КулЛиб - Классная библиотека!
Всего книг в библиотеке - 350325 томов
Объем библиотеки - 406 гигабайт
Всего представлено авторов - 140413
Пользователей - 78687

Впечатления

Любопытная про Алюшина: Счастье любит тишину (Современные любовные романы)

Как то я разочаровалась немного в авторе..
При всем моем уважении к автору, немного в недоумении. Раньше ждала новые романы с нетерпением, но сейчас…Такое впечатление, что последние книги пишет кто-то другой под фамилией автора.
В этой книге про измену столько накручено и смешано . Большая , чистая, всепрощающая любовь после измены???!!! Как оправдание измены присутствует проститутка- суккуба от которой ни один мужик не может удержаться да еще и лесбиянки млеют. Советчица суккуба- бабушка - старая проститутка при членах ЦК и иностранцах...
Религия добавлена по полной программе - и православие и буддизм, причем философские размышления занимают едва не половину книги…. Н-да..

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Любопытная про Банши: "Ад" для поступающих (СИ) (Фэнтези)

Б-э-э..Только увидев обложку, а потом начав читать аннотацию, поняла , что книгу читать не буду, от слова совсем..
Если уж автор предупреждает о плохих словечках в данном опусе и предупреждает о процессе редактирования, но пишет аннотацию с ошибками ( это-э надо написать шара Ж кину контору.., вместо шарашкиной...) , то могу себе представить себе, что там можно встретить в тексте...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
чтун про Метельский: Унесенный ветром. Книга 5. Главы 1-13 (Альтернативная история)

Согласен с Summer 'ом! Но самое главное - автор книгу и серию не забросил: за что ему почет и осанна!

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
чтун про Богданов: Последний храм. Тёмными тропами (СИ) (Фэнтези)

Немного "выдохся" автор... Но, одно только то, что вытянул 4-ю книгу, не скатившись в рояльно-МС-ю пропасть достойно уважения! Надеюсь, к 5-ой автор будет отдохнувший и окрылен отдохнувшей же музой в-)

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
чтун про Сугралинов: Level Up. Рестарт (Социальная фантастика)

Хм... Дождался полной версии книги: зачёт! И пусть под легким флёром РПГ таится руководство по жизни, но от этого, на мой взгляд, книга нисколько не проигрывает! Если будет продолжение: почет и благолепие автору! И да, для не читавших и сомневающихся: РПГ, вышедшая в реал. Экшн только духовно-психологический, морализующий >;0)

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Мориса про Каргополов: Путь без иллюзий: Том I. Мировоззрение нерелигиозной духовности (Философия)

Считаю, что автор искренен только в своей огромной гордыне и высокомерии. Все его критиканство того же Христа основано на проекции на него своего собственного поведения и способа мышления. А своими потугами прилепиться к сонму великих, автор вызывает реальное недоумение.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
kiyanyn про Щербаков: Интервенция (Научная Фантастика)

Ну, если воспринимать как стёб - то ничего... ни плохого, ни хорошего...

Но навеяло на одну грустную мысль - сколько прочел книг, где Россия "встает с колен", навешивает плюх американцам, Европе и даже украинцам :), но... всегда и везде Россию спасает ЧУДО.

Какое-нибудь божественное или иное вмешательство.

И никогда - просто люди.

Неужели все до такой степени плохо, что даже фантазии фантастов не хватает на - взялись, засучили рукава, и стали восстанавливать страну?

Рейтинг: +5 ( 5 за, 0 против).

Клоун для черной принцессы (fb2)

- Клоун для черной принцессы 406K, 125с. (скачать fb2) - Автор не указан

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



Е.В. Артамонова

Клоун для черной принцессы

Часть первая. Говорящий кувшин

Женя стояла рядом с огромным необыкновенно красивым кувшином и никак не могла понять, из чего он сделан. Кувшин был светло–зеленого цвета с пурпурными пятнами вокруг горлышка, которое кокетливо, наподобие зонтика, прикрывала яркая крышечка. Казалось, он изготовлен из нежнейшего фарфора, но что–то подсказывало девочке – кувшин живой, он наблюдает за каждым ее движением, возможно даже читает мысли. Страх и любопытство становились все сильнее, Женя сделала шаг вперед, положила ладонь на прохладную поверхность загадочного сосуда. Внезапно она услышала голос, исходивший из глубины кувшина:

— Загляни внутрь…

Таинственный голос повторил эти слова еще несколько раз, становясь все тише и тише и, наконец, умолк. Женя не могла противиться вкрадчивому, но властному шепоту, и хотя сердце сжималось от недоброго предчувствия, она поднялась на цыпочках, приоткрыла крышку, стараясь заглянуть внутрь сосуда.

— Нет…

В ноздри ударил тяжелый запах… Женя похолодела от ужаса – все дно прекрасного сосуда было усыпано костями. На мгновение девочке почудилось, что она видит злобный оскал многозубого чудовища.

— Иди сюда… Ко мне, ко мне…

Женя хотела бежать прочь, но ноги не слушались ее. Зловещий шепот подчинил волю, холодея от ужаса, девочка подтянулась на руках, намереваясь спрыгнуть внутрь кувшина.

— Нет, нет, не надо, — шептали пересохшие губы, а внизу скалилась в отвратительной ухмылке зубастая пасть.

— Нет!!!

Девочка отчаянно закричала и… проснулась. В открытое окно вместе с утренними лучами солнца и запахом пионов врывалось пение птиц, каникулы уже начались, мир вокруг казался радостным и безмятежным – в такое время просто нельзя было видеть кошмарные, нелепые, глупые сны. Женя прикрыла веки, и перед глазами вновь возник страшный, убийственно красивый кувшин. Теперь, избавившись от сна, девочка поняла, что именно ей приснилось. Прошлым вечером они с братом перебирали подшивки старых журналов, и в одном из них, кажется, «Юном натуралисте» была большая статья о насекомоядных растениях. На цветных фотографиях красовалось множество безжалостных истребителей насекомых, Женя не запомнила их названий, но на одном из фото был запечатлен приснившийся ей кувшин. Похоже, это тропическое чудо здорово потрясло ее воображение. Конечно, на самом деле, растение просто не могло вымахать до подобных размеров, такое могло только пригрезиться, а может быть, в своем глупом сне Женя сама уменьшилась до размеров стрекозы и залетела в «пасть» чудовищу.

— Надо же такому присниться, — под нос пробормотала она, накинула халатик и вышла на веранду.

Там, опустившись на четвереньки, ползал ее старший брат, долговязый очкарик Миша. В руке он держал сильную лупу:

— Знаешь ли ты, что по одному комочку грязи, прилипшему к подошве, можно узнать о привычках человека больше, чем из самого обстоятельного его рассказа? – не поднимая головы, спросил он. – Кстати, почему ты кричала во сне? Страшный сон приснился?

— Чепуха. Я просто неловко чихнула, словно крикнула, только и всего. Кого ты выслеживаешь, «Шерлок Холмс»?

— Никого конкретно. Просто маленькая зарядка для ума. Пытаюсь по оставленным на веранде следам определить, чем с утра занималась бабушка. Да, я еще не говорил, что сегодня приезжает Костя?

— Костя?! Класс! – встрепенулась Женя. — Это Ботаник тебе сказал?

«Ботаник» — было одновременно и прозвище и специальность их соседа, Петра Романовича, отца Кости.

— Нет, утром я его не видел, он уехал куда–то на своей машине, но сомнений нет – Костя сегодня обязательно появиться. Об этом свидетельствуют неопровержимые факты.

— Ах, мистер «Шерлок Холмс», простите, я и забыла, что у вас свои методы! – засмеялась девочка, в припрыжку спустилась с веранды. – Вы же ученик великого сыщика.

Была середина июня, и на клумбе пышно цвели пионы. Погода выдалась отличная, хотелось гулять, прыгать, летать, как бабочка. «Вот будет здорово, если Костя и вправду приедет, — подумала девочка. – Мы пойдем на речку, в лес, в парк… Сколько всего интересного напридумываем!». Костя был ее лучшим другом, и вместе они всегда находили множество увлекательных дел. Плохо только, что виделись они не часто. Костя приезжал к отцу на лето, а все остальное время жил со своей мамой в Москве.

Отец Кости, как впрочем, и Женины родители, работал в институте, расположенном на самой окраине города. Его сотрудники в большинстве своем жили поблизости, в поселке с романтическим названием Березовая роща. Хотя ни одной березки поблизости не росло, место было очень живописным и совсем не похожим на обычный город – дома окружали сады и цветники, многие изгороди были увиты виноградом. Обогнув клумбу и поздоровавшись с ее зелеными обитателями, что было для Жени почти обязательным утренним ритуалом, девочка снова вернулась на веранду.

— Нет, правда, Миш, с чего ты взял, что Костя приедет сегодня?

— Посмотри туда. Видишь?

Женя послушно повернула голову в направлении, указанном Мишей, но не обнаружила ничего примечательного — только протянутую между двумя деревьями веревку, на которой что–то сушилось…

— На веревке можно заметить два рюкзака: один поменьше – Костин, другой – Ботаника. О чем это говорит? – юный детектив, довольный своей наблюдательностью, сделал паузу, а затем назидательно произнес: — Это говорит о том, что наш сосед собирается в поход со своим сыном.

— Один ноль в твою пользу. Но Костя может приехать завтра или послезавтра, даже на следующей неделе. Ботаник человек аккуратный, решил подготовиться к приезду сына заранее.

— Константин нагрянет к нам сегодня! Посмотри на клумбу, надеюсь, после этой подсказки ты поймешь ход моих рассуждений…

Девочка окинула взглядом покрытое бело–розовыми пионами пространство нарядной клумбы, но вновь не обнаружила «улик».

— Несколько пионов срезано. Просто так Ботаник в своем саду цветы никогда не срезает. Видишь букет на веранде – его поставили по случаю встречи Кости.

В открытую дверь веранды соседнего дома был виден стол, окруженный плетеными стульями и на нем – пышный букет пионов.

— Тогда объясни, почему дверь открыта настежь? – спросила у юного сыщика Женя. – Ведь Ботаника нет дома.

— Вот и еще одно доказательство, что в доме сегодня ждут гостя, — продолжил цепь своих рассуждений очкарик. – Еще вчера к Петру Романовичу прибыла тетя Вера. Она всегда живет у них, когда приезжает Костя.

— Верно…

— И, наконец, последние, самое неопровержимое доказательство, — Миша указал на прислоненные к веранде велосипеды. – Они уже готовы для прогулки, а значит…

Не успел он закончить фразу, как словно по команде невидимого режиссера за воротами послышался шум подъезжающей машины. А еще через минуту ребята услышали звонкий голос Кости:

— Ура, приехали!

— Ну, что я говорил! – на лице «Шерлока Холмса» появилась победная усмешка. – Дедуктивный метод никогда не дает осечек!

****************************

С радостным визгом, отчаянно виляя хвостом, навстречу мальчишке бросилась пушистая рыжая собачонка с добрыми черными глазами.

— Лиска, Лиска, здравствуй, моя хорошая собачка! – Костя ласково гладил верное и доброе существо, которое помнило и любило его. – Как я рад тебя видеть!

Собака поднялась на задние лапы и нежно лизнула Костю в нос. Всю дорогу от калитки до веранды, похожая на настоящую лису Лиска крутилась у ног приехавших, не давая им сделать и шага. Наконец, высокий моложавый мужчина с внимательными голубыми глазами и очень похожий на него мальчик лет одиннадцати подошли к своему дому. В дверях их встречала совершенно седая, но еще бодрая румяная старушка – родная сестра Костиного дедушки, которая часто бывала у племянника и фактически вела его домашнее хозяйство. Когда же к нему приезжал Костя, она и вовсе перебиралась к «Петеньке», так как считала, что «ребенку нужен особый уход».

— Тетя Вера!

— Костя, мальчик мой! – Она прижала к себе дорогого гостя, расцеловала, а потом почему–то грустно вздохнула. – Какой ты худенький, бледненький… У вас там, в Москве совсем дышать нечем, машин больше, чем людей. Ну, ничего – теперь я тебя откормлю. Пойдем скорее завтракать, наверное, проголодался с дороги?

— Угу… – послушно ответил мальчик и повел носом, вдыхая вкусный аромат оладий и какао.

Костя и в самом деле проголодался, но ему так хотелось повидаться с друзьями, которых он заметил в глубине соседнего сада, что он не мог усидеть на одном месте. Тетя Вера вошла в дом и, воспользовавшись этой паузой, он помчался к сетке, отделяющей их участок от соседнего:

— Пап, я на минуточку…

— Привет, Костя, с приездом! – помахала ему рукой Женя.

— Привет!

— Здравствуй, — чуть помедлив, поздоровался старавшийся казаться серьезным и взрослым Миша. – Мы тебя сегодня ждали.

— Папа сказал?

— Нет, «Шерлок Холмс» вычислил, — похлопала брата по плечу Женя. – Пойдешь с нами на речку?

— Костя! Куда ты запропастился! Иди завтракать, какао остынет, — послышался с веранды голос тети Веры.

— Эх… – мальчик замотал головой, не зная, как быть дальше. – Ребята, подождите меня, я скоро вернусь!

— О’кей! – тряхнула золотистыми локонами Женя. – Только не задерживайся.

— Я мигом!

— Соскучился по приятелям? – улыбнулся уже сидевший за столом отец. – Сегодня вы весь день можете провести вместе. Сначала я думал, что мы махнем с тобой куда–нибудь на велосипедах – ведь у меня с сегодняшнего дня отпуск…

— Так давай махнем!

— Понимаешь, Костя, возникли непредвиденные обстоятельства. Минут пять назад позвонил один мой университетский товарищ и сообщил, что сегодня состоится встреча выпускников. Не мог предупредить заранее! Но мне действительно очень хочется повидаться со старыми друзьями.

— Обязательно иди, Петенька, — вмешалась тетя Вера. – Мы с Костей отлично проведем время, да и Женечка с Мишей составят ему компанию.

— Они уже звали меня на речку, — сообщил мальчик.

— Нет, на речку мы пойдем все вместе, а вы погуляйте в окрестностях – здесь тоже много занятного, — ответил папа. – Кстати, у меня для вашей компании есть небольшой сюрприз.

Сразу после завтрака, отец и сын направились к сетке, разделявшей два участка, возле которой терпеливо ждали приятеля Женя и Миша.

— Здравствуйте, Петр Романович! — поздоровались они, увидев рядом с Костей его отца.

— Приветствую вас, друзья. Заходите к нам, я покажу кое–что интересное.

Ребята направились к воротам, но сосед остановил их:

— Зачем делать такой крюк? Теперь у нас прямое сообщение.

Он подошел к завитой вьюнком сетке, в двух шагах от того места, где стояла вся компания, и тут Костя заметил маленькую аккуратную калитку, замаскированную пышной зеленью. Раньше ее здесь не было. Похоже, не подозревали о ее существовании и по ту сторону ограды. Миша поправил очки и неожиданно залился краской, представив, представив насколько нелепо выглядит в глазах окружающих – как мог он, ученик Шерлока Холмса не заметить такое важное событие! Впрочем, кроме самого Миши никто об этом не подумал – обрадованный Костя толкнул дверцу, которая не была заперта, и Женя с братом свободно перешли на сопредельную территорию.

— Класс! – Женя потрогала новенькую калитку. – Никто о ней не догадается. Настоящий тайный ход.

— Мы с вашими родителями решили сделать вам этот маленький сюрприз, — произнес довольный произведенным эффектом, Петр Романович. – Однако самое интересное вас ждет впереди.

Он повел ребят за дом и остановился перед небольшой, но довольно высокой оранжереей, построенной вокруг старой засохшей яблони, которую собирался срубить еще год назад. Некоторые стекла в оранжерее были выставлены, а дверь настежь открыта и за ней виднелась преобразившаяся ожившая яблоня. Компания приблизилась к оранжерее, остановилась на ее пороге, рассматривая чудесное растение. Костя очень удивился, увидев, что дерево вновь покрыто листьями, но совсем не такими, какие были раньше. Ветви яблони обвивали зеленые стебли и от них свисали пучки воздушных корней. Однако самым необычным было то, что некоторые листья заканчивались длинными жгутами, на которых висели разных размеров кувшины. Самый маленький из них находился в верхней части дерева, а самый большой и красивый почти касался земли. Этот необычный, разукрашенный яркими пятнышками кувшин был, наверное, высотой метра полтора, если не больше и производил совершенно неизгладимое впечатление.

— Пап, ты что, волшебник? – спросил изумленный Костя, глядя на сказочное дерево. – Как ты превратил сухую яблоню в такое…

Он не находил слов, чтобы охарактеризовать находящееся перед ним чудесное растение. Впрочем, растерялся не только он один. Стоявшая рядом Женя побелела, как полотно и невольно отступила за спину брата. Девочка не сомневалась, перед ней был тот самый говорящий сосуд, который она видела утром во сне. Это было настолько невероятно и страшно, что на миг ей показалось, будто она продолжает спать и видит кошмарный сон. Сейчас прозвучит зловещий шепот и Костя, Миша, она сама и даже Ботаник, покорно полезут в страшный кувшин, который съест их. Ребята оцепенели и только «Шерлок Холмс», спокойно подошел к кувшину, попытался приподнять яркую крышку, закрывающую горлышко сосуда с явным намереньем заглянуть внутрь.

— Лучше этого не делать, он слишком большой и у него такая гладкая поверхность, что ты можешь не удержаться и свалиться прямо ему в «пасть».

— В пасть?! – недоверчиво переспросил Миша.

— Да, — с улыбкой ответил Ботаник, — Если бы ты превратился в насекомое или в крошечного гнома, тебя вполне могла постичь подобная участь. Для маленьких существ это настоящая смертельная ловушка. Перед вами, друзья мои, насекомоядная лиана непентес. Ее родина – тропические леса Азии, но там ловчие кувшины не такие большие. Так что я, Костя, не волшебник и нашу яблоню оживить не сумел. Просто вывел новый вид непентеса с гигантскими ловчими кувшинами. А яблоня стала опорой для лианы. Воздушные корни этого растения всасывают влагу из воздуха, поэтому приходится поддерживать здесь высокую влажность и часто опрыскивать лиану водой.

В воздухе действительно пахло влагой, будто только что прошел дождик.

— Питается непентес насекомыми и даже маленькими птичками, ящерицами – всеми, кто пытается заглянуть внутрь его кувшинов, — продолжал свой рассказ Петр Романович. – Любопытные букашки и зверушки скатываются по гладкой внутренней поверхности кувшинов как на санках с горы, а выбраться наружу уже не могут. Почувствовав добычу, непентес начинает выделять особые вещества – ферменты, которые переваривают несчастные жертвы. Через некоторое время на дне кувшина остаются только крылышки насекомых, да косточки мелких зверушек и птичек. Впрочем, последние попадают туда не так уж часто, так как крышка–зонтик преграждает им путь. А насекомые легко перелезают с края кувшина на его внутреннюю стенку.

«Шерлок Холмс», внимательно слушавший рассказ Ботаника, вдруг насторожился, вышел из оранжереи и, крадучись, направился к ограде, за которой росли густые кусты сирени. Постояв там пару минут, он вернулся назад и шепотом сообщил:

— По–моему, там кто–то есть… Нас подслушивают.

Ботаник отнесся к этому сообщению спокойно:

— Ну что ж, пусть этот кто–то послушает, если ему интересно.

— А наш непентес тоже ест птичек? — поинтересовался Костя. – Он же такой большой и, наверное, голодный.

— Нет, сынок, птицам ничего не угрожает. Я подкармливаю непентес остатками пищи: недоеденными котлетами, куриными косточками и так далее, так что он у нас что–то вроде мусоропровода, — засмеялся Петр Романович.

— Вы же сказали, что эти лианы не переваривает косточки.

— Верное замечание, Миша. Но это растение отличается от своих собратьев: кувшин переваривает все, даже кости. Мне удалось создать не только более крупный экземпляр, в несколько раз превышающий существующие в природе, но также обладающий более мощной ферментативной системой.

— А зубы у него есть? – поинтересовалась немного успокоившаяся Женя.

— Нет. Ему не требуется измельчать пищу, к тому же непентес – растение, а у растений, даже хищных, зубов не бывает.

— Это просто замечательно. А то я представила, что было бы если бы…

— И вы кормите все кувшины? – перебив сестру, продолжал допытываться очкарик.

— Нет, я подкармливаю только самый большой из них, а маленькие могут сами себя прокормить насекомыми, — ответил Петр Романович. – Теперь у нас в саду трудно встретить мушку или комара.

— И у нас их не стало. А мама все удивлялась, куда они подевались.

— Эх, и молодец же ты, папа! Была бы моя воля, я дал бы тебе Нобелевскую премию, — размечтался Костя.

Петр Романович засмеялся:

— Ну и фантазер ты у меня!

— Нет, правда, — продолжал мальчик, обращаясь к ребятам: — Представьте, стоит рядом со столом такой красивый кувшин, вы кушаете, а остатки сбрасываете в него. И никаких мух!

— Да, это конечно здорово, только стол придется ставить в оранжерею, — ответил рассудительный Миша. – Смотрите–ка…

В это время в кустах за оградой показалась знакомая физиономия местного пьяницы Коли Дубова, по прозвищу Коля Дуб, которое он получил еще в школе за «потрясающие» успехи в учебе. Рассказ ученого, по–видимому, заинтересовал его, и он так увлекся, что даже высунулся из–за ветвей сирени, выдав свое присутствие. Увидев, что его обнаружили, Коля не стал задерживаться, а быстро ретировался. Петр Романович посмотрел на часы:

— Мне пора, ребята. Хорошей вам прогулки. А ты, Костя, слушайся тетю Веру.

— Ладно, — согласился мальчик. – Но я все равно буду скучать без тебя.

Отец нежно потрепал сынишку по волосам:

— Обещаю завтра весь день провести вместе.

— Счастливо, — помахал ему Костя.

****************************

Еще в конце весны отец поставил в дальнем конце участка замечательные качели, и теперь Жене и Мише завидовала вся ребятня в округе. Конечно же, такой аттракцион следовало продемонстрировать приехавшему из Москвы Косте. Женя привела приятеля на вытоптанную площадку, где размещались новые качели.

— Знаешь, когда папа только сделал эти качели, к нам ребята чуть ли не в очередь выстраивались покататься. А потом Шурик и Тёма… Кстати, ты с ними знаком?

— Нет.

— Короче, эта два паренька–малолетки, которые вечно попадают в разные истории. С ними не соскучишься. Так вот, они надумали готовиться к полету на Марс. Ну и начали тренироваться… В общем, парни сделали на качелях «солнце», чуть не сорвались с доски, ободрали руки, а потом мама Шурика приходила ругаться. Папа сказал, что больше никого из чужих ребят к качелям пускать не будет, а с нас взял обещание соблюдать правила техники безопасности.

— Ясно.

— Так что слишком сильно раскачиваться нельзя.

Женя с Костей заняли места на противоположных концах длинной доски и начали потихоньку раскачивать ее… Качели взлетали все выше и выше, теплые упругие волны воздуха растрепали волосы Жени, у ребят дух захватывало от ужаса и восторга, когда они взмывали под облака, а потом стремительно срывались вниз и вновь летели к солнцу. Костя был счастлив. Женя казалась ему похожей на легкую и очень красивую стрекозу, порхающую с цветка на цветок, а жизнь прекрасной и удивительной. Когда качели, наконец, остановились, мальчишка в буквальном и переносном смысле вернулся с небес на землю. Точнее вернул его недовольный голос Миши:

— Сколько же можно качаться? Я уже все цветы полить успел. Знаете, мы так и погулять не успеем. Скоро обедать позовут.

— А я хлеб должен купить. Меня тетя Вера просила, — спохватился Костя.

Ребята вышли на улицу. В руках у Кости был полиэтиленовый пакет, который ему вручила тетя Вера, Миша прихватил с собой блокнот для «умных мыслей», а Женя шла налегке, с удовольствием размахивая руками, которые обдувал теплый ласковый ветерок. Косте не терпелось поскорее увидеть знакомые места, которые он не видел уже целый год. Посовещавшись, компания направились в сторону трамвайных путей.

Это было довольно тихое и спокойное место. Всего в одной остановке от дома находился институт – конечная цель следования трамвая. Летом, да еще в середине дня, людей здесь почти не было, и красные трамвайные вагончики ходили почти пустыми. По ту сторону от путей располагался небольшой микрорайон, сплошь состоящий из пятиэтажек, а ближе к институту, почти вплотную к трамвайной линии примыкали опытные поля. За ними вдали была видна полоска леса и Ботанический сад.

Миновав аккуратные домики поселка, ребята уже подходили к остановке, когда Костя обратил внимание на новый особняк, которого здесь раньше не было. Еще год назад на этом месте стоял бедный, вросший в землю домик, единственными обитателями которого были старый дед и его рыжий кот. Они часто грелись на солнышке, сидя на крылечке и разглядывая редких прохожих.

— Дедушка умер еще в конце прошлого лета, вскоре после того, как ты уехал, — сказала Женя, заметив, как внимательно мальчик смотрит на особняк. – Теперь здесь поселились какие–то новые русские, но их никто толком не видел. Они приезжают на машине, въезжают в ворота и всё.

Обнесенный высоким забором, выкрашенный в ржаво–бурый цвет, с массивными железными воротами, бетонированной дорожкой, ведущей к ним и всегда задернутыми шторами, дом производил неприятное впечатление. Больше всего Костю удивило, что вокруг него не было газонов, цветов или хотя бы какой–нибудь зелени. «Никаких признаков жизни» — подумал он и ошибся – когда ребята поравнялись с домом, из–за ворот раздался оглушительный грозный лай. От неожиданности Костя вздрогнул, и ноги сами понесли его с повышенной скоростью подальше от этого мрачного места, так непохожего на приветливые усадьбы поселка. Женя и Миша тоже прибавили шаг.

— Это кавказская овчарка очень большая и мрачная, подстать самому дому, — сказал Миша.

— Откуда ты знаешь? – удивилась Женя. – Вычислил породу по голосу?

— Мне такое пока не по силам. Просто я видел собаку, когда мы с Лешей Мышкиным готовились к экзаменам. Он живет на пятом этаже в доме напротив, и из окна его комнаты весь двор этого таинственного особняка виден, как на ладони.

— Класс! – обрадовалась сестра. – Расскажи, что там внутри, за забором.

— Ничего хорошего: гараж, какие–то постройки, собачья будка, свирепое серо–бурое чудовище и ни одного кустика, ни травинки. У меня такое впечатление, что все эти хозяйственные постройки остались еще от старых хозяев – такие они замызганные и унылые. Зато дом монументальный. Видно, его хозяева относятся к той категории людей, которые поддерживают в своем жилище идеальный порядок, а мусор выбрасывают за порог.

Разговаривая, ребята приблизились к трамвайной остановке. Людей на ней не было, потому что следующая была конечной, и к тому же расстояние до нее можно было преодолеть минут за пять.

— Трамвай! – первым заметил Костя красный вагончик. – Подождем, пускай он проедет.

Ребята присели на лавочку под навесом. Трамвай остановился, и из него вышло несколько человек. Почти все из них пересекали трамвайные пути и направлялись в сторону пятиэтажек и только один темноволосый худощавый мужчина с дипломатом в руке, улыбаясь, подошел к ним.

— Здравствуйте, дядя Витя! – наперебой приветствовали его они.

— Привет, ребятки. С приездом, Костик, когда прибыл?

— Сегодня утром.

— Соскучился по нашим просторам?

— Очень, — искренне ответил мальчик, а потом вежливо поинтересовался: — Как поживает ваша кошка?

Дядя Витя помрачнел:

— С ней случилась беда. Пропала наша Мурка.

Костя любил этого человека, который дружил с папой еще с детства. Ему особенно нравилось, что он всегда улыбался и много шутил. Пожалуй, впервые мальчишка видел дядю Витю таким грустным.

— Ой! – посочувствовала Женя. – Бедная… Но, может быть, еще найдется.

— Если только вы поможете найти, ребятки.

— Конечно, поищем, у нас же Мишка – Шерлок Холмс.

— Ну, тогда расследование в надежных руках, — обрадовался дядя Витя.

— Расскажите, пожалуйста, как все произошло.

Произнеся эти слова, Миша смутился и почему–то застеснялся. Он вообще был чрезвычайно застенчивым подростком и только в обществе сестры и Кости чувствовал себя свободно. Разговор со взрослым мужчиной давался нелегко, но он сумел взять себя в руки и по–деловому стал уточнять обстоятельства пропажи кошки. Оказалось, что Мурка исчезла уже больше двух месяцев назад. Когда это произошло – никто не заметил – просто исчезла из квартиры, хотя за дверь она не выходила. Вероятно, упала с третьего этажа, когда прыгала с балкона в открытое окно кухни (это был ее любимый маршрут). Но ни под окнами, ни где–то поблизости ее найти так и не удалось.

— А может она… — не закончила вопроса Женя, боясь расстроить дядю Витю.

— Нет, — ответил он, догадавшись, о чем его собирались спросить. – Мы сначала и сами боялись, что она попала под трамвай, искали, спрашивали, но, согласно проведенному расследованию, за последние полгода ни одна кошка под трамвай не попадала. Ну, мне пора. А Мурку надо бы поискать в соседних дворах. Если вы в этом поможете, окажете большую услугу.

— Обязательно…

— Передавай папе привет, — улыбнулся он Косте и направился в сторону пятиэтажек.

Распрощавшись с хозяином Мурки, ребята заспорили. Женя предложила немедленно приступить к поискам кошки, Костя ее поддержал, однако Миша любил делать все как следует.

— Сначала надо составить план действий, тщательно все обдумать, только тогда можно рассчитывать на успех. Вот, например, Шерлок Холмс, прежде чем что–то предпринимать, все просчитывал и только потом отправлялся на место преступления. Иначе он бы просто не знал, на что обращать внимание в первую очередь.

— На месте и придумаем.

— Нет, Костя. Дай мне сосредоточиться и в спокойной обстановке проанализировать ситуацию.

— Но…

— Кто у нас, в конце концов, Шерлок Холмс?! – то ли шутя, то ли строго спросил он. – Если вы все знаете, сами ведите расследование.

— Ладно, мальчики, хватит спорить. Давайте лучше пойдем в парк. Там можно и гулять, и думать.

— Иногда, сестренка, ты говоришь вполне разумные вещи, — неожиданно уступил очкарик. – Это неплохое место для раздумий.

Парк перед институтом оставался любимым местом для прогулок и взрослых, и ребят, живущих в Березовой роще. У каждого из них были свои особые воспоминания, связанные с его аллеями и полянами. Здесь не разбивали пышных клумб с яркими цветами, но тенистые аллеи каштанов и кленов, пышные кусты жасмина хранили особое очарование. Парк казался немного запущенным, но зато был домашним и уютным. Здесь Миша сделал свои первые шаги. Этот важный эпизод в его жизни всегда вспоминал отец, когда они приходили сюда вместе. «Вот здесь мы с мамой сидели на бревнышке, рядом стояла коляска. Я опустил тебя на траву и вдруг ты пошел. Как мы радовались тогда, и ты тоже смеялся» — обычно рассказывал он, а Миша, в который уж раз внимательно слушал эту историю.

Парк был довольно большой, он тянулся от института почти до самого поселка. Ребята подошли к нему со стороны, противоположной главному входу. Здесь находилась маленькая крутящаяся калитка, на которой любили кататься дети, жившие неподалеку. Миша солидно вошел через нее и уселся на поваленное дерево–скамейку, а Костя с Женей решили немного покататься. Юный детектив достал блокнот, поправил очки и начал что–то писать. Он так увлекся своим занятием, что совершенно забыл о сестренке и Косте, которые, весело болтая, крутились на калитке, как на карусели.

По правде говоря, план поисков пропавшей Мурки был не мудрен – ребятам просто следовало обойти все ближайшие дворы и опросить свидетелей, но Мише хотелось, чтобы все выглядело солидно и по–взрослому. Для этого стоило, как следует подумать… «Шерлок Холмс» увлекся писаниной, но в какой–то миг ощутил тревогу. Вокруг что–то изменилось, стало не так, как обычно. Кажется, дело было в непривычной тишине – до Мишиных ушей не доносился ни веселый смех ребят, ни душераздирающий скрип калитки. Когда очкарик поднял голову от блокнота и повернулся в сторону калитки, то никого там не обнаружил.

— Эй! – крикнул он, поднявшись со скамейки. – Где вы?

Никто не ответил.

— Выходите, мы же не договаривались в прятки играть!

Ответа вновь не последовало. Миша остановился в растерянности, не зная, как быть дальше. В этот момент мальчишка совершенно забыл о том, что гордо именовал себя учеником Шерлока Холмса. Окажись на его месте великий сыщик, он бы с первого взгляда понял, что случилось, но Миша сплоховал, напрочь позабыв о пресловутом дедуктивном методе.

— Костя! Женя! Отзовитесь!

В парке прежде никогда не случалось криминальных происшествий. В него редко заглядывали посторонние, основными посетителями этого места отдыха были студенты института и жители соседних с институтом домов Березовой рощи. Поэтому ничего опасного с ребятами случиться не могло. «Скорее всего, они просто дурачат меня, спрятавшись где–нибудь» — рассуждал паренек, озираясь по сторонам. И все же Мише было не по себе. Он находился в глухом месте, со всех сторон подступали пышные заросли давно не стриженых кустов, за которыми мог скрываться кто угодно. Конечно, без шума похитить звонкоголосую Женю и Костю было не так–то легко, но кто знал, на что способны были коварные похитители? А, может быть, ребята провалились в какую–нибудь яму, или их вообще схватили инопланетяне?

— Ребята, хватит прятаться! Выходите!

Хруст ветки заставил очкарика вздрогнуть, боясь увидеть что–то ужасное, он все же заставил себя обернуться. На дорожке показался высокий старик, с окладистой седой бородой и тростью в руке. Страх отпустил. Миша знал, что это известный профессор, лекции которого приезжают слушать студенты со всего города. Несчастный вид «Шерлока Холмса» привлек внимание старика.

— Вы кого–то звали, молодой человек? – подойдя ближе, участливо спросил он.

— Да, — обрадовался Миша. – Вы не видели мальчика в желтой футболке и девочку в голубом сарафане, мою сестру? Они только что были здесь, но вдруг куда–то пропали и не отвечают.

Профессор лукаво улыбнулся и, приподняв трость, указал в сторону пышно цветущих старых кустов жасмина. Миша открыл рот, чтобы поблагодарить старика, но тот заговорщически поднес палец к губам и величественно проследовал дальше. «Шерлок Холмс» ринулся в сторону цветущих кустов, продрался сквозь заросли, выскочив на неприметную аллейку – отличное место для любителей уединенных, романтических прогулок. Здесь он и нашел свою сестру вместе с Костей. Оба стояли неподвижно, словно изваяния, боясь пошевелиться, чтобы не быть обнаруженными. Женя держала в руках маленькую веточку жасмина.

— Вы что, окаменели? Почему не отзывались? И зачем ты кусты ломаешь? – обратился рассерженный не на шутку Миша к сестре. – Нельзя же вести себя, как маленькие дети!

На Женю отповедь брата особого впечатления не произвела. Она невозмутимо улыбнулась, тряхнула золотыми кудрями:

— Во–первых, кустов я не ломала. Эту маленькую веточку подарил мне Костя. Да и вообще это не ветка, а всего лишь крошечный однолетний побег с тремя цветочками. Куст от этого нисколько не пострадал. Студенты здесь ломают огромные букеты для своих подружек, но жасмин только разрастается. А во–вторых, мы и вправду играли в изваяния, специально для того, чтобы ты потренировался в качестве Шерлока Холмса перед поисками кошки. Мы с Костей поспорили: он говорил, что ты нас сразу найдешь, а я – что не раньше, чем через полчаса. Признаю, что Костя победил.

— Да, конечно… Найти вас было совсем не сложно, — густо покраснел Миша: ребята ведь не знали, что обнаружить беглецов ему помог старый профессор, а сам он искал бы их, возможно, еще долго. – Давайте лучше займемся поисками кошки, я уже набросал небольшой план.

И тут Костя неожиданно вспомнил, что тетя Вера просила его зайти в булочную.

— Ой, — вдруг всполошился он. – А где мой пакет?

— Могу точно сказать, что когда мы катались на калитке, пакета у тебя в руках уже не было, — сказала Женя. – Наверное, ты повесил его где–нибудь рядом на ветку.

— Почему у меня все дела из головы вылетают?!

Пришлось «сыщикам» заниматься поисками исчезнувшего пакета. Спустя некоторое время, он был обнаружен у самого входа в парк на молоденьком клене. Однако это непредвиденное событие задержало ребят в парке. Миша, единственный из всей компании, носивший часы, обеспокоено заметил:

— Из–за вашей неорганизованности мы явно опаздываем к обеду. Крупномасштабные поиски Мурки придется начать завтра, а сегодня мы ограничимся кратким опросом свидетелей. Наше счастье, что пропавшая проживала в том же доме, где находиться булочная.

2

Ребята здорово проголодались, поэтому, не утерпев, на ходу начали отламывать кусочки от длиннющего батона. Миша ворчал, но не отставал от товарищей, с аппетитом поглощая батон. На сбор информации у них осталось минут пятнадцать, не больше, да и то, при условии, что домой они пойдут быстрым шагом. Выйдя из булочной, детективы обошли дом и оказались в уютном, заросшем зеленью дворике. На скамейке у подъезда сидели бабушки, на детской площадке возилось несколько малышей. Ребята подошли к старушкам и вежливо поздоровались.

— Извините, вы не видели здесь в последние дни белую кошку, с серым пушистым хвостом? – взялась вести переговоры Женя, стабильно производившая хорошее впечатление на лиц пенсионного возраста. – Она жила в этом подъезде на третьем этаже.

— Мурку что ли? – уточнила одна из бабулек. – Она давно сгинула. Ее повсюду хозяева разыскивали, но так и не нашли. Эту кошку никто в нашем дворе не видел.

В это время на лавочку плюхнулся неизвестно откуда появившийся Коля Дуб. Он был навеселе и явно нуждался в точке опоры, которой и послужила скамейка.

— Кошку сожрал ваш непентес, — неожиданно заявил он и подмигнул оторопевшему Косте. – Даже костей не оставил.

— Это что же, собака что ли? – разговорчивая бабуля сразу помрачнела и сурово посмотрела на ребят.

— Нет, еще хуже. Чудовище, одним словом, — вместо них ответил Коля, встал и, пошатываясь, удалился.

— Что же это за чудище вы держите, которое кошек ест?

— Непентес не чудовище, это растение, — пояснил Костя.

— Растение? – засмеялась старушка. – Как же оно могло съесть кошку?

— Совсем ума лишился Коля Дуб. Пить надо меньше, — назидательно произнесла другая бабулька. – Ишь до чего додумался: растение кошку съело!

Костя хотел что–то еще сказать о непентесе, но Женя потянула его за руку. По дороге домой ребята долго молчали: все были подавлены услышанным. Первым заговорил Костя:

— Не может быть, чтобы непентес съел Мурку!

— Никто ее и не ел, — откликнулся Миша. – Зачем кошке было лезть в кувшин непентеса? Она же не бабочка, ни комар. Ей там делать абсолютно нечего.

— А если она нечаянно сорвалась с дерева прямо в пасть хищнику? – предположила Женя.

— Исключено. Если бы ты была наблюдательней, то заметила бы, что поблизости нет деревьев, а по стеклянным крышам оранжерей кошки не ходят. Чтобы попасть внутрь кувшина, Мурка должна была либо забраться на стеклянную крышу и оттуда спрыгнуть вниз, либо вскарабкаться по засохшей яблоне, которая служит опорой для лианы и уже оттуда доползти к ловушке. Но в любом случае, ей еще предстояло открыть крышку кувшина и только затем броситься вниз. Возможно, такое могло произойти, если бы Мурка намеревалась покончить с собой из–за несчастной любви. Однако лично я что–то не знаю кошек–самоубийц.

— Но кошки очень любопытны, — робко возразила Женя. – Вдруг ее привлек запах, исходящий из кувшина?

— Глупости, я как «Шерлок Холмс» тебе говорю – кошка не могла попасть в ловушку непентеса.

Но Женю слова брата не убедили. Она никак не могла забыть приснившийся сегодня страшный сон, который неожиданно обрел реальное подтверждение. Что бы ни говорили старшие, факт оставался фактом – Мурка исчезла, а кувшин непентеса был так велик, что мог вместить в себя не только кошку, но, пожалуй, и саму Женю.

********************

Остаток дня прошел незаметно. Пообедав, Костя остался дома, стал играть с Лиской, потом начал разбирать удочки и прочие рыболовные снасти, но мысли у него в голове были совсем не веселые. Во–первых, он немножечко обиделся на отца. Разумеется, встреча институтских друзей являлась важным событием, но во дворе уже начали сгущаться сумерки, а его все не было и не было. В конце концов, приезд родного сына тоже не относился к разряду пустячных происшествий… Во вторых, Костю тревожила история с непентесом. Доводы Миши «Шерлока Холмса» звучали убедительно, но и с Женей то же можно было согласиться. Проходя по саду, мальчик то и дело оглядывался, выискивая среди крон яблонь, стеклянную крышу оранжереи и представляя прекрасные, но таившие в себе угрозу кувшины хищной лианы.

Вскоре тетя Вера позвала его ужинать.

— А папа скоро придет? – спросил мальчик, допивая чай.

— Не знаю, Костенька, но думаю, что тебе лучше лечь спать. По–моему у тебя уже глаза смыкаются.

Костя действительно устал за день, но он непременно хотел дождаться отца, да еще вечер был такой хороший.

— Я немного посижу с ребятами, — попросил он.

— Как хочешь. Только завтра полдня проспишь.

В саду пахло политыми цветами и молодыми листьями. Этот запах вечернего сада Костя очень любил и часто вспоминал его в Москве. У соседей на веранде горел свет, все семейство сидело за столом, слышен был звон посуды. Мальчик устроился на скамейке и стал ждать. Может быть, Женя и Миша заглянут к нему после ужина, может быть, раздастся за воротами шум папиной машины… В сумерках бело–розовые пионы казались прекрасными светящимися шарами. Костя представлял себя в волшебном саду, светящиеся шары становились все больше, начинали расплываться, сладкая истома овладела им и вдруг с той стороны, где находилась маленькая оранжерея, послышался хрипловатый голос:

— Я есть хочу.

Костя вскочил со скамейки, стряхивая с себя грезы. «Наверное, я задремал, — успокаивал он сам себя. – Не может же непентес разговаривать!». Но в то же время мальчик сознавал, что голос был настоящий и слышал он его не во сне. Крутившаяся поблизости Лиска, неожиданно оскалилась и, поджав хвост, стремительно метнулась в кусты. Без сомнения, страшный шепот испугал обычно доброжелательную и ласковую собачку. Значит, все происходило на самом деле. Широко раскрытыми глазами мальчик всматривался в черную стену казавшихся непролазными зарослей. Днем это был самый обычный ухоженный сад, но с наступлением темноты он преображался, превращаясь в настоящие джунгли. Где–то в недрах этого заколдованного царства находился Непентес – страшное чудовище, с щупальцами–лианами, жаждавшее все новых и новых жертв…

— Привет.

От неожиданности Костя чуть не вскрикнул, резко поднял голову – рядом стояли Миша и Женя.

— Что это с тобой?

Голос подружки, наконец, вывел его из оцепенения.

— Я слышал его голос.

— Чей голос?

— Непентеса.

— И что же он сказал? – тоном, каким старшие разговаривают с детьми–фантазерами, поинтересовался Миша.

— Он попросил есть, — вполне серьезно ответил Костя, которому было не до иронии. – Вы мне не верите?

Миша молчал.

— Только это чистая правда! – почти крикнул Костя, понимая, что поверить в такое невозможно. – Лиска тоже его слышала! Она испугалась и убежала.

— Но этого не может быть! Наверное, тебе почудилось.

— И все–таки это было три минуты назад, честное слово!

Мальчишки начали спорить, и только Женя не принимала участия в разговоре. Отойдя на пару шагов от спорщиков, она, затаив дыхание, слушала звуки ночного сада. Кажется, она действительно слышала неразборчивый шепот. Или это был шорох ветерка в ветвях старых яблонь?

— Тише…

Мальчишки умолкли, и в этот момент с той стороны сада, где рос непентес, кто–то тихо, но отчетливо произнес:

— Я есть хочу!

Ужас объял ребят. Первым их желанием было броситься врассыпную, но ноги словно приросли к земле. Несмотря на охватившую Женю панику, девочке показалось, что она и раньше знала хрипловатый «шершавый» голос, казавшийся очень знакомым. Скорее всего, Женя слышала его в том самом кошмарном сне, что приснился сегодня утром. Только тогда страшный кувшин требовал заглянуть в него, а теперь просто просил есть. Девочка ухватила брата за руку, с ужасом глядя в дальний конец сада.

— Что скажешь, «Шерлок Холмс»? – шепотом спросила она.

— Давайте его накормим, — неожиданно предложил Миша.

— Что?!

— Он же просит есть. Ботаник говорил, что вывел необычное растение, может быть, этот непентес отличается от остальных не только размерами и особой ферменто… ферментативной системой, но и умением говорить? Знали бы вы, на какие «чудеса» способна генная инженерия! Попробуем вступить с ним в контакт.

Речь «Шерлока Холмса» как–то сразу успокоила ребят. По правде говоря, никто, даже сам Миша не верил в такое объяснение случившегося, но все же это было намного лучше, чем представлять, как в их саду происходит самая настоящая чертовщина. На бледных лицах появились улыбки, и теперь вся компания вела себя так, будто им предстояло накормить подобранного на улице котенка.

— Я сейчас принесу еду, — сказал Костя и убежал в дом.

Через несколько секунд мальчишка вернулся с пакетом сосисок, которые он, незаметно для тети Веры, извлек из холодильника. Стараясь держаться бодро и весело, ребята направились к оранжерее, в которой рос непентес. В густых сумерках он был еще красивее, чем днем и его кувшины еще больше напоминали прекрасные фарфоровые сосуды, покачивающиеся на невидимых в полутьме жгутах. «Как странно, — подумала немного успокоившаяся Женя. – На вид непентес такой нежный, а голос у него противный препротивный».

— Дайте сосиски, — решительно потребовал Миша. – Я самый высокий, значит и кормлением придется заняться мне. Вы станьте подальше, мало ли что…

— А вдруг он откусит тебе руку? – с ужасом спросила девочка.

— Я же не буду засовывать пятерню в кувшин! Ну, быстро отходите! Живо!

Костя и Женя попятились.

Стараясь держаться уверенно, будто ему каждый день приходилось кормить говорящие человеческим голосом лианы, Миша приблизился к растению, открыл крышечку и бросил в кувшин сосиску:

— Кушай на здоровье. Хочешь еще?

Непентес ничего не ответил.

— Молчание – знак согласия, — парень бросил в «пасть» хищника вторую сосиску. Потом быстро отошел от опасного места, приблизился к ребятам. – Готово! Одно ясно – если это был действительно голос растения, то сегодня больше мы его не услышим – непентес получил то, что просил.

Костя и его приятели вернулись на скамейку и долго еще сидели под кроной старой яблони, вслушиваясь в тишину. Они и сами не смогли бы ответить, зачем делали это, но, похоже, им всем очень хотелось еще раз услышать голос таинственного растения. Однако больше ничего сверхъестественного в саду не происходило. К ребятам подошла тетя Вера.

— Что это у тебя? – удивилась она, увидев в руках Кости пакетик с сосисками.

— Мы непентес кормили. Он есть просил.

Тетя Вера улыбнулась, обняла мальчика:

— По–моему, ты уже спишь и разговариваешь во сне. Пойдем–ка в постель. Папа звонил и сказал, что задерживается…

******************

После насыщенного событиями дня спал Костя крепко и долго. Когда он проснулся, стрелки на старинных дубовых часах уже приближались к половине одиннадцатого. Из соседней комнаты доносились голоса отца и тети Веры.

— Пора его поднимать, иначе он весь день проспит, — говорил отец.

— Оставь его, пусть спит сколько хочет. Ты и сам любил поспать на каникулах.

— Но не столько же!

— А вот и наш соня, — старушка указала на появившегося в дверях Костю.

— Доброе утро пап, а когда ты пришел?

— Поздно. В половине второго ночи.

— Я ждал тебя, ждал, да так и не дождался. А еще мы с ребятами слышали, как непентес разговаривает, — выложил накопившиеся за вчерашний день новости мальчишка. – Правда. Пойдем, посмотрим. Может быть, он и сегодня что–нибудь скажет.

— Пойдем, — улыбнулся Петр Романович.

Мужчина и мальчик вышли в сад. Обрадованная их появлением Лиска замахала пушистым хвостом, перебирая коротенькими лапками, засеменила по дорожке, будто указывая им дорогу. Впрочем, не дойдя нескольких метров до оранжереи, собачка остановилась, подняла вверх остренькую морду, начала энергично втягивать ноздрями воздух. Пушистый хвост прижался к задним лапам, верхняя губа растянулась, обнажая маленькие, но острые зубы.

— Пап, что это с ней?

— Должно быть за забором кто–то ходит. Или бомж заночевал в кустах. Лиска не любит запах спиртного.

— Наверное, — согласился с отцом Костя, хотя думал совсем иначе. – Но раньше я никогда не видел, как Лиска скалит зубы.

Они вошли в маленькую оранжерею. Петр Романович внимательно осмотрел растение и, чувствуя, что день будет жарким, убрал еще несколько стекол, потом взялся за пульверизатор:

— Я тебе не сказал самого главного – завтра у нас будут гости. Надо хорошо подготовиться к встрече.

— Гости? Какие гости?

— К нам приедет принцесса.

— Ну, папа, правда, кто приедет? – засмеялся Костя. – Я уже не маленький, а ты мне все сказки рассказываешь.

— Это не сказка, а сущая правда. Завтра у нас соберутся несколько моих однокурсников…

— Ты же говорил о принцессе…

— Ох, и не терпеливый у меня сын! Маленькая принцесса из одной далекой южной страны приедет вместе со своими мамой и папой. Я учился вместе с ее родителями в университете, и тогда у нас подобралась отличная компания. Вчера мы с ними встретились на вечере выпускников и решили пообщаться в более тесном кругу. Джозеф и Сара обещали привести дочь. Я видел маленькую Элизабет еще в пеленках, думаю теперь, когда принцесса подросла, она стала очаровательной девочкой. Кстати, что же тебе говорил непентес? – отец снисходительно улыбнулся и Костя понял, что он никогда не поверит рассказу о случившемся вчера чуде.

— Сосиски просил, — вступила в разговор подошедшая к оранжерее тетя Вера. – Я вас по всему саду разыскиваю. Завтрак стынет.

— А… сосиски… – понимающе ответил Ботаник. – Не пора ли и нам заняться сосисками или еще чем–то вкусненьким, что наша замечательная тетя Вера приготовила?

Костя хотел сказать что–то в ответ, но не успел – рыжая собачонка метнулась в кусты, истошно затявкала и скрылась из вида. На огромном кувшине непентеса поблескивали капельки воды… Мальчишка с трудом отвел взгляд от хищного растения:

— Папа, а мы вчера дядю Витю видели, он тебе привет передавал. У него кошка пропала.

— Да, я знаю. Печальная история. Соседи предлагали ему котенка, но он верит, что Мурка найдется.

— А Коля Дуб говорит, что ее съел непентес.

— Коля скажет… Вы его больше слушайте, — нахмурился Ботаник. – Кстати, твои друзья уже дважды за тобой заходили, даже письмо тебе оставили.

Он достал из кармана и протянул сыну тетрадный листок, на котором крупными буквами было написано: «Расследование продолжается! Ты долго спишь. Мы пошли по делам Мурки. Встретимся после обеда».

— Пап, а если рассуждать тео… теоре… теоретически, — Костя с трудом выговорил сложное слово, — наш непентес может съесть кошку?

— В принципе такое возможно, однако для этого животное должно залезть в кувшин, но на самом деле ни одна кошка так никогда не поступит.

— Миша говорил то же самое.

— И он был прав, — Петр Романович взял сына за плечи, посмотрел в большие голубые глаза. – Не нравятся мне твои мысли, сынок. Я сам виноват, бросил тебя одного, мы даже поговорить толком не успели после приезда. Знаешь, давай забросим все дела и после завтрака махнем в лес. Согласен?

— Еще бы! – просиял Костя, мигом забывший о своих проблемах. – Обязательно поедем!

*************************

Шурик осторожно выглянул из–за угла дома и дал знак своему товарищу – Тёма побежал вперед. Так, короткими перебежками, ребята продвигались от своего дома по направлению к автобусной остановке. Вообще–то для такой конспирации особых причин не было – вокруг не просматривалось ни души, да если бы кто–то и проходил по улице, то вряд ли бы обратил внимание на двух пробегавших мимо мальчишек. Но ребята думали иначе – Тёма и Шурик обожали приключения, а потому даже обычный поход в магазин превращали в увлекательную экспедицию. А вот сегодня все было по–настоящему серьезно – ребята отправились в рискованный поход, о целях которого явно не следовало рассказывать взрослым.

— Ты уверен, что там есть подземный ход? – спросил Тёма приятеля, когда оба стояли, прижавшись спинами к телефонной будке, выбирая время для нового рывка вперед.

— Конечно, на вид это самый обычный водосток, но на самом деле, вход в подземный лабиринт.

— А как ты догадался?

— Я же уже говорил… – Шурик досадливо поморщился. – Шли мы с мамой из булочной, и тут я увидел двоих рабочих – они как раз вылезли из этого люка. Один другому и говорит: «Там сам черт ногу сломит, никогда такого безобразия не видел».

— Ну и что?

— А то – это не простой водосток. Знаешь сколько таких колодцев в городе? Рабочие в них каждый день лазят и ничему не удивляются. Нет, Тёма, здесь что–то не так. Наверняка этот люк ведет в настоящее подземное царство. Наверное, там и клад найти можно. Под каждым большим городом обязательно должен быть лабиринт из коммуникаций и заброшенных подземелий. Я давно мечтал туда попасть, но только не знал, как. Или ты струсил?

— Я?! Это ты, Шурик, зубных врачей боишься…

— Я боюсь зубных врачей?!

Ребята чуть не отколотили друг друга, пытаясь выяснить, кто же из них является трусом, но потом передумали устраивать потасовку и продолжили короткими перебежками двигаться вперед. Конечной целью их маршрута был самый обыкновенный на первый взгляд, люк водостока, находившийся в переулке возле мрачного особняка с железным забором и злющей кавказской овчаркой.

Прохожие заглядывали в этот переулочек не часто. Убедившись, что поблизости никого нет, мальчишки начали сдвигать с места тяжелый чугунный люк, закрывавший проход в подземный город.

Ворота особняка открылись с пронзительным скрежетом, и на улицу вышел никто иной, как Коля Дуб. Вопреки обыкновению, он твердо стоял на ногах и был совершенно трезв. На его физиономии застыло сосредоточенное выражение. Коля думал, что было достаточно редким явлением…

— Помогите! Пожалуйста!

Коля Дуб замедлил шаг, прислушался – кажется, кто–то кричал, может быть, даже звал на помощь.

— Кто–нибудь! Помогите!

Из соседнего переулка вылетел растрепанный, перепачканный грязью парнишка. Он был так испуган, что даже не заметил идущего навстречу человека и сходу налетел на него, пребольно ударившись головой о локоть мужчины.

— Ты чё, пацан, глаза дома забыл? – возмутился Коля. – Смотри куда бежишь!

— Шурик упал! Он первым вниз полез… а ступеньки скользкие… Помогите! Шурик…

Коля Дуб не был плохим парнем. Просто ленивым и безалаберным – оттого и жизнь сложилась у него не лучшим образом. В школе Дубова знали, как любителя приколов – не слишком умных, но веселых, а еще он был известен своей полной неспособностью к точным наукам. Учиться ему не хотелось. Парень начал прогуливать школу, связался с какими–то сомнительными личностями, стал выпивать, частенько попадал в милицию. Так и текла его жизнь и постепенно Коля Дубов, по прозвищу Дуб, превратился в настоящую «достопримечательность» Березовой рощи – главного бездельника и пьяницу, на которого даже смотреть было противно.

Тем не менее, слова испуганного мальчишки встревожили Колю – он побежал следом за Тёмой к злополучному люку. Черная круглая дыра четко выделялась на сером асфальте дорожки. Из водостока не доносилось ни звука. Негромко выругавшись, Коля Дуб начал спускаться по заржавленным скобам–ступенькам.

В это самое время возле трамвайных путей появились двое – изящная золотоволосая девочка и нескладный длинный очкарик.

— Костя настоящий лежебока! Ведет вампирский образ жизни… – возмущался Миша. – Не стоило брать его в нашу команду. Расследование – дело серьезное…

— Вампирский образ жизни? – переспросила Женя.

— Ну да – спит весь день и выходит на улицу с наступлением сумерек. Первый признак. Но вообще вампиров не бывает – это я так пошутил. Учти.

— Учла.

— Я вчера весь вечер перечерчивал план ближайших кварталов. Потом снял с него копию. Один план тебе, другой мне. Твоя зона поисков обведена красным фломастером. Как только обследуешь один двор, сразу ставь «галочку». И еще, неплохо записывать показания свидетелей. Жаль, у нас нет диктофона.

Чем больше говорил брат, тем грустнее становилось лицо Жени. Она очень хотела найти Мурку, но Мишин метод расследования просто повергал в трепет. К тому же у девочки были нелады с грамматикой, и перспектива записывать показания очевидцев ее не слишком вдохновляла. А «Шерлок Холмс», тем временем, продемонстрировал аккуратный, начерченный по линейке план. Женя протянула руку, но потом остановилась, заметив в переулке три фигуры – субъект, здорово смахивавший на Колю Дуба тащил на руках какого–то мальчишку, а второй бежал за ним, всхлипывая на ходу.

— Мишка, смотри…

— Это похищение, — пробормотал «Шерлок Холмс» и поправил сползшие на кончик носа очки. – Надо что–то делать.

Впрочем, делать ничего не пришлось. Странная компания быстро приближалась к ребятам, и вскоре они услышали голос Тёмы:

— Только не рассказывайте об этом маме, пожалуйста, дядя Коля! Мы скажем, что Шурик во дворе споткнулся и ногу подвернул. Ладно? А то мама меня убьет. Или без сладкого до конца месяца оставит…

Очкарик задумчиво смотрел им вслед – похоже, он слишком прямолинейно судил о людях. Окажись на его месте настоящий Шерлок Холмс, он бы сумел догадаться, что Коля Дуб способен и на хорошие поступки. А Мише это просто не приходило в голову…

3

Сколько раз, засыпая у себя дома в Москве, Костя представлял этот ни с чем не сравнимый миг, когда он, оседлав велосипед, легко покатит по тропинке, идущей вдоль поля к маячившему в отдалении лесу. И вот то, о чем мальчишка столько мечтал, происходило на самом деле. Остались позади поле и ботанический сад, а за поворотом выросли, как из–под земли мощные старые сосны с бронзовой корой и упругими иголками.

— Давай, сын, поднажми! – обернулся отец, ехавший впереди Кости. – Догоняй!

Быстрее закрутились педали, поток свежего воздуха обдувал разгоряченное лицо. Наверное, Петр Романович немного подыгрывал Косте, но вскоре их велосипеды поравнялись, и отец с сыном поехали рядом.

В лесу пахло хвоей и хотелось проглотить как можно больше этого смолистого терпкого воздуха. Путешественники выехали на лесную дорогу, переплетенную корнями старых сосен, которая полого спускалась к реке. Минут через десять деревья расступились, открыв по правую сторону дороги совершенно круглую, густо заросшую яркими цветами лужайку.

— Папа! Это же наша поляна! Давай сделаем привал.

— Хорошая идея.

Костя и его отец прислонили к дереву велосипеды и отправились обследовать место стоянки. Поляна была сплошь усеяна нивяником и колокольчиками, будто покрыта роскошным ковром. Особую пестроту рисунку придавала желто–фиолетовая иван–да–марья.

— Это нивяник, — сказал Петр Романович, указывая на крупные белые ромашки.

— А это колокольчики, большие–пребольшие, — откликнулся Костя, и улыбнувшись, лукаво добавил: – Слышишь, как они звенят?

Вместо ответа Ботаник повел носом и, в свою очередь спросил сына:

— Чем это пахнет в воздухе?

Костя тоже втянул воздух:

— Кажется, земляника поспела! — Он присел на корточки, отодвинул листья… – Есть! Да какая красная!

И уже на четвереньках обогнув сосну, под которой они стояли, любуясь цветущей поляной, мальчик углубился в поиски. На ходу он восторженно комментировал увиденное:

— Да ее же здесь тьма–тьмущая! Присоединяйся, пап! А вон там ее еще больше!

Время летело незаметно. Засунув в рот очередную ягодку, Ботаник посмотрел на часы:

— А не пора ли нам домой? Мы обещали тете Вере вернуться к обеду.

— Я сейчас, только соберу для нее букетик, — откликнулся Костя и почему–то покраснел.

— Это ты хорошо придумал. Ей будет приятно.

Петр Романович смотрел вдаль, делая вид, что не замечает смущения сына. Через несколько минут Костя подошел к своему велосипеду, держа в руках большой пучок усыпанных алыми ягодами земляничных побегов. Стараясь сделать это незаметно, он разделил букетик на две части и засунул в разные кармашки своего рюкзачка. Второй земляничный букет предназначался Жене.

Возвращение домой было совсем не таким приятным, как поездка в сторону леса. Чем ближе становился поселок Березовая роща, тем сильнее портилось настроение Кости. Во рту еще ощущался вкус земляники, а в голову лезли глупые мысли о том, что бы произошло, если бы не люди ели растения, а, наоборот, растения принялись пожирать людей. Не в меру пылкое Костино воображение рисовало жуткие сцены – вот, выдрав из земли корни, за ними идут гигантские сосны, а вот их догоняет обиженная земляника, у которой Костя отобрал ее детишек – крошечные семена на поверхности алых ягод… Короче, мальчишка просто боялся возвращаться домой, туда, где его ждал гигантский непентес, говоривший человеческим голосом. Ах, если бы Костя мог все время проводить на чудесных лесных полянах, забыть про ужасы, связанные с хищным растением!

— Привет, — увидев подъезжавших к дому путешественников, Женя вышла за ворота, кокетливо помахала рукой. – Как прогулка?

— Это тебе, — Костя слез с велосипеда и протянул ей букетик спелой земляники.

— Спасибо.

— Мы с папой классно прокатились. Там земляники много и колокольчики во какие! Почти, как колокола. А что у вас? Узнали что–нибудь про Мурку?

— Нет. Мишка говорит, что мы ее обязательно найдем, а я боюсь, что с ней, Муркой, случилось что–то нехорошее. Может, под машину попала, или…

— А знаешь, у нас завтра в гостях будет настоящая принцесса, — решил сменить тему Костя, который так же, как и его подружка подумал о хищном вечно голодном непентесе.

— А король?

— Не веришь мне? Приходите с Мишкой – можете с ней познакомиться.

***************************

Весь вечер Костя помогал отцу и тете готовиться к приему гостей. Петр Романович пригласил четверых человек (если, конечно не считать таинственную принцессу), но даже для подготовки встречи такой маленькой компании пришлось здорово потрудиться. Тетя Вера возилась на кухне, готовя салатики и прочие закуски, а Костя с отцом, вооружившись швабрами и половыми тряпками, наводили идеальный порядок.

— Мы как на корабле палубу драим, — поделился впечатлениями мальчишка, намывая дощатый пол веранды.

— А что, это идея… – Петр Романович прекратил работу, созерцая темные дебри сада. – Не кажется ли тебе сын, что нам необходимо устроить праздничную иллюминацию? Наш сад будет сиять, как корабль во время праздников.

— Здорово! Только как мы это сделаем?

— При помощи подручных средств.

К величайшей радости Кости, они с отцом отправились на чердак. Мальчик бывал здесь не часто, а потому самый обычный никому не нужный хлам, пылившийся на чердаке, казался ему чем–то таинственным и необычным. Петр Романович снял с полки два фанерных посылочных ящика. Костя знал, что в них находятся новогодние игрушки. Раньше, когда мальчик жил с мамой и папой, они каждый год доставали эти ящики, весело, с шутками и смехом наряжали елку, а последние несколько лет игрушки пылились без дела. Мама увезла Костю в Москву, и теперь они встречали новый год без папы. Первый праздник они отмечали в обществе мужчины, за которого мама собиралась выйти замуж, а потом вдвоем, и надо сказать, это были довольно печальные праздники. Костя вздохнул, но решил не думать о грустном – впереди было целое лето, прогулки в лес и на реку, увлекательные игры в обществе Жени и Миши. А завтра вообще должна была приехать самая настоящая принцесса…

— О чем задумался?

— Да так… Ни о чем. Мы будем развешивать елочные шары на деревьях?

— Не угадал. Я предлагаю украсить яблони гирляндами фонариков.

— Супер!

— Но для этого их надо привести в порядок. Когда ты был маленьким, то имел обыкновение запутывать их, а я каждый год покупал новые. Теперь, если все распутать и починить, иллюминации хватит на весь сад.

Они провозились весь вечер – скрепляли между собой обрывки проводов, заменяли перегоревшие лампочки. Наконец, Петр Романович в сопровождении сына направился в сад развешивать гирлянды. Тут к ним и присоединились Миша с Женей, давно уже наблюдавшие из–за забора за тем, что происходило на соседнем участке.

— Как здорово! – воскликнула впечатлительная Женя. – Завтра будет настоящий королевский прием! А нам можно будет придти, Петр Романович?

— Я как раз собирался пригласить вас. Конечно, приходите, ребята. Познакомитесь с Элизабет. Она, правда, моложе вас, но думаю, вы сумеете найти общий язык.

Девочка восхищалась не зря — центральна аллея, ведущая к дому, украшенная множеством разноцветных огоньков, и в самом деле производила неизгладимое впечатление. Ботаник взял последнюю оставшуюся без дела гирлянду, подбросил ее на руке:

— Что если нам украсить оранжерею?

Сад вновь окутывали сумерки, и никому из ребят не хотелось идти в дальний его конец, туда, где затаилась хищная лиана. Но с другой стороны, выглядеть трусами, которые дрожат при виде растения, тоже никто желания не испытывал. Петр Романович отправился в дом за удлинителем, а Миша взял гирлянду и решительно шагнул на боковую тропинку. Ребята – следом.

Их встретила тишина, запах влаги и… тревога. Никто из ребят не мог без содрогания смотреть на огромный, скрывавший страшные тайны кувшин непентеса. Женя не сомневалась, что на самом деле в растение вселился злой дух или что–то вроде того, совсем как в ужастиках, которые она любила смотреть по телевизору. Миша в чудеса не верил, но и найти объяснение тому, почему лиана заговорила, не мог, а потому боялся ее. Костя еще не знал, чего именно ему следует опасаться, но при виде непентеса испытывал крайне неприятное чувство, здорово смахивавшее на страх.

Миша, тем временем, залез на маленькую стремянку, развешивая под потолком оранжереи елочную гирлянду. Провод никак не хотел держаться на раме, то и дело норовил сорваться вниз. Очкарик так увлекся работой, что даже перестал думать о грозившей ему опасности. Он бормотал что–то под нос, лез все выше и выше, а Женя и Костя, затаив дыхание, следили за тем, как стоявший на лестнице «Шерлок Холмс» приближается к отверстию зловещего кувшина. Если бы крышка открылась сама собой, Миша вполне бы мог угодить внутрь бледно–зеленого, украшенного пурпурными пятнышками сосуда… И тут послышался страшный шепот непентеса:

— Иди ко мне… ко мне… Я есть хочу!

Очкарик кубарем скатился со стремянки, отскочил в угол оранжереи, прижался к стеклянной стене. Его товарищи оцепенели, с ужасом глядя на говорящее растение. Лица у всех были бледные, губы дрожали…

— Вы слышали? – не своим голосом прошептал Костя. – Опять…

Ребята переглянулись.

— Пойду, принесу ему сосиски, — пытаясь объяснить свое отступление, проговорила Женя. – Костя, а колбасу он ест?

— Лучше, наверное, сосиски. Он к ним привык. Вдруг ему колбаса не понравится и он разозлится?

Мальчишкам хотелось последовать за Женей и как можно скорее уйти из оранжереи, но они старались выглядеть «настоящими мужчинами», а потому не двинулись с места. Сердца у обоих трепыхались словно пойманные птички в клетке. Безмолвный и величественный непентес застыл в паре метров от них, с плохо скрываемой насмешкой рассматривая жалких людишек. Он мог расправиться с ними в любую секунду, а пока наслаждался их страхом. К счастью для ребят с удлинителем в руках появился Ботаник:

— Сейчас устроим иллюминацию. Что это вы стоите, словно приросли к земле? А Женя где?

— Папа, непентес опять просил есть, правда. Мы все слышали. Женя пошла за сосисками.

— Что ж, — улыбнулся Петр Романович, который принял слова сына за детскую фантазию, в которую верили и сами ребята. – Если он не хочет ложиться спать на голодный желудок, можно его и угостить. Только зачем же кормить непентес сосисками? Он отлично ест и то, что остается после обеда.

— Он любит сосиски, — упрямо повторил Костя, который понял, что отец ему снова не поверил.

— Все нормально? – с трепетом в голосе поинтересовалась возникшая на дорожке Женя и протянула брату пару сосисок. – Вот, покорми его.

— Ага…

Миша, преодолевая страх, приблизился к кувшину и бросил в него сначала одну, потом другую сосиску, приговаривая неестественно ласковым голосом:

— Кушай, непентес, они очень вкусные.

Глядя на эту сцену, Костин отец засмеялся:

— Да ты кормишь его, словно льва, а он добрый, никому еще не принес вреда.

Ребят эти слова не успокоили. И хотя в тот вечер непентес больше не просил есть, Костя и его приятели могли думать только о таинственном происшествии. Их не радовали ни фонарики, ни предстоящая встреча с настоящей принцессой. Женя с братом заторопились домой, а мрачный, как туча, Костя тоже решил лечь спать. Во сне можно было не ломать голову над неразрешимыми загадками и не вздрагивать от каждого шороха. Мальчик все еще надеялся, что с восходом солнца все страхи исчезнут, и жизнь снова станет такой, как прежде. Но для этого требовалось как можно скорее погрузиться в сон.

***************************

Ночь была душной. Женя ворочалась с боку на бок, но никак не могла уснуть. Светящиеся цифры на электронных часах сменяли одна другую, а сон никак не приходил. Девочка вылезла из–под одеяла, приблизилась к окну. Она подумала, что если немного прогуляется по ночному саду, то, возможно, сумеет заснуть. Для того чтобы выбраться из дома, совсем не обязательно было пользоваться входной дверью – в экстренных случаях Женя поступала иначе – просто вылезала из окна своей спальни, опираясь на спрятанный в зарослях старый деревянный ящик.

Сад встретил девочку прохладой и запахом цветов. Она немного постояла на веранде, и уже собралась возвращаться домой, как вдруг остановилась, прислушиваясь. Что–то происходило… Но это «что–то» творилось не снаружи, а внутри нее…

— Не надо…

Ее слабый голосок могли услышать разве что цветы на клумбах. Женя попыталась взять себя в руки и спокойно вернуться домой, но поняла, что больше не властна над своими поступками. Какая–то сила влекла ее вперед. Девочка покорно, как под гипнозом, пересекла территорию участка, остановилась у калитки, которая вела к соседям. «Только бы ее заперли», — трепеща от недоброго предчувствия, подумала Женя и все же потянула железную ручку. Калитка открылась, издав тихий, но совершенно жуткий, похожий на стон скрип.

— Иди ко мне… ко мне… – послышалось вдалеке.

Непентес звал ее. Женя понимала, что идет на верную гибель, но ничего не могла изменить. Ноги сами вели ее к огромному, смертельно опасному кувшину.

— Иди ко мне!

Горели развешенные на деревьях гирлянды, слышался чей–то смех. Вокруг было множество людей, но никто из них не замечал испуганную несчастную Женю.

Дверь оранжереи была распахнута. Девочка сделала шаг и замерла перед ужасным растением. Толстое тело лианы шевелилось, напоминая огромную змею, кувшины покачивались…

— Скорее…

Крик застрял в горле, Женя оцепенела – на нее смотрел огромный человеческий глаз! Раньше его скрывали густые листья, но теперь, когда Непентес перестал притворяться обычным растением, он показал себя в полном блеске. Оказывается, у чудовища было множество огромных глаз, которые прежде никто не замечал!

Повинуясь воле чудовища, девочка покорно подошла к самому большому кувшину, поднялась по стоявшей тут же стремянке, приподняла крышку… По ее рукам скользнули листья Непентеса, а затем последовал резкий толчок. Девочка зажмурилась, представив, что летит в зловонную зубастую пасть чудовища, и лежала так несколько мгновений. Ничего не происходило. Женя отважилась открыть глаза – монстр находился на своем месте, его бесчисленные глаза прикрывали зеленые веки. Похоже, он просто перестал обращать на нее внимание.

— Почему? – любопытство оказалось сильнее страха, и Женя все же отважилась задать чудовищу мучивший ее вопрос. – Почему ты не съел меня?

— Ты не принцесса! Я хочу принцессу! Принцессу! Принцессу…

Только теперь Женя поняла, что видит сон. Непентес все еще звал принцессу, но страх исчез. Усилием воли девочка заставила себя открыть глаза – небо за окном розовело. Страшная ночь кончилась, но никто не мог сказать, какие сюрпризы готовил наступающий день.

**************************

Этой ночью Косте тоже приснилась принцесса. У нее были золотые локоны и большие голубые глаза. Наверное, он видел такую сказочную красавицу в детской книжке или мультике, но чем–то она напоминала Женю. Принцесса смеялась и негромко напевала песенку на незнакомом языке.

А настоящая принцесса оказалась совсем другой… Косте не терпелось увидеть Элизабет, он вертелся у калитки, прислушиваясь, не доносится ли шум мотора. Наконец, ожидания мальчика оправдались, и к дому подкатила запыленная зеленая «девятка».

— Папа, принцесса приехала! – громко крикнул Костя, пытаясь понять, кто же скрывается за затемненными стеклами автомобиля. – Иди сюда скорее!

Из дома поспешно вышел Петр Романович, а двери машины тем временем открылись, и на свежий воздух высыпала смеющаяся компания. Первой вышла моложавая женщина, с короткой стрижкой и очках в золотой оправе, за ней коренастый мужчина, которого Костя не успел рассмотреть, как следует, а следом – необычная пара, сразу завладевшая вниманием мальчика. Высокий, наверное, под два метра негр, с гладко обритой головой, заботливо помог выйти из машины такой же крупной негритянке в ярком многоцветном платье. Женщина держала на руках чернокожую девочку лет шести. Несмотря на шумное веселье, царившее в машине, малышка, похоже, ухитрилась уснуть, и теперь проснувшись, с удивлением озиралась по сторонам. У нее были огромные живые глаза, вместо золотистых локонов голову украшало множество черных косичек, а кожа оказалась шоколадного цвета. Ничто не выдавало в этой маленькой подвижной девочке королевского происхождения, но Костя догадался, что она и есть та самая принцесса. Догадался потому, что других детей в зеленой «девятке» не было.

— Петька! – взвизгнула важная дама в золотых очках и ринулась к Костиному отцу. – Сколько лет не виделись! Я опоздала на встречу выпускников, очень расстроилась, а Сара мне говорит: «Петька нас пригласил, еще успеем повеселиться». Это твой сын? Классный парень! Совсем взрослый. Надо же, как быстро время идет…

Костя совсем растерялся. Взрослые тети и дяди вели себя как расшумевшиеся подростки. Они шутили, дурачились, называли его отца «Петькой», и казалось, бесповоротно впали в детство. После первых восторгов, Ботаник начал знакомить своих друзей с сыном:

— Это Лариса Михайловна…

— Давай обойдемся без отчеств! Мы еще люди не старые – воскликнула развеселившаяся дама в золотых очках. – Лариса. Просто Лариса.

— Это Сара, Джозеф, Андрей.

— Костя… – мальчик густо покраснел, не выдержав столь пристального внимания взрослых.

— А это Элизабет, — Ботаник начал озираться по сторонам, высматривая маленькую чернокожую принцессу. – Кстати, где она?

Шустрая малышка, уже успела найти себе подходящее занятие. Пока взрослые шумно приветствовали друг друга, она тихонько отошла в сторону и принялась играть с крутившейся поблизости Лиской. Ласковая собачка энергично вертела хвостом, и все норовила лизнуть девочку в лицо. Элизабет была в восторге.

— А как ее зовут? – на чистом русском языке поинтересовалась она, указывая на собаку.

Для Кости это оказалось еще одной неожиданностью. Сначала он не ожидал, что принцесса окажется чернокожей, а теперь удивился, как хорошо малышка говорит на его родном языке. Мальчик не знал, что когда родители Элизабет повышали свою ученость в университете уже после его окончания, а, точнее говоря, учились в аспирантуре, девочка ходила в обычный детский сад, и русский в ее жизни стал главным языком.

— Как ее зовут? – повторила свой вопрос принцесса, обращаясь к Косте.

— Лиска.

Девочка засмеялась и лукаво повела своими громадными черными глазами:

— Я тоже Лиска.

— Как это?!

— Элизабет, Лизи – так меня зовет мама, а ребята в детском саду называют Лиской. А ты кто?

— Костя, — смущенно пробормотал он.

Взрослая компания удалилась в дом, оставив маленькую принцессу на попечении мальчика. Вначале он немного растерялся, не зная, как общаться с такой высокопоставленной особой, но вскоре они нашли общий язык. Прежде всего, Костя повел гостью в соседний сад, где ее появления с нетерпением ожидали Женя и Миша. Ребята наперебой старались развлечь Лиску: катали ее на качелях, играли с ней в мяч, рассказывали невероятные истории. Элизабет оказалась очень подвижным, веселым ребенком и ни секунды не могла оставаться на одном месте. Когда все забавы уже были исчерпаны, Миша неожиданно предложил показать принцессе непентес.

— Ты что… – шепотом откликнулся Костя. – Вдруг он…

— Глупости, — сверкнули стекла очков «Шерлока Холмса». – Девочка все равно придет в оранжерею, так лучше подготовить ее к этой встрече заранее. Предупредить, что нельзя подходить к растению близко и все такое.

— Может, не надо?

— Мы будем держать ситуацию под контролем.

Женя в разговор ребят не вмешивалась. Она вспоминала сон и холодела от страха. Что если сновидение было вещим, и принцессе действительно грозила смертельная опасность? Вдруг сама Женя обладала сверхъестественными способностями и могла предсказывать будущее? Нет, она просто обязана была помешать мальчишкам осуществить их глупый план. Принцессе ни в коем случае нельзя было приближаться к хищной лиане.

— Элизабет нельзя подходить к непентесу.

— О чем вы шушукаетесь? – принцесса с любопытством смотрела на Женю. – Кто такой непентес?

— Это… Чепуха… Проехали…

— Нет, я хочу к непентесу! Познакомьте меня с непентесом!

В огромных глазах девочки сверкнули слезы. Назревал «международный скандал». Миша взял принцессу за руку:

— Идем, я тебе все покажу.

Ребята вернулись в сад Ботаника. Из открытых окон дома доносились взрывы смеха, звенела посуда. Костин отец и его друзья, будто вернулись в свою студенческую молодость, помолодели на много лет. Мешать им не следовало. Маленькая процессия, возглавляемая «Шерлоком Холмсом», свернула на боковую дорожку, направляясь к оранжерее, в которой жил непентес.

— Ух, ты!

Принцесса даже утратила на несколько секунд дар речи, с восторгом и удивлением рассматривая огромные «фарфоровые» кувшины на прочных жгутах, а потом затараторила так быстро, что ее почти невозможно было понять. Судя по всему, непентес ей очень понравился.

— Он любит сосиски и разговаривает человеческим голосом, — сообщил Миша.

Девочку еще сильнее заинтересовало диковинное существо. Она со всех сторон обошла самый большой кувшин, привстала на цыпочки, пытаясь дотянуться до его закрытого крышкой отверстия, но не смогла – сосуд был слишком высок.

— А что он еще любит? Хочешь банан, непентесик?

— Нет, фрукты он не ест. Непентес предпочитает мясное.

— Пусть он что–нибудь скажет! Меня зовут Лиска. А тебя?

Хищная лиана молчала. Она прикидывалась самым обычным растением, но Женя прекрасно понимала, о чем в этот миг думало чудовище…

4

День подходил к концу. Ребята даже устали играть с неугомонной принцессой, а она затевала все новые и новые игры. Женя и мальчишки лихорадочно придумывали, чем бы еще позабавить Элизабет, но она вдруг решительно отбросила мяч и заявила, что хочет кушать.

— Сейчас пойдем, — откликнулся Костя, который только теперь сообразил, что голоден. – Вы с нами, ребята?

— Нам пора домой. Встретимся завтра, — покачала головой Женя. – Не пускай девочку к непентесу.

— Ладно.

Костя взял принцессу за руку, повел к своему дому. Калитка закрылась за их спинами с протяжным, похожим на стон скрипом. «Совсем, как в моем сне, — с тревогой подумала Женя. – Только бы все обошлось. Только бы Элизабет благополучно уехала подальше от этого чудовища».

Из дома по–прежнему была слышна музыка, смех. Взрослые никак не могли угомониться.

— Долго же вы гуляли! – всплеснула руками тетя Вера. – Совсем о еде забыли. Мойте руки и живо за стол. Я вам кое–что вкусненькое оставила.

Выйдя из ванной комнаты, Костя выглянул в окно. Сгустились сумерки, и, пожалуй, пора было включать гирлянды фонариков, развешанные в саду. Он попытался напомнить об этом отцу, но они с друзьями так громко смеялись, вспоминая какой–то зачет, что, будучи по природе человеком деликатным, Костя не стал им мешать и решил, что справиться сам. Ужин мог и подождать. Мальчик отправился на веранду, намереваясь зажечь гирлянды и показать их принцессе. Элизабет, которая, кстати говоря, еще не очень понимала, что такое деликатность, осталась дома и тут же внедрилась в самую гущу взрослых, вызывая у всей веселой компании необыкновенное умиление и восторг.

Несмотря на то, что Костя щелкнул выключателем, гирлянды так и не вспыхнули разноцветными огоньками. Наверное, где–то оборвался провод, или вилка выскочила из розетки удлинителя. Мальчик спустился в сад, пытаясь проверить, в чем дело, но в сумерках уже трудно было что–либо различить. Пришлось вернуться в дом за фонариком, но и тут Костю ждала неудача. Фонарик, как назло, куда–то закатился, и его никак не удавалось найти. Прошло не меньше получаса, пока мальчик, наконец, нашел пропажу, а затем, воспользовавшись найденным фонарем, обнаружил разрыв гирлянды, который удалось устранить без особых проблем. Мальчик вновь щелкнул выключателем, и вот уже старые яблони засияли сотнями разноцветных огоньков. Довольный собой и результатом работы Костя стал искать Элизабет, чтобы показать принцессе праздничную иллюминацию в ее честь. Но в доме девочки не оказалось.

— Тетя Вера, а где принцесса?

— Разве она не с тобой? Она уже минут пятнадцать как взяла со стола бутерброд с ветчиной и пошла в сад. Я думала, она направилась к тебе.

Костя просто похолодел от страшной догадки.

— Наверное, она решила накормить непентес, — проговорил он нарочито бодрым голосом. – Пойду, посмотрю.

Выйдя из кухни, он стремглав бросился в сад, в два счета подлетел к переливающейся разноцветными огнями оранжерее. Но там принцессы не оказалось.

— Элизабет! Лиска! Где ты?

На Костин зов откуда–то из–за кустов выбежала жалкая, поджавшая хвост собачка. Она была здорово напугана, но мальчик не обратил на это внимания. Его интересовала совсем другая Лиска.

— Элизабет! Ау!

Еще оставалась надежда, что принцесса просто затеяла игру в прятки, но интуиция подсказывала Косте – случилось что–то страшное. Он осмотрел весь участок, заглянул под крыльцо, в старую собачью будку, в которой никто не жил, обшарил кусты малины, выглянул на улицу – безрезультатно, маленькая принцесса исчезла без следа.

— Папа, у нас проблемы… – Костя подошел к отцу, который в этот момент рассказывал гостям очередной анекдот из студенческой жизни. – Элизабет исчезла.

То, что случилось дальше, напомнило Косте сцену из фильма, так все было нереально и страшно. Исчезли улыбки с лиц гостей, в комнату вошла тревожная тишина. Потом ее сменила суета, запахло сердечными каплями. Кто–то потянулся к телефону…

— Алло, это милиция? Пропал ребенок…

Испуганные родители Элизабет выбежали из дома, начали звать дочку и по–русски и на каком–то непонятном языке, но никто не откликался. Гости Петра Романовича прочесывали каждый метр сада. На шум прибежали Женя и Миша, другие соседи. Еще до приезда милиции добровольцы обыскали ближайшие сады и переулки, но маленькая принцесса, словно в воду канула.

Потом к поискам присоединились и милиционеры. Девочку искали уже не только в ближних, но и в дальних окрестностях: и в ботаническом саду, и в лесу. Ночь прошла без сна. Бледный осунувшийся Петр Романович, терпеливо отвечал на вопросы одетого в форму человека, который записывал каждое слово. Убитые горем родители Элизабет сидели тут же.

— Вам надо отдохнуть, — участливо посмотрел на них милиционер. – Мы сообщим вам, если что–нибудь узнаем.

— Сара, Джозеф, оставайтесь у нас. Может быть, скоро все прояснится.

— Спасибо, Петр, но мы лучше поедем к себе, — ответил отец девочки. – Все и так ясно – это похищение, а значит, похитители скоро потребуют выкуп. Они позвонят нам домой. Поэтому придется сидеть у телефона.

— Прости, что все так вышло.

— Ты не виноват, — негр тяжело вздохнул, проведя громадной ладонью по своему бритому затылку. – Я отец, я и должен был следить за ребенком.

***********************

Душу надрывали тоскливые завывания губной гармошки. По правде говоря, музыкант из Миши был никудышный, но он все же сумел кое–как освоить простенький инструмент и теперь терзал слух слушателей. Идя по стопам своего кумира, мальчишка хотел научиться играть на скрипке, но, к счастью для окружающих, эта затея сорвалась. Как и Шерлок Холмс, Миша играл на музыкальном инструменте, только когда раздумывал над очередной загадкой, во всяком случае, он старался доказать ребятам, что это было именно так. Теперь, похоже, настало время устраивать самый настоящий концерт…

Приятели сидели в дальнем конце сада неподалеку от качелей, раздумывая об ужасном событии, потрясшем всю Березовую рощу. От стонов губной гармошки хотелось плакать. В эту роковую ночь ребята не сомкнули глаз, но и теперь, утром, спать никто из них не мог.

— Элизабет съел непентес, — нарушила тягостное молчание Женя. – Мне накануне приснился страшный сон, как раз про это.

— Не говори глупости, сестра, — строго оборвал ее Миша. – Наверняка существует разумное объяснение этого события. Просто мы до него пока не додумались.

— В растение вселился злой дух. Во сне я видела его глаза – злые, надменные, жестокие.

— Прекрати! Это обычное растение…

— Говорящее растение. Разве это не кажется тебе странным, «Шерлок Холмс»? Ты сам его боишься. Помнишь, как скармливал ему сосиски? А если растение говорит человеческим голосом, почему у него не может быть глаз, ушей, зубов?

Вместо ответа очкарик извлек из губной гармошки душераздирающую трель.

— Знаете, я, кажется, начинаю понимать, в чем дело, — заговорил Костя. – Насчет духов и привидений, это, конечно сказки, чудес на свете не бывает, в растение не может вселиться злой дух, все намного проще: на самом деле Непентес – инопланетянин.

— Что?! – в один голос переспросили брат с сестрой, изумленно глядя на Костю.

— Мой папа занимается генной инженерией. Это все очень сложно и непонятно, но главное я все же усек – человек может вводить гены одного растения или животного другому и получать новые организмы с самыми необычными свойствами.

— И причем здесь пришельцы?

— А при том, Мишка. Представь, что если в распоряжении ученых есть ДНК инопланетян? Папа соединил пришельца с непентесом и в результате получился этот монстр.

— «Секретные материалы» смотришь? – сочувственно посмотрел на приятеля очкарик. – Истина где–то там… Надо смотреть на жизнь проще. Знаете, Шерлок Холмс много раз сталкивался с самыми необычными преступлениями, которые на первый взгляд были совершенно необъяснимы. Многие винили в случившемся потусторонние силы и считали, что такие преступления невозможно раскрыть. Вспомните случай с собакой Баскервилей. Преступник умело распускал слухи, воспользовавшись старинной легендой о родовом проклятье. Вскоре все поверили, что в окрестностях замка Баскервилей появилось чудовище, пришедшее из адской бездны. Все, но только не Шерлок Холмс! Великий сыщик знал, что на свете не бывает чудес, а преступления совершают люди. Заинтересованные люди. Как вы помните, никакой дьявольской собаки не было, просто преступник мазал светящимся составом морду обычного пса и пугал этим несчастным животным своих жертв. У злодея имелись корыстные интересы…

— Ладно, Мишка, мы тоже книжки читаем, знаем, как там было дело. При чем здесь непентес?

Вопреки обыкновению, очкарик даже не рассердился на слова своего приятеля. Просто вновь взялся за губную гармошку и начал издавать звуки, от которых разлетелись крутившиеся у ног воробьи.

— Мой долг расследовать это преступление и спасти принцессу, — закончив «музицировать», произнес он.

Женя досадливо хлопнула себя ладонью по колену:

— Знаешь, Мишка, тебя давно пора разжаловать из Шерлоков Холмсов. Ты только говоришь, говоришь, говоришь, но ничего не делаешь! Смотришь в лупу, составляешь планы, а сам даже кошку найти не можешь!

— После исчезновения Мурки прошло два месяца. За это время на месте исчезновения потерпевшей ни осталось улик. В такой ситуации трудно применять дедуктивный метод. Остается рассчитывать только на показания свидетелей. Я проанализирую их и тогда…

— Ты только в игры играешь! А с маленькой Элизабет случилось что–то страшное! Какие же вы бесчувственные, эгоистичные и глупые мальчишки! – не в силах сдерживать слезы, Женя вскочила со скамейки и стремительно побежала прочь.

— А все–таки я разберусь, что случилось, — твердо сказал «Шерлок Холмс». – Проведу расследование и найду принцессу. Хочешь быть моим доктором Ватсоном, Костя?

Мальчик замялся, неуверенно кивнул головой. Миша похлопал его по плечу:

— Отлично. Для начала нам предстоит осмотреть место происшествия. Следователи, наверняка, пропустили самые важные улики, но мы их найдем! Вперед, «Ватсон»!

Косте совсем не хотелось идти к зловещему растению, которое подозревалось во множестве преступлений, но он уже назвался «Ватсоном», а потому ему оставалось только отправиться за своим неугомонным товарищем. Ярко сияло утреннее солнце, покачивались на упругих стеблях махровые нежно–розовые пионы, казалось, мир был таким, как прежде, но никто не мог дать ответа на вопрос, что же произошло с маленькой темнокожей принцессой, встретила ли она этот чудесный рассвет или погибла в пасти чудовища?

Часть вторая. В поисках принцессы

После исчезновения Элизабет прошло уже несколько дней. Над опустевшим домом Петра Романовича словно повисли свинцовые тучи. Все его обитатели старались бодриться, но на самом деле настроение у них было хуже некуда. В эти дни Костя почти не играл с ребятами, старался быть поближе к отцу, который осунулся и даже постарел за эти несколько дней. В роли доктора Ватсона мальчишка тоже пробыл недолго – обследовал вместе с Мишей территорию возле оранжереи, а потом «Шерлок Холмс» больше не тревожил его. Из соседнего сада частенько доносились вопли губной гармошки, свидетельствовавшие о том, что «великий детектив» погружен в глубокие раздумья. Костя целыми днями просиживал на веранде с книжкой в руках, но читал без интереса, лениво перелистывая страницы. Мальчика очень волновала судьба маленькой беззащитной принцессы. «Где она сейчас? Что с ней?» — думал он, а перед глазами вставали большие лучистые глаза девочки.

Зато поселок шумел, как растревоженный улей. В Березовой роще только и говорили о пропаже принцессы. Буквально на следующий день поползли слухи, будто профессор вывел чудовище по имени Непентес, жертвой которого и стала несчастная девочка. Никто не знал, откуда появилась такая информация, но болтливые кумушки с удовольствием пересказывали подробности жуткой истории.

Именно с этого момента у Шурика появилось непреодолимое желание увидеть чудовище, пожирающее людей. Своими планами он поделился с Тёмой, которому идея очень понравилась. Вообще–то мальчишки намеревались отправиться в кругосветное путешествие, даже насушили сухари, но все медлили с осуществлением этого плана. Тёма боялся не успеть вернуться к первому сентября домой, а Шурик доказывал, что кругосветку можно совершить за пару месяцев. Разногласия по такому важному вопросу пока удерживали мальчиков дома, но они непременно хотели с толком провести летние каникулы. Встреча с хищным растением–людоедом была ничуть не хуже путешествия по джунглям Амазонки или приключений где–нибудь в горах. Жаль только, находился Непентес совсем близко, всего в нескольких кварталах от дома, где жили мальчишки, и добраться до него было проще простого. И все же к такой экспедиции стоило отнестись очень серьезно. Конечно, мальчишки не собирались лезть в пасть таинственному Непентесу – они хотели увидеть его, сами оставаясь незамеченными. Прежде всего, Тёма и Шурик решили обзавестись подзорной трубой, чтобы лучше все рассмотреть с безопасного расстояния. Но трубы ни у одного из любителей приключений не оказалось. Тогда они стали интересоваться, есть ли подзорная труба у кого–то из их приятелей, и вскоре весь двор узнал о предстоящем походе к чудовищу. Убедившись, что подзорную трубу им не найти, Тёма заявил, что они собираются подойти к Непентесу и без всякой оптики разглядеть его в мельчайших деталях. Намеренье приятелей проникнуть за ограду и вплотную приблизиться к чудовищу, сразу же стало известно всем соседским детям, но от взрослых все хранилось в глубокой тайне. Одни ребята просили, чтобы их тоже взяли посмотреть на Непентес, другие, не дожидаясь, сами отправились взглянуть на растение, пожирающие людей и говорящее человеческим голосом. Возле дома Ботаника теперь собиралось множество незваных гостей. За сеткой в кустах по ту сторону ограды то и дело были слышны шорохи, шепот, а потом неожиданный визг и топот убегающих детских ног. И все же никто из ребятни не решался войти на участок и приблизиться к оранжерее, где обитало чудовище. Этот подвиг предстояло совершить Шурику вместе со своим неразлучным приятелем Тёмой.

Вечером, сразу после ужина, Шурик сообщил крутившейся во дворе малышне, что завтра они идут знакомиться с Непентесом.

— Я загляну в пасть этому монстру, а потом спрошу: «Зачем ты съел принцессу, бессовестный хищник?», — заявил он.

Небольшая толпа малолеток, слушавших речь «героя», дружно охнула, а в глазах девчонок появился восторг. Шурик вместе с приятелем, гордо пошли прочь, чувствуя восхищенные взгляды за своими спинами. Впрочем, когда мальчишки уединились в игрушечном домике на краю двора, выглядели они уже не так решительно, как минуту назад.

— Что ты наговорил! Вдруг монстр тебя схватит? – с тревогой спросил Тёма.

— Ничего, прорвемся! – не слишком уверенно произнес Шурик. – Ты будешь меня подстраховывать. Я обвяжусь веревкой и дам тебе другой ее конец. Если что – тяни изо всей силы.

— Вдруг он сильнее?

— А ты съешь побольше каши.

На следующее утро Тёма удивил бабушку тем, что съел три тарелки манной каши. Потом, выждав, когда бабушка уйдет за покупками, храбрецы отправились к дому Ботаника. Выбрав подходящий момент, когда вокруг не было ни души, они довольно ловко перебрались через сетку и вступили на территорию Непентеса.

— Почему так тихо, Шурик?

— Не знаю, Тёма. Может, он спит?

Мальчишкам представлялось, что растение–людоед должно издавать грозное рычание, но в саду было тихо. И это особенно пугало… Забравшись в кусты, росшие вдоль ограды, ребята начали приготовления: Тёма достал из пакета веревку, Шурик попытался закрепить ее на поясе. Пустячное на первый взгляд дело оказалась не из легких – то ли оттого, что у мальчишек от страха тряслись руки, то ли, потому, что веревка оказалась какой–то «неправильной», у ребят ничего не получалось. Веревка все время цеплялась за ветки, а узелки на ней получались совсем не там, где хотели ребята.

— Хватит! – вспылил Шурик, забрасывая спутанную веревку в кусты. – Так пойдем! Подумаешь, хищное растение! Мы с ним справимся. Точно?

— Точно…

Делать было нечего. Мальчишки решительно двинулись к оранжерее, где их ожидало таинственное чудовище…

******************

— Ты бы, Петенька спать ложился. Нельзя же себя так изводить! Побледнел, осунулся, места себе не находишь.

— Ах, тетя Вера, как же мне не нервничать? Такое случилось…

Ботаник и тетя Вера стояли на веранде притихшего, уснувшего дома и смотрели в небо. Над головой сияли яркие, как брильянты, звезды, ажурным орнаментом вырисовывались причудливые кроны старых яблонь. Была удивительно спокойная теплая летняя ночь, но стоявших на веранде людей занимали совсем другие проблемы. Петр Романович не мог уснуть, вышел из дома проветриться и вдруг увидел на веранде свою тетушку, которой, оказывается, тоже не спалось. Разговор получался невеселым.

— В поселке только и говорят о чудовище, которое я создал. Непентес сожрал девочку. Ботаник кормит своего монстра бродячими кошками и собаками. Все беды от науки, ученые только тем и занимаются, что придумывают новые напасти.

— Брось, Петенька, не думай об этом. Бог даст, все обойдется. А этим сплетницам на лавочках только одно и надо – кости кому–нибудь перемыть.

— Спасибо, тетя Вера, но мне самому неспокойно. Сначала я тоже говорил себе – это нелепые слухи, не более. Но иногда мне становиться страшно.

Петр Романович замолчал, долго вертел в руках веточку цветущего жасмина. Пожилая женщина смотрела на племянника с сочувствием и тревогой:

— Ложись спать. Утро вечера мудренее. Не все же тучам быть, когда–нибудь и солнышко выглянет.

— По сути, я ничего не знаю о растении, которое создал. Генетически модифицированные организмы – загадка для исследователей. Мы не знаем, какие сюрпризы они преподнесут нам в будущем. Возможно, это смертельная ловушка, из которой нет выхода. Что если непентес действительно съел девочку? Что тогда?

— Петя…

— Я серьезно. У моего друга исчезла кошка, ее никто не видел ни живой, ни мертвой. Обычно у нас все на виду, но Мурка сгинула, ее просто нет. Случайность? Допустим, Элизабет похитили, но почему тогда похитители не заявляют о себе, не требуют выкупа?

— Преступники ждут, играют на нервах. Они хотят измотать родителей бедной малышки неизвестностью, а потом уже начнут вымогать деньги. Это очень нехорошие, бессовестные люди. Но я верю, их обязательно накажут, а девочку освободят.

Но Петр Романович не слушал доводов тетушки. Все мысли его текли в одном направлении, он винил в случившемся только себя самого, считал самым настоящим преступником:

— Сегодня я заходил в оранжерею, пытался понять, как все могло случиться. Стоя на земле, девочка не могла дотянуться до края кувшина, но поблизости находилась лестница. Миша оставил ее около непентеса, когда развешивал лампочки. Представь, что Элизабет решила накормить лиану, взяла бутерброд с ветчиной и пришла в оранжерею. Она не смогла скормить угощение, недолго думая, поднялась по ступенькам, открыла крышку и…

— Петя, ты говоришь глупости!

— Нет, тетя… Чем больше я думаю, тем меньше остается сомнений. А главное, теперь ничего нельзя проверить – непентес переваривает все, даже крупные кости. Никаких следов, никаких улик. Неужели, это растение и в самом деле настоящий монстр–людоед?!

— А еще оно говорит человеческим голосом и просит на обед сосиски.

Петр Романович только рукой махнул, не в силах больше продолжать разговор. Пожилая женщина и ее племянник еще долго стояли на веранде, глядя в безоблачное звездное небо. Они не знали, что их беседу слышал еще один человек. Костя, которому тоже не спалось в эту ночь, оказался случайным свидетелем ночного разговора. Если раньше мальчишка еще колебался, не зная повинен в исчезновении Элизабет непентес, или девочку просто похитили, то слова отца поставили все на свои места. Мальчишка верил отцу, не сомневался в справедливости его слов. Раз даже папа подозревал свое творение, значит, так оно и было, что бы ни говорил об этом неудачливый «Шерлок Холмс».

***************************

Миша с задумчивым видом шагал вдоль трамвайных путей. Миновав дом за глухим железным забором, он направился к утопающим в зелени пятиэтажкам. После того, как «Шерлок Холмс» услышал рассказы старушек о растении–людоеде, говорящем человеческим голосом, у него появились некоторые догадки. И теперь, по собственному выражению юного сыщика, он отправился «собирать фольклор в соседних дворах», а, проще говоря, познакомиться с самыми последними слухами и сплетнями. К тому же ему предстояла важная встреча с информатором, которому Миша поручил разузнать, что происходит в поселке.

— Эй, «Шерлок Холмс», привет!

Увлеченный своими мыслями очкарик не сразу сообразил, что приветствие было обращено к нему, а потом, вскинув голову, стал озираться по сторонам:

— Привет… – сказал он в пустоту.

— Мишка, не спи на ходу!

Мальчик смотрел куда–то вдаль, поверх голов, не замечая, что происходит прямо перед его носом. А рядом с «Шерлоком Холмсом» стоял его информатор, он же школьный приятель сыщика – Леша Мышкин. Главная проблема этого парня состояла в том, что он никак не хотел расти. Леша был отличником, здорово разбирался в компьютерах, знал английский язык, как свои пять пальцев, но вот беда – на улице его упорно принимали за пятиклассника, а то и за ученика четвертого класса. Сам он считал, что во всем виновата его фамилия, и бросался с кулаками на всех, кто дразнил его Мышонком. Короче, встретив своего малорослого приятеля на улице, Миша просто не заметил его, созерцая туманные дали. За что и получил довольно чувствительный толчок в грудь.

— Думаешь, я на дереве сижу? Спустись с небес на землю, мечтатель!

— А, это ты… – Миша поправил очки. – Привет.

Приятели пошли рядом.

— Что нового слышно в Березовой роще относительно исчезновения принцессы? – нарушил молчание «Шерлок Холмс».

— Как ты и просил, я немного послушал местные сплетни, но ничего принципиально нового не услышал. На всех лавочках только и говорят о том, что девчонку съело чудовище, которое вырастил Ботаник, придумывают всякие глупости и гадости. Да, кстати, в одном дворе малышня играла в Непентеса…

— Как это?

— Сначала они посчитались, совсем как при игре в прятки, а потом, тот, кому досталось водить, был объявлен Непентесом. Он закричал во все горло: «Я есть хочу!», ребята разбежались, а Непентес стал их ловить.

— Он так и говорил: «Я есть хочу»? – Миша даже замедлил шаг, вопросительно посмотрел на своего приятеля.

— Точно. А ты разве не знаешь, что Непентес говорящий? – усмехнулся Леша.

— Это обстоятельство мне не приходило в голову. То есть я знал, что он… Короче, это не важно. Просто мысли, идеи. Слушай, Леша, ты не знаешь, откуда возникли слухи про говорящее растение?

— Не в курсе. Но об этом знает вся Березовая роща.

— Странно.

Мальчики подошли к булочной, хотели проследовать дальше, однако их внимание привлекли две немолодые, хорошо одетые женщины. Одна из них выгуливала малыша в нарядной коляске, другая сопровождала лупоглазого пекинеса. Женщины беседовали так громко и возбужденно, что на их разговор просто невозможно было не обратить внимания. Проходя мимо них, ребята слышали, как одна сообщала другой:

— А еще он съел какого–то бомжа, который залез в сад к ботанику. Сынишка профессора видел, как из пасти чудовища торчали только ноги в рваных кроссовках.

— Но самое ужасное, он кормит их породистыми животными! – воскликнула хозяйка пекинеса. – Говорят, у погибшей кошки была прекрасная родословная! Если бы он отдавал своему чудовищу бездомных дворняг – другое дело…

— У нас так везде, — мрачно сообщил Леша, когда ребята отошли подальше от сплетниц. – Противно слушать.

— И все же, хотел бы я знать, кто первым сказал, что непентес разговаривает!

Возле книжного магазина, приятели расстались. Леша сказал, что хочет порыться в книгах по информатике, а Миша неторопливо пошел дальше. Хотя последнее время друзья скептически относились к его «работе сыщиком», мальчишка действительно умел разгадывать всевозможные загадки и трудно объяснимые происшествия. В исчезновении принцессы было много тайн, но интуиция подсказывала юному детективу – он на верном пути.

— Куда тебя черти несут! Слепой, что ли!

Миша резко остановился – прямо перед его носом резко затормозила непонятно откуда взявшаяся машина. Водитель обругал зазевавшегося мальчишку, а тот только теперь обнаружил, что стоит посреди проезжей части. Происшествие вернуло его к реальности. «Шерлок Холмс» начал озираться по сторонам, пытаясь понять, куда занесли его ноги, и тут заметил в соседнем дворе девчонку в подозрительно знакомом голубом сарафане.

— Вот ты–то мне и нужна! – пробормотал он под нос и решительно зашагал по направлению к Жене.

Девочка склонилась к маленькой лазейке в подвал, внимательно всматриваясь в полумрак, а недалеко от нее грелся на солнышке крошечный котенок.

— Это ты рассказала всем и каждому, что непентес разговаривает? – строго и возмущенно спросил Миша.

— Подожди… – отмахнулась сестренка, — там есть еще котята. Посмотри, какой он хорошенький!

— Женя, ответь мне, это очень важно.

— Успокойся, «Шерлок Холмс»! Я эту тему вообще ни с кем не обсуждала. Не хочется производить впечатление чокнутой.

— Женя!

— Честное слово.

— А Костя? Он мог об этом кому–то рассказать?

— Вряд ли. Он все больше дома сидит, даже на качелях качаться не хочет. Нет, Миша, ты лучше посмотри, какой он очаровательный! Пушистенький…

Но едва Женя взяла на руки котенка, как прямо перед ней появилась облезлая бело–серая кошка, выгнула спину и угрожающе заурчала. Девочка поспешно отпустила детеныша. Миша наблюдал за ними со странным выражением лица.

— Ты что, привидение увидел? – удивилась сестра.

— А ведь по описаниям это Мурка, только слегка обносившаяся. Тот же окрас, разрез глаз. Помнишь фотографию, которую нам Оля показывала?

— Не может быть!

— Не болтай. Лучше отпусти котенка и приведи скоре хозяев для опознания. Я здесь покараулю.

Женю словно ветром сдуло, а «Шерлок Холмс» отошел от дома, чтобы не спугнуть кошку и ее малышей, стал незаметно наблюдать за счастливым кошачьим семейством. В том, что это была действительно Мурка, он не сомневался. Отличная зрительная память никогда не подводила юного последователя Шерлока Холмса. Морда у кошки была точно такой, как на фото, вот только шерсть здорово облезла. Тем временем, успокоившись, что незваные гости ушли, Мурка уселась рядом с котенком и стала его вылизывать. Из подвала на солнышко выбралось еще несколько котят, и окружили мать. Всего Миша насчитал пять малышей.

— Мурочка, киска! – вскоре услышал он радостный голос и увидел ворвавшихся во двор девчонок, одна из которых размахивала круглой корзинкой для грибов. – Кошечка моя!

Оля, дочка дяди Вити, сразу узнала свою любимицу. Она наклонилась к кошке и ласково позвала ее, а та, мурлыкнула и стала тереться об ее ноги.

— Мурочка, киска, пойдем домой, — приговаривала Оля, а сама осторожно опускала в корзинку, на дно которой было подстелено что–то мягкое, одного котенка за другим. – Мы так по тебе соскучились!

Как ни странно, но кошка, наблюдавшая за ее действиями, отнеслась к ним довольно спокойно. Когда Оля переложила в лукошко всех котят, Мурка тоже прыгнула к ним, девочка взяла «драгоценную ношу» в руку, и все отправились домой.

— Давай я понесу, — предложил Миша.

— Спасибо, но лучше я сама. Она мне доверяет.

Около Олиного дома ребята распрощались, договорившись, что когда котята немного подрастут, Женя с Мишей примут участие в операции по поиску «приемных родителей» для пушистых малышей. Жене самой хотелось взять очаровательного толстенького котенка, но брат строго заметил, что им вполне достаточно одного кота Славика, а ферму по разведению кошек они открывать не намерены.

— Ладно, как скажешь, — грустно вздохнула Женя. – Но, по–моему – одним котом меньше, одним больше, особой разницы нет. Славик бы подружился с маленьким котиком, стал бы его воспитывать…

— Даже не думай!

— А что Мурка нашлась, это здорово! Ты молодец, сумел узнать ее. Настоящий Шерлок Холмс!

5

Возвратившись домой, брат с сестрой поторопились сообщить Косте обо всем, что им удалось узнать. Пройдя сквозь тайную калитку на соседний участок, они сразу заметили унылую фигурку, примостившуюся на ступенях веранды.

— Привет, — поздоровались гости. – Что читаешь?

— Гарри Поттера, — на лице у Кости было такое несчастное выражение, что у Жени от жалости сразу защекотало в носу.

— Есть какие–нибудь новости?

— Нет, Мишка, никаких. – Костя отрицательно покачал головой. – Только ребятня за оградой бегает смотреть на непентес. Надоели уже – хихикают, пугаются собственной тени. Мне бы их проблемы.

— А у нас хорошая новость: Мурка нашлась с котятами, — сообщила Женя.

— И еще есть некоторые соображения. Пойдемте в беседку, все обсудим.

Миша говорил о небольшой, выкрашенной зеленой краской и увитой цветами беседке, находившейся в самой глубине их сада. Беседка была старой, подгнившей, взрослые никогда не заходили в нее, а ребята устроили там настоящий штаб, где обсуждали свои планы и проблемы. Не долго думая, маленькая компания отправилась в это укромное место. Ребята расселись за столом, Миша достал из кармана губную гармошку… Женя и Костя переглянулись.

— Я знаю, что вы думаете обо мне. Ты, сестренка, мне все очень хорошо объяснила, тогда, сразу после исчезновения принцессы. Но как бы то ни было, я оказался прав – непентес Мурку не ел. И опознал кошку тоже я, а Женя смотрела ей в морду и в упор не узнавала.

— Ладно, Мишка, извини. Тогда я погорячилась.

— Именно.

«Шерлок Холмс» заиграл на губной гармошке. Честно говоря, ему было очень неприятно оказаться разжалованным из сыщиков, но теперь все снова стало на свои места. Слушатели смотрели на него с интересом и ждали, что он скажет. Миша отложил инструмент, вытащил из кармана записную книжку, затем – ручку. Видно было, что он волнуется.

— Будем считать заседание нашего штаба открытым. Я, как «Шерлок Холмс», должен сообщить вам, об итогах своих размышлений, — торжественно произнес он. – Итак, сегодня мы нашли Мурку.

Женя с Костей переглянулись. Они ожидали, что «Шерлок Холмс» соображения по делу исчезновения принцессы, а он говорил совсем о другом.

— Это само по себе хорошо, но дело даже не в этом конкретном случае. Обнаружение живой и невредимой Мурки – первый и очень важный шаг в расследовании исчезновения Элизабет, — заявил Миша и замолчал. Потом он вдруг заговорил быстро, сбиваясь и спотыкаясь, словно боялся, что не успеет все сказать. – В общем, непентес не съел Мурку, а Коля Дуб говорил, что он ее сожрал. Он первым это сказал, помните? Мы бы сами до такого не додумались! Отсюда можно сделать два вывода. Первый – непентес не виноват. Второе – его оклеветал Коля Дуб. Следовательно, можно подумать, что он ненавидит непентес. Но за что? Почему? Или дело не в ненависти, а есть какая–то другая причина? Из–за этих слухов мы с самого начала пошли по ложному пути в деле принцессы, не могли представить другой ход развития событий.

— Папа теперь думает, что во всем виновата лиана.

— Вот! Слухи даже на него подействовали. А слухи, между прочим, распускает Коля Дуб. Можно убедить себя в чем угодно, но мы–то в своем расследовании упираемся только на факты. А они таковы: если хищное растение не съело даже кошку, то уж конечно не могло съесть девочку и тем более какого–то взрослого бомжа. Теперь наша задача выяснить, зачем Коля Дуб выдумывает гадости про непентес.

— Нечем заняться – вот и распускает слухи, забавляется так.

— Может быть, сестренка, а может в его словах есть определенный смысл. Это и надо теперь выяснить.

— Что ты?! – удивилась Женя. – Какой смысл может быть в словах Коли Дуба?

Миша ничего не ответил, но видно было, что он сосредоточено думает. Это важное занятие прервало негромкое, вежливое повизгивание. Не успели ребята понять, кем был этот незваный гость, как в беседку просунулась острая мордочка Лиски. Последние дни собачка скучала – Костя совершенно не обращал на нее внимания. Соскучившись, Лиска направилась на поиски своего обожаемого хозяина и вскоре нашла его на соседнем участке.

— Отстань, Лиска. Нам не до тебя, — отмахнулся от ластившейся к ногам собаки Костя. – В другой раз поиграем. Знаешь, Мишка, я кое–что вспомнил… Ты говоришь, непентес не виноват, а знаешь, как собака на него бурно реагировала? Поджимала хвост и даже рычала. Думаешь, если бы это было обычное растение, она бы так себя вела?

«Шерлок Холмс» молчал. Его глаза, спрятанные за стекла очков сияли самым настоящим вдохновением.

— Женя, ты говорила, что голос непентеса кажется тебе знакомым?

— Да. Я ведь слышала его во сне про говорящий кувшин.

— Это твоя точка зрения, про сон. Дело в том, что я–то этого сна не видел, а голос как будто тоже уже где–то слышал. А тебе, Костя, он не кажется знакомым?

— Вроде бы…

— Вот оно! Эврика!

Но сколько не бились Женя с Костей, «Шерлок Холмс» так и не сообщил им о своем открытии. Он только загадочно улыбался, кивал головой и обещал рассказать обо всем позже, когда соберет необходимые улики.

— Никогда нельзя ни о чем сообщать раньше времени. Могу только одно сказать – непентес не имеет никакого отношения к исчезновению Элизабет, а нам надо заняться проверкой Коли Дуба. Поверьте мне, он не случайно распускал эти слухи. Потому надо установить за ним наблюдение.

Солнечное летние утро в поселке Березовая роща началось с тревожного известия о том, что пропали два мальчика – Шурик и Тёма. Они исчезли еще вчера, их родители весь день терпеливо ждали возвращения сорванцов, но они так и не появились ни вечером, ни ночью, ни даже на следующее утро. Милиция взяла очередное исчезновение детей под свой контроль, а в поселке началось то, что здорово смахивало на тихую панику. Несмотря на отличную погоду, мамы не выпускали свои чада из квартир, а сами, выйдя на улицу, возбужденно обсуждали случившееся с соседками. Чаще всего речь шла о загадочном маньяке, похищавшем маленьких детей, но некоторые всерьез приписывали весь этот кошмар действиям ученого, создавшего жуткого монстра–людоеда. Масло в огонь подлило признание местных ребятишек. До этого момента друзья Шурика и Тёмы стойко хранили тайну посещения непентеса от взрослых, но теперь наперебой рассказывали, как Шурик решил приблизиться к самому чудовищу, обвязавшись веревкой, а Тёма должен был его страховать. С тех пор, как они отправились в опасную экспедицию, ребят никто не видел. Вышедшая во двор бабушка Шурика голосила:

— Этот, как его там… Непентес, съел его! Я же говорила ему, что съест – нет, не послушал. Судить этого Ботаника надо. Да я его сама за внучка разорву на части!

Бабульки, обычно тихо сидевшие на скамейках у подъездов, покинули свои места, подошли к расстроенной женщине.

— Он всех наших детей хочет скормить чудовищу!

— Злодей!

— Маньяк!

— Все эти ученые – маньяки!

— Куда только милиция смотрит! – доносились со всех сторон возмущенные восклицания.

— Надо что–то предпринимать! – заявила владелица лупоглазого пекинеса, дама крайне нервная и решительная. – Нельзя пускать это дело на самотек. Власти как всегда бездействуют, а над нашими жизнями нависла непосредственная угроза! Мы должны защищаться, иначе нас просто съедят!

Страстная речь произвела должное впечатление на домохозяек, и вскоре размеренную жизнь Березовой рощи нарушило появление довольно странных демонстрантов. В основном это были бабульки пенсионного возраста, обвешанные самодельными наскоро сделанными плакатами. Грозные надписи на них гласили: «Убийцу – в тюрьму!», «Руки прочь от наших детей!», «Смерть Непентесу!» и прочее, прочее, прочее… Решительно настроенные пенсионерки шагали прямо к дому Петра Романовича. Достигнув своей цели, демонстрантки стали напротив калитки, громко скандируя:

— Маньяка под суд! Маньяка под суд!

Истошно залаяла метавшаяся за забором Лиска. Дом безмолвствовал. Петр Романович прекрасно знал, что происходит на улице, но не хотел вступать в спор с разгневанными старухами. Он просто сидел и слушал доносившиеся с улицы голоса, а тетя Вера капала в рюмочку успокоительные капли.

********************

Ни Костя, ни его друзья еще не знали, что происходило около дома Петра Романовича. Сразу после завтрака ребята направились на поиски Коли Дуба и разминулись с возмущенными демонстрантками.

«Шерлок Холмс» и его помощники стояли на площадке возле продовольственного магазина и растерянно вертели головами во все стороны. Обычно подозреваемый проводил время вблизи расположенного тут же пивного ларька, но на этот раз Коли Дуба здесь не оказалось.

— Вот так всегда бывает: когда Коля Дуб был не нужен, встречался на каждом шагу, а теперь его днем с огнем не найдешь, — сетовала Женя. – Куда он мог деться, ума не приложу!

Не представляя, где еще можно искать Колю, ребята побрели вперед. Пройдя квартал пятиэтажек, они остановились у витрины местного универмага, разглядывая модно одетые, но почему–то безголовые манекены, как вдруг, небо неожиданно почернело, холодный ветер едва не сбил с ног Женю, а спустя секунду, на землю обрушился яростный ливень. Спасаясь от дождя, ребята забежали в здание. В дверях уже стояло несколько человек, пережидавших ливень.

— Пойдемте внутрь, раз уж мы сюда попали, — потянула Женя мальчиков к нарядным витринам. – Здесь столько интересного.

Прямо перед ними был отдел игрушек, к которому юные сыщики, в силу своего возраста, еще не утратили интерес. Вместо того чтобы думать об уликах и подозреваемых, помощники «Шерлока Холмса» с восторгом разглядывали танцующую куклу, кувыркающихся акробатов и почти не отличимые от настоящего аквариума светильники с рыбками. Мише тоже было интересно наблюдать за всеми этими механическими чудесами, но он считал себя взрослым человеком, а потому даже не смотрел на пеструю витрину. Это и позволило ему засечь в дальнем конце торгового зала человека, здорово смахивавшего на Колю Дуба.

— Смотрите, — едва оторвал «Шерлок Холмс» от созерцания кувыркающегося акробата Женю и Костю. – Это, кажется, наш подозреваемый.

Костя с сомнением покачал головой:

— Не похоже. Этот слишком хорошо одет.

— Да, — подтвердила Женя. – У Коли никогда не было такой шикарной кожаной куртки.

— И вечно вы со мной спорите!

Человек, которого Миша принял за Дуба, прошел нетвердой походкой к ювелирному отделу и стал рассматривать витрину. Ребята также последовали в том же направлении и остановились за колонной, где, оставаясь незамеченными, они могли лучше рассмотреть покупателя. Благодаря неожиданному дождю в универмаге, который был обычно довольно пустынным, на этот раз собралось довольно много народу, что позволяло юным детективам незаметно следить за подозреваемым. Сомнения рассеялись – перед прилавком стоял самый настоящий Коля Дуб. На его модной новой кожаной куртке еще не высохли капли дождя. Продавщица показывала новоиспеченному моднику золотые цепочки, очень толстые и, по–видимому, дорогие. Покупатель, похоже, оценивал товар на вес, выбрав самую толстую цепь, он с важным видом продефилировал к кассе. Ребята хорошо видели, как Коля достал бумажник, плотно набитый деньгами и подчеркнуто небрежно расплатился за покупку. «Шерлок Холмс» также обратил внимание то, что бумажник у него, как и куртка, совершенно новый. Все это выглядело крайне необычно. Раньше у Коли Дуба вообще никогда не было бумажника, да и денег тоже. Даже свое любимое пиво он не покупал, а получал в виде угощения от посетителей пивного ларька, где бездельник проводил почти все свое время. Теперь у этого человека откуда–то появились деньги, большие деньги. Ясно было, что он не мог заработать их честным трудом. Оставалось выяснить, откуда у Коли взялась такая большая сумма денег и за что он ее получил.

Прямо у прилавка Коля Дуб развернул покупку, оторвал ярлык и надел цепочку на шею. Немного полюбовавшись своим отражением в одном из зеркал, модник покинул ювелирный отдел, и стал бродить по магазину, заглядывая во все его уголки, однако покупок больше не делал. Ребята, как тени, следовали за ним.

— Неужели Коля Дуб нашел клад?

— Скорее, сестренка, ограбил банк, — откликнулся не столь романтично настроенный «Шерлок Холмс». – Какие в нашем поселке могут быть клады!

В магазине как–то сразу поубавилось народу, что означало – дождь кончился, и можно покидать свое убежище. Когда ребята вслед за Колей вышли на улицу, светило солнце, а в небе протянулась яркая радуга.

— Всё видели? Говорил я, этот человек требует особого внимания, – обратился Миша к своим младшим помощникам. – Теперь главное не терять его из виду. Будем следить за ним днем и ночью.

— Кто ж тебя ночью отпустит? – спросила Женя.

— Ничего, что–нибудь придумаем, — отмахнулся главный сыщик.

Однако со слежкой у ребят даже днем ничего не получилось. Сначала все складывалось вполне удачно – подозреваемый спокойно вышел из магазина, закурил и неторопливо направился в сторону обычного места своего времяпровождения – пивной палатке у продуктового магазина. Людей на улице находилось немного, и потому потерять Колю Дуба из виду было просто невозможно. Вдали замаячил продмаг, рядом – пивная палатка, возле которой уже начали собираться распуганные дождем завсегдатаи. Ничто не предвещало проблем, и тут случилось непредвиденное – подозреваемый пропал из поля зрения сыщиков. Вот Коля пересек трамвайные пути, поравнялся с мрачным коттеджем за железным забором, остановился, чтобы достать из кармана очередную сигарету. Ребята отлично видели каждое его движение, но тут, из–за поворота появился красный трамвай, звонко сообщая о своем приближении, он подкатил к остановке. «Шерлок Холмс» и его друзья всего на несколько секунд потеряли Колю Дуба из виду, а когда трамвай отправился дальше, обнаружилось, что подозреваемый исчез. Вышедшие из трамвая пассажиры спокойно шли по своим делам, и никто из них не напоминал Колю Дуба.

— Он что, сквозь землю провалился?! – обескуражено спросил Костя.

— Скорее, уехал на трамвае, «Ватсон», — откликнулся Миша. – Странно другое – я не заметил его в салоне.

Ребята немного покружили возле мрачного дома с накрепко закрытыми воротами и постоянно задернутыми шторами, а потом все же двинулись к продмагу. Но Коля Дуб так и не объявился возле пивной палатки. Не обнаружив подозреваемого, юные детективы были вынуждены отправиться по домам, тем более что время давным–давно подошло к обеду.

******************

Пикетчицы уже не стояли возле дома Ботаника, но вместо разгневанных теток, место у ворот заняла новенькая милицейская машина. Такое соседство очень не понравилось Косте, и он с тяжелым сердцем вошел в сад. Мальчика встретила встревоженная тетя Вера. Отец подойти не мог – он разговаривал со следователями. Тетя рассказала, что милиционеры приехали к ним по поводу исчезновения Тёмы и Шурика. В поселке упорно циркулировали слухи о причастности к пропаже детей хищной лианы, и следствие просто не могло не проверить эту версию. Факты оказались неутешительными – на участке Петра Романовича, в кустах возле самой ограды нашли запутавшуюся в ветвях бельевую веревку. Это была очень важная улика – многочисленные свидетели утверждали, что исчезнувшие мальчишки собирались подстраховывать друг друга именно с помощью веревки, а значит, они действительно посещали сад Ботаника. После этого визита сорванцов никто не видел. К тому же мальчики в спешке бросили веревку, вероятно, их отвлекло какое–то важное обстоятельство, иначе они бы постарались вернуть взятый из дома без ведома взрослых моток. Так, во всяком случае, думал следователь, ведущий это дело.

Петр Романович, милиционер и два человека в штатском о чем–то долго беседовали на веранде. В заключение следователи попросили показать непентес, и бледный взволнованный Ботаник повел их к своему детищу. Пока они шли по ухоженным дорожкам сада, несчастный ученый в который уж раз начал объяснять, что непентес не людоед, а всего лишь насекомоядное растение, только в несколько раз превышающие природные экземпляры. Его вежливо, не перебивая, слушали, и от этого молчания Петру Романовичу становилось все хуже. Уж лучше бы следователи задавали вопросы, удивлялись или даже не верили сказанному. А они просто молчали…

Костя, издали наблюдавший за отцом и его незваными гостями, тихонько пошел следом. Он видел, как один из людей в штатском, с опаской заглянул внутрь кувшина, а потом, убедившись, что растение ведет себя мирно и не набрасывается на людей, начал измерять расстояние от земли до горла кувшина.

— Пожалуй, ребенку не дотянуться до верхушки кувшина, — произнес он.

— Если его туда никто не затолкал, — многозначительно произнес второй мужчина, который до этого момента молча, «сканирующим» взглядом, осматривал окрестности.

Притаившийся в кустах сирени Костя неодобрительно посмотрел на него: весь вид этого противного типа говорил о том, что он никому никогда не верил. Неужели он подозревал и его папу?

— Но это просто невозможно! Затолкать ребенка в кувшин… Кто мог додуматься до такого?!

— Это нам и предстоит выяснить, Петр Романович. Надеюсь, вы никуда не планируете уезжать в ближайшее время?

— Но… – только развел руками Ботаник. – Нет. Никуда.

За неприятным разговором со следователями наблюдал не только сынишка Петра Романовича. Из мансарды соседнего дома за всеми действиями милиционеров внимательно следил и даже что–то записывал в записную книжку «Шерлок Холмс».

Проводив милиционеров, Ботаник с растерянным видом проследовал на кухню, достал из холодильника сосиски и поплелся к оранжерее.

— Пап, что ты делаешь?

— Кормлю непентес. Сам же говорил, что он любит сосиски.

— А ты говорил, что ему хватает объедков с нашего стола. Неужели он голоден?

Петр Романович отправил в «пасть» лианы очередную сосиску и задумчиво, отрешенно произнес:

— Да, он голоден. У него очень хороший аппетит. Слишком хороший аппетит…

— Пап, я тебе не успел вчера рассказать, мы дяди Витину кошку нашли. У нее пять котят.

— Правда? — лицо отца просветлело, на нем появилась радостная улыбка. – Значит, жива Мурка? Получается, непентес ее не съел? Это хорошо, очень хорошо. А то я и сам уже стал иногда верить в эту глупость.

— Папа, не переживай, — утешал отца Костя. – Непентес никого не ел, и принцессу он не трогал. Он кушает только то, что ему дают. Он попрошайка, а не убийца.

— Да–да, сынок, мы–то с тобой знаем, что это так, а вот некоторые люди думают, что я сам бросаю ему в пасть маленьких мальчиков и девочек. Бред какой–то!

И все же Петр Романович почувствовал себя немного уверенней. Последние дни он ощущал себя самым настоящим преступником, повинным в гибели маленькой девочки, и вот теперь к нему вновь вернулась надежда.

***********************

Под вечер «Шерлок Холмс», который до этого долго обдумывал, все, что он видел и слышал в этот день, собрал свою команду в штабе – старой беседке, притаившейся в глухом уголке сада. Разделив между собой пакетик чипсов, компания принялась обсуждать волнующую всех тему.

— Я проанализировал имеющиеся факты, и пришел к выводу, что могу сообщить вам свою версию случившегося, — сходу начал Миша, а затем засунул в рот целую пригоршню хрустящих чипсов. Пока он жевал, все молчали, потом «великий сыщик» заговорил вновь. – Но прежде ответьте на несколько вопросов. Готовы?

Костя и Женя согласно закивали головами.

— Когда непентес последний раз просил есть?

— Не помню, — ответил Костя. – Давно. Кажется, с тех пор, как исчезла принцесса, я больше не слышал его голоса.

Чтобы ни говорил брат о невиновности растения, девочка думала совсем иначе. Теперь, когда прозвучал этот вопрос, глаза у Жени стали большими–большими, и она с ужасом произнесла:

— Наверное, наелся, потому и не просит.

— Не говори глупости, сестра. Отвечай по существу. Голос непентеса кажется вам знакомым?

— Да, — дружно согласились помощники «Шерлока Холмса».

— Вы хоть одной живой душе рассказывали, что растение говорит человеческим голосом?

— Нет.

— Кто первым сказал, что непентес съел Мурку?

— Коля Дуб, — ответила Женя.

— Твоя собачонка, Лиска, любит пьяных?

— Терпеть не может.

— И что из этого следует?

Женя с Колей переглянулись, пожали плечами. Понять куда клонит Миша, они пока не могли.

«Шерлок Холмс» глубоко вздохнул, поправил сползшие на кончик носа очки:

— Первый, не вызывающий сомнения вывод – нас разыграли, как глупых малолеток. Попробуем реконструировать события. Помните, когда Ботаник первый раз рассказывал нам о хищной лиане, в кустах возле оранжереи находился Коля Дуб? Он подслушивал наш разговор. Вероятно, его заинтересовала эта история, и он решил всех напугать. Вечером бездельник пробрался в сад, подошел к дремавшему на скамейке Косте и сказал: «Я есть хочу».

— Не может быть!

— Может, Костя, еще как может.

— Точно… Нет, правда, ребята, это же голос Коли Дуба – пропитый и прокуренный, — воскликнула потрясенная этим открытием девочка. – А я еще думала, почему у такого красивого непентеса такой грубый противный голос! Оказывается, я его не во сне слышала, а возле продмага, где Коля любил выяснять отношения со своими приятелями. Надо же так ошибиться!

— Ну и провел он нас, словно маленьких! – густо покраснел Костя. – А я–то…

Мальчик вспомнил как, услышав голос «Непентеса», срывался с места и мчался за сосисками. А в это время Коля Дуб сидел в кустах и посмеивался, наблюдая за умными детишками, отличниками, поверившими в сказку, которую он, в прошлом – хронический двоечник и прогульщик, им рассказывал.

— Как мы раньше не догадались?! – воскликнула Женя. – Ведь это так просто…

— Не догадались, потому что не обладаете достаточной наблюдательностью и не владеете дедуктивным методом, — назидательно сказал Миша. – Итак, Коля Дуб постоянно крутился возле вашего дома, что крайне нервировало собаку, которая не любит пьяных. Коля знал, что к нам приедет принцесса, он находился поблизости в тот вечер, когда все веселились. А вот дальнейшие действия Коли мне пока не ясны. Возможно, он действительно засунул несчастную девочку в кувшин лианы…

— Зачем?

— По правде говоря, это не моя версия. Ее подсказал один из следователей, который считает, что в кувшин жертву может кто–то затолкнуть.

— Это тот противный, который заподозрил, будто папа кормит непентес живыми мальчиками и девочками? Да как ты мог ему поверить?!

— Нет, конечно же, Петр Романович здесь не при чем. Возможно, это сделал Коля Дуб. Так он поддерживал дурную славу непентеса. Хотя мне трудно представить, что человек ради прикола может пойти на такое преступление. Даже Коля Дуб. Я сам видел, как он вытаскивал из водостока Шурика… Не знаю… Все мои расчеты спутало исчезновение мальчишек. Они пришли к непентесу и исчезли, это просто необъяснимо, а главное – абсолютно не логично.

Больше из «Шерлока Холмса» не удалось вытянуть ни слова. Он начал думать о чем–то своем, делал пометки в блокнотике, а потом и вовсе потянулся за губной гармошкой… Ребята молчали, даже чипсы не грызли – так их поразило сделанное Мишей открытие. Наконец, нарушив молчание, Костя заговорил:

— Что же делать дальше? Давайте расскажем о том, что мы узнали папе. Он умный, и может быть поймет то, что упустили мы. И вообще – надо заявить в милицию – пусть арестуют Колю Дуба и разбираются с ним, а не с папой.

Миша задумался:

— Если мы все расскажем, то за это возьмутся профессиональные сыщики и наше расследование прекратиться, так и не дав окончательных результатов.

— Для тебя это все интересная игра, — возмутился Костя, — а папа переживает, и его вообще могут посадить в тюрьму… ни за что.

Ребята как обычно заспорили. Доводы Кости, на сторону которого немедленно встала и Женя, были столь убедительны, что Миша согласился, и ребята тут же отправились к Петру Романовичу.

Ботаник находился в оранжерее. Он опрыскивал лиану, тщательно рыхлил почву – что бы ни говорили о растении, о нем все равно следовало заботиться и ухаживать.

— Папа…

— Да?

— У нас важный разговор.

— Идемте.

Петр Романович и ребята вышли из оранжереи, расположились на скамейке. Первым говорить начал Миша, но его постоянно перебивали ребята, дополняя рассказ своими комментариями. Юные детективы рассказали Ботанику о том, как установили, что слухи о Непентесе–чудовище, пожирающим людей и кошек распространял Коля Дуб, как они следили за ним, как обнаружили, что он разбогател, а в завершении всего, как неожиданно исчез из поля зрения. Они так торопились поделиться информацией, что постоянно сбивались, поправляли друг друга, чувствуя, что чем больше они говорят, тем менее убедительным кажется их версия. Пожалуй, они еще не научились говорить с взрослыми на серьезные темы… Однако Ботаник слушал ребят внимательно и серьезно:

— Да, это действительно интересно. Возможно, вы нашли ключ к тайне исчезновения Элизабет. Но все же роль Коли Дуба в пропаже детей, не слишком ясна. Спасибо, что вы все рассказали, ребята. Я подумаю, как быть дальше.

— Так позвони в милицию, пусть его скорее арестуют или допросят, — посоветовал Костя.

Петр Романович только вздохнул. На самом деле, версия «Шерлока Холмса» не показалась ему убедительной. Ребята хотели поддержать его, придумывали какие–то истории, но вряд ли эти детские выдумки могли помочь в расследовании…

— Пап, не молчи! Сообщи обо всем следователю!

— И в чем мы будем обвинять Колю Дуба? В том, что у него новая кожаная куртка или в том, что он исчез почти у вас на глазах?

— А зачем он говорил голосом непентеса и распускал слухи, будто он всех съел?

— Ну, за то, что он дурачился, вернее, дурачил двух мальчиков и девочку, в тюрьму не сажают, это ведь не преступление. А что касается слухов, которые распускал Коля Дуб, то, что с него взять? Все знают, каков этот молодой человек. Здесь виноват не столько он, сколько те, кто ему поверил. Так что в милицию о нем заявлять рано – им нужны доказательства о его причастности к пропаже детей, а у нас их пока нет. Будем их собирать. Но вам, ребята, все равно спасибо, — заключил Петр Романович. – Лично мне вы очень помогли, теперь для меня все стало более–менее ясным. А то был какой–то кошмар, мистика, иногда я думал, что схожу с ума или все вокруг меня лишились рассудка.

6

В этот вечер «Шерлок Холмс» долго сидел за письменным столом. Он думал. Он даже отказался смотреть телек, хотя в этот вечер шел интересный фильм. Женя собиралась немного развлечься, но мысли о расследовании не оставляли и ее. Сидя у телевизора, девочка смотрела куда–то через экран, пытаясь понять, что заставило Колю Дуба так жестоко расправиться с принцессой, а затем – с Шуриком и Тёмой. Ответа на этот страшный вопрос не было.

А на экране телевизора разворачивались невероятные, увлекательные приключения. Полицейский, которого играл сам Джеки Чан, приехал в Америку, разыскивать похищенную дочь китайского консула. Джеки и его напарник постоянно попадали в опасные передряги, рисковали жизнью, но упорно продолжали вести расследование. Они еще не знали, что к этому преступлению были причастны влиятельные люди, которые собирались заполучить преступным путем очень большие деньги. Женя думала о своем, но когда начиналась очередная заварушка, невольно «приклеивалась» к телевизору, с восторгом наблюдая, как Джеки Чан демонстрировал настоящие чудеса ловкости, выполняя самые невероятные трюки. Когда же похитители надели на маленькую китайскую девочку жилет со взрывчаткой, Женя уже могла думать только о том, что происходило на экране.

Погоня, перестрелка, рискованные трюки под куполом огромного здания, и вот уже на головы собравшихся людей посыпался настоящий дождь из денег, которые предназначались в качестве выкупа за девочку… Конечно, Джеки Чан освободил маленькую пленницу, наказал преступников и вышел победителем из этой трудной ситуации. За него можно было не волноваться, а вот в маленьком поселке Березовая роща, дела обстояли совсем иначе – дети исчезали один за другим, а вот своего Джеки Чана здесь не просматривалось.

Женя сидела неподвижно, застывшим взглядом смотря сквозь титры, но вдруг вскочила, как ошпаренная, опрометью выбежала из комнаты. В памяти вновь всплыла эффектная концовка фильма – денежный дождь, обрушившийся на головы людей. Деньги… Конечно же, во всем виноваты деньги! Видно не зря Женя смотрела «Час пик», теперь в ее голове возникла новая идея!

— Мишка, я, кажется, поняла, куда исчез Коля Дуб! – ворвалась она в комнату брата. — И откуда у него деньги…

— Отстань, — нехотя откликнулся «Шерлок Холмс». – Не мешай думать. Я чувствую, что вот–вот во всем разберусь.

— А я, кажется, уже…

— Что «уже»?

— Поняла.

— Ну и что же? – недоверчиво блеснули стекла очков. – Выкладывай свою «гениальную» идею.

— Твоя версия, «Шерлок Холмс», была неверной: Коля не заталкивал детей в пасть непентесу – он украл их и продал в рабство!

— Во–первых, это мысль следователя, а не моя. Во–вторых, о каком рабстве идет речь?

— Ну, не в рабство, а еще куда–нибудь. Главное – Коля Дуб их похитил и продал. Поэтому он и разбогател.

— Мысль довольно интересная, — Миша даже привстал со своего места. – Знаешь, сестра, я думал, что Элизабет похитили с целью получения выкупа. Представь: Коля Дуб крутился у дома Ботаника и совершенно случайно узнал, что в гости должна приехать настоящая принцесса. На этом можно было здорово разбогатеть. Сам Коля не мог совершить такое серьезное преступление, он слишком глуп и неорганизован, но, вероятно, он рассказал о принцессе каким–то крутым ребятам. Те приказали Коле Дубу похитить девочку, и за это заплатили ему некую сумму денег. Вероятно, небольшую, но Коля все равно почувствовал себя миллионером и стал делать ненужные покупки. Не исключено, что именно организаторы преступления поручили Коле распространять слухи о непентесе, желая отвести от себя подозрения. Они рассчитывали получить за принцессу огромный выкуп…

— Но почему они не сообщили свои требования родителям?

— Хотят, чтобы те стали сговорчивей. Это не вопрос, меня другое смущает, Женя. Ни один уважающий себя похититель не будет красть детей одного за другим, это просто нелогично! Пока не пропали Шурик и Тёма, я не сомневался, что понял замысел преступников, а теперь совершенно запутался. Возможно, в твоих словах есть смысл – злоумышленники действуют иначе, они похищают детей не с целью получения выкупа от родителей, а для того, чтобы перепродать кому–то. Например, для усыновления, или… Короче, перепродать, не стоит уточнять с какой целью. В общем, твоя версия кое–что объясняет, но далеко не все. Одно нам ясно совершенно точно – выйти на похитителей можно только через Колю Дуба.

Женя слушала брата раскрыв рот. Она всегда считала Мишу немного чудаковатым парнем, а он, оказывается, действительно соображал не хуже Шерлока Холмса. Он здорово разложил все факты «по полочкам», сделал правильные выводы, сама бы Женя вряд ли справилась с этой задачей.

— Мух надо ловить не ртом, а липучками, — заметив растерянность сестры, произнес «Шерлок Холмс», — или при помощи непентеса. А если серьезно – завтра нам предстоит очень ответственная операция. Мы пойдем к дому Коли Дуба и попытаемся разведать, что там происходит. Может быть, он продал еще не всех пленников, и кто–нибудь из детей находится у него дома?

— Но…

— Да, это опасно. Однако настоящего Шерлока Холмса никогда не останавливал риск. В случае с гением преступного мира профессором Мориарти великий сыщик готов был даже пожертвовать собственной жизнью, лишь бы избавить мир от этого чудовища в человеческом обличии.

— Но мы же не будем…

— Умирать я не собираюсь, но преступников обязательно поймаю.

Женя пожала плечами и тихонько вышла из комнаты. Перемены, произошедшие со старшим братом, здорово удивляли ее…

*************************

Однако на следующий день все получилось совсем не так, как намечалось – неожиданные события отвлекли их от поисков Коли Дуба. Брат и сестра только–только вышли из дома, как вновь заметили возле дома Ботаника милицейскую машину. Такое соседство здорово огорчило ребят.

— Надо во всем разобраться, — с этими словами, Миша направился к потайному проходу между участками, а Женя послушно проследовала за ним.

— Как ты думаешь, милиционеры в доме?

— Скорее всего, пошли к непентесу.

Солнце еще не успело раскалить землю, в саду пахло влагой и пионами, прохладная трава легонько скользила по голым ногам. Это было чудесное время, но юные сыщики не обращали внимания на прелести июньского утра. Стараясь производить как можно меньше шума, Женя и Миша подкрались к оранжерее. Расчет «Шерлока Холмса» оправдался – следователи действительно были там. И не одни – у ног одного из милиционеров крутилась роскошная немецкая овчарка. «Настоящий комиссар Рекс, — подумала Женя, обожавшая сериал про бесстрашного четвероногого полицейского. – Интересно, что он здесь ищет?».

Впрочем, пес оказался каким–то недисциплинированным. Кинолог отдавал ему команды, поднося к собачьему носу предмет, здорово смахивавший на заношенный мужской носок, а «комиссар Рекс» упорно нюхал землю и тянул куда–то в сторону.

— Лорд в таких условиях работать не будет, — донеслось до ребят. — Его отвлекают посторонние запахи.

Овчарка явно не хотела обнюхивать носок – тихонечко взвизгнув, она потянула своего хозяина к дому. Тот виновато улыбнулся и побежал следом за своим четвероногим напарником. Они остановились у веранды, где стоял встревоженный Костя с маленькой пушистой Лиской на руках. Здоровенный служебный пес остановился замер перед ними и, глядя на собачку, еще сильнее завилял хвостом. Лиска тоже потянула к нему свою острую мордочку. Видно было, что собакам очень хочется познакомиться.

— Фу! Тебе нельзя приятель, ты на службе!

Тихонько поскуливая, овчарка поплелась за кинологом. Вскоре милиционеры уехали.

— Костя! – окликнула соседа выбравшаяся из кустов Женя. – Что это они здесь искали?

Мальчик подошел к приятелям:

— Всем привет, ребята. Представляете, Коля Дуб пропал! Оказывается, он уже третью ночь не ночевал дома и его вообще никто из приятелей–собутыльников не видел. Мать забеспокоилась, просила соседей сообщить в милицию, ну а те решили, что и его съел непентес. Теперь все так думают.

— Ты бы рассказал, как Дуб изображал из себя непентес и все остальное – сейчас это сделать было бы в самый раз! – воскликнула Женя.

— Сначала я тоже так подумал, но они могли решить, что папа специально скормил Дуба непентесу, чтобы он не рассказывал всем о проделках «чудовища».

— А мы как раз собирались идти к дому Коли! Но, наверное, теперь это не обязательно…

«Шерлок Холмс» задумался. Положение действительно было сложным.

— И не надейся, Женя, — после недолгих размышлений заговорил он. – В любом случае надо пойти к нему, поговорить с соседями, с матерью, узнать, как он вел себя в последнее время и самое главное – не было ли слышно детских голосов.

Узнав, в чем дело, Костя хотел идти вместе с приятелями, но тетя Вера не отпустила мальчишку, сославшись на то, что он еще не завтракал. Возможно, она просто боялась отпускать свое «ненаглядное чадо» из дому. «Шерлок Холмс» с понимающим видом кивнул и потянул сестру в сторону улицы.

— Мы все позже расскажем, — бросил он на ходу и заторопился вперед.

Коля Дуб и его слепая мать жили в одной из пятиэтажек на окраине Березовой рощи. Брат с сестрой решили не дожидаться трамвая и отправиться туда пешком – по дороге им предстояло еще придумать причину, объясняющую их неожиданный визит.

— Сначала надо осмотреть квартиру снаружи, поговорить с соседями и, наконец, проникнуть внутрь под каким–либо предлогом.

— Мишка, это так опасно!

— Мы должны выяснить, находились или нет похищенные дети в его квартире. Там могут быть очень важные улики.

Миша очень приблизительно знал, где живет подозреваемый, но сыщику и его помощнице повезло – в первой же ободранной пятиэтажке они обнаружили на доске со списками жильцов фамилию «Дубова Анна Сергеевна – кв. 21».

— Отлично, — обрадовалась Женя. – Теперь мы сможем обратиться к ней по имени и отчеству, это производит хорошее впечатление.

— Только вначале надо решить, что спрашивать. А мне пока ничего путного в голову не приходит.

Ребята вошли в первый подъезд, поднялись на пятый этаж, но двадцать первой квартиры там не обнаружили. Девятнадцатая – была, двадцатая – была, а двадцать первой просто–напросто – не было.

— Как же так? На доске написано… – недоумевала Женя. – Мы же сами читали!

— Значит, это в соседнем подъезде.

— А почему она указана в списке первого подъезда?

— Просто перепутали. Давай спускаться, сестренка.

Однако в соседнем подъезде нумерация квартир начинались с номера двадцать два, да и в списке жильцов Дубовой не значилось. Детективы снова вернулись в первый подъезд, поднялись на пятый этаж, но двадцать первая квартира за время их отсутствия так и не появилась. Они попытались подняться выше, но вход на чердак был закрыт.

— Где же она? – растеряно, спросила Женя.

В это время дверь двадцатой квартиры открылась, и оттуда выскочило два мальчика–близнеца, которые, как вихрь понеслись вниз, едва не сбив девчонку. Она отскочила в сторону, успев крикнуть им вдогонку:

— Ребята, а где двадцать первая квартира?

— Вход со двора, с торца, — на бегу крикнули они хором и словно мячики, запрыгали вниз по лестнице.

— Такой поворот событий следовало предполагать с самого начала. Надо более внимательно относиться к уликам, господин сыщик, — сделал себе выговор «Шерлок Холмс» и поспешил вниз вслед за быстроногой Женей.

Выйдя из подъезда, они завернули за угол пятиэтажки и увидели небольшое крылечко, к которому вело несколько ступеней. Вероятно, первоначально здесь планировалось разместить РЭУ, но потом почему–то это помещение отдали под квартиру. Местечко оказалось то еще. Там, за углом, во дворе сияло солнце, играли дети, на лавочках сидели мамы с колясками и бабушки, а здесь было мрачно и безлюдно. Зарешеченные окна квартиры выходили на бывшую котельную, и это делало место особенно неприглядным. Женя представила, как здесь в заточении томились похищенные дети и ей стало не по себе.

— Миш! Может не стоит заходить внутрь?

— А кто же будет собирать улики? Да ты не бойся, ты же не одна, а со старшим братом, — попытался он успокоить сестренку, но и сам при этом не был уверен, что они поступают правильно.

«Это похуже Непентеса–людоеда» — подумал Миша, поднимаясь по ступенькам.

— Вести переговоры будешь ты, девчонкам больше доверяют. Скажешь, что мы пришли помогать одиноким людям.

— Хорошо, — Женя неуверенно нажала кнопку звонка.

— Кто там? – послышался дребезжащий голос.

— Анна Сергеевна, откройте, пожалуйста, мы из школы, помогаем инвалидам и одиноким, — стараясь говорить как можно более вежливо и спокойно, ответила девочка.

— С тобой кто–то еще?

— Это мой брат, Миша. А меня зовут Женя.

Спустя пару минут, дверь отворилась, слепая женщина выставила ведро, наполненное мусором:

— Вот, вынесите. Мусорка за котельной.

Ребята переглянулись. Это не входило в их планы. Миша взял тяжеленное ведро.

— Ничего, это тоже улики, — сказал он, когда они отошли от дома.

Работу сыщиков трудно назвать приятной. Особенно иногда. Придя на помойку «Шерлок Холмс» и его помощница вытряхнули на асфальт содержимое ведра. Женя поморщилась и зажала пальцами нос, а ее брат извлек из кармана лупу и принялся рассматривать «улики». Но их было немного: обыкновенный, давно не выносившийся мусор, бутылки из–под водки и прочая дрянь. И ничего, что могло бы указывать на присутствие в этом доме детей. Только смятая коробка из–под торта обратила на себя внимание «Шерлока Холмса». По–видимому, торт был съеден недавно. Миша поднес коробку к глазам и прочитал наклейку:

— Торт подарочный. Согласно этикетке, он был изготовлен четыре дня назад, то есть вскоре после исчезновения Элизабет. Вряд ли Коля Дуб и его мать часто балуются сладким, следовательно, подозреваемый что–то праздновал. Вероятно, неожиданно обрушавшееся богатство.

— Мишка, нас сейчас будут ругать за то, что мы мусор разбрасываем. К нам направляется дворник!

— Уходим.

Когда ребята вновь подошли к квартире Дубовых, хозяйка приоткрыла дверь и, взяв пустое ведро, тут же захлопнула ее.

— Мы можем помыть пол, убрать квартиру, — предложила вести переговоры Женя.

— Не надо, ступайте своей дорогой. Я ни в чем не нуждаюсь, — ответили из–за двери. – А за ведро спасибо.

Анна Сергеевна явно не хотела впускать в квартиру посторонних, и это настораживало.

— Она что–то скрывает, — задумчиво произнес очкарик. – Слишком поспешно с нами распрощалась.

— Может, просто боится, что в квартире что–нибудь украдут? Ведь она слепая.

— Не исключено. Я еще подумаю, как проникнуть в квартиру Дубовых, а пока займемся опросом свидетелей…

**************************

Ничего нового юные детективы не услышали – все местные сплетницы уверенно утверждали, что Колю Дуба проглотил Непентес и сопровождали свои рассказа жуткими подробностями. Раздосадованный Миша посмотрел на часы, и сообщил сестре, что им давно пора обедать. Ребята заторопились домой, но тут увидели выходящую из магазина Олю – хозяйку многодетной Мурки. Женя хотела поинтересоваться кошкиными делами, но Оля не дала ей и слова молвить.

— Вы слышали новость?! – возбужденно воскликнула она. – Это просто невероятно!

— Какую? – в один голос спросили брат с сестрой.

— Как? Вы еще не знаете?! А я уже знаю! Тёма и Шурик нашлись! Представляете!

— Похитителя арестовали?

— Какого похитителя, Мишка?! Все думали, что их съел Непентес, а на самом деле они просто удрали из дома.

— Вот как?

— Папа мне все рассказал. Он приятель Тёминого отца, а потому первым узнал, как все случилось. Оказывается, родителям мальчишек рано утром позвонили из милиции и сообщили, что их чада этой ночью были обнаружены на одной из маленьких станций в двухстах километрах от города. Парни просто–напросто отправились в кругосветное путешествие.

— Такой поступок разумным не назовешь, — заметил «Шерлок Холмс».

— Не то слово! Но это неважно. Тёма рассказал своему отцу, а тот моему, что когда они с Шуриком увидели близко непентес, то испытали глубокое разочарование – на вид это было обыкновенное растение, а не чудовище. К тому же, оно не пожелало с ними разговаривать. Мальчишки посмотрели–посмотрели на непентес и заскучали. Хотелось новых впечатлений, и Шурик уговорил Тёму сразу же, не заходя домой, отправиться в кругосветное путешествие.

Оля мечтала быть артисткой, а потому не пропускала ни одного удобного случая, чтобы устроить маленький спектакль. Вот и теперь, рассказывая о похождениях сорванцов, она воодушевилась, изображая случившееся в лицах.

— «Нас же будут искать!» — воскликнул менее безрассудный Тёма, пытаясь остановить своего друга, — с выражением произнесла она. — «Нет, не будут, — откликнулся тот. — Все подумают, что нас съел Непентес». И решив так, друзья отправились в дорогу.

Оля замолчала, а потом уже обычным голосом добавила:

— Короче, оба сейчас под «домашним арестом». Родители собираются стереть их в порошок. Ладно, ребята, мне пора. Я как раз специальный корм для котят покупаю. Мурка с детишками заждалась.

Оля упорхнула прочь, а «Шерлок Холмс» долго смотрел ей вслед. Последние сомнения рассеялись…

— Миш, а как же Коля Дуб? Получается, он не похищал детей?

— Этих не похищал. Но есть еще принцесса Элизабет. Или думаешь, она тоже пешком в Африку отправилась? Наоборот, все сходится: Коля Дуб похитил девочку и отдал ее тому, кто стоял за этим преступлением. Только так!

— Но Коля тоже исчез! Как же теперь узнать, кому он передал Элизабет?

— Возможно, он уже мертв. Он свидетель, а потому представляет опасность для преступников. Его убили или похитили.

— И что же теперь делать?

— Думать, — лаконично ответил брат.

***************************

Бабушка уже несколько раз звала обедать, но Миша все никак не мог оторваться от размышлений. Он сидел за столом, рассеяно крутил в руках губную гармошку, мысленно перебирая все имеющиеся факты. Преступник находился где–то поблизости, скорее всего даже не в городе, а в поселке Березовая роща, но как вычислить его «Шерлок Холмс» не знал. Над очкариком склонилась Женя:

— Ну что, придумал?

— Ничего не получается.

— Это у тебя от истощения. Пойдем обедать, тогда голова будет лучше работать.

Миша не обиделся – на этот раз, голос у сестренки был ласковый и совсем не ехидный. К тому же ему и правда хотелось есть. Они вышли на веранду, где обычно обедали в хорошую погоду. Бабушка уже разлила по тарелкам зеленые щи из щавеля, которые ребята очень любили – это была самая настоящая летняя еда. Миша размешал сметану, потом выловил кокетливо высовывающуюся из тарелки половинку яичка и только запустил ее в рот, как в его голове возникла гениальная идея…

— Эврика! – едва не подавившись, воскликнул он.

Жене не терпелось узнать, что именно придумал ее брат, но тот упорно отнекивался, говоря, что сообщит о своих выводах в более подходящей обстановке и непременно в присутствии Кости. Наскоро пообедав, дети отправились в сад Ботаника.

Костя по–прежнему грустил. Он уже знал, что нашлись Шурик с Тёмой, но даже эта приятная новость не могла приободрить его. Как и все последние дни, мальчик большую часть времени проводил на ступенях веранды с книжкой в руке. Так было и теперь. Завидев приближающихся приятелей, он улыбнулся, но его глаза все равно оставались грустными:

— Есть какие–нибудь новости?

— Совершенно потрясающие, — ответил очкарик и умолк, выдерживая эффектную паузу. – Дедуктивный метод и логическое мышление помогают разгадать любую тайну.

— Говори скорее, что же ты тянешь?! – нетерпеливо воскликнул Костя.

— Я знаю, кто похитил Элизабет и где она находится! – выпалил «Шерлок Холмс».

От такого известия сначала у ребят пропал дар речи, а потом, не сговариваясь, они хором спросили:

— Где?!

— Помните, в каком месте мы потеряли из вида Колю Дуба?

— На трамвайной остановке.

— Верно, Женя. Мы тогда еще подумали, что он сел в трамвай и уехал.

— Больше ему деваться некуда, — вмешался в разговор Костя.

— Не торопись с выводами, «Ватсон». Трамвай до конечной идет почти пустым, и если бы Дуб вошел в вагон, мы бы непременно заметили его в окне. Не так ли?

— Так… Что же, Коля растворился в воздухе?

— Нет, он просто вошел в дом за железным забором. Тот самый дом, который охраняет кавказская овчарка. Поэтому, когда трамвай уехал, нигде в поле зрения Коли не оказалось.

— Жуткое место…

Женя представила мрачный особняк, наглухо завешенные шторами окна, подумала о его таинственных обитателях, которых большинство из жителей поселка никогда не видели. Глухой забор, черная машина с затемненными стеклами, въезжающая и выезжающая из ворот, свирепая собака во дворе — вот все, что знали ребята…

— Но согласитесь, незнакомый человек в эту крепость не проникнет, — продолжал рассуждать сыщик. – Если бы, мы, к примеру, захотели наведаться к ним в гости, нам бы пришлось долго звонить в ворота, объясняться с хозяевами и прочее, прочее. Так?

— Так… – согласно закивали слушатели.

— С Колей Дубом все получилось иначе – трамвай заслонял его всего несколько мгновений, и за это время подозреваемый успел проскользнуть за ворота. Что из этого следует?

— Его ждали.

— Именно, «Ватсон», его ждали. Я не знаю, что за люди живут в этом особняке, но интуиция подсказывает – они связаны с криминалом. К тому же, в этом доме очень удобно прятать пленницу. Оттуда не убежать, да и посторонние туда не заглядывают. Кому понравится, когда его облаивает свирепая псина?

— Неужели все это время принцесса была рядом? – в больших глазах Жени стояли слезы. – В этом мрачном, недобром доме, среди страшных людей?

— Скорее всего, она и сейчас еще там, но мы должны в этом убедиться. Для начала составим план действий, — заявил Миша, который любил во всем порядок. – Тебе, Костя, к этому дому подходить нельзя, ты – лицо заинтересованное, и они сразу догадаются, что ты за ними следишь. А мы с Женей должны обследовать его снаружи. Кстати, в пятиэтажке напротив живет Леша Мышкин, его квартира – отличный наблюдательный пункт. Но самое главное – мы должны хранить все в строгой тайне, иначе преступники могут скрыться. Договорились?

Друзья «Шерлока Холмса» согласно закивали головами.

Часть третья. Зловещий дом

Леша досадливо поморщился – связь с Интернетом имела обыкновение обрываться в самый неподходящий момент, так случилось и в этот раз, но в довершение всех неприятностей кто–то еще настойчиво звонил в дверь. Укоризненно посмотрев на компьютер, мальчик вышел в прихожую:

— Кто это?

— Леша, открой, это я, «Шерлок Холмс». У меня к тебе дело государственной важности.

Вскоре приятели уже сидели в Лешиной комнате, обсуждая свои проблемы.

— Знаешь, я твердо знаю, что случилось с принцессой, — рассказывал очкарик. – Мне удалось вычислить предполагаемых преступников, но теперь нужны факты, вещественные доказательства. И тут без твоей помощи нам не обойтись.

— Конечно. Только что я могу сделать?

— Очень многое… – произнес Миша и начал торопливо, сбиваясь, рассказывать о своих предположениях. Высказав свою версию, он попросил Лешу помочь вести наблюдение за подозрительным домом.

— Ладно. Мы даже фотографии можем сделать, если тебе требуются вещественные доказательства. Только не знаю, поможет ли это в расследовании.

— Очень даже поможет! Ты это здорово придумал! Короче, спасибо. И еще – никому об этом не рассказывай. Хорошо?

— Буду молчать, как партизан на допросе.

Пока Леша Мышкин возился с фотоаппаратом, «Шерлок Холмс» осторожно выглянул в окно. Территория таинственного дома была видна, как на ладони. Вытоптанный двор, какой–то строительный мусор, сваленный в кучу неподалеку от монументального, украшенного колонами крыльца, хозяйственные постройки, по всей видимости, оставшиеся от прежних владельцев этого земельного участка, собака, лежавшая возле неуютной будки…

— Хоть бы они газончик разбили. Неужели самим жить не противно?

— Да, зрелище ниже среднего, — откликнулся Леша, закреплявший на штативе фотоаппарат с сильным объективом. – Они тут стройку затеяли, похоже, хотят избавиться от старых сараев. Может, потом и озеленением займутся. Возьми на полке у стола бинокль, он нам тоже может пригодиться. Сейчас разберемся с этими злоумышленниками.

Устроившись на широком подоконнике, ребята приступили к наблюдению. Серый пыльный двор был пуст, окна и двери дома – наглухо закрыты. Минут десять юные сыщики наблюдали за тем, как огромный сторожевой пес ловил блох у себя на спине, а потом, устав заниматься этой гигиенической процедурой, плюхнулся на бок и заснул.

— А вот и наш разведчик, — Миша передал бинокль приятелю. – Смотри, идет вдоль трамвайных путей.

Леша заметил сестру «Шерлока Холмса», которая с нарочито беззаботным видом шла вперед. Она держала в руке поводок, на другом конце которого находилось крошечное существо, почти неразличимое в траве.

— Вы что, таксу завели?

Миша не ответил, прильнув к окулярам бинокля, он пристально разглядывал двор подозрительного дома:

— Там что–то происходит… Леша, посмотри скорее! Но этого же просто быть не может… Давай, фотографируй это! Ну же!

7

Редкие прохожие и пассажиры проезжавших мимо трамваев не могли сдерживать улыбки при виде похожей на ангелочка девочки, выгуливавшей на шлейке кота. Собранные на затылке белокурые пышные локоны и большие голубые глаза придавали ей столь невинный вид, что никак невозможно было заподозрить в этой изящной девочке разведчика, приближающегося к логову врага. Кота Женя взяла с собой для конспирации, желая не привлекать к себе внимание окружающих, но просчиталась – все, кто видел эту пару, немедленно обращали на нее внимание. В самом деле, небольшой тигровой окраски кот Славик в ярко–красной шлейке смотрелся очень забавно. Коту не слишком нравилось его положение, иногда он упирался, всем своим видом давая понять, что не собирается продолжать это опасное путешествие. Его пугал звук проезжающих машин, незнакомые люди, проходившие мимо. Вообще–то Славик привык гулять сам по себе — шлейку ему надевали только однажды, когда два года назад бабушка привезла его в подарок Жене. С тех пор он всегда передвигался свободно, заходил даже в гости к Лиске, но никогда не покидал территорию соседних участков. Теперь кот узнал, что мир намного больше, чем ему казался. Первое время, когда Женя надела на него шлейку и вывела за ворота своего дома, Славик упирался, наконец, испуганно прижавшись к земле, почти пополз вперед. Однако он скоро освоился, стал нюхать траву, определяя по запаху, кто из его собратьев прошел здесь раньше и, в конце концов, подняв хвост трубой, важно пошел вперед, навстречу неизвестному ранее и такому соблазнительному миру. Кот даже тянул вперед свою хозяйку, которая едва поспевала за ним. Но потом снова чего–то пугался и замирал на одном месте.

— Давай, Славик, кис–кис, — подбадривала его Женя. – Иди быстрее, мы так замечательно гуляем!

На самом деле разведчица здорово нервничала. Теоретически, она была в безопасности, но кто знал, что могло произойти в следующую минуту? Не каждый же день ей приходилось выслеживать преступников, похищавших маленьких детей. Что ни говори, это было довольно опасное задание…

Женя вместе со своим питомцем уже обогнула таинственный дом, но близко к забору старалась не подходить, опасаясь вызвать подозрения хозяев. Девочка стремилась оказывать максимум внимания коту, то начинала играть с ним травинкой, то поправляла шлейку, при этом искоса поглядывая в сторону дома. Похоже, она перестаралась, увлекшись игрой – неожиданно поводок выскользнул у нее из рук, тут же, очень некстати зазвенел сигнал трамвая, и напуганный Славик бросился прямо к железным воротам. За их створками яростно залаяла собака…

— Стой!

В великолепном вратарском прыжке, Женя едва успела поймать извивавшийся красной змейкой кончик поводка и при этом сама растянулась почти у самых ворот. Она страшно испугалась, что Славик попадет в зубы кавказской овчарке, и в этот момент могла думать только о спасении кота. Отчаянный рывок – поводок натянулся, Славик, находившийся в опасной близости от щели под воротами, моментально отлетел назад, жалобно мяукнул…

Все это произошло за пару мгновений, но в тот короткий миг, когда она лежала на асфальте, судорожно сжимая поводок, Женя успела заметить в узкой щели под воротами две пары ног в мужских ботинках. По–видимому, таинственные обитатели дома наблюдали за выгулом кота. Потом, когда собачий лай на мгновение затих, она услышала перемежающийся с мерзким смешком шепот:

— Еще одна принцесса?

И грубый ответ:

— Заткнись, дурак.

Женя прижала к себе перепуганного негодника–кота, мгновенно вскочила на ноги, и бросилась бежать, подгоняемая громоподобным лаем, доносившимся из–за ворот. Но теперь она боялась не собаку – ей казалось, что злодеи преследуют ее по пятам, вот–вот схватят, засунут в мешок, а потом бросят в глубокий преглубокий колодец, в котором уже томится множество похищенных детей… Девочка мчалась по улице, не разбирая дорогу, и вдруг на ее пути возникла чья–то фигура. Испуганная Женя шарахнулась от выбежавшего из переулка человека:

— Не подходите!

— Эй, это же я, подожди!

— Ты? – услышав знакомый голос, беглянка немного успокоилась. – А мне такое померещилось…

— Ты цела? – заботливо спросил Миша. – Я еле тебя догнал.

Оказалось, что он видел все, что произошло с Женей. Ее неожиданное падение и стремительное бегство напугали мальчика, оставив свой наблюдательный пост, «Шерлок Холмс» опрометью сорвался с места, как вихрь пронесся вниз по лестнице, выбежал из Лешиного дома и успел перехватить сестру на углу пятиэтажки. К счастью, с ней ничего не случилось, если, конечно не считать ободранных до крови коленок.

— Ничего страшного, — успокоила его Женя, которая уже пришла в себя. – Просто, Славик вырвал поводок и чуть не угодил в пасть к кавказской овчарке. Я его отругала, а потом мы решили устроить небольшую пробежку. Это полезно для здоровья.

— Ага… – Миша поправил болтавшиеся на самом кончике носа очки. – Особенно пробежки с котом подмышкой.

Вскоре к ребятам присоединился и Леша, принявший близко к сердцу историю с похищением принцессы. Вся компания решила отправиться к Косте – сведения, которые они получили, вполне можно было считать бесценными.

Костя играл с Лиской. Он бросал маленький резиновый мячик вдоль дорожка, собачка тут же срывалась с места, с лаем догоняла мяч и приносила его хозяину. Собачонка пребывала в восторге от такого времяпровождения, чего нельзя было сказать о Косте – он очень беспокоился за отца и совершенно не представлял, что их всех ждет дальше. Появление в саду ребят обрадовало мальчика, судя по их лицам, они получили какую–то важную информацию.

— Привет, что–нибудь узнали?

— Не торопи, рассказываю по порядку, — откликнулся Миша. – Отнеситесь к этому серьезно. Здесь каждая мелочь важна. Короче, мы с Лешей заняли наблюдательную позицию у окна его комнаты, установили там фотоаппарат, взяли бинокль и стали ждать. Сначала двор изучаемого объекта был пуст, только собака спала возле будки, а потом из дома вышел… клоун в колпаке с подносом в руках…

— Клоун?!

— Не перебивай меня, сестренка. Именно клоун – в ярком балахоне, с размалеванным лицом и нелепым колпаком. Мы его отлично видели даже без бинокля. В первый момент зрелище нас так потрясло, что я немного замешкался, но Леша все же успел нажать на кнопку затвора.

— Да, я успел сделать несколько кадров.

— Итак, — «Шерлок Холмс», не любивший, когда его перебивают, строго посмотрел на Лешу. – Итак, клоун вышел из дома и направился в сторону сарая. В бинокль мы увидели, что именно было на подносе – тарелка, хлеб и два желтых банана. Леша высказал предположение, что бананами кормят кроликов, но я считаю иначе. Угощение, несомненно, предназначалось принцессе. Наверняка похитители решили, что негритянская девочка просто не может не любить бананы.

— А что было потом? – спросил Костя. В его глазах вспыхнул интерес, после такого сообщения он уже не сомневался, что Элизабет скоро вернется, и папу больше не будет терзать эта проблема. – Что было дальше?!

— Клоун зашел в сарай, а тут в поле зрения возникла Женя со Славиком. Собака учуяла кота и подняла морду. Из дома вышел человек, наверное, хозяин, цыкнул на овчарку, подошел к воротам и стал наблюдать за тобой в глазок или в щель, я не разобрал.

— Может быть, он хотел и меня похитить?! – ужаснулась Женя.

— Я тоже за тебя испугался и уже пожалел, что мы затеяли этот дурацкий выгул Славика. Тут к хозяину подошел клоун с пустым подносом и как раз в этот момент, ты растянулась у самых ворот. Вот тогда я совсем перепугался и бросился тебя спасать.

— А мне удалось сделать еще несколько кадров, — ввернул Леша. – Теперь на пленке есть все – и хозяин дома, и странный клоун. Сейчас же побегу отдавать ее в проявку. А потом продолжу наблюдение — вдруг мне удастся увидеть саму принцессу?

— И все–таки мы не зря затеяли эту «дурацкую» прогулку со Славиком. Я тоже получила очень ценную информацию. Возможно, она важнее вашей.

— Вот как?

— Да, Мишка. Вы только видели странных людей, а я слышала их разговор. Один спросил: «Еще одна принцесса?». А второй обругал его. Но главное не в этом, а в том, что одна принцесса у них уже есть.

— Да… Для нас это неопровержимое свидетельство, но не для следователей из милиции. Жаль, у тебя не было диктофона. Получается, хотя мы знаем, в чем дело, доказательств у нас маловато. Прямых улик пока нет и надо их добыть. Этим и займемся.

**************

За время, прошедшее с исчезновения маленькой принцессы, Петр Романович побледнел, осунулся, стал рассеянным и все время о чем–то думал. Видно было, что он переживает случившееся, как свое личное горе. Хорошо, что отпали, наконец, нелепые и чудовищные подозрения о том, будто он заталкивал детей в кувшин непентеса, но Элизабет по–прежнему не была найдена, и где она находилась теперь, все еще оставалось загадкой. Ботаник вздрагивал от каждого телефонного звонка, с трепетом ожидая, какую весть он принесет – радостную или тревожную. Впрочем, чем больше времени проходило с момента исчезновения, тем меньше надежды оставалось на радостные вести, и тем более мрачными становились ожидания.

Новый день начался для Петра Романовича так, как начинались все дни в это тревожное, наполненное дурными предчувствиями время. Он был в отпуске, но на прогулки с сыном и прочие летние развлечения у него просто не хватало моральных сил. Без аппетита позавтракав, Ботаник уединился в своем кабинете, начал перелистывать свежий научный журнал. Когда зазвонил телефон, Петр Романович еще больше побледнел и схватил трубку:

— Слушаю!

— Она жива, — послышался в ответ взволнованный со знакомым акцентом голос Джозефа. – Моя дочь жива! Она в Москве и теперь похитители хотят выкуп. А еще он сказали, чтобы я не обращался в милицию. Не знаю, как быть, решил посоветоваться с тобой.

От слов друга у Петра Романовича словно камень с души свалился. Сообщение вернуло его к жизни, он снова приобрел деловую активность, которой всегда выделялся в своей компании, и даже голос его звучал совсем не так, как несколько мгновений назад:

— Подожди, подожди, а ты разговаривал с Элизабет?

— Точнее, она говаривала со мной. Похитители дали ей трубку, а когда я попытался спросить, где она находится, сразу прервали разговор.

— И что она успела сообщить?

— Она сказала, что ее забрал какой–то клоун, у нее есть кукла, но она хочет домой.

— Ты поедешь в Москву?

— Они приказали ждать. Обещали позвонить позже и передать дальнейшие инструкции.

— Я думаю, ты должен сообщить обо всем в милицию, Джозеф.

— А вдруг похитители что–то сделают с Элизабет? Они угрожали, что если я сообщу обо всем в милицию, то никогда не увижу дочь. Они просто убьют ее!

— Сами мы не справимся. В такой ситуации можно рассчитывать только на профессионалов.

— Мне тоже так кажется, но я хочу посоветоваться с Сарой. Она сейчас вышла, но должна вернуться в любую минуту.

— Удачи тебе, звони в любое время.

— Спасибо.

Джозеф повесил трубку. Петр Романович в задумчивости прохаживался по маленькому кабинету. Сообщение друга с одной стороны вселяло надежду, а с другой вызывало множество вопросов. Главное – девочка жива, но как она попала в Москву и о каком клоуне говорила? И как похититель, если он действительно был клоуном, позволил ей сказать об этом? Скорее, он пытался пустить родителей и милицию, если они все–таки решаться ее подключить, по ложному следу. Пусть ищут злоумышленников где–нибудь в цирке, к которому они не имеют никакого отношения. В конце концов, каждый мог натянуть на себя клоунский наряд.

— Петенька, ну что там?

Рядом стояла тетя Вера, которая, по–видимому, слышала разговор. Она участливо и с тревогой смотрела на племянника. Он поспешил успокоить ее:

— Все в порядке. Элизабет гостит у клоуна.

— Клоуна? – в дверях появился Костя. – Папа, как ты узнал?

— Костя? О чем ты? – не желая втягивать сына в столь деликатную тему, постарался уйти от ответа отец.

— Но ты только что сказал, что Элизабет гостит у клоуна, а я знаю, где он живет!

— Кто?! Клоун?

— Да! Мишка с Лешей вчера видели его во дворе мрачного дома! Он шел в сарай с подносом, на котором нес обед принцессе. Она там! Совсем рядом! Честное слово, папа!

Отец встал, подошел к распахнутому, выходившему в сад окну и почему–то плотно закрыл его.

— Послушай, Костя. Элизабет похитили, она сейчас в Москве, но об этом никому нельзя говорить. Это может повредить ей и ее освобождению. А то, что ты сказал, просто невозможно.

— Еще как возможно! У нас даже фотографии этого клоуна есть, точнее, скоро будут, когда Леша заберет их из пункта проявки. Я расскажу, как было дело…

И мальчик сообщил отцу о проведенном Мишей «Шерлоком Холмсом» расследовании. Петр Романович внимательно и серьезно слушал Костю.

— Теперь мне все понятно, — сказал он, когда сын закончил рассказ. – Я и сам заподозрил, что клоун ненастоящий, да и «московский» звонок меня как–то насторожил. Похоже, похитители просто стараются запутать следы, а потому подбрасывают нам недостоверную информацию. Вот что мы сделаем. Я позвоню Джозефу, посоветуюсь. Может быть, даже подъеду к нему. Такие дела по телефону не обсуждают. Он еще не решил, сообщать или нет о звонке похитителей в милицию, и если он согласится, мы сразу же расскажем следователю все, что знаем. Я бы сделал это немедленно, но Джозеф – отец девочки, ему и решать, как быть дальше. А ты и твои друзья ничего не предпринимайте. Не подходите к этому дому, вы можете все испортить и сами оказаться в опасности. Обещай мне, Костя.

Отец посмотрел сыну в глаза, и Костя кивнул:

— Обещаю.

Он любил отца и верил, что тот всегда поступает правильно.

********************

Леша никак не мог дождаться того момента, когда можно будет увидеть готовые фотографии. В приемном пункте ему сказали, что фото привезут после часа дня, а потому мальчику предстояло все утро провести в напряженном ожидании. По правде говоря, он и ночь провел скверно – то и дело вскакивал, подбегал к окну, направляя бинокль на темный, безмолвный дом, но так и не увидел ничего примечательного. Клоун больше не появлялся, а утром из недр особняка только пару раз выходила какая–то женщина, кормившая собаку.

Наконец, стрелки часов подползли к заветному сроку. Леша мгновенно натянул кроссовки, схватил квитанцию и хотел незаметно прошмыгнуть за дверь, но мама заметила его маневр:

— Леша, подожди! Возьми–ка деньги, купи в магазине картошку и капусту, сегодня на обед у нас будет борщ. Ты должен успеть до перерыва в овощной палатке.

— Но, мама…

— Никаких «но».

Спорить с ней было бесполезно. Оставалось только рассчитывать на быстроту своих ног. Леша, на максимально возможной скорости пронесся по улице, направляясь, первым делом к овощному магазинчику, расположенному на другой стороне проходившего поблизости шоссе. Чтобы сократить путь, мальчишка побежал прямиком через густой кустарник, который подходил к самой дороге. Некоторые кусты так разрослись, что напоминали деревья и вполне могли укрыть взрослого человека, не говоря уж о малорослом Леше. Быстро преодолеть заросший пустырь не удалось. Мальчишка буквально продирался через заросли и уже жалел, что не пошел, как все нормальные люди, обычной дорогой. Однако он продолжал упорно «ввинчиваться» в заросли, когда совсем рядом со стороны шоссе раздался хлопок лопнувшей шины и резкий скрежет тормозов. Леша выглянул из–за кустов и увидел знакомый черный «Мерседес», за которым он не раз наблюдал из окна своей квартиры. Автомобиль принадлежал владельцам подозрительного особняка. Похоже, теперь роль сыщика предстояло сыграть самому Леше. На всякий случай, чтобы остаться незамеченным, мальчишка присел на корточки и стал ждать. Из «Мерседеса» вышли двое мужчин. Один пнул ногой поврежденное колесо и зло выругался, второй полез в багажник.

— Расслабься, через десять минут все будет в порядке, — произнес он, доставая домкрат.

— У нас каждая минута на счету. Черт бы побрал эту машину!

Теперь у Леши появилась возможность вблизи рассмотреть подозрительную пару. Одного из мужчин, того, что повыше, он видел вчера во дворе дома, рядом с клоуном. Второй – был ему незнаком. Вначале, мальчишка подумал, что это тот самый клоун, только без грима, но потом сообразил, что комплекция у человека в ярком колпаке была иной – клоун ничуть не походил на этого кругленького, коротконогого толстяка. «Их тут целая банда, – с ужасом подумал Леша, незаметно отступая назад. – Только бы они меня не заметили!». Соблазн удрать с наблюдательного пункта был велик, но мальчишка понимал, что должен услышать разговор Длинного и Толстяка, как он мысленно называл подозрительных типов.

Толстяк, возившийся с колесом, поднял голову:

— А что ты будешь делать с клоуном?

— В цирк отдам, — усмехнулся Длинный.

— Нет, правда?

— Когда закончу дела с девчонкой, отведу в овраг, — уже серьезно ответил он. – Не нравится мне этот придурок.

— Тогда зачем тянуть? Нам лишние свидетели ни к чему. Разберемся с ним по скорому. У меня на душе неспокойно, что мы оставили его с принцессой. Лучше бы твоя Валентина за ней последила.

— Девчонка привязалась к этому шуту, он ее забавляет. Без такой компании она будет постоянно реветь, а шум нам тоже ни к чему. Да теперь уже скоро, недолго ждать осталось.

— Вот и все, — Толстяк захлопнул багажник. — Готово, можно ехать. Успеем в аэропорт, без проблем.

Преступники сели в «Мерседес», а спустя несколько мгновений, он уже скрылся за поворотом шоссе. Леша осторожно выглянул из своего укрытия, потом, убедившись, что никто его не видит, со всех ног рванул в сторону Березовой рощи. Конечно же, он так и не посетил овощную палатку, но и за фотографиями тоже не заскочил – мальчишка торопился сообщить все, что узнал «Шерлоку Холмсу», а потому сразу помчался к его дому.

— Ребята, вы здесь? У меня срочная новость! – влетел на веранду Леша Мышкин. — Они собираются убить клоуна! Когда закончат с Элизабет, отведут его в овраг, и… Я сам, своими ушами это слышал!

— А теперь все по порядку, — Миша поправил очки. – Толково объясни, что происходит.

В любой другой день Леше не слишком понравился бы нравоучительный тон одноклассника, но сейчас было не до обид. Мальчишка подробно, и в отличие от Миши, совершенно не сбиваясь, рассказал о своей случайной встрече товарищам.

— Так… – протянул «Шерлок Холмс», — надо срочно действовать, пока их нет дома.

— А как действовать? – уточнила Женя.

И тут мнения разделились. Женя считала, что надо срочно сообщить в милицию, но старшие мальчики – Леша и Миша полагали, что разбираться во всем придется самостоятельно.

— Нам просто не поверят, начнут проверять информацию, выяснять, что к чему, а в это время преступники успеют увезти Элизабет и убьют клоуна.

— Но у нас же есть фото! Разве это не серьезная улика? Там же клоун и все такое…

— Фотографий пока нет, Женя. Их еще предстоит забрать, а на это уйдет драгоценное время. Нет, действовать должны мы сами и немедленно. Кстати, Шерлок Холмс никогда не рассчитывал на помощь Скотланд–Ярда, а инспектор Лестрейд не способствовал проведению расследования, а скорее, наоборот, мешал великому сыщику.

Услышав рассуждения о великом сыщике, Женя только за голову схватилась, но повлиять на ситуацию девочка уже не могла, а потому просто побежала вслед за покинувшими дом мальчишками.

*********************

Когда Костя заглянул на соседний участок, собираясь передать Жене и Мише просьбу отца о том, чтобы они ничего не предпринимали самостоятельно, в саду и на террасе царила непривычная тишина. Ребят дома явно не было. Это удивляло.

— Эй… Кто–нибудь… – негромко позвал мальчик, — Женя! Мишка! Вы здесь?

Костя обошел дом со всех сторон, заглянул через раскрытое окно на кухню. Там, у плиты увидел бабушку своих друзей. Она была глуховата, поэтому Костя постарался как можно громче крикнуть:

— Здравствуйте, Марья Васильевна!

Старушка вздрогнула, половник, который она держала в руке, звякнул о край кастрюли:

— Ты меня напугал! Не надо так кричать. Я отлично все слышу, — указала она рукой за ухо, где Костя увидел маленькую пластмассовую коробочку. – У меня теперь слуховой аппарат.

— Извините. А где Женя и Миша?

— Убежали куда–то. Я думала, они у тебя.

— Нет, — обиделся Костя. – Ко мне они не заходили. Я, пожалуй, пойду, Марья Васильевна.

— С ними еще Леша был, — крикнула она вдогонку. – Леша Мышкин, одноклассник Миши.

«Друзья, называется, одна команда! Мишка меня еще доктором Ватсоном величал… А стоило придти Леше, и про меня сразу забыли». Этого от приятелей Костя никак не ожидал. От обиды ком подступил к горлу, и он чуть не заплакал, но потом сообразил, что предаваться терзаниям и страданиям было несвоевременно. Ситуацию с маленькой принцессой вполне можно было назвать критической, и каждый необдуманный поступок мог привести к роковым последствиям. «А что если они пошли в тот дом? – не на шутку встревожился мальчишка. – Вдруг они все испортят, спугнут преступников?! Надо скорее сказать папе». С этой мыслью он помчался к себе на участок… Но невезение одно не приходит.

— Папа! – с порога крикнул мальчик, однако вместо отца на его голос вышла тетя Вера.

— Папы нет, он поехал к родителям Элизабет.

— Как поехал?! Почему мне не сказал?

— Он очень торопился, Костенька, не мог ждать. У Джозефа какие–то важные новости.

«Что же теперь делать? – напряженно думал Костя. – Ведь я обещал папе ничего не предпринимать. Обещания надо выполнять, во что бы то ни стало… Но… Может быть, я должен сообщить в милицию, чтобы туда нагрянули «сыщики»? Или не должен? Или надо идти в логово врага самому? Возможно, ребятам потребуется моя помощь…». Больше всего Косте хотелось, позабыв про осторожность и обещания отправиться к зловещему дому, но он понимал, что не должен так поступать.

— О чем задумался? Давай–ка лучше пообедаем, сразу что–нибудь придумаешь, — услышал он голос тети Веры.

И хотя у него совершенно не было аппетита, Костя послушно пошел на веранду…

******************

Чтобы не привлекать ничье внимание, юные детективы решили пробираться к дому похитителей по лесополосе. Вообще — то нигде в других местах лесополосы в поселках не встречались, но Березовая роща была особым населенным пунктом. Когда–то на месте поселка расстилались принадлежавшие институту опытные поля, разделенные лесополосами, но потом часть полей отдали под застройку, а лесополосы остались. Только теперь они разделяли уже не поля, а кварталы аккуратных домиков и подходили почти к самым трамвайным путям.

Ребята быстрым шагом двигались вперед, на ходу обсуждая предстоящие действия. Как всегда не обошлось без составления плана, и как всегда он оказался простым и незатейливым: любым способом связаться с Элизабет, переговорить с ней, узнать что можно, а после этого сообщить в милицию.

— Если мы втроем четко заявим, что говорили с принцессой и укажем место, где она находится, в милиции нам должны поверить. Предположения не производят на них впечатления, а вот факты им придется учитывать, — вышагивая длинными ногами по старому асфальту, говорил Миша. – Но лучше обойтись без взрослых. Если же все сложится удачно, мы сами ее оттуда и вытащим. Лично меня больше всего беспокоит собака. Если она на цепи, полдела, но если свободна…

— Ее можно отвлечь котом, — предложил Леша. – Кто–то поднесет его к воротам, а кто–то прошмыгнет в сарай.

— Только не Славиком! – воскликнула Женя.

— Эх, если бы было время, мы бы прорыли подземный ход…

— А можно спуститься на крышу сарая с вертолета…

— Нет, на дельтаплане с крыши Лешиной пятиэтажки…

— Знаете, господа, по–моему, мы слишком размечтались. Может, мы еще и преступников арестуем? Нет, такими делами должны заниматься профессионалы. Если эта банда уйдет, то потом опять займется этим делом где–нибудь в другом месте. Таким людям нельзя оставаться на свободе, — одернул мечтателей Леша. – Все, на что мы можем рассчитывать – разговор с принцессой. Остальное годится только для голливудских боевиков.

— Может ты и прав, — согласился Миша. – Но всегда надо рассчитывать на большее, тогда хоть что–то получится. А еще меня занимает, кто же скрывается под маской клоуна? Есть кое–какие догадки, однако пока рано о них говорить.

— Лично я вообще не понимаю, зачем преступники затеяли этот маскарад.

— Затем, сестренка, чтобы Элизабет ничего не смогла рассказать о человеке, который за ней присматривал. Она могла бы запомнить его приметы, а вот фоторобот клоуна никто составлять не будет. Ловко придумано!

Компания торопилась, к тому же разговоры отвлекали их от дороги, поэтому ребятам показалось, что они очень быстро добрались к логову преступников. Мрачный, притаившийся за глухим забором дом производил зловещее впечатление. Глядя на него, юные сыщики почувствовали самый настоящий страх. То, что происходило с ними, уже нельзя было назвать игрой, их врагами являлись самые настоящие преступники, похитители детей и, возможно, убийцы. В случае неудачи «Шерлок Холмс» и его друзья не могли рассчитывать на пощаду.

— Спокойно, мы справимся. Хорошие всегда побеждают…

— Так пишут в книгах, Мишка, — откликнулся Леша. – Будем надеяться, что писатели не врут.

— Теперь надо решить, кто пойдет к дому.

Отправиться на разведку предстояло Жене и Мише, Леше же пришлось довольствоваться ролью наблюдателя – он должен был подстраховывать друзей, а в случае опасности – засвистеть соловьем. Сначала Миша не хотел брать сестренку, так как боялся за нее, но Женя проявила настойчивость, и мальчишкам пришлось согласиться. В самом деле, заглянуть за забор можно было только став на чьи–то плечи, и роль акробатки лучше всего подходила худенькой, легкой девчонке. К тому же, Женя считала, что маленькая Элизабет не испугается ее голоса, а если с принцессой заговорит мальчишка, она может разнервничаться и заплакать, выдав их присутствие. Доводы сестры были логичны, потому «Шерлоку Холмсу» пришлось согласиться взять ее с собой. Разведчики намеревались пробраться к задней, выходившей на пустырь части забора, заглянуть во двор и попытаться заговорить с маленькой пленницей, томившейся в расположенном почти у самой ограды сарае.

Однако все получилось не так, как задумывалось. Выйдя из лесополосы, ребята нырнули в заросли бурьяна, которые примыкали к забору мрачного особняка. Этот маленький уголок оказался ничейным – никто его не убирал, никто не косил траву, даже вездесущие мальчишки не заглядывали сюда – кому же приятно продираться сквозь прошлогодний колючий репейник, который перемежался со свежими лопухами! Женя и Миша, невзирая на облепившие их колючки, решительно пробирались к забору, но тут их продвижение остановил возникший непонятно откуда бугор – не слишком высокий, но довольно внушительный по площади. Снаружи его скрывал бурьян, поэтому находка стала для ребят неприятным сюрпризом. Проблема состояла в том, что непонятное возвышение почти примыкало к забору как раз там, где по другую его сторону находился сарай. Короче, приблизиться к «темнице» маленькой пленницы этим маршрутом оказалось практически невозможно, если только не идти прямо по поверхности бугра.

— Что бы это могло быть? – «Шерлок Холмс» опустился на корточки, достал из кармана лупу, но потом, сообразив, что сейчас не самое время для игр в дедукцию, просто потрогал возвышение рукой. – Тебе не кажется подозрительным это место?

Поверхность бугра была покрыта полусгнившими досками, беспорядочно наваленными листами черепицы и ржавым железом. Впрочем, их почти не было видно среди проросшей через них травы.

Женя пожала плечами:

— Нет. Просто свалка, надо ее обойти.

— Вряд ли получится, она тянется до самого забора.

— Значит, придется идти прямо по ней.

— Только я пойду первым, — сказал «Шерлок Холмс» и попытался подняться на бугор.

— Подожди! – остановила его сестра. — Ты такой длинный, что будешь торчать из травы. Лучше я пойду. А ты потом поползешь на четвереньках.

Не успел «Шерлок Холмс» ответить, как девочка решительно поднялась на возвышение, сделала шаг, другой, обернулась, хотела что–то сказать брату, но тут случилось непредвиденное – земля разверзлась у Жени под ногами и, даже не успев вскрикнуть, она провалилась в темноту.

— Женя… – шепотом позвал Миша, но шум проезжавшего по соседней улице грузовика, заглушил его голос.

Испуганный и ничего не понявший мальчишка бросился на выручку сестренке и тут же провалился вслед за ней в глубокую яму…

Тем временем, притаившийся в лесополосе Леша, энергично вертел головой, стремясь контролировать все пространство вокруг себя, чтобы в случае опасности успеть предупредить друзей. Со своего наблюдательного пункта мальчик отлично видел, как брат с сестрой пробираются сквозь заросли бурьяна к страшному дому. Вот они остановились, по–видимому, обсуждая какую–то проблему. Леша насторожился, и тут за спиной хрустнула ветка. Наблюдатель стремительно обернулся…

— Ах, это всего лишь ты… – пробормотал он, увидев крутившуюся поблизости ворону. – Ты, птичка, меня напугала.

Рев мотора проезжавшего мимо грузовика заглушил все звуки и спугнул прохаживавшуюся у Лешиных ног ворону. А когда Леша вновь посмотрел в сторону дома, то не увидел своих приятелей. Мишка и Женя исчезли, словно провалились под землю. Мальчишка долго всматривался в заросли, удивляясь, почему не видит друзей. «Наверное, они пригнулись, чтобы быть незаметными» — решил он. Но время шло, а никаких признаков присутствия ребят в зарослях не просматривалось. Тогда Леша выбрался из лесополосы и приблизился к маленькому пустырю.

— Ребята, где вы? – шепотом позвал он.

Ответа не последовало. Леша не знал, что делать. Он не видел, как Женя перелезала через забор, но это не означало, что ребята потерпели неудачу. Возможно, «Шерлок Холмс» придумал новый план, например, обнаружил какую–нибудь лазейку под забором, и сумел проникнуть на территорию дома или что–то еще… Однако с другой стороны, детективы могли попасть в неприятную историю, столкнуться с таинственным клоуном или другими преступниками.

— Что же делать?

Мальчик стоял под раскидистым дубом, нервно теребя сухую веточку. Если он сейчас поднимет панику, то, возможно, сорвет планы Мишки и подвергнет друзей большой опасности. Но и просто так ничего не делать было нельзя. Если бы только удалось увидеть, что происходит во дворе дома, выяснить, не подняли ли его обитатели тревогу! Леша хлопнул себя по любу – сделать это было так просто, достаточно только вернуться к себе домой, и выглянуть в окно. С другой стороны, если он покинет свой пост, кто тогда предупредит ребят об опасности?

Сомнения терзали Лешу. Он все больше нервничал, не зная, как вести себя дальше…

8

Яма, в которую провалились брат и сестра, судя по всему, оказалась старым заброшенным погребом. Сыщикам повезло, их приземление оказалось вполне удачным. Женя, правда, поцарапала босые ноги кусками черепицы, была с ног до головы обсыпана землей, но руки, ноги, а главное – голова были в порядке.

— Ты цела? – услышала она голос плюхнувшегося рядом Миши.

— Да, а ты?

— И я, кажется, тоже.

— Может это ловушка? – спросила девочка, отряхивая с себя землю. – Специально для тех, кто хочет незаметно приблизиться к дому? Как мы теперь отсюда выберемся? Надо позвать Лешу, он нам поможет…

— Зачем звать? Нас могут услышать. Попробуем вылезти сами.

Попавшие в западню юные детективы разговаривали вполголоса, понимая, что находятся очень близко к сараю, в котором кроме принцессы мог находиться кто–то из хозяев или загадочный клоун. Стряхнув с себя землю и прочий мусор, «Шерлок Холмс» попытался заглянуть в дыру, в которую они провалились. Сквозь нее видно было только поблекшее от жары небо и несколько стеблей сухого бурьяна. Мальчик подпрыгнул, пытаясь дотянуться до краев ямы, и тут же пожалел о своем опрометчивом поступке – гнилые перекрытия погреба угрожающе заскрипели, и на Мишину голову обрушилась очередная порция земли.

— Мишка! – не сдержавшись, с ужасом взвизгнула Женя.

— Все в порядке, отойди к дальней стене. Быстро!

Сердце у «Шерлока Холмса» стучало громко–громко, на висках выступил пот. Только сейчас он сообразил, какой опасности подвергался. Крыша погреба должна была рухнуть давным–давно, она держалась каким–то чудом, и теперь их падение могло нарушить хрупкий баланс. В любую секунду огромная масса земли могла обрушиться на их головы, превратив заброшенный погреб в самую настоящую могилу.

— Самим отсюда не выбраться. Будем ждать Лешу.

Шло время, но Леша почему–то не появлялся, не свистел соловьем и вообще не подавал никаких признаков жизни. Глаза, между тем привыкали к полумраку и стали различать довольно просторное помещение, в земляные стены которого были встроены многочисленные полки, а на полу стояло несколько бочек. Сильно пахло погребом и плесенью.

— Наверное, с Лешей что–то случилось. Может, бандиты схватили его? – предположила Женя. – И выручать надо Лешу, а не нас?

— Главное — не впадать в панику, из каждой ситуации можно найти выход, — пытался успокоить сестренку Миша, хотя сам пока никакого выхода из создавшегося положения не видел.

— Выход? Ты говоришь, выход? – переспросила Женя. – Конечно, должен быть и не только из ситуации, но и из погреба.

— Великолепно! Блестящая мысль! Как я сам до нее не додумался? Возможно, падение немного притупило мои интеллектуальные способности. Будем рассуждать логически. Этот погреб вырыли хозяева дома, который стоял здесь раньше. Так? Так… Скорее всего, выход из него находится в сарае, который новые хозяева пока еще не снесли. Очень может быть, что они не подозревают о существовании этого погреба. Логично? Вполне… А значит, нам повезло, Женя! Просто фантастически повезло!

— Это чем же?

— Помнишь, мы размечтались о подземном ходе, который может привести к принцессе? Это он и есть! Теперь нам никакая злющая собака не помешает пробраться к Элизабет и спасти ее!

— Да, но сначала надо найти этот самый вход или выход, все равно, как его назвать.

— Этим и займемся.

Передвигаться по погребу было небезопасно, любое неосторожное действие могло оказаться последним, поскольку подгнившие балки, кое–как поддерживающие кровлю и толщу земли над ней, могли в любой момент обвалиться. Поэтому Миша приказал сестре не двигаться с места, а сам осторожно приступил к обследованию погреба. Вскоре его внимание привлекло нагромождение старых досок в самом темном углу подземного хранилища. Присмотревшись, «Шерлок Холмс» обнаружил за досками крутую, уходящую вверх лестницу и люк в потолке.

— Есть, нашел, — тихонько сообщил он. – Иди сюда, только осторожно.

Женя подбежала к брату. Вдвоем они осмотрели довольно крепкую на вид лестницу. Миша хотел было начать подъем, но случайно задел стоявшую у ступеней лопату. Она упала на землю, ухитрившись при этом стукнуться о ржавую лейку, притаившуюся в углу. Грохот показался ребятам оглушительным. Они замерли на месте, боясь шевельнуться, с ужасом ожидая дальнейшего развития событий – возможно, сейчас на них должна была рухнуть кровля, или сыщикам предстояла встреча с ворвавшимися в погреб бандитами. Но ничего не происходило. Только спустя несколько мгновений послышался испуганный детский плач… Видимо, Элизабет, услышав шум, испугалась и закричала. Ребята стояли, как вкопанные, боясь даже дышать. Так прошла минута, другая, третья. Сверху все стихло, девочка успокоилась.

— Все в порядке, сестренка, — шепнул Миша. – На крик девочки никто не отреагировал, значит, в сарае принцесса сидит одна. Первая часть плана почти выполнена: теперь уже точно известно, что Элизабет находится здесь. Остается только вытащить ее оттуда.

— А дальше? Ведь нам не выбраться из этой ловушки без помощи со стороны. Мы сами почти пленники.

— Не строй мрачные прогнозы. Нас спасут.

«Шерлок Холмс» осторожно поставил ногу на ступеньку, проверяя ее на прочность – ступенька выдержала. Так, шаг за шагом, он добрался до крышки погреба, оперся на нее обеими ладонями и попробовал приподнять. Люк приподнялся на пару сантиметров и тут же упал вниз – судя по всему, вход в погреб был завален хламом или заставлен тяжелым предметом.

— Ну что? – тихо спросила Женя.

— Ничего не получается.

— Попробуй еще, ты же мужчина.

Миша снова напрягся изо всех сил и вновь слегка приоткрыл крышку. Тут же ребята отчетливо услышали голос принцессы:

— Не бойся, это мышки…

— С кем это она разговаривает? – удивилась Женя.

Миша попытался посильнее приподнять крышку и заглянуть в сарай, но щель по–прежнему получалась слишком узкой. Он прекратил свои попытки и прислушался. Принцесса действительно с кем–то говорила, но ей почему–то не отвечали. Неожиданно надышавшаяся пыли Женя чихнула. Наверху, в сарае, воцарилось молчание, а потом, дрожащим голосом, почти шепотом, Элизабет проговорила:

— Ты же умная куколка, не бойся – это мышка простудилась и чихнула.

Видно было, что, разговаривая с куклой, она на самом деле старается успокоить себя, побороть страх.

— Она беседует с игрушкой. Людей в сарае нет, — шепнул Миша. – Можешь дать мне дощечку или какую–нибудь палку побольше, только смотри, чтобы она была не гнилая.

— Сейчас, — Женя протянула брату крепкий, хотя и грязный деревянный брусок. – Подойдет?

— Вполне.

Напрягшись изо всех сил, Миша приподнял крышку и закрепил ее с помощью бруска. Теперь он мог видеть, что происходит в сарае. На противоположном его конце на раскладушке сидела Элизабет, прижимая к себе куклу. Девочка была так напугана, что потеряла дар речи, с ужасом взирая огромными глазами на кучу хлама, которая вдруг приподнялась, и зашевелилась, будто под ней прятался кто–то живой.

— Не бойся, Лиска, это я – Миша. И Женя тоже со мной. Мы пришли освободить тебя. Здесь есть кто–нибудь поблизости?

— Мне здесь плохо. Скучно. Страшно.

— Спокойно, мы тебе поможем, подойди поближе.

Принцесса медлила. Она очень обрадовалась, что за ней пришли, но все же боялась подходить к груде мусора. Слишком все было странно и непонятно. И тут послышался нежный голосок Жени:

— Лисонька, как хорошо, что ты нашлась! Иди скорее к нам, пока никто не пришел. Здесь подземный ход. Мы спрячем тебя, а потом все вместе убежим.

Когда Элизабет услышала Женю, сомнения ее рассеялись, и она заторопилась к приоткрытому люку. Девочка была очень смышленой и сразу поняла, что действовать надо быстро, без шума и разговоров.

— Здесь ступеньки и темно – давай руку… Вот так… Держись обеими руками.

Принцесса почти протиснулась в узкий лаз, но двигаться дальше ей мешала кукла. Миша из последних сил держал люк, а девочка ни за что не хотела расставаться со своей маленькой подружкой.

— Ну же, давай!

Положение становилось критическим, и не известно, чем бы все кончилось, если бы Женя не предложила свою помощь:

— Бросай мне куклу, я поймаю.

Элизабет помнила, как ловко ловила мяч Женя, когда они играли в саду у Кости, и потому послушно разжала руку, которой она прижимала к себе игрушку. Тут же малышка крепко ухватилась обеими руками за Мишину шею, и он сумел, наконец, втянуть ее в погреб. Вскоре оба уже были внизу. Оставив девочку вместе с сестрой, «Шерлок Холмс» снова поднялся по лестнице и, приподняв крышку люка, стал вытаскивать поддерживавший ее брусок. Он очень боялся, что не удержит крышку, она с грохотом захлопнется, привлекая внимание хозяев. Но все обошлось благополучно. Миша спустился к девочкам.

— Теперь главное – не шуметь, чтобы никто нас не нашел. И ждать. Леша придет к нам на помощь.

— Я буду сидеть тихо, как мышка, — заявила Элизабет. – Только здесь холодно и плохо пахнет.

Женя прижала девочку к себе:

— Я буду тебя согревать.

— И куклу…

— Обязательно. Она молодец, не давала тебе скучать. А пахнет здесь погребом. Давайте проберемся к дыре, через нее проникает свет и свежий воздух.

— Не надо, — остановил ее брат. – Там все может в любую минуту обвалиться, потом археологи будут нас откапывать.

Время шло. Женя и Миша как могли, успокаивали Элизабет, но сами понимали, что находятся в ловушке. Когда похитители обнаружат исчезновение пленницы и начнут искать ее, то, скорее всего, обнаружат ход в погреб. И тогда бандиты не пощадят никого…

— Где же Леша? – «Шерлок Холмс» с тревогой посмотрел на часы. – Неужели он нас бросил?

Женя ничего не ответила, только крепче прижала к себе маленькую Элизабет и с тоской посмотрела в дыру над их головами, сквозь которую виднелось безоблачное небо…

**************************

Побродив еще немного по лесополосе, и пару раз пройдя возле ворот мрачного особняка, Леша присел на скамейку у трамвайной остановки, прислушался. Дом выглядел нежилым, и даже собака не лаяла, что казалось совсем уж странным – если бы «Шерлок Холмс» со своей помощницей выдали свое присутствие, наверняка начался бы переполох. Дальше оставаться в неведении было просто невозможно. Решительно махнув рукой, Леша зашагал к своему дому. Он хотел только посмотреть, что происходит за забором, а потом сразу же вернуться на свой наблюдательный пункт, но просчитался – дома его ждала бурная встреча.

— Леша! Ты хочешь до инфаркта меня довести?! – воскликнула, отворив входную дверь мама. – Я с ума схожу, всех твоих приятелей обзвонила…

— Но мама…

— Я послала тебя за овощами, до палатки минут пятнадцать ходу не больше, а сколько времени ты отсутствовал?!

— Понимаешь…

— Нет! В городе орудует маньяк, он похищает детей и скармливает их Непентесу, а, скорее всего, просто убивает. В такое время лучше вообще не выходить из дома… А ты… Ты хоть понимаешь, как плохо поступил, Алексей?

Лешина мать была так расстроена, что не желала слушать никаких оправданий. Она почти затолкала Лешу в его комнату и оглушительно хлопнула дверью:

— Раз ведешь себя как маленький, то и наказан будешь, как ребенок! Замка здесь нет, но если переступишь порог, я вообще перестану с тобой разговаривать!

Еще не зная, как вести себя дальше, Леша первым делом метнулся к окну. Двор особняка был пуст, собака сидела на короткой цепи возле будки, дверь сарая закрыта. Ничто не указывало на пребывание здесь Миши и его сестренки. Внезапно Леша подумал, что, возможно, они так и не дошли до дома, просто сгинули по дороге. Но куда? Ответа на этот вопрос Леша Мышкин не знал.

**********************

Лязг открываемого замка и скрип ведущей в сарай лестницы, вызвали настоящий приступ тихой паники у скрывавшихся в погребе ребят. Женя крепче прижала к себе Элизабет, а Миша поднес палец к губам, призывая к молчанию. Слышно было, как громко–громко стучит сердце маленькой принцессы. Брат с сестрой очень боялась, что Элизабет не выдержит напряжения и расплачется, выдавая их присутствие. Тем временем, кто–то вошел в сарай. Вот он остановился, видимо удивленный отсутствием Элизабет, сделал еще несколько шагов… Потом раздался хрипловатый, отлично знакомый ребятам голос Коли Дуба:

— Принцесса, ты где?

— Клоун, — одними губами с ужасом прошептала девочка.

Страх был так силен, что Женя даже не смогла удивиться такой информации, а Миша обрадоваться подтверждению своей версии – ведь он давно предполагал, что таинственным клоуном был никто иной, как Коля Дуб, только не решался никому сказать об этом.

— Выходи, куда ты спряталась? – голос «клоуна» звучал уже тревожно. – Ладно, хочешь позабавиться, давай играть в прятки. Раз, два, три, четыре, пять – я иду искать.

Не обнаружив Элизабет на привычном месте, Коля начал искать ее по всему сараю. Ребята отлично понимали, что вскоре он найдет ведущий в погреб люк и поймет, что произошло. Тогда страшный «клоун» спустится вниз и схватит беглянку. Тяжелые шаги Коли Дуба раздавались почти над самой головой, было слышно, как он бормочет под нос бранные слова. Эти секунды растянулись для ребят почти до бесконечности, они прекрасно понимали, что их может спасти только чудо. И, кажется, оно произошло…

Зловещие шаги стихли, скрипнула входная дверь. В сарай вернулась тишина. Девочки просто не могли поверить своему счастью, а в голове «Шерлока Холмса» тотчас возник вопрос, почему Коля Дуб прекратил поиски? У мальчика возникло несколько версий, объясняющих его поведение, но на этот раз юный сыщик не сумел докопаться до истины. Ответить на вопрос мог только тот, кто хорошо знал Николая Дубова. Незадачливый похититель даже не попытался поразмыслить, куда могла деться девочка. Думать о чем–то, решать какие–то задачи Коля Дуб не любил, да и не умел, поэтому, удостоверившись, что принцессы в сарае нет, он понял только, что ему несдобровать, и попытался спастись бегством. Выскочив из сарая, он ловко перемахнул через забор и бросился наутек, удивляя редких прохожих своим клоунским нарядом. Беглец очень торопился, а потому даже не заметил, что маска клоуна вместе с нелепыми рыжими волосами и полосатым колпаком осталась лежать по ту сторону ограды…

Ребята ничего не знали о бегстве Коли Дуба. Услышав, как за «клоуном» закрылась дверь, они только на миг испытали облегчение, а потом испугались еще больше, решив, что он идет за остальными членами банды, которые непременно найдут люк. Юным сыщикам было известно, что хозяин особняка вместе со вторым преступником уехал в аэропорт, но кто знал, сколько человек входило в эту банду? Сжавшись от страха и холода в комок, ребята в напряжении ждали, что будет дальше.

— Только бы не вернулись те двое, которые уехали на машине… – прошептал «Шерлок Холмс». – И хотел бы я знать, о чем думает сейчас Леша?! Он же должен нам помочь!

И вдруг на противоположном конце погреба раздался шум, и в помещении сразу стало немного светлее – гнилая кровля обзавелась еще одним отверстием, а у ребят появился новый товарищ по несчастью.

— Леша? – с удивлением прошептал очкарик. – Это ты?

Однако новым пленником подземной западни оказался вовсе не Леша Мышкин. Недалеко от ребят приземлился никто иной, как Коля Дуб собственной персоной. Маленькая Элизабет не выдержала такого поворота событий и тихонечко вскрикнула. Коля огляделся и вскоре заметил притаившихся в полутьме ребят.

— Ах, вот ты где! – обрадовался он. – Пойдем–ка на место, принцесса!

— Отсюда не выбраться, мы в ловушке, — сказал Миша, вместе с девочками незаметно отступая от лестницы, стараясь, чтобы Коля ее не заметил. К счастью, из–за наваленных рядом досок, ведущие наверх ступени были почти не видны.

— Чепуха! Чтоб Колька Дубов из ямы не выбрался, быть такого не может!

— Стой! – испуганно крикнула Женя, но было уже поздно…

Коля Дуб подпрыгнул, ухватился за край пролома и тут же с грохотом рухнул вниз, а сверху на него обрушились гнилые доски и земля.

— Черт… Мы так не договаривались, — он сплюнул, растеряно озираясь по сторонам. – Ладно, я позову кого–нибудь, и нас вытащат.

— Тише, Коля твоя жизнь в опасности, — шепотом заговорил «Шерлок Холмс». – Тебя решили убить.

— Кто? – хрипло спросил он.

— Те двое, что уехали в черном «Мерседесе». Мой товарищ сам слышал, как они говорили об этом. Честное слово! У них сломалась машина, они начали ее чинить и обсуждать дальнейшие планы. Один спросил: «Что будем делать с клоуном?», а второй ответил: «Отведем его в овраг и прикончим».

На этот раз у Коли Дуба хватило ума понять все серьезность услышанного. Он задумался, вытряхнул из своих волос землю, неуверенно произнес:

— Нет, не может быть, я тебе не верю. Зачем им меня убивать?

— Ты свидетель одного нехорошего дела, которое они затеяли, а свидетели им не нужны.

Удивительно, но когда речь зашла о его собственной шкуре, Коля Дуб стал очень понятливым, буквально схватывал все на лету.

— Что же мне делать?

— Сидеть тихо, чтобы нас не услышали и не нашли.

— Клоун, а где твой колпак? – раздался голосок Элизабет.

— Колпак? Кажется, я его потерял, когда перелезал через забор.

— Колпак остался на территории особняка?

— Вроде того.

Такая пустяковая, казалось бы, деталь, буквально окрылила «Шерлока Холмса»:

— Отлично, теперь они нас не найдут, если мы только сами себя не выдадим.

Женя попыталась уточнить, что имел в виду брат, но Коля Дуб прервал их разговор, приложив палец к губам.

— Тс… – он напряженно прислушивался к доносившимся со двора звукам, и, если бы в погребе было чуть светлее, то можно было видеть, как побледнело его перепачканное землей лицо. – Он вернулся. Хозяин приехал.

В тревожной тишине погреба было слышно, как вдали просигналила машина, и скрипнули открывающиеся ворота. Возможно, ребята не обратили бы внимания на этот звук, но Коля Дуб хорошо знал его. Теперь, когда он сообразил, в какую скверную историю вляпался, «клоун» вздрагивал от каждого шороха.

**********************

По ступеням дома взбежал тот, кого Коля с почтением именовал Хозяином, а Леша Мышкин прозвал Длинным. Это был высокий, худощавый мужчина средних лет с колким взглядом светлых глаз и небольшим шрамом у виска. Он был хорошо одет, при первом знакомстве производил впечатление добропорядочного гражданина, но тем, кому доводилось встречаться с ним взглядом, становилось не по себе. Темное, криминальное прошлое этого человека не удавалось скрыть под внешним лоском, и ради денег он был способен на все. Длинный только что проводил в Москву своего сообщника, которому предстояло получить выкуп за принцессу и теперь думал, как действовать дальше. Он еще не решил, как поступить с девчонкой после того, как ее родители заплатят деньги, но возиться с передачей принцессы родственникам не собирался. Главное было сорвать солидный куш и скрыть следы содеянного. Что же касалось девчонки… Ее судьбу мог решить случай. Длинный решил действовать по обстоятельствам, а вот участь местного пропойцы, исполнившего всю грязную работу, сомнений не вызывала.

— Валентина!

Он вошел в дом, с удовлетворением осмотрел дорогую обстановку, проследовал в столовую. Это был его мир, где все подчинялось его воле. Длинный знал, что, разбогатев на похищении девчонки, он станет еще сильнее, и еще больше появится людей, готовых служить ему. Однако, усевшись за стол, он почувствовал необъяснимую тревогу. Интуиция никогда не подводила его. Подняв голову, мужчина посмотрел на свою жену:

— Где этот придурок?

— Ушел в сарай к принцессе.

— Давно?

— Да.

— Что же ты… – Длинный весь побагровел, у него не хватало слов для выражения гнева. Беспричинная тревога становилась все сильнее.

— Пусть лучше забавляет девчонку, он мне надоел, — спокойно ответила женщина.

Отбросив ногой стул, мужчина выскочил из–за стола, стремительно направился во двор. Увидев своего хозяина, огромный пес вильнул хвостом и потянулся навстречу — но толстая цепь не позволила ему двинуться вперед. «Напрасно я держал его на привязи, он бы не позволил этому алкашу сделать ни одного лишнего шага» — пожалел Длинный, вплотную подойдя к потемневшему от времени дощатому сараю. Его дверь была неплотно прикрыта, а изнутри не доносилось ни звука. Сердце у похитителя упало. Его худшие предчувствия оправдывались – в сарае принцессы не было. Он с яростью саданул кулаком по серым доскам, и тут в глаза ему бросился лежащий у забора яркий колпак клоуна.

— Удрал! И увел с собой девчонку…

Все выглядело именно так, как решил Длинный, поэтому ему даже не пришла в голову мысль осматривать сарай, разыскивая беглецов. Он не сомневался, что Коля Дуб удрал через забор, прихватив с собой маленькую негритянку. Таким образом, очередное предположение «Шерлока Холмса» с блеском подтвердилось – юный сыщик предвидел подобное развитие событий, когда узнал, что Коля Дуб потерял свой клоунский колпак. Мальчик понял, что хозяин будет искать беглецов за забором своего дома, а люк в сарае останется незамеченным. Так все и произошло.

Выбежав за ворота дома, Длинный осмотрелся. Поблизости проходила лесополоса. «Может быть, они спрятались там?» — подумал он и стремительно двинулся вперед.

9

Леша не мог безучастно ждать дальнейшего развития событий, когда его друзья, возможно, нуждались в помощи. Особенно он встревожился, увидев, как на территорию дома въехал «Мерседес», принадлежавший владельцу особняка. Мальчик подошел к двери своей комнаты, вновь вернулся к окну, опять шагнул к двери… Мама не захотела слышать его объяснения, но если бы она поняла о чем речь, то не стала бы злиться на сына.

— Идея!

Леша хлопнул себя по лбу, а потом присев за краешек стола начал быстро–быстро строчить объяснительную записку. Он надеялся, что когда мама узнает обо всех событиях, то она простит его самовольную отлучку. Остальное было делом техники – оставив записку на видном месте, Леша тихонько проскользнул за дверь и вскоре оказался на улице. Выбравшись на свободу, он со всех ног побежал к лесополосе.

Мужчина в дорогом костюме огромными шагами мерил асфальт, стараясь как можно быстрее добраться до видневшейся впереди стены деревьев. Войдя в лесополосу, он сразу же обратил внимание на хлипкого мальчонку, зачем–то собиравшего прошлогодние желуди.

— Эй, пацан, здесь не проходил циркач с маленькой темнокожей девочкой?

Леша поднял голову, замешкался, наконец, произнес:

— Я их видел.

— Куда они пошли?

— Сели в трамвай минут десять назад.

Длинный сплюнул, быстрым шагом направился к трамвайной остановке и тут только сообразил, что не спросил, в какую сторону поехали беглецы. Пришлось возвращаться в лесополосу, к тому месту, где он встретил паренька, но собирателя прошлогодних желудей уже и след простыл. Похититель остановился, размышляя, что делать дальше. В какую сторону ехать он не знал, да если бы и знал, то неизвестно, где именно вышли из трамвая Коля Дуб и принцесса. Кроме того, встретившийся в лесополосе мальчишка сам вызывал подозрения. Длинный вспомнил нелепое занятие пацана, его замешательство, перед ответом на простенький вопрос. Возможно, он оказался здесь не случайно и был как–то причастен побегу. Последнее время у дома крутились какие–то подозрительные парнишки и девчонка. В этом случае, парень специально направил его по ложному следу.

«Надо пойти домой к клоуну. Куда еще может отправиться этот недоумок с девчонкой? – решил Длинный, но сразу же отказался от этой мысли. – А что если Коля струсил и пошел сдаваться в милицию? Скоре всего, он так и сделал. Взял девчонку, демонстрируя чистосердечное раскаянье. Мерзавец! Надо было прикончить его еще вчера! Впрочем, теперь ничего не изменишь. Наверняка около дома этого забулдыги уже поджидают стражи порядка. Значит, скоро они придут и в мой дом… К черту принцессу, сейчас надо думать не о деньгах, а о спасении собственной шкуры. Бежать. Драпать отсюда пока не поздно». Осмотревшись по сторонам и не увидев пока ничего подозрительного, преступник бегом бросился к своему дому. В этот момент он уже не думал ни о чем, кроме побега, его не волновала судьба жены и даже своего сообщника, занятого получением выкупа. В принципе, его следовало предупредить о грозившей опасности, но на это нельзя было тратить драгоценные мгновения. «Каждый сам за себя, — подумал мужчина, яростно давя на кнопку звонка. – Пусть выкручивается сам».

— Что случилось? – отворив калитку в железных воротах, спросила женщина. – На тебе лица нет.

— Слушай внимательно, Валентина. Прибери все в сарае, чтобы никаких следов принцессы не было. Избавься от отпечатков пальцев, протри там каждую вещь. Когда будут спрашивать о девчонке, все отрицай. И помни, ты – сообщница, вместе с нами сядешь. Так что, молчи как рыба!

Глаза Длинного сверкнули таким яростным огнем, что женщина невольно подалась назад:

— А ты?

— Скажешь – уехал в командировку. Все отрицай, слышишь – все!

Длинный бросился к сараю, еще недавно служившему темницей для маленькой принцессы. Он стремительно ворвался в помещение, начал разгребать хлам, заваливавший ведущий в погреб люк. Вопреки предположениям юных сыщиков, этот человек прекрасно знал о старом погребе, доставшемся в наследство от прежних хозяев. Приобретя в собственность этот участок земли, Длинный хотел избавиться от ветхих построек, но потом передумал – погреб под сараем мог послужить отличным тайником – вместительным и надежным.

Открыв крышку люка, преступник нащупал ногой перекладину лестницы и начал осторожно спускаться вниз. Странно, но в подземелье оказалось непривычно светло, похоже, кровля старого погреба частично обрушилась и теперь пропускала солнечный свет. Впрочем, это больше уже не волновало Длинного. Он знал, что, скорее всего никогда не вернется в этот дом. Спустившись на несколько перекладин, он осторожно опустил крышку, и она почти бесшумно закрылась.

Взгляд скользнул по ряду старых бочек, в которых некогда солили огурцы и капусту, остановился на рядах полок, прикрепленных к стене. Мужчина шагнул вперед, потянул одну из них – за ней находилась небольшая, но глубокая ниша. Рука нащупала холодную сталь оружия, объемистые пачки денег…

Рассовав содержимое тайника по карманам, Длинный стремительно побежал вверх по лестнице…

В сарае он увидел Валентину. Женщина уже убрала раскладушку Элизабет и теперь тщательно протирала вещи, на которых могли остаться отпечатки пальцев девочки. Впрочем, в то, что они сумеют обмануть следователей, женщина не верила – маленькая пленница непременно узнала бы место, в котором ее держали почти неделю. Однако Валентина никогда не перечила мужу, исполняя любой его приказ.

— А не могла девочка спрятаться в погребе? Вдруг она нашла люк, ну и…

— Не болтай чепухи! В погребе никого нет и быть не может. Только гнилые бочки. Занимайся своим делом! – с этими словами, преступник выбежал во двор…

***************

Столкнувшись в лесополосе с хозяином мрачного особняка, Леша понял только одно – Элизабет и клоун бежали, и преступник пока не знает, где они находятся. Это было хорошей новостью, но вот куда исчезли Женя и Миша, по–прежнему оставалось загадкой. Быть может, они заняли место принцессы и томятся теперь в старом сарае? Другого объяснения Леше придумать не удавалось – ведь не могли же ребята провалиться сквозь землю?! Ясно было, что их компания вляпалась в скверную историю и теперь явно нуждалась в помощи милиции. Подумав, Леша опрометью бросился к дому «Шерлока Холмса» и его сестренки, намереваясь сообщить взрослым об исчезновении ребят.

Утопавший в зелени сада дом, казался самым уютным и спокойным местом на свете, но Леша знал, что его слова нарушат этот безмятежный покой. Промчавшись по аккуратной, обсаженной бегониями и анютиными глазками дорожке, он вихрем ворвался на веранду. Там его встретила Марья Васильевна, сидевшая в удобном кресле и вязавшая бесконечный полосатый шарф.

— Вот и Леша, — заулыбалась она, увидев мальчика. – А где же Миша с Женечкой?

— Они исчезли, их надо спасать!

— Сейчас придут? Вот и хорошо.

Кажется, старушка вновь ничего не слышала. Леша попытался объяснить ей, жестикулируя руками, но Марья Васильевна в ответ показала на пластмассовую коробочку, которая незаметно примостилась у нее за ухом:

— Я не слышу, Лешенька. Батарейка в слуховом аппарате села. Иди, зови ребят, а то обед остынет.

Леша вышел в сад, не зная, что делать дальше. Увидев полуоткрытую калитку, ведущую во владения Ботаника, он прошмыгнул в нее. «Придется действовать через Костю, у него отец умный, профессор» — решил он. Костю Леша нашел не сразу. Мальчишка находился в оранжерее около диковинной лианы. Костя бросал в жерло огромного нарядного кувшина кусочки какой–то снеди. Теперь, когда стало известно, что непентес не причастен к исчезновению ребят, он смотрелся совсем иначе, превратившись из загадочного чудовища в красивое, но совершенно безобидное растение. Сама мысль о том, что насекомоядную лиану обвиняли в людоедстве, казалась теперь смешной и нелепой…

— Привет, — окликнул худенького паренька Леша.

— Здравствуй…

Хозяин даже не посмотрел на своего гостя. Сделав вид, что занят исключительно непентесом, Костя взялся за пульверизатор. По правде говоря, мальчишке очень хотелось узнать, как обстояли дела у «Шерлока Холмса» и его товарищей, но обида не позволяла проявлять любопытство. Костя все еще злился на ребят за то, что они не взяли его в свою компанию.

— Костя, ты что, уснул?!

— Нет, просто занят. Важные дела. А ребята уже дома?

— С ними случилась беда, боюсь, их похитили те же люди, что и принцессу. Зато Элизабет на свободе. Вернее она исчезла вместе с клоуном, который на самом деле оказался Колей Дубом. Преступник не знает, где они…

Новость оказалась потрясающей. Обида на товарищей мигом улетучилась. Как, Женя в руках у бандитов? И сам «Шерлок Холмс» у них в плену?!

— Надо срочно что–то делать. Пойдем к твоему отцу, пусть он звонит в милицию.

— Его нет дома, — горестно вздохнул Костя. – До чего же не везет сегодня!

— Тогда придется нам самим…

Леша не успел договорить, у ворот послышался знакомый шум мотора, и вот уже мальчишки увидели, как по дорожке к дому идут отец Кости и его темнокожий друг.

— Папа! Папа! – бросился к Ботанику Костя. – Ты нам так нужен, здесь столько всего произошло! Это Леша, друг Миши, он все знает. Клоун и принцесса бежали, а Женю с Мишей похитили бандиты.

— Подожди–подожди… Объясни все по порядку.

Связанного рассказа у Кости не получилось – слишком уж он волновался. Пришлось говорить Леше. Он был отличник и умел четко излагать свои мысли. Петр Романович и Джозеф внимательно слушали рассказ.

— Значит, Лиска жива? Она больше не у этих страшных людей?! Но где же она теперь?! Что задумал этот Коля? – Джозеф схватил мальчика за плечи. Его глаза светились счастьем и тревогой. – Невероятно! Похититель только что звонил из Москвы, назначил на завтра встречу, обещали передать дочку. Значит, это обман… А вдруг клоун обидит девочку? Или это тоже часть придуманного бандитами плана?

Джозеф говорил так быстро, что невозможно было ответить на все его вопросы. Впрочем, этого и не требовалось – отец принцессы был так потрясен неожиданным известием, что просто хотел выплеснуть накопившиеся эмоции.

— Я же говорил тебе, что звонок из Москвы хитрый трюк! А ты сомневался, — не выдержал Петр Романович. – Элизабет все время находилась недалеко от нас.

— Но где она теперь?!

— Спокойно, Джозеф. Скоро мы все узнаем. Идем скорее звонить следователю, милиция должна задержать похитителя, пока он не скрылся. А что касается Коли Дуба, то его несложно будет найти. Этот парень никогда не блистал интеллектуальными способностями. Вряд ли Коля увел Элизабет куда–нибудь дальше своего дома. Там их, скорее всего и следует искать. Видно, клоуна замучили муки совести, и он решил искупить свою вину, — Петр Романович повернулся к Леше. – Пожалуйста, еще раз объясни, что произошло с Женей и Мишей. Эта история меня больше всего тревожит. Элизабет в относительной безопасности, а вот они…

Леша еще раз торопливо пересказал события этого дня, потом мужчины вошли в дом, а мальчики остались в саду. Им показалась, что прошла целая вечность, прежде чем взрослые вернулись.

— Не волнуйтесь, их обязательно найдут, — ободрил приунывших приятелей Петр Романович. – Я сообщил, все, что знал. Похоже, для следователя это не новость, оказывается, хозяин особняка у трамвайной остановки уже давно под подозрением.

Леша тяжело вздохнул.

— Ты чего?

— Мне, Петр Романович, собаку жалко. Особняк охраняет громадная кавказская овчарка, ее, наверное, пристрелят.

— Не беспокойся, в группе есть кинолог, он умеет обращаться с собаками, так что будем надеяться, что обойдется без жертв. Во всяком случае, они не планируются.

— Хорошо бы… Собака–то ни в чем не виновата. Она же не знала, что охраняет бандитов.

Милиция сработала оперативно. Не успели Петр Романович, Джозеф и оба мальчишки подойти к ограде, как из–за поворота улицы вылетела милицейская машина и лихо затормозила возле ворот. Из нее вышли уже знакомые Косте люди – мрачноватый следователь, который подозревал всех, и кажется даже, себя самого, светловолосый кинолог и «комиссар Рекс», которого на самом деле звали Лордом. Лиска обрадовано подбежала к своему новому четвероногому другу, собаки завиляли хвостами, но на них никто не обратил внимания – людей занимали значительно более важные проблемы. Милиционеры обменялись короткими рукопожатиями с Ботаником и его другом, а затем кинолог обратился к ребятам:

— Кто из вас Леша?

— Я, — удивился мальчик.

— Поедем с нами, ты покажешь, где исчезли ребята.

— Здесь легче дойти пешком, по лесополосе.

— Отлично, — ответил милиционер, — покажешь нам дорогу. Кстати, захвати с собой что–нибудь из вещей своих приятелей.

************************

Длинный даже не успел сесть в свой черный «Мерседес», он еще возился в гараже, когда во дворе дома появились вооруженные люди. Группа захвата действовала профессионально, и преступника удалось взять без единого выстрела. Зная, что принцессы в его доме уже нет, он упорно отвергал все обвинения, заявлял, что это какая–то ошибка и требовал предоставить ему адвоката. Валентина молчала, со страхом наблюдая за действиями оперативников.

В то время, когда происходили эти события, по лесополосе по направлению к дому Длинного спешили Леша и двое его спутников. Впереди них, тщательно нюхая землю, бежала немецкая овчарка.

— Вот здесь мы расстались, — сообщил немного запыхавшийся Леша. – Ребята пошли через репейник к сараю, а я остался, чтобы их подстраховывать. Они спокойно шли через заросли бурьяна, и тут меня отвлек какой–то шорох. Я обернулся, а когда вновь посмотрел в сторону дома, то не обнаружил ребят. Миша с Женей исчезли прямо посреди пустыря. Как в сказке!

Лорд встрепенулся, натянул поводок. Понимая, что одного его никто не отпустит, пес тихонько поскуливал, смотрел в глаза хозяину, всем своим видом давая понять, что справился со своей работой.

— Лорд что–то нашел, сейчас посмотрим.

Еще несколько мгновений и оба милиционера, Леша и овчарка очутились возле полуобвалившейся крыши погреба. Лорд стоял над ямой, лаял, заглядывая в нее, и отчаянно вилял хвостом.

— Похоже, они и вправду провалились сквозь землю, — заметил кинолог. – Молодец, Лордик, очень хорошо…

Пока мужчины и мальчик, всматривались в темноту погреба, внизу происходило следующее: из крайней бочки медленно–медленно высунулась всколоченная голова «Шерлока Холмса». Нацепив на нос очки, мальчишка осмотрелся по сторонам. Кажется, опасность миновала…

— Вылезайте…

После Мишиных слов из соседней бочки высунулась Женя, затем показался еле втиснувшийся в это спасительное убежище Коля Дуб, и только принцесса никак не желала покидать свой бочонок, опасаясь новых неприятностей. Идея спрятаться в бочках пришла в голову Мише, когда он услышал в сарае какой–то шум. Только–только беглецы скрылись от посторонних глаз, как в погреб спустился Длинный. Преступник пришел в тайник за деньгами, он торопился, и ему просто в голову не могло придти, что в бочках кто–то прятался. А когда хозяин особняка ушел, ребята не захотели покидать свой тайник – слишком они были напуганы и ждали новых неприятных сюрпризов. Сидеть в тесных отсыревших бочках было занятием не из приятных, но только так «Шерлок Холмс» и его друзья чувствовали себя в безопасности. И вот они услышали лай собаки, голоса милиционеров, а потом и голос Леши…

— Ребята, это я, Леша! – крикнул он, всматриваясь в темноту ямы. — Вы там? Здесь милиция и собака.

Все замерли в тревожном ожидании. Даже Лорд перестал лаять и прислушивался, навострив свои большие острые уши.

— Мы здесь! Здесь! Ура! – раздался откуда–то снизу звонкий голосок Жени, а потом к ней присоединилось еще несколько голосов и среди них – совсем детский.

— Осторожно! Не подходите ближе! – раздался из–под земли голос «Шерлока Холмса». – Здесь все может обвалиться. Это погреб, а выход из него в сарае. Только в доме хозяин, он знает про погреб.

— Оставайтесь на месте и ничего не предпринимайте, скоро мы освободим вас, — произнес следователь и заторопился к дому. – Вы ждите здесь.

Леше очень хотелось посмотреть, как арестовывают настоящих преступников, но ему пришлось выполнить приказ следователя. Впрочем, огорчался он недолго – знакомство с Лордом сразу улучшило его настроение. Служебный пес на самом деле был не таким суровым, как представлялся на первый взгляд. Оказывается, он очень любил детей и в свободное от работы время с удовольствием бегал за палкой или мячиком. Обо всем этом Леше рассказал хозяин собаки, пока они находились возле погреба и ждали дальнейшего развития событий.

А в доме в это время шел обыск.

— Что у вас в сарае? – спросил вошедший во двор следователь у арестованного преступника.

— Старый хлам. Остался от предыдущих хозяев. Я не успел его выбросить.

— А в погребе?

Вопрос удивил Длинного, но он сумел взять себя в руки:

— Там тоже ничего нет.

— Посмотрим.

Следователь прошел в сарай. Вскоре оттуда послышались голоса, а потом во двор начали выходить люди. Первым появился Коля Дуб – ребята предоставили ему это «почетное» право. Следом показалась принцесса с куклой в руках, затем девчонка в голубом сарафане и, наконец, несуразный долговязый очкарик с растрепанными всколоченными волосами. Наблюдая за появлением этой маленькой процессии, Длинный просто лишился дара речи. Уверенность оставила его. Запинаясь, он произнес:

— Но как они могли попасть туда?! Ничего не понимаю… И ты здесь, клоун?!

На Колю Дуба тут же надели наручники. Увидев это, Женя пожалела его:

— Он нас не выдал, когда хозяин спускался в погреб.

— Суд все учтет, — успокоил ее следователь.

Спустя совсем немного времени, маленькая принцесса попала в объятия своих родителей, Женя и Миша, тоже оказались в центре всеобщего внимания, а Ботаник смог вздохнуть спокойно – то, что мучило его столько дней, благополучно завершилось. Элизабет вернулась к родителям, а виновные в ее похищении были схвачены. Вскоре стало известно, что на следующий день при попытке получить выкуп, в Москве был арестован второй похититель маленькой принцессы.

Эпилог

В питомнике служебных собак появился новичок – огромная кавказская овчарка по имени Малыш. Несмотря на свои внушительные размеры, он оказался почти щенком, и было ему от роду чуть больше года. Кинолог, забравший его из зловещего дома, легко нашел путь к сердцу собаки: немного ласки, которую Малыш совсем не видел, немного твердости и вскоре они крепко подружились. Теперь жизнь овчарки круто изменилась, она служила честным людям и защищала их от бандитов.

Маленькая принцесса вскоре вместе с родителями уехала на родину. Но до отъезда она еще несколько раз встречалась с Женей, Мишей, Лешей и Костей. Они вместе играли, ходили кормить непентес. Однако время разлуки стремительно приближалось…

— Я буду скучать без вас, — грустно сказала Элизабет накануне отъезда.

— Нам тоже будет не хватать тебя, — Миша внимательно посмотрел на нее через очки, и хотя ему самому было невесело, улыбнулся, чтобы рассеять грустное настроение, которое нависло над ребятами. – Но мы попытаемся, на сколько возможно, это исправить.

Он сбегал домой и вернулся с маленьким фотоаппаратом. В саду показался Петр Романович. Увидев, что ребята собираются фотографироваться, он предложил свои услуги:

— Становитесь все вместе, я поработаю фотографом.

— Пойдемте к непентесу, — воскликнул Костя, — Сфотографируемся на его фоне.

Идея понравилась ребятам, и вскоре вся компания расположилась возле опутавшей сухую яблоню лианы. За спинами ребят был отлично виден огромный светло–зеленый с пурпурными пятнышками кувшин, который так незаслуженно обвиняли в исчезновении маленькой принцессы. Петр Романович несколько раз щелкнул кнопкой затвора фотоаппарата:

— Ну, вот и все. Теперь вы чаще станете вспоминать друг друга.

Так появилась над столом у Миши и Жени, в комнате Кости и далеко от России, на другом континенте одна и та ж фотография: гигантский кувшин непентеса и рядом дружная компания – маленькая темнокожая девочка с множеством черных косичек и необыкновенно живыми огромными глазами, ее белокурая подружка Женя, по другую сторону от принцессы – долговязый Миша, по прозвищу Шерлок Холмс, рядом Костя.

Проводив Элизабет, ребята сначала скучали, но постепенно занялись своими обычными для каникул делами – ходили на речку, в парк, в лес, катались на велосипедах, короче, отдыхали на всю катушку. Лето выдалось погожее, и каникулы удались на славу. Но незаметно наступил август, а с ним почувствовалось приближение разлуки, и снова в воздухе повисла легкая паутинка грусти. Настало время возвращаться в Москву.

Конечно, Костя скучал по маме, но ему так не хотелось уезжать! Грустила и Женя – с Костей было здорово, они понимали друг друга с полуслова, наверное, даже могли бы вместе отправиться в разведку… И «Шерлок Холмс» приуныл. Он представлял опустевший соседский сад, хозяин которого снова будет целыми днями пропадать в институте, мелкий накрапывающий дождик и тишину, нарушаемую жалким тявканьем закрытой на веранде Лиски.

Проснувшись как–то утром, за несколько дней до отъезда, Костя лежал с открытыми глазами и мечтал. Надо сказать, что у него была маленькая слабость – он любил помечтать. Каждая мечта начиналась с мысли: «Вот если бы…».

— Ты все еще валяешься? О чем грезишь? – услышал он голос папы.

— Нет, я не грежу, — слукавил Костя, считавший, что вообще–то мечтанья – занятье для девчонок, и об этой своей «тайной слабости» лучше никому не говорить. – Просто я сон вспоминал.

— И что же тебе приснилось?

— Будто мы с Женей идем в школу.

— Ты уже соскучился по школе? – удивился папа.

— Мне приснилось, что я шел не в свою, а в Женину школу, — уточнил Костя.

Лицо у папы стало задумчивым:

— Ну, что ж, может быть, твой сон и сбудется…

Но Костя знал, что чудес не бывает. Последние несостоявшееся чудо, в которое он поверил, был непентес, говоривший человеческим голосом. Но того, о чем мальчишка тайно мечтал все эти последние несколько лет, просто не могло произойти. У взрослых были свои странные представления о жизни, и с этим приходилось мириться… Костя выпрыгнул из кровати, побежал умываться, стараясь вести себя так, будто он самый счастливый мальчишка на свете.

Однако чудо все же произошло буквально на следующий день. Сначала у калитки раздался радостный, с повизгиванием лай Лиски, а затем в открытых дверях веранды появилась мама. Мальчик бросился к ней, повис на шее. Мама обняла сына и мужа, и когда Костя посмотрел в глаза родителей, то понял, что больше уже никуда отсюда не уедет, и теперь они будут жить все вместе. Как раньше…