КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 409467 томов
Объем библиотеки - 544 Гб.
Всего авторов - 149119
Пользователей - 93248

Последние комментарии

Впечатления

Stribog73 про Федоренко: Ничего себе поездочка или Съездил, блин, в Египет... (Боевая фантастика)

Читайте книгу со страницы автора на Самиздате:
http://samlib.ru/f/fedorenko_a_w/nichegosebepoezdochka.shtml
Или скачайте у автора файл fb2:
http://samlib.ru/f/fedorenko_a_w/nichegosebepoezdochka.fb2.zip
И кладите на ЛитРес большой прибор!

P.S. Кстати, на Украине ЛитРес официально заблокирован.

Рейтинг: +5 ( 6 за, 1 против).
Stribog73 про серию Коридоры и Петли Времени

Орфографию, где нашел, исправил. А вот с пунктуацией у автора труба!

Рейтинг: +5 ( 6 за, 1 против).
кирилл789 про Романовская: Верните меня на кладбище (Фэнтези)

это хорошо, что она заблокирована. очень-очень скучная вещь. очень.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
кирилл789 про Шавлюк: Огненная ведьма. Славянская академия ворожбы и магии (Фэнтези)

начал читать и понял, что, в общем-то, такую девку я и бы бросил. причём не мучаясь год, а сразу. а точнее, просто бы не стал знакомиться, как только бы она раззявила пасть.
надо же, 21 год, а какое великолепное хамло!

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
кирилл789 про Бахтиярова: Двойник твоей жены (Детективная фантастика)

накручено прекрасно.) в мадам авторе пропадает вторая агата кристи.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
monahwar про Смекалин: Счастливчик (Фэнтези)

вроде интересно.жу продолжения

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
Stribog73 про Федоренко: Исковерканный мир. Сражайся или умри! (Боевая фантастика)

В версии 1.1 кое-что поправил.

Рейтинг: +5 ( 6 за, 1 против).

Исчезнувшая стихия (fb2)

- Исчезнувшая стихия 2.03 Мб, 641с. (скачать fb2) - Анастасия Pooh

Настройки текста:



Аннотация:

Знаете, бывает иногда так: жизнь бьет ключом и в основном разводным, и в основном по голове. Вот и у нашей героини: то Тени не слушаются, то сны страшные мучают и дождя все нет, то домашний леопард пакостит, а тут еще задание новое странное. Ну ничего, мы Теней успокоим, сны забудем, леопарду накостыляем, оружие соберем и к демонам... за новой порцией адреналина отправимся. Мы ведь не абы кто, а Теневая Охотница. P.S. Внимание! Черновик! Комментарии и оценки приветствуются:)

Когда Потерявшееся Дитя удержит в руках слезы огня,

Когда смерть лжеизменника спасет жизнь предавшим,

Когда Слепая Луна вернет утерянную стихию,

Тогда будет разрушена Светлая печать,

И придут в мир Дети Света и Тьмы,

И возглавит их Отвергнутая королева.

Ширан дар Сараэн.

- Ты чего такой хмурый, Ран? - спросил меня Алекс. - Неужели не нравится наш праздник? - Старый друг стоял, облокотившись о трон, и внимательно смотрел в зал. А он ничуть не изменился с момента последней нашей встречи - все тот же насмешливый взгляд и ехидные складочки у губ. Высокий, очень высокий, если судить по человеческим меркам, длинные белые волосы забраны в церемониальную косу, правильные аристократические черты лица, голубые глаза, на дне которых иногда бушуют метели, тонкие губы и прямой нос, истинный король Северных Земель. Рядом с ним стояла Софи - придворный маг и заклинательница бурь. Красивая девочка, теплая, если сравнивать с Александром. Каштановые волосы спадали почти до талии, несколько прядей, окружавших ее лицо и делающих его беззащитным, украшали золотые бусины, ореховые глаза с лукавым прищуром, чуть пухлые губы. На ней было темно зеленое платье с причудливым золотым узором по подолу и лифу, руки теребили маску тоже зеленую с такой же золотой вязью. Да красивая девочка - тонкая талия, высокая грудь, и куда Алекс смотрит?

- Нет, праздник замечательный, просто меня немного ..... утомили ваши придворные дамы. - И действительно вечер удался на славу, гости разряженные в пух и прах, нарядный зал, хорошие музыканты, вкусная еда, везде царило веселье, слышался смех и поздравления, публику развлекали танцовщицы и заклинатели льда. Да, Кинар - праздник первого дня зимы - удался в этом году на славу.

- Когда это ты начал уставать от женщин, или ты имеешь в виду кого-то конкретного?

- Вот именно, я шагу не могу ступить без того, чтобы не нарваться на де-фина Крилин и ее дочек. Мне, конечно, льстит такое внимание, но она уже неделю пытается подложить одну из них под меня, - после этих слов Алекс криво усмехнулся, а Софи прыснула в кулак.

- Мда, графиня совсем отчаилась выдать их замуж, ну что ж крепись, дружище.

- Спасибо, лучше бы помог. - пробормотал я сквозь зубы.

- Нет уж, уволь, я еще жить хочу, - и он по-мальчишески улыбнулся.

- Вот так всегда, нет чтобы помочь мне по старой дружбе, между прочим, они твои придворные. Что неужели забыл, как совсем недавно вскружил голову одной забавной эльфиечке? Не удивляйся так, к нам тоже новости доходят, - заметил я на немой вопрос, застывший в его глазах.

- Ну, это эльфийка, тут другое дело, - он опять внимательно оглядел зал.

- Между прочим ты тоже скоро станешь королем Ран, так что гуляй, пока можешь. - и он похлопал меня по плечу.

- Ну, во-первых, не так скоро, а во-вторых, не кидаться же мне на первую встречную. Ты ждешь кого-то?

- Да, еще одного очень важного гостя и хорошего друга, - он оторвал взгляд от зала и посмотрел на Софи. - Ты не чувствуешь?

- Нет, - ответила девушка, - я уже три раза спрашивала ветра, последний раз лучей* пятнадцать назад. Я попробую еще, позже.

_____________________________________________

*Луч - полторы минуты

- Просто друг, Алекс?

- Да, просто друг, Сид....

Договаривать он не стал, двери в залу распахнулись, и в них появилась фигура в фиолетовом коротком плаще, лицо почти полностью закрывала маска-домино, на голове шутовской колпак с бубенчиками. Пришедший встряхнул руками и улыбнулся, оглядев толпу.

Слева от него стоял черный волк, справа - белый. Показушник. Для мужчины вновь прибывший был маленького роста, и достаточно худым, даже не худым - щуплым.

- Ну, наконец-то, - с облегчением вздохнула Софи.

- Это, тот самый гость?

- Да, - обернулся ко мне Алекс, - тот самый, теперь уж скучно точно не будет.

- Надеюсь, замок уцелеет, - пробормотала магичка.

- Софи не будь занудой, все будет хорошо.

- Да, да, где-то я это уже слышала, прислуга до сих пор заикается, а наш камердинер боится ходить в западное крыло, которое, между прочим, еще не до конца восстановили, после прошлого визита Сид.

- Да какая разница, им все равно никто не пользовался вот уже лет сто.

Пока они препирались, я наблюдал за гостем. Он быстро шел через зал, ловко лавируя среди толпы, периодически здороваясь с приглашенными. Гости шушукались и многозначительно переглядывались, но вновь пришедший казалось, не замечал этого. Вот кто-то окликнул его по имени, он обернулся и поднял руку в приветствии. Рядом с ним шли волки, они казались расслабленными, но уши, то и дело нервно подрагивали. С лева обычный черный, с права Ледяной. Толпа кланялась Ледяному и с опаской разглядывала нового гостя. Интересно, как вновь прибывшему удалось договориться с Ледяным, ведь они редко шли на контакт даже с жителями Северных Земель, Алексу лишь недавно удалось заключить со стаей несколько весьма выгодных соглашений. Ледяной волк, подумать только. Невероятной красоты и силы создание, его шкура не просто была белой, она была белоснежной, настолько, что глазам было больно. Массивное тело, сильные лапы и огромная пасть. По своим размерам он намного превосходил обычных волков, и доставал незнакомцу почти до плеча. Удивительное зрелище. Я перевел взгляд на черного зверя. Обычный казалось бы черный волк, вот только глаза зеленые, как у кота. Хотя, бред, конечно... Я снова пробежался глазами по фигуре незнакомца. От него слабо фонило магией ледяных, но этого просто не могло быть, он ведь человек, а не волк. Я повернулся к Седрику, моему лучшему другу, вот уже как суман исполнявшему роль второго посла, а сейчас так же пристально, как и я разглядывающего парня и его волков.

- Что скажешь?

- Странная у него магия, как будто он член стаи.

- Во-во, я о том же, первый раз такое вижу.

- А еще Ледяной. - пожал плечами Седрик.

- Мда, интересно...

- Может он - оборотень?

- Ты видишь его зверя? - в свою очередь спросил я.

- Нет.

- Я тоже, так что версия отпадает.

- Скажи, Алекс, а....

Договорить я не успел - рядом с троном пронзительно завизжала какая-то женщина. - Тварь!!!!! Я убью тебя!!!!

Мне стало действительно любопытно, кого именно хотела убить обладательница луженой глотки как-то не вызывало сомнений. В нескольких шагах от нас стояла женщина средних лет, она была одета в пестрые шаровары и тунику, белые волосы забраны на затылке в пучок, безумный взгляд прикован к шуту, в руках два изогнутых меча, на лице маска. Ну да маскарад как ни как. Тем временем гость приблизился к ней. Интересно, он ее дочку что ли соблазнил?

- Иди сюда, Сид, я заставлю тебя заплатить! Повелитель, я прошу разрешения на бой искупления! - обратилась она к Алексу, замерев в поклоне. В зале наступила гробовая тишина. Ну точно, это была именно дочка, а может и дочки. Алекс лишь кивнул.

Волки тут же припали на передние лапы и оскалились, их шерсть стояла дыбом, хвосты нервно били по полу. Незнакомец в плаще почесал за ухом ледяного, тот заметно расслабился.

- Тише мальчики, я разберусь, - промурлыкала... гостья!? Это была именно гостья. А с чего я собственно решил, что это парень? Хм, все интереснее и интереснее...

- Я приветствую тебя, Александр, Повелитель Северных Земель, - она слегка склонила голову. Старый друг кивнул в ответ и тепло улыбнулся девушке.

- А я смотрю меня здесь ждут с распростертыми объятиями, как приятно. - чуть насмешливо сказала она, обращаясь к взбешенной женщине и снимая плащ.

Я смотрел на девчонку и не мог поверить глазам. Александр сошел с ума, это будет не бой, а избиение младенцев! Она ведь совсем молодая, фактически еще ребенок, стройные ноги плотно обтягивали черно-фиолетовые брючки, заправленные в невысокие мягкие сапоги без каблука, с правой стороны бедра шел рунный серебристый узор. Поверх белой рубашки-безрукавки был надет фиолетовый жилет-домино с воротником-стойкой тоже украшенный рунными узорами. На руках длинные, чуть выше локтя, перчатки в тон всего костюма с бубенцами по внешнему краю. А не много ли охранок для столь юного создания и к тому же явно не мага? Волосы были убраны под шутовской колпак, и лишь одна белая прядка спадала с левой стороны. Пухлые губы кривились в усмешке. Миндалевидные глаза смотрели с нескрываемым раздражением. А глазки-то не совсем обычные: в расплавленном золоте то и дело мерцали изумрудные огоньки, выдавая легкое раздражение и нетерпение. Да кто же она такая???

- Алекс, ты не собираешься вмешаться, стражу позвать, например? - Спросил Седрик.

- Я бы на его месте не стал этого делать, молодой человек, - раздался голос Ледяного волка, подошедшего к трону. - У Сид выдалась нелегкая неделя, ей нужно спустить пар, а то дворец не уцелеет. И к тому же это дело просто необходимо довести до конца. - Это он сейчас о чем? Волк усмехнулся и перевел взгляд на Алекса.

- Я приветствую тебя, Повелитель Северных Земель, и тебя, принц Ширан дар Сараэн. - волк слегка поклонился Алексу, а затем мне. Удивляться, откуда он меня знает, не имело смысла, Ледяные - знают почти все. Они дети природы, сама стихия невероятно мудрая и жестокая и невероятно красивая, идеальная. Говорят, что когда тела волков стареют, их духи покидают ненужную оболочку и сливаются со стихией, именно в этот миг, в миг возвращения волка, на небе появляется Ледяное Пламя, так гласят легенды, а правда это или нет, знают лишь они сами.

- И мы приветствуем тебя Екирок, глава Детей Зимы и альфа Серебряной стаи, - настала наша очередь кланяться.

Я стоял и пытался прийти в себя, пока Ледяной здоровался с Софией и Седриком. Кто же такая эта малышка, если альфа Ледяных разрешает ей чесать себя за ухом?

Девчонка тем временем сняла свой плащ и кинула его подбежавшему слуге.

- Ты закончила?! - вновь взвизгнула дамочка.

- Боги, ну что же ты так визжишь, я не глухая, и, кстати, ты вообще кто? - поинтересовалась Сид.

- Так ты не помнишь? - явно обалдела женщина.

- Неа, так кто ты? - девчонка огляделась и нахмурилась.

- Да как ты смеешь, ты уничтожила мою семью, разрушила мою жизнь, и не помнишь! - опять сорвалась она на крик. Что же такого умудрился сделать этот ребенок, что эта дамочка так воинственно настроена?

- Как же с тобой трудно, - пробормотала девушка, подходя к какому-то мужчине, в костюме пирата.

- Вы позволите? - улыбнулась она протягивая руку к сабле, висевшей у того на поясе. Мужчина на секунду замер, потом густо покраснел и протянул ей оружие.

Дамочка, явно не ожидавшая такого пренебрежения к своей персоне пошла пятнами.

- Я Мириана, графиня Мириана Синеальская! - после этих слов она гордо вскинула голову, а девчонка снова нахмурилась, становясь напротив нее.

- А, ну точно, у тебя дочка чокнутая, теперь понятно в кого она.

- Она не чокнутая, она маг!

-Ну да, ну да, видали мы таких магов, твоя дочь - заигравшаяся дура!- девчонка тоже начинала злиться, зеленые огоньки все чаще вспыхивали в ее глазах. - Так чего же ты хочешь от меня, Графиня Мириана Синеальская?

- Я хочу твоей смерти! - и с этими словами она бросилась в атаку. Гости испуганно отшатнулись, давая им место для поединка, а Софи закатила глаза.

Вопреки моим ожиданием, бой был достаточно интересным. Как игра в догонялки. Графиня делала выпады, атаковала вновь и вновь, но мечи рассекали лишь воздух. Девчонка крутилась волчком, ее тело изгибалось под неимоверными углами, она уходила от любого удара, двигаясь неимоверно быстро, и каждое ее движение сопровождалось звоном бубенчиков шутовского колпака. Графиня злилась все больше и больше, атаки становились все яростнее. Один из мечей прошелся в опасной близости от лица Сид, она оттолкнула лезвие кончиками пальцев и пригнулась, затем по дуге ушла вниз и сделала графине подсечку. Дамочка грохнулась на пол и выронила один из своих клинков, Сид ногой отпихнула его в сторону. Резко поднявшись, девчонка сдула прядку, упавшую на глаза и встала в стойку.

- Еще не наигралась? - спросила Сид, глядя на вскакивающую графиню.

- Я наиграюсь только, когда ты сдохнешь! - рявкнула та в ответ.

- Да помогут тебе боги, - ответила Сид и поманила Мириану рукой.

- Я ждала этого два долгих года, наняла лучших учителей. Ты заплатишь, - прошипела она, снова кидаясь в атаку.

- Да ну!? Столько трудов и все ради меня любимой, спасибо, мне это льстит.

- Ах ты дрянь, убирайся к вурдалакам! - верещала графиня, нанося удары. Очередной выпад девчонка приняла на граду сабли, при этом слегка поморщившись, и резко отбила его в сторону, по инерции графиня сделала несколько шагов вперед.

- Не поверишь, я только что от них, родимых. - Сид снова попыталась уклониться от удара, но Мириане все же удалось задеть ее руку. Девчонка зашипела, точно кошка и со словами: 'Как же мне это надоело', проскользнула под рукой взбешенной графини и ударила ее рукоятью сабли в затылок. Мириана всхлипнула и осела на пол.

- Унести ее! - приказал Алекс, застывшим в дверях стражникам. В этот же момент зал наполнился гулом голосов. Стражники подхватили под руки бесчувственную Мириану и вынесли ее из зала, Сид проводила их взглядом, покусывая нижнюю губу. Затем девчонка отдала саблю и хмуро посмотрела на раненую руку. К ней тут же подошел черный волк, во время боя сидевший внизу возле трона, и ткнулся в раскрытую ладонь.

- Все хорошо Стэр, - улыбнулась Сид. Она подняла глаза на подошедшего Повелителя. Он обнял ее и заглянул в глаза.

- Я рад, что ты все-таки приехала, хотя и с опозданием, - сказал Александр и поправил своенравную прядку, такую же белую, как и у всех жителей Северных Земель.

Она отстранилась и задумчиво оглядела Александра.

- Да уж вижу, ваша радость от моего присутствия просто не знает границ. Так приятно снова услышать пожелания скорейшей смерти. - уголки ее губ искривились в циничной усмешке.

- Сид, несносная девчонка, какого упыря ты творишь? - проворчала Софи, тоже подойдя к ней, - зачем ты так долго с ней играла, и где твое оружие?

- Я тоже рада тебя видеть Софи, - она притворно вздохнула - оружие вместе с вещами в моей комнате. Екирок был так любезен, что еще днем доставил их во дворец. Так что обнови защиту Алекс и надавай по шапке своим стражникам. А по-поводу того, что я творю... Я веселю толпу, я же шут - и она потрясла бубенчиками. Ну как толпа, понравилось представление? - поинтересовалась она, обращаясь к притихшему залу, толпа не ответила. Лишь те, кто стоял ближе к трону, сделали аккуратный шажок назад.

- Я так и думала, - пробормотала гостья.

- Боги, как была дитем, так дитем и осталась, - сказала Заклинательница Бурь и отвесила ей легкий подзатыльник. Сид поморщилась и показала ей язык.

- Пойдем, я вылечу руку, - покачала головой Софи.

- Заодно и поговорим, у меня новости, - рассеяно поглаживая своего черного зверя, отозвалась Сид, - Алекс, новости касаются и тебя.

- У меня гости Сид, и я не хотел бы их оставлять, - он кивнул в нашу сторону.

- Гости, - задумчиво протянула девушка и, выглянув из-за его плеча, стала нас с любопытством рассматривать, - Я приветствую гостей Повелителя, - она отвесила нам шутовской поклон, глаза озорно блеснули, - Надеюсь, они позволят мне забрать Александра и Софи на несколько лучей, - выдала девчонка, глядя мне в глаза.

- Я не в силах отказать столь очаровательному созданию, - ответил я, не отрывая взгляда от нее. Глаза под маской удивленно распахнулись.

- Очаровательное создание, говорите, любопытная теория, - протянула она, затем развернулась и вместе с Алексом, Софи и волками направилась к выходу из зала.

Я смотрел в спину удаляющейся девчонке и все пытался понять кто она. Она совершенно точно не была магом, ни одна из спрошенных мною стихий не подтвердила свою к ней принадлежность, но с другой стороны я явственно ощущал след Ледяных, а еще эти глаза... Такие необычные, такие непостоянные, такие завораживающие и пленительные. Когда она рассматривала меня и Седрика, в них плескалось любопытство и настороженность. Она была напряжена с того самого момента как вошла в зал, как будто ждала удара, и ведь дождалась. И этот бой с графиней...

- Может наемница? - Седрик тоже был явно ей заинтригован.

- Вряд ли, слишком молода. И потом, она, конечно, неплохо владеет оружием, но уровень все же не тот, да и не стала бы наемница давать шанс бросившему вызов.

- Значит, ты тоже заметил, я думал, мне показалось. И зверь у нее любопытный, и с Екироком она на короткой ноге... И эта ее магия - задумчиво протянул он. Слушай, а может она полукровка - у них такое часто встречается, в смысле невозможность определить магию и уровень силы.

- Очень даже может быть, за нее не поручилась ни одна стихия, так что вполне... Потом спрошу у Алекса - сказал я. - Но даже то, что она полукровка не объясняет присутствие в ней силы Ледяных. Седрик лишь пожал плечами.

- Кстати, может их что-то связывает?

- Кого их?

- Не делай вид, что не понял меня, я имел в виду ее и Александра.

- Надо будет у него узнать, чтобы в случае чего, меня не мучили угрызения совести.

- А я уж думал, графиня Крилин отбила у тебя всю охоту.

- Что ты имеешь в виду? - удивился я.

- Ран, я же вижу этот блеск в твоих глазах. Хочешь новую игрушку?

- Брось, это чисто научный интерес.

-Так я и поверил. - Седрик бросил в мою сторону насмешливый взгляд. - Тоже мне исследователь - недоучка.

- А знаешь, ты может и прав, думаю, стоит познакомиться с ней поближе, - и я улыбнулся в предвкушении интересного вечера.

- Ну я же говорил. Пойдем к гостям, а то придворные дамы уже шеи себе посворачивали, не думаю, что Алекс обрадуется, если они вконец окривеют.

Я поморщился, но двинулся вслед за другом. Мы медленно спустились с возвышения, на котором стоял трон, и направились вглубь зала. Пора развлечься, праздник как-никак.

Обсидиана Забывшая

Я зашла за ширму в своей комнате и достала из сумки новую рубашку, ту, что была на мне, я стянула вместе с корсетом, а затем сожгла в камине. Привычка, нельзя оставлять свою кровь, слишком опасно. Жаль конечно, что нельзя воспользоваться очищающим огнем - даже слепой сейчас сможет увидеть мою сущность, если я начну магичить, но камин тоже неплохо. Алекс закончил ставить на комнату завесу молчания и сел на диванчик, Софи терпеливо ждала, пока я закончу палить свои вещи.

- Сядь, - сказала она, указывая на стул - и сними, наконец, с себя эту маску и перчатки. - Я покорно выполнила все ее пожелания и протянула ей пострадавшую руку. Боли я не чувствовала - слишком маленькая рана - метка ледяных ныла гораздо ощутимее, а ведь уже три дня прошло, хотя тоже терпимо.

- Сид! Северные духи, что у тебя с плечом?! - гаркнула Софи мне на ухо. Мда, не везет мне сегодня, явно. Она меня что глухой решила сделать?

- Именно об этом я и хотела с вами поговорить, - я повернула к ней голову - Ты закончила с рукой?

- Почти, - и она протянула руки к плечу. Я подскочила и начала натягивать новую рубашку.

- Не стоит, это волчья метка, ты ее не вылечишь, только хуже сделаешь, - я вышла из-за ширмы, застегивая последние пуговицы на рубашке.

- Екирок это не шутка? - обратился Алекс к Ледяному.

- Нет, она теперь наша сестра, член стаи Серебряных волков и Дитя Зимы, - ответил лежащий на полу волк. Я села рядом с ним и запустила пальцы в его шерсть, облокотившись о кровать.

- Скажите мне, Алекс, Софи, вы сможете скрыть магию ледяных?- я посмотрела на задумчивого друга и ошарашенную Заклинательницу бурь, сидевших на диване.

- Екирок, а вы не можете? - задала в свою очередь вопрос Софи.

- Нет, дитя, даже я не могу. Мы ведь часть стихии, для нас это противоестественно, мы не можем скрыть свою суть...

- Когда тебя посвятили? - спросил Алекс.

- Три дня назад, в ночь Возвращения Кринелла.

Я вспомнила свое посвящение и Возвращение предыдущего альфы Ледяных. Сильный и мудрый волк перед своим уходом решил сделать мне подарок. Меня привели к Хрустальному озеру, священному месту, где проводятся все праздники и советы Ледяных, к месту, где они танцуют с метелью и создают пару, к месту где, они появляются на свет и откуда они Возвращаются. Никогда раньше я не видела ничего более прекрасного: небольшое озеро было покрыто льдом, достаточно тонким, чтобы рассмотреть серебристую воду, и достаточно толстым, чтобы выдержать тридцать пять волков,- представителей от каждой стаи - сидящих по кругу, альфу, моего тала и меня ошарашенную и завороженную. Я стояла в центре вместе с Кринеллом и смотрела на огромные черные деревья, окружавшие озеро по периметру и тянувшиеся к старой луне, на мерцающий в ее лучах лед, на Ледяных, и меня охватывал восторг. Для снега было еще рано, еще два дня оставалось до праздника Зимы, когда первые робкие и самые чистые снежинки укроют уже засыпающую землю. Никогда в жизни я не чувствовала такого единения с природой, не испытывала такого счастья, не ощущала себя настолько спокойной. Время, казалось, замерло, я слышала Зимнюю стихию, осознавала ее силу, ее мощь и боялась дышать, чтобы не спугнуть эти чувства. Мир стал ярче, громче, больше, как будто кто-то резко сдернул пелену с моих глаз. Мне хотелось раствориться в природе. Я стояла обнаженной напротив волка и наслаждалась, прикрыв глаза.

- Пора, - сказал Кринелл. Я пару раз глубоко вздохнула и опустилась перед ним на колени, а затем, глядя в его серые глаза, начала произносить клятву:

- Я, Обсидиана, дочь Линара мер Анияр, Теневая Охотница, та, что Забыла принимаю твой дар Кринелл, сын Дарана и Зимы. Я клянусь хранить в тайне местоположение Хрустального озера, клянусь быть верной своим братьям и сестрам, Зиме и своему сердцу, я клянусь слушать бурю и верить метелям, клянусь защищать свою стаю, я клянусь быть свободной! Верите ли вы мне, Ледяные волки?!

- Верим!!! - раздались голоса.

- Веришь ли ты мне Зима?!

- Верю - прошептала стихия.

- Веришь, ли ты себе Обсидиана? - спросил Кринелл.

- Верю! - ни секунды не раздумывая, прокричала я. Альфа взвыл и коснулся носом льда возле меня, образовалась небольшая лунка.

- Семь глотков, дитя.

Я нагнулась и глотнула обжигающе холодную воду, после последнего по телу пробежала судорога, а затем еще одна и еще. Было больно, безумно... Я царапала ногтями лед и пыталась не закричать, но через три вздоха все прошло, и Кринелл ударил меня лапой по левому плечу. Я поднесла руку к отверстию, из которого пила, и когда последняя седьмая капля крови упала в воду, лунку снова затянул лед, а за моей спиной взметнулись тени, мои тени. Кровь остановилась, а ее остатки с моей руки слизал альфа, я наклонила голову и открыла шею, признавая его власть надо мной.

- Я приветствую тебя, сестра Обсидина, Дитя Зимы, - сказал Кринелл, и я медленно поднялась.

- Мы приветствуем тебя, сестра Обсидиана, Дитя Зимы, - повторили главы стай. Я обняла вожака, понимая, что ему пора уходить, и отошла в круг, встала между Стэром и альфой Вьюжной стаи и оделась.

- Время пришло, - сказал волк, поднялся, прикрыл глаза и взвыл, призывая метели. Его крик подхватили главы стай. Я тоже выла, пробуя казалось бы на вкус северные ветра, осознавая всю красоту этой ночи, ощущая приход стихии за своим сыном. Один вдох и альфу окружает снег, второй - и он растворяется в нем, третий - и раздается его радостная последняя песня, четвертый - и волки заканчивают выть, а вместе с ними и я, а на небе мерцает невероятно яркое Ледяное Пламя - волк Вернулся. Потом в центр вышел Екирок - новый альфа всех стай и всех Ледяных - мы приветствовали его, он в свою очередь приветствовал нас, принося клятву верности стаям и их главам. Затем мы вернулись в лес, на обычную поляну, где готовили праздник. Нас со Стэром окружили волки, они поздравляли, тыкались мне мордами в ладони, празднуя рождение новой сестры и Возвращение старого альфы и пели... Как же прекрасно они пели, и я пела вмести с ними, и Стэр тоже, а потом были танцы сумасшедшие танцы, и валяние в снегу, и безумная гонка, и чувство полной свободы, а ночь все длилась и длилась... Проснулась я только на следующий вечер от боли в плече и ломоты во всем теле, горло ныло, и слегка кружилась голова. Быстро поужинав, пошла искать Екирока, чтобы уточнить некоторые детали. Перед посвящением Кринелл развеял мои опасения по поводу возможного оборотничества. Он сказал, что у меня просто появится связь со стихией, я буду слышать и понимать, что говорит мне Зима, стану немного выносливее и мне потребуется меньше времени на восстановление сил и регенерацию в случае ранения, что, безусловно, не могло не радовать. А вот Екирок меня слегка огорчил - ну да, должна же в этой бочке меда быть хоть капля дегтя. Как выяснилось, ломота в теле и головокружение продержатся еще дней пять, пока организм полностью не перестроится, останется шрам и стихию Ледяных волки скрыть не в силах. А еще эти пять дней я буду слаба как щенок и не смогу пользоваться магией. Ладно, пошли к упырям этот шрам, слабость и моя магия - шрам можно скрыть одеждой, причем практически любой (голой же меня видит, в основном, только мой тал), слабость пройдет, и пять дней продержаться без своей магии я могу, благо с оружием обращаться умею. Но вот постоянная магия Ледяных - это плохо, это очень плохо, скорее даже ужасно, потому, что очень заметно. Полукровка, причем даже не из Северных Земель, и Ледяная стихия, да в меня только ленивый не будет пальцем тыкать! После того, как я слегка остыла, в голову пришла идея обратиться к Алексу и Софи, и потом я все равно обещала им приехать на Кинар, вот и совместим приятное с полезным. Отпускать меня одну, волки не решились, а так как Екирок, как новый альфа, а, следовательно, и защитник и союзник Северных Земель, должен был известить о приходе Зимы и тем самым открыть праздник, он отправился со мной.

И вот я здесь, наблюдаю, как они медленно отходят от шока.

- Почему не дала раньше о себе знать, сколько ты уже здесь? - возмутилась Софи.

- Времени не было, прости. В городе я всего два оборота*, а вот у волков уже четыре дня, так что там с моей просьбой? - я посмотрела на Алекса.

_____________________________________________

*Оборот - час 25 минут.

- Мы можем попробовать, но я не могу давать гарантий, сама понимаешь, ты ведь полукровка и еще будет холодно Сид, очень, - пробормотал он. К тому же ритуал я знаю только в теории да и Софи тоже, последнее посвящение было лет 500 назад, я тогда еще даже не родился.

- У меня нет других вариантов, нужно чтобы уже сегодня никто не чувствовал стихию во мне. А насчет холода, я потерплю, для этого что-то нужно? - Ага, потерплю, проще сказать, чем сделать, я терпеть не могу холод, больше, чем что-либо в этой жизни, но выбора у меня нет.

- Нужен носитель, - протянула Софи.

- Вот держи, - сказал Алекс и кинул мне что-то блестящее, - Хотел подождать с подарком, но видно не судьба. С Кинаром тебя, пусть он будет снежным.

- И тебя, - я машинально поймала браслет и стала его рассматривать. Он был необычным, явно работа заклинателей льда и гномов, невероятно тонкая работа. От него веяло магией, но совсем чуть-чуть, как от простого амулета. Я надела его на левую руку, браслет оплел запястье и ладонь, слегка не доходя до костяшек пальцев. Насколько я поняла, сделан он был из нрифта - материала, напоминающего серебро, но гораздо более прочного и был выполнен в виде переплетающихся стебельков розы... Лишь стебельков, без цветов - именно такой узор был гербом моего отца. Я чуть грустно улыбнулась, провела пальцем по одному из переплетений и тут же порезалась о шип.

- Не убирай палец! - остановила меня, уже было отдернувшую руку, Софи. Я замерла, наблюдая, как кровь впитывается в браслет, затем он ярко вспыхнул и плотнее обхватил руку. Прижился-таки, а я так надеялась, что это всего лишь охранка, а не очередной эксперимент Алекса, вот упырь! Что-то я за последнее время слишком часто расстаюсь со своей кровью.

- И что ты мне подарил, Алекс? - я вскинула бровь.

- Не ты, а мы, - сказал он, кивая на заклинательницу бурь, - браслет реагирует на тебя и твои эмоции. Если почувствуешь опасность, просто прикажи ему, и шипы удлинятся настолько, сколько захочешь, как ты уже убедилась они острые, очень. Короче, это оружие, а еще маячок, чтобы мы могли всегда узнать, где ты и в каком состоянии. Так что лучше тебе его не снимать. - В ответ на это я лишь закатила глаза, они никогда не перестанут обо мне беспокоиться, проще сделать то, что они просят, чем переубедить.

- Погоди, они все удлинятся? Она же себе руку изрежет. - Стэр свесил морду с кровати, рассматривая мое новое приобретение.

- Нет, не все, только те, которые она захочет. - после этих слов, я отдала мысленный приказ и зажала любопытную морду своего тала между трех лезвий. Два снизу, одно сверху. Красотаааааа.

- Отпусти меня, зараза, - прошипел он.

- Ну, разве так просят, - я добавила еще одно лезвие, и попала ему по носу, мда нужно попрактиковаться.

- Ну, пожаааааааааааааааалуйста. - и он очаровательно захлопал глазками.

- Можешь же, когда хочешь, - я убрала руку, а Стэр уселся на кровати подальше от меня и облизал свой нос, показывая при этом всем своим видом, как он обижен.

- Вижу, тебе понравилось. Он и будет носителем. Ну что приступим? - спросила Софи.

- А что такое...

- Носитель - это то, что помогает скрыть магию, то, что поглощает остаточный фон, исходящий от тебя. Если будешь носить его не снимая достаточно долго, он послужит накопителем, не очень сильным конечно, но все равно. И еще одно, можешь его надевать даже поверх одежды, эффект останется прежним, - прервал меня Алекс.

В принципе все прошло достаточно быстро и безболезненно, относительно. Меня попросили закрыть глаза и сосредоточиться на стихии, что я собственно и сделала, затем Алекс уселся на кровать сзади меня и положил пальцы мне на виски, Софи обхватила мои запястья. Я, было, дернулась по старой привычке (ну не люблю я, когда у меня кто-то за спиной - это почти инстинкт), но заклинательница бурь шикнула на меня и лишь сильнее сжала мне руки. Я успокоилась, ну, по крайней мере, попытка была. Затем я почувствовала легкий холодок на висках и руках. Он постепенно нарастал, пробирая все тело до костей. Я опять дернулась, и тут же меня придавило к полу что-то невероятно тяжелое. Пытаясь справиться с собой, я прикусила губу и впилась пальцами в ладони, но в этот момент все кончилось. Открыв глаза и проморгавшись увидела, что лежу на полу, поперек меня удобно устроился Стэр, а Софи и Алекс сидят рядом на полу, уставшие и помятые. Алекс каким-то образом успел скинуть свой длинный белый камзол, который сейчас валялся на стуле, поблескивая серебристой вышивкой, а прическа Софи изрядно растрепалась, и несколько прядок окружали ее милое личико. Оба тяжело дышали.

- Ну как, получилось? - поинтересовалась моя персона.

- Ага, - пробормотала Софи, - ты же обещала потерпеть, - и она укоризненно посмотрела на меня.

-Так я вроде выполнила обещание.

- Угу, как всегда. Между прочим, у тебя опять кровь, - и она ткнула пальцем на мои губы. Я облизала их и почувствовала металлический вкус, а еще КЛЫКИ.

- Твою ж мать, Екирок, это что еще за упырь?

- Это, милая моя, последствия твоего обращения, - и он сверкнул на меня глазами. Мне показалось или он издевается?

- И что мне с этим делать? - проведя языком по верхним зубам, я опять наткнулась на клыки и чуть не поранилась. Ну конечно же, где одно там и другое, боги, а чего-нибудь менее банального вы придумать не могли?

- Учиться контролировать, - изрек он. Тем временем Софи залечила раны, оставленные новоприобретенными клыками.

- Допустим, а сейчас мне с ними что делать, отпилить?

- Ну, зачем же так радикально, просто не улыбайся.

- Да без проблем, может мне еще и не разговаривать?

- Было бы не плохо, а то язвишь через слово, - выдал Алекс и заржал.

- Нет, это вообще наглость. Стэр, ты это слышал? - я обратилась к своему талу, тот по-прежнему лежал поперек меня и тоже ржал.

- Ты чего смеешься, черномордый? Усы оборву. И слезь с меня, в конце-то концов, ты мне все ноги отдавил, - я толкнула его в бок и освободила свои порядком затекшие конечности.

- Да вот, представил тебя с таким беленьким очаровательным волчьим хвостом, - сказал он и тут же отпрыгнул в сторону, уворачиваясь от пущенной в него подушки.

- Да что ж у меня за жизнь такая, что ни день, то новое развлечение на мою голову! Екирок, Кринелл ведь говорил, что я не стану оборотнем.

- Так ты и не стала, - и альфа в недоумении на меня уставился.

- А клыки, это, по-твоему, что?

- Обсидиана, ты теперь Дитя Зимы и находишься под защитой стихии, она, как и любая мать, хочет лишь одного, чтобы ее ребенок выжил. Видимо она посчитала, что твое тело слишком слабое, вот и сделала тебя сильнее.

- Твою ж мать! Я просто слов не нахожу! Это я-то слабая? - я в мгновение ока оказалась на ногах, дико хотелось кого-нибудь грохнуть, да так чтоб крови и криков побольше.

- Девочка, ну чего ты так переживаешь, ты ведь стала сильнее - радуйся, а твое новое украшение - это еще одно оружие, которое, кстати, намного надежнее, чем любой клинок.

- Екирок, неужели ты не понимаешь, я и так сильно выделяюсь из толпы... И потом, я что своих врагов до смерти закусаю, очень смешно!

- Сид, малыш, не паникуй, тебе всего лишь нужно потренироваться, - подключился к увещеваниям Алекс.

- В чем? В кусании? А на учебу я как ходить буду? А домой мне как добираться? А знакомым, что говорить? - что-то я разошлась, пора взять себя в руки. К таким дарам претензий не предъявляют и потом, чем больше я злюсь, тем дольше у меня остаются клыки, а выходить в таком виде к гостям что-то желания не было. Они и так от меня шарахаются. - Так, ладно, все нормально. Я уже почти осознала. И простите меня за истерику, тяжелая неделя.

- Расскажешь? - поинтересовался Алекс.

- Нет, я надеюсь, что пока это тебя не касается.

- Как всегда секреты, - тяжело вздохнула Софи, - Ладно нам пора возвращаться к гостям, нехорошо оставлять праздник без хозяина.

- Погодите, - я поднялась с пола и прошла к шкафу, в который скинула свои веще перед тем, как войти в зал - у меня для вас подарки по случаю Кинара. Бури и метели! Да где же этот мешочек? - Я безуспешно рылась в своих сумках пытаясь отыскать подарки. Но вот наконец-то я нащупала два небольших кожаных мешочка, плотный сверток и уменьшенную клетку. Первый большой, серебристый на длинном шнурке я повязала на шее Екирока.

- Это камелит - порошок, сделанный морскими донными русалками из особых водорослей. Достаточно принять всего несколько его крупиц в ночь перед зачатием, и я даю гарантию - Микеша забеременеет. - В глазах альфы после моих слов появилась непередаваемая надежда.

- Спасибо, тебе, дитя. - Он подался вперед и лизнул меня в нос. Все дело в том, что Микеша, жена Екирока, вот уже который год не могла зачать. Непонятно как, но в детстве она потеряла свою стаю и попала к работорговцу. Жалкий, глупый и ничтожный в своем абсолютном нежелании понимать природу стихи, эльф решил оставить ее у себя, в качестве забавной игрушки. Проблема была в том, что игрушку сначала нужно было научить правилам поведения, и учил он ее очень жестоко. Любое даже мелкое непослушание заканчивалось побоями, а так как волчата еще не умеют обращаться со своей силой, Микеша не могла защищаться... Лишь слабые когти и неокрепшие клыки, и один и тот же конечный результат - переломанные кости и кровоточащие раны на ее теле. Чуть повзрослев, она смогла убежать и вошла в стаю Серебряных волков, а потом стала парой Екирока, но последствия тех трех лет жизни у эльфа до сих пор напоминают о себе.

- Нет, это тебе спасибо, тебе и твоей стае. За все, что сделали для меня и Стэра, - я обняла волка за шею и зарылась лицом в его шерсть, - и с Кинаром тебя вожак, пусть он будет снежным, - улыбнулась я, выпуская его из объятий, а затем подошла к Софи.

- С Кинаром и тебя Заклинательница, - я протянула ей сверток. Тут же разорвав плотную бумагу, она вытащила наружу изумительной красоты бело-голубое платье. Его шили специально под мой заказ три паучихи нефритового леса. Их мастерство по праву считалось непревзойденным. Готовый вариант я не видела. Заказ мне доставили на дом два сумана назад, как раз перед моим очередным делом, так что я просто положила его в сумку к остальным подаркам. И сейчас, так же как и Софии, любовалась искусной вышивкой на лифе и россыпью полудрагоценных камней-оберегов. Платье было длинным, с широкими бретелями вместо рукавов и скромным декольте. Ткань должна была плотно облегать грудь и струиться ниже мягкими крупными складками, не слишком широкое не слишком узкое, чтобы можно было спокойно двигаться и никаких бантиков и ленточек, лишь вышивка по диагонали и россыпь камней. Даже Стэр поднял морду с кровати и уставился на подарок. В свете магического огня платье как будто ожило, создавалось впечатление, что в руках Софи держит метель, а не просто ткань. Идеальное платье для Заклинательницы бурь.

- Оно великолепно, спасибо тебе Сид.

- Всегда рада, пусть зима будет снежной, - после этих слов Софи как-то по-детски чмокнула меня в щеку, не переставая улыбаться.

- Я, пожалуй, пойду, примерю.

- Иди, иди, только захвати сверток с собой. Там еще несколько приятных мелочей, - сказала я, имея в виду белье и чулки. Софи подхватила пакет и умчалась.

- Я тоже пойду, займу пока твоих гостей Алекс, а то боюсь, они совсем заскучали. Не задерживайтесь, скоро упадет первая снежинка, - обратился к нам Екирок, поднимаясь на лапы. Через несколько вдохов в комнате остались только я, Алекс и мой тал.

Я, наконец, выудила клетку и попросила Алекса увеличить ее размер. В клетке лежало яйцо фаруна.

- Это тебе Александр, с Кинаром тебя, и пусть он будет снежным. - Я вручила ему клетку.

- И тебя, - машинально отозвался друг, рассматривая мой подарок. - Яйцо? - поднял он на меня чуть удивленный взгляд.

- Да, яйцо фаруна, Алекс. Эту птицу почитают вожди южных островов. Она умеет отличать правду от лжи и до конца жизни предана тому, кого увидела сразу после вылупления. Поэтому первым она должна увидеть тебя. Когда она вырастет, то станет размером чуть меньше Стэра в его обычном виде, так что тебе нужно уже сейчас позаботиться о месте для нее во дворце, потому что растут они достаточно быстро, но думаю это не проблема. Фарун - хищная птица, тебе придется снабжать ее мясом, пока она не достигнет примерно месячного возраста, затем будет достаточно два раза в суман отпускать ее на охоту. Обычно их оперение персикового цвета, но если кто-то соврет тебе (причем именно тебе) оно потемнеет.

- А сейчас мне с ним что делать? - спросил Повелитель, горящими глазами рассматривая мой подарок.

- Положишь его у себя в комнате, рядом с камином, этого будет достаточно, но Алекс по моим подсчетам птенец должен вылупиться примерно дня через четыре... Так что смотри, не упусти момент, а то его хозяином вместо тебя станет кто-то из слуг. Не для того я тащила яйцо гоблины знает откуда.

- Сид, я даже не знаю, что тебе сказать... Ты ведь знаешь, что все это необязательно, уже одно то, что ты смогла выбраться к нам огромный подарок для нас с Софи. Мы скучаем, уголек, - сказал он, поставив клетку ближе к камину, тем самым освобождая место рядом с собой на полу. Я села рядом с ним и положила голову на кровать.

- Знаю, что не обязательно, знаю, что скучаете ... Но раз я так редко бываю у вас, считай это компенсацией. - Алекс ничего не ответил на это, лишь вздохнул.

- Кстати, ты надолго?

- Нет, как только закончится праздник, я уеду.

- Но почему так быстро, ведь в академии еще суман будут каникулы?

- Все верно, но я недавно стала преподавателем основ боевой магии, так что мне нужно вернуться пораньше, чтобы подготовить себя и лес.

- В смысле, я ничего не понял, какой лес? - точно, я же забыла им сообщить.

- Если в двух словах, то я наконец-то защитила свою курсовую, а заодно и создала себе персональное место для тренировок.

- Ту, которую пытаешься защитить с первого курса?

- Да, ее. Так вот, мое тренировочное место - лес, хотя он и создан магически, он полностью живой и подчиняется мне. То есть я могу управлять его ростом, его обитателями и прочее, прочее. Так же могу создавать различных животных и нечисть, тратя минимум своей магии, и хотя по сути своей они все фантомы, но ощущаются как вполне себе реальные существа. И раны наносят тоже достаточно реальные. - Как вспомню первые неудачные опыты, так ругаться хочется долго и заковыристо. - Сам понимаешь, лучшего места для меня не найти, к тому же он ни на кого не реагирует кроме его создателей, а нас всего трое включая меня.

- Ты хочешь сказать, что создала целый лес?! Но это же не реально!?

- Нет, конечно, - пожала я плечами - Лес, уже был. Я рассказывала тебе, он находится на территории академии, но кроме все тех же елок, белок и дятлов там никогда ничего не было.

- Погоди, я совсем запутался.

- Все просто, год назад во время очередной своей работы, я нашла достаточно интересный артефакт. Не буду сейчас вдаваться в подробности, но суть в том, что я, один мой знакомый некромант и эльфийка с его помощью накачали лес нашей магией. Эльфийка - жизнь, некромант - смерть, ну а я - нечто среднее, то, что связывает эти две силы. Накачав лес магией, мы заставили ее работать именно так, как нам нужно. Так что теперь он практически живое существо, замкнутое на мне и подчиняющееся нам троим, как родителям.

- Насколько я понял, артефакт многократно увеличил вашу силу?

- Ее плотность, если быть точной.

- Почему тогда его пришлось замыкать, да еще и на тебе? - приподнял брови Алекс.

- Потому что систему нужно было закрыть, иначе магия в нем долго бы не продержалась. Получилась своего рода колба до верху накаченная силой, а пробка к этой колбе - я. Я же говорила, что связала силу эльфийки и некроманта, лес не принял бы ни одного из них в качестве замыкающего и контролера, потому что просто погиб бы в этом случае. Ничто не может состоять только из жизни или смерти, даже у тьмы и света есть тени и полутона.

- Но причем тут твоя преподавательская деятельность? - я хмыкнула.

- В общем, ректор месяца три назад решил, что не плохо бы Академии иметь еще одного преподавателя боевой магии, но подобрать кандидатуру никак не могли, а тут я со своим проектом...

- Проект же был по материализации и иллюзиям, насколько я помню.

- Именно, но лес-то задумывался мной в первую очередь как полигон. Короче, как всегда не в том месте и не в то время, - я вздохнула, оценивая масштабы той з... засады, я имела в виду, в которую попала.

- Откажись.

- Не могу, в случае моего отказа мне будет запрещено пользоваться лесом, а сейчас это мне просто жизненно необходимо.

- Но ты же замыкающая, - он удивленно приподнял брови, - без тебя лес погибнет.

- Найти нового замыкающего не сложно, им достаточно поменять некоторые связки и все будет готово, стихии воды и ветра тоже прекрасно подойдут. А я не могу потерять лес, следовательно, не могу отказаться.

- Что-то серьезное? - тут же встревожился Алекс.

- Вроде не очень. Полгода назад была моя первая Ночь Теней.

- Я тебя поздравляю, как все прошло?

- Не очень, если честно. Я чуть не стерла с лица земли одну деревеньку вместе со всеми ее жителями. А самое интересное, что я ничего не помню, из того, что я творила. Мне рассказал Дакар. Он, собственно говоря, и остановил меня. Сам видишь, в сложившихся обстоятельствах, лес - просто идеальное место. Он никого не впустит и не выпустит мою магию, когда наступит очередная Ночь.

- А что с твоей памятью? - спросил он.

- Не знаю, обычно все происходит менее болезненно. Другие Теневые не горят желанием уничтожить все живое вокруг себя, Дакар думает, что это произошло из-за отсутствия у меня основной тени.

- Мда, я даже не знаю что сказать. Надеюсь, ты с этим разберешься.

- Я тоже надеюсь. Я как представлю, что скоро буду учить, так меня дрожь пробирает, - я передернула плечами.

- Бедные студенты, - заржал Алекс, - боюсь, они не выживут после твоих занятий.

- Это боюсь, я не выживу, после общения с ними, - я слегка пнула его локтем в бок и подняла, наконец, голову с кровати. - Особенно, если учесть какой я была в их возрасте. Бррррр.

- У каких курсов ты ведешь занятия?

- С первого по третий, у младших короче. Но это пока. Боюсь в перспективе, ректор подкинет мне еще и с четвертого по шестой, мрак, в общем.

- Мда, да же не знаю, что на это сказать.

- Можешь промолчать, мне будет достаточно сочувствия во взгляде, - после этих слов Алекс постарался выполнить мое пожелание, получилось, честно говоря, не очень.

- Не верю, - пробормотала я, - не натурально играешь, Александр.

- Боги, и как я тебя еще терплю?! - проворчал Алекс и скорчил рожу грозного повелителя. Мы втроем рассмеялись.

- Сид, ты ни чего не забыла? - спросил мой тал, отсмеявшись. Твою ж эльфячью маму! Точно, у нас же новости для Повелителя. И при чем не очень хорошие. Я посмотрела на Алекса, который все еще продолжал посмеиваться.

- Александр, у меня для тебя не очень хорошие новости.

- В смысле? - вмиг став серьезным, спросил он.

- В прямом! Что, твою ж мать, у тебя творится на границе с людьми?! - едва сдерживаясь, спросила я.

- Судя по докладам, там все нормально, - удивленно ответил он.

- И кто, позволь спросить, строчит эти твои доклады?

- Один из советников. Сид, в чем метели тебя задери дело? - начал нервничать Алекс.

- Сейчас узнаешь, но позволь еще один вопрос, - Алекс кивнул, - ни Кирашем ли зовут этого самого советника?

- Ну да, так что случилось?

- А то, что этот твой советник продался как последняя уличная девка. У него с графом Лидорским, чья забота, между прочим, охранять эти самые границы, соглашение. Они похищают девушек Алекс, совсем молодых человеческих девушек, и продают их в бордели, находящиеся на территории твоего государства! Как тебе такие новости, ты куда вообще смотришь? Куда смотрят твои идиоты-шпионы? Ты вообще понимаешь, чем тебе грозит такой поворот событий? Уже начали ходить слухи Алекс, не хорошие такие слухи.

- Как ты узнала об этом? - ну да, проверка информации в первую очередь, на то он и Правитель.

- Меня тоже пытались похитить. Думали, я из ближайшего к границе села.

- Сколько? - задал Алекс следующий вопрос.

- Восемь, не новички, но и не старая гвардия. И не делай такое лицо, пожалуйста, - сказала я, заметив беспокойство в его глазах, - я просто защищалась, и потом, они живы, просто слегка покалечены. Меня опознать они не смогут - я была под личиной, и следов тоже никто не найдет, благо опыт имеется.

- Как долго это продолжается? - облегченно вздохнув, спросил он.

- Судя по всему, несколько месяцев, но я не уверена.

- Спасибо, что сказала, я разберусь, - его глаза на секунду стали ледяными.

- Было бы не плохо, учитывая то, что отношения с Аролией у тебя и так не особенно дружеские, - я сползла чуть ниже, оперлась головой о спинку кровати и прикрыла глаза. Алекс молчал. Видимо обдумывал сложившуюся ситуацию, и где только его глаза были? Я ведь его еще год назад предупреждала, что разогнать этих старых крыс на границе надо. Но разве он меня послушал? Эх, Повелитель, тоже мне... Мне в висок ткнулось что-то теплое, я подняла руку и погладила Стэра по голове. Он тоже устал, тяжелая выдалась неделя. Сначала задание, потом волки и посвящение. Мне хотелось кофе, печенья с корицей и выспаться, при чем выспаться хотелось просто безумно. Но от моих желаний меня отделяли три дня пути, это если без происшествий, что маловероятно, и отчет Дакару о проделанной работе. В этот раз даже убивать никого не пришлось, просто расстроить одну не выгодную свадьбу и выкрасть одну опасную книгу, ну и еще вернуть глупого принца заботливым и любящим родителям. В общем, задание на четыре дня, если конечно не учитывать дорогу, занявшую дней пять, кажется, точно не вспомню. Обычно Дакар дает мне работу сложнее, но в этот раз я слишком засиделась в академии, а когда поняла, что все Теневые уже успели разъехаться на каникулы, и хотела рвать когти, меня отловил ректор. Вот так, тяжела и не казиста жизнь Теневого Охотника и будущего магистра.

Кто бы мог подумать, я - Теневая Охотница. Шесть лет назад я бы рассмеялась в лицо тому, кто выдвинул бы такое предположение, но не теперь... Эх, много воды утекло с тех пор. Помню свой шок, когда узнала, что принадлежу к тем, чьим именем пугают детей, о ком ходят страшные кровавые легенды, и кого, как считалось, уже нет в этом мире. Помню, как не могла поверить, что я та, кого почти полностью стерли со страниц книг, и из памяти почти всех существ, сохранив наш образ лишь в сказках. А еще помню чувство злой иронии, ведь теневой дар считается проклятьем... Вот бы моя мамаша повеселилась, узнав об этом. Но она не узнает. Никогда, уж я постараюсь. Мда, как это ни печально, а у каждого из нас своя история и, как правило, она не очень радостная.

Жаль, конечно, что я так рано узнала, насколько жесток этот мир. Жаль, что мне так рано пришлось осознать, насколько он беспощаден, как сильно он жаждет твоей крови, до какой степени ему нравятся твои крики и слезы, с каким остервенением он упивается твоим страданием. Жаль, что я так рано поняла, стоит дать только шанс, и он сожрет твое сердце по кусочкам, разобьет твою душу на бесконечное множество острых, как лезвие сабли, осколков, и будет стоять в стороне наблюдая, как ты режешь свои руки об их неровные края, пытаясь собрать себя воедино. А самое страшное, тебе это никогда не удастся, потому что какому-нибудь прохожему понравится сверкающий даже во тьме кусочек души, и он унесет его с собой. А ты, ты так всю жизнь и проведешь на коленях с кровоточащими ладонями, если не хватит сил подняться. У меня хватило, и я сбежала. Вот только толи я слишком медленно собирала осколки себя, толи народу было слишком много, но зияющих дыр во мне, как теней в полночь. Я лишь недавно заново научилась смеяться, я лишь недавно заново поверила в дружбу, я лишь недавно позволила себе вспомнить другую сторону мира. И нет, я не злюсь, не сыплю проклятия на головы виновных и не реву в подушку. Я благодарна своим обидчикам за то, какой я стала. Благодаря им я отрастила себе очень длинные и острые когти, а еще крепкие и ядовитые зубы... И пусть мое детство ушло от меня с металлическим лязгом, застегнутого на моей шее ошейника, пусть это причинило мне много боли, я выжила, а значит стала сильнее, а значит достойна жить, достойна носить имя рода своего отца.

Я узнала о том, кто я, лишь в 22 года, когда сбежала из королевства фей и попала в Академию. До этого момента я просто считала себя и свою силу странной. То, что планируя побег, я выбрала именно Срединную Высшую Академию Магии, обернулось невероятной удачей. Пожалуй, самой большой в моей жизни. Во-первых, СВАМ единственная академия, представляющая собой государство в государстве. Все преподаватели и студенты, последние даже после выпуска, находятся под ее юрисдикцией, мы считаемся гражданами этой мини-страны, мы находимся под ее защитой, что в первые годы обучения для меня было очень важно, во-вторых, Академия находится на пограничье трех государств: Северных Земель - страны грунов и Ледяных волоков, Инторы - государства горгулий и Аролии - царства людей, что дает определенные преимущества при выборе места жительства, будущей работы и специализации (но это для универсалов). В-третьих, как я узнала впоследствии, СВАМ одно из самых лучших учебных заведений мира. Ну и, в-четвертых, только здесь, насколько мне известно, проходят обучение Теневые. Собственно говоря, именно ради нас создавалась Академия, ради нашей безопасности в ней открыт специальный факультет Охотников, служащий прикрытием нам - Истинным, ради нас Дакар добился полной автономии СВАМ. Я могу только гадать, чего ему это стоило, но в том, что играл он не по правилам, я уверена. Основной же и самый большой плюс в том, что именно здесь Теневых учат управлять силой, именно здесь мы чувствуем себя в безопасности, и что еще более важно, мы можем использовать свои силы, а значит жить и все это благодаря Дакару, который вместо того, чтобы стать Теневым, стал нашим учителем, нашим наставником, нашим защитником. Он предложил нам самое дорогое в этом мире - свободу. И я безумно благодарна ему за это...

Я все также сидела на полу, откинув голову на кровать и закрыв глаза. Мда, что-то я ударилась в сантименты, пора брать себя в руки, вон и Алекс меня как-то странно разглядывает.

- Ты выглядишь измотанной, - пробормотал он. Затем еще раз окинул меня взглядом. - И очень сильно похудела.

- Да просто не высыпалась последнее время, не беспокойся.

- Как я могу не беспокоиться, когда ты выглядишь, как зомби сразу после поднятия.

- Алекс, не начинай. Давай хоть в Кинар не ругаться, - ну за что мне это наказание, в виде слишком заботливого друга?

- Что не начинай, Обсидиана, ты измотана и морально и физически. Нет, молчи. Дай мне договорить, - пресек он мои попытки возразить.

- После каждого задания, ты еле ноги передвигаешь, ты плохо спишь и зачастую тебе сняться кошмары - сама говорила. Ты срываешься на каждого встречного, ты постоянно вздрагиваешь и оглядываешься. Не надоело жить в страхе? Может пора сменить работу?

- Алекс, а тебе не надоело, что почти каждый наш разговор заканчивается одним и тем же? По-моему ответ очевиден. Не надоело. И это не страх, к твоему сведению, это осторожность и не до конца выветрившийся азарт, - я пыталась говорить нормально, не позволяя себе злиться.

- Твоя Охота, Сид, за частую заканчивается убийством, тебе всего лишь 28, а на твоих руках столько крови, что мне и представить страшно.

- Я не прошу тебя представлять. Алекс, моя жизнь - это мой выбор. И пусть, как правило, я несу смерть. Но знаешь, Охота позволяет мне хоть что-то чувствовать, не забывать, что я еще жива.

- Жива?! - начал беситься Алекс, - Ты это называешь жизнью, ты это называешь чувствами!? Страх, боль и ненависть, вот что окружает тебя постоянно! Ты молода Обсидиана, почти ребенок. Неужели нельзя заниматься чем-то другим?!

- Я не всегда убиваю. И нет, нельзя! Я не могу, как другие проводить время в веселых компаниях, не могу шушукаться по углам с подругами, не могу проводить вечера в кабаках, метели тебя задери, тебе это прекрасно известно! - ну как всегда. Я начинала злиться.

- Почему не можешь Сид? Что тебе мешает?

- Я Теневая, Алекс, Истинная Охотница. И дело не только в том, что мне жизненно необходимо пользоваться силой. Все, чем занимаются в моем возрасте другие существа, для меня скучно! Я начинаю выть от тоски, если сижу на заднице смирно хотя бы месяц! Мне не о чем говорить со сверстниками. Они глупы, они наивны, они слишком избалованы, и я в долгу у Дакара.

- Свой долг ему ты уже давно отдала, ты можешь уйти из Академии, жить здесь, во дворце. Я в состоянии обеспечить твою защиту и тебе не придется бояться, что кто-то узнает твой секрет, ты сможешь открыто пользоваться тенями. Поверь, моего слова и слова Екирока будет достаточно, - после этой фразы я расхохоталась, Стэр, который все это время лениво следил за нашей перепалкой, тоже прыснул.

- Ты понимаешь, о чем говоришь? - отсмеявшись, спросила я, глядя на ошарашенного Повелителя. - Я - во дворце?! Да я поубиваю всех твоих придворных. Ты же знаешь, как я все это ненавижу. Да лучше клетка, чем такая жизнь. И потом, а как же другие Охотники, о них ты подумал!?

- Да причем здесь они, мне нет до них дела, мы сейчас о тебе разговариваем! - все, я в бешенстве. Я вскочила на ноги и схватила Алекса за воротник, заставив подняться следом.

- Посссссслушай меня, глупый грун! Ты думаешь так все просссссто, ты хоть знаешшшь, что довелось пережить почти каждому из нас, прежде чем мы попали к Дакару! Ты думаешшшь, мы просто так прячемся и скрываемся. Да если я приму твое предложение и останусссь у тебя во дворце, это поставит под удар всех нас. Меня ты защитишь, это верно, но не их. Их переловят как много тысячелетий назад и хорошо, если уничтожат, а если нет? Их могут заставить работать на себя, у Теневых ведь тоже есть слабости! У Катрины недавно дочь родилась, между прочим, ты подумал об этом?! Нет! - я встряхнула его хорошенько, - Ты думаешь, я могу пойти на такое!? - я опять встряхнула его. - Но и это еще цветочки! Каждый правитель захочет получить в свое услужение Истинного Охотника. Академию могут уничтожить, может начаться очередная 'Восьмисотлетняя война'! Для этого достаточного будет всего лишь слуха! Как тебе такие перспективы?! - уже почти кричала я ему в лицо. Затем я резко его отпустила и отошла к окну, пытаясь успокоиться.

- Прости, огонек, я не подумал... - услышала я тихий голос Алекса. - Просто неужели тебе хочется всю жизнь провести вот так? Ты никого не подпускаешь к себе, даже нас с Софи, неужели ты хочешь, чтобы так было всегда? Неужели ты так и хочешь возвращаться всегда в пустой дом, где тебя никто не ждет, а ведь все к этому идет. С каждым годом ты все больше закрываешься, неужели ты не хочешь семью, детей? - тяжело вздохнул Алекс.

- Алекс, какая семья? Какие дети? О чем ты вообще? Какой мужчина будет терпеть такую как я рядом? Какому мужчине захочется проводить недели в ожидании, а по возвращении, выслушивать от меня нелепые отговорки? Какого мужчину смогу терпеть я? И потом, я не одна. У меня есть Стэр.

- Именно об этом я и говорю, не пора ли тебе притормозить? Стэр не может дать тебе все.

- И почему у меня такое чувство, что мы ходим по кругу? - я развернулась к Алексу, - пойми, такая жизнь не для меня. Я не могу любить... В прочем как и меня нельзя любить. А семья... Знаешь, так получилось, что в моей жизни эти слова - пустой звук. Те, кого я считала пусть и никудышней, но семьей, почти убили меня, предали, растоптали. И потом, если говорить о муже, мне нужен кто-то, кто в состоянии постоять за себя, о ком я не буду волноваться, кто-то у кого достаточно сил, чтобы защитить не только себя, но и меня, кто-то, кому я смогу доверять. К сожалению, я мало верю в то, что такой мужчина вообще существует.

- Ты так говоришь, как будто все для себя решила. И почему тебя нельзя любить? Мы ведь с Софи любим.

- Вы просто многого не знаете обо мне, вы просто многого не видели... И Алекс, ну скажи честно, разве я хоть отдаленно смахиваю на женщину? У меня маленькая грудь и полное отсутствие задницы, я не дышу в пупок только людям, я почти полностью состою из одних мышц, я ругаюсь как старый троль и обращаюсь с оружием куда лучше, чем со сковородкой. Знаешь, на таких как я не женятся, с такими иногда спят, когда хочется экзотики, - я хмыкнула, а Стэр закатил глаза.

- Сид, прекрати, ты красива. И ты правильно сказала, экзотики. Ты похожа на дикую кошку, красивую и гибкую. И ты напрасно считаешь, что мужчин привлекают только пышные формы. Неужели ты не видишь, какие взгляды они бросают в твою сторону? Да большинство моих подданных на слюну исходит при виде тебя.

- Алекс, прекрати. Я знаю себе цену. Да я не упырица, но и не красавица, я просто необычная, и это, пожалуй, единственное, что привлекает ко мне внимание, и хватит об этом. Тебе пора возвращаться к гостям, скоро Екирок объявит о наступлении Кинара.

-Ты уходишь от разговора, и потом откуда ты знаешь? - удивленно приподнял он брови.

- Я чувствую, я же теперь часть стихии. И давай больше не поднимать тему моей личной жизни, договорились?

- Сегодня, все что захочет, ваша вредность, но только сегодня, - проворчал Алекс, поднимаясь. Я тоже встала с пола и протянула руку к маске.

- И Александр, у меня к тебе просьба... Не отправляй ее на казнь. - Я надела маску и сняла браслет, протягивая руку к перчаткам.

- Кого?

- Мириану, она и так достаточно наказана, просто отбери титул и земли. Пусть попробует начать жизнь сначала.

- Второй шанс, Сид? Не похоже на тебя.

- У некоторых, он должен быть, - ответила я, снова превращаясь в шута и застегивая накопитель.

Алекс уже стоял возле двери и ждал меня и Стэра.

- Между прочим, а кто твои гости? - спросил тал. Я тоже вопросительно уставилась на друга.

- Ммммммм, старые друзья, - почему-то замялся он, - а что?

- Да нет, просто магия у них странная. Первый раз такую вижу, - и он перевел взгляд своих зеленых глаз на меня.

- Что? Я их даже не просматривала, мне же нельзя, - ответила я.

- Я так и думал, - проворчал Стэр.

- Кто они, Алекс? И если ты опять ответишь друзья, я тебя стукну, - я пыталась убрать волосы под колпак.

- Они... Они врайты*, только умоляю ни слова, о том, что мы друзья. - ответил повелитель, видя мои округлившиеся глаза.

_____________________________________

*врайты - демоны, в спокойном состоянии внешне ничем не отличаются от людей. Имеют клыки, острый слух, идеально видят в темноте. Обладают низким болевым порогом. Сильные маги, могут управлять не только четырьмя основными стихиями, но так же металлом, камнем, деревом, льдом и некоторыми другими. Во время боевой трансформации появляются крылья и когти, отрастает хвост, вытягиваются зрачки, кожа темнеет. Одни из самых сильных эмпатов, продолжительность жизни около 800 лет. Их государство называется Сангран со столицей Ирмирон. Живут закрыто, активно занимаются торговлей, являются основными поставщиками нрифта, в открытые конфликты с другими расами не вступают, хотя отличаются вспыльчивым характером.

- Охренеть, у тебя друзья! - сказали мы вместе со Стэром и переглянулись.

- Хочешь, познакомлю, - подмигнул мне Алекс.

- Нет уж, я как-нибудь обойдусь. Меньше знаю - дольше живу. - Я в шоке, но как же любопытно. Вот бы их боевую трансформацию увидеть, а еще если крылья потрогать дадут... Хотя нет, лучше не видеть, я не самоубийца. Мы уже почти подошли к залу. Эх, знала бы, получше рассмотрела, а так только глаза и общее физическое состояние, даже костюм не запомнила. Бррррр, о чем я думаю? Ладно, еще успеется, вечер-то только начинается. И я в предвкушении потерла руки. Судя по выражению морды Стэра, он тоже был не прочь повеселиться. Опять пойдет пугать впечатлительных барышень... Ну и флаг ему в зубы. Эх, оторвусь.

Ширан дар Сараэн

- Нет, ну вы это видели? Как это называется? Ну никаких понятий о приличии! - возмущалась дама в костюме тыквы, кажется. По-другому назвать ее кричащий наряд язык не поворачивался.

- Вы абсолютно правы. Бедная графиня, ведь ее наверняка теперь казнят. Эта девка вертит Повелителем, как хочет, - поддержала ее молоденькая собеседница, не забыв при этом послать мне очередной призывный взгляд. Я стоял возле колонны и внимательно прислушивался к разговору, собирая информацию о заинтересовавшей меня девчонке.

- И не говорите, дорогая Катерина. И что его Величество в ней нашел, как будто придворных дам ему мало? Нет, я решительно его не понимаю, - сказала тыква и презрительно поджала губы.

- Знаете, мне стало известно из достоверного источника, что она его приворожила.

- Да что вы говорите? Хотя, скорее всего так оно и есть, других причин странного поведения Александра я не вижу. А знаете, что больше всего меня удивляет, она появляется только на Кинар...

- Ну что же здесь удивительного, дорогая баронесса? Все предельно ясно... Повелитель просто стесняется своей пассии, вот и разрешает ей приходить во дворец только раз в год. Вы же видели ее манеры, и этот костюм. Бедная девочка совсем не разбирается в моде, - то, что девочку здесь многие не любят, было понятно с самого начала, но вот кем она приходится Алексу узнать так и не удалось. Я уже боги знают сколько слонялся по залу в надежде узнать хоть что-то более или менее полезное, а результат все тот же - нулевой. Лишь слухи, слухи, слухи. И почти все сходились во мнении, что эта малышка любовница Александра. Интересно так ли это? Так и не узнав ничего нового, я поспешил скрыться от назойливого внимания юной сердцеедки. Пока я пробирался сквозь толпу в зале появилась Софи. Она сменила платье, и оно очень выгодно подчеркивало ее фигуру, обрисовывая все соблазнительные выпуклости. Очень многие гости мужского пола по-новому взглянули на придворного мага, видимо оценивая свои шансы. Вот мне интересно, чисто теоретически, если я начну расспрашивать Софи о малышке, насколько правдивы будут ее ответы? Что ж попытка не пытка.

- Софи, вы великолепны! - сказал я, подходя к ней.

- Спасибо, - слегка зарделась заклинательница бурь.

- Очень тонкая работа, - указал я на вышивку, - сразу видно, руку или вернее сказать лапу паучих. Вы были в нефритовом лесу?

- Нет, что вы, это подарок, - и она очень тепло улыбнулась.

- Подарок... У вашего поклонника хороший вкус, - продолжал я валять дурака, в тайне надеясь на определенный ответ.

- Что вы, какой поклонник. Это платье привезла Сид, - не обманула моих ожиданий Софи.

- Сид? - я старательно хмурился - а, та забавная малышка, чье появление было столь ммммммм... необычным.

- Я бы сказала неприличным, - парировала магичка.

- Вы сердитесь Софи? Не нужно, вам это не идет.

- Что вы, на Сид невозможно сердиться, я просто ворчу. По-привычке...

- Друзья детства?

- С чего вы взяли? - искренне удивилась Софи.

- Ну вы так тепло о ней отзываетесь...

- Нет, вы ошибаетесь, мы не друзья детства. Да и с Алексом они знакомы не так давно, но тем не менее Сид стала нашим другом.

- Исключение из правил, да?

- В смысле? - нахмурилась магичка.

- Я как погляжу, ее тут многие не любят.

- Может и так. Но знаете Ширан, мой вам совет, не верьте слухам, эти груны, - и она обвела зал рукой, - почти ничего не знают о Сид, и правды в их словах как снега летом.

- Я не интересуюсь слухами Софи, и не собираю сплетен, - ага, как же. Обычно так оно и есть, но в этот раз слухи и сплетни единственный доступный мне источник информации об интересующей меня Диковинке. Цинично? Ну и пусть. Последние лет 30 меня мало что может заинтересовать или удивить, а тут такое чудо! Глупо было бы упускать представившуюся мне возможность развлечься.

- И что же, часто она так эффектно проводит время во дворце?

- Обычно - нет. Она вообще приезжает к нам только раз в год, хотя мы очень по ней скучаем, да и Ледяные тоже.

- Почему же так редко?

- По-другому не получается, даже несмотря на все наши уговоры. Но в этом году она нам обещала и, как видите, сдержала слово, - тепло улыбнулась Заклинательница Бурь.

- И все же, чем она так занята, что не может навещать друзей чаще, чем раз в год? - ну же, скажи мне что-нибудь полезное.

- Она учится, а вы же знаете, сколько времени отнимает учеба. - Учится!? Да Сид еще моложе, чем я предполагал. Хм, наверняка в Академии Андоры, хотя от дворца до Академии всего полтора дня езды, если мне память не изменяет. Достаточно близко, чтобы навещать подругу и предполагаемого любовника чаще, чем раз в год. С другой стороны, в том, что Александр действительно любовник этой девочки я сомневался все больше и больше. Я уже было задал Софи очередной вопрос, но в зал вошел Екирок и Заклинательница Бурь, оставив меня наедине с собственными мыслями, пошла ему навстречу, сказав напоследок что-то невнятное про первую снежинку и начало праздника.

- Фин Ширан? - раздался нежный голосок позади меня.

- Чем могу быть полезен? - поинтересовался я оборачиваясь. Когда я увидел, КТО стоит передо мной, мне захотелось испариться. Проклятые боги, ну когда же это кончится?

- Фин Ширан, что же вы не выполняете своих обещаний. - пропела одна из дочек де-фины Крилин, хоть убей, но ее имени я не помнил. Голубоглазое создание захлопало длинными черными ресницами и надуло губки. Девушка стиснула мой локоть в объятьях и слегка наклонилась, давая возможность заглянуть в корсаж ярко-зеленого обтягивающего платья. Что было явно лишним, потому что ее грудь, отнюдь не маленькую, платье практически не скрывало. Вот и кто она? Дриада? Русалка? Фея? - а упырь его знает.

- О чем вы, прекрасная.... нимфа? - пробормотал я, пытаясь освободить свой локоть. Да куда там! У девушки хватка была железная, видимо опыта много.

- Ой, ну какая нимфа, я - всего лишь русалка, - попробовала покраснеть она. Ой, ну надо же, какой досадный промах с моей стороны, пойти повеситься, что ли? - А ваше обещание. Вы обещали мне рассказать про Сангранские летние балы. - Я ей что-то обещал, это когда же я был настолько пьян?

- Ох, поверьте мне, фина, моя история быстро вам надоест. Может быть позже, когда закончится праздник. Я думаю, не стоит портить его столь скучными фактами, к тому же я плохой рассказчик.

- Ну, что вы наговариваете. Тем более я когда-то читала про летние балы, и мне они не показались скучными, а совсем наоборот, - мурлыкнула 'всего лишь русалка' и тряхнула белокурыми волосами. Ага, читала она, как же. Да единственный текст, который она держала в руках последние лет 50 - меню самой дорогой таверны, максимум.

- Ну, если вы читали, что же вас интересует? - Боги, если она прижмется ко мне еще плотнее, то просто раздавит мой локоть.

- А это правда, что каждый правитель вашей страны выбирает себе спутницу именно во время балов?

- Да, такова традиция, - слава духам металла, она не знает, кто я.

- А правда, что в это время дворец может посетить любой желающий, даже простолюдин? - и я удостоился еще одного кокетливого взгляда.

- Не совсем любой. Состоящие в браке, например, не могут, их не пропустит магия дворца, так же как и несовершеннолетних. Эти балы, как вы знаете, устраиваются для того, чтобы найти себе пару.

- И что все-все находят?

- Нет, конечно. Наоборот, подобное случается крайне редко, - куда бы от нее сбежать?

- А правда, что королеву балов выбирает сам дворец?

- Да. Но не редко балы остаются и вовсе без королевы, либо же, она появляется только под конец, - я бросил взгляд в толпу в надежде отыскать Седрика и сбежать к нему под благовидным предлогом, но сделать этого мне так и не удалась. Вот котяра, небось, уже развлекается с какой-нибудь дамочкой в одном из укромных уголков дворца. Зато я увидел, идущих по направлению к трону, Алекса, Сид и ее зверя. Волк тут же метнулся в сторону и по залу разнеслись недовольные, а кое-где и испуганные вскрики. Сид лишь криво усмехнулась, не обращая никакого внимания на своего волка, и что-то сказала Алексу. Он нахмурился, потом кивнул. Сосредоточенное выражение, не покидало его лица, пока девчонка что-то ему объясняла. И чего он так завелся? Я усилил слух заклинанием, но из-за гомона собравшихся, так ничего и не услышал. Надо подойти ближе. Духи металла, веду себя как мальчишка! Вот до чего порой доводит скука.

- Ну, так что? - вырвала меня из моих мыслей девушка.

- Извините, фина, но не могли бы вы повторить вопрос?

- Я спросила, могла бы я стать королевой бала?- и она зазывно улыбнулась. Боги, ну и оскал у нее - как будто сожрать готова.

- Конечно, а теперь простите меня еще раз, мне нужно поговорить с Повелителем. - И оставив одну из дочек де-фины Крилин, я направился к Алексу. Он что своим придворным дамам совсем внимания не уделяет? Чего они смотрят на меня такими голодными глазами? Ну-ка, ну-ка, уже должно быть слышно.

- Все, Алекс. Прекрати, я тебя прошу. И про яйцо не забудь, - услышал я недовольный голос Сид.

- Да не забуду я. Но...

- Алекс, не здесь! Как маленький, иногда! - оборвала Повелителя его собеседница. - Лучше скажи мне, где столы с закусками? Я слегка проголодалась, - я усмехнулся. Ну и кто из них двоих ребенок?

- Метели, ну и что мне с тобой делать? - вздохнул друг.

- Перестать грузить и ответить на вопрос? - тут краем уха я услышал очередной визг из толпы. Опять черный волк?

- У южного входа, - пробормотал Алекс, хмыкнув.

- Замечательно, - девчонка спрыгнула с возвышения, проигнорировав ступеньки, затем обернулась и отвесила Алексу свой фирменный поклон. Я поравнялся с ней и кивнул, но она не отреагировала. Не заметила или же сделала вид?

- Сид? - позвал друг. Она обернулась. - Успокой, пожалуйста, Стэра. Уже пятую даму из зала выносят.

- Вот я не понимаю, тебе жалко, что ли? Дай малышу отдохнуть. - Алекс не нашел, что на это ответить и девчонка, снова даже не посмотрев в мою сторону, ушла по направлению к столикам. Как будто озорной северный ветерок промчался среди гостей, тихо позвякивая серебряными колокольчиками. Вот он поиграл с шалью знатной дамы, взъерошил волосы на голове ее собеседника, лукаво подмигнул генералу, поцеловал в щеку злое приведение, подарил цветок расстроенной чем-то фее и затих у дальней стены. Я еще несколько вдохов смотрел в след этой Диковинке, а затем подошел к Александру.

- Интересные у тебя друзья, Алекс.

- Ты считаешь?

- Я даже больше скажу, любовницы у тебя не менее интересные.

- Ошибаешься, она мне не любовница, - подтвердил мои мысли на этот счет мой друг.

- Тогда кто она, Алекс?

- Даже не думай Ран. Посмотри, сколько прекрасных цветов в зале, выбери грелку для постели среди них. И потом, ты, по-моему, и так сегодня вечером не обделен женским вниманием.

- Таких цветов и у меня во дворце навалом...

- Ран, сделай одолжение по старой дружбе, не лезь к ней.

- Брось, Алекс. Я ничего ей не сделаю. Ничего такого, чего она сама не захочет, - да что ж он так уперся-то а? Не то чтобы девчонка меня особо возбуждала как женщина, нет, но что-то в ней все же было. Что-то, что заставляло взрослого, казалось бы, врайта вести себя подобно 20 летнему мальчишке.

- Ха, ты думаешь, я о ней беспокоюсь? Нет, меня волнует, что будет потом с тобой.

- Ой, неужели все настолько плохо? - вздернул я бровь.

- Нет, все еще хуже, - гаденько усмехнулся старый друг.

- Хорошо, я подумаю над твоими словами, - я вернул Алексу улыбку.

Мда, ну да ладно. Ссориться с другом совершенно не хотелось, тем более ссориться с ним из-за бабы.

- Я рад, что мы поняли друг-друга.

- Но от знакомства с ней, ты меня не отговоришь, - и я быстро спустился в зал, не дав Повелителю отреагировать на мою фразу.

Спустя несколько лучей я уже во всю флиртовал с вполне себе симпатичной девушкой в костюме анийской принцессы и то и дело поглядывал по сторонам. Девушка была высокой, довольно миленькой и обладала пышными формами. Аристократка? По крайней мере, все достоинства фины из достаточно знатной семьи у нее имелись - правильные, чуть острые черты лица, огромные серые глаза и, что немаловажно, хоть какие-то мозги. Она то и дело якобы невзначай прикасалась к моей руке, облизывала губы и зазывно хлопала глазками. Что ж конечно ягодка не первого сорта, но и не сухофрукт, как дочки де-фины Крилин. И потом чем вкуснее клубника, тем дороже за нее приходится платить. Я кивнул собеседнице и своим мыслям. Девушка беззаботно ворковала о погоде, как вдруг оборвала себя на полуслове и подалась ближе к трону, потянув и меня за собой. Не понимая, что собственно происходит, я последовал за принцесской. Тем временем Повелитель поднялся и взял из рук Заклинательницы бурь белоснежный украшенный орнаментом и рунами посох, на конце которого тускло поблескивал камень. Хрусталь или алмаз, а может Слеза? Потом спрошу у Александра. Софи встала с левой стороны от Повелителя, Ледяной - с правой.

- Что происходит? - шепотом спросил я у девушки.

- Вот-вот упадет первая снежинка. Зима пришла. Повелитель, Заклинательница Бурь и Альфа Ледяных подтвердят клятву нашей Матери и откроют праздник, - так же шепотом ответила девушка. Мы остановились почти возле самого трона, и краем глаза я заметил Сид и ее волка. На губах Диковинки играла ехидная улыбочка, а сама она неотрывно смотрела на Екирока. Взгляд Софи и Александра замер в одной точке, они нараспев произносили слова клятвы:

- Мы, дети Зимы, снегов, льдов, метелей и бурь - удар посоха, и все окна и двери в зале распахнулись, - приносим Тебе, Мать, новую клятву верности, памяти и почтения, - удар посоха, и пол покрылся тонким слоем льда, - клянемся верить метелям, слышать льды и чувствовать бури! - удар посоха, Софи вскидывает руки вверх, ее тело окутывает свет. Руки же Александра до локтей покрываются инеем, глаза похожи на льдинки. Екирок поднимает морду и оглушительно воет, из его рта вырывается пар. Краем сознания я отметил, что Диковинка тоже выдохнула облачко пара. Всего на два вдоха зал наполняется невероятно ярким светом, а затем на кристалл посоха падает, взявшаяся ниоткуда, одинокая снежинка и растворяется в нем. Гости как по команде склоняют головы.

- Клятва принята! - раздается громом в тишине голос Екирока. Гости поднимают головы и я тоже, а в зал сквозь открытые окна валит пушистый снег. Лед на полу растаял, Софи и Повелитель пришли в себя, посох исчез из его рук.

- Зима пришла. Кинар наступил, - произнес Алекс и зал разразился радостными криками. Девушка, стоящая рядом со мной, вдруг порывисто меня обняла и поцеловала, пользуясь тем, что я еще не пришел в себя от нереальной красоты увиденного. Хм, а она неплохо целуется. Кандидатка, которая займет сегодня мою постель, была утверждена. Принцесса отпрянула и сексуально улыбнувшись, потерялась в толпе. Ничего, потом найду. Благо на ней нет щитов, как на некоторых, и я смог поставить маячок.

- Алекс, а где любовь всей моей жизни? - я посмотрел в сторону, откуда доносился требовательный голос Сид.

- Где-то здесь, а что? - так все-таки у нее кто-то есть.

- А то! Я уже с ног сбилась, но Ника нигде нет.

- Ну.... - хитро улыбнулся Повелитель, и тут мимо меня вихрем пронесся какой-то мальчишка. Не сбавляя скорости, он налетел на Диковинку и обнял ее, чуть оторвав от пола.

- Сииииииииииид! - разнесся его только начавший ломаться голос - Я так рад, что ты приехала!

- О, мой любимый мужчина, - усмехнулась она, крепко обнимая парнишку. - А я только-только спрашивала о тебе Алекса. Уже думала, ты опять наказан, - она усмехнулась и взъерошила непокорные прядки.

- Обижаешь, - чуть нахмурился подросток, делая шаг назад, - я так сильно по тебе соскучился, что два последних сумана* вел себя хорошо, ну, по крайней мере, старался.

______________________________________

*Суман - десять дней

- Я рада и раз так, получай подарок, - и Сид протянула ему небольшой кожаный мешочек. Он тут же его развернул и засунул в внутрь любопытный нос. Буквально через вдох он поднял горящие глаза.

- Откуда? - пробормотал парень.

- Секрет, только отцу не показывай, а то он меня убьет! - подмигнула ему Сид.

- Разумеется, - улыбнулся подросток - А это тебе, - и он протянул ей почти такой же мешочек.

- Но, это же... Боги, где ты это достал!? - удивилась девушка, развернув свой подарок.

- Места знать надо, - проказливо улыбнулся Николай, но тут же стал серьезным.

- Фина Сид, - поцеловал он ее руку - вы окажите мне огромную честь и доставите не меньшее удовольствие, если согласитесь сопровождать меня сегодня вечером. - Сид кинула ехидный взгляд на Александра.

- Я принимаю, ваше предложение, фин Николай и с радостью составлю вам компанию. - ответила она так же серьезно. - Вот именно поэтому Ник - мой самый любимый мужчина. Он знает как нужно вести себя с девушкой, - и чуть склонив голову, она поцеловала паренька в щеку. Николай кинул в сторону Александра ехидный взгляд, и парочка удалилась, о чем-то шушукаясь и посмеиваясь. Алекс лишь слегка прыснул.

Спустя четыре оборота, вконец уставший от танцев и сытый по горло вниманием некоторых особо приставучих персон, я решил, что пора спасаться бегством и свернул в коридор, ведущий в западную часть дворца. Безумно хотелось тишины, а еще насладиться наконец-таки просто сказочно прекрасной ночью. Хотелось снять с себя эту проклятую маску и вдохнуть первый зимний ветерок, а еще почувствовать на губах вкус снежинок, как в детстве. В коридоре было темно и, слава богам, пусто. Горящие свечи фактически не давали света, лишь слегка рассеивая полумрак, звонкое эхо шагов, будто дразня меня, отдавалось от стен. Я невольно перешел на бесшумный шаг и перестроил зрение. От старых привычек сложно избавиться, тем более, если они неоднократно спасали тебе жизнь. То тут, то там лежали кирпичи и доски. Хм, а я то по-наивности думал, что Алекс преувеличивает, говоря о разрушенном крыле. Вот сейчас за левым поворотом должна быть терраса, если конечно память меня не подводит, и если конечно она осталась цела. Все-таки слишком долго я здесь не был. Память не подвела. Спустя буквально десять вдохов я на нее наткнулся. Я осмотрелся и с левой стороны заметил фигурку шута. Девушка сидела на перилах, свесив ноги на улицу и прислонившись спиной к стене. Бубенчики на колпаке и перчатках слегка позвякивали, снег робко укутывал в белоснежную мягкую шаль ее плечики. Она казалась полностью расслабленной - голова чуть откинута назад, глаза закрыты и на губах не играет ее любимая ухмылка.

Я замер на несколько вдохов, а затем мысленно хмыкнул. Видимо боги благоволят ко мне сегодня. Я все так же неслышно подошел почти в плотную к Диковинке, оперся одной рукой о стену и, резко наклонившись, прошептал ей почти в самое ушко:

- Вы не боитесь замерзнуть? - Я не успел сделать и пол вдоха, как был прижат к той самой стене, а в шею мне упирались несколько нереально тонких и без сомнения очень острых лезвий ее браслета. В глазах девушки горел зеленый огонь злости. Мда, недооценил я девчонку.

- А вы не боитесь лишиться жизни, подкрадываясь к незнакомкам? - ответила она вопросом на вопрос, плотнее прижав свое оружие к горлу. Такое положение вещей и наших тел в пространстве меня не устраивало, и уже в следующие мгновение мы поменялись местами. Я обхватил ее одной рукой чуть повыше запястий, пытаясь случайно не прикоснуться к украшению. Кто знает, какие там еще могут быть сюрпризы? Ведь слабенький с виду амулет оказался на проверку оружием. Девчонка зашипела и попыталась вырваться.

- Как видите не боюсь. - усмехнулся я и опустил щиты. Было любопытно, какие чувства испытывает Диковинка в этот момент. И ничего, абсолютно... Как будто ко мне прижимается камень, а не живое существо. Странно, очень странно. Тем временем Сид изловчилась, освободила одну руку и слегка оттолкнула меня, ряд коротких довольно слабых ударов по предплечьям, цели которых я не понял, молниеносная подсечка и я лежу на полу, а на мне ехидно улыбаясь, сидит Диковинка. Спустя вдох я осознал, что не могу пошевелить руками. Так вот в чем дело. Глупая, маленькая мышка - я ведь врайт, неполная трансформация и все снова в порядке.

- Тупой грун. - чуть наклонившись, прошептала она мне в губы. И снова мы поменялись местами. И уже я сжимаю ее ноги своими и держу руки по бокам шутовского колпака. Ситуация начинала меня откровенно забавлять.

- Это спорный вопрос, малышка, - я чуть отодвинул голову, давая возможность луне высветить верхнюю часть лица и глаза с измененным зрачком.

- Врайт, - выдохнула она - нет, ну твою ж эльфячью маму! Вот действительно, бойтесь своих желаний, - зеленый огонь потух, и ее глаза снова стали полностью золотистыми. Зрачок расширился, дыхание сбилось, она что-то прошептала.

- Ты что-то сказала, грун? - я наклонился ближе. Девчонка глубоко вдохнула, как перед прыжком в воду, и впилась в мои губы. Горько-сладкий, терпкий коричный вкус; мягкий, нежный, страстный и тягучий поцелуй. Мои мысли, поджав хвост, предпочли потеряться, голова наполнилась хмельным шумом, по телу разлился дурман. Не знаю, сколько длился наш поцелуй, но в какое-то мгновение я почувствовал резкий толчок в грудь и живот, боль в скуле и спине и тоненькую струйку крови, стекающую из разбитой губы. Я сидел, прислонившись спиной к перилам, о которые так неудачно ударился, и смотрел на Сид. Она стояла возле выхода с террасы и самодовольно ухмылялась.

- К сведению, я не грун. - Диковинка резко развернулась и вскоре ее фигурка скрылась в тенях коридора.

- Мы еще встретимся, Диковинка, - прошептал я в темноту, а потом расхохотался. Более идиотской ситуации и придумать нельзя. Духи грома и металла, это ж надо было так облажаться.

Больше этой ночью ни ее, ни ее волка я не видел. Ранним утром, когда все гости, наконец, разъехались и дворец опустел я зашел в кабинет к Алексу. Друг сидел в кресле и смотрел в окно. Он снял свой камзол и забрал волосы в хвост. Алекс посмотрел в мою сторону и нахмурился.

- Обо что ты так приложился? - поинтересовался он, указывая на мою губу.

- Не обо что, а об кого, - гоблин, совсем забыл - Это подарок от Сид. И я рассказал ему, о своей провалившейся попытке завязать новое знакомство. На протяжении всей истории Алекс гаденько похихикивал, а в конце рассмеялся в голос. Ржал он долго, я уже начал было терять терпение и всерьез опасаться за его здоровье.

- Она тебя поцеловала! Ой, не могу, вот дурак! А я ведь тебя предупреждал, - и он сдавленно хохотнул - благодари метели, что хоть жив остался. Почему не убрал последствия вашего с ней такого короткого, но душевного разговора?

- Да как-то не до того было. По твоему совету выбрал себе цветок из оранжереи, - Александр понимающе хмыкнул. - А знаешь, что странно Алекс? - друг вопросительно посмотрел на меня - Ну кроме того конечно, что в начале вечера от нее просто несло магией Ледяных, она чешет за ухом Екирока, а про ее зверя я вообще молчу. Так вот, во время нашей стычки я раскрылся, хотел почувствовать ее эмоции. И ничего. Совсем. Ноль. Откуда на ней такие щиты, она ведь не маг, даже близко?

- Я не стану отвечать на этот вопрос, Ран. Потому что не хочу врать тебе, мы слишком давно знакомы, и я слишком дорожу нашей дружбой, чтобы делать подобные глупости. И потом, знаешь, есть на свете вещи и тайны, о которых лучше не знать.

- Ты так опекаешь ее, между вами что-то было?

- Ничего такого. Мы друзья, я тебе уже говорил. Просто я ей очень многим обязан, в том числе и жизнью, и это именно она нашла, пусть и случайно, новую Заклинательницу Бурь, когда умерла Епифания.

- Ясно. Но ты же понимаешь, что этими словами только еще больше подогрел мой интерес.

- Понимаю, а еще я понимаю, что ты едва ли сможешь узнать что-то большее о ней, так же как и едва ли когда-нибудь вновь увидишь ее, - на моем лице застыл немой вопрос. - Все просто, мой друг, твой интерес завтра же пройдет, и ты забудешь про девочку в костюме шута.

- Может ты и прав, - ответил я. Алекс замолчал и снова уставился в окно.

- Ну что займемся нашими делами, все равно ты спать не собираешься, - решил я поставить точку в этом странном разговоре.

- Давай, ты кажется хотел снизить торговые пошлины? - вот лис, ага как же, держи карман шире.

Глава 2

6 лет спустя.

Обсидиана Забывшая

Я уже четыре оборота сидела в этой комнате. От злости хотелось выть, а еще я не знала, чем себя занять. И так уже перебила все, что могло разбиться, и сломала, все, что могло сломаться, как только пришла в себя. Заняться было абсолютно нечем, даже со Стером поговорить нельзя - на руках эти упырские оковы Олиналя*, которые блокируют даже Теневую магию, гррррррр! И где, спрашивается, они достали подобную рухлядь. Проклятые боги, как же легко я попалась, совсем расслабилась за последнее время. Пора заканчивать браться за всякую мелкую работу, а то так можно вообще все навыки Охотника растерять. Нет, конечно, семь оборотней, и хиленький маг - серьезная проблема, но все же. А все из-за этих оболтусов. Поиграть этим придуркам захотелось! Книгу выкрасть! Детский сад! Да они хоть знали, к кому в дом залезли?! Я снова пнула ногой дверь. Глухо! Как же хочется кофе, уроды, ведь наверняка нет - напиток-то недешевый. Как только рука поднялась? Заковать милую во всех отношениях девочку в этот раритет - изверги! Обычные* я хотя бы снять могла без проблем, а тут! Я откинулась на диване. Поспать что ли? Ведь сегодня мой второй выходной. Подумать только, второй выходной за четыре года, а я трачу его на то, что бы вытащить кучку великовозрастных детишек, из очередной з..., засады.

_______________________________________________________

*оковы Олиналя - сделаны в виде парных браслетов на предплечья, в отличие от обычных наручников блокируют все виды магии. Созданы эльфом Олиналем Лигорским еще до восьмисотлетней войны. Устарели и на данный момент не используются, так как требуют больших затрат сил от надевающего.

*Обычные наручники - сделаны в виде парных браслетов на предплечья, созданы студентом-практикантом Туаном два века назад, настраиваются самостоятельно на тот или иной вид магии, исходя из того, какая стихия преобладает в носящем. Для Сид разница между ними очень существенна, так как Теневых официально не существует уже 2 с половиной века, ее магию наручники распознать не могут.

- У кого-то сегодня будут неприятности, - оскалилась я.

Эх, день не задался еще вчера.

Сутки назад.

- Обсидиана, мать твою, не делай вид, что не слышишь! - заорал Стэр.

- Чего ты так орешь? - пробормотала я, поглубже зарываясь в одеяло.

- Я уже лучей десять пытаюсь донести до тебя простую, казалось бы, мысль, что с тобой пытаются связаться.

- Скажи, что я топлюсь в ванной и не могу отвлекаться, а то ничего не выйдет.

- Очень смешно, я бы даже поаплодировал, будь у меня руки, - Стэр вошел в спальню, пиная многострадальное зеркальце.

- Стэр, я серьезно, - я взглянула на часы и застонала, - я спала всего два оборота, я физически не в состоянии разговаривать и решать чьи-либо проблемы, - зеркальце настойчиво продолжало пищать и светиться.

- С чего ты взяла, что это будут именно проблемы?

- Потому что меня хотят видеть и слышать, когда у кого-то проблемы, - я перевернулась на другой бок.

- Прости, но в этот раз не ответить не получится, это Софи. - парировал леопард.

- Три тысячи голодных вурдалаков ей в ухо! У меня выходной! - я свесилась с кровати, чуть не упав, чмокнула Стэра в нос и дотянулась до раздражителя. Открыв крышку я увидела Софи и часть ее кабинета. Магичка слегка хмурилась.

- Меня нет дома, - проворчала я, выползая из-под одеяла.

- Сид, девочка моя, я бы не стала беспокоить тебя по пустякам, - прозвучал как всегда бодрый голос главной ведьмы Севера.

- Ага, свежо придание, что на этот раз? Опять государственные интриги?

- Нет, с интригами, мы и сами справляемся, пока что.

- Ох, не нравится мне твое пока что, ну да ладно, в чем проблема?

- Сначала скажи мне, ты все еще на границе?

- Нет, твою мать, я за два оборота эмигрировала на северный край, знаешь ли, меня очень волнует проблема маленького приплода у нофров*!

- Зная тебя, я не удивлюсь, если это действительно окажется так, так ты еще там и почему за два оборота?

- Потом расскажу, и да, я еще в городе, что случилось? И если мне еще раз придется спрашивать, ты узнаешь, какая я бываю с утра.

- Какая ты по утрам я и так знаю, - невозмутимо парировала Софи - Как правило, злая как упырь и не выспавшаяся. Но мы сейчас не об этом. Николай опять ввязался в аферу, и на этот раз, боюсь, что дело может принять серьезный оборот.

- Если он снова нахамил какому-то послу или затащил его жену к себе в постель, то это дело решайте без меня. Ты же знаешь, я не сильна в дипломатии.

- Нет, ему опять захотелось поиграть, - ведьма вздохнула.

- Поиграть? - мозг явно отказывался соображать, но интуиция, та, которая пониже спины, подсказывала, что дело - дрянь.

- Да, это когда он играет в недоделанного вора-контрабандиста, помнишь?

- Я представляю о чем речь. - я нахмурилась и потерла переносицу - Последний раз они, кажется, четыре дня просидели у русалок где-то в Ирийском океане, а потом еще суман пытались прийти в себя. Но я думала, что Александр пообещал оторвать ему голову и настучать его отцу, если еще раз он проделает что-нибудь в этом роде. Мне казалось, Ник проникся.

- Ха, да какой там? И потом Александр вместе с отцом Николая уехал три дня назад.

- Куда?

- К тиграм, я думала, он тебе сказал. Он поехал с дипломатической миссией, - задумчиво сказала Софи.

- Ой, не вовремя он туда сунулся. Я ведь просила его подождать.

- В чем дело? - насторожилась Софи.

- Уже ни в чем. Проехали, так что там с Николаем и его малолетней бандой?

- В общем, на этот раз, они хотят украсть книгу Сандары* - вздохнула Софи.

- Они что совсем обалдели, даже я не рискнула бы, идиоты!

- Вот - вот, а я о чем. Понимаешь, я не смогла вовремя понять, что происходит, хотя собираться они стали чуть ли не за суман. Тем более сама знаешь, сколько весной всякой гадости приходится убирать, а тут еще кабинет министров чудить начал, короче аврал полный. Не до детишек было. Я случайно наткнулась на записи Николая сегодня утром, но они к этому моменту были где-то в водах Атласа. Осложняется все тем, что Александр возвращается через два дня и уж если не он, то отец Николая точно захочет знать, где его носит, когда он должен готовиться к сдаче экзаменов.

- Ты опять лазила в столе Ника?

- Нет, лучше, взломала его хран*. - в голосе прозвучало неподдельное торжество.

- Охренеть, потом расскажешь как. Так, когда они будут здесь?

- Должны прибыть через день, но не в Лорию*, а в Тиору*.

- Просто супер, сколько у меня времени?

_______________________________________

*Нофр - сухопутное хищное млекопитающие размером с лошадь. Покрыто панцирем имеет толстый слой подкожного жира и четыре бивня, которые часто используются в приворотных снадобьях, а так же в снадобьях якобы улучшающих мужскую потенцию. Рожают 1-2 детенышей в год. Среда обитания - северный и южный край.

*Книга Сандары - сборник пророчеств. Создана провидцем-врайтом еще до изгнания Теневых. Бытует мнение, что написанное в ней всего лишь бред сумасшедшего мага.

*Хран - магический сейф, по идее открывающийся только хозяину.

*Лория - пограничный южный городок между государством врайтов и гномов.

*Тиора - большой портовый город, занимающий значительную часть перешейка Юза. Находится на юге Санграна. Климат тропический, богат эндемическими растениями. Летняя резиденция Сангранской королевской семьи.

- Думаю дня полтора, так что можешь особо не торопиться. Насколько я поняла, они не все еще подготовили.

- А кто владелец книги?

- В этом-то и проблема, я не знаю, кто владеет книгой на данный момент, информации нигде нет. Последний хозяин умер пять лет назад, он завещал ее кому-то из своих родственников, а те устроили закрытый аукцион... - тишина и хмурое лицо Софи.

- Имя покупателя конечно строго секретно, - сарказма в голосе было хоть отбавляй.

- Да. - Софи опять вздохнула - Но сама понимаешь, кем бы он ни был, книга очень хорошо охраняется.

- Понимаю, а кто был последним владельцем, я имею ввиду расу?

- Дарех.

- Ммммм, дитя дорог. Если мне память не изменяет, не очень сильные маги, зато большие хитрецы и везунчики, а еще ловкие воры. Ладно, что еще ты знаешь?

- Место, где якобы находится книга.

- Погоди, значит, ты знаешь, кто хозяин дома?

- Хозяин, точнее хозяйка обычная ведьма. Так ничего особенного, способности очень средненькие, мозгов тоже не особо, но сама понимаешь, это только для отвода глаз и владелец книги явно не она. Да и дом, скорее всего тоже ей не принадлежит, не те у ведьмочки заработки.

- Негусто. Эх, прощай второй выходной. Говори куда ехать - я взяла с тумбочки карту - Но это же черт знает где! Ну почему всегда я?! И потом, совсем рядом Сангранский дворец!

- До лета дворец пуст, так что стражников там немного, а те, что есть лезть не будут - я узнавала. Я не могу послать кого-то из Волков* - будет скандал, Валис и его группа заняты на юге сама знаешь, а Анатоль еще не вернулся с прошлого задания. Кого еще попросить ума не приложу, владелец книги не из простых смертных или бессмертных, а что касается Константина, то это будет равносильно самоубийству! Он от этого дома камня на камне не оставит.

__________________________________

*Волки - элитные воины Северных Земель.

- Вообще-то вопрос был чисто риторический.

- Так что там у тебя с выходными, я так и не поняла.

- Да ничего, - пробурчала я.

- В смысле?

- В прямом, я вчера весь день маталсь по городу со Стэром, пытаясь найти одного мелкого, но очень вредного эльфа, чтобы передать ему кое-что от Черной Девы.

- А что именно, если не секрет? - поинтересовалась Заклинательница Бурь.

- Да какой там секрет, пламенный привет от нее. В общем, когда мы, наконец, закончили его пугать был уже вечер. Мы собирались побродить по городу и заглянуть в какой-нибудь милый трактирчик, желательно с кофе (а то я уже пол сумуна страдаю кофейным голоданием), но пришла записка от Лукаса.

- Лукас - вампир?

- Ага, в общем, он узнал, что я в городе и позвал в гости, - я замолчала.

- Ну, и что дальше? Чего ты молчишь, у вас что-то было?

- Да было! - драка, потом еще одна драка, ну и так по мелочам.

- Ничего не поняла, давай в подробностях. - потребовала Софи.

- Что тут не понятного, я в номере была, собиралась. Потом шум на балконе. Ну а дальше у меня сработали инстинкты. Короче, к Лукасу меня доставили с должным уважением. Ну не знала я, что они от него, тем более его друзья. Ну а дальше как всегда, - я встала с кровати и открыла сумку, думая, в чем будет удобнее вламываться в чужой дом - мы немного поболтали, он попросил у меня поцелуй, я отказала, мы опять немного поболтали, он опять попросил поцелуй, я опять отказала. Потом появилось какое-то блондинистое чудовище, ну я испугалась, начала заклятие против зомби читать. А она шутки не поняла, короче пришлось отбиваться. Потом Лукас опять попросил поцелуй, а я опять отказалась.

- Тебе и отбиваться, скорее наоборот. Я так понимаю, это то самое 'по мелочам', а что еще?

- А это совсем неинтересно, мы в таверну зашли, хорошее такое место и кормят ммммммм. Называется 'Бухта пирата', будешь проездом, обязательно загляни, советую. О чем я? Ну так вот, все вроде нормально было, а потом там же Елена нарисовалась...!

- Ассасин? - вздернула брови Софи - действительно, мир - тесен.

- Угу. А ты же знаешь Лукаса - ни одной юбки не пропустит, а тут такая девушка, что просто слюнки текут (даже у меня), в общем, опять драка. Все бы в принципе нормально было, но там какая-то недоучка ошивалась... Не долго думая, если конечно было чем, она вызвала какого-то духа. За ним мы гонялись еще оборота три, потом все дружно оттирали стены, и договаривались с хозяином, в общем, весело было.

- И сколько ты спала?

- Я же сказала, два оборота.

- Сид, девочка, да ты окончательно свихнулась! - заорало зеркальце.

- А куда деваться, жизнь такая.

- Сколько у тебя еще выходных?

- Этот последний, а что хочешь раскаяться? Между прочим, я эти выходные потом и кровью заработала, - хорошо хоть не своими.

- Нет, просто тебе удивляюсь, ну что тебе стоило не поехать вчера на эту встречу и нормально выспаться?

- И пропустить то, как Елена возит мордой по полу Лукаса? Да никогда!

- Очень смешно, вечно ты приключений ищешь, на свою з...

- Да, да, договаривай, я тебя внимательно слушаю.

- Дурную голову. Куда ты потом?

- Назад, учить оболтусов.

- Что неужели все оболтусы? - засомневалась Софи.

- Нет, есть парочка нормальных ребят, некоторые даже с нехилым потенциалом, но наглости им не хватает. Как обычно давит тупое большинство - вздохнула я.

- Да, как-то не радостно. А что работы больше нет, ты же вроде на полставки в академии, или я чего-то не знаю?

- Да нет, все верно. Для нас всегда есть работа, но все как-то не то, я уже второй месяц упырь знает, чем занимаюсь, надоело, ужас просто. Но гоняться за грэдами по кладбищам как-то не солидно.

- Приезжай к нам, у нас есть что делать.

- Ты же сама сказала, что пока справляешься.

- Ну и что, вторая пара рук и глаз нам пригодится, - удивилась моей недогадливости Софи.

- Неа, не хочу, то нельзя, это нельзя, даже духа убить и то нельзя, у вас еще хуже. Я уж лучше к оболтусам.

- И чем же они лучше? - не поняла ведьма.

- О, знаешь, как на них весело приемы отрабатывать?

- Злая ты.

- Угу, а с ними по-другому нельзя, а то совсем на шею сядут.

- Да уж тебе сядешь, - сморщила Заклинательница хорошенький носик.

- Мне, конечно, еще хочется с тобой поболтать Софи, но времени благодаря некоторым у меня нет, так что думаю, пора заканчивать.

- Да, ты права. Просто ты теперь совсем редко на связь выходишь.

- Прости, сама знаешь, как я живу. Я, как только придурков достану, так сразу и дам о себе знать, так что еще поболтаем.

- Скажи, а ты бы правда не решилась?

- На что? - не поняла я.

- Ну, книгу выкрасть.

- Да ну тебя, - я захлопнула зеркальце, а потом села на кровать и засмеялась. Я бы решилась... может быть.

- Что, опять работа? - проворчал леопард.

- Ты же все слышал, так что не придуривайся, животное. - Я встала с кровати, подошла к стулу и открыла, лежавший на нем плотный и длинный бархатный сверток. Я ласково пробежала пальцами по лезвиям кинжалов и ножей, придирчиво выбирая оружие, которое сегодня, если повезет, может и не пригодится. Хотя последнее время стерва фортуна не жаловала меня своим вниманием. Я постелила на стол полотенце и выложила, выбранные тесаки - как ласково называл их Стэр.

- На войну собралась? - поинтересовался он.

- Не умничай кошак.

- Это наезд?

- Стэр, я еще не пила кофе. - Я недобро сверкнула глазами.

- Все, понял, замолкаю.

- Лучше спустись вниз и скажи хозяину, что в комнату ближайшие три дня заходить не надо, даже близко с ней стаять больше чем три вдоха не рекомендуется. Только скажи так, чтобы он проникся, напугай его страшным проклятьем, например.

- Обижаешь, - сверкнул он глазами.

- Попроси подать лошадь и закажи завтрак, - я махнула рукой, и Стэр стал большой, толстой крысой. Так проще, а то леопарда вечно все пугаются.

- Ты закончила командовать?

- Да, - я порылась в сумке и выудила оттуда двое ножен.

- Слушаюсь и повинуюсь, - и он вышел из комнаты.

Пока его не было, я разложила одежду на кровати, села на пол и закрыла глаза. Нужно было обновить щиты. Через вдохов десять я встала и направилась в ванную. Ну да, люблю комфорт. Поэтому зачастую останавливаюсь на дорогих постоялых дворах, благо средства имеются. По большому счету мне не важно, как выглядит комната, лишь бы кровать нормальная была, а еще водопровод, хотя бы примитивный, приводимый в действие осликом, ну или как он там у людей работает?

Когда я вышла из душа, Стэр сидел на полу и внимательно обнюхивал поднос с кофе и блинами. Оперативно они здесь заказы выполняют, нужно запомнить название постоялого двора. Мало ли, еще раз придется наведаться. Эх, ладно это все лирика, пора собираться.

Все-таки хорошо, что в последний момент я засунула в чемодан 'рабочий' костюм. На левой ноге, рядом с бедром застегнула ножны - для длинного изогнутого кинжала. Этого малыша я купила прошлой зимой. Затем натянула тонкую рубашку, влезла в сапожки и жилет, поправила браслет. Еще одни ножны я надела на правое предплечье - для маленького ножа, очередной подарок себе любимой по случаю успешного завершения дела. Последними я застегнула заплечные ножны - для самого любимого оружия. Короткий меч был подарком отца, последним его подарком. Я вспомнила, как впервые увидела это великолепие, как заворожила меня красота этого клинка. Вспомнила, как дрожащими пальцами провела вдоль лезвия, как рукоять легла точно в руку. Вспомнила, как напрягся отец, когда я сделала несколько выпадов и, как он вздохнул с облегчением, прошептав: 'Он - твой'. Я улыбнулась воспоминаниям. Идеальный баланс и быстрая смерть.

- Ненавижу, когда ты так улыбаешься, - проворчал Стэр уже в виде леопарда, развалившись на кровати.

- А я ненавижу, когда ты забираешься ко мне в голову, без предупреждения, когда ты будишь меня по утрам, когда ворчишь, как сейчас, когда точишь когти о перила крыльца, продолжить список?

- Нет уж, уволь.

- Что-то ты быстро сдался, никак навык теряешь? - я взяла чашку и отхлебнула кофе.

- А ты никак не угомонишься, никак цикл? По-моему еще рано. - Сладко зевнул и потянулся Стэр.

- Да, ты просто фонтанируешь сегодня остроумием. Перекрой трубы и уменьши напор, а то усы на кончик хвоста намотаю, - я сделала еще глоток и в блаженстве закрыла глаза.

- Очень страшно, - леопард снова потянулся.

- Слушай, а чего ты собственно разлегся, нам выходить пора.

- Я не пойду.

- Совсем охренел, я что одна должна отдуваться?

- Угу, я выспаться хочу. К тому же дело скучнее не придумаешь, сама справишься.

- Засранец, ладно, я тебе еще припомню, - я прищурилась, и одеяло на кровати заходило ходуном, намереваясь обернуться вокруг Стэра.

Допив кофе, я вышла из спальни, оставляя леопарда сражаться с взбесившимся текстилем. Затем проверила и обновила защиту, взяла деньги и накинула сверху легкий дорожный плащ, попутно убирая волосы в хвост.

К этому моменту Стэр расправился с постельным бельем и вышел в коридор.

- Очень остроумно, - пробормотал он, нагло ухмыляясь, и сдул с кончика носа перо - и очень слабо. Интересно как ты будешь объяснять, что случилось, хозяину?

- Зато ты заткнулся на целых два вдоха. И вообще скажу, что провела ночь с очень пылким любовником.

- Хотел бы я на это посмотреть, - и леопард опять зевнул.

- На что именно? Впрочем, можешь не отвечать. - Я подновила охранки на комнате и навесила еще парочку заклинаний, так на всякий случай. - Все, я пошла.

- Ага, только скажи, когда тебя спасать.

- Если через два дня не вернусь и не свяжусь с тобой, можешь начать разыгрывать из себя героя-неудачника. - я взялась за дверную ручку. - И постарайся не пугать прислугу.

- Да госпожа. А, забыл предупредить, остерегайся рыжего мальчишку.

- В смысле?

- Я боюсь, что его мужское недоначало возьмет верх над чувством самосохранения, - и леопард гаденько улыбнулся. Зрелище было еще то. Ненавижу, когда он так делает.

- Ты опять подслушивал чужие мысли?

- Угу, пока ты в душе была, знала бы ты какие слухи тут о тебе ходят, закачаешься. У меня даже фантазии на такое не хватило бы. Паренек так красочно все себе представлял. А еще, в его мечтах ты была блондинкой.

- Убью, если время останется. А с тобой мы еще поговорим.

- Да знаю я, если время останется.

Через два луча я уже ехала в сторону Тиоры.

До места назначения добралась без приключений. Единственная неприятность случилась на границе - меня обшмонали с ног до головы, чуть в штаны не залезли. Наверное, искали какого-то беглого преступника или очередного свихнувшегося мага. Ну и флаг им во все места. На первом попавшемся постоялом дворе сняла комнату и заказала ужин, все равно мальчики появятся не раньше утра. Поужинав, я решила, что неплохо бы сходить на разведку.

С виду дом, где хранилась книга, выглядел вполне обычно. Никаких украшений, никаких вычурных деталей. Три этажа, два входа, 17 окон плюс чердак и, наверное, подвал, а еще конюшня для трех лошадей. Кованная железная ограда, неухоженный сад и просто невероятной силы защита-купол по периметру. О том, чтобы ломать щиты, как верные псы стерегущие дом, и речи не было. Во-первых, я тогда лишусь большей части своих сил, даже если задействую тени. Во-вторых, с большой долей вероятности на доме висит привязка к хозяину и может быть сигналка у стражей города. А если хозяин еще и врайт... Малейший удар магии и сюда сбегутся все кому не лень. А оно нам надо? Правильно, не надо. Терпеть не могу врайтов! Я пошла бродить по ночному городу, пытаясь найти лазейку. Было бы времени побольше. Тени! Ну, помогите же мне! Я наматывала уже третий круг в этом районе, но решение так и не желало находиться. Я остановилась напротив какого-то дома, рассматривая лепнину, две моих тени - Сумрачная и Ночная - тоже на миг замерли и просочились за кованую ограду. В голове щелкнуло. Вот оно! Боги, и почему сразу не додумалась!? Мне ведь Дакар в свое время такую лекцию прочел. Я резко развернулась и направилась к месту действия. Скользнув за дом, присела возле забора и выпустила Ночную тень. Она нырнула в дом. Большие строгие комнаты, высокие потолки, надежные крепкие заговоренные двери. На первом этаже - гостиная, кухня, кабинет, еще одна гостиная поменьше. На втором - три гостевых спальни, библиотека и две ванные комнаты. Третий - спальня хозяина, зимний сад и еще один кабинет, с дверкой непонятного назначения. Видимо за этой дверкой и находится книга, если судить по магическому фону. На чердак я тень не пустила. А чего я и она там не видела? Пока тень бродила по дому, я успела рассмотреть и его обитателей. В итоге мы имеем пятерых оборотней, из которых два - волки, и три - пумы, и слабенького мага-некроманта. Хм, странно, насколько я знаю, в Сангране некромантия запрещена. Ну да ладушки. Хозяина дома я не нашла, лишь его шавок, что несомненно упрощало дело. Когда тень вернулась, я заставила ее слиться с Сумрачной и пропустила их через щиты, оставив себе небольшой теневой канал. Теперь сосредоточиться. Я - тень, я - тень, я - тень. Время текло медленно, прошло уже несколько лучей, а я все также сидела возле ограды. Я - Тень, я сказала! Чтоб этого врайта духи грани драли! Но вот раздалось тихое шипение, голова слегка закружилась и я стою возле заднего входа. Отлично! Щиты на месте и не потревожены. Просто здорово. А теперь пора возвращаться на постоялый двор, взять оружие и кое-какие амулеты, благо время у меня еще было. Ха, блажен, кто верует!

Как оказалось, мальчики прибыли раньше назначенного времени, хорошо, что ненамного. Когда я подошла к дому, от туда уже по полной доносились звуки сражения, тревожа чуткий сон города, вовсю кутавшегося в предрассветные сумерки. Тени! А если бы я не вышла пораньше? Тратить время на проникновение в дом с помощью теней я не стала. А на хрена? Парни-то уже внутри, и не думаю, что они были столь же аккуратны. Когда я взбежала вверх по лестнице и рванула дверь маленького, как я по-наивности считала, кабинета, моим глазам предстала просто очаровательная картинка: расширившееся пространство комнаты, взмыленный Николай, отбивающийся от двух оборотней, Алексий в аналогичном состоянии, неуверенно отступающий к столу, и Димитрий, пытающийся отбиться от мага и пумы. Замечательно.

- Привет мальчики, поиграем? - поинтересовалась я. Действующие лица на вдох замерли и двое оборотней кинулись на меня.

- Сид, ты как здесь оказалась? - спросил Ник, наступая на оставшегося оборотня.

- Вашими молитвами! А теперь, будь добр, заткнись и не пропускай удары! - рявкнула я. Удар, разворот, удар. Уйти в сторону от огромной когтистой лапы, пригнуться и изловчившись отрубить хвост. Оборотень взвыл, но не отступил. Удар, снова удар, подсечка, не принесшая желаемого результата. Нет, все-таки нет в мире больше настоящих мужчин - все вымерли! Вдвоем на маленькую меня. Убью и скормлю магу их уши! Разворот, уйти вниз и отпустить Тени. Сумрачная, Ночная и Утренняя ловко ставили подножки, пытавшимся на меня напасть громилам, пока я скручивала в бараний рог тень еще одного оборотня. Спустя два вдоха он корчился на полу, не понимая, почему не может встать и с какой радости его не слушаются руки и ноги. И откуда он взялся? Их же всего пять было? А, не суть. Я отправила тени прикрывать, по возможности, уже начинающих уставать ребят и рубанула чью-то лапу. Кошак рванул от меня на стену. Ага, щазззззззз. Эх, совсем молоденький, жалко шкуру портить.

- Куда же ты, лапушка. Дай доброй тете тебе глаз на жопу натянуть! - пума глаз на жопу натягивать категорически отказывался и прибавил скорость. Не долго думая, я дернула его за хвост. Не ожидавший такой подлости парень, грохнулся на пол. Два слова, смазанный пасс рукой и он обездвижен. Краем глаза, я заметила, что Николай и Алексий ранены и быстро теряют силы, Димитрий еще держался, но и это ненадолго. Тени и метели! Один из волков, атакующих Алексия, заметил, что их ряды редеют, и ринулся на меня. В этот же момент Ник сполз по стенке, оставляя за собой кровавый след, Утренняя вернулась ко мне. Жив, но в обмороке от потери крови. Я отмахнулась от оборотня, присела и вонзила ему в бедро изогнутый кинжал, брызнула кровь, волчара заскулил и попытался меня тяпнуть. Я почувствовала, как уходит Ночная тень. Значит уже утро.

- Ах, ты мразь клыкастая, - с этими словами я провернула оружие в ране, усилив боль заклинанием. Он тявкнул и затих, видимо шок. И того из шестерых осталось трое. Неплохо. Димитрий по-прежнему разбирался с некромантом. В этот момент Алексий пропустил удар пумы и осел на пол. Следующим ушел в спасительный обморок или мир иной оборотень, пытавшийся напасть на Димитрия. Получил удар от некроманта. Ха, дебилы!

- Не рыпайся! - крикнула, видя героические попытки Алексия подняться, и подлетела к атакующему. А вот хрен тебе в ухо, а не его горло. Скотина блохастая! Я рубанула животное по задним лапам и перебила сухожилия, кот упал. Тут же что-то тяжелое сбило меня с ног, я ударилась спиной о ножку стола и обложила очередного кошака трех этажным матом. Послышался глухой удар. Димитрий упал, пропустив заклинание некроманта. Ушла Сумрачная, уступая место Дневной. Я поднялась на ноги и почувствовала боль в правой руке. Чуть ниже локтя виднелась довольно серьезная рана, кровь капала на ковер и тут же сгорала, оставляя на темно-красном ворсе черные подпалины. Все, я злая, сейчас буду пересчитывать некромантские косточки! Уходя от клыков и когтей пумы, я плела лишарскую сеть*. Два вдоха и в меня летит заклятие пустоты, взмах рукой и оно врезается в шкаф с книгами, оставляя на своем месте дыру. Вдох, в ногу, чуть выше лодыжки впиваются зубы пумы, его пасть горит, радующим глаз голубым огнем, но кошак не обращает на это внимание. Лишь плотнее сжимает челюсти. Еще вдох и некромант на полу, в сторону поднявшегося было волка, летит короткий кинжал и вонзается ему в бок. Вдох и я пытаюсь отрубить голову последнему стоящему на ногах противнику. Вдох и Утренняя сообщает, что в комнате появился еще один оборотень. Меньше чем пол вдоха, я не успеваю обернуться - боль разрывает затылок, и я проваливаюсь в обещающую покой темноту.

Очнулась я через несколько оборотов в одной из гостевых комнат. Окна и двери надежно были заперты заклинаниями. Я оглядела себя, мой любимый рабочий костюм был безнадежно испорчен. Эх, а ведь он продержался дольше остальных - почти два месяца. Чувствую, у Шелковых паучих* скоро нарисуется большой заказ. Вся рубашка была забрызгана кровью, правый рукав превратился в лохмотья. Штанины брюк до колен были изодраны до состояния лапши и прилипали к телу, причиняя массу неудобств раненой ноге. Оружие с меня сняли вместе с ножнами, отобрали почти все амулеты. Остался только браслет. С помощью него я укоротила штаны и отрезала оба рукава от рубашки. Найдя относительно чистые клочки ткани, перевязала раны. Оставшуюся ткань кинула на пол. Спасибо амулету Голубой крови* - моих следов там нет. Обложив трехэтажным матом грунов, врайтов, оборотней и Софи и продемонстрировав свое недовольство раскурочиванием комнаты, я решила, что не плохо бы поспать и быстренько отрубилась на вполне себе удобном диванчике. А что? Выбраться я все равно не могу, пока на мне оковы Олиналя, - уже пыталась - без толку. И потом, даже если мне удастся сбежать, что делать с парнями? Без своих сил я их вряд ли вытащу. Так зачем тратить время в пустую, лучше уж высплюсь. Думать о том, почему меня не добили и что сейчас с парнями не хотелось. Первое, судя по всему, я узнаю чуть позже, а второе - ну если я жива и относительно здорова, значит, та же участь постигла и ребят. Скорее всего, так же сидят в комнатах.

_____________________________________

*лишарская сеть - заклинание, чаще всего применяемое в драках. Почти не требует концентрации, но слишком энергоемкое, поэтому встречается крайне редко. Плетение окутывает противника, будто сеть и полностью обездвиживает.

*Шелковые паучихи - один из 15 кланов паучих Нефритового леса. Черная Дева - глава клана. Клан насчитывает около четырехсот особей, обитает на юго-востоке острова, имеет свободный доступ к одному из основных морских торговых путей, но, несмотря на это сбыт продукции происходит только внутри ореола обитания. Ходят впрочем, не подтвержденные слухи, что Черная Дева иногда выполняет заказы некоторых привилегированных клиентов и ведет торговлю вне острова. Сколько может стоить такая работа приходится только гадать.

Проснулась я, скорее почувствовав чужое присутствие нежели, услышав, как открылась входная дверь, но глаза открывать не спешила. Насколько я могла судить, в комнатку вошли двое, один из них остановился позади дивана в шаге от моей головы. Второй остался стоять возле двери.

- Спит, - донесся до меня едва уловимый шепот.

- Так, чего встал, буди, - прозвучал ответ.

До моего плеча как-то робко дотронулась горячая рука и слегка потрясла. Сделав вид, что потягиваюсь, я двинула по носу горе-будильник и открыла глаза. Молодой парень с перевязанной левой рукой, сдавленно охнул и схватился за пострадавшую часть тела. Ну, здравствуй, котенок.

- Сука, - прошипел он, замахиваясь.

- Корт, нет, - отдал приказ, стоявший у двери - Хозяин приказал не трогать.

- Но эта тварь мне нос сломала! - прогнусавил парень.

- Сам виноват, - и уже обращаясь ко мне - вставайте, вас ждут. Видя, что я медлю, командир добавил - и не заставляйте меня тащить вас волоком. Вам это не понравится, - заявил пепельноволосый.

Так вот, кто меня вырубил. Силен гад и опытен. А еще привык командовать - это буквально сквозило в каждом его движении, в каждом жесте, взгляде, коротких фразах. Видимо военный.

Я поднялась с дивана и вышла из комнаты. Впереди меня шел командир, позади - пума со сломанным носом. Мы поднялись на третий этаж, и коротко постучав, меня втолкнули в злосчастный кабинет.

За столом, пристально рассматривая меня, сидел молодой мужчина. Не оборотень - врайт. Коротко стриженные каштановые волосы, ярко-синие глаза, шрам над правой бровью, тонкие, крепко сжатые губы, прямая спина. Одет он был в дорогую темно-серую рубашку, и, кажется, черные брюки. Так вот ты какой - гордый северный олень. Кабинет убрали и по мере сил вычистили. О недавней драке напоминали лишь подпалины на ковре и дыра в стенном шкафу. Я прошла вперед и села напротив демона в кресло.

- Кто ты и что здесь делаешь? - прозвучал приятный голос хозяина книги, как только я устроилась поудобнее. Сангранский? А что Всеобщий здесь не в моде? Ну ладно дядя, будем играть по твоим правилам.

- Я - туристка и вообще мимо проходила, - нет, ну он же не ожидал, что я скажу правду с первого раза? Неееееееееее, я ему сначала нервы помотаю. Врайт вскинул бровь. А ты что думал? Да произношение не идеальное, но говорю я на Сангранском вполне сносно.

- Забавно. Итак, еще раз, кто ты?

- А что первый вариант не прокатил? Вот упырь, а я так старалась, - и я горько вздохнула.

- Отвечай на вопрос! - чуть повысил он голос.

- Ой, не кричите, пожалуйста, а то я пугаюсь, - я попыталась изобразить испуг, по-моему, не вышло.

- Хорошо, давай по-другому. Как тебя зовут? - почти ласково спросил он.

- А зачем меня звать, я сама прихожу. Вот и к вам тоже сама. Пешком. Через лес. Видите, как о кусты порезалась? - я выставила перед собой перевязанную руку.

- Что ты мне зубы заговариваешь, имя? - побледнел владелец книги.

- Почему заговариваю? Я не умею. У меня вообще с заговорами трудно. Мне преподаватель в академии до сих пор зачет по теме не поставил. - Врайт посерел.

- Имя? - повторил он.

- Чье? Ваше? Так откуда ж мне знать? У меня с предсказаниями еще хуже, чем с заговорами.

- Как тебя родители назвали?! - рявкнул врайт. О, почти до кондиции дошел. Еще чуть-чуть.

- Ну, не кричите, я же просила. А по поводу, как звали... Тут знаете какая штука интересная? Мама меня всегда чудовищем называла, а папа кикиморкой болотной, но круче всех дядя был. Он звал меня Брысь Отсюдова!

- Прекрати издеваться надо мной! - взревел врайт, подскакивая на ноги. Браво мне, я вспомнила, что нужно вздрогнуть. Хотя и чуть опоздала, залюбовавшись красной мордой мужчины.

- Что же вы такой нервный? Нервничать - плохо, нервы - причина всех болячек, мне так всегда дедушка говорил. Кстати он умер еще до моего рождения. Такая грустная история. Он в лес пошел, зимой, за клубникой, а там бац, и русалка на елке, шишки жрет...

- Хватит, я сказал! - прорычал он, сжимая и разжимая кулаки.

- Как скажите. Знаете, у меня есть отличное успокоительное, дать рецептик? - врайт подлетел ко мне, оперся руками о ручки кресла и навис надо мной. Было... забавно. Его зрачок изменился, над нижней губой слегка торчали кончики клыков, ноздри раздувались, как у племенного быка. Еще капельку, и он - готов.

- Ты больная?! - прорычал он мне в лицо.

- Угу, моя болезнь называется - тут я выдержала паузу, врайт слегка отшатнулся - Идитес Нахренс, а ваша Наивнякус Обломингус. Очень опасное заболевание. И еще, у вас изо рта воняет, пожуйте мяту, - это стало последней каплей, и он, размахнувшись, ударил меня по лицу. Тонкая струйка крови побежала из разбитой губы. А тяжелая у дяди рука.

- О, как очаровательно. Бить ослабевшую, безоружную, связанную девушку - поступок достойный настоящего сильного врайта!

- Ты сама вынудила меня! - пытаясь взять себя в руки, сказал врайт. Впрочем, он по-прежнему нависал надо мной. Я облизала губы.

- Да, ладно. Не оправдывайтесь. Я уже большая девочка и знаю, что некоторые мужчины получают удовольствие от подобных развлечений. Мне дедушка рассказывал, тот, который помер, - мужчина пару раз хлопнул глазами, глубоко вздохнул и уставился в одну точку где-то над моей головой. Хм, странный способ медитации. Надо попробовать. Пару лучей прошло в полной тишине.

- Дяденька, а не могли бы вы отойти, а то мне страшно, - пропищала я, старательно кося под дуру. Дяденька вышел из ступора, кинул на меня странный взгляд и подошел к столу. Затем вернулся ко мне и, приложив какую-то плоскую пластину к основанию одного из наручников, прошептал откровенный бред. Мои оковы пали, и я радостная потерла запястья. Дошло наконец-то, браво!

- Еще бы кофе, - мечтательно протянула я.

- Не наглей, девочка, - хмыкнул врайт.

- Да, я, в общем-то, особо и не надеялась.

- А теперь давай сначала. Кто ты такая? - врайт оперся о стол и посмотрел в упор.

- Можете звать меня Ди. - ответила я.

- Ди? - вздернул брови дяденька.

- Ди.

- Тогда, можешь звать меня Рик. Зачем ты залезла в мой дом? - спросил он.

- Ну, во-первых, в дом я вошла, а не залезла. А во-вторых, я пришла за тремя длобое...кхм, дебилами, что сидят в маленькой гостиной этажом ниже, - мои тени уже доложили мне об этом. А теперь ластились к ногам, как котята. Я приказала им замереть, дабы врайт чего не заподозрил, и они обиженно замерли, каждая на своем месте.

- И ты думаешь, я в это поверю?

- Придется, - хмыкнула я.

- Ты знаешь, кто я, Ди?

- Понятия не имею. Да и особого желания нет, честно говоря.

- То есть, ты не знаешь, зачем твои друзья вломились ко мне в дом?

- От чего же? Кое-какими сведениями я все же обладаю, - какой-то странный разговор - и они мне не друзья, они - мой геморрой последние лет несколько, - врайт снова замолчал, погрузившись, казалось бы полностью в свои мысли. Странный он какой-то. Задает не те вопросы, зачем-то оставил нам жизнь... Хотя, если учесть, что троица, сидящая внизу, имеет непосредственное отношение к правящей элите грунов и не стесняясь выставляет на показ родовые знаки, то с ними все относительно ясно, но вот я...

- Зачем вы оставили мне жизнь? - задала я так терзающий меня вопрос.

- Потому что не знаю, кто ты, и кто тебя нанял. Скажи мне имя заказчика, девочка, и я может быть отпущу тебя, - ответил врайт.

- Заказчика нет. Это личная инициатива. Я уже сказала, зачем пришла сюда. В идеале, вы вообще не должны были узнать, о нашем существовании. Просто я слегка опоздала и не успела задержать этих придурков, уж извиняйте, - я развела руками.

- Ты все еще настаиваешь на своей глупой версии? Ты понимаешь, насколько бредово звучит твоя история? Ты понимаешь, сколько уже было покушений? - покушений? Мы что, говорим на разных языках или я путаю значения глаголов? Скорее всего, последний вариант. Все-таки Сангранский - сложный язык.

- Как видите. У меня к вам вопрос, можно? - Рик милостиво кивнул - Исходя из ваших слов условия задачи таковы: есть некий предмет, который хранится у вас в доме и хорошо охраняется. Есть некий персонаж, страстно желающий заполучить этот предмет, назовем этого персонажа Заказчик. И есть я - Исполнитель, тот, кто должен выкрасть этот некий предмет и доставить его некому Заказчику, предпочтительно наделав минимум шума. В задаче спрашивается: На кой хрен мне понадобилось тащить с собой трех малолеток, которые только вчера ходить научились и до сих пор носят слюнявчики?!

- Пушечное мясо, отвлекающий маневр? - выдвинул предположения Рик.

- Вы идиот? Смысл тогда мне было их защищать? Я думаю, ваши шавки уже успели поведать детали произошедшего здесь. И думаю, вы понимаете, что без довеска в лице трех грунов, я бы справилась гораздо быстрее и эффективнее. И потом, если я действительно исполнитель, почему бы мне просто не убить ваших охранников, зачем оставлять им жизнь? Зачем тратить силы, плетя сложные заклинания?

- Одного ты убила, - непонятно зачем сказал врайт.

- Ой, правда, что ли? Какая жалость, примите мои искренние соболезнования! - взбесилась я.

- Ты странная, - помолчав, сказал Рик - я не чувствую твоей магии и твоих эмоций. Кто ты, Ди?

- Полукровка. - дала я честный ответ.

- У тебя акцент, ты из Физалии*?

- Нет, - больше нет.

- Ты наемница? - последовал следующий вопрос.

- Снова не угадали. Как видите, на мне нет печати дома*, - Я, отогнула ворот рубашки, демонстрируя чистое плечо. Врайт кивнул собственным мыслям, взял со стола браслеты и снова застегнул их на мне. Я чуть не зарычала.

___________________________________________

*Физалия - королевство фей. Столица - Норция. Правящая Мать - Илия. Находится на востоке Атарского континента, сравнительно небольшое государство, ведет успешную торговлю, в военные конфликты не вступает. Основной продукт сбыта - цветы.

*печать дома - магическая татуировка, наносимая каждому наемнику чаще всего на правое плечо. Демонстрирует уровень силы, магическую специализацию, а так же принадлежность к определенному дому. Чем сложнее вязь, тем большей властью и силой обладает дом и хозяин знака.

*амулет Голубой крови - пролитая кровь носителя сгорает в голубом огне, не причиняя боли хозяину. Достаточно редкая и дорогая игрушка. Был создан неизвестным магом-некромантом во время восьмисот летней войны.

- Иди, тебя проводят до твоих апартаментов, - усмехнувшись, сказал он и указал на дверь. Возле нее меня уже ждал пепельноволосый, который и отконвоировал меня до места назначения. Хотелось пару раз приложиться головой о стену. Ну ничего, у них в запасе еще пару оборотов, чтобы одуматься, а потом явится Стэр. Шуму будет... Заметив мой оскал, охранник вздрогнул и поспешил закрыть за собой дверь моей временной тюрьмы. Слабак!

Вопреки моим ожиданиям, и что уж скрывать тайным надеждам, убить, кого не убила и наподдать от всей души хозяину, за мной пришли менее чем закончился один оборот. Двое покалеченных оборотней нехотя сняли с меня наручники и с опаской повели вниз. Меня очень забавляла мордочка молодого пумы, такие настороженные испуганные глазки. Я слегка сбавила шаг и сделала вид, что запнулась о ступеньку. Парень мгновенно подхватил меня под руку, не давая упасть. Я чуть плотнее прислонилась к нему и выпустила клыки.

- Вкусный котеееееенок. - прошептала я и щелкнула зубами в непосредственной близости от его носа. Котенок дернулся, ойкнул и кубарем скатился с лестницы. Я всхлипнула и рассмеялась. Пума сделал несколько шагов в сторону двери. Я не выдержала и, усевшись на последнюю ступеньку, еще несколько лучей просто рыдала от смеха. Сопровождавшие меня оборотни как-то странно косились то на меня, то на хозяина, стоявшего в холле.

- Закончила? - спросил последний.

- Какие-то вы все дерганные? Странно, я считала, что врайты славятся своей выдержкой, - отсмеявшись, я наконец-то соизволила подняться и стояла напротив Рика...

- Это последствия общения с некой доставучей особой, - парировал врайт.

- Вы про меня? Спасибо за комплимент, - улыбнулась я. В это время в холл спустились еще оборотни, ведущие под руки Алексия, Димитрия и Николая. Мои догадки подтвердились. Судя по всему, нас отпустят.

- Ну, здравствуйте, покойнички, - прошипела я. Парни дернулись и обреченно вздохнули - Правильно вздыхаете, нам с вами предстоит долгий и оооооооочень содержательный разговор.

- Как ты, наверное, уже догадалась, вы можете быть свободны, - прервал меня дяденька.

- Вот так просто?

- Да, вот так просто. Прости, конечно, если не оправдываю твоих ожиданий. Но мне сейчас не до тебя, ребенок, - ухмыльнулся он.

- Да что вы дяденька! Конечно, конечно, занимайтесь вашими делами. Ни в коем разе не будем вам мешать, - я подталкивала парней к двери.

- До свидания, мальчики, - уже стоя у дружелюбно распахнутой калитки, подмигнула я оборотням, вышедшим нас проводить. А то вдруг мне захочется остаться? И мы бодро зашагали по дороге.

Этим же вечером я отправила троицу стационарным телепортом домой, предварительно хорошенько объяснив, что их ждет, если они не возьмутся за ум. Троица прониклась и обещала больше так не делать. А на следующий день мы со Стэром уже возвращались в академию. Я - как всегда злая и не выспавшаяся, Стэр - как всегда довольный и читающий мне нотации.

Ширан дар Сараэн

- О, опять за работой. Ты уже виделся с Айнеллой? - Седрик как обычно вошел в мой кабинет без стука.

- Да, виделся.

- Как все прошло? - поинтересовался друг.

- Она все еще дуется, что сам за ней не приехал, так толком и не поговорили. Надеюсь, это ненадолго.

- Хочется верить, - хмыкнул Рик.

- Почему задержались? - спросил я.

- А ей приспичило на Тиоре на ярмарку весенних эльфийских травок сходить. Ты же знаешь, она у тебя на зельях просто помешана.

- Так рано еще вроде, даже для эльфийских травок?

- Да нет, как раз три дня назад первые корабли подошли. Вот она и настояла на остановке. Видел бы ты, сколько всякой дряни у нее в сумке.

- Почему не захотела подождать пока товар в столицу доставят?

- На Тиоре якобы товар свежее и эльфы симпатичнее.

- Мда, с такой логикой сложно поспорить. Женщины!

- Ха, твоя правда.

- Надеюсь, обошлось без приключений? - оторвавшись от бумаг, поинтересовался я.

- Ну, можно и так сказать, - ответил друг, подходя к бару и наливая себе вина.

- Выкладывай, - я откинулся в кресле.

- Пока мы там были, ко мне в дом вломилась очень интересная компания. Трое парней и девушка.

- Нападение?! - насторожился я.

- Нет. Хотя я тоже сначала думал, что они пришли за Айнеллой, но как оказалось, ошибся.

- Это радует, - сказал я успокаиваясь.

- Почему во дворце не остановились, а у тебя в доме?

- Айнелла не захотела. Сказала, что еще хотя бы день хочет побыть обычной девушкой, а не принцессой.

- Ну как всегда, - и когда эта блажь у нее из головы выйдет? - Седрик лишь пожал плечами.

- Так вот, по поводу троицы...

Седрик увлеченно рассказывал мне, как его людей калечила шайка малолетних преступников-недоучек и какая-то взбалмошная девица. Я слушал его краем уха, все еще обдумывая, сложившуюся ситуацию. Вот уже как месяц все маги Санграна стоят на ушах, посты на границах усиленны, каждый приезжий, будь то посольская делегация, торговый караван или же одинокий путник, проходят строжайшую проверку. Да что там послы, даже Седрика с Айнеллой задержали на пол-оборота. А о том, что творится на границе с Физалией даже думать тошно.

- Забавная история, - выдавил я улыбку, когда Рик закончил повествование.

- Какие-то проблемы? - насторожился он.

- Все те же.

- И что, по-прежнему никаких новостей?

- Да новости-то есть, но все какие-то не радостные. Вчера нашли еще одного, снова рядом с фейской границей.

- От них пришел ответ? - нахмурился Рик.

- Нет, все еще жду.

- Мда, вот уже суман прошел, чего они тянут?

- Знал бы, ответил. Главное, все как всегда - никто ничего не слышал, не видел и не знает, а маги вообще руками разводят. Свидетелей нет, следов нет, народ начинает бояться. А еще скоро эти гоблинские балы!

- Не весело. Я тут пока за Айнеллой мотался, кое-что придумал, - я заинтересовано поднял на друга взгляд. - Как насчет того, чтобы обратиться к Охотникам в СВАМ?

- Мне тоже приходила в голову эта мысль. Но я бы не хотел вмешивать посторонних, я бы вообще не хотел, чтобы информация о случившемся стала известна за пределами Санграна и Физалии.

- Ран, у нас все равно нет других вариантов, а Охотники СВАМа - лучшие. Я понимаю твои опасения, но еще ни разу не слышал, чтобы они не выполнили задание. К тому же в контракте мы можем отдельно обговорить этот пункт.

- Я знаю, я все это знаю, но все же надеюсь, что мы сможем справиться своими силами.

- Ран, я не прошу тебя именно сейчас принимать решение, просто учти Охотников как вариант.

- Ладно, - кивнул я - я буду иметь их в виду. - Ты привез некроманта?

- Да, но он довольно слабенький, насколько мне известно.

- А нам сильный и не нужен. Достаточно будет одного поднятия.

- Как скажешь. А теперь вынужден тебя оставить, друг мой, я все-таки с дороги, - и он вышел из кабинета.

Я откинулся в кресле. Молнии и осенний дождь, как же я устал за последние два сумана. Как же меня достали эти убийства! Как же меня достали эти маги и оракулы! Такое чувство, что боги мне мстят, вот только за что?

Все началось около месяца назад. Первая жертва была найдена близ какой-то деревеньки, чуть западнее начала территории фей. Это была женщина, средних лет, с чуть простоватым лицом и натруженными руками. Слабенький маг огня, как сказали дознавателям в деревне. Никаких ран, никаких видимых повреждений, никаких следов вокруг. Никто бы не обратил на эту смерть внимания, ну подумаешь, селянка умерла? Может болела, может просто пришло время уйти к духам грани, если бы ни одно но... Связь женщины со стихией исчезла полностью. Сначала даже никто не мог поверить в такое, ведь даже у людей еще несколько месяцев после смерти сохраняется отпечаток стихии, а тут врайт... и пустота, абсолютная. Через три дня после первого случая, было обнаружено еще одно тело, на этот раз мужчины тоже рядом с фейской границей. И снова никаких следов и снова никакой связи со стихией, и снова лучшие маги Санграна разводят руками.

К сегодняшнему дню жертв было уже восемь, а информации, хоть какой-то, по-прежнему ноль. А еще это молчание со стороны Физалии...

Хотя, вряд ли феи имеют какое-то отношение к происходящему. Илия далеко не глупа и должна понимать, что переходить дорогу врайтам опасно. В случае войны мы сметем ее страну за суман максимум. Да и незачем ей это делать. Благодаря договору, заключенному нашими семьями еще поколений пять назад, у нее очень много преимуществ перед другими странами. А Илия всегда любила власть, и терять ее она не намерена. Нет. Здесь явно что-то другое или кто-то другой. Вот только что или кто? Сталкивать нас с феями глупо, по меньшей мере, и очень опасно. Ни один правитель в здравом уме не осмелится перейти врайтам дорогу. Но если причины не политические, то, что тогда? Сумасшедший ученый? Очередной непонятый маг? Бред!

Осенние дожди! Что же делать? Может Ран прав, и действительно стоит обратиться в СВАМ? Но раз уж среди Сангранских дознавателей и магов не нашлось никого, кто способен понять, что происходит, я сильно сомневался, что это удастся какому-то Охотнику, будь он трижды гений. С другой стороны в словах друга есть смысл, у меня все равно нет других вариантов. В любом случае нужно дождаться ответа от фей, а там видно будет, может вместе нам удастся найти решение. А если нет? Как же я ненавижу это 'если'... Необходимо взять себя в руки. Я не хочу втягивать в это дело третьих лиц! И причина вполне очевидна - если мы не можем справиться с такой, казалось бы, плевой внутренней проблемой, то куда уж нам до внешнеполитических конфликтов. Нет, до войны дело не дойдет, но все же... Духи грани! Врайты никогда не просили ни у кого помощи, никогда! Тем более у Охотников! Я зарычал. Охотники СВАМа - самые жестокие, беспринципные, наглые и хитрые существа в мире. Довериться им в этом деле? Да проще сразу отправить и себя и страну за грань. Неконтролируемые, неуправляемые, безумные.... Но в то же время идеальные наемники, идеальные убийцы, идеальные воры. СВАМ - поистине великая академия, Дакар - поистине великий ректор, а его воспитанники - поистине великие Охотники. Еще бы, чего только стоит его система трехступенчатого обучения*... И сколько слухов ходит о них? Что из них правда, что ложь, известно только самим Охотникам. Но одно я знал точно - они очень хорошо убирают за собой следы. Наемники СВАМа никогда не работают на одного и того же заказчика дважды, они никогда не перед кем не отчитываются, тем более перед нанимателем, не согласуют с ним своих действий, они зачастую и вовсе не встречаются с ним. Даже нанять их не просто, и пресловутые контракты - это лишь полбеды, заявки рассматривает только Дакар и подходящего Охотника выбирает тоже только он. Чем он руководствуется при выборе, знают, пожалуй, лишь боги, хотя не последнюю роль в этом деле играют деньги. Но методы работы Охотников порой слишком жестоки, и лишь самые отчаявшиеся решаются обратиться в СВАМ... Но не смотря на все это, они пользуются сумасшедшим спросом, потому что еще не было случая, чтобы Охотник не выполнил задание. Интересно, обращались ли к нему хоть раз короли, а кронпринцы, или это будет единичный случай? Если будет конечно...

_________________________________________

*трехступенчатая система обучения - обучения делится на три ступени по три с половиной года каждая. Первая ступень - начальная - определяются возможности мага, его склонности и что немаловажно характер. Обучение ведется по нескольким направлениям (в основном общие знания и умения) - элементарная защита, зелья, предсказания, целительство, история, культура и т.д. Вторая ступень - средняя - расширенное и более углубленное изучение предметов, специализация. Третья ступень - финальная - знания и умения доводятся до совершенства, упор делается лишь на специализацию. До финальной стадии не доходит около 67% учащихся.

Глава 3

3 сумана спустя.

Обсидиана Забывшая

Я вломилась в башню ректора очень злая. Нет, не так ОЧЕНЬ злая. У меня просто руки чесались грохнуть кого-нибудь, наорать, обидеть, сделать больно... Лишь бы не было так тошно.

Я могла себя поздравить ну или пожалеть, кому как больше нравится. Не далее как три дня назад я распрощалась с последней иллюзией, разбила последнюю куклу в кружевном платье и превратилась в настоящую Охотницу. Вот только тошно почему-то. Тени! Я как могла долго оттягивала этот момент и все-таки... Три дня назад я убила ребенка. И нет, я ни капли не сомневалась. И нет, я ни разу не оглянулась. И нет, моя рука не дрогнула. И нет, я не лила слезы. И нет, делать этого я не собираюсь. И нет, если бы у меня была возможность вернуть все обратно, я бы не поступила по-другому. Вот только тошно почему-то. Разве меняет что-то тот факт, что так нужно было, нет. Разве меняет что-то тот факт, что ему суждено было умереть, нет. Разве меняет что-то тот факт, что его родители - идоты, и это они, не я, оборвали жизнь пятилетнему малышу, нет. Разве меняет что-то тот факт, что в принципе мне не о чем сожалеть, нет. Вот только тошно почему-то. И да, я похоронила свою совесть. И да, я выжгла каленым железом свою жалость. И да, я отдала на растерзание пустынным шакалам свое сострадание. И да, я, возможно, буду сегодня спать, как убитая. Вот только тошно почему-то. Я знаю, что это не последнее мое убийство. Я знаю, что это не последний убитое мной дитя. Я знаю, что несмотря ни на что, и дальше буду Охотницей. Я знаю, что будут вещи и похуже и пострашнее. Вот только тошно почему-то. Тени, отчего же так тошно?

Перепуганный и взъерошенный секретарь Дакара открыл было рот, что бы что-то сказать, но слова застряли в его горле, когда он внимательнее разглядел голодного и такого же злого как я Стэра. Хоррррроший мальчик, умный, долго проживет. Судя по голосам, доносившимся из соседней комнаты, у ректора внеочередное собрание. Им же хуже! Пинком, открыв дверь в кабинет, и не обращая никакого внимания на возмущенные взгляды преподавателей, сидевших за столом, я швырнула Дакару плотный кожаный мешок, попутно снимая с него стазис, плотная ткань тут же пропиталась густой кровью. Все находящиеся в помещении следили за его скольжением по ректорскому столу и за длинной полосой крови, оставленной им на своем пути.

- Ты знал? - спросила я, когда мешок наконец-то остановился точно перед ошалевшим оборотнем. Преподаватели вздрогнули. Могли бы уже и привыкнуть к выходкам спецкурса.

- Обсидиана я...

- Ты знал? - рявкнула я.

- Да, но пойми, я надеялся, что их маг ошибся.

- Как видишь, нет, артефакт изъять не удалось. Почему не сказал?

- Ты бы отказалась. Снова. Мне нужно было понять, как ты поведешь себя в такой ситуации, мне нужно было понять сможешь ли ты, мне, в конце концов, нужно было выяснить твой предел! - рявкнул он, видя мои прищуренные глаза и плотно сжатые губы.

- Выяснил? Поздравляю! - рявкнул, молчавший до этого Стэр и мы с ним оба направились к двери.

- Обсидиана... - услышала я его голос.

- Ах, ну да, как я могла забыть? Отчет можешь засунуть себе в задницу! - снова обернулась я.

- Девочка...

- Тебе что-то не понятно? Может предлог?

- Успокойся, - ледяным голосом отчеканил он. - Я не про отчет, - уже гораздо мягче. - Вчера Велес выполнил свой последний заказ, - и, видя, что до меня не доходит, добавил - Похороны через 15 лучей. Переодеться можешь внизу. И он кинул мне сверток.

Так вот зачем это собрание. Я тихо прикрыла за собой дверь и спустилась в раздевалку. Через три луча, я уже стояла в пепельно-зеленом костюме - рубашка, жилет, брюки и перчатки, сверху - серая газовая накидка с капюшоном. Мы вышли во двор академии и побрели в сторону кладбища. Пепельно-зеленый - странный цвет, цвет, который выбрал себе Велес. Он - один из нас, точнее был одним из нас. Старше меня минимум лет на сорок, красивый темноволосый человеческий мужчина, очень сильный Теневой. Как же он позволил убить себя? Почему? Надо будет узнать у Дакара, но это позже. Стэр поднял на меня морду.

- Переживаешь? - спросил он.

- Не знаю, скорее удивлена.

- Тебе бы сейчас отдохнуть, а не на похороны малознакомого Теневого тащиться, да и мне тоже, - зевнул Стэр, глядя на небо. - И к целительнице зайти не забудь, все-таки отделали тебя знатно.

- Молчал бы, ты сам чуть без хвоста не остался, а к Лайре завтра зайду. А по поводу похорон, Велес был сослуживцем. Я должна попрощаться, Тени так хотят. - Сослуживец. Какое странное слово. Одновременно больше и меньше, чем друг. Тот, кто знал. Тот, кто, так же как и я, скрывался, врал и убивал. Иногда, мне кажется, что от нас больше вреда, чем пользы.

- Тени хотят, а больше они ничего не хотят? - проворчал тал - Я между прочим уже четвертый день ничего не ел.

- Вот закончится церемония, и отправишься в лес на охоту.

- А ты?

- А что я? Я домой через стационарный уйду.

- Не в общагу? - прищюрлся леопард.

- Нет, нужно Малику денег оставить и посмотреть, как работа продвигается.

- Ну да, ну да, будем считать, что я поверил.

- Иди ты туда же, куда Дакар сегодня себе отчет запихнет.

- О, не все еще потеряно, - по привычке парировал тал.

За препирательствами мы незаметно вышли к кладбищу. Маленькое, ухоженное, оно притаилось между лесом и зданием академии. В невысокой кованой ограде запутались лучи только-только проснувшегося солнца, отбрасывая блики на землю и склепы. Сто двадцать пять - точное число каменных усыпальниц, а сегодня прибавится еще одна. Сто двадцать шесть изящных светло-серых каменных могил, сто двадцать шесть измученных, уставших бороться с миром и с собой Охотников, сто двадцать шесть неизвестных никому кроме нас имен, сто двадцать шесть отдавших свои Тени, чтобы могли жить другие - незнающие, глупые и счастливые в своем неведении существа. Сто двадцать шесть Истинных, не сумевших за свою жизнь найти никого, кому можно было бы довериться, никого, кто бы смог похоронить их изношенные тела и отпустить изувеченные тени. Сто двадцать шесть - число полного, безысходного, абсолютного одиночества. Так мало для целого мира, и так много для любого из нас.

Это не больно терять сослуживца, которого толком и не знал, но это больно терять Теневого, понимая, что теперь вас на одного меньше, и значит, мир снова выиграл, а ты проиграл. Зачем мы делаем это? Зачем спасаем чужие жизни, не заботясь о себе? Почему каждый раз мы вприпрыжку бежим на эшафот, понимая, что именно сейчас может и не повезти, и веревка окажется крепче, чем наша шея? Потому что жить по-другому не умеем. Потому что играть в кости со смертью весело. Потому что с каждым разом все интереснее проверять на прочность Богов и Судьбу. Потому что рождены, чтобы защищать эльфов, врайтов, троллей, фей, всех от самих себя. Такова наша природа. Моя уж точно.

- О чем задумалась? - спросил тал, останавливаясь перед входом в склеп.

- А ты не слышишь? - удивилась я.

- Нет, ты снова закрылась.

- Да так, ни о чем. - Тени, я даже и не заметила, как перекрыла связь со Стэром. Нужно быть внимательнее.

- Ну что пойдем, или ты все же передумала? Я кивнула, и мы стали спускаться вниз. Небольшой каменный зал освещали серебристые магические огоньки, высвечивая замысловатый травяной узор на стенах и полу. У дальней стены стоял открытый пока саркофаг с телом Велеса внутри. Укрытый газовой тканью он лежал в таком же пепельно-зеленом костюме. Его волосы были забраны в хвост, лоб охватывал тонкий зеленый обруч. Травник, он и на смертном ложе был верен своей природе. Велес сжимал в руках свои кинжалы. Сделанные из драконьей стали, заклятые на крови хозяина они - произведение искусства. Их тонкие, плавные, расширяющиеся к рукояти лезвия были покрыты древесными защитными рунами. Шедевр, настоящий шедевр оружейного мастерства. Ну да, кто о чем, а я об оружии.

'Да очнись ты уже, наконец!' - проворчал тал у меня в голове, воспользовавшись тем, что я открыла связь.

'Что случилось?'

'Поздороваться не хочешь?' - ехидно заметил он - 'Или тебя больше заботят трупы, чем живые?'

'Очень смешно' - сказала я, кивая сорока четырем Теневым, которые тоже пришли проститься. Что-то мало нас сегодня, неужели остальные на заданиях? Скорее всего, так оно и есть. Эх, права была Софи: весной приходиться убирать слишком много дерьма.

'А кто смеется?' - спросил Стэр - 'Ты слишком странная сегодня'.

'Да неужели?' - огрызнулась я.

'Представь себе. На мой взгляд, все хуже, чем обычно. Что тебя тревожит?'.

'Ничего'.

'Уж мне-то не ври, я чувствую тебя, не забывай'.

'Ты просто оказался прав', - ответила, зная, что он поймет, зная, что ему не нужно объяснять.

'А я тебя отговаривал, между прочим', - проворчал он. 'Ничего, скоро будешь дома, сможешь отдохнуть и возможно поспать'.

'Хотелось бы верить', - пробормотала я и снова кинула взгляд в зал. Вошел Дакар и, так же как и я до этого, кивнул одновременно всем и никому. Не было пафосных речей, не было пустых банальных слов, не было лживых слез. Просто каждый из присутствующих по-очереди отпускал свои Тени, чтобы сказать Велесу до свидания. Я была практически последней. Наблюдая, как от саркофага с телом скользит Основная одного из наших, я будила Сумрачную и Ночную. Я понимала, что после их призыва буду еле живой, но по-другому поступить не могла. Они должны проститься все, раз уж у меня нет Основной. Тени устремились к мертвому Истинному. Вот Сумрачная - самая быстрая из моих теней - коротким поцелуем коснулась его холодного лба и осталась стоять возле изголовья, гладя щеку и ожидая приказа вернуться. Вот Дневная - самая жестокая из моих теней - скользнула вдоль его тела и положила голову на грудь Велеса, туда, где уже не билось его сердце. Вот Ночная - самая взбалмошная из моих теней - погладила его руки, сжимавшие оружие и, взяв его запястья, осталась стоять рядом тоже ожидая. Вот Утренняя - самая вредная из моих теней - коснулась его волос, глаз, носа, поцеловала бледные губы.

- До свидания, Велес Травник, сын Эльнара, Теневой Охотник, тот что Отказался, - прошептала я, и мои тени вернулись ко мне.

- До свидания, Истинный Теневой, - рыкнул Стэр, и мы, развернувшись, вышли из склепа.

'Теперь домой?' - спросил тал.

'Да, только в себя приду'.

'Глупая, ты как будто сама себе враг'.

'Стэр, я тебя умоляю, не начинай', - он лишь фыркнул. А я прислонилась к каменным холодным плитам усыпальницы и закрыла глаза, пытаясь собраться с силами.

'Я на охоту, попроси Дакара оставить кого-нибудь у телепорта, чтобы я смог попасть домой'.

'Угу', - леопард сорвался с места и черной молнией метнулся в лес. Я бы сейчас тоже не отказалась от пробежки по лесу, когда только ты и ветер и звезды и морозный ночной воздух. Но мое состояние оставляет желать лучшего, так что зачем мечтать о несбыточном? Тени! Как же болит спина. А все эти проклятые кнуты. Я глухо рыкнула. Кто-то взял меня за руку, заставив открыть глаза. Дакар.

- Обсидиана, прости, - с беспокойством сказал он и тепло посмотрел на меня.

- Я не сержусь на тебя, как это не странно, - устало проговорила я.

- Я знаю. Я не за это прошу прощения.

- Я тебя не понимаю, - я взглянула в его карие глаза, пытаясь найти там ответ.

- Ты боишься, девочка, и виноват в этом я.

- Ты прав, я действительно боюсь. Но тебе все равно нет необходимости извиняться. Я смогу побороть это, вот только не знаю, как скоро.

- Что пугает тебя? - он чуть сжал мою руку.

- Я сама Дакар, - он не понимал.

- Знаешь, что я почувствовала в тот момент, когда убила этого ребенка? Знаешь, что почувствовала, когда мой кинжал коснулся его тоненькой шейки? Знаешь, что почувствовала, когда отрубила его голову. Знаешь, что почувствовала, когда его кровь залила кружевную подушку в колыбели? Знаешь, что почувствовала, кладя его в мешок? Ничего, Дакар. Абсолютно ничего. Никаких сожалений, возражений, угрызений. Ни-че-го. - Дакар по-отечески улыбнулся и прижал меня к себе. Я уткнулась носом в его мантию. Он пах вереском и речными кувшинками, как и двенадцать лет назад. Его длинные каштановые волосы были заплетены в косу, взгляд был острым, пронзительным. Чуть резкие неправильные черты лица и просто невероятная сила, сквозившая в каждом движении. Он тревожил сон и сердца многих студенток СВАМа. Почти каждый год находилась очередная дурочка, пытающаяся взять штурмом этого великолепного оборотня, этого идеального хищника. Стоит ли говорить, что их попытки неизменно проваливались? К счастью, среди Истинных Охотников таких случаев практически не было, что существенно упрощало жизнь и нам - его подопечным - и ему.

- Глупая, глупая маленькая девочка. Ты до сих пор так и не поняла. Обсидиана, это хорошо, что ты ничего не чувствовала, это хорошо, что ты не колебалась, - чуть слышно заговорил он. - Пойми, наши чувства за частую лживы и эгоистичны. Они играют с нами, подставляют под удары, ослабляют. И не мне тебе говорить, что трезвый ум и холодное сердце помогают выжить. И потом, тебе ведь не нравится убивать, ты не получаешь удовольствия отнимая жизнь, ты не наслаждаешься муками убитых тобой. Ты любишь борьбу, схватку на грани фола. Тебя не интересует конечная цель, лишь путь к ней. И чем он опаснее, чем труднее, тем отчаяние и яростнее ты ведешь бой, тем упорнее твое желание выиграть. Или я ошибаюсь? - и я почувствовала его внимательный взгляд.

- Нет, но Дакар, разве это правильно? То, что мы делаем? Разве мы вправе решать, кому жить, а кому умереть? И потом, в один прекрасный день я могу захотеть отнять чью-то жизнь, просто так из прихоти, скуки, интереса. Я боюсь, что не смогу остановиться, боюсь, что однажды стану тем, чем становлюсь в Ночь Теней и останусь такой навсегда. Обезумевшей от крови и криков. Мне страшно, когда я открываю глаза на поляне после Ночи, а вокруг меня трупы фантомов и поваленные деревья, - я по-прежнему стояла, прижавшись к ректору, боясь поднять на него глаза, боясь пошевелиться.

- Ди, твой страх - это хорошо и плохо. Хорошо, потому, что ты осознаешь возможные последствия, плохо потому, что он разжигает в тебе сомнения. И неужели ты думаешь что я или Стэр позволим тебе превратиться в чудовище? Неужели ты действительно думаешь, что сама себе это позволишь? Пойми, то кем ты станешь, зависит только от тебя, верь в свои силы, верь своим Теням, и ты со всем справишься. Ты не хуже меня знаешь, что сомнения и неуверенность ведут к смерти Охотника. Чем их больше, тем ты слабее. Оставь привилегию сомневаться, бояться и не доверять другим. И даже если я буду в тебе неуверен, наплюй и иди дальше, - он чуть отстранил меня от себя, заглядывая в глаза - А потом, кто тебе сказал, что мы решаем чью-то судьбу? Ди, только Боги вправе это делать. Боги и они сами. Ты не виновата в смерти мальчика, это был выбор его родителей, Ди. Это они решили его судьбу, идя на поводу у своих эгоистичных желаний. Не казни себя, забудь.

- Но разве это нормально, когда в груди кусок льда? Мне иногда кажется, что мы хуже духов грани, - я отвела взгляд, всматриваясь в лес. - Это не нормально.

- А кто тебе сказал, что жить по-другому правильно? Под покровом моральных принципов, этики и гуманности в большинстве случаев таится злоба, ненависть, алчность и предательство. Порой, мне кажется, что самое ужасное в нашем мире - это толерантность. Оглянись вокруг, мы существуем только потому, что в нашем мире полно уродов, ублюдков и настоящих чудовищ, тебе ли этого не знать? Ты ведь помнишь, почему мы появились. И пусть духи грани ушли, но есть существа гораздо хуже и опаснее их, потому что, в отличие от духов, они живы и их желания осознанны. Девочка, мы не добро и не зло, мы тонкая черта между ними. То, что их связывает и одновременно разделяет.

- Не знаю, Дакар. Возможно, ты и прав, но может остальные расы были правы, изгнав, таких как мы из Мирота* Может, у них все же были причины бояться и ненавидеть? Наша история так противоречива, в ней столько белых пятен, впрочем, как и в нас самих. Теневые ведь тоже одно большое противоречие. Не свет и не тьма, не огонь и не лед. Что-то среднее, что-то странное. Тяжело быть серединой, Дакар. Тяжело удерживать равновесие, танцуя со смертью на канате над пропастью.

- Тяжело, но ты справишься, Ди, я в тебя верю. В тебя и твоих теней и твоего тала, конечно же. Я не знаю, что случилось с тобой до того, как ты попала к нам в академию. Но я вижу, что ты прошла через многое и, не смотря ни на что, выжила, поэтому верю в тебя, - он отстранился и зашагал к выходу из кладбища.

_______________________________________

*Мирот - мир Обсидианы.

- Хорошо, хоть кто-то из нас верит - чуть слышно пробормотала я, идя следом за ним. Ректор лишь насмешливо вздернул бровь, давая понять, что все слышал. Я оскалилась в ответ, обдумывая его слова. Нет, не спорю. Мне, конечно, стало легче после разговора с ним, и возможно, что уже завтра я посмеюсь над своими страхами. Вот только убедить бы в этом еще и себя.

- Дакар, как погиб Велес? - поинтересовалась я, чтобы отвлечься.

- Проклятие, Ди. Он не предал значения своему состоянию. Думал, что простыл. А мы не смогли заметить вовремя, - и ректор крепко сжал челюсти.

- Удалось выяснить, кто его наложил?

- Да. Но наказать виновного мы не сможем. Проклятие было посмертным, поэтому, даже обнаружив, не получилось его уничтожить, - я лишь кивнула. Мы снова замолчали. Ничего удивительного в смерти Велеса не было. Теневые очень сильно подвержены проклятиям, даже самым слабым, а тут посмертное. Первым делом Охотников учат защищаться и распознавать проклятия. Даже самое незначительное может привести к гибели. Элементарный приворот может стоить нам жизни. Теневые достаточно своеобразно реагируют на подобного рода магию, вот почему на нас всегда куча охранок, амулетов и оберегов. Я предпочитаю не таскать на себе лишний металл и поэтому раньше, когда заказывала одежду у паучих, отдельно обговаривала список интересующих меня защитных узоров. Теперь они выучили этот список наизусть. Я усмехнулась. За размышлениями, я не заметила, как мы вышли к академии. Восьмиэтажное огромное здание из серого гранита в форме полукруга. Множество резных арок и переходов, огромное количество коридоров, светлых просторных аудиторий и лабораторий. Даже на вид академия вселяла чувство безопасности и надежности. Главный вход был со стороны небольшого парка, где сейчас на лавочках или же просто на траве сидели студенты. Кто-то нервно перелистывал конспекты, кто-то практиковался в магии, кто-то просто бездельничал, но все они, как один лишь завидев Дакара, кивали и улыбались ему. Со мной тоже здоровались, но лишь некоторые, те, у кого я уже вела занятия или же принимала экзамен. Большинство же из студентов в основном шушукались. 'Охотница' - чуть сдавленный женский шепот. 'Она из спецкурса, посмотри на одежду' - вторил ей другой голосок. 'Что-то зачастили они к ректору' - донеслось с другой стороны аллеи. 'А ты не слышал? Говорят, один со спецкурса погиб'. Мда, первокурсники что ли? Обычно мы не вызывали такого ажиотажа, ведь большинство лекций Теневые посещают вместе с остальными учащимися.

- Дакар, пришли, пожалуйста, кого-нибудь к стационарному телепорту часа через два. Пусть, откроют его для Стэра. - попросила я ректора, поворачивая к теплицам и оранжереям.

- Ты домой? - спросил он. Я лишь кивнула. - Не хочешь все же просветить меня, где он находится? - ехидно поинтересовался ректор.

- Честно говоря, не очень. Должно же и у меня быть убежище, - парировала я, намекая на его неприступный домик к югу от СВАМа. Почему непреступный? Да, потому что мало того, что находится он в чаще Орского леса*, так еще защита вокруг него такая, что даже духам грани не пройти. Уж я то знаю, пыталась как-то туда добраться, еле ноги унесла.

- Хорошо, я пришлю кого-нибудь. Береги спину, девочка, - ответил оборотень и зашагал к дубовым дверям главного входа.

_______________________________________

*Орский лес - расположен к югу от академии на границе с Инторой. Считается непроходимым и очень опасным, так как большинство тварей обитающих там отнюдь не травоядны, более того приблизительно 34% из них основательно и давно мертвы.

- И ты свою, не прощаемся, - кивнула я в ответ.

- Никогда, - донес до меня ветер ответ Дакара. Переодевшись и забрав из раздевалки свои вещи и оружие, я все-таки решила заглянуть к целительнице, прежде чем отправиться домой. Спина болела неимоверно. Странно, обычно раны от плетей меня не особо тревожат. Я вошла в лечебный корпус и достаточно быстро отыскала там Лайру. Хрупкая, словно фарфоровая статуэтка, эльфийка сидела за столом в своем кабинете и просматривала какие-то бумаги, то и дело сдувая с глаз непослушную прядку цвета старого золота.

- Мда, где-то в лесе, кто-то здох. - удивилась я. Лайра за бумагами???? Ущипните меня, я сплю.

- О, Сид, давненько не виделись, - ответила она. - И почему сдох? Я просто кое-что ищу, - по-прежнему перебирая бумажки, скороговоркой выпалила она. - Подожди пару вдохов. - Я послушно облокотилась о стол, разглядывая бардак в ее кабинете. Книги, колбы, мешочки с порошками, пучки трав, скомканная бумага, бланки, пробирки - просто хаос. Как она умудряется что-то отыскать в этом беспорядке? У меня уже давно руки чешутся спалить весь этот хлам к упырской бабушке, но все как-то повода не было. Может заняться, пока жду?

- Ну, наконец-то! - победно вскрикнула лекарка, размахивая каким-то листочком, словно флагом и нехорошо улыбаясь. Ну вот, ладно спалю в другой раз.

- У тебя такой вид, что мне страшно, - я сделала маленький шажок назад.

- Тебе бояться нечего, - поднимаясь из кресла, ответила она. - А вот этой новенькой дуре я сегодня буду тщательно и долго промывать мозги! Задолбала просто. Уже пятый раз рецепты путает, вчера чуть больного мне до столбняка не довела, представляешь? Овца! Ну ничего, я ее в морг отправлю сегодня, там как раз некроманты-третьекурсники фантомов вызывать будут. Пусть полюбуется, - возмущалась эльфийка. Да, Лайра в гневе страшна.

- А не слишком ли жестоко? - спросила я и тут же об этом пожалела.

- Жестоко? Да эта чахоточная мне уже третий эксперимент валит! - возмущалась она, медленно двигаясь в мою сторону. Я покосилась на дверь. - Дрянь малолетняя, чтобы я еще раз взяла кого-нибудь по старой дружбе в качестве практиканта!? Прибей меня сразу, договорились? - остановилась она, почти вдавив меня в стену.

- Да без проблем. Только скажи, и я всегда приду на выручку страждущим.

- Я знала, что на тебя можно положиться, Ди. - сверкнули глаза, цвета морской волны. - Ну, что будем лечить на этот раз? - она щелкнула пальцами и поднесла руки, к появившемуся перед ней, голубому пламени.

- Спину. Что-то не нравится мне ее состояние, - я стянула жилет и рубашку, уселась верхом на видавший виды стул, затем размотала бинты. Я нахмурилась, вертя в руках мокрые тряпки, что-то кровь долго не останавливается. Лайра помянула родственников упырей до седьмого колена, увидев мою спину, и принялась за осмотр. Прошло несколько лучей, прежде чем целительница встала и подошла к огромному стеклянному шкафу. Покопавшись в его недрах, лекарка извлекла на свет несколько пузырьков с мутной гадостью внутри, чистые бинты и тонкую металлическую спицу. Твою ж эльфячью маму, прижигать будет. Провозившись со мной еще какое-то время, она, наконец, наложила бинты и велела мне одеваться.

- Ди, солнце мое мрачное, просвети тетю Лайру, где ты умудрилась найти яд кроксов*? - настала моя очередь ругаться. Вот сволочи, смазали плети ядом. Не дай им Тени еще раз встретиться у меня на пути, сожру и не замечу!

______________________________________

*Крокс - ящерица размером с мизинец взрослого эльфа. Обладает преимущественно желтым либо оранжевым окрасом (хотя иногда встречаются и светло-красные), имеет четыре роговых нароста на голове, выделяющих сильный яд. Обитает в эльфийский горах.

- Мммммм, может у эльфов? - я вздернула бровь.

- И это они тебя так отделали? - я промолчала. Лайра лишь хмыкнула.

- В общем, расклад такой, - она впихнула мне два пузырька, с черной и темно-серой мутью внутри. - Это - она ткнула пальцем в черную склянку - принимай за завтраком, каждый день, в течение одного с половиной сумана, оно выведет яд. Это - она указала на другой пузырек - вотрешь в раны тоже через полтора сумана, предварительно тщательно промоешь их в воде. Лучше, если это будет река или сравнительно молодое озеро. Это позволит ранам быстрее затянуться и не оставит шрамов. До этого момента спину не мочить, бинты менять три, а лучше четыре раза в день, магически на раны не воздействовать. Вопросы?

- Только один - как я, по-твоему, буду втирать эту гадость, у меня рук на спине нет, - произнесла я, всматриваясь в непонятную жидкость.

- Придешь ко мне, ну или попросишь кого-нибудь, - пожала плечами эльфийка.

- Что в составе?

- Меньше знаешь, крепче нервы, - изрекла она, снова садясь за стол. Ну что ж, не буду мешать. Я поблагодарила лекарку и отправилась на выход.

- Не прощаемся.

- Никогда, - ответила я и закрыла дверь.

Боги, всего несколько вдохов и я дома. Телепорт выкинул меня на западе государства людей, на краю небольшого поля. Отлично, в этот раз я почти правильно указала координаты. Осталось только пересечь лес. Настроение упорно держалось на отметке хреново, но жить можно. Поэтому лесок я пересекла буквально за полтора оборота. Ну наконец-то, духи грани, а я оказывается, умею скучать. Глубокий вдох - проверить защиту, выдох - отпустить Дневную и Утреннюю. Почувствовав свободу, тени устремились к дому. Они скользили по земле, переплетаясь между собой, бесшумно, с невероятной скоростью, замирая, удлиняясь, растягиваясь. Я медленно шла за ними. Дом был почти закончен. Осталось лишь доделать несколько комнат на втором этаже и чердак. Большой каменно-стеклянный, дом принадлежал моему отцу и после его смерти был продан на торгах. Мне потребовалось много сил, что бы вернуть его себе, и еще больше, чтобы набраться смелости и почти полностью переделать. Зачем? Чтобы воспоминания не тревожили меня и покой самого дорогого существа в моей жизни. Чтобы забыть и помнить одновременно, чтобы перестать кричать по ночам. Он стоял на небольшой скале над озером, с двух сторон лес, на западе - равнина и горы. Я была привязана к этому чуть мрачному, не вписывающемуся в окружающее пространство великану. Конечно, с моей стороны это верх безалаберности, но могут же быть и у теневой свои маленькие слабости. Мне было спокойно здесь, а еще безопасно, даже более безопасно, чем в академии под крылом Дакара. Еще несколько шагов, десяток вдохов и я спущусь в свою комнату, закрою дверь и отдохну. Боги, наверное, так улыбаются психи. Я снова взяла под контроль тени, когда они были уже у калитки. А вдруг рабочие заметят? Утренняя дернулась, запуталась в моих ногах, качнула траву, дернула за руку. Я чуть надавила, усилила контроль и даже шикнула, наконец, она улеглась. Мда, у меня с ней всегда много проблем.

Я толкнула дверь и вошла внутрь. На первом этаже царил полный бедлам. То и дело мимо пробегал какой-нибудь гном, таща очередную фигню, непонятного назначения наверх, откуда доносился зудящий шум и отборный мат на гномьем.

- Доброе утро, госпожа. - пронесся мимо меня Малик, но на третей ступеньке затормозил и обернулся, чуть не выронив гору какого-то тряпья.

- И тебе не хворать. - хмыкнула я. Малик всунул ткань, пробегавшему мимо рабочему, что-то шепнул ему и подошел ко мне.

- Простите, за беспорядок, но я не знал, когда вы и господин Стэр вернетесь, - он забрал у меня из рук сумку и направился к кабинету.

- Все в порядке Малик, не бери в голову. - отозвалась я, идя следом за ним. Я по-привычке проверила охранки, подновила защиту и только потом развалилась в кресле. Малик на мои манипуляции не обращал ровным счетом никакого внимания и складывал оружие в хран, что-то предусмотрительно откладывая в сторону, что бы позже почистить, починить или выкинуть. Привык уже к прогрессирующей паранойе своей работодательницы. Мрррррр, почти хоррррошо. Мялик устроился напротив, смахнул несуществующую пылинку с темно-синей рубашки и выжидательно на меня посмотрел.

- Рассказывай - обратилась я к нему. - Ну, работы идут медленно, госпожа. Гномы пытаются дурить, впрочем не так все плохо, по моим прикидкам второй этаж будет готов сумана через три, три с половиной. - я рассеяно кивала головой, пока он перечислял количество материалов, которые нужно докупить, количество материалов, которые уже пришли, объем выполненных и еще только предстоящих работ и затраты будущие и прошлые. Мда, не хилая такая сумма. Кофе что ли выпить? - Две гостевые спальни уже готовы, сейчас ведутся работы в ванных комнатах. Через четыре дня гномы обещали заняться библиотекой и мансардой, хотя узнав про мансарду поначалу долго возмущались. В целом же все как всегда. На днях заходил паренек из деревни принес продукты и кое-какие травы, поблагодарил за оставленные вами амулеты. Раза четыре с вами пыталась связаться Софи и один - Елена, вчера наконец-то пришло подтверждение из человеческого банка, о сроках и сумме выплат. Они, как вы и предполагали, осталась прежними. - Я мысленно поставила себе галочку, не забыть поблагодарить Софи, именно она подсказала мне, куда нужно надавить, чтобы хорошие дяденьки банкиры не наглели.

- Что ты имеешь в виду, говоря, что рабочие дурят? - я нахмурилась.

- Ну вы же знаете эту расу, то материалы им не те пришли, то архитектура у дома странная, то стены не ровные, то на водопроводных трубах заклятия необычные. - Малик закатил глаза.

- Бедные, не знали они, на кого нарвались, - улыбнулась я, а мужчина кивнул с серьезным видом.

- Ваша правда, госпожа, я им спуску не даю. - ухмыльнулся он в усы.

- Я в тебе не сомневалась. Малик, я слегка устала, поэтому гони их в шею и скажи, чтобы до завтрашнего вечера не появлялись, а еще свари мне, пожалуйста, твой фирменный и печенье, если есть. Я буду у себя в комнате, о делах поговорим позже, - я поднялась со стула.

- А завтрак, госпожа?

- Нет, спасибо, я не голодна. А, да чуть не забыла, Стэр появится только к обеду, поэтому оставь заднюю дверь чуть открытой.

- Да, госпожа. Я пойду, распоряжусь, чтобы включили воду, а то они все перекрыли, - и Малик бесшумно вышел в коридор. Я встала из-за стола и подошла к дальней стене кабинета. Взмах рукой, короткое заклинание и вот он - коридор, ведущий в низ, в мою комнату.

Через несколько вдохов я уже стояла в своей спальне и чисто механически скидывала одежду. Больше всего в доме я любила именно эту комнату. Она осталась почти нетронутой - старый огромный камин, ореховые деревянные панели на стенах и моя гордость гигантское окно от пола до потолка, без единой перекладины, без единого шва, с кучей всяких заклинаний и охранок, находившиеся прямо над озером, длинной от одного угла до другого, оно давало возможность любоваться игрой солнечных лучей на поверхности воды цвета индиго. Я до сих пор теряюсь в догадках, как отцу удалось прорубить это помещение почти, что в сердце скалы, сколько сил нужно было потратить, что бы укрепить его, как вообще ему в голову пришла идея создать комнату в скале под домом. Сейчас озеро спокойно дремало, не до конца прейдя в себя после долгой сонной зимы. По его берегам то тут, то там были раскиданы камни, создавая хаотичный на первый взгляд, но такой правильный узор. Я пробежалась взглядом по кромке леса и подняла глаза к небу. Тучки плывут, может будет дождь? Эх, мечты, мечты. Я развернулась спиной к окну и, подойдя к шкафу, достала чистые вещи и полотенца. О, это сладкое слово душ, о, это манящее тело слово кровать, о, это божественное слово кофе. Я невольно облизнулась. Тени, как же хорошо дома, еще чуть-чуть и начну мурррррррчать. Вот только, как бы еще изловчиться и спину вымыть так, чтобы не задеть раны? А еще постараться не думать и не вспоминать. Вот интересно, чисто теоретически, можно устроить себе частичную выборочную потерю памяти? Боги, как же хочется дождя...

Когда я вышла из душа, моим глазам предстала просто очаровательная картинка - Стэр, развалившись на кровати, тщательно вылизывал заднюю лапу.

- Как охота?

- Вкууууусно - протянул леопард, блаженно сощурившись. - Я тут гномов по дороге встретил, они, оказывается, так смешно бегают, а еще забавно матерятся, я аж заслушался.

- Мы же договорились, что ты не пугаешь и не охотишься на тех, кто на меня работает, - всплеснула я руками.

- Так я и не пугал и не охотился, просто шел. А они шмыг в кусты и давай твою матушку и стаю вурдалаков в разных эротических позах поминать.

- Почему мою? - не поняла я.

- Так, наверное, поняли, чей я зверь, - он принялся за свой хвост. - Там, к стати дождь идет. - не отрываясь от своего занятия, сообщил он. Я развернулась к окну. По его поверхности, играя в догонялки, скатывались большие прозрачные капли.

- Дождь? Неужели Боги меня услышали, интересно, чем придется расплачиваться за их внезапно обострившийся слух? - Стэр не ответил, только нахмурился и глянул в окно.

Я в мгновение ока оделась и вышла, напрочь забыв про кофе с печеньем и сон.

- Смотри не простудись, на дворе все же не лето, - проворчал Стэр мне в след.

Ширан дар Сараэн.

- Отец, мне нужно с тобой поговорить, - я откинулся в кресле в своем кабинете.

- Сейчас не самый подходящий момент. Я жду делегацию оборотней. - отец стоял перед зеркалом в своих покоях в Ирмироне и пытался застегнуть парадную мантию. Судя по злому блеску в глазах, пытался уже не один оборот.

- Я не отниму у тебя много времени. Дакар дал согласие. Через три дня Охотник будет у нас.

- И зачем ты мне это сообщаешь? - он насмешливо поднял брови, в серых глазах промелькнула смешинка.

- Просто ставлю тебя в курс дел. И вообще, по-моему, ты слишком легкомысленно относишься к происходящему. У тебя так старость проявляется? - отец рассмеялся.

- Мальчик мой, тебе уже 284 года, а ты ведешь себя, как еще не оперившийся птенец, - я нахмурился.

- Что ты имеешь в виду?

- Только то, что говорю. Ран, ты зол. Нет, не просто зол, ты в бешенстве уже как три с половиной сумана, а все потому, что не можешь справиться с ситуацией. Потому что тебе пришлось обратиться за помощью. Ты похож на маленького волчонка, который упустил дичь на своей первой охоте. Это глупо, Ран.

- А ты бы на моем месте не злился? Мы никогда на моей памяти не обращались за помощью, тем более к Охотникам. Это ниже нас. Что бы ты на моем месте делал?

- Взял бы себя в руки в первую очередь. Ран, пойми, твоя злость только усугубляет дело. Чем, больше ты злишься, тем больше делаешь ошибок. Твой гнев мешает тебе реально смотреть на вещи, принимать правильные решения, а ведь ты будущий король. И потом, разные ситуации требуют разных действий. Я тоже не в восторге от того, что пришлось обращаться в СВАМ, но другого выхода нет, так что оставь свою гордость и эти пафосные речи, уж больно они уши режут. - вконец потеряв надежду, застегнуть мантию, он зло откинул ее в сторону. Я наблюдал за тем, как шелковая ткань синей лужицей растеклась на диване.

- Духи грома! И ты туда же? Как ты не понимаешь, дело не в том, что я попросил помощи, дело в том, у кого я попросил помощи. Это же самые ненадежные и неконтролируемые существа во всем мире! - я начинал закипать.

- Ты так уверен в этом, мальчик мой? Забыл, что такое стереотипы?

- Но...

- Все, хватит об этом. Лучше скажи, от фей пришел ответ?

- Да, они высылают делегацию. У них на границе тоже не спокойно, случаи похожи на наши. Кто будет в составе, я не знаю. Разберемся походу.

- Что думаешь делать?

- Для начала, попробовать сотрудничать, а там видно будет. Если не пойдут на встречу, будем действовать жестче. Мне все же кажется, что здесь замешаны феи. Надеюсь, ты мне доверяешь в этом вопросе?

- Что за глупости, я доверяю тебе, как себе, ты же знаешь. Не доверял бы, давно отозвал бы тебя во дворец. Но насчет фей... Позволь с тобой не согласиться, Илия слишком дорожит своей шкурой и своим титулом, а в дворцовых интригах она переплюнет даже твою мать. И потом на носу Сангранские летние балы, ей проще подложить одну из своих племянниц под тебя, чем ввязываться в подобную авантюру - и безопаснее и хлопот меньше.

- Может, ты и прав, но я все же буду настороже.

- Как считаешь нужным, мальчик мой. Дакар сообщил, кого именно пришлет? - поинтересовался отец.

- Нет, - я вздохнул, - сказал только, что это будет кто-то из его лучших учеников. Вот я теперь сижу и думаю, радоваться или молиться духам грома.

- Совмести одно с другим. - хмыкнул отец.

- Очень смешно, ты просто верх остроумия.

- Я в курсе, твоя мамочка напоминает мне об этом каждый день. Когда ты говоришь, он приедет?

- Через три дня, - ответил я. Отец нахмурился, прикидывая что-то в уме.

- Я так понимаю, что ситуацию ему обрисует Седрик?

- Да, я в это время поеду навстречу феям. Хочу лично убедиться, что они прибудут во дворец в целости и сохранности, - хмыкнул я.

- Понимаю, - протянул отец, заговорщески улыбаясь, - но Ран, их не стоит недооценивать.

- Да знаю я, знаю. И все же стоит подготовить почву, не люблю сюрпризы.

- Это даже хорошо, Седрик все объяснит лучше, чем ты. Не обижайся Ран, но, как я уже говорил, твои эмоции мешают тебе. Успокойся для начала.

- Я попробую, а теперь позволь откланяться, меня ждут дела, маме привет.

- Обязательно, иди уже лоботряс, - по бледно-серебристой глади зеркала пошла легкая рябь, и я снова нахмурив брови, смотрел на свое отражение. Я встал с кресла и размял затекшие мышцы. Нужно наведаться в морг и к дознавателям. Вчера доставили еще одно тело, может им удалось хоть на этот раз что-то выяснить? Надеюсь, отец не зря доверяет мне, и я поступаю правильно.

Я шел по длинным извилистым светлым коридорам. Бесчисленное количество поворотов и дверей, сотни тайных ходов, около дюжины резных лестниц и арок, дворец на Тиоре хоть и не превосходил размерами резиденцию королей в столице, выглядел не менее достойно. Много света, много раскиданных то тут, то там внутренних двориков, изысканная отделка. Он был, как будто соткан из воздуха и солнечных лучей. Легкий, изящный, элегантный. Я любил этот дворец, может быть потому, что провел здесь практически все детство, а может меня очаровала его история. Не знаю, да и какая разница? Иногда, вечерами, стоя на одной из крыш его башен, я позволял себе расслабиться, пусть не на долго, всего на несколько вдохов и все же... Непозволительная роскошь для будущего короля, такое заманчивое расточительство времени для принца, и такая обычная вещь для любого из моих поданных. Ну, да покой нам только снится. Так, размышляя, я спустился в подвалы дворца и уже стоял возле комнаты, определенной под временный морг. Перевозить убитых мы не решались, первое время мои люди даже трогать их боялись, испытывая первородный ужас от отсутствия в них и намека на стихию. А теперь, когда стало ясно, что все же без помощи Охотника мне не обойтись, я вообще лишний раз запретил прикасаться к телам.

- Приветствую вас, Ваше Высочество, - поздоровался со мной Дэмиан - лучший дознаватель Санграна.

- Здравствуй, что-нибудь нашел? - поинтересовался я, подходя ближе к телу мертвого врайта. Мужчина, кузнец, среднего возраста, в хорошей физической форме. Его нашли два дня назад.

- Нет, все, как у всех. Умер от остановки сердца. Почти все органы в хорошем состоянии. Никаких заклятий, наговоров и следов. Все чисто. С одеждой сейчас разбираются мои люди, но думаю, они снова ничего не найдут.

- Ты сказал, что почти все органы в порядке. Что не так?

- Позвоночник слегка искривлен, а у основания шеи небольшая трещина. Трещина, я думаю, появилась в результате падения, а искривление, скорее всего, врожденное. Ничего необычного.

- Проверял его на остаточные воспоминания? - спросил я, присматриваясь к трупу.

- Нет, не успел еще, Ваше Высочество.

- Хорошо, я займусь этим сам. А ты выясни пока, что удалось узнать в его деревне. Группа уже вернулась, - распорядился я. Врайт отвесил мне поклон и вышел. Я обошел стол, на котором лежал мертвец и опустил руки ему на голову. Что ж, посмотрим, что ты видел перед смертью. Надеюсь, эти воспоминания еще целы.

Я сосредоточился, будя свою силу, чувствуя, как она циркулирует у меня в крови, чувствуя ее метания и нетерпение. Чуть сильнее надавил на лоб трупа, убрал основные щиты и отпустил часть своей энергии. По правде говоря, читать воспоминания умершего было не желательно, но, во-первых, тут случай особенный, а во-вторых, я все-таки сильный менталист, и для меня опасность сводилась фактически к нулю. Ну же, проснись, покажи мне, что ты видел перед смертью! Я усилил поток магии. Неужели и в этот раз прошло слишком много времени, и память лежащего передо мной врайта рассыпалась и истлела? Ну, должно же быть хоть что-то, хотя бы осколки. И вот наконец-то первый, еще слабый толчок эмоций, скорее отголоски, нежели истинные чувства. Я стиснул зубы, от напряжения сводило мышцы рук. Сколько лучей прошло? Семь, шесть? Как же сложно читать мертвые воспоминания и ощущения, как же гадко. Меня окутало холодом и тишиной, было почти физически больно. Я снова усилил поток магии. Стала проявляться какая-то картинка. Серо-черные краски, поляна рядом с деревней, мутная луна и шепот, на который я иду. Нет звуков, вообще никаких, только этот шепот. Он зовет, он что-то обещает, что-то, чего я жажду всем своим существом. Что-то прекрасное, самое желанное. Нельзя чтобы меня заметили, не знаю почему, да и какая разница? Нет сил думать, нет сил сопротивляться, нужно бежать. И я бегу. Нет, не я, а тот, кто сейчас лежит передо мной мертвый. Он в нетерпении и боится, но лишь слегка. Быстрее, нужно быстрее добраться до места, найти зовущего. Отдать ему... Что? Нужно отдать, жизненно необходимо. Этот шепот, он сводит с ума, заставляет бежать почти на пределе сил, лишает разума. Когда же кончится эта поляна? Так долго, долго бегу, теряю время, драгоценные вдохи, а лес вот он. Почти дотянуться можно и все же нужно бежать, еще чуть-чуть. Почти на месте. Вот и кромка леса, но здесь никого нет. Обман? Нет, нет, пожалуйста! И снова шепот, на этот раз громче, но слов все равно не разобрать. Да и кому нужны слова? Ну, где же ты, покажись. Я в смятении, почти в отчаянии пробегаю глазами вдоль деревьев, пытаюсь заглянуть в чащу леса и ничего не вижу. Все какое-то блеклое, как будто из выцветшей бумаги, не настоящее. Становится страшно, невыносимо страшно. Я хочу повернуть назад, уйти. Но не могу, ноги не слушаются и снова этот шепот. Как же страшно. Вдох, у самого края леса клубится тьма. Еще вдох, и она подбирается ближе ко мне, уже почти касается щиколоток. Спасите - хочу прокричать и не могу, голоса нет. Вдох, и тьма полностью окутала меня, вдох и какой-то странный слишком плотный туман тянется ко мне. Еще вдох, шепот превращается как будто в сухой шелест. Еще вдох и меня накрывает панический ужас, животный страх застилает сознание, а напротив меня в темноте мерцают яростным безумным светом чьи-то глаза. Вдох и острая боль пронзает меня, выворачивает тело, я кричу и ... Воспоминания оборвались.

Я стоял, отперевшись о стол, и пытался вспомнить, что такое дышать, из губы текла кровь, я еле держался на ногах. Боги, что же это? Было такое чувство, что я читал разорванное письмо, в котором не доставало кусочков. Так больно, я чуть не отправился вслед за ним, почти забыл, кто я, почти потерялся в его уже угасших воспоминаниях. Что же это было? Непонятные чувства, странные картинки памяти, как будто обрывочные, не точные, кем-то навязанные. Особенно этот туман, или мне просто кажется? Боги, столько сил потратил и почти ничего не узнал! Я сжал кулаки. Меня это злило, нет, бесило, до такой степени, что я невольно начал переход в боевую ипостась, попытка взять себя в руки и вернуть нормальный вид здохла еще в зародыше. Я скрипнул зубами. Ведь помимо злости в глубине моей души, на самом ее дне притаился страх. И я отчетливо понимал, что он мой, не лежащего передо мной врайта, не стражника, неуверенно топчущегося у двери, а мой, и это бесило еще больше. Нужно взять себя в руки и успокоиться, иначе я натворю дел. Я ударил кулаком в стену. Проломил, молодец. Можно считать, день прожит не зря. Я криво ухмыльнулся. Дверь слегка скрипнула, в проеме показался встревоженный стражник.

- Ваше...

- Пошел вон! - рявкнул я на перепуганного мальчишку. Дверь тут же закрылась. Просто здорово, сорвал гнев на пацане. Полегчало? Ни хрена. Я сел на пол и закрыл глаза. Вторая попытка успокоиться была более удачной. Удалось затолкать злость на задворки сознания и начать рационально мыслить. Нужно поговорить с Седриком и с Дэмианом и отослать Айнеллу в столицу, так на всякий случай, чтобы ничего не снилось. Но прежде нужно наложить стазис на мертвого, чтобы труп не начал гнить до приезда Охотника. Взмах рукой, почти не глядя, почти рефлекторно, и тело окутало белой дымкой. Хоть что-то полезное сегодня сделал. Я тяжело поднялся, чувствуя себя невероятно вымотанным, и вышел из помещения.

Дэмиан ждал меня в кабинете. При моем появлении он вскочил с кресла и поклонился мне. Я кивнул в ответ, позволяя ему сесть, и сам устроился в кресле за столом.

- Есть новости? - спросил я.

- Практически никаких, Ваше Высочество, - развел руками он. - Следов магии нет, охранные амулеты на доме и одежде не повреждены. Свидетелей нет, жена и дочь не слышали, как он уходил из дома и не знают зачем ему понадобилось идти к лесу посреди ночи. Но учитывая их состояние, я думаю, что стоит направить к ним дознавателей еще раз, примерно через суман, - я, молча, кивнул. - Все жители утверждают, что ничего не видели и не слышали. Что касается кузнеца - тут тоже ничего необычного. Маг металла, как Вы уже знаете, способности средние. Жил в деревне почти всю жизнь, родственников, кроме жены и дочери нет.

- Что-нибудь еще? - я потер переносицу.

- Да. Незадолго до происшествия в деревне побывал приезжий. Какой-то эльф, мои люди сейчас ищут его. Судя по рассказам, он - ученый, занимается исследованием природных порталов*. Больше о нем ничего не известно. - Я снова кивнул.

- Когда найдут эльфа, приведи его ко мне. Завтра вышли в деревню другую группу дознавателей, может кто-то что и вспомнит, если есть необходимость, разрешаю действовать жестко. Жену и дочь кузнеца пока не трогать. Будут задавать вопросы - пусть врут. И главное, отправь к ним импатов*, жителей необходимо успокоить.

- Да, Ваше Высочество. Я могу идти? - спросил Дэмиан. Я кивнул.

________________________________________________

*Природные порталы - порталы, появляющиеся сами собой, выходную точку, часто невозможно определить, крайне не стабильны. Пользоваться такими порталами не рекомендуется, так как в большинстве случаев подобные попытки приводят к смерти.

*Импат - врайт способный влиять на эмоции других существ, полностью или частично менять их.

- Дэмиан, еще одна просьба. Если встретишь по пути Рика или Айнеллу, отправь их в мой кабинет, - он кивнул и вышел.

Через пару лучей дверь распахнулась, как будто от удара, и в комнату вошел взмыленный и растрепанный Седрик.

- Хреново выглядите, Ваше высочество, - вместо приветствия сказал он и стянул с рук грязные перчатки.

- То же самое могу сказать о вас, капитан - парировал я, пристально его разглядывая. - Почему в таком виде?

- Неужели моя внешность оскорбляет ваш изысканный вкус? - он насмешливо приподнял брови.

- Как можно, я рад лицезреть вас и в более ужасном состоянии. И все же удовлетворите мое любопытство - продолжал я разыгрывать комедию.

- Право, здесь нет ничего заслуживающего вашего внимания. Обычная скучная рутинная работа.

- Рутинность, мой друг, как раз то, чего мне не хватает последнее время.

- Вы, признаюсь, удивляете меня, Ваше Высочество. Помнится совсем недавно, вы изволили жаловаться на скуку и серость бытия, и вдруг такие перемены.

- Учитывая последние события, капитан, вам особо нечему удивляться, не так ли? Я в свою очередь поражен тем, что вы находите время для повседневных дел, кажется, вас это забавляет?

- Ничуть, мой друг, просто ведь кто-то должен выполнять эти обязанности и сохранять хладнокровие.

- Вы обвиняете меня в чрезмерной импульсивности?

- Как можно? - он вскинул брови в притворном удивлении - я всего лишь намекаю.

- Рад слышать это, мой друг. И все же где ты был? - перешел я на обычный тон.

- Да проводил сегодня разъяснительные работы с вновь прибывшими дознавателями, результат, как видишь, на лицо. - усмехнулся он.

- Я бы сказал и на одежду и на волосы и на весь твой внешний вид в целом. Как успехи?

- Неплохо, но честно тебе скажу, если это лучшие из них, я боюсь даже подумать, что из себя представляют худшие, уж прости за каламбур.

- Все настолько безрадостно?

- Даже не знаю, как сказать, они слишком молоды, в серьезных делах участия не принимали, но задатки у них есть. Все дело в том, что врайты слишком привыкли считать себя неуязвимыми и это наша ошибка.

- Ты считаешь, что мы беспечны? Рик, но это же бред.

- Нет, не беспечны, Ран, самоуверенны.

- Самоуверенность не самое плохое качество, хотя порой и опасное.

- Я об этом и говорю, повторяю, они просто слишком молоды. Но ничего, надеюсь, Дэмиан объяснит им, что к чему.

- Можешь не сомневаться.

- Так зачем ты звал меня?

- Есть разговор.

- Я тебя внимательно слушаю. - Седрик встал с дивана и, подойдя к бару, плеснул себе в бокал вина.

- Сегодня вечером я уезжаю навстречу делегации, по пути заеду в деревню, где нашли последнего врайта. Поэтому у меня к тебе просьба встретить Охотника и ввести его в курс дела. Через три дня он будет на границе.

- Почему не телепортом?

- Потому что я не собираюсь нарушать правила, установленные века назад, ради Охотника. Не сломается, проведя три дня в пути. - Седрик нахмурился.

- Ран, ты слишком предвзято настроен и мне это не нравится. Но я рад, что ты прислушался к моему совету. Ты разговаривал с отцом?

- Да, ничего нового он мне не сказал. Он по-прежнему сомневается, что в деле замешаны феи.

- Я, честно говоря, на его стороне. Не понимаю, почему ты так настаиваешь на этой версии событий.

- Ты не прав, я не настолько глуп, чтобы придерживаться лишь одной теории. Но отец, вообще отказывается принимать во внимание фей, я же не исключаю возможность их участия.

- А твои подозрения имеют под собой почву?

- Не уверен, пока это только предчувствие. И повторюсь, я готов отказаться от этой идеи, как только она покажет свою несостоятельность.

- Мне определенно нравится ход твоих мыслей. Все же согласись, трудно представить фей, замешенных в чем-то подобном. Слишком они чисты, что ли.

- Знаешь Рик, иногда чистота и невинность, таит в себе грязь и запах разложения, - друг насмешливо выгнул брови.

- Какая глубокая философская мысль, а главное, какая новая. Подожди, дай запишу, нужно увековечить это изречение для потомков. - я рыкнул.

- По-крайней мере меня хоть изредка, но все же посещают мысли, чего не скажешь о тебе.

- На что это ты намекаешь?

- О, да брось, думал, я не узнаю? Я, честно говоря, не ожидал от тебя такой беспечности. Нет, я конечно все понимаю - она девчонка молодая глупая, ей сложно держать свои чувства под контролем, весна и все такое. Но ты-то Рик?

- Тебя это не касается! - огрызнулся он.

- Не переходи на ультразвук. И потом, меня это касается на прямую.

- Как давно ты знаешь? - тяжело вздохнул он.

- Около сумана, но сейчас речь не об этом. Айнелла должна уехать домой сегодня же.

- С чего вдруг? - ощетинился Рик. Он сидел на диване, уперевшись локтями в колени, сцепив руки в замок, и пытался прожечь меня злобным взглядом. Духи грома дайте мне терпения не сорваться.

- Ты идиот или прикидываешься? Ты серьезно считаешь, что в сложившихся обстоятельствах ей лучше быть здесь, чем в столице?

- Мне кажется у тебя паранойя, от дворца до самой ближайшей деревни, где было найдено тело, как минимум два дня пути. И потом вся стража дворца стоит на ушах.

- Я смотрю, тебе совсем крышу снесло, забыл, с кем имеешь дело? Да Айнелла готова с упырем сесть в карты играть, лишь бы добиться своего.

- Что ты хочешь сказать? - удивленно приподнял брови он.

- О, как все запущено. Ты проводишь с ней времени гораздо больше, чем кто бы то ни было и ничего не знаешь? - Седрик в недоумении уставился на меня. - Она уже два раза порывалась поехать со мной в качестве дознавателя и хрен знает сколько раз, пыталась проникнуть в морг, чтобы осмотреть тела. Она настаивает на своем участии в этом деле, она я бы сказал просто требует поехать вместо тебя встречать Охотника. А вчера мне пришлось ее буквально волоком оттаскивать от лаборатории. Она, видите ли, нашла какую-то травку, способную развязать язык свидетелям. И я не буду говорить, что это была разрыв-трава*. Ну как тебе новости, по-прежнему считаешь, что у меня паранойя?

_____________________________________

*Разрыв-трава - растет у подножья северных гор, обладает взрывоопасными свойствами. В зельях не используется, так как реагирует почти со всеми веществами.

- Она что-то такое говорила, но я не предал этому значения. Думал очередной заскок. Ты кстати уверен, что это не так?

- Ты что вчера на свет родился?

- Да, вопрос действительно идиотский. Кто с ней поедет?

- Я хотел отправить в качестве сопровождающих твоих ребят.

- Я и сам могу составить Айнелле компанию, - возразил Седрик.

- Перетопчешься, друг мой. Ты нужен мне здесь. К тому же стоит только отцу увидеть ваши светящиеся рожи, он сразу обо всем узнает и тогда, тебя не спасут даже боги.

- С чего такая уверенность, что он будет против? - насупился друг.

- С того, что Айнелла еще даже не совершеннолетняя, расписать тебе в красках как ваш романчик выглядит в его глазах? И потом у отца на нее могут быть планы, - хмыкнул я. Рик пошел пятнами. - Вот годика через два, если к тому моменту ваше 'светлое' чувство не пройдет, и она еще будет свободна, можешь открыто заявлять на нее свои права, я тебе слова не скажу.

- Я не понял, это сейчас был такой легко-завуалированный намек на то, что ты против?

- Ну, в какой-то степени да.

- И чем я тебе не угодил, дружище? - последнее слово он практически прошипел. Ага, очень страшно, я впечатлился.

- Мне кажется, ты ей не совсем подходишь.

- В каком плане интересно? У меня высокий титул, уважаемая должность, я умею вести себя в обществе и вообще я просто мечта любой девушки, - съехидничал он.

- Да, от скромности ты не здохнешь. Но я имел ввиду не твой титул или статус, я имел ввиду твои привычки и образ жизни. Ты слишком ветреный, мой друг, у тебя слишком бурный темперамент, и, честно говоря, ты еще сам, по сути, большой ребенок. К тому же я не верю, что ваш роман продлится долго. Я веду к тому, что вам лучше остаться друзьями, на мой взгляд.

- Засунь себе свой взгляд, знаешь куда? Куда солнышко не заглядывает, - взбеленился Ран.

- Мне послышалось или же ты только что утверждал, что умеешь себя вести? - Рик, скрипнул зубами. Что-то легко он повелся на провокацию в этот раз, странно. Неужели я просчитался и все действительно серьезно? Тогда дело - дрянь.

- Ладно, не кипятись. Сдавать я вас не собираюсь, препятствовать вашей 'чистой и непорочной любви' тоже не намерен, но, тем не менее, мое решение остается в силе - Айнелла должна сегодня же уехать.

- Что касается 'чистой и непорочной любви', ты в курсе, что Лита в городе? - спросил меня Седрик.

- Теперь да.

- И это все?

- А чего ты от меня ожидал? Бурных истерик, страстных проклятий или ядовитых насмешек? Так это больше в твоем духе. Это ты у нас знаток и любитель мелодрам, - теперь настала моя очередь сверлить его взглядом.

- Погоди, так вот почему? О, боги! - он зашелся в приступе истерического хохота.

- Вот почему, что? - нахмурился я, прерывая непонятное веселье друга.

- Вот почему, ты считаешь, что мы с Айнеллой не подходим друг другу, - все еще продолжал ухмыляться он.

- Я считаю, что это весна на вас так действует. У тебя же всегда период бурных романов в эту пору, так что сожми челюсть и утешься в другом месте, - огрызнулся я. Так считаем до десяти. Раз... Рик встал и подошел к столу.

- Катись к упырям, Ран! Если у тебя не срослось, это не значит, что у других будет так же. И потом, Лита всего лишь использовала тебя, а ты повелся! О, я помню, это идиотское выражение на твоем лице, когда она впервые обратила на тебя внимание. Подумать только, Его Высочество принц Ширан влюбился. - Ран кинул на меня злой взгляд - Ты был так непреклонен и неумолим. А она шушукалась по углам со своими подружками и выставляла тебя посмешищем. Да что там весь двор тогда потешался над тобой! А ты был так слеп и туп, что не желал ничего замечать! Я тоже не желаю никого слушать, а особенно тебя! - удар ниже пояса, браво!

- Ты уже второй раз упоминаешь Литу...

- И что? Правда глаза колит? - оперся он ладонями о столешницу.

- Нет, но еще одна ссылка на события пятнадцатилетней давности и я разобью тебе морду, потому что это здесь совершенно не причем.

- Это здесь при всем, мать твою! Ты просто долбанный помешанный, ты... - я не стал слушать, что еще он собирается мне сказать, просто врезал ему в челюсть. Напряжение что ли сказывается? Удар получился сильнее, чем мне хотелось и Седрик, не сумев удержать равновесие, неуклюже уселся на пол. Я обошел стол и встал напротив него.

- А теперь заткнись и послушай. - Рик ловко вскочил на ноги и, сжав кулаки, уставился на меня. - Я уже говорил, что не собираюсь мешать вам, повторю это снова, если ты вдруг не расслышал, - это во-первых. А во-вторых, я знаю тебя с детства Рик и знаю свою сестру. Я допускаю, что сейчас ты искренне веришь в свои добрые намерения, но пройдет время и у тебя, как всегда, появится новое увлечение, а я не хочу видеть ее слез. Поэтому предупреждаю тебя, если будет хотя бы намек на подобное развитие событий, я тебя кастрирую и продам в рабство к паучихам, будешь их яйца высиживать и узоры крестиком вышивать.

- Ладно, извини, я погорячился. И ты действительно прав, ей здесь оставаться опасно, - примирительно поднял он руки. - Возможно, ты прав и на счет остального. Ты уже сообщил ей это радостное известие?

- Нет, - чуть ухмыльнулся я. - Эту привилегию я оставляю за тобой, впрочем, как и уговорить ее на необходимость отъезда, наслаждайся.

- Да уж, наслаждайся. Ты - трус, Ран, - сказал друг, направляясь к выходу.

- Нет, я стратег, - парировал я. - Смотри, не увлекись там с объяснениями, - крикнул я вдогонку.

- Еще одно слово, и сам будешь с ней объясняться, - огрызнулся он и хлопнул дверью.

Боги, что же за день сегодня такой гадский? Ладно, хоть с одной из проблем разобрался и то хорошо. Пойти, что ли морду кому-нибудь набить? Ну да, вот двор повеселится. Проклятые боги, как же я устал. Все, в сторону лирику. Итак, что мы имеем? 25 жертв за полтора месяца, все в разных местах, но рядом с фейской границей. Связи между погибшими никакой. Разные интересы, разный род занятий, никогда не пересекались, никаких контактов. Мужчины и женщины, молодые и старые, разные профессии, разные способности, хотя уровень в основном чуть ниже среднего. Все в хорошей физической форме, никаких болезней или недомоганий. Никаких проклятий или наговоров. Так что же между ними общего? Что я упускаю, чего не вижу? А этот туман и шепот? И это ощущение, что воспоминания неполные, обрывочные? Твою мать, твою мать, твою мать! Я спихнул на полкниги по нежити и проклятиям. Боги, у нас одна из лучших библиотек в мире, а толку от нее ноль, впрочем, как и от всего остального. Ни алхимия, ни справочники, ни исторические хроники не давали ответа. А эти отчеты дознавателей, вообще ничего кроме жалости не вызывают! Я устал, очень устал, вот уже как полтора сумана я практически не спал, проводя все время в лаборатории или в кабинете изучая книги и отчеты, в надежде найти, хоть что-нибудь, хоть какую-то подсказку. Духи грома, я даже к Видящей* обращался и в книгу Сандары заглядывал. И ни хрена! Видящая несла какую-то чушь, про ожившие тени и конец света. А книга Сандары... Там все еще хуже, во-первых еще более не понятно, чем бормотание Видящей, во-вторых ничего, что хоть как-то, хоть с натяжкой, можно было отнести к делу. А Седрик, со своей внезапно проснувшейся любовью к моей сестре! Как не вовремя, он нужен мне здесь, нужен трезво мыслящий и здраво рассуждающий, не исходящий на слюну при виде краешка платья Айнеллы и не мечтающий об очередном сорванном украдкой поцелуе! Бесит! Как меня это бесит! За окном раздался раскат грома, и в землю ударила молния, спалив одну из клумб. Отлично, просто замечательно! Совсем контроль над собой потерял, еще прибью кого-нибудь ненароком.

_________________________________________

*Видящие - существа, обладающие пророческим даром. Сильные Видящие - очень редкое явление.

Я развернул карту мира и стал всматриваться в линии. Итак, где у нас давно дождя не было? Паучихи? - нет. Тигры? - еще рано. Жемчужный архипелаг? - тоже нет. Эльфы, феи, гоблины, мары - все не то. Люди? Хм? У них там как раз весна, с натяжкой конечно, но подходит. Отлично, тогда северо-восточный шпиль.

Уже через пол оборота я стоял рядом со шпилем, на крыше одной из башен и наслаждался ветром, тишиной и шумом моря. А где-то в неделе пути от Тиоры, на западе Инторы во всю шел дождь, путая планы и сбивая с толку людей.

Вдох - небо заволокло тучами, такими же тяжелыми и темными, как мои мысли. Вдох - неизвестно откуда налетел ветер, так же внезапно, как и моя усталость. Вдох - на землю упали первые капли дождя, и раздался гром, такой же оглушительный, как и моя злость. Вдох - ослепительная вспышка молнии, такая же безжалостная и яростная, как и мои желания, осветила на мгновение улицы, дома и дороги небольшого города. А я стоял рядом со шпилем на одной из башен дворца и выплескивал в этой какофонии звуков и цветов все свои чувства, всю свою ярость и страх.

Дождь. Здравствуй дождь, тебя так давно не было, почти год прошел. Я скучала, дождь. - я не мог поверить своим ушам, действительно почти год прошел, с того момента как я последний раз слушал историю. Здравствуй рассказчица, я тоже скучал. Видимо духи грома сжалились сегодня надо мной, интересно дорого ли придется платить за их жалость?

Ты сегодня какой-то тяжелый, дождь, устал, злишься? Не злись, мне не нравится, когда ты злишься. Я люблю, когда ты ласковый и немного взбалмошный. Хотя, наверное, мне просто кажется. Это глупо, да? Разговаривать с дождем? - нет, не глупо. И нет, тебе не кажется, я действительно злюсь. Но я стану мягче для тебя, потому что люблю твои истории, люблю слушать твой шепот, мне нравится плакать вместо тебя. Как жаль, что ты меня не слышишь, как жаль, что я не могу дотронуться до тебя. Вместо меня тебя сейчас обнимают капли, потому что ты чем-то расстроена, я ведь слышу. Я сделаю их теплее, больше, а еще будет гром, потому что я все-таки зол. Но ты любишь гром и молнии, я помню. Ты говорила. Расскажи мне историю, что так расстроила тебя. И я поплачу вместо тебя, капли воды унесут с собой твою печаль, гром сотрет, заглушит голос грусти, а свет молний рассеет темноту тоски.

Знаешь дождь, ты вроде бы стал теплее, но может мне опять мерещится? Хотя кому какое дело? Я расскажу тебе сегодня новую историю. Ты знаешь, она, наверное, покажется тебе странной, дождь. Но мне почему-то грустно из-за нее и хочется плакать, но я не умею, ты же знаешь. Поэтому поплачь за меня, дождь. Поплачь, чтобы мир не казался мне таким серым, - я поплачу, обязательно поплачу, чтобы ты снова улыбалась. И чтобы, когда в следующий раз где-нибудь пойдет дождь, я снова мог слышать твой голос.

Итак, вот моя история. В одном из восточных городов жила когда-то семья. Отец, мать и сын. Семья была достаточно состоятельна, отец был очень значимой фигурой при дворе, его уважали, а иногда и побаивались. Король ни единого решения не принимал, не посоветовавшись с ним. Мать была чрезвычайно красива и слегка глуповата, что впрочем, совершенно ее не портило, а лишь придавало какого-то шарма и очарования. Малыш же рос любознательным и непоседливым. Словом, таким же, как и большинство мальчишек. Он любил играть с сыновьями кухарки в саду и лазить по деревьям, а еще по вечерам любил забираться на колени к отцу и слушать о чем, говорят взрослые. Самым же большим преступлением в его жизни, была украденная из кухни и съеденная втихаря в конюшне корзина дикой земляники. Это была на редкость крепкая и любящая семья. Родители души не чаяли в своем единственном сыне. И все бы ничего, вот только мальчика за его короткую жизнь пытались украсть и использовать в своих целях более дюжины раз. Чего только не перепробовал его отец, как только не увеличивал охрану возле дома, каким только магам не платил, какие только амулеты не покупал - ничего не помогало. И вот вскоре после очередного покушения на сына, ему в руки попал единственный в своем роде, чрезвычайно дорогой артефакт. Была ли это случайность или проведение, я не знаю, да и не важно это. Но как-то вечером, после того как мама прочитала мальчику сказку и ушла, в комнату вошел отец. Он, молча, поцеловал сына на ночь, положил на тумбочку возле кроватки темно-бордовый браслет и также молча, вышел. Малыша удивило странное поведение его папы, но еще больше его удивил подарок. Браслет? Ведь это же женское украшение, зачем отец оставил его? Неужели он не понимает, что его засмеют мальчишки? Хотя браслет был красивым и вполне обычным на вид, что-то отталкивало от него ребенка. Малыш долго смотрел на него в ту ночь, не решаясь даже взять в руки, потом накрыл платком и уснул.

На следующее утро, когда он готовился спуститься к завтраку, дверь в комнату открылась, и вошел отец. Он внимательно оглядел мальчика и нахмурился, потом посмотрел на тумбочку и, нахмурившись еще больше, сдернул платок с браслета. Затем, так и не проронив ни слова, вышел. Малыш еще какое-то время стоял неподвижно возле кроватки, глядя то на захлопнувшуюся дверь, то на браслет, удивляясь странному поведению папы. Но, ты ведь знаешь, дождь, дети так непоседливы, их мысли так непостоянны, а чувства настолько живы, что они редко раздумывают над чем-то долго. И этот малыш исключением не был. Он забыл про диковинный подарок, про события того утра. Он снова играл с друзьями в саду, он снова забирался на деревья, он снова тайком лазил в подвал. Но вечером, после того, как мама прочла ему сказку и пожелала спокойной ночи, он все-таки вспомнил про браслет. Он опять очень долго смотрел на него, и опять что-то напугало мальчика. Хотя в этот раз малыш нашел в себе силы преодолеть страх и даже провел по нему пальчиками, но почувствовав покалывание тут же отдернул руку.

Мальчишки, вас всегда так притягивают тайны, вы так безрассудно кидаетесь навстречу опасности... Ты ведь такой же дождь? - Да, ты права, я такой же.

Это повторялось несколько дней подряд. С той лишь разницей, что ребенок иногда даже брал украшение в руки. Отец ходил мрачнее тучи, он не разговаривал с сыном, лишь все больше и больше хмурился, глядя на него. Мальчик совсем растерялся, он так хотел спросить, так хотел узнать, понять... Но каждый раз, глядя в суровые глаза отца, останавливался так и не задав вопрос. А когда он, однажды, спросил маму, она лишь пожала плечами. Шли дни, малыш стал плохо спать, ему снились кошмары, он стал нервным раздражительным, игры с друзьями и былые проделки уже не приносили ему радости. Он все больше времени проводил у себя в комнате, глядя на браслет, но так в прочем и не решаясь надеть его. Долго так продолжаться не могло, все мысли ребенка были заняты необычным подарком и отчужденностью и холодностью отца. Однажды он не выдержал.

- Что я сделал, папа?! - прокричал малыш, ворвавшись в кабинет отца. Но отец не ответил, он лишь сердито посмотрел на сына.

- В чем моя вина?! - снова спросил ребенок, вытирая слезы с пухлых щечек. - Что мне нужно сделать?!

- Надень этот, вурдалаков браслет! - не выдержал отец. - Неужели так сложно понять!

- Но я не хочу, я боюсь его, - прошептал малыш, пятясь к двери от разъяренного отца.

- Глупости! - рявкнул он на сына, - Это все влияние твоей матери! Если бы она не забивала тебе голову этими глупыми сказками, ты бы уже давно надел его. А теперь уходи и не показывайся мне на глаза, пока не сделаешь этого! - мальчик выбежал за дверь, его маленькое сердечко готово было разорваться от страха и боли, а слезам, казалось, не было конца. В этот вечер его мама не пришла, как обычно. И сказки на ночь тоже не было. Всю ночь малыш просидел на кровати, держа в руках ненавистный подарок. И чем больше он смотрел на него, тем сильнее становился в нем страх и тем больше он чувствовал свою вину, за то, что разочаровал родителей.

Под утро, когда первые лучи солнца, только коснулись кончиков городских крыш, малыш решился и надел браслет. Ярко-алая вспышка ослепила его, странный грохот заставил заткнуть уши, а дикий холод вынудил обхватить себя руками. Это был браслет Флиса, дождь. Теперь ты понимаешь, почему молчал отец. Скажи, он хоть слово и от артефакта не было бы никакой пользы. Зато теперь, мужчина наконец-то смог вздохнуть спокойно. Надев браслет, ребенок стал неуязвимым и практически бессмертным. Он теперь мог не бояться очередного покушения, ему теперь не страшны были все бандиты мира. Счастливые отец и мать теперь могли не опасаться за жизнь своего ребенка. Глупые, дождь, какие же они были глупые. Они не знали, что взамен браслет заберет душу ребенка, превратив его в монстра жаждущего крови, сделав из него неуязвимое чудовище. Но беспечные родители не знали этого, да и, в общем-то, не хотели знать.

Ты бы услышал эту историю не от меня и гораздо позже, если бы не одно но, дождь.

О случившемся узнал придворный маг, видимо выброс силы был такой мощи, что даже этот старый доходяга почувствовал его. И тогда он принял меры. Он позвал Палача. Не спрашивай меня, кем он был. Я не отвечу. Скажу лишь, что Палач единственный мог изъять артефакт или убить ребенка.

Палач прибыл на место через два дня, надеясь просто забрать страшный браслет и сохранить малышу жизнь. Но Палач, потому и зовется Палачом, дождь, потому что призван только убивать, даже если и не хочет этого. Такова его судьба. Когда он приехал на место, было слишком поздно. Браслет уже полностью растворился в теле ребенка и начал пожирать его душу. Был бы малыш чуть постарше и Палач бы успел. А так ему пришлось отрубить мальчику голову. И глядя, как кружевные подушки кроватки заливает алая, как и браслет когда-то, кровь, Палач вытирал оружие. И не было в этот момент ни мыслей, ни чувств. А на утро родители нашли в комнате лишь остывшее тельце и залитые кровью простыни.

Так скажи же мне дождь, кто настоящий Палач? Тот, кто убил? Тот, кто позвал убийцу? Или же тот, кто принял решение вместо сына? А может, это те, кто пытался похитить мальчика? Хотя, нет! Не говори ничего, не отвечай. Ответ уже не важен. Просто поплачь дождь, поплачь вместо меня. Поплачь о душе ребенка, чьим самым большим преступлением в жизни была украденная корзинка дикой земляники. - Да, пусть еще сильнее идет дождь. Да, пусть еще громче гремит гром. Да, пусть еще ярче сверкают молнии. Это твои слезы моя девочка, твоя и моя боль. Боль за маленького мальчика, чьим самым большим преступлением в жизни была украденная корзинка дикой земляники.

Глава 3

Обсидиана Забывшая

Не знаю, кто как, а я терпеть не могу утро. Причем любое. Неважно утро это выходного дня или же рабочего. Почему? Начнем с того, что начинается оно обычно либо 'хрен-знает-когда-но-на-улице-еще-темно', либо 'хрен-знает-когда-но-я-еще-не-ложилась'. Ясное дело, что подобное развитие событий меня мало устраивает, но поделать с этим я ничего не могу. Во-вторых, в девяноста девяти из ста случаев я куда-нибудь опаздываю, причем опаздываю катастрофически. В последнем сотом случае я уже безнадежно опоздала. Ну и, в-третьих, я просто терпеть не могу утро.

К сожалению, это утро меня тоже особо не порадовало. Проснулась я от какого-то странного, пробирающего до зубов звона колокольчиков и от тяжелых, глухих ударов об пол. Глаза открывать не хотелось просто зверски. Еще бы, судя по ощущениям, я спала не больше трех оборотов. Поэтому, вытащив из-под головы подушку, я запустила ее в источник шума, ну, по крайней мере, я так думала.

- Твою мать! Обсидиана! Я ведь почти достал ее, - раздался недовольный голос тала.

- Угу, - пробормотала я, глубже зарываясь в одеяло. - Когда достанешь ее снова, Стэр лапушка, сожри, - так и не дождавшись ответа, я попыталась уснуть. О том, кто такая эта загадочная она, я как-то не подумала. В итоге через полвдоха звон колокольчиков раздался где-то в районе моей головы, а еще через полвдоха сверху на меня плюхнулось что-то тяжелое и большое.

- Стэр, скотина черномордая, чтоб тебе в каменных пустошах всю оставшуюся жизнь нетопырей жрать! - проорала я, открывая глаза и садясь в кровати. Прямо на меня, не моргая, смотрел леопард. Проникновенно так смотрел, почти страшно.

- Мда, сегодня тебе к зеркалам лучше не приближаться, треснут, - парировал он. Ответить мне не дал опять тот же противный звук. Мы синхронно подняли головы вверх. Там, почти под потолком парило нечто маленькое и белое, похожее на клочок бумаги и продолжало противно тренькать.

- Что это? - задала я вслух, терзавший меня вопрос.

- Обсидиана, я, конечно, понимаю, что мыслительный процесс дается тебе тяжко, тем более по утрам, но это работа твоих кривых ручек и извращенной, я бы даже сказал садистской фантазии, - и он снова поднял морду к потолку.

Я запустила в бумажку огнем, она вспыхнула, замерцала, но осталась цела. Не поняла?

- Знаешь что, блохастик, у меня тут Лайра вчера интересовалась, не одолжу ли я ей тебя на время. Ей какое-то новое лекарство протестировать нужно, а желающих что-то не наблюдается. Так вот, я всерьез раздумываю над тем, чтобы согласиться, - я продолжала рассматривать неопознанный летающий у меня под потолком объект. Вот интересно и что это за хрень?

- Я не дамся, - сощурился Стэр.

- Да кто тебя спрашивать будет? - я щелкнула пальцами, и у меня на коленях уже сидел не огромный леопард, а маленький котенок со злобным взглядом.

- Ты не посмеешь. Это слишком жестоко, даже для тебя, - неуверенно заявил тал.

- Рискнешь проверить? - поинтересовалась я, возвращая ему нормальный вид. Непонятная бумажка до сих пор болталась у меня над головой, хотя и опустилась чуть ниже. Вот бы мне на... Ну точно, это напоминалака. Эту маленькую 'прелесть' я создала месяца два назад, как раз перед очередным заданием. Специально звук погаже выбирала. Конечно кому-то перезвон колокольчиков может показаться просто песней богов, но когда слышишь его почти непрерывно на протяжении восьми лет, он, как это не странно, совсем не радует, я бы даже сказала раздражает. Первые эксперименты закончились полным провалом - стоило мне лишь краем уха услышать 'милое' треньканье, и я на чистых рефлексах кидалась в бумажку огнем. Аккуратные художественные подпалины тогда были по всей комнате. Пришлось полностью менять все связки в заклинании, плюс вплетать еще несколько на огнеупорность, реакцию на колебания воздуха и на деактивацию записки при помощи теней. Стэр правильно сказал, что фантазия у меня извращенная. Обычно для контроля над тенями не нужно много усилий. Угу, как бы ни так! Отсутствие у меня Основной, доставляет мне немало хлопот, в том числе и с контролем теней. От меня управление ими требует предельной концентрации, хотя для стороннего наблюдателя все выглядит просто, поэтому у бумажки появляются хоть какие-то шансы на выживание.

Итак, пора будить тени, точнее тень, еще точнее Дневную, с ней проблем меньше. Я закрыла глаза и опустила щиты. Дневная нехотя заворочалась, а потом, почувствовав свободу, дернулась и пробежалась по комнате. Тише родная, у меня для тебя задание. Я чуть надавила, и тень, качнув напоследок картину над камином, принесла мне противный листок. Нус, посмотрим...

- Твою ж мать! - как только я прочитала послание, бумажка испарилась. Ошибочка вышла, я проспала почти полдня, если конечно оборотометр не врал.

- Что такое? - Стэр сидел на полу и мерзко скалясь, смотрел на меня.

- У меня сегодня экзамен! - проорала я вскакивая с кровати.

- Ты ж вроде все сдала?

- Тьфу ты, тупой кошак. Я сегодня принимаю экзамен! - и я захлопнула дверь ванной.

Через десять лучей я уже летела вверх по лестнице, таща за шкирку упирающегося тала. Ну, нет, на эту пытку я одна не попрусь! В коридоре я налетела на высунувшегося из кухни Малика.

- Доброе утро, госпожа, - сказал он, поймав меня за руку.

- Утро добрым не бывает, - оскалился Стэр.

- И вам, господин. Или точнее сказать день. Завтрак на столе, я сейчас подам кофе.

- За кофе, спасибо, а вот завтракать мы не будем, - я на ходу запихивала в сумку записывающие* кристаллы и карты, которые вчера мне дал ректор.

_______________________________________________

*Записывающий кристалл - записывает, а затем воспроизводит изображение.

- Госпожа, не хорошо это. Вы итак очень сильно похудели, скоро совсем прозрачной станете, прям как ваша тень, - я хмыкнула. Интересно, какая из четырех? Малик тем временем, не реагируя на мои протесты, усадил меня за стол. При виде блинчиков с малиновым вареньем рот наполнился слюной. Быстро проглотив завтрак, ну или обед, и выпив лекарство, которое дала мне Лайра, я вылетела из дома, не забыв прихватить с собой тала, и открыла телепорт. Боги, хоть бы с координатами не напутать и пусть это будет не первый курс. Кто угодно, хоть стая голодных нетопырей, только не первый курс. Ну да, вспомнить, у кого именно я принимаю экзамен, я так и не смогла, как ни старалась.

Телепорт открылся, как раз перед лесом, на месте сбора студентов. Я оглядела разношерстную толпу. Твою жеш мать! Первогодки, а судя по браслетам еще и будущие охотники! Нет не Истинные, слава яйцам, у нас экзамен по основам боевой магии принимал ректор. Студенты стояли, сбившись в кучки, и чуть слышно перешептывались. Они не заметили моего появления, слишком нервничали. Так, а где Лайра?

- Говорят, этот экзамен самый жестокий! - пропищал какой-то эльфенок, привлекая мое внимание. Вот мне интересно этот Светлый серьезно надеется стать Охотником? Да ему либо в менестрели, либо в лекари максимум, хотя экзамен покажет. Но все равно, что-то мне подсказывало, что он не сдаст. Лицо у него что ли слишком доброе?

- Говорят, это не экзамен жестокий, а препод, который его принимает жестокий, - отозвалась его собеседница. Она стояла ко мне спиной. Ладная фигурка, дорогая одежда, длинные пшеничного цвета волосы и надменный голосок. О! Аристократочка. Люблю аристократочек. С ними всегда так весело. Удачи тебе, девочка.

- Хотя, знаешь, Лик, мне что-то кажется, что слухи сильно преувеличены, - продолжала блондиночка. Вот и как она попала на этот курс? Дверью что ли ошиблась?

- Может ты и права, кто знает, - вздохнул эльфенок. - Я смотрю, ты совсем не переживаешь.

- А с чего мне переживать? Я полностью в себе уверена, - тряхнув волосами, ответила она. - Я скорее злюсь, этот препод, кем бы он ни был, опаздывает уже на пять лучей, это просто хамство! - Хамство говоришь. Наивная, маленькая дурочка, ты еще хамов в своей жизни не видела.

- Ой, смотри, вон Лайра идет, - первогодка ткнул пальцем мне за спину. Ну, наконец-то. - Зачем она здесь? - скоро узнаешь эльфенок, скоро узнаешь.

- Да какая разница, - нахмурилась, обернувшаяся аристократка. А она миленькая, я бы даже сказала красавица. Голубые глазки, точеный профиль и пухлые губки, а волосы - просто мечта поэта. Эх, даже жалко такую красоту портить, хотя кто знает, может и не пострадает. Ну да, щаззззззз. Я гаденько улыбнулась.

- Обсидиана, ты уже здесь? - удивилась подошедшая Лайра.

- Как видишь, а ты чего опаздываешь?

- Так думала, тебя раньше, чем лучей через двадцать ждать не стоит. Надо признаться, ты меня удивила. Сегодня первогодки?

- Угу, - мрачно буркнул Стэр.

- Ой, мой любимый котик, - лекарка присела напротив и почесала его за ухом. - Здравствуй, мой родной. Зайдешь потом ко мне, я тебя вкусненьким угощу, - мурчавший до этого леопард шарахнулся от Лайры, как от проклятой, видимо вспомнил мою утреннюю угрозу.

- Чего это он? - поднимаясь, спросила лекарка.

- А я откуда знаю? - я состроила невинную физиономию. - Ладно, пора начинать. Ты или я?

- Ты мне должна за прошлый раз, так что прошу, - и Лайра приглашающим жестом пропустила меня вперед.

Я прошла мимо притихших эльфа и аристократки, которые все это время наблюдали за нами, и встала у самого входа в лес, спиной к нему. Хлопок в ладоши, и голоса стихли, присутствующие студенты уставились на меня, Стэра и Лайру.

- Здравствуйте, первокурснички! - бодренько так начала я, первокурснички отчего-то шарахнулись, ну и хрен с ними. - Меня зовут диса* Обсидиана, я Охотница второй ступени со спецкурса. И сегодня, цыплятки, вам не повезло, потому что экзамен у вас принимать буду я. Я надеюсь, ректор уже объяснил вам правила поведения в лесу? - цыплятки дружно кивнули. - Отлично. Это диса Лайра, лекарь первой ступени, - я указала на лекарку, - сегодня она будет следить за тем, чтобы никто нечаянно не помер, во время экзамена, - цыплятки дернулись. - Этот милый котик Стэр, мой помощник, он будет следить за тем, что бы опять-таки никто из вас не помер, - ага конечно, на самом деле Лайра будет подлечивать особо сильные ранения, чтобы неудачники на своих двоих смогли дойти до больничного крыла. Ну и если вдруг что, поможет утихомирить лес, а то он иногда любит показывать характер, как правило, не в самый подходящий момент. По-правде говоря, летальный случай был всего раз, да и то не с нашим студентом. Какой-то сбежавший преступник на свою дурную голову забрел в него во время экзамена. Ну и лес решил, что он представляет угрозу, вот и кокнул его по-тихому. Вообще за шесть с половиной лет схемы экзаменов были разработаны очень тщательно, так что экзаменаторам даже напрягаться не приходилось. Единственное что от них требовалось - это взять с собой меня либо Лайру, либо Виктора, чтобы открыть лес. Хотя по-поводу серьезных ранений я не шутила.

- Итак, цыплятки, теперь, когда мы закончили с представлением, объясню, что от вас требуется. Вас здесь - я пробежалась глазами по толпе - пятьдесят три, отлично. Вас должны были разбить на группы по пять человек, а еще раздать записывающие кристаллы, доставайте и надевайте, - первокурснички дружненько начали рыться в сумках. Пожалуй, единственное, за что я их люблю, так это за все еще сильный стадный инстинкт. Такая прелесть, просто не устаю умиляться.

- Это ваши карты, - я порылась в сумке и извлекла из нее стопку карт. - Стэр, солнышко, раздай карты нашим цыпляткам.

- А с какого это хр...- увидев мой красноречивый кивок в сторону Лайры, кошак подавился словами и, подхватив нехилую стопку, поплелся раздавать макулатуру.

______________________________________

*Дис/диса - вежливое обращение к преподавателю СВАМа.

- Ваши карты совпадают только на первом этапе экзамена, и только для вашей пятерки. Всего этапов три. Карту не терять, кристаллы не снимать, впрочем, магически на них воздействовать, тоже не стоит. Если, кто-то из вас, цыплятки, все же ослушается, то за экзамен получит неуд без права пересдачи. Каждый из трех этапов требует от вас разных знаний. Первый - работа в команде, второй - элементарная защита, и третий - нападение, так что советую поднапрячь мозги. Провалите хоть один из этапов - и как вы, наверное, уже догадались - получите неуд без права пересдачи. Мы втроем будем ждать вас в месте указанном на карте, ваше время ограниченно, поэтому жевать сопли вам некогда. Как только лучи солнца коснутся шпиля главной башни, экзамен будет закончен. Опоздавшие, опять-таки, получат неуд без права пересдачи, к тому же мы закроем лес, а гулять по нему ночью я вам не рекомендую. Всем все ясно? - цыплятки опять синхронно кивнули. Ну, разве не прелесть? Просто очаровательная отара овец. - Тогда, удачи! - Лекарка открыла телепорт.

Вдох и мы стоим на поляне. Большая светлая, она так отличалась сейчас от леса. Здесь мы чувствовали лес как нигде, его радость от нашего появления, его детскую обиду, за то, что так долго не приходили, его желание показать нам новые деревья и цветы, которые выросли здесь, пока нас не было. Трава ластилась к ногам, что-то шептали наперебой деревья. Эх, красота, особенно если вспомнить, что сейчас где-то там за деревьями пятьдесят три цыпленка вовсю матерят богов и экзаменаторшу.

- Ди, у тебя все в порядке? - вдруг обернулась ко мне Лайра. Она стояла возле небольшого озерца и смотрела прямо мне в глаза.

- Да, а почему ты спрашиваешь?

- Да так, не бери в голову.

- И все-таки?

- Не слишком ли ты запугала их сегодня, они все-таки первокурсники?

- Они - будущие Охотники, прежде всего, и уж только потом все остальное. И чем быстрее они это поймут, тем дольше проживут. Точка, - ага, если сильно повезет. Лайра не нашлась, что ответить. Я села на траву, поджав под себя ноги, и достала из сумки записывающие кристаллы, тем же самым занималась и лекарка. Молча. Абсолютно. Она что надулась? Ну и перо ей в задницу! Стэр сидел рядом со мной и терпеливо ждал, пока я закончу с настройками. Щелчок пальцами, и кристаллы зависли в воздухе напротив меня и кошака. Ну что ж, приступим...

Прошло четыре оборота, ряды цыплят заметно поредели. Из пятидесяти трех осталось тридцать четыре. Большинство из них уже заканчивало второй этап. Сильный в этом году набор. Аристократочка выбыла одной из первых, что в принципе меня не удивило. А вот эльфенок держался. Хм, странный эльфенок. Что-то с ним не так. Я упорно следила за его действиями - сильный, ловкий, как будто хищный зверек. Он был очень хорош в ближнем бою. Странно для эльфа, зачастую они стараются не приближаться к противнику, а тут он на моих глазах разделал коротким мечом двух фантомов-нетопырей. Его движениям не хватало точности, но мелкие оплошности он с лихвой компенсировал скоростью. Какая-то у него необычная манера боя. Необычная, но до боли знакомая. Не эльфийская. Где же я видела подобное?

- Ди, слушай, не хочешь после экзамена наведаться к горгульям? У них там новая кондитерская открылась, ее хвалят, - вырвала меня из моих мыслей Лайра.

- Я не очень люблю сладкое. И потом, я давно дома не была - много дел накопилось.

'Чем это ты таким собралась заниматься' - влез ко мне в голову Стэр.

'Сном. Еще вопросы?'

'Нет, я просто иногда спрашиваю себя, кто из нас двоих кот - ты можешь спать сутки напролет и все равно не высыпаешься.'

'У тебя с этим какие-то проблемы? И вообще, так я компенсирую недостаток сна во время учебы и заданий, так что не капай мне на мозги и не отвлекай!'

'Побереги свой грозный тон, он на меня не действует' - окрысился тал и перекрыл связь.

- Жалко, а я так хотела туда сходить.

- Так пригласи кого-нибудь еще. Думаю, в претендентах недостатка нет.

- Ты права, но все эти 'претенденты' так порой утомляют, просто выть хочется. Я хотела провести время в женской компании. Ну посплетничать, посекретничать и все такое. - я чуть не упала. Она серьезно, что ли? Посплетничать со мной? Мда, скорее всего ей просто голову напекло.

- Нет, прости Лайра, но не могу, - я опять принялась наблюдать за своей группой студентов. - Лайра, второй этап, возле старого вяза, еще два готовеньких, посмотри, насколько все серьезно, - я отправила ей два кристалла.

- Все нормально, сами до лазарета доберутся, - ответила она через несколько вдохов. Вот упырь, ну никакого развлечения, может фантомной нечисти им побольше нагнать?

- Ди, как спина? - снова отвлекла меня лекарка.

- Все отлично.

- А общее самочувствие?

- Не жалуюсь.

- Спишь хорошо, а питаешься как? - да что ж она пристала-то?

- Все отлично и с питанием тоже.

- А настроение? Может, хочешь чем-то со мной поделиться? - так, это начинает бесить!

- Нет, у меня все хорошо! - рявкнула я. Кристаллы, за которыми я наблюдала, дернулись в воздухе.

- Может, тебе какие-нибудь настойки нужны. Ну, там от мигрени или противозачаточные, так ты не стесняйся, - продолжала лекарка.

- Нет, спасибо, - прошипела я.

-Ты уверена?

- Лайра, твой интерес ко мне попахивает чем-то странным. Ты что, проверяла на себе очередную отраву? - сощурилась я.

- Нет конечно. Я просто так интересуюсь, - она невинно захлопала глазками.

- Актриса из тебя никакая, колись, в чем дело.

- Просто я волнуюсь за тебя. Уж очень кривая у тебя сегодня улыбка, да и ехидства больше, чем обычно. Знаешь Ди, солнце мое мрачное, мой отец всегда говорил мне, что отсутствие слез еще не значит, что у эльфа все в порядке. Я же вижу, что что-то не так. Так может, все-таки расскажешь, что случилось? - она сейчас издевается что ли?

- Лайра, лекарь мой маньячный. Мой отец всегда говорил мне, что если слез нет, значит - их нет! И потом я не помню, чтобы просила у тебя совета или давала разрешение копаться у себя в душе. Повторяю, у меня все в порядке.

- Как хочешь, но если надумаешь - я к твоим услугам, - ее непосредственность меня просто убивает.

- Я запомню. - С чего вдруг она так активно мне в подруги набивается? Нет, мы, конечно, общаемся, но не настолько близко. Или..? Я снова уставилась на свои кристаллы, кося глазом в сторону лекарки. Решив, наконец, что прошло достаточно времени, я к ней обратилась.

- Лайра, - окликнула я новоявленную подругу, которая теперь тоже следила за своими группами. - Тебе не кажется, что Дакар в последнее время просто на износ работает? - поинтересовалась я.

- С чего ты взяла? - вытаращилась на меня она.

- Ну, я его вчера видела и знаешь, он выглядел уставшим. Буквально засыпал на ходу.

- Да нет, все в порядке, я на нем вчера просто новое лекарство испытывала. Это - побочный эффект, - что называется попала пальцем в небо.

- А, тогда ясно. Когда он заходил к тебе?

- Во второй половине дня, а что?

- А он тебе ничего не передавал?

- Нет, - удивилась она.

- Хм, странно, я просила его отдать тебе мою курсовую.

- Слава богам, твой опус до меня еще не дошел, - облегченно вздохнула она. Ну да, не быть мне лекарем, о моих способностях в области лечения по курсу ходят страшные легенды. Впрочем, меня это особо не расстраивает.

- Ну, он, наверное, приходил к тебе с чем-то важным, вот и забыл про мою просьбу.

- В принципе так оно и было, - пробормотала она, теряя интерес к разговору и снова вглядываясь в кристаллы.

- Он наверное принес тебе отчет Сильвии по ядам. - продолжала гнуть свою линию я.

- Угу.

- А еще, наверное, забрал документы Велеса.

- Угу.

- А потом попросил у тебя настойку для Лукаса.

- Для Айрона, вечно ты их путаешь.

- А потом передал кристаллы.

- Да.

- А потом попросил поговорить со мной.

- Да, - ну что и требовалось доказать - То есть нет. Я имела в виду...

- Поздно, Лайра, ты попалась, - ухмыльнулась я, снова целиком погружаясь в наблюдение за эльфом. Лайра попыталась было что-то возразить, но так ничего и не придумав, махнула на это дело рукой.

Молодец эльфенок, почти третий этап закончил, вот-вот на поляну выйдет. Я в предвкушении потерла руки, мне вдруг стало понятно, где я видела эту манеру боя, почему она казалась мне настолько знакомой, осталось подтвердить свои догадки. Правда для этого, скорее всего, придется слегка покалечить эльфа, потому, что если мои подозрения верны - правду он мне так просто не скажет. Давай же цыпленок, еще чуть-чуть. Но моим надеждам внести разнообразие в этот скучный день не суждено было сбыться. Одновременно с эльфенком на поляне появился Дакар. Он вышел из телепорта прямо возле меня. Ни говоря ни слова, ректор отправил наши со Стэром кристаллы Лайре, схватил меня за руку и потянул в сторону все еще открытого телепорта. На мои протесты и попытки объяснить ему, что он ломает мне весь кайф, этот нехороший дядя не обращал ровным счетом никакого внимания. Стэр - эта скотина блохастая - вошел в воронку первым. Буквально через вдох мы оказались в кабинете у ректора.

- Что за срочность такая? - поинтересовалась я, садясь в кресло, Стэр устроился рядом на полу и принялся сосредоточенно вылизывать лапу.

- Вас ждет новая охота, Обсидиана, - ответил Дакар - Дело, мягко говоря, необычное и опасное, поэтому прошу, сосредоточься на том, что я скажу.

- Я еще не давала согласия, так что не торопись с подробностями.

- Я и не собирался, - насмешливо улыбнулся ректор. Ненавижу, когда он так делает.

- Тогда, давай по порядку, кто заказчик?

- Принц врайтов, - терпеть не могу врайтов.

- Сроки?

- Не ограничены, в принципе, но чем быстрее, тем лучше, - это странно, обычно сроки - первое, что оговаривает заказчик.

- Сумма гонорара?

- Лично ты получишь сто двадцать тысяч аржанов, - я присвистнула. Да на эти деньги можно купить себе небольшой замок, где-нибудь в Ирийском океане и еще останется. Даже Стэр впечатлился и вылизываться перестал.

- Территория?

- Юза. Тиора. - это не очень хорошо - слишком близко к феям.

- Кто еще замешан? - Дакар внимательно следил за моей реакцией.

- Предполагается, что феи и возможно гномы.

- Контракт?

- Стандартный, за исключением одного пункта - свои действия будешь согласовывать с заказчиком.

- Я работаю одна и не привыкла отчитываться. Тебе это хорошо известно, Дакар.

- Как мне кажется, сумма гонорара с троицей компенсирует эти неудобства, - я задумалась. Дакар, духов грани ему в уши, прав. Успешно закончив охоту, я смогу наконец полностью выкупить дом и расплатиться за обучение в СВАМе.

- Допустим, что на счет права отказа?

- Я же сказал, контракт в целом стандартный.

- Хорошо, еще вопрос. Насколько близко мне придется контактировать с феями?

- Возможно, тебе придется наведаться во дворец к Илии, и уж точно ты будешь иметь дело с их послами, - ответил ректор.

- Я не уверена, но в этом случае охота может нести личный характер.

- Насколько это помешает тебе? - насторожился Дакар.

- Не знаю, мне нужно подумать.

- Думай здесь и сейчас, Обсидиана, времени мало, - я посмотрела на Стэра.

- Ты не мог бы оставить нас со Стэром вдвоем?

- Хорошо, - сказал Дакар, поднимаясь, - я вернусь через три луча, и к тому моменту жду от тебя ответа, - и он вышел, бесшумно закрыв за собой дверь.

- Что скажешь? - обратилась я к талу.

- Это хорошие деньги, Ди, - ответил он и положил голову мне на колени - ты сможешь отдать долги.

- Я знаю, но меня напрягают феи.

- Шанс, что ты встретишься с Сибиллой и Кессиди ничтожно мал. И потом, даже если и так - тебе давно пора побороть свои страхи. Может я и ошибаюсь, но думаю, что ты с этим справишься. Ты уже давно не та четырнадцатилетняя девочка, и противостоять двум истеричным бабам сможешь. А если опасаешься, что будешь предвзято относиться к делу - так я всегда рядом с тобой, - Я задумалась. Стэр был прав, пора уже отпустить призраков прошлого. Тем более что охота, по словам Дакара, обещает быть интересной. Но...

- А мои Тени?

- Ди, твоя Ночь была всего лишь три месяца назад. До следующей еще почти год. Я не думаю, что стоит об этом волноваться.

- Я могу не совладать с эмоциями, а значит, не справлюсь и с тенями. Это опасно, и ты знаешь насколько.

- С чего вдруг ты стала себя недооценивать? Ты всегда превосходно справлялась со своим чувствами, а теперь волнуешься, что изменится, если ты с ними встретишься?

- Не знаю, может и ничего, - продолжая гладить его треугольную голову, ответила я, - а может, я просто грохну их по-тихому и прикопаю где-нибудь.

- Ди, ты никогда не была трусихой, так не ломай мне картину мира и сложившееся мировоззрение. Боюсь, мое неокрепшее сознание не выдержит подобных поворотов.

- Да пошел ты... Ты хоть иногда можешь быть серьезным?

- А ты? Скажи мне, когда ты думаешь о Сибилле, Кессиди или Илие, что ты чувствуешь? - я на вдох задумалась.

- Ничего, - ответила я. Стэр поднял морду и внимательно посмотрел мне в глаза.

- Так в чем проблема?

- Ты прав, черномордый, - я почесала леопарда за ухом.

- Я всегда прав, - довольно мурлыкнул он, - не забудь только узнать у Дакара, включены ли в сумму дополнительные расходы.

- Я без тебя знаю, умник, - я щелкнула его по носу.

В этот момент в кабинет снова вошел Дакар. За ним с подносом с кофе семенил новенький секретарь и то и дело настороженно оглядывался.

Мы подождали, пока за мальчишкой закроется дверь.

- Ну, что надумала?

- Прежде чем я дам окончательный ответ, у меня к тебе еще пара вопросов. Первое - включены ли в сумму моего гонорара дополнительные расходы?

- Нет, все, что тебе понадобится, заказчик готов оплатить отдельно.

- Замечательно. Зачем ты подослал ко мне Лайру?

- Это так важно сейчас?

- Дакар, не зли меня.

- Думал, что тебе будет полезно поговорить с другой девушкой по душам, но сейчас вижу, что ошибся.

- Хорошо, что ты умеешь признавать свои ошибки. Еще вопрос - тот эльфенок, что появился на поляне одновременно с тобой, обучался у тигров? Он бастард короля Симилирэн*?

- Я не могу тебе сказать ни того ни другого, - хитро улыбнулся Дакар.

- Хорошо, последний вопрос - почему я?

- А почему кто-то другой?

- Звучит, логично, но у тебя на все есть причина.

- Не понимаю о чем ты.

- Ну ладно, все равно когда-нибудь сам расскажешь, - фыркнула я - Я согласна, Дакар. Я еду охотится к врайтам. А теперь давай, выкладывай подробности.

Через полтора оборота я спускалась с крыльца своего дома, держа в руках сумку с вещами и оружие. Стэр, точивший когти об очередное бревно, увидев меня, бросил свое занятие.

- Малик снова ворчал? - поинтересовался он, пока я открывала телепорт, чтобы снова вернуться в академию.

- Он всегда ворчит.

- Что на этот раз?

- Ты же знаешь, каждый его монолог по поводу меня сводится к одному.

- Можешь вырвать мне усы, но в этот раз я с ним согласен.

- Мне кажется или это ты два оборота назад убеждал меня начать эту охоту?

- Я. Но на тот момент я не знал, что это будет так быстро. Думал, что хотя бы два дня в запасе будет. Ты толком даже не собралась, - и он кивнул на сумку у меня в руках.

- Пора бы уже привыкнуть к тому, что когда Дакар говорит срочно - это значит срочно. А по-поводу вещей можешь не беспокоится, я отправила весточку Черной Деве. Так что, когда мы прибудем на место, вещи уже будут там, - я, наконец, открыла телепорт.

- Вечно у тебя все через задницу, - проворчал он, шагнув вслед за мной.

Возле академии нас встретил Дакар, и, вручив тоненькую папочку и литкралл*, повел к стационарному телепорту.

- Что это?

- В папке дополнительные материалы дела. Ознакомься с ними во время пути. В литкралле - вся доступная информация по врайтам. Думаю, тебе пригодится.

- Все возможно, особенно учитывая мое везение.

- Ты взяла зеркало? - спросил Дакар, возясь с настройками стационарного портала.

- Кажется.

- Ди! Духи грани тебя задери!

- Да взяла, взяла. Не кипятись.

- Я не кипячусь. Но у меня складывается ощущение, что ты не внимательно меня слушала.

- Поверь, это не так.

- Именно так. Иначе ты бы не относилась к делу так легкомысленно, - завелся ректор. Я вздохнула. Ну вот, вечно он ко мне придирается, - Я все равно считаю, что ты напрасно отказалась от личины.

- Дакар, ты прекрасно знаешь, что это бесполезно. Может с врайтами еще и прокатило бы, но вот с феями... Илия узнает меня, я в этом не сомневаюсь. И потом, я еду туда практически официально, и мне в любом случае придется контактировать с заказчиком. Сомневаюсь, что Его Высочеству удалось заткнуть рот придворным, следовательно - феи уже знают, что он нанял охотника. Вот если бы я вела эту охоту как обычно, тут был бы другой разговор...

- Ты согласилась на изменения в контракте, - напомнил мне Дакар.

____________________________________________

*Симилирэн - нынешний король восточных эльфов. Славится своей любовью к постельным утехам, безрассудством и исключительной любовью к разного рода диковинкам, в том числе и опасным артефактам.

*Литкралл - кристалл, сделанный из хрусталя, создан для хранения в нем письменной информации больших объемов.

- Знаю, Дакар. Так же как и то, что личина мне не поможет. Но можешь быть спокоен: феи не догадываются, что я Теневая и не догадаются.

- Ты в этом уверена?

- Абсолютно.

- Хорошо, но, на мой взгляд, подстраховаться не мешает. Я же говорю, что ты слишком легкомысленно относишься к этой охоте.

- Ты не подстраховываешься, ты перестраховываешься, - что это с ним?

- Ты не расскажешь мне, что тебя связывает с феями? - после недолгого молчания, вдруг спросил он.

- Не сегодня, Дакар, а может и никогда.

- Первое правило охотника? - вот бесит меня его привычка перескакивать с темы на тему.

- Сначала бить, потом спрашивать имя.

- Не язви!

- Да что же ты дерганный такой? - в свою очередь спросила я.

- С тобой не будешь дерганным как же. Итак, я все еще жду ответ, - он закончил с настройками и подошел ко мне.

- Не доверять никому, кроме своих теней, - ответила я, выпрямившись и вытянув руки по швам, - и не подставлять спину.

- Постарайся не забыть об этом, - вздохнул ректор, а затем наклонился к Стэру. - Присматривай за ней. - Тал кивнул.

- Не прощаемся, - крикнула я входя в воронку.

- Никогда, - донеслось в ответ.

Через вдох я уже была на границе с врайтами. Подумать только второй раз за месяц я в Лории. Мда чудеса случаются. Я закинула сумку на плечо и направилась в сторону таверны с говорящим названием 'В зюзю', где меня должны были дожидаться врайты, но, то ли они опаздывали, то ли я прибыла слишком рано, а таверна была пуста. За барной стойкой жилистый и пышнобородый гном уныло елозил тряпкой по бокалам.

- Милейший, будьте добры две чашки кофе, - обратилась я к гному и прошла за столик в дальнем углу.

- Да госпожа, - пробасил гном и скрылся в боковой дверце, видимо отдать заказ. Как это ни странно, но на Стэра он даже не обратил внимания. Что ж, тем лучше. Я порылась в сумке и извлекла наружу маленькое зеркальце. Нужно узнать, что от меня хотели Елена и Софи. Дождавшись, пока мне принесут кофе, и гном вернется за стойку, я связалась с заклинательницей бурь. Оказалось, что она всего лишь хотела узнать, где я. Узнала. Психанула. Выстроила нереальных размеров сооружение, преимущественно из нецензурных слов. Помолчала пару вдохов, добавила еще два этажа и затем отключилась. Я решила разобраться с вопросом ее плохого настроения позже и попыталась связаться с Еленой. Зеркальная гладь оставалась неподвижной несколько лучей, я уже было хотела захлопнуть крышку, как его поверхность замерцала и появилась Карина - служанка Елены. Где, Елена отыскала это чудо природы, мне было не известно. Около трех лет назад я по делам была на территории вампиров и заодно решила заскочить к единственной подруге. Именно тогда я впервые и познакомилась с Кариной. Что могу сказать? Ну, на вид ей лет шестнадцать, короткая стрижка, щупленькая фигурка, живые любопытные глазки - одним словом милашка. Вот только эта же самая милашка в мгновение ока могла не задумываясь оторвать голову или вырвать сердце у любого, кто только косо взглянет на ее хозяйку. Подобная самоотверженность Елену раздражала дико, но девчонка приклеилась к ней как банный лист и ни в какую не хотела ее оставлять. Помнится, Елена даже пыталась отправить ее на учебу, естественно из этого ничего не вышло. Меня же Карина терпела, но не более. Поэтому, увидев ее в зеркале, я приготовилась к нелегкому разговору.

- Привет Карина, - поздоровалась я.

- Здравствуйте госпожа Обсидиана, госпожи Елены дома нет.

- Я уже поняла. Скажи, ты знаешь, когда она вернется?

- Понятия не имею, - пожала плечами девушка.

- А давно она уехала?

- Четыре дня назад.

- У нее новый заказ?

- Нет, она сказала, цитирую: 'Я еду улаживать одно личное дело, которое просто занозой сидит в моей заднице вот уже как пять лет. Когда вернусь, не знаю.' - привычка Карины цитировать, кому-то может показаться милой, но иногда это просто бесит. Личное дело пятилетней давности у Елены было одно, и это действительно был тот еще геморрой. То, что она наконец-то поборола свою лень и отправилась решать этот вопрос, стало для меня сюрпризом.

- Она пыталась со мной связаться несколько раз, ты не знаешь, зачем?

- Нет, но она просила передать вам следующее, цитирую: 'Передай ей, что бы, если куда-то опять отправится, взяла с собой это гребаное зеркальце. Предай ей, что я с ней скоро свяжусь, и нас ждет долгий и неприятный разговор по-поводу некоторых общих знакомых, а так же, что в этом году она не отвертится. Из-под земли достану, но обещание выполню, еще и ленточкой розовой перевяжу' - я напрягла память, но ни о каком обещании вспомнить не могла. Об этом же обещании видимо и упоминала Софи, выстраивая фундамент для своего нецензурного строения. Да о чем они, духи грани их задери? И что это за разговор?

- Это все?

- А вы ожидали чего-то еще? - в свою очередь спросила Карина, не меняя надменного выражения лица.

- Нет, спасибо, - рассеяно отозвалась я.

- Пожалуйста, - ответила девушка и отключилась.

Что же это за обещание такое?

'Стэр, ты не в курсе, о чем они?' - обратилась я мысленно к талу.

'Ну, у меня есть кое-какие догадки...' - промямлил он.

'Не поделишься?'

'Неа' - ответил он.

Вот наглая рожа. Ведь специально издевается, чтоб ему хвост прищемило. Я еще раз злобно глянула на леопарда, тот абсолютно на меня не реагировал и продолжал равнодушно глядеть в окно. Я мысленно махнула на него рукой и достала из сумки папку с материалами дела. Всего три листочка, не густо. Да и информации особо новой я там не увидела. Так только некоторые цифры и даты и все те же размытые формулировки. Хм, придется потерпеть, хотя любопытство просто грызло меня изнутри. Ладно, а что мне собственно известно о самих врайтах? Плюсы: сильные маги, в основном природники, терпимы к полукровкам, честь ставят на первое место - если вдруг что, на этом можно будет сыграть.

Минусы: вспыльчивы, сильные эмпаты - придется постоянно контролировать ментальные щиты - чрезмерно горды, великолепные интриганы, их архивы и знания практически не доступны, настороженно относятся к чужакам, сильные и опасные противники - это может помешать охоте. В общем как всегда минусов больше, чем плюсов, особенно если учитывать мою личную неприязнь к врайтам и возможность столкнуться с родственничками. Короче, с этой охотой мне сильно не свезло. Боги, и что я вам сделала? Может отказаться, пока не поздно? Хотя за такие-то деньги...

Скрип открывающейся двери вывел меня из раздумий, и в дверном проеме показались четыре фигуры. Я поглубже надвинула капюшон на глаза и принюхалась - оборотни. Они внимательно оглядели зал, не задержавшись на мне, и прошли за столик в противоположном углу. Пышнобородый гном тут же кинулся к новым клиентам. Я внимательно вглядывалась в их лица. Трое волков и пума. Высокие, широкие плечи, внимательный взгляд, скупые движения. Они казались мне знакомыми, по крайней мере, вот эту морду я точно била, да и эту тоже. Не дав обдумать все окончательно, дверь снова отворилась, и в зал вошел врайт. Ба! Так вот почему они мне знакомы. Это же господин Рик, если конечно это его настоящее имя, и его шавки. Вот чисто гипотетически, они и есть мои провожатые? Если так, то я оценила шутку.

Рик прошел к столику, так же не удостоив меня взглядом. Некоторое время я просто наблюдала за мрачной компанией, они явно кого-то ждали. Тянуть дальше смысла не было, с каждым вдохом уверенность в правильности моих догадок росла. Я хмыкнула и достала из кармана изящный серебряный медальон на цепочке. Ромбовидная оправа держала два камня - обсидиан и белый оникс.

Я бесшумно поднялась со своего места и подошла к столику мужчин.

- Не меня ждете? - я аккуратно положила в центр стола медальон.

- Вас, - ответил Рик и обернулся. Я скинула капюшон.

- Рада новой встрече, - губы сами собой сложились в ехидную улыбку. Врайт подавился пивом.

- Ди? - он попытался незаметно подобрать с пола челюсть и придать лицу нормальный вид, получалось так себе.

- К вашим услугам, фин Рик. - я слегка кивнула головой и очень медленно забрала со стола медальон.

- Какая приятная неожиданность, - ответил врайт, наконец-то взяв себя в руки, и тоже чуть склонил голову.

- Неожиданность - это да, но вот приятная - сильно сомневаюсь.

- Зачем же так, де-фина Ди. Я могу быть вполне милым, - гаденько улыбнулся врайт. - Давайте не будем вспоминать старые обиды и мелкие недоразумения.

- Что вы я совсем не в обиде, - протянула я. - Проблема в том, что я не умею быть милой, да и Стэр тоже, - вышеупомянутый леопард тем временем соизволил выползти из-под стола, и мягко ступая, направился в нашу сторону. Мне снова выпала честь наблюдать врайта в ступоре. - Прошу любить и жаловать - это Стэр - мой ручной зверек, - я вернула Рику улыбку.

- Э... - отреагировал один из оборотней.

- Не волнуйся, котик, пока меня не трогают, он совершенно безобиден, - я подмигнула пуме. Паренек дернулся, икнул и уткнулся носом в свою кружку с пивом. - Эх, ну вот, что и требовалось доказать. Рик заржал, остальные в недоумении уставились на него.

- Мне все же хочется надеяться фина Ди, что наша прошлая встреча с вами никак не повлияет на совместную работу, - отсмеявшись, сказал демон.

- Об этом можете не беспокоится, потому, как работать с вами я не буду.

- Отчего же? - врайт нахмурился, недоумевая.

- Потому как в контракте строго оговорено, что свои действия я буду согласовывать лишь с Его Высочеством, - усмехнулась я. - Хотя повторюсь, я не в обиде, и если мне вдруг понадобится ваш совет, я не премину воспользоваться вашей посильной помощью, - не меняя тона, ответила я.

- Вы определенно мне нравитесь, фина Ди, - уже открыто, без насмешки и подтекста ответил Рик. Я лишь нахмурилась, обычно реакция на меня немного другая.

Стэр тем временем сел рядом со мной и обернул своим хвостом мои ноги. Он внимательно разглядывал каждого из мужчин, изучая их запах и силу. Я тоже неспешно пробежалась глазами по оборотням, отпуская Дневную. Пума - молодой, глупый, задиристый, но с хорошим потенциалом. Лет пять и из него выйдет отличный воин. Имя - Корт. Волки - опытные, настороженные, внимательные, в любую минуту готовые выполнить любой приказ врайта. Имя серого - Лекс, черного - Виллар, палевого - Катуш. Вывод - шавки, не самые лучшие, но и не то чтобы совсем никудышные. Собрав информацию, я успокоила тень.

- Я думаю, нет смысла дольше здесь задерживаться, тем более, что нам предстоит не близкий путь, - закончив играть в гляделки, заявил врайт.

Я просто молча кивнула, кинула гному несколько монет за кофе, взяла свои вещи и вышла во двор. Проказливый весенний ветерок тут же выхватил из моей косы белую прядку. Я прикрыла глаза, пытаясь сосредоточиться. Проверила ментальные щиты и охранки, отпустила и тут же успокоила тени. Вроде все в порядке - к новой охоте готова.

Скрипнула дверь, на улице появились мои сопровождающие. Оборотни отправились к конюшням, Рик остался стоять со мной.

- Зачем вы приехали встречать меня? - спросила я у врайта.

- На границе сейчас все стоят на ушах. С нашей помощью, ты пройдешь пост быстрее, - вглядываясь в горизонт, ответил он, переходя на ты.

- Если бы вы позволили открыть телепорт, все было бы куда как проще, - кивнув, сказала я.

- Ди, ты ведь знаешь наши законы, телепорты - запрещены.

- Отсюда я могу сделать лишь один вывод - вы не очень-то торопитесь завершить о... дело - поправилась я - и поймать преступника.

- Поверь мне это не так, - устало вздохнул врайт.

- Ну, ну, посмотрим. Какая из них моя? - спросила я, кивком головы указывая на оседланных лошадей.

- Серая, надеюсь, ты умеешь держаться в седле, - насмешливо ответил Рик и взял под уздцы вороного коня.

- Умею, - процедила я сквозь зубы. Я с сомнением оглядела лошадку. Будем надеяться, она не испугается меня, как это бывало обычно. Я осторожно приблизилась к лошади и погладила ее по морде. Она дернула головой, затем обнюхала протянутую ладонь и недовольно всхрапнула. Куда лучше, чем обычно.

'Стэр, побежишь чуть позади'

'Да понял я уже' - недовольно отозвался тал.

Я села в седло и тут же скрипнула зубами. Больная спина давала о себе знать. Не люблю лошадей, предпочитаю телепорты, они надежнее и быстрее и комфортнее. Сколько нам ехать до Тиоры? День? Да я взвою уже через два оборота, учитывая то, что обезболивать спину нельзя.

- Рик, сколько займет путь до дворца? - спросила я.

- К утру должны быть на месте, - ответил врайт и пришпорил коня.

Подстегивая свою лошадку, я мысленно сыпала проклятья на головы эльфов, которые поймали меня. Подумаешь всего-то сперла у них один забавный артефакт. Ну не могла я мимо пройти. И потом я бы его все равно вернула. А они шутку не оценили, а я теперь мучайся. Гррр, найду - уши оборву и налысо побрею.

Как и обещал врайт, границу мы пересекли без осложнений буквально за несколько лучей. Солнце медленно клонилось к закату, моя Дневная приготовилась уходить, а Стэр то и дело доставал меня расспросами по-поводу моего самочувствия. Я лишь вяло огрызалась, желая поскорее сделать привал и размять затекшие от долгого сидения в седле мышцы. Разговоры о делах было решено отложить до нашего приезда во дворец. Оборотни идти на контакт отказывались категорически, хотя я, в общем-то, и не настаивала, а вот Рик охотно делился со мной сведениями, касающимися врайтов. Рассказывал про местные обычаи, и пытался выяснить, что связывает меня с высшей знатью грунов. Я молчала как шпион на допросе и переводила тему. На удивление с ним было легко общаться, его было легко читать, я даже позволила себе чуть-чуть расслабиться. Странно, он наверняка занимает не последний пост при дворе, так почему же ведет себя как беззаботный мальчишка? Хочет добиться моего расположения? Зачем? Я мысленно поставила себе галочку, нужно будет внимательнее присмотреться к этому демону, вдруг он не последнее звено в этой охоте?

- Привал! - крикнул Рик, осаживая своего коня.

Ну, наконец-то! Я вообще спину не чувствую. Мы остановились недалеко от дороги, оборотни быстро разложили костер и принялись готовить скромный ужин из имеющихся у них запасов. Оперативно, - усмехнулась я, - и сразу видно, что им не в первой.

Я сидела вместе с Риком на своем плаще и смотрела на мельтешение вокруг костра. Стэр отправился в лес на охоту и разведку, как сам же мне и доложил. Я лишь скептически фыркнула. Знаю ведь, что размяться хочет, так чего юлит? Нашел перед кем.

- Как давно ты в охотниках Ди? - вдруг спросил меня Рик. Я слегка напряглась.

- Около десяти лет, - после некоторого раздумья все же сказала я.

- И тебе нравится?

- Да, - прозвучал мой ответ, - почему ты спрашиваешь?

- Это необычно, - внимательно разглядывал меня врайт.

- Что именно?

- Ты девушка, Ди. Молодая, симпатичная, хрупкая на вид. Странно было видеть моих людей, покалеченных тобою. Если бы мы встретились при других обстоятельствах, я бы никогда не подумал, что ты охотник. Мне бы даже в голову не пришло, что ты умеешь держать в руках меч.

- А как, по-твоему, должна выглядеть девушка, 'умеющая держать в руках меч'? - передразнила я его.

- Не знаю, выше ростом, наверное, с чуть грубыми чертами лица и другой фигурой. Я же говорю, ты слишком хрупкая, - сказал он, заметив мое недоумение, - И потом, я всегда думал, что это не женское дело. И вообще, девушки редко занимаются чем-то подобным. Тем более я не думал, что среди охотников есть женщины, - я фыркнула.

- Моя внешность - это мой плюс Рик. Ты правильно заметил, я хрупкая на вид. Но это только маска, как ты уже успел понять. Моя внешность нередко помогает мне в работе, как и ты, большинство не ожидает, что я в состоянии дать отпор. И ты бы, наверное, удивился, узнав, сколько девушек среди охотников. Неужели, среди ваших женщин нет таких, которые бы всерьез увлекались оружием или воинским делом?

- Есть конечно, но таких очень мало. У нас это не принято, а иногда даже осуждается, - серьезно глядя на меня, ответил врайт. - Женщины обычно не добиваются серьезных успехов в военной карьере. И не потому, что их притесняют, нет. Просто, как правило, они быстро обзаводятся семьей и детьми, у них появляются другие интересы. Да и во всем мире, пожалуй, немного хороших женщин-военных.

- Военных может и нет, а вот шпионок, убийц и охотниц на твой век будет достаточно, - усмехнулась я, - Хотя я понимаю, о чем ты.

- Как ты попала в охотники, Ди?

- Это не было мечтой моего детства, если ты об этом. До двадцати двух, я вообще не знала о существовании охотников, просто так получилось, просто стечение обстоятельств, - пожала я плечами.

- Стечение обстоятельств? - недоуменно вскинул брови вверх врайт, - Но вас же не набирают из кого попало. Я слышал все кандидаты проходят очень жесткий отбор, ты минимум должна была владеть оружием на достаточно высоком уровне, или я что-то путаю?

- Нет, все так. И я действительно уже была хорошим воином, когда поступала в СВАМ, просто я мало что знала об академии как таковой. И поступала я изначально на общий курс. Во время экзамена меня заметил Дакар и заставил сдать вступительный на охотника. Я провалилась, мне не хватало практики. Да, я знала с какой стороны нужно браться за шпагу, умела контролировать тело и не обращать внимания на боль, но вместе с этим абсолютно не знала как вести себя в команде, плохо ориентировалась, если ситуация резко менялась, да и много еще чего. Два года я обучалась у ректора вместе с пятью такими же одаренными, как и я. Это и сыграло решающую роль. Я поняла, что действительно хочу стать охотником. Когда я снова сдала экзамен, то была одной из лучших.

- И ты никогда не жалеешь о своем выборе?

- Нет.

- Почему ты поделилась со мной?

- Ты спросил, я ответила. Странный вопрос, на мой взгляд, - я с недоумением уставилась на врайта.

- Ну, ты так просто рассказала мне об этом. Я всегда думал, что охотники скрытные и осторожные существа, - ответил мне Рик.

- Во-первых, то, что я рассказала тебе не секрет. Во-вторых, даже с моей извращенной фантазией, я не представляю, как можно использовать эту информацию против меня. И, в-третьих, с чего ты взял, что все сказанное мной правда? - усмехнулась я.

- Я не чувствую, что ты соврала мне, - пожал он плечами. Усмешка на моих губах превратилась в ехидную улыбку.

- Я полукровка, Рик. Будь ты даже самым лучшим эмпатом, ты бы не смог почувствовать, - демон, молча, продолжал меня рассматривать. Хм, а ведь почти не соврала ему, почти... Люблю этот коктейль - три части лжи, одна часть правды, две части недомолвок. Все перемешать, но не взбалтывать. Подавать горячим, украсить долькой юмора. А затем смотреть, как клиент с удовольствием пьет прозрачную жидкость, улыбается и просит повторить. Самое главное здесь не напутать с пропорциями, а то ничего не выйдет, и вместо легкого послевкусия у заказчика останется привкус горечи во рту.

- А ты Рик? Всегда хотел бороздить моря? - спросила я, нарушая повисшую ненадолго тишину.

- Как ты поняла? - прищурился он.

- Твои шавки называют тебя капитаном. От тебя пахнет морем и солнцем. Твои брюки просмолены, чтобы не намокали, а за пазухой у тебя компас, еще вопросы? - демон рассмеялся.

- Мда, ты меня сделала, девочка. Да, я всегда бредил морем. С самого детства. В десять я уже точно знал, кем буду. Мы часто ругались с отцом из-за этого, помню, он даже отправил меня учиться в АДИШ*. Но из этого ничего не вышло, - я непонимающе уставилась на него.

- Что плохого твой отец видел в море?

- Ну, он посол и советник Его Величества по межрасовым делам. Он хотел, чтобы я пошел по его стопам. Но я очень упрямый и продержался в АДИШе только два месяца, потом сбежал и поступил в АВСИМ*. Скандал был жуткий, но со временем отец отступил. Теперь я помощник командира Сангранского флота, а иногда, когда делать нечего еще и торговец.

- И часто тебе делать нечего? - усмехнувшись, спросила я.

- Бывает, хотя мы достаточно часто гоняем пиратов, сопровождаем торговые корабли или посольские миссии, - вернул мне усмешку Рик.

- Тогда позволь вопрос, что ты делаешь здесь и как связан со всем происходящим?

- Сейчас как раз период скуки. В наших водах спокойно, мое присутствие в штабе не нужно и ко всему прочему я хороший друг Рана, поэтому помогаю ему, чем могу. Например, муштрую дознавателей, - значит Рик - друг принца, интересно.

- Сколько тебе лет Рик?

- Двести семьдесят восемь, - ответил он, - А тебе?

- Я по сравнению с тобой карапуз - мне тридцать четыре, - у врайта отвисла челюсть, в который раз за этот день.

_____________________________________________

*АДИШ - академия дипломатии и шпионажа. Находится в дне пути от Ирмирона. Самое престижное и дорогое заведение подобного типа во всем Мироте.

*АВСИМ - академия военного судоходства и мореплавания, находится на северо-востоке царства людей, считается лучшей в Мироте.

Так и не дождавшись более или менее нормальной реакции, я встала и направилась глубже в лес. Нужно перебинтовать спину. Разматывая тряпки, я тихо материлась. Бинты выглядели еще хуже, чем я предполагала. Мокрые от крови и какой-то буро-зеленой гадости, они липли к коже, причиняя боль. Судя по ощущениям, раны по краям еще даже не начали подсыхать. Вот гадство! Кое-как сменив бинты, я сожгла старые, а заодно с ними и рубашку, тоже всю мокрую и в разводах. Я уже заканчивала одеваться, как услышала какой-то шорох в соседних кустах. Прислушалась. Вроде тихо. Показалось? Стараясь не шуметь, я достала из сапога длинный кинжал и чуть пригнулась. В этот же миг из кустов на меня вылетел Стэр. Сделав шаг в сторону, я наблюдала, как он мягко приземлился на лапы и обернулся ко мне.

'Ну и как это понимать?' - поинтересовалась я.

'Просто проверял' - мурлыкнул он у меня в голове.

'Доволен?'

'Почти, что ты хотела от этого врайта?' - поинтересовался тал.

'Просто проверяла.' - передразнила я кошака.

'А не слишком ли рано? Мы еще даже не знаем подробности охоты.'

'Я уже говорила тебе, что меня напрягает это дело, сильно напрягает. Если бы не эти сто двадцать тысяч, я бы послала его к нетопырям.'

'Да ну?' - ехидно прищурился Стэр.

'Ну да!'

'Обсидиана мне-то не ври. Ты бы не отказалась, даже если бы тебе и вовсе не заплатили - слишком интересно'

'Я иногда тебя просто ненавижу.' - хмыкнула я.

'Я знаю. И еще я счел нецелесообразным подробно изучать оборотней. Оценил и запомнил только врайта.'

'Правильно сделал. Они просто шавки, не думаю, что мы их еще увидим. А даже если и так, их запомнили тени.'

'Ты отпускала Дневную?' - я кивнула - 'Вот ничему тебя жизнь не учит, а если бы заметили! Ты соображаешь, что творишь?'

'Расслабься, я делаю это не в первый раз, срывов никогда не было. Так к чему панику наводить?'

'А если бы врайт почувствовал изменения в фоне?' - рыкнул Стэр. Вот и кто теперь психует?

'Ну и что? Спросил бы стихию. Вот только они почему-то все время спрашивают не ту, не знаешь почему?'

'Я иногда тебя просто ненавижу' - проворчал он.

'Я знаю. Ты поел?'

'Да, очень даже неплохо, представляешь...'

'Избавь меня от подробностей. Просто держись от лошадей как можно дальше, от тебя воняет кровью и смертью. Даже я с моим недоразвитым волчьим нюхом это чувствую.' - пожала я плечами.

'Слушаюсь и повинуюсь де-фина Теневая Охотница' - фыркнул тал, и растянулся на земле. Я хмыкнула и продолжила одеваться. Прежде чем выйти к месту стоянки, я еще раз огляделась. Следов не оставила, отлично.

Мы поели просто в рекордные сроки и быстро собравшись, продолжили путь. Всю оставшуюся дорогу я прислушивалась и принюхивалась, стараясь не обращать внимания на боль в спине и односложно отвечая на вопросы Рика. Стэра что-то тревожило, мне это не нравилось. Но на все мои попытки выяснить, что происходит, тал молчал. Я злилась и нервничала. Наконец, когда Ночную сменила Утренняя, мы въехали в ворота дворца. Стэр тут же успокоился. Я присвистнула, ни хрена себе дачу отгрохали. Летняя резиденция демонов просто поражала своим великолепием и размерами. Светло-синий дворец был выстроен в форме пятиконечной морской звезды. Каждое крыло заканчивалось высокой башней со стеклянным куполом. Много света, много воздуха, много цветов и фонтанов. Лучи восходящего солнца окрашивали это произведение архитектурного искусства в золото и охру, и отражаясь от многочисленных окон окутывали замок огненным покрывалом.

- Нравится? - спросил меня Рик, ожидая пока я, наконец, слезу с лошади.

- Он великолепен, - отозвалась я, отдавая поводья мальчику-конюху.

- Внутри он еще лучше, - он самодовольно улыбнулся.

- Верю.

Пока мы шли по многочисленным коридорам к кабинету, я без устали вертела головой. Арки, балкончики, внутренние дворики, лестницы и сотни дверей и дверок. Вот интересно, а карту они мне дадут. Я же тут потеряюсь.

Наконец Рик толкнул одну из дверей, и мы оказались в просторном светлом кабинете. Почти такой же как у Дакара, огромный письменный стол из черного дуба весь был завален бумагами. Вдоль стен тянулись книжные шкафы, с левой стороны между ними примостился небольшой уютный камин, два кресла и низкий столик. Напротив - бар, с отменной коллекцией вин. В общем и целом - неплохо.

Рик устроился в кресле за столом, я села, напротив у моих ног, положив морду мне на ступни улегся Стэр, он был расслаблен, что не могло не радовать.

- Ну, рассказывай, что такого чрезвычайного случилось у великих и ужасных врайтов, что они решили обратиться за помощью к охотникам СВАМа?

- Первое тело нашли месяца полтора назад, - начал врайт, откинувшись на спинку. Я молча слушала. Рик рассказывал долго, без лишних эмоций, лишь факты. Рассказывал подробно, вспоминая каждую деталь, изредка сверялся с какими-то бумагами на столе. И чем больше я его слушала, тем интереснее мне становилось, тем запутаннее мне казалось дело.

- Ну, что скажешь? - спросил он где-то через полтора оборота.

- Ничего конкретного, для начала мне нужно самостоятельно осмотреть тела, а потом пообщаться с дознавателями. Но прежде, если конечно позволишь, я бы хотела принять душ, - усмешка снова появилась на моих губах.

- Да, конечно. Извини, никудышный из меня хозяин, - развел он руками, поднимаясь из-за стола.

Душ оказал поистине волшебный эффект, даже спина не так болела, хотя раны выглядели просто отвратительно - глубокие с красными рваными краями и постоянно сочащейся из них зеленовато-коричневой мерзостью. Пришлось снова жечь бинты и рубашку. Скорее бы Черная дева прислала мне новый заказ, а то такими темпами мне скоро нечего будет носить.

Выделенная мне комната оказалась небольшой и удобной. Светлая в коричнево-бежевых тонах с большой кроватью и шкафом. В углу возле окна примостилось трюмо, посередине комнаты диван и узкий кофейный стол, в общем мило. Одна проблема, окна выходили на солнечную сторону, а учитывая их размер... Благо шторы были достаточно плотными, иначе мне и моим теням пришлось бы несладко. Да тени питаются светом, но кто сказал, что переедание полезно? Хотя что-то мне подсказывает, что долго я во дворце не задержусь.

К тому моменту как я закончила с душем и переодеванием, Рик уже топтался в коридоре под дверью.

- Ну, веди меня что ли, в местный морг, - Рик кивнул и тут же быстро зашагал в сторону главной лестницы. Эк, какие мы серьезные и напряженные. В дороге он таким не был, наследный принц что ли возвращается? Стэр трусил рядом. Три лестницы, четыре поворота налево, два направо, еще лестница, снова поворот в левый коридор и еще два направо. Наконец врайт остановился перед ни чем не примечательной дверью, возле которой стояли двое стражников, он что-то шепнул им, и они, поклонившись, ушли. Я внимательно наблюдала за действиями Рика, силясь запомнить охранное заклинание, висевшее на двери, которое он снимал. Бесполезно. Слишком сложно, нужно будет потом его хорошенько рассмотреть. Так на всякий случай. Рик закончил и толкнул дверь подвала, она бесшумно открылась. Я поставила себе еще одну галочку. Врайт приглашающим жестом пропустил меня вперед.

Я зашла, огляделась, нахмурилась.

- Кто из них последняя жертва? - спросила я.

- Третий с того конца, - ответил демон, махнув рукой в конец помещения.

- Мда, пронумеровали бы их что ли? - проворчала я.

- И как ты себе это представляешь? Мы что должны были им таблички на грудь повесить? - огрызнулся врайт, зло сверкая глазами. Ой, ну вот не надо таких взглядов, это мы уже проходили.

- Да мне плевать на способ, - спокойно ответила я, - Я что, по-твоему, методом научного тыка должна их осматривать? Мне нужно знать очередность их смерти, - пожала я плечами. - Теперь кому-то придется остаться со мной и показывать в каком порядке они были убиты.

- Зачем? - вытаращился на меня Рик.

- За надом, - проговорила по слогам. Я ведь предупреждала, что работаю одна, вот вам и причина. Не люблю отчитываться, объясняться и подчиняться. - И еще пока я буду осматривать этого, - ткнула пальцем в мертвого врайта. - близко не подходи, могу неадекватно среагировать.

Врайт почесал маковку и нахмурился.

- Знаешь, по поводу порядка, я пришлю к тебе одного из дознавателей, они помогут тебе в этом вопросе, - ответил врайт. Я пожала плечами. Мне-то что, пусть присылает, лишь бы под ногами не путался.

Когда за Риком закрылась дверь, я вернулась к разглядыванию трупа. А сильный мужик-то был, у него одна рука как две меня.

'Что-нибудь чувствуешь?' - поинтересовалась я у Стэра.

'Нет, тут везде воняет врайтами и их магией, мало того они еще и стазис наложили' - проворчал он.

'Эх, значит, будем справляться по старинке.' - я достала из кармана брюк пузырек с настойкой из корней можжевельника и набор длинных тонких игл. Ну, понеслась...

Ширан дар Сараэн.

Сказать, что феи сильно удивились, увидев меня с отрядом стражников, не сказать ничего. Такой ураган эмоций, просто красота. Их лошади замерли как вкопанные, а феи, казалось, боялись шелохнуться. Жаль это продолжалось недолго, и они быстро взяли себя в руки. Мда, действительно жаль, забавное зрелище.

Ну что я могу сказать о послах? Да ничего конкретного. Две бабы, извините феи, и два фея, извините мужика. Женщины - мать с дочерью, Сибилла и Кессиди соответственно. Мужчины - просто мужчины, Арон и Станис. С первого взгляда стало очевидно, что в этой четверке всем заправляет мамаша. Высокая, красивая, красноволасая фея. Точно такого же цвета, как и волосы, крылья бабочки с золотым узором чуть заметно подрагивали на ветру. Она была похожа на орхидею - чуть смуглая кожа, большие ярко-зеленые глаза, тонкие изящные губы и прямой точеный носик. Бежевая свободная туника подчеркивала миндальный оттенок ее кожи, широкая юбка видимо была призвана будоражить фантазию, но мою почему-то не будоражила. Мне было куда интересней оценить ее эмоции. Недоверие, неуверенность, легкий испуг и непонятное еле заметное удовлетворение. Ее дочь же, впервые увидев меня, как-то стушевалась и испугалась. Я что такой страшный? Хотя эти эмоции быстро сменились другими - интерес, удивление и легкая настороженность. Кессиди была неуловимо похожа на мать, но черты лица были более мягкими - губы чуть пухлее, чуть мягче очертания скул, да и волосы более приятного, менее яркого оттенка. Малиновые крылья были с таким же как и у Сибиллы причудливым золотистым узором. Милая девочка.

Арон и Станис производили впечатление серьезных и собранных существ. Оба высокие, широкоплечие с темно-зелеными волосами и такими же крыльями без узоров. Станису на вид можно было дать около двухсот, Арон был чуть младше. При моем появлении никаких эмоций, кроме все того же легкого удивления они не выказали.

Покончив с обоюдными расшаркиваниями, я пресек попытки фей выудить из меня информацию и завел ничего незначащую беседу, решив, что все дела лучше будет обсудить во дворце. Говорили в основном женщины. Милый треп о погоде, природе и ценах на нрифт. Скучно, одним словом.

Помимо самих послов делегацию сопровождали охранники. Небольшой отряд из десяти фей. Возглавлял их Каришат. Молчаливый, сдержанный в эмоциях мужчина с серыми будто бы рваными крыльями. Полностью седые волосы туго стянуты в хвост, внимательные светло-серые глаза. Он казался обманчиво расслабленным, холодным и отстраненным, в отличие от самих послов. И так же в отличие от них не светился дружелюбием.

Путь до дворца прошел без особых приключений. За время поездки от беззаботной и улыбчивой Кессиди я узнал, что она герцогиня, в прочем как и ее мать. На мой вопрос, почему столь титулованные особы принимают участие в расследовании, Сибилла ответила, что именно на их землях произошли убийства, собственно по этой причине они и вызвались сопровождать делегацию. Объяснение казалось мне притянутым за уши, но от дальнейших вопросов я решил пока воздержаться.

Когда мы подъезжали к резиденции на землю уже спускались сумерки, окутывая дворец и его окрестности. С вежливой улыбкой на лице я выслушал красноречивые женские и сдержанные мужские восторги по-поводу архитектуры дворца. Сдал послов на руки слугам, попрощавшись с ними до ужина, и отправился в свою комнату. Быстро принял душ и переоделся. Охотник должен быть уже здесь, и мне бы хотелось переговорить с ним до того, как я представлю его послам, то есть у меня еще два оборота в запасе. Этого могло не хватить. Я чуть ли не бегом отправился к кабинету.

Но вопреки моим ожиданиям охотника там не было, лишь Рик.

- Ну как все прошло? - спросил он, оторвав взгляд от бумаг.

- Неплохо, они... - я замялся, подбирая слова, - очень милы.

- Милы? - выгнул он бровь.

- Да, в составе делегации две женщины. Мать и дочь, графини.

- Герцогини? А с какого это духа грани они участвуют в расследовании? - удивился друг.

- Вроде как убийства были на их землях. Не знаю, темнят они что-то. Но эмоции вроде вполне ожидаемые. Хотя даже не знаю, что и думать, там мать всем заправляет, - я потер переносицу. - На первый взгляд вроде обычная аристократка - красивая, соблазнительная, в меру глупая... Но знаешь взгляд у нее временами такой... жесткий что ли. Такое ощущение, будто по трупам идти к своей цели готова, а эмоции в это же время чисты как у ребенка. Сложно короче. Да и устал я порядком, почти трое суток не спал.

- Удалось что-то в деревне узнать? - оживился друг.

- Как всегда, - пожал я плечами, энтузиазма у Рика поубавилось. - Лучше скажи мне как все с охотником прошло?

- Да нормально все прошло. Доставили, как говорится в лучшем виде, хотя без нас он бы тоже добрался целым и невредимым, - друг как-то хитро на меня посмотрел.

- Он настолько хорош?

- А почему ты называешь..., хотя ладно, - махнул он рукой, так и не закончив фразу. Я решил не обращать внимания на странное поведение друга.

- Как тебе сказать... Знаешь, их не даром зовут охотниками... - я поднял удивленный взгляд на Рика.

- Давай без загадок и многочисленных пауз, я слишком устал для этого. Что ты думаешь о нем?

- Что думаю. Знаешь, он личность неординарная во всех смыслах. За время общения с ним, я практически ничего не узнал, кроме возраста и того, что он провалился на экзамене при поступлении в СВАМ. - Рик пожал плечами, будто сам, недоумевая, почему ничего не смог выяснить. - А вот охотник выудил из меня достаточно информации. И о наших обычаях и обо мне самом, ничего опасного, конечно, и все же... - он развел руками. - Чисто внешне он холоден и спокоен, постоянно язвит. По поводу эмоций и силы ничего не могу сказать. Он - полукровка, как будто неживой. Единственный признак хоть каких-то чувств - усмешка, но в глазах при этом она не отражается. Не понятно врет или говорит правду. Странное существо, непонятное...

- Мда, не лестная характеристика, и как нам его контролировать в таком случае?

- Понятия не имею. Единственное, что могу сказать, судя по всему, сделать это будет нереально. Но ведь Дакар предупреждал тебя по поводу того, что охотники - одиночки по своей природе?

- Предупреждал, для этого я внес это условие в контракт, не так ли? - спросил я в свою очередь.

- Все так. Думаешь, сработает?

- Попробуем. Надеюсь, тот пункт не просто чернильная клякса на странице договора, - вздохнул я.

- Кстати, у него очень забавный домашний питомец.

- Питомец? - я нахмурился. - Что за питомец?

- Сам увидишь, не хочу портить тебе сюрприз, - и он снова бросил на меня хитрый взгляд.

- Хорошо, так где он? И если ты спросишь, кто, я набью тебе морду. - Рик примирительно поднял руки.

- Он в подвале, трупы изучает. Полдня там уже торчит.

- Зачем? Ты не показал ему дела?

- Показал, но он едва взглянул на них. Захотел все сам проверить.

- Не доверяет? - возмутился я, - Да у нас лучшие дознаватели во всем мире.

- Знаешь друг, мне кажется, он никому не доверяет, - задумчиво произнес Рик.

- Что-то мне подсказывает, с ним сложно будет. Ладно, пойду, представлюсь ему что ли? Ты со мной? - спросил я, уже подходя к двери.

- Нет, предпочту пережить бурю в убежище, - бурю? О чем он?

- Как хочешь.

- Э, Ран, я стражу отпустил...

- Ты совсем охренел?

- По просьбе охотника, Ран, они мешали ему. Слишком громкие.

- Ладно, думаю, ничего страшного в этом нет.

- И еще Ран, там в коридоре, перед дверью, дознаватель сидит. Ты его особо не трогай, парнишка слегка не в себе, - я удивленно уставился на друга. Рик развел руками.

Пока я шел по коридорам, пытался понять странное поведение Седрика. Эти его взгляды, хитрая улыбка... И что он скрывает? Хотя нет, не скрывает, скорее не договаривает? Надо было просмотреть его чувства.

Я остановился перед нужной мне дверью, и нахмурился. Как и предупреждал Рик, возле нее на стуле сидел один из новеньких дознавателей бледный и взъерошенный.Он смотрел в одну точку прямо перед собой и не моргал. Я кашлянул, надеясь привлечь его внимание. Он тут же подскочил на ноги и поклонился.

- Приветствую вас, Ваше Высочество, пусть будут долгими ваши дни.

- И я приветствую тебя... - я сделал паузу.

- Младший лейтенант Амир тар Дирим! - отрапортовал он мне, вытягиваясь по струнке.

- Что ж скажи мне Амир, что ты здесь делаешь?

- Ваше высочество, тут такое дело... - замялся дознаватель. - Я жду, пока меня позовут. Там, внутри, охотник и ему нужно знать в каком порядке были убиты врайты, а фин Седрик, он пришел к нам, и никого не было, кроме меня, я пришел, я думал там охотник, а там... - он замолчал на вдох. Я кивнул, заставляя его продолжать. С каждым словом он говорил все медленнее и неувереннее, голос заметно дрожал. - Я не знал, что разговаривать нельзя. Я только пару вопросов задал, и меня за дверь выставили, - парень потер плечо и только сейчас я заметил, что форма у него вся в подпалинах, - Вот теперь жду. Она зовет периодически, спрашивает про следующую жертву... - закончил он свои словесные излияния и испуганно уставился на меня. Я глупо хлопал глазами, какая в задницу она?

- Амир, что за она? Там же должен быть охотник? - я нахмурился.

- Да, - мальчишка нервно сглотнул, - она и есть... Договорить он не успел. Дверь резко распахнулась, ударилась об стену. Из нее выпрыгнул огромный черный леопард и сбил дознавателя с ног. Мальчишка пронзительно взвизгнул, я потер ухо. Леопард бросил на меня короткий взгляд и снова повернулся к незадачливой жертве. Парень орал, леопард скалился, я на половину трансформировался и сделал шаг в направлении приоткрытой двери. Парень снова взвизгнул.

- Стэр либо ты его заткнешь, либо это сделаю я, мне сложно думать в таком шуме, - раздался спокойный, холодный женский голос из-за двери.

Я вошел. У дальней стены спиной ко мне стояла девушка. Маленькая, изящная, она внимательно рассматривала руки врайта. Это и есть охотник? Очень смешно, обхохочешься просто! Интересно она вообще совершеннолетняя? Я внимательно рассматривал девушку или девочку? Темно-бордовые, словно кровь, волосы забраны в тугую косу. Стройные ножки обтянуты коричневыми плотными брюками с множеством карманов, белая рубашка с короткими рукавами была вся покрыта защитными узорами, высокий воротник жилетки полностью скрывал шею и часть затылка. Мне интересно ее самое грозное оружие это слезы и душераздирающие вопли о помощи? И чего ее дознаватель так испугался, хотя если вспомнить леопарда... Вот о каком питомце говорил Седрик, хм забавная зверушка... леопард в прочем тоже довольно любопытен. Я прислушался, в коридоре все стихло, даже шороха не было слышно.

Девушка тем временем выпрямилась, положила руку трупа на место, взяла со стола тонкую иглу и опустила в пузырек, стоявший рядом. Затем вытащила и с силой воткнула ее в плечо трупа. Какого хрена она делает? Я оторвался от косяка и как можно тише направился к ней. Не знаю, что меня выдало, но вдох назад все было спокойно и вот в меня летит непонятно откуда взявшаяся рыбка*. Я с легкостью отбил ее рукой, не замедляя шага. С тихим звоном кинжал упал на пол, девчонка никак не отреагировала, лишь вытащила иглу и положила на стол.

_________________________________

*Рыбка - легкий, маленький метательный кинжал, помещается в ладони, любимое оружие многих ассасинов.

- Хм, я тебя недооценила, маленький недоделанный кошмар любого охотника, - спокойно проговорила она. Я опешил, нет честное слово. - Стэр, ты что стареешь? Какого хрена этот дознаватель здесь делает? - чуть громче, но так же спокойно спросила она, все еще не поворачиваясь.

- Я конечно кошмар, но поверь мне, отнюдь не маленький, - с усмешкой ответил я, делая еще пару шагов к ней.

- Слушай, у меня к тебе предложение - заткнись. И дай мне спокойно осмотреть тело.

- У меня контрпредложение, ты сейчас заканчиваешь и идешь со мной, нам нужно поговорить, - я приблизился. Девчонка все так же осматривала тело.

- Сделаешь еще шаг, получишь в глаз, - не меняя тона, сказала она, - И как вы без мозгов живете? - да характер у девочки не сахар. Она что в серьез думала меня напугать? Глупая, маленькая мышка. Я сделал еще несколько шагов и оказался у нее за спиной. Она нарочито тяжело вздохнула и резко развернувшись, приставила к моему горлу очередную рыбку. Она их что из воздуха достает?

- Ни-ког-да не подкрадывайся ко мне со спины, если конечно хочешь жить, - медленно, как для ребенка произнесла она. Я, молча, смотрел на нее. Большие кошачьи глаза цвета расплавленного золота, высокие резкие скулы, аккуратный чуть вздернутый к верху носик и пухлые губы, которые сейчас кривились в усмешке. Она сдула со лба седую прядку и еще чуть выше подняла голову. Охотница не доставала мне даже до плеча. Маленькая, тоненькая. Ее внешний вид абсолютно не вязался в моем представлении с ее профессией. Она по-прежнему держала у моего горла кинжал и так же с интересом меня рассматривала.

- Могу я узнать ваше имя? - почти вежливо поинтересовался я.

- Сначала представься, а потом я подумаю.

- Ну что ж, принц Ширан дар Сараэн, к вашим услугам, - девчонка опустила кинжал, поправила перчатку из тонкой кожи и отошла чуть в сторону.

- Можете звать меня Ди, я охотник, присланный к вам. Леопард в коридоре мой домашний питомец, зовут Стэр, - и она снова развернулась к трупу. Она совсем охренела?

- Фина Ди, я думаю, телами вы можете заняться и позже, а сейчас нам необходимо поговорить.

- Не вижу необходимости, - пробормотала она. Что-то в ее движениях, в жестах, в том, как она говорит, казалось мне знакомым. Складывалось впечатление, что мы уже встречались, но вот где? - Рик мне все объяснил, даже показал материалы дела. И потом, чем быстрее я закончу здесь, тем быстрее приступлю к своим прямым обязанностям, это в ваших же интересах, - она снова обернулась ко мне.

- Я сегодня представлю вас послам, Ди. И перед этим я хочу, чтобы вы точно знали, о чем стоит говорить с ними, а о чем нет.

- Я не обязана вообще с ними разговаривать. Мне достаточно будет только слушать, что они говорят. Хватит и того, что я уже должна отчитываться перед вами, Ваше Высочество, - в ее исполнении 'Ваше Высочество' звучало как оскорбление. Я разозлился.

- Послушай меня, девочка. Ты работаешь на меня, и будешь делать то, что я тебе говорю, если конечно хочешь получить свои деньги, - медленно, почти по слогам протянул я.

- Очень впечатляюще, - хмыкнула она. - Вы ошибаетесь, я работаю не на вас, я работаю с вами. И если вы сделаете еще шаг в мою сторону, пожалеете, - очень спокойно ответила она.

- Посмотрим, - я придвинулся к ней чуть ближе.

Ди положила кинжал на стол, слегка повела плечом, и на открытой ладони замерцал полупрозрачный огненный шарик. Я хмыкнул. Напугала ежа голой жопой, взмах рукой и шарик развеян. Девчонка ехидно улыбнулась, и в следующий миг меня отбросило к противоположной стене. Что за упырь? Я встряхнулся и через вдох уже держал девчонку за шею, прижимая ее к стене. Охотница не вырывалась, просто молча, злобно, смотрела на меня. Бесит! Она меня Бесит!

- Спина, млять! - рявкнула она. Я чуть ослабил хватку и уменьшил давление, - Ладно хочешь поговорить, твоя взяла, пошли, поговорим, - едва слышно прошептала она.

Этот шепот... Такой знакомый? Духи грома, да что со мной сегодня творится? Я медленно разжал руку. Девчонка сделала глубокий вдох и потерла шею, на ней виднелись красные следы от моих пальцев. Мне стало стыдно.

- Извини, не рассчитал силу.

- Пошел нахрен, - прошипела она, выходя из помещения. Леопард с интересом уставился на нее, потом на меня. Посреди коридора в отключке лежал дознаватель. Уволю - мелькнула в голове мысль.

Девчонка кинула на парнишку ехидный взгляд, потом посмотрела на своего зверя.

- Хороший мальчик, - промурлыкала она и зашагала вперед.

Я смотрел на нее и не знал, что и думать. Маленькая, вредная, упрямая. С ней будет много проблем... Очень много проблем, но не смотря на все это я с каким-то мазохистским удовольствием предвкушал эти проблемы. А, духи грома, чего себя-то обманывать? Она меня заинтересовала, очень заинтересовала, а еще меня чисто физически тянуло к ней. И этот запах - корица и мед... Я дал себе мысленного пинка и отправился следом за ней.

Глава 4

Ширан дар Сараэн.

Когда мы вошли в кабинет, Рика там уже не было. Девчонка удобно расположилась в кресле, поджав по себя ноги, рядом с ней на полу лежал ее зверь и делал вид, что дремлет.

- Желаешь чего-нибудь выпить, - осведомился я, разыгрывая из себя радушного хозяина.

- Я не пью на работе, - сухо ответила Ди. Я хмыкнул. Ну-ну, маленькая злючка. - Так о чем вы хотели со мной поговорить? - обратилась она ко мне, развернувшись в кресле. Я не спеша плеснул себе в бокал вина, так же медленно отпил и еще более медленно прошел к креслу напротив и сел. Охотница внимательно наблюдала за мной, не выказывая при этом ровным счетом никаких эмоций. Посмотрим, надолго ли тебя хватит.

- Во-первых, давай перейдем на ты, - девчонка вопросительно подняла брови, - я думаю так нам проще будет общаться. Во-вторых, я еще раз прошу у тебя прощения за свою несдержанность, - она пожала плечами, но лицо осталось каменным, - И в-третьих, я бы хотел обсудить с тобой будущую встречу с послами.

- Я не понимаю, зачем вообще должна присутствовать на ней. Я работаю с вами, Ваше Высочество...

- Смотрю, ты не хочешь упрощать мне задачу, - прокомментировал я ее 'Ваше Высочество'.

- Думайте, как хотите. Так вот, как я уже сказала, я работаю с вами, а не с ними. Если вдруг мне понадобится информация от фей, - почти выплюнула она это слово, - поверьте, я найду способ ее раздобыть, минуя необходимость близкого знакомства с послами. Пока же я не вижу причин лично контактировать с ними. Тем более что, скорее всего эта встреча будет лишь формальностью, отвлекающей меня от работы.

- Могу я узнать, почему ты столь категорично настроена? - она меня сейчас учить пытается? Очень смешно.

- Есть причины. Поймите принц Ширан, я не привыкла охотиться столь открыто. Мягко говоря, меня это раздражает, - так же спокойно проговорила она. Она что серьезно думает, что мне не плевать на ее раздражение??????

- Думаю, тебе следует кое-что узнать Ди, - я облокотился о стол, - Я сам не в восторге, что в это дело пришлось посвящать еще и фей. Но так как за полтора месяца мы так и не сдвинулись с мертвой точки, мне пришлось это сделать. Конечно, на первый взгляд, можно было действовать и через осведомителей, но этому мешал ряд причин. Присутствие послов на территории Санграна сейчас мера вынужденная, впрочем, как и твое.

- Именно мое? - хмыкнула она, - Может мне стоит собрать вещи и уехать, пока еще не поздно? - будто бы в серьез раздумывая над подобной перспективой, спросила она.

Отлично! Просто замечательно! Какого упыря вместо обещанного, опытного охотника Дакар прислал мне это дитя? Какой от нее толк? Я разглядывал нахально ухмыляющееся создание и все больше злился. Маленькая, тощая, не в меру дерзкая. Ей в пору в детской сидеть и в куклы играть.

- Не дерзи мне и не утрируй мои слова, в конце концов, как ты правильно заметила, ты работаешь именно со мной. Не думаю, что натянутые отношения будут разумными в нашем случае. Я ведь действительно могу отказаться от твоих услуг и нанять кого-нибудь другого, - постарался я держать себя в руках.

- Тогда прекратите ходить вокруг да около, - смутно знакомый зеленый огонек мелькнул в ее глазах.

- Я и пытаюсь тебе объяснить, но ты все время меня перебиваешь, - нарочито глубоко вздохнул я. Девчонка разозлилась еще больше. Я сделал вид, что не заметил и продолжил. - Сангран всегда был в достаточно натянутых отношениях с Физалией, особенно явно это стало проявляться последние лет тридцать. Конечно, до открытых конфликтов дело не доходит и все же... Феи изрядно портят нам жизнь. Причина довольно проста - цены на нрифт и рынки сбыта. Их главные торговые пути проходят через Сангран, а нрифт служит основным материалом для изготовления оружия и ритуальных принадлежностей, - пока я говорил, Ди с каким-то странным изучающим выражением лица смотрела на меня. Я обернулся к окну, всматриваясь в горизонт. Духи грома, терпеть не могу объяснять элементарные вещи! - Илия приблизительно раз в пять лет требует снижения цен и торговых пошлин, но дело в том, что я и так пошел им на некоторые уступки. Мы не ограничиваем количество ввозимых товаров, нрифт феи закупают со скидкой, а торговые пошлины просто смехотворно малы. Причина, по которой мы столь лояльны к ним в том, что Сангран так же в некоторой степени зависит от Физалии. Только на их территории растет особый сорт орхидей, которые врайты используют при добыче пресловутого металла. Его залежи находятся очень глубоко под землей, а выжимка из цветов помогает нам бороться с последствиями долгого пребывания в шахтах, к тому же она чрезвычайно полезна, - Я мельком взглянул на охотницу. Она медленно прохаживалась вдоль книжных полок, заметно хмурясь. И когда только успела? Я снова отвернулся к окну.

- О том, что творится у фей, я узнал через суман, после первого убийства, произошедшего на наших землях. Узнал от своих осведомителей. Не знаю, каким образом, но вскоре Илия прознала о том, что мои люди живо интересуются данным вопросом. Не буду сейчас вдаваться во все подробности, суть в том, что королева буквально выдвинула ультиматум - либо я прекращаю 'подпольную' деятельность на ее территории, либо она разрывает с нами все торговые отношения. То есть любое расследование, непосредственно касающееся фей, я должен вести, обговорив все детали с Илией. Плюс ко всему прочему около четырех сот лет назад врайты и феи подписали пакт о взаимопомощи, исходя из которого, при подобном раскладе, мы обязались выплатить им значительную сумму в качестве компенсации. - Я перевел взгляд на охотницу. Твою мать? Я тут распинаюсь, как последний идиот, а она книжки читает! Девчонка держала в руках раскрытый потрепанный томик по ядам.

- Какого упыря?! Ты вообще слушаешь меня?! - почти прорычал я. Девчонка с силой захлопнула книжку, поставила ее на место и, резко развернувшись в мою сторону, обожгла злым взглядом. На левой руке сверкнул браслет. Знакомый такой... Да что сегодня с моей памятью? Что, твою мать, за шутки?

- Ваше Высочество, давайте на чистоту, - серьезно посмотрела на меня Ди, сделав шаг к столу, - Совершенно очевидно, что я вам не нравлюсь, и вы мне не доверяете. Также я подозреваю, что вы сильно сомневаетесь в моих профессиональных качествах и в эффективности моих методов охоты. Более того, я склоняюсь к тому, что ваше поведение - реакция на тот недолгий, но содержательный диалог, произошедший в морге, - она взмахнула рукой, браслет на ней снова блеснул в свете ламп, и я выпал. Наконец-то я вспомнил, где ее видел, где видел эти жесты, движения, где слышал этот голос... Девочка-шут, забавная диковинка - одна из лучших охотников Дакара, по его словам, конечно же. Твою мать! Неимоверным усилием воли я скрыл свои эмоции и выдавил снисходительную улыбку. - Извиняться, оправдываться или раскаиваться я не собираюсь. - тем временем продолжила она. Я фыркнул, - Кроме того, я готова забыть этот досадный инцидент и даже закрыть глаза на явный идиотизм некоторых ваших дознавателей. Но мириться с тем, что меня держат за дуру, я не намерена! - эта девочка только что нажила себе больших проблем. Мы с ней не сработаемся, это точно.

- Во-первых, я не совсем понимаю, чем вызван этот 'праведный' гнев. А во-вторых, ты забываешься, малышка, - чуть слышно ответил я, поднимаясь из-за стола. Девчонка, прищурилась, глаза почти полностью стали зелеными.

- Это вы забываетесь, Ваше Высочество! В первую очередь, забываете, кого наняли! Я - охотник, мать вашу, а не ряженая! - я тоже поднялся. Ее грозный тон меня не впечатлил. Наоборот наблюдая за ней, я держался из последних сил, что бы не расхохотаться в голос. Нет, ну надо же, какова ирония? - Прежде чем, нанимать охотника, вам нужно было выяснить, с кем собираетесь работать. Литератрку бы почитали, что ли! - пожала она плечами. Я сжал челюсти и скрестил руки на груди. Не дай боги придушу нечаянно, куда потом тело прятать буду? И так весь двор перекопан.

- Малышка, обычно я не повторяю дважды, - я сделал шаг в ее сторону. Девчонка была так зла, что не обратила на это внимания, - Но так и быть, для тебя я сделаю исключение. - Еще хоть одно слово в подобном тоне, и твой гонорар сократится вдвое. Поверь мне, с Дакаром я договорюсь, - я резко дернул Сид на себя и силой усадил в кресло. - Поэтому сделай одолжение - прекрати вести себя как ребенок и объясни толком, в чем дело. А то ты действительно напоминаешь ряженую, - пришлось прижать ее локти к бокам: удар, насколько я помню, у нее неслабый. Сид злобно уставилась на меня, потом на своего леопарда, в прошлую нашу встречу с ней был волк. Здох? И она завела себе нового питомца? Скорее всего... Стэр окинул нас внимательным взглядом, зевнул и предпочел удалиться в дальний угол комнаты. Умный кот. Охотница сделала несколько глубоких вдохов и прекратила вырываться.

- Все, я успокоилась, можете отпустить меня, - я недоверчиво покосился на нее, - Ваше Высочество, - Она подняла на меня кристально чистый и честный взгляд. Ну да, я вот так взял и поверил. Пару вдохов я еще удерживал ее, но потом все-таки очень медленно разжал пальцы и, не спуская с Сид глаз, отошел к столу.

- Итак, я весь во внимании, чем вызван этот спектакль?

- По части спектаклей, мне до вас далеко, - фыркнула она, - я не способна на столь долгий, проникновенный, пафосный, местами лживый, а главное ненужный монолог, - я нахмурился, Ди снова метнула в меня злобный взгляд. - Вы потратили почти пол-оборота на ненужные никому объяснения и лишние лицемерные условности. Все, что вы говорили ранее, мне уже известно: и о договоре, и о феях, и о рынках сбыта. Я читала дело, разговаривала с Риком, и кроме всего прочего, изучила некоторые дополнительные материалы, - она в раздражении взмахнула рукой, резко встала и зашагала по кабинету. Это мельтешение меня раздражало. Хотелось схватить девчонку и хорошенько встряхнуть. Духи грома! - И я ни за что не повторю, что истинные причины такой необходимости моего знакомства с послами заключаются в идиотском договоре! Поэтому прекратите держать меня за дуру и рассказывайте в чем действительно дело. - она, наконец-то, остановилась и сложила руки на груди. Я хмыкнул.

- Иначе..?

- Иначе я отправлюсь назад в морг и приложу все усилия, чтобы не попасться им на глаза.

- Для существа непереваривющего личные контакты, ты слишком сильно стараешься избежать встречи с послами. В чем дело? - я прищурился. Девчонка оставалась спокойной на первый взгляд. Но слегка сузившиеся зрачки и чуть дрогнувшие уголки губ выдали ее.

- Не ищите второе дно, Ваше Высочество. Его нет. Я просто не люблю зря терять время, поэтому, пока вы мне не объясните реальных причин, о моем знакомстве с послами можете забыть, - в который раз за этот вечер охотница меня удивила. А она умнее, чем я думал.

- Ладно, - пожал я плечами, не сводя с нее глаз. - Все то, что я говорил до этого, тоже в некоторой степени повлияло на мое решение. Но ты права, я действительно хочу твоего знакомства с послами не по этим причинам. Я подозреваю, что феи имеют причастность к происходящим событиям, причем я считаю, что тут замешан кто-то из знати Физалии. Я так же понимаю, что послы вряд ли в полной мере смогут пролить свет на это дело, даже если что-то и знают. Но я надеюсь заставить виновных нервничать и совершать ошибки, - девчонка хмыкнула, но ничего не сказала. - Послы пока не в курсе, что ты здесь, так же как и Илия, - продолжил я, внимательно глядя в необыкновенные глаза охотницы. - Я предполагаю, что сегодня же вечером после знакомства с тобой они доложат о тебе своей королеве. И даже если она тут не замешана, ты знаешь с какой скоростью разносятся слухи... Я хочу, чтобы ты внимательнее присмотрелась к ним и к их сопровождению, может заметишь что-то, что я упущу из вида. К тому же их пребывание здесь - это гарантии и страховка. Официально я выполнил все условия Илии, и теперь у меня развязаны руки. Я могу отправить своих людей на территорию Физалии, при этом, не обращая внимания на королеву. Я надеюсь, что моим осведомителям удастся выяснить что-то, что поможет делу.

- Допустим, но с чего вы решили, что феи вообще причастны к случившемуся? Исходя из информации, полученной мной, они тоже пострадавшая сторона, - она вопросительно вздернула тонкую бровь.

- Последнее время Илия стала очень нагло себя вести, на Тиоре слишком много ее шпионов, и потом у меня просто предчувствие, - пожал я плечами.

- Хорошо, я это учту, - Сид с серьезным видом кивнула, - А теперь, чего именно вы ожидаете от меня в общении с послами?

- Думаю, о том, что делиться сведениями с феями не нужно, тебе напоминать не стоит, - Сид ехидно ухмыльнулась и фыркнула, - А в остальном - ничего особенного. Веди себя, как обычно, просто слушай и делай выводы, следи за реакцией. Единственная настоятельная просьба: веди себя нормально.

- Что в вашем понимании нормально? - вежливо поинтересовалась она, но в глазах снова вспыхнул, только погасший зеленый огонек.

Я мысленно выругался, и, стараясь подбирать слова, ответил:

- Это значит - постарайся не высовываться лишний раз, не нужно привлекать к тебе внимания больше, чем это необходимо.

- Как скажите, еще что-то?

- Пока, пожалуй, это все. Сегодняшний ужин, как ты правильно поняла, будет формальностью и небольшой провокацией с нашей стороны. Завтра мы обсудим остальное, а потом уже перейдем к открытым действиям.

- Хорошо, но у меня к вам вопрос пока не забыла, - я милостиво кивнул, - Насколько вы доверяете Седрику, и как много он знает о деле?

- Полностью, - нахмурился я, - Он в курсе всего происходящего. А в чем дело? Он вызвал у тебя подозрения?

- Пока нет, - отмахнулась она, задумавшись о чем-то, - Просто пытаюсь составить общую картину.

Я взглянул на оборотометр. До ужина оставалось меньше десяти лучей.

- Если поторопишься, успеешь еще переодеться, - сказал я, еще раз окинув фигурку охотницы взглядом.

- Учитывая, что я осматривала трупы, идея неплохая, - пробормотала она, все еще прибывая в своих мыслях и медленно поднимаясь из кресла. Интересно, над чем она так напряженно размышляет?

- Ммм, Ди, а твой леопрад, он будет с тобой во время встречи? - окликнул ее я уже возле двери. Она обернулась и внимательно посмотрела мне в глаза.

- Понятия не имею, - пожала охотница плечами. Я вопросительно вздернул бровь. Она нарочито тяжело вздохнула:

- Ваше высочество, если вы думаете, что я могу его контролировать, вы глубоко заблуждаетесь. Максимум чего я могу от него добиться - это не жрать моих знакомых. Так что, как он решит - так и будет. - И она вышла вместе со своим зверем, тихо прикрыв за собой дверь.

Я хмыкнул. Чувствую, ужин пройдет весело.

Спустя некоторое время, я с Риком стоял в гостиной возле малой западной столовой и вел ничего не значащую беседу с послицами. Извиняюсь - послами. Графиня и ее дочь выглядели заметно посвежевшими и держались более уверенно. Обе в достаточно соблазнительных, но при этом ничуть не вульгарных нарядах цветов рода, обе с деланно восторженными улыбками и хитрым прищуром. Покрой их платьев позволял им не убирать крылья, и я то и дело ловил на женщинах задумчивый и оценивающий взгляд Седрика и подошедшего Дэмиана.

- Мы еще кого-то ждем, Ваше Высочество? - мило улыбнулась Кэссиди, невзначай дотрагиваясь до моей руки.

- Да, я хочу познакомить вас, уважаемые послы, с еще одним своим подчиненным.

- Дознаватель? - спросила графиня.

- Не совсем, - уклончиво ответил я, следя за реакцией послов. Мужчины остались внешне невозмутимы, но внутри у них разгорелся слабый огонек интереса и легкое замешательство. Крылья Сибиллы нервно и неуверенно дрогнули сразу после моих слов, а ее дочь продолжала так же беззаботно улыбаться и восторженно крутить головой по сторонам.

- К чему эта таинственность Ваше Высочество? Мы же сотрудничаем или я ошибаюсь? - нервничает, вот только какова причина? Я прислушался, из коридора за моей спиной донесся едва слышный голос:

- Скажите вы не чувствуете запах? - я чуть усилил слух.

- Запах? Простите, фина Ди, я не совсем понимаю... - ответила служанка.

- Колокольчики, так пахнут колокольчики, - пауза, а затем неуверенный ответ:

- Нет, простите.

- Да, что же вы все время извиняетесь? - чуть раздраженно.

- Простите, - и сдавленное ругательство охотницы. Я переключил свое внимание на графиню.

- Ни в коем случае, ваша милость. Мы ждем охотника, - после моих слов улыбка графини стала натянутой, а на лицах мужчин проскользнуло негодование и волнение. Я снова прислушался, голос доносился уже гораздо отчетливее и ближе, я смог различить даже едва заметный шорох ткани:

- Колокольчики, ненавижу колокольчики. Стэр, тебе не кажется, что они стали преследовать меня везде, хотя может, я просто схожу с ума? - три вдоха тишины, а затем снова раздраженный голосок девчонки, - Метели! Надеюсь, я ошибаюсь! Всем будет лучше, если я ошибаюсь! - вот тут уже я занервничал. Мало того, что она эмоционально нечитаема и неуправляема, так еще и все признаки только начинающейся душевной болезни на лицо. Вот только помешанных охотников мне не хватало для полного счастья!

- Зачем же столь кардинальные меры, Ваше Высочество? - взяв себя в руки, спросила Сибилла.

- Вы так считаете, графиня? Что ж, может быть, но суровые времена требуют суровых решений.

- Да брось, мама. Подумаешь - охотник, может, он не так страшен, как о них говорят, - Сибилла метнула на дочь строгий взгляд. 'Не так страшен' - что она имела ввиду? - И потом, разве тебе не любопытно? Я, например, теперь очень хочу с ним познакомиться, - и она снова очаровательно улыбнулась, полностью, проигнорировав мать. Милое создание, похожа на солнечный лучик, чего уж говорить, хотя еще немного наивна и слегка глупа.

- Прошу простить мою дочь, Ваше Высочество. Она еще очень молода, - ответила графиня.

- Какой все-таки гадкий у них запах, - снова раздался едва слышный шепот. Я принюхался. Пахло... колокольчиками. Видно, я совсем перестал соображать. Нужно срочно отдохнуть, а то это не доведет до добра. Этот ужин - последний рывок, а затем спать, спать, спать. Мне завтра нужна трезвая голова и цепкий ум, а сегодня пусть поработают Рик, Дэмиан и Сид.

- Все в порядке, графиня. Я нахожу фину Кэссиди весьма очаровательной юной особой, - личико последней окрасилось легким румянцем после моих слов. Она присела в легком поклоне.

- Спасибо, Ваше... - и замерла, уставившись широко раскрытыми глазами мне за спину. Станис и Сибилла тоже застыли словно статуи. Арон и Дэмиан, который еще не успел познакомиться с Сид, в недоумении взирали на происходящее. Реакция этих двоих была мне понятна и их удивление и их замешательство. Но вот остальные... К чему эти напряженные позы, откуда это почти потрясенное выражение лиц?

- Позвольте представить вам, уважаемые послы, охотника, согласившегося помочь нам разрешить это дело, - сказал я с легкой, улыбкой, разворачиваясь в сторону коридора, - Ди? - помимо воли вырвался у меня вопрос.

Я стоял вполоборота и во все глаза смотрел на охотницу. Она переоделась в точно такой же костюм, в котором ранее осматривала тела, только черный, волосы по-прежнему забраны в косу, руки в длинных тонких перчатках, за плечами - короткий меч. У ее ног, чуть припав на передние лапы, стоял Стэр, и как мне казалось, встревожено смотрел на хозяйку. Я отметил эти детали лишь мельком. Все мое внимание сейчас привлекало лицо девчонки. Пустое... Абсолютно пустое. Она даже не походила на статую, потому как в статуях и то больше жизни, чем было в тот момент в ней. Нет, она была словно мертвая. Напряженное, застывшее тело, сжатые губы, прямая спина, все черты лица заострились, стали еще более хищными, чем были до этого, еще более манящими. А глаза... Потемневшие, темно-желтые, как у змеи, широко раскрытые, холодные, смотрящие на послов. И в никуда. Словно она всматривалась в Изначальную Пустоту.

Седрик и Дэмиан передернулись, будто от холода.

- Ди? - снова позвал я, нарушая повисшую на мгновение тишину. Она не отреагировала. Я слегка дотронулся до ее руки и снова ничего. Феи по-прежнему хранили молчание. Да, что мать вашу, здесь происходит?! Я хотел уже было встряхнуть девчонку, как леопард нервно рыкнув, вцепился ей в запястье. По руке побежали три тоненькие струйки крови и тут же вспыхнули синим пламенем. Сид отрывисто вздохнула, тряхнула головой. Глаза стали обычного, если конечно золотой можно назвать обычным, цвета, на губы вернулась ухмылка.

- Прости, малыш, - сказала она, смотря в изумрудные глаза Стэра, - я больше так не буду. Этот просто еще не здох. - кинула она непонятную фразу. И холодно окинула присутствующих взглядом. Сибилла стояла, словно онемев, Кэссиди же лучезарно улыбалась - ну точно солнечный лучик.

- Фина Ди, позвольте представить вам членов делегации фей и лучшего дознавателя Санграна: графиня Сибилла, ее дочь Кэссиди, Станис и Арон - назвал я поочередно послов, девчонка недобро усмехнулась, послы стояли, замерев, лишь Арон коротко кивнул. Кэссиди нервно теребила рукава платья, по-прежнему улыбаясь.

- Это Дэмиан, - я указал кивком головы на дознавателя.

- Надеюсь на успешное сотрудничество, - пробасил он.

- И я, - кивнула в ответ девчонка. Затем перевела взгляд на послов:

- Надо же, какая встреча, - почти пропела охотница, - Знала бы, осталась бы в компании трупов, у них хоть запах приятный, - улыбка тут же исчезла с личика младшей графини.

- Да как ты смеешь, дрянь?! - взревел басом Станис. Домашний любимец Сид оскалился.

- О, Станис. Мой тебе совет, - поглаживая леопарда по голове, спокойно ответила охотница, - Хочешь иметь все конечности, никогда не повышай на меня голос, я плохо контролирую своего питомца, - и она мило улыбнулась, ну, попыталась. Выглядело жутковато.

- Даяна, - очнулась Сибилла. Охотница досадливо поморщилась, - этого не может быть. Как ты здесь оказалась?

- По-моему ты уже в курсе. И пока не забыла, зови меня Ди.

- Так ты - охотник, - нахмурилась графиня. Сид пожала плечами.

- Ди, я так рада тебя видеть! - снова лучезарно улыбаясь, воскликнула Кэссиди, перебив намеревающуюся что-то сказать Сибиллу. Раскинув руки для объятий, младшая графиня сделала шаг в направлении охотницы. Та в свою очередь отскочила, как ужаленная, и какое-то новое чувство мелькнуло у нее в глазах. Раздражение и настороженность. Хм, приятно знать, что и у охотников есть свои слабые места. Вот только, что она имеет против дружеских объятий, и дружеских ли? Разворачивающееся, на моих глазах действо меня злило и раздражало, потому что я, духи грома меня задери, ни хрена не понимал.

- Ты же это не серьезно Кэс? - недоверчиво посмотрев на девушку, спросила Сид. Улыбка Кэссиди стала менее широкой, на глаза тут же навернулись слезы. Она, тихо всхлипнув, опустила руки. - Ох, е-е-е-е, - протянула охотница. - Это будет, долгий ужин.

- Ди, ты, конечно, можешь не верить, но мы действительно рады тебя видеть, - с легкой улыбкой сказала Сибилла.

- Ну да, ну да. Особенно рад Станис. Брось, Сибилла. Перед кем ты разыгрываешь этот спектакль? - в глазах графини отразился холод и капля злости.

- Я не...

- Да, да, как скажешь, - подняв обе руки вверх, прервала ее Сид, - Ваше Высочество, мы уже можем пройти к столу? - развернувшись спиной к делегации и выпавшим в острал Рику и Дэмиану, громко поинтересовалась девчонка.

- Думаю, что можем, - и, наклонившись к ней, прошептал, - но, ты мне потом кое-что объяснишь. От ее губ пахло гречицей, шалфеем, наперстянкой и упырь знает чем еще.

- Ничего не обещаю, - так же шепотом ответила она и отправилась к столу.

- Станис, кто эта охотница? - уловил я краем уха вопрос Арона.

- Потом, - зло ответил второй посол.

Мимо меня, извинившись, за небольшой скандал прошли графини. Дэмиан кинул задумчивый взгляд и тоже поспешил скрыться в дверях столовой. Мы с Риком шли последними.

- Ты что-нибудь понял? - спросил друг.

- Только то, что у нас могут возникнуть проблемы, - пожал я плечами.

- Поговорим после ужина, - я кивнул.

В основном ужин проходил мирно. Сид разговаривала преимущественно с Дэмианом и Риком, на все вопросы послов отвечала просто с убийственной вежливостью. Ничего лишнего, никакой информации ни о себе, ни о деле. Некоторое время за столом висело напряжение, но потом оно отошло на задний план, словно муха, чье жужжание раздражает, но не доставляет значимых неудобств.

В принципе моя провокация удалась, хоть и не так как я этого ожидал. Феи были напряжены и взволнованы, вот только что-то мне подсказывало, что это реакция не просто на охотника, а на конкретно этого охотника. Сибилла то и дело бросала на девчонку хмурые иногда даже злобные взгляды. Время от времени графиня смотрела на нее снисходительно, сверху в низ, почти жалея. В глазах же Сид при взгляде и на Сибиллу и на Кэссиди ни читалось ничего кроме холодной вежливости, Станиса и Арона она просто игнорировала.

Пару раз Кэссиди попыталась заговорить с ней, но получив предельно краткий и сухой ответ, оставила свои попытки и переключила внимание на меня и Рика. Охотница же вскоре начала ожесточенно спорить о чем-то с Дэмианом. Ее леопард пару раз обошел вокруг стола, попытавшись незаметно обнюхать каждого из присутствующих, кроме меня, а затем устроился у ног своей хозяйки. Надо будет потом спросить у Сид, чем он питается и как часто.

Ужин почти подходил к концу и протекал он на удивление гладко, до определенного момента.

- Как давно ты в охотниках Ди? - вдруг спросила графиня, впервые за весь вечер, обратившись к девчонке. Я собрался и опустил свои щиты, пытаясь считать малейшие изменения в эмоциях.

- Достаточно, - сухо отозвалась она, прервав свой спор с Дэмианом.

- И все-таки?

- Чуть больше десяти лет, - Сибилла нахмурилась еще больше, ее окружило легкое облако беспокойства. А это уже что-то новенькое. Судя по тому, как напряглись Рик и Дэмиан, они тоже во всю читали эмоции послов.

- Да прекрати, кого ты пытаешься обмануть? - вмешался Станис.

- Врать - не в моих правилах, Станис, это больше по твоей части, - спокойно, словно констатируя непреложный факт, отозвалась девчонка.

- На что ты намекаешь?

- Я не намекаю, я говорю прямо. Или ты страдаешь приступами выборочной забывчивости: забыл как попал на это место? - откровенно издеваясь, спросила охотница. Я словил отголосок бешенства посла.

- Да что ты знаешь, маленькая дрянь?

- Многое, освежить твою память? - прозвучал почти ласковый голос.

- Замолчи ничтожество, иначе клянусь королевой, я заставлю тебя пожалеть! - прошипел он. Девчонка протяжно, почти зло хмыкнула, но ее эмоциональный фон остался спокойным. Откуда на ней такие щиты? Ярость Станиса, подскочила еще на несколько пунктов. Обстановка за столом заметно накалилась.

- Станис, - твердо проговорила Сибилла, - успокойся. Он медленно перевел взгляд на графиню и кивнул.

- Ты не находишь в этом иронии? - выгнула точеную бровку Сид, - Врал одной, на побегушках у другой, а клянешься именем вообще третей. Почти анекдот.

- Ты ничего не знаешь, ты не имеешь права меня обвинять! Я получил ровно то, что заслужил!

- Я знаю достаточно, и, да, ты прав. Ты, наверное, каждое утро просыпаешься с мыслями о самоубийстве, не представляю, как можно так прогибаться под кого-то. Не боишься, что хребет сломается. Хотя... у гадов вроде его нет, - она пожала плечами. Меня просто ударило волной ярости. Я в упор посмотрел на охотницу, давая ей понять, что пора бы прекратить этот спор. Она невинно хлопнула глазами.

- Ты ошибаешься, если думаешь, что я шавка Сибиллы, мразь! - почти выкрикнул он.

- Ну значит ее подстилка, что еще хуже. Вот только мне кажется, ты продешевил, - глаза Станиса полыхнули ненавистью. Он пару раз глубоко вздохнул, а затем гадко улыбнулся.

- А чем ты лучше меня? Ты - выродок, Ди. Случайность. Вечно отверженная, вечно юродивая, грязная от рождения, - не обращая внимания на графиню, парировал посол.

- Даяна, - воскликнула Сибилла, - прекрати сейчас же! Сид даже ухом не повела.

Я перевел взгляд на Кэссиди, она сидела бледная, руки заметно дрожали, в эмоциях сквозило отчаянье. Мне стало жаль девочку, я кивком головы указал на нее Рику. Через вдох они вдвоем покинули малую столовую.

- Да, и меня это нисколько не смущает, а вот ты бесишься Станис, всегда бесился. Наверное, тяжело каждый раз глядя в зеркало испытывать отвращение?

- Я не испытываю отвращения, я не сделал ничего, за что мог бы себя презирать.

- Это-то и плохо, потому как по-идее должен, - устало ответила она. Посол открыл было рот, чтобы ответить очередную колкость, но Сид жестом остановила его и поднялась из-за стола.

- Хватит Станис, мне надоело. Ты плохо выучил правила этой игры - ни одно из твоих оскорблений не попало в цель, поэтому прекрати позориться, - затем она окинула взглядом, оставшихся за столом. - Прошу прощения за концерт, видимо сегодня я ваш шут, - и вышла. Ее зверь остался лежать возле покинутого хозяйкой стула. Станис по-прежнему кипел от злости, он предельно аккуратно положил вилку на стол и медленно поднялся.

- Прошу прощения, Ваше Высочество, графиня, - и вылетел за дверь. Вслед за ним, так же извинившись, вышел Арон. Дэмиан хмыкнул.

Какое-то время за столом висела тишина, вернулся Седрик.

- Де-фина, - обратился он, к задумчивой графине, - я отвел вашу дочь в ее покои, у девочки выдался тяжелый день. - Несколько вдохов Сибилла смотрела на него будто не понимая о чем речь, затем зажмурилась.

- Спасибо, - искренне отозвалась она, - Ваше Высочество, я понимаю, что у вас появилось ко мне множество вопросов, и я обещаю, что отвечу на них... Но, если можно, завтра, а сейчас я бы тоже хотела отдохнуть. Как сказал де-фин Седрик, день выдался тяжелым, - она, наконец, подняла на меня взгляд, в глубине глаз светилось негодование. Я кивнул.

- Вас проводят, де-фина.

- В этом нет необходимости, - она встала и чуть поклонившись, вышла. И снова повисла тишина. Седрик внимательно разглядывал вино в бокале, Дэмиан прохаживался вдоль окна.

- Что скажете? - нарушил я тишину.

- Очень интересно, - отозвался Рик. - Я обрисую тебе ситуацию, Ран, так как я ее вижу. Начну с Кэссиди. - он отпил из бокала. - Младшая графиня - перепуганная, наивная птичка. Она мало что смыслит в межрасовых делах, слегка глуповата, чрезмерно дружелюбна и улыбчива и очень обаятельна. Она вряд ли что-либо знает. Думаю, она даже не в курсе истинных причин, по которым ее мать решила взять ее с собой. В этом предстоит разобраться. Ты, мой друг, ей нравишься. Ди... мне показалось, Кэссиди была искренне удивлена и рада видеть ее, так говорил эмоциональный фон. - Я кивнул, Дэмиан усмехнулся, - Далее Сибилла - умна, хитра, сдержанна. В разрешении нашего вопроса заинтересована, но не слишком. Мне показалось, что больше ее волнует нечто другое, по крайней мере на сегодня. Что? - еще один вопрос. Ее отношение к Ди непонятное, она то злится, то тоскует, то жалеет. Тебя, меня и Дэмиана она старается незаметно изучить.

Станис - вспыльчив, плохо держит себя в руках. Он - неплохой солдат, какой из него посол пока не знаю. Но сегодня он показал себя не очень. Охотницу он на дух не переносит, она его бесит, выводит из себя лишь одним видом. Знает ли он что-либо по нашей проблеме сказать пока сложно.

Арон же из всего происшедшего сегодня не понял ровным счетом ничего. Он умен и сдержан. Предполагаю, быстро учится. На Ди он сегодня смотрел, как алхимик смотрит на неизвестное ему ранее зелье. Он попытается по возможности выведать у нее все. Не только информацию о деле, но и о ней самой, в первую очередь - о ней самой. Знает ли он что-то - сказать опять же трудно. А мое мнение о Ди, ты уже знаешь, оно почти не изменилось. Здесь больше вопросов и главный - как ей управлять? Пожалуй, это все, - он откинулся на стул и вытянул ноги. Я кивнул, обдумывая его слова. Во многом наши мнения сходились.

- Ну, а ты что скажешь Дэмиан? - обратился я к дознавателю. Он замер возле окна к нам спиной и всматривался в ночь.

- В общем и целом я согласен с Риком, Ваше Высочество, вот только мне почему-то кажется, что все далеко не так просто. Во-первых, дочь. Мне, возможно, показалось, но ее поведение в гостиной было наигранным, хотя эмоции соответствовали ее действиям.

Сибилла напряглась, услышав про охотника. Я думаю, она что-то да знает, по-поводу нашего дела. Про Арона могу сказать лишь то, что этот мальчик еще себя проявит. Есть в нем что-то... Не могу подобрать слов, какой-то подвох что ли. С характеристикой Станиса, я в принципе согласен, охотница его сильно задела сегодня. Боюсь, как бы это не помешало работе.

Про саму охотницу ничего конкретно сказать не могу. Умна, хитра, прекрасно держит себя в руках, но при всем при этом дипломат из нее хреновый, если честно. Абсолютно ровный эмоциональный фон. Я видел лишь те эмоции, которые она сама считала нужными показать. Она прекрасно разбирается в оружии и достаточно сведуща в межрасовых отношениях. Не умеет подчиняться, быстро адаптируется в новой ситуации. Работать с ней будет сложно, но, как мне кажется, интересно, - закончил он, и обернулся к нам.

- Не знаю, - задумчиво протянул Рик, - чувства Кэссиди, на мой взгляд, были искренними. - Дэмиан лишь пожал плечами. - Сам-то что думаешь Ран?

- Да почти тоже, что и вы. На данный момент меня тревожит явный конфликт между охотницей и послами. Необходимо выяснить, в чем дело и впредь не допускать подобного. Иначе, это может все испортить, - я повернулся к Дэмиану, - Узнай, пожалуйста, как можно больше про графиню и ее дочь. - Дэмиан кивнул.

- А охотница?

- А что охотница? Мы даже имени ее полного толком не знаем. - пожал плечами Рик. - И потом... Думаю, если либо она, либо Дакар узнают про то, что мы собирали о ней сведения - помощи от них нам не видать.

- Рик прав, Дэмиан. Сейчас главное понять, как ее контролировать. Думаю, я поговорю с ней сегодня же.

- Как скажете, Ваше Высочество. Разрешите идти? - я кивнул. Дэмиан коротко поклонился и вышел, следом за ним в дверь выскользнул леопард. Я скрипнул зубами. Ладно, в конце концов, это всего лишь животное.

- Я, пожалуй, тоже пойду Ран. - Я остался один, залпом допил вино, оставшееся у меня в бокале, и отправился на поиски девчонки. Нужно было поговорить с ней, нужно было понять, что происходит. Она вызывала у меня смешанные чувства: настороженность, неприязнь, интерес, недоумение, раздражение и... желание. Вспомнив наш поцелуй во время Кинара, я с удивлением понял, что хочу продолжения. А почувствовав вновь ее запах в кабинете, думал, что сойду с ума. Я тряхнул головой, отгоняя непрошенные мысли очень уж откровенного характера, и распахнул дверь в ее комнату. На меня с изумлением уставилась пара блестящих изумрудных глаз. Видели когда-нибудь леопарда в шоке? Вот и я нет, до этого момента. Окинув комнату быстрым взглядом и убедившись, что охотницы внутри нет, я отправился расспрашивать слуг, все еще пребывая в состоянии крайнего изумления от увиденного.

Почему-то мне казалось, что ее кот тоже не так прост.

Девчонку я нашел спустя четверть оборота на восточной башне.

Охотница сидела на перилах, свесив ноги вниз, и массировала виски. При моем появлении она прервала свое занятие и, чуть повернув голову в бок и вверх, повела носом, словно ее леопард.

- Ваше Высочество? - спросила она, разворачиваясь ко мне, и перекидывая свои ножки внутрь.

- Ди, нам нужно поговорить о том, что случилось во время ужина.

- Ладно, - вздохнула она, - Стыдно. Виновата. Каюсь. - снова эта ее ехидная улыбочка и вопросительный взгляд. Я нахмурился.

- Ди, я серьезно, - я облокотился о стену и скрестил руки на груди, не сводя с нее пристального взгляда.

- Я тоже.

- Не хочешь мне ничего объяснить?

- Например? - мда, содержательный диалог.

- Например, твою реакцию на послов, твою перепалку со Станисом? Поверь, я спрашиваю не из банального любопытства, мне необходимо убедиться, что это не повлияет на работу.

- Можете быть спокойны, - она провела рукой по волосам, - просто, это было немного неожиданно для меня, вот и все. А Станис... Тут все сложнее, но что-то мне подсказывает - он будет держать себя в руках. И еще одно, - она спрыгнула с перил, - можете себя поздравить, ваша провокация удалась, - я вздернул вверх брови, - Поверьте мне, с этого момента послы, за исключением Арона, будут как на иголках.

- Допустим. Но запомни, я не потерплю подобных конфликтов впредь, надеюсь, ты поняла меня. - Девчонка почти безразлично пожала плечами. Я разозлился.

- Отвечай, да или нет? - не повышая голоса, повторил я вопрос.

- Да, Ваше Высочество, - сквозь зубы процедила она.

- Вот и отлично, рад, что мы друг друга поняли. Мир? - слегка издеваясь, спросил я.

- Как скажете, - она снова сверкнула глазами.

- Отлично, можешь быть свободна, - она отвесила мне шутовской поклон и направилась к выходу, я скрипнул зубами.

Захотелось ее убить и наконец-то стереть эту кривую улыбочку с ее лица. В тот момент, когда она проходила мимо, я решился и уступил своим желаниям. Схватив ее за руку и резко дернув на себя, я впился в ее губы. Она не успела ничего понять. Снова по телу разлилась необъяснимая истома, снова все мысли убежали. Я мягко провел языком сначала по верхней, потом по нижней губе охотницы, чуть прикусил, заставляя ее приоткрыть рот, прижал ее еще крепче. Я целовал ее снова и снова. Пробуя, изучая, заставляя сдаться. Наконец, охотница тихо всхлипнула и капитулировала, схватившись свободной рукой за отворот моего камзола. Не соображая, что вообще творю, я обхватил ее затылок рукой, пытаясь проникнуть как можно глубже. Сладкая, боги, какая же она сладкая. Я совсем потерял голову, хотелось бесконечно вот так целовать ее, понимать, что она полностью в моей власти. Я погладил ее шею и снова легко прикусил губу. Где-то на периферии сознания я услышал звук грома и тут, очнувшись, она с силой вырвалась и отступила назад. Ее щеки раскраснелись, губы были влажными и слегка припухшими, в глазах горел зеленый огонь. А она хороша...

- Какого хрена!? - рявкнула девчонка. И чего она опять бесится, ей же понравилось?

- Скрепляю мирное соглашение, - спокойно ответил я и облизнул губы. Девчонка громко судорожно сглотнула.

- Твою же ж мать! Гениально! - и Сид рванула к выходу.

Ее столь красноречивое бегство сопровождалось моим хохотом.

Вот так так... Нужно все хорошенько обдумать. И я, довольно улыбаясь, отправился к себе в кабинет.

Обсидиана Забывшая.

Пока шла к своей комнате, кое-как успокоилась. В голове толпилось бесчисленное множество мыслей и, как всегда, ни одной дельной. Щеки до сих пор горели, на губах остался привкус осенних листьев и дождя. Это сводило с ума. Мирное соглашение, мать его, он скрепляет. Принц, тоже мне. А я? Хороша охотница, да еще бы чуть-чуть и я бы отдалась ему прямо на крыше. Тьфу! Так, стоп, а ну взяла себя в руки. Я уселась в кресло и прикрыла глаза. Странно, небо чистое, но я отчетливо слышала гром.

- Что-то случилось? - я чуть не подпрыгнула. Стэр - зараза.

- Скорее нет, чем да.

- По какой причине тогда паника?

- Я целовалась с принцем, - выдохнула я.

- И что?

- И мне нравилось!

- И что?

- И я хочу еще!

- И что?

- Черномордый, тебе усы оборвать? - леопард слез с кровати и сел напротив меня.

- Я действительно не понимаю.

- Он мой работодатель - это раз, он меня бесит - это два, на него явно положила глаз Кэс, и на этом можно будет сыграть, в случае чего, - это три, и я ни хрена не знаю, что мне со всем этим делать - это четыре!

- Он достаточно красивый мужик - это раз, он тебя явно хочет - это два, - скороговоркой проговорил он, видя мои попытки вставить хоть слово, - Ты его хочешь - это три. И плевать он хотел на Кэссиди - это четыре. Ну что, все еще не знаешь, что с этим делать?

- Стэр, прекрати. Я не собираюсь крутить шашни с нанимателем.

- Почему? Он ведь не всегда будет твоим нанимателем, - сощурился тал.

- Не мне тебе объяснять, как амурные дела, - боги сказала и не подавилась, чудеса! - влияют на работу.

- Тогда забудь. Было бы из-за чего бучу поднимать, всего-то поцелуй.

- Да, тут, ты прав. Не понимаю, что на меня нашло. - я откинулась на спинку кресла.

- Ладно, забыли. Скажи мне лучше, родной, что-нибудь интересное узнал?

- Да не то чтобы, - он потянулся, улегся возле моих ног. Четверть оборота ушло у леопарда на коротенькое повествование. - Короче, выводы делай сама, - закончил он и как-то странно посмотрел на меня.

- Пусть все идет, как идет. - пожала я плечами.

- И даже с Сибиллой?

- По-большому счету, мне на нее плевать. Если хочет рассказать о том, что нас связывает, - флаг ей в руки и кровососа на шею. Касательно принца, - я подавила зевок, - хм, пусть попробует найти способ контроля. Я с удовольствием постою в сторонке и понаблюдаю. Будет хоть повод посмеяться. Дэмиан и Ран меня пока мало волнуют. Станис... Не знаю, если будет мешать работе, я найду способ его убрать. Кажется все.

- А Кэссиди.

- А что, Кэссиди?

- Она может стать помехой.

- С чего такие выводы, хвостатый?

- Она глупа, наивна, любопытна и еще явно недолюбливает тебя.

- Поверь, все это я переживу. Если повезет ее глупость, наивность и любопытство придется терпеть остальным послам и Его Высочеству, ну может еще капитану, - пожала я плечами.

- Не недооценивай ее, Обсидиана.

- Ты что-то почувствовал?

- Ничего, о чем бы я тебе не сказал, но ее злость на тебя сильнее, чем кажется, я так думаю, сильнее, чем она показывает.

- Я не могу с этим что-либо сделать. Конечно, можно будет попытаться заставить ее уехать в Физалию в случае чего, но сам понимаешь, из-за Сибиллы это не вариант.

- Ты можешь постараться найти причину такого ее отношения к тебе и устранить ее.

- Бесполезно. Я пробовала открыть эту дверь на протяжении двух лет и, как видишь, ничего не вышло. И честно говоря, теперь мне на это тоже плевать, - я зевнула. Я не спала только двое суток, а с ног валюсь как будто суман. Может это последствия лекарства Лайры? Нужно узнать.

- Как скажешь, но не подставляй Кэссиди спину, - и, заметив мой удивленный взгляд, тал добавил, - Считай это просто звериное чутье.

- Я запомню, родной. Еще что-то?

- Да. Я слышал только конец разговора и все же... Сибилла связывалась через зеркало с Илией. И, насколько я понял, разговор у них шел о тебе. Королева хочет, чтобы ты прибыла во дворец как можно скорее. В чем причина я не слышал, но тон у нее был очень серьезный. - я хмыкнула.

- Илия не умеет разговаривать по-другому, слишком долго у власти. Но в этот раз ей придется перебеситься. Я не собираюсь к феям раньше, чем того потребует охота. - я снова зевнула. Да что такое?

- Думаешь это разумно, дразнить ее?

- Понятия не имею, но Илия не имеет надо мной власти, впрочем, как и феи вообще. Поэтому пусть хоть молнии мечет, плевать. В открытую она сделать мне ничего не сможет, а в темную - я не дам ей шанса.

- Тогда это все, - я кивнула.

- Я в душ и баиньки. Что-то вымоталась.

- Ну еще бы. Знаешь, как ты меня напугала в гостиной.

- Прости, сладкий, я думала, этот рефлекс давно умер, как оказалось, нет. Такого больше не повторится, - я стояла у двери в ванную.

- Хочется верить, потому что я не хочу больше видеть тебя такой. Не хочу повторения прошлого опыта, не хочу вытаскивать тебя.

- Восемь лет назад у тебя это превосходно получилось, - склонив голову на бок, пробормотала я.

- Да, но я не уверен, что смогу вновь, поэтому не пугай меня больше так. Боюсь, мое бедное сердце не выдержит, - он закатил глаза и вывалил язык. Я фыркнула. Шут! И закрывая дверь ванной, услышала насмешливое:

- И все равно он хочет тебя!

Пожалуй, впервые не нашлась, что ответить и просто пару раз стукнулась лбом о дверь. Думала поможет. Ни-фи-га. Стоя под струями горячей воды, я наконец-то позволила себе хоть чуть-чуть расслабиться. Вечер выдался... богатый, что и не говори. Мда, не думала я, что встреча с прошлым произойдет так скоро, да еще и при подобных обстоятельствах. Но, может оно и к лучшему - давно пора было попрощаться с детскими страхами, хотя чует моя з...звериная натура, что будет это не просто. А тут еще и этот врайт со своими поцелуями. Так. Все. Хватит. Об этом больше не думаем. Нужно переключиться, например на охоту. Что у нас там с трупами? А с трупами у нас не густо. За все время, что я пробыла в морге, успела осмотреть только два тела и не досчиталась еще троих. Скорее всего, их уже похоронили, ведь они были первыми убитыми. Нужно узнать, что демоны делают с телами и узнать срочно. Еще бы неплохо конечно осмотреть места, где были найдены врайты, но это не к спеху. Должна признать, Сангранские дознаватели свое дело знают: мои наблюдения почти в точности совпали с их выводами. И это тоже радовало мало, впервые за десять лет моей работы у меня не было совершенно никаких зацепок, никаких вариантов и, что хуже всего, никаких идей. Я даже толком не знала с чего начать. И это пугало, но еще больше интриговало. Во мне проснулся Охотник, Истинный Охотник, впервые за последние четыре года. И уже лежа в кровати, мне почему-то показалось, что, что бы ни случилось со мной, эту охоту я запомню надолго.

Клетка. Полутемная, сырая, с низким потолком. Пахнет плесенью и почему-то пиявками. Слышно как в углу копошится старая крыса. У нее нет передней лапы, и она полностью слепа. В тусклом свете ущербной луны она кажется больше, чем есть на самом деле. Ее шерсть теперь почти всегда перемазана в той отвратительной серо-желтой массе, которой нас кормят. Я обычно могу проглотить только пару ложек, потом меня начинает рвать. Мне четырнадцать, и я сижу на полу в камере. Мне холодно, я не чувствую ног, но сейчас мне на это плевать. Я даже не обращаю внимания на крысу, как делала это обычно в такие моменты. Сейчас я нервничаю, мне страшно. От напряжения и утомления болит голова, из-за неудобной позы сводит судорогой ноги. Глаза слезятся, из носа постоянно течет. Все что осталось от моей рубашки в крови, ее сладковатый запах перебивает все другие. Но мне плевать... Сейчас мне на все плевать. Мне страшно, дико, безумно. На моих руках медленно умирает самое дорогое мне существо. Умирает уже два дня. Два тяжелых, бесконечно долгих дня. И я ничего не могу с этим сделать - мне не хватает знаний и сил. И из-за этого хочется орать. Отец стал чаще терять сознание и перестал узнавать меня. Иногда он тихо стонет и просит воды. Боги, я не могу дать ему даже воды. Я держу его на коленях, одной рукой зажимая рваную рану на груди. Кровь уже не течет так сильно, она практически вообще не течет и его торчащее сломанное ребро уже не пугает меня. Вторую руку я держу у него на лбу, стараясь поделиться с ним остатками своих сил. Он снова потерял сознание лучей пять тому назад, дыхание было рваным, едва слышным, лицо стало серым, и подбородок заострился еще больше. Он прерывисто вздохнул.

- Папа, пожалуйста, - еле слышно шепчу я и тоже теряю сознание. Ненадолго всего на несколько вдохов, но этого хватает старой крысе. Когда я открываю глаза, она сидит возле нас, ее нос подрагивает, она пытается откусить кусок от папиного предплечья.

- Пошла вон, сука! Он еще не умер! Слышишь, тварь, не умер! - хрипло кричу я и отрываю ее от отца. Она визгливо пищит и пытается укусить меня. Ее писк больно бьет по ушам и натянутым нервам. Я перехватываю ее удобнее и что есть сил ударяю головой о каменный пол. Слышится глухой хруст. Крыса больше не пищит. Я улыбаюсь полубезумно. Потом снова накатывает страх и я, быстро вытерев руку о рубашку, кладу ее обратно на ледяной лоб отца.

- Малыш, - едва слышу я его голос через какое-то время, - убери руку, малыш. Ты не поможешь мне, родная. Прошу, убери. - я смотрю в самые дорогие мне глаза. И мне безумно страшно.

- Нет, нет, все не так. Я помогу, - я пытаюсь говорить уверено, но голос срывается.

- Малыш, - снова хрипит он, а потом замолкает. Он молчит долго, меня начинает бить озноб, по щекам катятся слезы, губы дрожат.

- Обсидиана, девочка моя любимая, перестань... ты погубишь себя, прошу. - и снова долгое молчание, и снова он закрывает глаза.

- Нет, я не отпущу тебя, слышишь! Не позволю! Папа, пожалуйста! Папа! - и снова меня накрывает волной страха и боли.

- Не плачь, малыш... - хриплый вдох, - Сильная... - еще один, - Должна быть. - он закрыл глаза.

- Я слабая папа, я не смогу без тебя. Папа, пожалуйста. Папа, я люблю тебя! Я не буду плакать! Посмотри на меня, папа! - я почти задыхаюсь.

- Ты сильная... - прерывистый вдох, - красавица моя... Люблю тебя. Не плачь. - последний вдох срывается с его губ и он затихает в моих руках.

- Папа! Папа, папа, папа, папа, папа! - кричу я, сильнее прижимая его к себе. - Пожалуйста, ну пожалуйста, - уже шепчу сквозь слезы, целуя в мертвые губы. Я по-прежнему сижу на полу и по-прежнему глажу отца по волосам, укачивая его, как он качал меня в детстве.

- Папа, я больше не буду плакать, папа, никогда, - шепчу я, , папа. Я не буду*размазывая слезы по лицу, - Я научусь играть на смелле вредничать и ругаться, я перестану лазать по деревьям, - за дверью звучат тяжелые шаги, скрип ключа, в комнату входят двое, но мне плевать, я не замечаю этого, - Папа, я не буду читать твои книги без спроса, я больше не буду играть с Тенями без тебя, я обещаю, папа.

- Убери ее, - раздается голос надо мной.

- Папа, я люблю тебя, пожалуйста, пожалуйста, - шепчу я, отталкивая чьи-то руки. Мне так больно, меня разрывает изнутри, как будто дохлая крыса пытается вырвать у меня сердце. - Папа!

- Отпусти его!

- Папа, посмотри на меня, открой глаза, папа, - я снова с ненавистью отталкиваю от себя мужчину. Он отступает на шаг от неожиданности.

- Отпусти его, змееныш, или я сломаю тебе руки.

- Папа, папа, папа, - шепчу я.

- Он сдох! - кричит мне кто-то в самое ухо. Я сильнее прижимаю к себе отца и поворачиваю голову. На меня в упор с ненавистью смотрит какой-то мужчина. - Твой отец умер! - почти по слогам произносит он и пытается оторвать меня от него.

- НЕТ! - кричу я, кажется, что дохлая крыса все-таки сожрала мое сердце. Боль, страх, ярость застилают мне глаза. Вдох и все погружается в темноту. Мое тело будто разрывает на куски. Я ничего не вижу, ничего не чувствую. Осталась только липкая вязкая ненависть и сухая боль, даже страх ушел. Я хочу вырвать язык этому мужчине, хочу бить его головой об пол, пока его лицо не превратиться в кусок теплого мяса. Хочу услышать, как сломается его позвоночник, как до этого у старой крысы! Потому что он - крыса, и тот, кто стоит сейчас в проеме двери тоже крыса. Все, кто есть в этом доме старые вонючие полумертвые крысы! Как они посмели, как посмели сказать такое? Папа жив, я знаю, я чувствую, вижу. Вот же он у меня на руках, улыбается мне... Но они заплатят. Заплатят за то, что сделали с нами, они испытают ту же боль. Почувствуют, каково это, когда тебя рвет изнутри, когда ты теряешь сознание от страха. Они здохнут! Все здохнут и смерть их будет омерзительной и очень долгой, но такой сладкой для нас с папой.

Вдох, и я начинаю смеяться. Сломанные ребра болят, но я не могу остановиться, мне так смешно.

- Что происходит, господин? - звуки доносятся как сквозь воду. Вдох и в ушах начинает звенеть.

- Убей.. - вдох, звон усиливается, голова готова разорваться. Но я все еще смеюсь... или плачу? Еще вдох и я слышу крики, много криков и шум, словно лавина сходит. Тело ломает, выворачивает наизнанку. Вдох и я сама начинаю кричать.

Я подскочила на кровати в холодном поту, глотая ртом воздух. Стэр сидел в моих ногах и встревожено смотрел на меня.

- Опять? - я лишь кивнула, откидывая одеяло. Кое-как добравшись до ванной и умывшись, я смогла немного успокоиться.

- Ты в морг? - спросил меня тал, когда я вернулась в комнату и начала одеваться.

- Если хочешь, можешь оставаться здесь, - ответила я, заплетая косу. - Тебе нужно выспаться.

- Тебе тоже, - серьезно ответил он.

- Я не смогу заснуть.

- Ну а я смогу поспать и там, - парировал он и спрыгнул с кровати.

Я прогнулась назад, разминая затекшую спину, и часто-часто заморгала. Почти пять оборотов прошло, а я осмотрела только четыре тела. Плохо дело, нужно работать быстрее. И я снова склонилась над женщиной, втыкая очередную иглу ей в шею.

- Что думаешь о принце? - спросил меня тал.

- Мммм, я не хотела бы иметь его в числе своих врагов, - пробормотала я. Стэр подошел ближе:

- Ты боишься? - удивился он.

- Скажем, опасаюсь, - ответила я и воткнула очередную иголку рядом с ключицей. - Он сильнее меня, быстрее и опытнее. Он умен и ... он опасен. - А еще, безусловно красив, - подумала я, вспоминая его мощный острый подбородок, высокие и широкие скулы, тонкие плотно-сжатые губы, прямой чуть длинный нос и темно-фиолетовые хищные глаза. Мужик просто не может быть настолько привлекательным. И его запах... Дождь, осенние листья и костры. Метели! А ну взяла себя в руки! Хватит, я сказала!

- А еще, мои Тени его не видят, - пробормотала я, чуть позже.

- В смысле? - не понял леопард.

- Я не почувствовала его в морге, но списала это на свою невнимательность. Ты же знаешь, какая я, когда работаю. - Стэр кивнул, - Но когда он нашел меня на одной из башен вчера вечером... Я оставила Сумрачную у входа, чтобы она предупредила меня, если кто-то объявится. Она даже не шелохнулась, я поняла, что принц рядом только благодаря волчьему чутью. И меня это настораживает.

- Нужно связаться с Дакаром, - тут же отреагировал Стэр.

- Просто необходимо, а еще с Лайрой.

- А с ней-то зачем?

- Хочу узнать, какие побочные действия у ее "лекарства". Не нравится мне мое состояние, - и я снова склонилась над трупом женщины.

И так что мы имеем? Четыре трупа: трое мужчин и женщина. Лесоруб, фермер, рыболов и обычная селянка. Маг земли, погодник, маг воды и маг ветра соответственно. Способности у всех достаточно посредственные, возраст колеблется в пределах среднего. Убиты в разных местах, но все рядом с лесом. Друг друга не знали, общих знакомых, исходя из отчетов, нет. Зато у всех четверых имеются незначительные физические отклонения, врожденные, либо приобретенные задолго до смерти. У мага земли - плоскостопие, у женщины деформированы легкие, видимо в результате какой-то болезни, за долго до убийства (нужно узнать у Лайры, что это может быть), у мага воды незначительные отклонения в составе крови, погодник отличался слабым зрением. В отчетах дознавателей, из обнаруженных мною отклонений, упоминалось только одно - легкие. Полученные сведения, в прочем, меня не радовали. Они вряд ли имеют хоть какое-то отношение к охоте. Каких-либо следов на теле или присутствия чужой магии в их аурах я не обнаружила. Честно говоря, я вообще не обнаружила хоть крупицы магии. Лишь метки на затылках, имеющиеся у любого врайта, не давали повода сомневаться в том, что они когда-то обладали определенной силой.

Закончив с женщиной, я снова потянулась и потерла лоб.

- Он не доверяет тебе, - вдруг проснулся тал.

- Кто? - не сразу вынырнула я из своих раздумий. - Принц. Скажу даже больше, он не верит в тебя.

- Переживу, - отмахнулась я от надоедливого зверя. И что он опять поднял эту тему?

- А еще ты его бесишь.

-Ох, правда? А я так надеялась, что мне показалась! - тал фыркнул.

- Обсидиана, ты сама сказала, что опасаешься Его Высочества.

- И дальше что?

- Не разумнее было бы наладить с ним хоть эфемерное подобие нормальных отношений.

- Если он отбросит свое самодовольство и предвзятое ко мне отношение, я обещаю подумать над этим, - ответила я, садясь на пол и прислонившись к стене. В этот момент моя Ночная как-то нехорошо дернулась. Я нахмурилась, беря ее под контроль.

- Что-то случилось? - тут же насторожился Стэр.

- Наверное, она засиделась, - я дотянулась до стола и, нащупала яблоко, которое оборот назад притащил мне из кухни леопард.

- Размеры твоего пофигизма меня поражают, - снова вернулся он к прежней теме.

- Это не пофигизм, это лень, - ответила я.

- Боги! Обсидиана! Неужели перспектива хоть раз нормально провести охоту не сможет заставить тебя перебороть свою "лень"?

- Ты в последнее время стал уж очень ворчлив, - ответила я, кусая яблоко.

- Я не ворчу, я предлагаю решение. К тому же я все-таки зверь, в какой-то мере конечно. И инстинкты продолжения рода и самосохранения самые сильные во мне. Так да или нет?

- Скажи мне, черномордый, неужели "перспектива спокойной охоты" настолько привлекает тебя? Хотя можешь не отвечать, по твоей морде видно, что нет. Во-первых, это скучно, Стэр, скучно для тебя, меня и моих теней. А во-вторых, ты же знаешь насколько плохая из меня актриса и насколько дурной у меня характер.

- Словно с котенком разговариваю! Я же не прошу тебя клясться ему в вечной дружбе, - я выгнула бровь, - Просто попробуй найти с ним общий язык, - нет, он однозначно хочет моей смерти от удушья! Вчера на крыше мы с ним превосходно нашли, мать его, общий язык!

- И как ты себе это представляешь? - откашлявшись, поинтересовалась я. Стэр пару вдохов удивленно смотрел на меня, а потом заржал.

- Что до сих пор забыть не можешь? - ласково поинтересовался он.

- Да пошел ты, - я запустила в него огрызком яблока.

- Ого, сколько чувств. Так можно и без глаза оставить, меткая ты моя, - ощетинился он, отодвигая огрызок в сторону.

- На то и расчет черномордый, - я поднялась с пола. Неплохо бы успеть до рассвета осмотреть еще одно тело. Я сверилась с литкраллом и пошла в противоположный конец комнаты.

- Слушай, может тебе мужика снять? - лениво проговорил тал. Я резко обернулась.

- Нарываешься, блохастик, - почти прошипела я.

- Не, а что? Если тебя так с одного поцелуя переклинило.

- Стэр, я ведь могу и не только огрызком в тебя запустить, - мило предупредила я.

- Да ладно, я просто предложил, - состроил он невинную мордашку.

- Стэр!

- Да все, молчу, - он отошел почти к самой двери и, свернувшись калачиком, засопел. Тоже мне советчик. Ни чего меня не переклинило. Просто это было неожиданно, и вообще меня принц бесит! Успокоив себя таким нехитрым способом, я снова повернулась к трупу.

Я закончила осматривать тело мага огня за несколько вдохов до рассвета. И снова я не нашла ничего необычного, кроме небольшого дефекта сердца. Я потерла глаза, и почувствовала легкий зуд - Утренняя проснулась. Я обернулась на спящего в углу леопарда и, тихонько прикрыв за собой дверь, выскользнула из морга. Предупредив стражников, снова выставленных возле комнаты, я поднялась к себе. Спина выглядела также, впрочем, и болела она также. Я потуже затянула бинты и проглотила очередную порцию лекарства. Бррррр, гадость. Пока дворец и большая часть стражи Его Высочества спит, можно пойти размяться. А вдруг в мозгах прояснится, и я пойму, что со всем этим делать?

Взяв с собой свой любимый короткий меч, я отпустила Утреннюю. Через пол-оборота благодаря ей я беспрепятственно покинула стены дворца и шла по направлению к морю. Когда мы только ехали ко дворцу мне на глаза попалась небольшая бухточка скрытая от посторонних глаз деревьями и, расспросив Рика, я выяснила, что туда редко кто заходит - слишком неудобно расположена и слишком далеко от дворца. Сейчас это было мне как раз на руку.

Я шла вдоль моря, наслаждаясь запахами прибоя и легкого бриза. Только что проснувшееся солнце умывалась прозрачной соленой водой, отчего его лучи блестели на поверхности волн, словно стайка великолепных сказочных рыбок. Я поборола в себе мимолетное желание забыть про разминку и окунуться в манящую прохладу. Вряд ли моя спина обрадуется подобному повороту дел, да и вода еще дико холодная, весна все-таки. Звуки, запахи, раскинувшееся передо мной великолепие обещали покой, шептали о прошлом, обещали мирное будущее. Видимо где-то рядом пели сирены. Я вдохнула поглубже, так давно не была на море, так давно не слушала его солнечных песен. Вот закончу с охотой, выпрошу у Дакара недельный отпуск и отправлюсь к Тиграм. Буду бродить по пляжу, собирать цветные камешки и танцевать возле костров. Лелея в душе призрачную надежду на полноценный отпуск, я не заметила, как добралась до бухты. Благо Утренняя предупредила, что мы здесь не одни. У самого края воды на плоской скале сидел мужчина. Физалиец всматривался в воду, его седые волосы и серые рваные стрекозиные крылья трепал легкий ветерок. Я зажмурилась, не поверив своим глазам, и сделала пару быстрых шагов в его направлении. Мужчина, не меняя позы, повернул лицо в мою сторону. Он окинул меня мимолетным взглядом, а затем снова отвернулся к морю. Не узнал. Ничего удивительного, прошло много времени.

- Ватуш? - спросила я на физалийском. Мужчина снова нехотя повернул голову и пристальнее всмотрелся в мое лицо. В глазах мелькнуло недоверие.

- Хорек? - я опустилась перед ним на одно колено и склонила голову, через вдох я уже стояла на ногах, и он, ехидно ухмыляясь, обнимал меня. Я чуть не вздрогнула от боли пронзившей спину, но практически тут же забыла о ней. Прошло несколько лучей. Каришат отодвинулся и, продолжая держать меня за плечи, одобрительно поцокал языком:

- Не могу поверить. Что ты здесь делаешь Хорек?

- Работаю, Каришат, работаю. А вы, какими судьбами в эти края? - спросила я, садясь вслед за ним на песок.

- Тоже работаю, - и он ехидно улыбнулся, - Ветра, столько лет прошло, я уж и не думал, что еще когда-нибудь нам доведется увидеться. Кто ты теперь мелкая, где живешь, чем живешь? - продолжая пристально разглядывать меня, спросил он.

- Я теперь охотница, живу охотой и дорогой, - ответила я. Учитель почти не изменился, разве что появилось пару морщинок у глаз и в уголках губ.

- Значит ты теперь под началом Дакара, - задумчиво проговорил он.

- Получается так. Вы знаете его?

- Встречались пару раз, - загадочно усмехнулся мой собеседник. - И давно ты в охотниках?

- Сразу как ушла от фей, - в его глазах промелькнуло какое-то странное выражение.

- Почему вы так смотрите на меня?

- Ты изменилась, Хорек. Сильно изменилась. Признаться, я все еще с трудом верю, что это действительно ты, - ответил учитель.

- Тринадцать лет прошло, - пожала я плечами, усмехаясь.

- Я говорю не про внешность, хотя должен признать, что ты еще больше стала похожа на Линара, - я вздрогнула, услышав имя своего отца.

- Ты, наконец, заново научилась улыбаться, - продолжал Каришат, коснувшись кончиками пальцев уголка губ, - Но эти руки уже привыкли держать меч, - он стянул с меня перчатку и провел пальцем по моей ладони, - А эти глаза видели столько смертей, сколько не видел в своей жизни ни один палач, - учитель внимательно всмотрелся в мои глаза.

- При всем моем уважении, учитель, не кажется ли вам, что вы поспешны в выводах? - не понятно почему, но я разозлилась. И я знала, что сейчас моя злость отражается в моих глазах, а губы кривит усмешка. Каришат грустно улыбнулся:

- Я достаточно долго живу на этом свете. И я встречал подобных тебе, встречал Дакара. Я знаю, что десять лет для охотника немалый срок. Это накладывает свой отпечаток, или ты будешь отрицать, Хорек?

- Нет, не буду, - вздохнула я. Стало не по себе от того, что он так легко прочел меня, - Вы разочарованы?

- Ничуть, мне просто слегка грустно. Я надеялся, что покинув Физалию, ты выберешь другой путь.

- Мне не пришлось выбирать, феи отобрали у меня этот выбор.

- Нет, девочка, свой выбор ты сделала сама... Тогда, придя ко мне и попросив взять тебя в ученицы, уже тогда ты выбрала свою дорогу, - с мягким упреком ответил он.

- Возможно, вы правы, - я пожала плечами, - Но мне нравится моя жизнь. Я, наконец, свободна. И мой выбор мне тоже нравится, несмотря ни на что.

- А вот это, уже вина фей, - он снова с грустью посмотрел на меня.

- Я думаю, что не вполне понимаю.

- Не бери в голову. Это просто бредни старого солдата.

- Ну а вы? - спросила я, меняя тему, - С каких пор вы стали сопровождать делегации?

- Я теперь глава личной стражи Илии, - нехотя ответил он. Я сидела и пару вдохов хлопала глазами.

- Видишь ли, Обсидиана, после того, как ты сбежала, много чего произошло, - видя мой ступор начал объяснять Каришат, смотря куда-то в сторону, - Так получилось, что лет семь назад я спас жизнь Илии, и она в благодарность назначила меня на эту должность, - проговорил он, чуть ли не с гордостью.

- Я отказываюсь верить, вы вроде как довольны? - он резко тряхнул головой.

- Девочка, ты еще так молода, тобой руководят чувства, не разум, - я расхохоталась.

- Каришат, вам не хуже меня известно, что я своего рода эмоциональный урод, и чувства в моих суждениях играют последнюю роль.

- Ты так думаешь? - к чему он клонит?

- Не уходите от темы, учитель. Объясните мне. Я хочу знать, хочу понять.

- Знаешь Хорек, с течением времени многое меняется. - проговорил он, я неуверенно кивнула, - Помнишь, что я тебе говорил на первых занятиях? - я снова кивнула, по-прежнему не понимая, - Прости, глупый вопрос, раз еще жива, значит помнишь. Так вот я все еще твердо уверен, что бой - это не танец и не искусство. Бой - это всего лишь способ выжить.

- Это всего лишь способ выжить, - проговорила я вместе с ним. Он тепло улыбнулся и кивнул.

- После тебя был еще лишь один достойный. Ты должна его помнить, Шено.

- Да, я помню, - великолепный был воин.

- Все остальные не стоили и ломаного гроша. В их глазах я видел лишь желание покрасоваться друг перед другом либо перед королевой, - он досадливо сплюнул, - Я долгое время закрывал на это глаза, а потом это происшествие с Илией. На нее был совершен ряд покушений, неудачных, как ты сама понимаешь, - не произвольно у меня вырвался смешок. Ватуш строго посмотрел на меня, потом снова продолжил:

- По понятным причинам охрану во дворце усилили. Я попал в число тех, кто время от времени охранял Ее Величество и ее покои. Достаточно скоро я заметил кое-какие нестыковки и странное поведение одного из ее приближенных. Мне было любопытно и я начал следить за ним, - что-то странное мелькнуло в глазах учителя. Но прежде чем я смогла определить эмоцию, она исчезла.

- В итоге выяснилось, что именно он пытался убить королеву. Я поймал его, так сказать на горячем, и его казнили. После случившегося Илия предложила мне пост капитана личной охраны.

- Ясно, от таких предложений не отказываются.

- Точно, - усмехнулся он. - Я, может быть, и попробовал бы отвертеться, если бы не разочаровался в учениках, - проведя рукой по волосам, он посмотрел на меня.

- Мне жаль, Ватуш. И я отчасти понимаю вас. Но знаете, я давно перестала питать какие-либо иллюзии по отношению к существам нашего мира. Даже больше, многие из них настолько уродливы, что, кажется, они впитали в себя все возможные пороки. Отчасти они виноваты в этом сами, отчасти их такими сделала жизнь. Но посмотрите на меня, - я поднялась и встала напротив него, - Если бы не вы, я бы стала еще хуже, еще гаже.

- Девочка, - он дотронулся рукой до моей щеки, - не говори так...

- Бросьте, - я отдернула голову, - И вы и я. Оба прекрасно это понимаем.- Каришат несколько вдохов пристально вглядывался в мое лицо. И что он там увидеть пытается - третий глаз?

- Я теперь убежден - ты полная копия своего отца, - покачал он головой, - И возможно ты права, но проблема в том, что все, кто приходили ко мне после этого случая, желали лишь одного - такой же славы. Все, понимаешь? В Физалии не осталось достойных молодых фей.

- И поэтому, вы выбрали участь еще худшую? Вы решили сами себя наказать? - я все равно не понимала.

- Нет, - улыбнулся он, - Я не настолько благороден. Вступив на эту должность, я получил возможность работать с феями, не раз бывавшими в боях, видевшими кровь. К тому же я узнал много нового, увидел много такого, о чем раньше и не подозревал. Новые чувства, ощущения, переживания. Все это не так уж и ужасно согласись, - и снова этот странный взгляд.

- Теперь ясно, - усмехнулась я. Ну еще бы я не понимала, с моей-то работой.

- Кстати, о королеве, как прошла встреча с Кэссиди и Сибиллой? - ловко сменил он тему.

- Мммм, - я снова села на песок, - весело. - Брови Каришата взлетели вверх. Видя его замешательство, я вкратце рассказала о случившемся. Впрочем, упустив подробности моего ступора и участие во всем этом Стэра.

- Станис всегда ненавидел тебя и всегда был слишком несдержанным. А вот по-поводу Кэссиди ты заблуждаешься. Она очень сильно изменилась, - я не поверила своим ушам.

- Каришат, вы не шутите?

- Нисколько. Твой побег имел для них серьезные последствия.

- Ну, я примерно представляю, - протянула я.

- Тогда ты должна понимать. Кэссиди пришлось повзрослеть, ей пришлось изменить взгляды на многие вещи. Поверь, она не испытывает к тебе ненависти.

- Может быть, - пробормотала я неуверенно. Он, конечно, мой учитель, но здесь я привыкла больше полагаться на свои ощущения и ощущения своих теней. - А кстати, учитель, что вы знаете про это дело? - Он расхохотался.

- Нет, ну ты просто копия Линара, - имя отца снова едкой кислотой пролилось на сердце, - Немного, на самом деле. У нас было убито только пятеро, все в непосредственной близости к границе, все на земле принадлежащей графине. Последнее тело было обнаружено что-то около двух месяцев назад.

- То есть больше убийств не было? - изумилась я.

- Нет, по крайней мере, я больше ни о чем таком не слышал.

- А что говорят при дворе?

- Тебе слухи или проверенную информацию? - выгнул он седую бровь.

- И то и другое, пожалуй.

- Ну, когда были обнаружены первые два тела, подумали, что это просто случайность. Погиб всего лишь собиратель из местных и раб. Но после того, как нашли третий труп ситуация резко изменилась, - я выжидательно смотрела на учителя, - Третьим был баронет Танив Дэр, гостивший у графини. Сама понимаешь, какая поднялась суматоха. Но обнаружить хоть какие-то следы не удалось. Почти сразу же за этим последовали еще два убийства, снова крестьяне. И снова никаких зацепок. Дворцовые маги сбились с ног, вся стража стояла на ушах. Быстро расползлись слухи, начались разного рода волнения и среди знати и среди простых жителей. И чтобы все это остановить было принято решение казнить одного из заключенных, осужденного на пожизненное рабство. После его смерти как-то резко все прекратилось, и буквально через два сумана королева получила письмо от Его Высочества принца Ширана. - я внимательно слушала, понимая, что ничего не понимаю.

- Это проверенная информация, а что со слухами?

- О, тут кто во что горазд. Сначала говорили, что это новая неизвестная болезнь, потом, что это проснулось какое-то древнее проклятие. Адепты Хаоса считают, что близится конец света, и это кара за грехи, - хохотнул Каришат, - Кто-то утверждает, что это дело рук недоброжелателей. Ходили даже слухи, что скоро начнется гражданская война, и убийства - попытка доказать несостоятельность власти королевы.

- Что Илия уже не в состоянии удерживать двор? - интересно, интересно.

- Нет, конечно. Но недовольные есть всегда, - я слегка разочарованно кивнула. Эх, а ведь такое развлечение могло бы быть, начнись в Физалии бунты.

- Собственно это все что мне известно.

- Угу, - я чуть помолчала, приводя мысли в порядок, - А скажите мне, учитель, трупы уже похоронили?

- Первых троих да, а остальные сейчас у дворцового мага.

- И кто у нас дворцовый маг?

- Все тот же, Эдвин, - я скрипнула зубами. Чем дальше в лес, тем толще кровососы.

- Я так понимаю, Сибилла все еще пытается заслужить благосклонность королевы? - нужно было убедиться в своих догадках.

- Да. Если все пойдет гладко, то она снова окажется при дворе, - я кивнула. Все еще пытается выслужиться.

- А Кэссиди?

- А то ты сама не догадываешься, - усмехнулся Каришат. - Я же сказал: если все пойдет гладко, - я усмехнулась в ответ. Какое-то время мы просидели молча, глядя на море. Ватуш всегда любил море.

- Я надеюсь, не помешал тебе? - насмешливо вздернул брови учитель, лукаво поглядывая на мой меч.

- Наоборот, мне сегодня как-то слишком лениво, - я улыбнулась в ответ.

- Ха, не пытайся меня надуть, Хорек, - ответил он, отходя на небольшое расстояние, - А ну встала!

Не сводя с учителя глаз, я поднялась, доставая меч.

- Не помню, чтобы разрешал тебе доставать оружие, - я скуксилась. Нет, ну так не честно! Я уже не маленькая девочка! Но под суровым взглядом Ватуша меч пришлось все же убрать. Как только я это сделала, учитель тут же бросил в меня пересмешника. Едва уклонившись от первого и второго, я поставила слабенький отражающий щит. Он рассыпался в следующий же миг, когда я прозевала очередной огненный шарик, сосредоточившись на плетении ответного заклинания. Стряхнув с руки маленькую огненную птичку, я тут же пригнулась. Каришат сложил крылья и меня чуть не сбил с ног порыв ветра. Он с легкостью поймал мое заклинание и запустил им в меня же, поднимаясь в воздух. Я скрипнула зубами, укрывшись за ближайшим камнем. Тут же сверху посыпались противные зеленые энергетические шарики. Пришлось искать себе другое убежище, потому как уже через вдох на месте камня осталась только небольшая ямка. Почти не глядя, я запустила в учителя еще пару птичек. Затем подумала и добавила сверху просто сгустком огня, надеясь, что этого его отвлечет на время. Пока я носилась по пляжу, от одного камня к другому, проснулась Дневная и выразила стойкое желание поучаствовать во всей этой развлекухе. Ага, щаз, а ну место! Место, я сказала! В то время как я пыталась культурно и по-тихому объяснить ей, что делать этого категорически нельзя, Ватуш спалил мне рукав рубашки. Твою мать! А ведь Черная Дева до сих пор не прислала мне заказ. Я разозлилась и, призвав зиму, запустила в ржущего надо мной учителя градом сосулек. Он такого подвоха явно не ожидал и с громким матом устремился к земле, потому как одна из них все-таки задела Каришата, хоть и по касательной. И сейчас крылья учителя покрылись тонким слоем льда и отказывались слушаться. Чудненько, отлетались! Я гадко потерла ручки и принялась закидывать его градом. Ватуш достал свой серп, кивком головы указывая, что и мне можно, и жахнул им со всей силы по земле. Серп тут же вытянулся в жнеца. Длинная ровная узкая серебряная рукоять плавно переходила в огромное изогнутое тонкое лезвие с сумасшедшим количеством зазубрин по внешнему краю. Я нервно сглотнула. Давно я не дралась при помощи жнеца, придется туго. К тому же жнеца как такового у меня с собой и нет, он остался в замке. Мда, придется очень туго. Дневная обрадовалась, а я улыбнулась.

Учитель коротко взмахнул оружием, и вот я уже лежу на спине, отчаянно ругаясь и проклиная песок, забившийся в рот и под рубашку. Сама себе напоминаю перевернувшуюся на спину черепаху! Кое-как отплевавшись, выставила мощный щит. Щелчок пальцами, и Каришата окружил хоровод снежинок, мешая ему толком разглядеть меня. Воспользовавшись его заминкой, кинулась в атаку. Удар, блок, удар. Звон металла и ряд тихих ругательств. Снова удар, короткая подсечка и тут же блок. Перевернуться, вскочить на ноги и снова ударить. Обманный ход и снова удар. Отпрыгнуть в сторону, пригнуться, обманный пас рукой и вновь ударить. Дневная снова дернулась, да что с ней сегодня?

Так продолжалось еще двадцать пять лучей. К концу тренировки почти вся моя одежда превратилась в лохмотья. Уцелели только жилетка и штаны и то только потому, что на них были защитные руны. Мышцы слегка подрагивали все еще в напряжении. Клыки не желали убираться. По шее тонкой струйкой стекал пот, губа была слегка разбита. Дневная усвоив, что ей ничего не обломится, решила успокоиться и мирно замерла на положенном ей месте.

Каришат в прочем выглядел не лучше.

- Никогда не понимал, как ты это делаешь, Хорек, - проговорил учитель, осматривая себя с ног до головы и тяжело дыша.

- Ловкость рук и никакого мошенничества, - пожала я плечами, тут же чуть не вскрикнув от боли в спине.

- Да уж, в следующий раз возьми с собой жнеца, - в следующий раз, у меня глюки?

- А кто сказал, что я хочу возобновить тренировки? - ну да, спросила из чистой вредности.

- А кто сказал, что я буду тебя спрашивать? - что называется какой вопрос - такой ответ, - И к тому, же курс ты так и не закончила. Следовательно, жнец у тебя не по праву, - последнее замечание я гордо проигнорировала.

Он дотронулся до раны на груди и чуть поморщился:

- Ну и как нам в таком виде вернуться во дворец?

- Думаете, все уже проснулись, - я кинула скептический взгляд на солнце. Ага, как будто умею по нему вычислять время. Как же!

- Уверен, - ответил он.

- Ну, тогда я по-старинке - тихой сапой, - Ватуш заржал. Затем сосредоточился и навесил на себя морок. Вдох, и он уже стоит передо мной таким, как был сорок лучей назад. Я тихо позавидовала. Упырь, хочу так же.

- Завтра жду тебя на этом же месте в это же время, - бросил он, поднимаясь в воздух. Я снова встала на колено и склонила голову.

- Еще раз увижу тебя в подобном положении, прибью! - серьезно так пообещал он. Я хмыкнула и быстро подскочила. Он подмигнул, и через луч я уже могла разглядеть лишь маленькую точку в небе на фоне дворца.

Я засунула меч в ножны и нехотя пошла в ту же сторону. Прятаться сильно не пришлось, что меня слегка удивило. Рана на губе, судя по ощущениям, почти затянулась. Осталась лишь тонкая розовая полоска, но и она пропадет через пол-оборота. А вот царапины на руках и животе были глубже, затягиваться будут дольше. Мда, завтра возьму с собой какое-нибудь заживляющее из личного особо стратегического запаса.

Во двор замка тоже прошмыгнула незамеченной. Но вот как я добиралась до своей спальни отдельная история. Дневная, когда перебесилась, на радостях сообщила, что в замке бурлит жизнь и пройти тем же путем что и уходила мне не светит. Я тихонько выругалась. Это сколько же меня не было? Я-то думала около двух оборотов. Ага, наивная! Про основные коридоры я даже думать не стала. Придется лезть в окно собственной спальни. Идиотская ситуация, но объясняться с демонами желания почему-то не возникало, тем более объясняться с Его Высочеством. Вчера уже поговорили, с меня хватило! Хорошо хоть стены тут не гладкие. Еще лучей пять ушло на создание особого заклинания. В свое время как я только не уговаривала Черную Деву показать мне его. В итоге мы сошлись на бартере. Я ей - особо ценные камешки, она мне - плетение. Может наплевать и попробовать взлететь? Эх мечты, мечты и когда это мне удавалось продержаться в воздухе больше пары вдохов? Но вот не прошло и года, как я смогла наконец-то правильно воспроизвести узор, руки покрылись тонкой серебряной пленкой, и я начала свое героическое восхождение. Где-то в районе второго этажа сломала ноготь, попсиховала. Дневная поржала, получила по ушам и затихла. Я на всякий случай обвесилась дополнительными щитами и полезла дальше. Ноги периодически соскальзывали, поэтому почти вся нагрузка пришлась на руки. Ну и само собой спину. Уже практически возле своего окна решила передохнуть, повисела, подумала, поржала над собой. Куда лезу, и что меня там ждет, я конечно не смотрела. А зачем? Покои мои? Мои. Ну и на хрена, спрашивается, лишний раз заморачиваться? Идиотка, одним словом.

Наконец-то зацепилась за подоконник, передохнула, собираясь с силами, резко рванула тело вверх и внутрь и тут же стукнулась обо что-то твердое и умопомрачительно пахнущее осенним дождем. Не знаю от чего именно от дикой боли в спине или же от этого запаха, но у меня закружилась голова. Постаралась убедить себя, что причина все же в первом. Получилось! Самоубеждение - великая вещь! Зажмурилась, пару раз приложилась головой о пока еще неопознанный каменный объект. Открыла глаза. Твою мать!

- Скажите, что вы мне снитесь, - вздохнула я, рассматривая темно-синюю рубашку принца. Поднять глаза выше отчего-то не получалось.

- Хотелось бы, но, к моему сожалению, - это не так, - услышала насмешливый и слегка задумчивый голос. Из всего сказанного, удалось уловить лишь последнюю часть. Уставшие мозги просто отказывались адекватно воспринимать действительность. Я малодушно снова закрыла глаза и замотала головой. Как оказалось, это было лишним, потому как меня тут же повело в сторону и я начала падать. Мягко, почти нежно, меня поддержали на удивление сильные руки демона. Хотя почему на удивление? В морге он мне ясно дал понять, что способен придушить нерадивую охотницу одним мизинцем. Духи грани, как же он вкусно пахнет. Дура! И о чем только думаю? Может прав был Стэр? Может мне мужика найти надо?

- Ну и? - почти ласково прозвучало над ухом. Я предельно аккуратно вывернулась из его почти-объятий и нехотя посмотрела на принца.

- Эээээ, здрасьте, Ваше Высочество, - в свою очередь сдавленно пискнула я. Принц Ширан окинул меня внимательным взглядом, не упуская ни одной детали, и нахмурился. Выражение его лица мне не понравилось.

- Да, да. Я слушаю, - сказал он. И чего он стоит так близко? Он мне думать мешает.

- Я гуляла, - нет, ну я же действительно гуляла. Какое-то время...

- Да? И где ты гуляла? - насмешливо поинтересовался он, красноречиво окидывая меня взглядом.

- Там, - неопределенный взмах рукой в сторону окна.

- А конкретнее? - и чего он такой вежливый?

- А разве так гостей встречают? Вы сначала мне баньку растопите, напоите, накормите, а потом уже и допрос устраивайте, - не кстати вспомнилось одно из любимых выражений Софи.

- Ты уже не гость. Гостем ты была вчера, сегодня ты - наемный работник. Но так и быть из доброты душевной я тебя и напою и накормлю, но позже, - с абсолютно серьезным выражением лица парировал он. - И даже баньку растоплю и спинку потру, - я поморщилась. Извращенец! - Если она у нас есть, в смысле баня. Но для начала ты мне расскажешь, где была и с кем дралась, - он быстрым движением обхватил меня за талию и отнюдь не нежно усадил на подоконник.

- Я жду. - я тяжело вздохнула.

- А давайте я сначала в душ схожу, а потом вам все-все расскажу, - я очень честными глазами посмотрела на него. Взгляд остановился на губах. В голову полезли нехорошие, но очень приятные мысли. Я выругалась про себя и постаралась аккуратно слезть.

- Сидеть! - его руки опустились мне на плечи. Я напряглась. - Рассказывай!

- Я тренировалась! - с какого я должна перед ним отчитываться за каждый свой шаг!?

- С кем?

- Одна!

- Врешь!

- Нет!

- Врешь! - он сильнее сжал пальцы на моих плечах.

- Нет! - пытаясь не замечать этого, зло ответила я.

- Да!

- Нет!

- Да!

- Нет!

- Да! - эээээ, этак мы до следующего дня тут просидим.

- Ладно, вру, со Стэром.

- Опять врешь!

- Да что же вы все заладили: врешь, да врешь. Не вру я!

- Нет врешь! Твой леопард уже три оборота как дрыхнет у меня в кабинете! - я застонала. Убью Стэра!

- Я создала фантома!

- Опять врешь! Ты не некромант, - я подняла глаза к потолку.

- Нет, но видимо кто-то из моих родственников им был. Иногда при очень большом желании я могу создать фантома, - фух, выдохни бобер, выдохни. Вроде выкрутилась. Принц окинул меня скептическим взглядом. Нахмурился еще сильнее, придвинулся слишком близко. Рефлексы как всегда сработали быстрее, чем мои мозги. Я резко метнулась в сторону и оказалась сбоку от врайта, левой рукой я прикрывала лицо, почти половина спиц на браслете удлинилась. Он насмешливо вскинул вверх брови:

- Ммммм, очень любопытно... - я опустила руку. Странно, но когда я только наткнулась на него, защититься не пыталась, даже приложилась пару раз лбом о его стальную грудь. Это все от недосыпа... Скорее всего. Наверное. Упырь, очень хочется в это верить!

- Не люблю, когда кто-то находится слишком близко от меня, - как можно более беспечно постаралась пожать плечами. Да, да, так оно и было задумано.

- Хм, ну что ж, боюсь, мое общество тебе придется потерпеть, - а затем наклонился, почти к самому уху, и прошептал:

- И еще одно, допустим, я поверил в твою историю с фантомами, - и он снова посадил меня на подоконник, - Но больше никогда, слышишь, никогда не пытайся меня обмануть, иначе я за себя не ручаюсь - от этой угрозы по спине промаршировали мурашки, дружно так, целый полк. Я дернулась, забыв, что сзади распахнутое окно и чуть было не свалилась. От печальной участи соскребать собственные мозги с гравиевой дорожки, меня избавил принц, так как все еще крепко держал за плечи.

- Осторожнее, глупая, - по-прежнему на ухо, но совсем другим тоном сказал он. Я судорожно сглотнула, во рту пересохло, в ушах стучал пульс. Но следующие слова тут же отрезвили меня:

- Ты слишком дорого стоишь, чтобы я мог позволить тебе покалечиться, - Бесят меня врайты, а один конкретный больше всех! И ведь даже ответить на этого нечего!

Принц отошел от меня на несколько шагов:

- Можешь идти в душ, - милостиво разрешили мне. - У тебя ровно оборот на то, чтобы привести себя в более или менее приличный вид. Затем я жду тебя в своем кабинете.

Я тут же соскочила с подоконника и метнулась в ванную. Убью на фиг чтоб не мучиться!

Глава 5

Ширан дар Сараэн.

Комнату охотницы я покинул не то чтобы особо довольный, но и не особо злой. По моему личному злобометру настроение зависло где-то на легком раздражении. И почему с ней невозможно нормально разговаривать? Такое чувство, что она специально меня выводит, вот только глупо все это и как-то уж очень по-детски, особенно учитывая род ее занятий. Чисто теоретически, с ней, наверное, можно договориться, но вот на практике пока у меня ничего не получалось. Кажется наоборот, любая моя попытка сводится к нулю, к минус бесконечности в сотой степени, если, конечно же, такая существует. И даже тот поцелуй на стене башни... Я ведь шел туда, чтобы поговорить, попытаться хоть как-то исправить ситуацию, извиниться, в конце концов. И не удержался... Я бы, наверное, смог остановиться раньше, если бы она не начала мне отвечать. Но тот поцелуй... Мне будто голову снесло, проснулись все мои инстинкты, все рефлексы, давно забытые чувства. Пробудился мой Демон. Наверное, я слишком устал вчера, вот и поддался мимолетному соблазну. Боги, неужели я пытаюсь найти себе оправдание? И если да, то зачем? Я тряхнул головой. На фиг, все на фиг и мысли об этом инциденте туда же и еще дальше, и так всю ночь сны определенного характера снились. Я взял со стола следующую папку, открыл и застонал. Да сколько можно. Снова жалобы от градоправителя. У него что, гвардия писчих? Это уже шестая по счету, и везде в конце одна и та же приписка с просьбой выделить энную сумму денег на облагораживание/ремонт/строительство/благоустройство/покраску/замену - нужное подчеркнуть. Давно его гнать с поста надо, а то он бедный так о благополучии города заботится, что ночами ни ест, ни спит - переживает и бумажонки просительные пописывает. А то, что у него морда толще, чем задница собственной жены - так это он с голоду пухнет. Все решено, с этого дня нужно вплотную заняться этим вопросом, надоело. Был у меня при дворе один демон...

Я заканчивал надиктовывать вестнику текст, когда в дверь неуверенно постучали. На пороге моего кабинета стояла старшая графиня. Что-то она задержалась, я ждал ее еще пол оборота назад. Ну да ладно. Отправив шар доставлять сообщение, я, молча кивнув, указал графине на кресло напротив меня.

- Добрый день, Ваше Высочество, - заняв свое место, произнесла фея.

- И вам графиня. Признаться, удивлен вашим появлением в моем кабинете. Я предполагал, вам сообщили - обсуждение интересующего нас вопроса начнется через полтора оборота в малом зале. - я состроил растерянное лицо.

- Вы правы, мне сообщили. Но я здесь по другому поводу, - слегка замявшись, ответила она.

- В таком случае, чем могу быть полезен?

- Принц Ширан, я по-правде говоря, пришла еще раз извиниться за поведение Станиса и моей дочери.

- Что ж графиня, поспешу вас заверить, что в этом нет никакой необходимости.

- И все же я настаиваю. Понимаете Станис... Он хороший дознаватель и алхимик, возможно, самый лучший, но вот темперамент у него слишком горячий. Он просто не сдержался вчера. А моя дочь...

- Позвольте, но причем тут ваша дочь? - я что, упустил нить разговора? - Кэссиди вчера вела себя безукоризненно.

- Кэссиди? Я говорю о Даяне, - вот это новости. Я постарался как можно изящнее подобрать с пола упавшую челюсть, судя по легкому недоумению на лице Сибиллы - моя затея полностью провалилась.

- Вижу, вы не знали... Что ж, Даяна моя дочь. В силу некоторых, не зависящих лично от меня, обстоятельств мы с ней никак не общались в течение достаточно долго промежутка времени. Думаю, эта встреча стала для нее еще большей неожиданностью, чем для нас с Кэссиди. Неприятной неожиданностью, должна заметить.

- А для вас?

- Для нас... Мы действительно были рады ее увидеть. Вы должны понимать, она - моя дочь и я люблю ее несмотря ни на что. Тем более, как вам известно, для нас, фей, кровные узы превыше всего, - закончила она слегка пафосно.

- Что ж, де-фина, я все понимаю, но надеюсь, что впредь такого больше не повторится. Ваши семейные разногласия не должны повлиять на наше сотрудничество.

- Я осознаю это, Ваше Высочество, - слегка надменно кивнула она, - И я уже поговорила со Станисом. Он будет держать себя в руках. Вчерашний вечер действительно был для всех нас испытанием. Знаете, когда видишь потерянного много лет назад ребенка живым и невредимым, испытываешь невероятное облегчение, но вместе с тем и раздражение из-за того, что это не случилось раньше.

- Я понимаю вас графиня, понимаю Кэссиди, но вот поведение Станиса - загадка для меня, - снова сложилось чувство, что я потерял нить разговора.

- Станис, он просто хороший друг семьи и отношения с Даяной у него не заладились с самого начала, впрочем, отношения у нее не ладились ни с кем... - она будто разговаривала сама с собой. В эмоциях то и дело проскальзывала печаль и боль. Уголки ее губ слегка подрагивали, выдавая душевное смятение, плечи опустились.

- Но, да речь сейчас не об этом. Станис всегда считал, что мы слишком балуем Даяну, - безумно интересно, вот только, скорее всего, кому-то другому. Мне эта драма в трех актах уже начинала надоедать. - Наверное, так оно и было, - продолжала графиня, не глядя на меня.

- А вчера он просто пытался защитить меня и Кэссиди от новой боли, - после этих слов, по мне просто ударило волной горечи. Я укрепил свои щиты и снова обратился в слух. - Не судите его строго, ведь старые привычки умирают медленно, - просто анекдот: защитить мать от дочери. Не поверил бы, если бы сам не был тому свидетелем.

- Хорошо графиня, но повторюсь, все это не должно навредить работе.

- Разумеется, Ваше Высочество, - кивнула Сибилла. И вот передо мной уже не растерянная, несчастная женщина и обиженная на любимое, но непослушное дитя мать, а сильная и уверенная в себе фея. А охотнице есть чему поучиться у своей матери. Она встала и коротко поклонившись, вышла из комнаты.

Я откинулся на спинку кресла и уставился в потолок, вертя в пальцах монетку. Действительно, чем дальше в лес, тем толще нечисть. И намучаюсь же я с этой семейкой! В дверь кабинета снова постучали, прерывая поток моих мыслей. Зашел Дэмиан и, коротко поклонившись, положил на стол тоненькую папку.

- Ваше Высочество, здесь информация, о которой мы разговаривали вчера. Немного, но это все, что удалось найти, - я кивнул. - Я взял на себя смелость и попытался найти что-либо на охотницу, но все архивы пусты. До четырнадцати и после двадцати на нее вообще ничего нет.

- Спасибо, Дэмиан, но мы ведь кажется, решили, что пока не будем проверять Диану.

- Мне просто было любопытно, - пожал он плечами.

- Хорошо, можешь идти. Да и не забудь - совещание, через оборот в малом зале.

- Да Ваше Высочество, - и уже возле самой двери добавил, - Я думаю, вам лучше просмотреть эти документы до начала собрания. Ну что ж, посмотрим, чего такого интересного смогли найти наши дознаватели. Я достал несколько листочков и углубился в чтение. Судя по бумагам, Сибилле сейчас 322 года и она приходится младшей седьмой дочерью Илии. Почти всю свою жизнь провела на территории Физалии, воспитывалась при дворе многочисленными няньками и мамками, одиннадцатая в очереди на престол. Владеет магией земли, специализация - колокольчики и некады, оружием не владеет вообще. В 213 вышла замуж за графа Толане, покинула отчий дом (тобишь дворец) и под одобрительные вздохи матери отправилась жить в его замок. Спустя шесть лет тихой семейной жизни муженек счастливо помер в какой-то экспедиции, оставив Сибиллу богатой вдовой с двухлетней дочерью на руках и очень привлекательным титулом. Печалилась графиня недолго и быстро освоилась в новой для себя роли, став полноправной хозяйкой немаленьких территорий. Землями и делами она управляла твердой рукой, в прочем точно также воспитывала и Кэссиди. В результате чего последняя стала лучшей лекаркой, получила превосходное образование и воспитание и, в общем, везде, за что бы ни бралась, была первой. Сибилла из тихой женушки превратилась в железного торговца с волчьим чутьем и хваткой кракена средних размеров. Она стала чаще появляться при дворе, и какое-то время ее общества добивались многие представители знати. Но видимо графиня, почувствовав вкус власти, решила не обременять себя новым браком и на все поползновения ухажеров отвечала категорическим 'нет'. Из этого, однако, ничуть не следует, что Сибилла объявила целибат. Напротив ее личная жизнь была достаточно бурной, ведь вдова может позволить себе некоторые вольности, не так ли? Так продолжалось вплоть до того момента как в возрасте 285 на ее пути не встретился человеческий маг-стихийник Линар мер Анияр. Начальник Тайной полиции человеческого короля и по-совместительству его лучший друг. Он был в составе делегации, приехавшей в Физалию обсудить некоторые вопросы взаимовыгодного сотрудничества. Какое-то время наглый посол вообще не обращал на графиню внимание, и несчастная фея совсем отчаялась, но в один прекрасный или не очень миг ситуация резко изменилась (Сибилла приложила максимум усилий), и прежде слепой маг неожиданно прозрел. Парочку часто стали видеть вместе, по дворцу поползли разного рода слухи. Илия, наблюдавшая за всем этим, не вставая со своего трона, увиденному и услышанному была явно не рада. Быстренько смекнув к чему все идет, королева отослала нерадивую дочь из дворца и строго-настрого запретила ей и близко подходить к бесстыжему человеку. Вот только толи графиня устала быть послушной, толи приказывала Илия плохо, но уезжая, презренный человечишка забрал Сибиллу с собой, спихнув на попечение королеве ее же внучку. Кэссиди на тот момент исполнилось всего лишь шестьдесят шесть, и она очень нуждалась в матери, но своенравную графиню не остановило даже это. Три года от загулявшей Сибиллы не было никаких вестей. Затем блудная дочь вернулась в лоно семьи, где ее покаявшуюся и униженную приняли обратно. Илия истерик закатывать не стала, сильных эмоций проявлять тоже. Нарочито тяжело вздохнув, она простила сбившуюся с пути дочь. Еще спустя полгода графиня созналась, что родила от человека ребенка, девочку, которую пришлось оставить у отца. Вот тут грянул гром. Королева рвала и метала и, топая ногами, требовала доставить ребенка на историческую родину, а узнав, что это невозможно с позором выгнала графиню из дворца. Сибилла впала в немилость, с ней боялись даже здороваться, торговля шла из рук вон плохо. Илия же в свою очередь обратилась непосредственно к Линару. Услышав требования королевы, начальник Тайной полиции издевательски выгнул бровь и показал ей документы, по которым Сибилла отказывалась от каких-либо прав на дочь, следовательно, и Илия на нее тоже прав не имела. Бесилась королева долго и даже связалась с человеческим королем, обвиняя Линара в подделке документов и похищении ее внучки. На это заявление ее оппонент в точности скопировал жест друга и, послав королеву лесом, вежливо улыбаясь, объяснил, что если Илия хочет прекращения сотрудничества между их странами, она его всенепременно добьется. Королеве пришлось прикусить язык и успокоиться. На этом инцидент можно было бы считать исчерпанным, если бы не одно но. Спустя четырнадцать лет Линар мер Анияр трагически погиб. Погиб, выполняя очередное задание. При невыясненных обстоятельствах. Девочку живую и практически невредимую обнаружили рядом с телом отца и, за неимением у последней других родственников, королю Паришу пришлось отдать ее феям. К тому времени Сибилла снова стала желанной гостьей при дворе и снова за ней тянулся шлейф поклонников, но фее, казалось, не было до этого никакого дела. Счастливая мамаша полностью погрузилась в воспитание новообретенной дочери. Надо сказать, дело это было сложным и хлопотным. Даяна была неразговорчива, невероятно жестока и озлоблена на всех и вся. И, несмотря на всю любовь, которой старались окружить ее мать и бабушка, изменить им это никак не удавалось. Как только они ее не баловали: любой каприз, любое желание тут же исполнялось, по первому зову, они кидались выполнять любую просьбу. Однако все их попытки оказались тщетными, по прошествии восьми лет Даяна уехала из уютного оббитого бархатом и шелком гнездышка на учебу и... пропала. Илия и Сибилла сбились с ног, разыскивая внучку и дочь, нанимали лучших из лучших, но каждая следующая попытка оборачивалась полным провалом, лишний раз, убеждая их в том, что они и так знали. Диана не хотела быть найденной. Она просто исчезла, растворилась в огромном мире, предпочла потеряться. Больше ничего примечательного в документах не было. Сибилла и Кэссиди вели тихую размеренную безынтересную дворцовую жизнь, иногда участвовали в интригах, иногда совершали в меру безрассудные поступки, но все всегда в разумных пределах, ничего выдающегося.

Я закрыл папку и, убрав ее в хран, снова стал вертеть в руках монетку. Эта привычка безумно раздражала мою мать, а вот мне помогала думать. Чтиво, безусловно, интересное, но вот полезного в нем крайне мало. Хотя теперь более или менее становится понятным поведение охотницы. Ее воспитанием занимался отец и, судя по тому, что я о нем слышал, совсем не удивительно, что Диана вела себя подобным образом. Скрытная, хитрая, изворотливая и жестокая, в точности такая, каким был Линар мер Анияр. С ним боялись иметь дело, его невозможно было обмануть, он виртуозно просчитывал любую ситуацию на несколько ходов вперед, учитывая при этом абсолютно ВСЕ варианты, своих врагов он не просто убивал, с невероятной холодностью он уничтожал и их семьи. Чисто, аккуратно, быстро. Даже мой отец когда-то опасался его и именно по этой причине отказывался иметь дело с Паришем. После смерти своего друга человеческий король продержался у власти лишь четыре года, а затем его просто свергли, мгновенно и без лишнего шума. По всему выходило, что если Диана ведет свои дела подобным образом, то ее нужно не просто контролировать, но буквально следить за каждым ее шагом. От полученной информации легче мне не стало, и монетка до этого резво бегающая по костяшкам пальцев, выскользнув, с тихим жалобным звоном упала на стол. Этот звук помог мне очнуться от нерадужных мыслей и взглянуть на оборотометр. До начала встречи осталось пять лучей, а охотницы я рядом не наблюдал. Она опаздывала или просто не пришла? Я уже направлялся к выходу из кабинета, чтобы найти и, предварительно оттаскав за уши, привести девчонку в малый зал, как дверь распахнулась, будто от хорошего пинка, и на пороге возникла какая-то не в меру сосредоточенная и напряженная Диана вместе со своим леопардом.

- Ты опоздала, - нахмурился я.

- Я тоже безмерно рада вас видеть, - задумчиво проговорила она и поправила, выбившуюся из тугой косы, седую прядку. - Снова.

- Ты должна была быть в моем кабинете пятнадцать лучей назад, что задержало тебя на этот раз? - полностью проигнорировав ее колкость, спросил я.

- Я уточняла кое-какие сведения.

- А потом это сделать никак нельзя было?

- Нет, я решила, что так будет лучше, - она сейчас издевается или мне кажется?

- И что же такого важного ты узнала? - сказал я, делая шаг из кабинета.

- Ничего нового для себя, - ну точно издевается.

- Диана, неужели ты думаешь, что я из прихоти попросил тебя зайти ко мне?

- Нет, - она кинула на меня серьезный взгляд, - думаю, у вас были веские на то причины, но повторяю, я всего лишь расставила приоритеты так, как посчитала более выгодным в данном случае.

- Боги, это бесполезно, - я отрывисто взмахнул рукой.

- Слушайте, я же не опоздала на саму встречу, чего вы заводитесь?

- Ты думаешь только в этом дело? - судя по выражению ее лица, она не понимала, - Ладно, потом обсудим.

- Я никогда не опаздываю и точка. Нечего обсуждать, - долетело мне в спину.

- Это мне решать, - огрызнулся я. Девчонка промолчала, и остальной путь мы проделали в тишине. Когда мы дошли до малого зала все были уже в сборе. Феи в напряженном ожидании сидели рядом на одной стороне стола, Дэмиан и Рик расположились с противоположной. При нашем появлении они как по команде вскочили со своих мест и начали кланяться, я мысленно скривился, но поприветствовал собравшихся короткой улыбкой и кивком головы. Диана насмешливо пробормотала за моей спиной что-то про отару овец. Я выдвинул стул для охотницы, но она, выгнув бровь, отошла к окну и замерла там. Ее леопард скользнул взглядом по присутствующим и улегся за стулом Станиса, заставив того напрячься еще больше. Когда с взаимными расшаркиваниями, наконец, было покончено, я заговорил:

- Уважаемые послы, прежде чем мы перейдем к обсуждению так волнующей нас темы, позвольте выразить благодарность вам и вашей королеве Илии от имени моего отца Невара дар Сараэн и от меня лично, а так же от имени всего народа Санграна. Разрешите к тому же выказать наши соболезнования в сторону погибших и их семей, поверьте, мы разделяем ваши чувства. Хочу так же довести до вашего сведения, что через два дня в честь вашего приезда во дворце будет организован бал.

- Спасибо, Ваше Высочество, - проговорила Сибилла, - мы точно также выражаем свое сочувствие и вашему народу, наша королева искренне скорбит вместе с вами. - За моей спиной едва слышно фыркнула девчонка.

- Так скорбит, что прислала ответ только спустя два сумана? - не удержался Рик.

- На что вы намекаете, капитан Седрик? - выгнула в свою очередь бровь Кэссиди.

- Какие намеки? Что вы? Просто с трудом верится, что Илия так уж сильно переживает по-поводу случившегося. Я бы сказал наоборот, исходя из данных, находящихся в этих папках и литкралле - он небрежным жестом ткнул в означенные им предметы, лежавшие аккурат в центре стола, - заминка с ответом становится вдвойне подозрительной. Ведь убийства на ваших землях начались намного раньше, чем у нас. И резко прекратились. - Он обвел занервничавших послов взглядом, выдерживая паузу. Нет, все-таки Рик определенно склонен к некоторой театральности.

- Ваши подозрения беспочвенны. Было бы невероятной глупостью со стороны Физалии ссориться с таким могущественным соседом как вы. К тому же эти убийства не несут под собой никакой выгоды, лишь потери. Эти смерти ничего нам не дают ни с точки зрения политики, ни с точки зрения экономики - феи почти полностью от вас зависят! - на одном дыхании выпалила молодая графиня.

- В чем выражается ваша так называемая зависимость от нас? Давайте будем честными фина, - продолжал наступать Седрик, - пользуясь договором почти что полувековой давности, ваша королева имеет наглость ставить нам ультиматумы. Вы не думали, что наше терпение небезгранично?

- Я не понимаю вас, де-фин Седрик, мне казалось, что мы сегодня здесь собрались по другому вопросу, - обронил молчавший до этого Арон.

- Это так, - кивнул Дэмиан, - но и вы тоже должны нас понять. Из-за столь долго молчания мы уже не знали, что и думать. Ко всему прочему, как верно заметил барон лит Перфо, чаша нашего терпения вот-вот переполнится.

- Но это полный абсурд! - первой не выдержала юная фея, - На ваших землях ведь тоже погибли лишь крестьяне! В чем логика? Смысл нам убивать ваших крестьян? А своих? Как и врайты, мы всего лишь пострадавшая сторона.

- Как верно сказала моя дочь, у вас нет причин нас подозревать, - с достоинством произнесла графиня.

- А вас никто и не подозревает, - решил вмешаться я. - больше никто не подозревает. Мы пришли к примерно таким же выводам, что и вы. Не скрою, вначале мы думали, что убийства дело рук фей, но потом решили отбросить эту идею, как несостоятельную. Сейчас мы теряемся в догадках, поэтому любой информации будем рады. Поэтому я предлагаю как можно скорее перейти непосредственно к обсуждению. Итак, на наших землях погибло уже двадцать пять врайтов, все крестьяне, уровень силы у них средний, знакомы не были и никогда не пересекались, следов никаких не найдено. Все тела обнаружены на достаточном расстоянии друг от друга, но в непосредственной близости от границ с Физалей. Свидетелей нет.

- У нас почти тоже самое, - заговорил, молчавший до этого Станис, - Только погибших всего пятеро: четверо рабов и баронет. Двое были обнаружены на землях графини, остальные трое на прилегающих к ним территориях, но все достаточно далеко друг от друга. Какой-либо связи между ними установлено не было, связь со стихией полностью отсутствует. Следов магии или ран на телах не обнаружено. Свидетелей нет, - я кивнул на последнее замечание.

- Вы установили время смерти? - спросил Дэмиан.

- Да, - ответил Арон, - промежуток между полуночью и тремя, четырьмя оборотами. А у вас?

- Между полуночью и пятью оборотами. А какой уровень силы был у ваших погибших?

- Уровень? - изумилась графиня, - о чем вы говорите Дэмиан? Рабы способны разве что на сбор пыльцы и нектара, им даже ромашку вырастить не под силу. А что касается баронета, к сожалению, бедный мальчик был обделен способностями.

- У вас есть какие-нибудь догадки? - спросил я.

- К сожалению, мы владеем почти той же информацией что и вы, принц Ширан. Мы перерыли всю дворцовую и университетскую библиотеки в поисках ответа. Ни один вид нежити не подходит. На местах, где были найдены тела, нет ни источников энергии, ни подземных ключей силы, нет ни кладбищ, ни храмов проклятых богов, ни даже капищ, - пожал плечами Станис.

- Скажите, а при осмотре тел вы не обнаружили у погибших каких-либо заболеваний, пусть даже незначительных, старых? - подала голос охотница. Я посмотрел в ее сторону, но она также стояла возле окна, спиной к послам, не обращая внимания на изумленные взгляды.

- Мы не осматривали тела на этот предмет, - с заминкой ответила Кэссиди, - мы посчитали, что это пустая трата времени.

- Ну конечно, лишний час работы - это же так утомительно, - проворчала девчонка, - А архивы?

- А что архивы? - переспросил Арон.

- О святые яйца, дайте мне терпения! Вы просматривали архивы? - Она резко развернулась.

- Нет, в этом не было необходимости.

- И почему меня это не удивляет, что Илия не разрешила?

- Да как ты смеешь девчонка, твоя королева...! - слегка повысил голос Станис и злобно посмотрел на Диану.

- Она не моя королева и никогда ею не была, - с милой улыбкой прервала его Ди. Ноздри Станиса раздувались, словно у племенного быка, он сжал руки в кулаки.

- Господа, прошу вас, - решил вмешаться я, пока их перепалка не вылилась в новый конфликт, - мы просматривали свои архивы и ничего в них не обнаружили.

- За какой период? - переключила охотница свое внимание на меня.

- За последние две с половиной тысячи лет. Дальше не имело смысла. Ни одно событие не может оставить свои следы больше этого периода времени. - Ди как-то задумчиво нехотя кивнула.

- Скольких вы уже похоронили? - задала она новый вопрос, обращаясь к феям.

- Всех, кроме баронета, - нехотя ответил Станис.

- Хоронили как обычно?

- Да.

- Тела придется достать, - задумчиво потерев переносицу, сообщила Ди.

- Это невозможно! - воскликнула старшая графиня.

- Нет ничего невозможного, - не допускающим возражений тоном ответила она. - Я настоятельно рекомендую вам, господа послы, связаться сегодня с Илией и попросить ее организовать эксгумацию и транспортировку тел в ближайший морг под заклинания стазиса. Чем быстрее это будет сделано, тем лучше будет для всех нас.

- С чего ты вдруг решила, что можешь отдавать нам приказания, которые мы побежим выполнять!? - опять взвился Станис.

- Как бы тебе объяснить по-простому? - недоверчиво взглянула она на посла, - Это не только моя просьба, - она ударением выделила последнее слово, - но и настойчивое пожелание принца Ширана, - я кивнул, взглядом обещая девчонке неприятности. Станис после ее слов, густо покраснел, от едва сдерживаемой ярости, но заткнулся.

- Ваше Высочество, при всем моем уважении к вам... - вмешалась графиня, - Наши традиции не позволяют...

- Ой, да брось Сибилла, все они позволяют, - всплеснула руками Сид.

- Но...

- Зачем тебе тела? - вдруг задала Кэссиди какой-то идиотский, на мой взгляд, вопрос. - Я хочу сказать, зачем их осматривать? Наши дознаватели уже сделали это, все что они обнаружили - в отчетах, - Кэссиди махнула в сторону бумаг. - А по поводу болезней... Думаю, что в любом случае у рабов они были, а баронета ты сумеешь осмотреть и так.

- Я, конечно, не хочу рушить твои песчаные замки Кэс, но у меня для вас две новости, уважаемые послы, одна хорошая, другая как водится плохая. С какой начать? - вот что-то не нравятся мне огоньки в ее глазах. Чувствую, вынужденное растолковывание послам простых истин, взбесило охотницу.

- Давай с хорошей, - непонятно чему усмехнулся Арон.

- Ваши дознаватели - идиоты! И да, это хорошая новость. Потому как сей факт хоть в какой-то мере оправдывает вашу безалаберность в работе. И плохая новость - Я все равно осмотрю тела. Либо эксгумация проходит официально с разрешения королевы, либо ее провожу я и будьте уверены, я не потружусь убрать за собой, - после этих слов в зале на несколько вдохов повисла тишина.

- Ты нам угрожаешь!? - в тишине комнаты голос Станиса прозвучал с каким-то странным надрывом.

- Нет, обрисовываю ситуацию.

- Ты не посмеешь!

- Хочешь поспорить? - ехидно выгнула бровь она. Посол не нашелся с ответом.

- Хорошо, я свяжусь с королевой, - кивнула, наконец, графиня. Девчонка на это замечание лишь снова отвернулась к окну.

- Де-фина, скажите, рядом с местами, где были найдены тела, есть водоемы? - задал я вопрос, мучавший меня.

- Да, - она удивленно взглянула в мою сторону, - на моих землях два озера. Да и другие жертвы были обнаружены не далеко от ручья и реки. У вас есть какие-то догадки?

- Нет, просто предположение, - пожал я плечами.

- Ваше Высочество, - вдруг заговорил Станис, - мы бы хотели с вашего позволения взглянуть на ваших убитых.

- Об этом не может быть и речи, - раздался голос охотницы прямо за моей спиной, я чуть не подпрыгнул на стуле.

- Если мне вдруг понадобится твое мнение, я у тебя его спрошу, полукровка! - тут же среагировал посол.

- Когда, - сделав ударение на первом слове, и встав напротив него, ответила Сид, - тебе понадобится мое мнение, ты дорого заплатишь, чтобы услышать ответ! - Станис после этих слов как-то весь подобрался, и мои щиты чуть не снесло ударом ярости.

- Но что бы там ни было, тел вы не увидите в лучшем случае еще два дня.

- Почему? - спокойно с легкой тенью любопытства спросил Арон.

- Потому что пока я с ними не закончу, я даже близко не подпущу фей к моргу. Я и так убила упырь знает сколько времени на чистку тел от остаточной магии врайтов. И не собираюсь тратить еще столько же на очистку трупов после вас, - теперь она разозлила уже меня. Принимаю решения, и приказы здесь отдаю я!

- И как же ты собираешься не пускать нас к моргу? Из тебя слабая магичка, Даяна. - издевательски спросил Станис.

- А ты будешь прорываться в морг с боем? - спокойно спросила Сид, слегка поморщившись, услышав свое имя.

- Если понадобится, ну так как ты собираешься меня остановить?

- А я и не собираюсь, - пожала она плечами, переведя взгляд с его лица куда-то в сторону и вниз. Все как по команде посмотрели в том же направлении. Возле правой руки Станиса, положив огромную морду на стол, сидел леопард. Он нежным взглядом мясника рассматривал лицо мужчины и грустно вздыхал. Затем, также не отрываясь от лица Станиса, облизнулся. Посол в свою очередь встал было со стула, но потом видимо передумал, решив сохранить хоть остатки достоинства, и лишь вперил яростный взгляд в девчонку. Она лишь ласково смотрела на своего леопарда. Плечи, сидевшего слева от меня Рика пару раз подозрительно вздрогнули, он откашлялся, и лишь после этого смог взять себя в руки.

- Как скажете фина, - с улыбкой ответил ей Арон, уводя беседу в более мирное русло. Сид, с подозрением глядя на него, кивнула.

- Скажите, тот раб, что был казнен по подозрению в убийствах, кто он? Как вам удалось установить его связь с произошедшим? - обратился я к послам.

- Он был из беглых, - начала Кэссиди, - за долги его приговорили к пожизненному рабству и работе на севере, но ему как-то удалось обмануть стражей. Он сбежал за два дня до того момента, когда было обнаружено первое тело. Так же были несколько свидетелей, видевших, как он крутился рядом с телами баронета и другого раба. Когда его нашли, в месте где он прятался обнаружили кое-какие личные вещи фина Танив Дэра, этого было достаточно.

- Я не увидел в отчетах записей о допросах, почему?

- Видите ли, - заговорил Станис, - когда мы нашли Талота, он был не в себе. Постоянно кричал и нес какую-то околесицу про преданных детей и про каменные маки, за четыре дня мы не добились от него ни одного вразумительного слова. Дальше тянуть не имело смысла, и был отдан приказ казнить раба, - я кивнул, охотница с подозрением оглядела каждого посла и коротко фыркнув, отвернулась.

- Вы, между прочим, так и не ответили на вопрос, - тихо проговорила она, не отрывая взгляда от окна.

- На какой? - вскинула вверх брови Сибилла.

- Почему Илия ответила на послание Его Высочества лишь спустя два сумана?

- Мы не знаем, - слишком быстро среагировала графиня, - свои решения королева принимает самостоятельно.

- Уверены?

- Абсолютно, - издевательски хмыкнул Станис, - К тому же, какое право ты имеешь задавать нам подобного рода вопросы! Это чистой воды оскорбление!

- О, прошу, оставьте этот пафос, - улыбнулся я, - к тому же мне тоже интересно.

- Мы действительно не знаем, Ваше Высочество, - глядя мне в глаза, напропалую врала графиня.

- Это ваше последнее слово? - с какой-то обреченностью в голосе спросила девчонка. Я удивлено взглянул на нее.

- Да, - кивнул Станис.

- Ну что ж, я дала вам шанс, - Сид подошла к столу и обвела послов насмешливо-ленивым взглядом.

- Я думаю, что знаю, почему вы получили ответ спустя лишь два сумана, принц Ширан.

- Да неужели?! - повысил голос Станис.

- Продолжай Ди, - кивнул я.

- Я думаю, что эти два сумана Илия потратила на поиск выхода из сложившейся ситуации. Видите ли, в последнее время отношения королевы и некоторых представителей знати стали несколько... натянутыми. Неразумное стадо слишком часто стало высказываться против проводимой в государстве политики. Не то что бы ситуация вышла из-под контроля, нет, до этого еще далеко, но все же... Недовольные шепотки по углам, мелкие заговоры, начала проявлять активность, прятавшаяся по норам, оппозиция. В общем, год у Илии выдался напряженный, и в завершение ко всему эти убийства.

- Заткнись Даяна! - прорычал Станис. Она даже не посмотрела в его сторону.

- Изначально на смерть нескольких рабов даже не обратили внимания. Ну, подумаешь две коровы из всего поголовья. Но потом был обнаружен баронет. Думаю, Илия с самого начала знала, что найти ничего не удастся, дело трещало по швам. Подумать только, убит знатный де-фин, а дознаватели Физалии бессильны. - Даяна! - вскочил со своего стула Станис, и снова мимо. Выдержке девчонки можно было позавидовать. По мере ее речи, Сибилла и Кэссиди волновались все больше.

- По дворцу поползли слухи, родители погибшего требовали наказать виновного, двор гудел как растревоженный улей! Понимая, что нужно что-то делать и, причем срочно, королева подсуетилась и казнила 'виновника'. Убийца был найден, справедливость восстановлена, знать успокоилась - уверившись в надежности власти королевы, попряталась по норам оппозиция, публичные казни действуют безотказно. Все счастливы, под бурные овации публики можно опускать занавес. А тут ваше сообщение... Возможно, Илия тогда впервые почувствовала, как под ней задымился трон.

- Даяна, я предупреждаю тебя! - снова попробовал вмешаться Станис. Охотница слегка поморщилась и сделала вид, что прочищает заложенное ухо.

- Все так успешно складывалось, а вы лишь одной бумажкой умудрились испортить 'великолепный' план, - она наигранно покачала головой. Я разозлился не на шутку. Если то, что сказала сейчас Сид правда, значит, мои дознаватели потратили свое время впустую, изучая ложные бумажонки! Возникал вполне справедлтвый вопрос, есть ли в словах и отчетах фей хоть капля правды?

- Даяна, закрой свой поганый рот! - Станис ударил по столу кулаком, леопард девчонки угрожающе зарычал.

- Тише, мой хороший, дядя просто перенервничал, - проворковала она и улыбнулась, глядя на посла. Ехидно, издевательски. - Я все же советую тебе не делать резких движений Станис, если тебе дороги твои конечности.

- Да как ты смеешь, ничтожество!

- Станис, - оборвала его графиня, - Успокойся немедленно, иначе тебе придется покинуть зал.

- Успокоится?! Ты это мне говоришь? Посмотри на нее Сибилла! Посмотри внимательно на свою дочь! Она совершенно растеряла все то, чему ты пыталась ее научить, она не уважает нас, она открыто издевается над нами, она смеет нам приказывать и ставить условия! Твоя дочь - низкородная, грязная полукровка - заставляет всех нас прыгать под ее дудку! - посол был взбешен, он почти срывался на крик, а Сид лишь холодно и безразлично слушала его. В зале повисла тишина. Спектакль, начавшийся вчера, оказывается был в двух действиях. Я понимал, что Станиса нужно убрать пока он не довел Диану, но не успел.

- Она такая же тварь, как и ее отец! - отчетливо раздалось в тишине комнаты. Диана дернулась как от удара и словно очнулась, сбрасывая показное спокойствие. Она резко перегнулась через стол и, схватив посла за воротник рубашки, притянула его вплотную к себе. В ее глазах полыхал зеленый огонь, спицы на браслете удлинились. Станис попробовал вывернуться, но девчонка держала крепко, воротничок рубашки впился ему в шею, из-за чего стали отчетливо видны вздувшиеся вены.

- Я предупреждаю тебя Станис в первый и последний раз, - прошипела она, оскалившись, глаза пылали зеленым огнем - Никогда не смей даже упоминать имя моего отца! - она встряхнула его, - Иначе я вырву тебе язык и заставлю тебя его сожрать. И поверь мне, это будет самая меньшая из твоих неприятностей. Ты понял меня? - она еще раз встряхнула его. - Я не слышу, - Станис продолжал молчать, сверля охотницу взглядом, потом пару раз глубоко вздохнул и кивнул. Сид тут же разжала пальцы, и мужчина мешком свалился на свой стул, растирая шею. Остальные члены делегации сидели, замерев, и смотрели на нее, словно видели впервые. Кэссиди, чья улыбка исчезла еще в самом начале рассказа Сид, нервно теребила манжеты на рукавах, на бледном личике читалась тревога. Сибилла держалась более уверенно, но в чувствах царил полнейший бардак, начиная от смятения и заканчивая банальным страхом. Арона же, похоже, случившееся удивляло и забавляло.

- Де-фин Ренок, я думаю, вам лучше покинуть нас, - отчеканил я. Посол, все еще кипя от злости, коротко поклонился и направился к выходу из зала.

- Но прежде, чем вы уйдете, - я с удовольствием отметил, как он едва слышно скрипнул зубами и через силу повернулся лицом к присутствующим, - я хочу несколько прояснить ситуацию, и это касается всех. Фина Диана работает со мной, - девчонка в изумлении уставилась на меня, - и прошу вас впредь к ее словам и действиям относиться с таким же уважением, как и к моим собственным. В противном случае, из нашего сотрудничества ничего не выйдет, и вам придется покинуть территорию Санграна. Я надеюсь, вы трезво оцениваете последствия такого развития событий, - как и ожидалось, послы занервничали еще больше.

- Мы понимаем, прошу простить нас, Ваше Высочество, - проговорила графиня, сверкая взглядом в сторону Станиса. Я нацепил на лицо снисходительную улыбку. Посол, еще раз извинившись, наконец-то вышел.

- А теперь графиня, я жду объяснений, - я откинулся на спинку стула и приготовился внимательно слушать.

- Я прошу простить нас, - тщательно подбирая слова и вымученно улыбаясь, начала Сибилла. - за этот вынужденный обман. Мы не раскрыли вам всей правды лишь по приказу королевы. Илия намеревалась сегодня же связаться с вами и лично объяснить ситуацию. В наше же оправдание могу сказать лишь, что в остальном мы были с вами предельно честны, - на протяжении всей своей пламенной речи, графиня не поднимала глаз от сложенных на столе рук и лишь в конце решилась взглянуть на меня. Я опустил все щиты, стараясь уловить хоть намек на ложь, но кроме вполне очевидного беспокойства ничего не почувствовал.

- Хорошо, графиня, предлагаю забыть этот досадный инцидент, - послы облегченно выдохнули и дальше разговор протекал вполне мирно. Сид, впрочем, больше ни разу не проронила ни слова и лишь прохаживалась вдоль окна. Какое-то время беседа еще велась на основную тему, а затем как-то плавно и незаметно скатилась к обсуждению политики, торговли и цен на нрифт. Первым заскучал Дэмиан и, собрав со стола бумаги и литкраллы, покинул комнату. Следующим ретировался Седрик, сославшись на неотложные дела. Арон еще немного посидел, пристально изучая потолок и не вмешиваясь в пространные рассуждения о несправедливо высоких пошлинах, но затем тоже не выдержал и сбежал. Спустя еще десять лучей комнату покинули графиня и ее дочь, полностью отчаявшись добиться от меня снижения налогов на ввозимые товары, вслед за ними выскользнул леопард. Я обернулся к окну и стал наблюдать за охотницей. Диана продолжала мерить шагами комнату и хмуриться, напряженно о чем-то размышляя. Короткие и выверенные шаги, четкие и в тоже время плавные, абсолютно бесшумные движения, напряженная спина и ровный как обычно эмоциональный фон. Белая прядка снова выбилась из косы, падая охотнице на глаза, в своих раздумьях она кусала кончик ногтя. Понимание того, что я ее недооценил, неприятно кольнуло сознание. Сегодня она тыкала послов носом в их же ошибки, словно неразумных котят, и до последнего старалась сдержаться. Хотя я тоже хорош, последнее время слишком мало внимания уделял донесениям шпионов и практически совсем перестал поглядывать на соседние государство. Тоже мне умудренный опытом политик! В тишине прошло еще несколько лучей, Диана по-прежнему размышляла о чем-то своем, я же пытался унять кипевшую во мне злость. Получилось с трудом.

- Диана, нам нужно поговорить, - обратился я к девчонке, более или менее взяв себя в руки.

- Поговорить, - пробормотала она, не останавливаясь.

- Тогда присядь, иначе, боюсь, ты протопчешь в ковре дыру.

- Дыру, - согласно кивнула она.

- Диана, с тобой все хорошо?

- Хорошо, - отозвалась она, разворачиваясь.

- Диана, ты меня слушаешь?

- Слушаю.

- А слышишь?

- Слышу, - складывалось ощущение, что надо мной издеваются. Злость опять начала выползать из своей клетки.

- А мне кажется, нет.

- Нет, - тут же кивнула она, направляясь в другую сторону.

- Ты издеваешься?

- Издеваюсь, - последовал незамедлительный ответ.

- Диана!

- Угу.

- Диана, посмотри на меня, - ноль реакции.

- Диана, в конце концов, это просто смешно, - она снова никак не отреагировала. Я поднялся со стула.

- Диана, - и снова ничего. Я встал напротив нее и сжал плечи, безумно хотелось ее встряхнуть пару раз. Она медленно подняла на меня глаза, пару раз моргнула и дернулась, сбрасывая мои руки. Некоторое время мы простояли молча, разглядывая, оценивая и делая выводы. Вдруг в голову пришел вопрос: а какая она, когда улыбается? Не ехидно или издевательски, а искренне, не скрывая эмоций?

- Почему я вас не чувствую? - вдруг спросила она, отвлекая от странных мыслей.

- А должна? - ехидно спросил я.

- Должна.

- Хм, понятия не имею, - ага, так я и рассказал тебе. Снова повисла тишина, девчонка пристально меня разглядывала, пытаясь понять.

- Вытяните руку, - вдруг попросила она. Я, даже не задумываясь, исполнил ее просьбу.

- Не так, - нахмурилась она и повернула протянутую конечность ладонью вверх, затем стянула с себя перчатку и вытянула свою руку над моей.

- Нет, даже так не чувствую. Что за гоблин?

- Я же сказал, что не знаю, - пожал я для наглядности плечами, едва сдерживая смех. Сейчас она была похожа на ребенка, пытающегося дотянуться до банки с любимым вареньем, которую родители специально поставили на самую верхнюю полку. Но как бы она не подпрыгивала, на какой бы стул не залазила, у нее ничего не получалось, и она дулась и злилась, чуть ли не топая от досады ногами.

- Ладно, о чем вы хотели поговорить?

- Ну, во-первых, откуда у тебя информация про раба?

- Неужели вы думаете, что я так просто сдам своих информаторов? - я снова подавил улыбку.

- Диана, в этот раз не выйдет. Отвечай на вопрос, - девчонка тяжело вздохнула.

- Разговор ведь будет долгим? - взглядом прося меня опровергнуть ее предположение, спросила она. Я кивнул. Снова обреченный вздох.

- Прикажите, пожалуйста, подать кофе. Как только слуга поставил кофейник на стол и разлил ароматный напиток по чашкам, Диана заметно приободрилась. Из взгляда исчезло сонное выражение, движения стали более резкими. Она обхватила свою чашку двумя руками, будто замерзла, крепко зажмурилась и глубоко вдохнула запах кофе. Я наблюдал, как она медленно отпила и явно довольная приоткрыла свои золотые глаза. С края ее чашки вниз медленно сползала кофейная капля. Не обращая на меня внимания, она следила за ней взглядом. Когда капля уже готова была упасть на стол, она склонила голову ближе к чашке и приоткрыла губы. Медленно, бесконечно медленно она слизала ее языком, а затем удовлетворенно выдохнула. Я напряженно сглотнул, не в силах оторваться от этого зрелища. Почему-то резко пропало желание вести с ней какие-либо разговоры, захотелось схватить ее, прижать к себе и бесконечно долго целовать этот упрямый рот, наслаждаясь оставшимся запахом кофейных зерен и ее собственным - меда и корицы. Целовать пока хватит дыхания, целовать пока не зашумит в голове, целовать пока она окончательно не сдастся.

- Почему вы так смотрите на меня? - прозвучал ее вопрос. Как обухом по голове!

- Как так? - судя по озадаченному лицу, она действительно не понимала. Боги, как такое возможно?

- Не знаю, будто задушить готовы? - знала бы ты, насколько близка к истине. - Что я опять сделала не так? - да нет, все в порядке, вот только брюки вдруг резко стали тесными. Я готов был рассмеяться над нелепостью ситуации. Никогда не замечал за собой подобного, может, просто женщины давно не было? Или...

- Ты специально это сделала? - я выгнул бровь.

- Если вы про Станиса, то это он довел меня, а никак не наоборот, - ответила она. Нет, похоже, она действительно не задумывалась о том, что творила пару вдохов назад.

- Кажется, ты вчера обещала мне, что подобное не повторится.

- Я еще раз повторяю, я пыталась сдержаться, действительно пыталась, но оскорблений в сторону моего отца я ни от кого не потерплю. Неважно Станис это или кто-то другой. Хотя, он как был базарной бабой, так базарной бабой и остался, - с последней ее характеристикой посла я был полностью согласен.

- Значит ли это, что ты сможешь держать свою ненависть к послам под контролем?

- Ненависть? - охотница коротко рассмеялась. Смех был надрывным со вкусом горечи и злой иронии.

- Вы так и не поняли. К сожалению, я не умею ненавидеть, - к сожалению? Почему к сожалению? - Если быть до конца откровенной, мне плевать на них. Но до тех пор, пока они будут вести себя подобным образом, я буду вынуждена защищаться. Могу лишь обещать, что первой на рожон не полезу и обострять конфликт не буду.

- Почему Станис настолько боится тебя? - Диана чуть не подавилась кофе.

- С чего вы взяли?

- Брось, Ди, мне можешь не врать. Я хоть и не могу читать твои эмоции, но вот его чувства для меня открытая книга, - но судя по ее лицу, она действительно не подозревала о страхах старого знакомого.

- Я никогда не задумывалась... И, я не знаю. Я всегда считала, что он просто презирает меня, недолюбливает, думала, ему просто доставляет удовольствие унижать меня, но боится... - она потерла переносицу, - звучит как бред.

- И все-таки, зная сейчас об этом, ты можешь назвать причину?

- Нет, не могу и, в любом случае, вас это не касается, - отчеканила она.

- Ошибаешься, касается на прямую, - охотница фыркнула, - но пока оставим эту тему. Так скажи мне, откуда тебе стало известно про раба? - я отпил из своей чашки, не сводя глаз с девчонки.

- Вы всегда перескакиваете с темы на тему?

- Ты не ответила.

- Я и не собиралась. Источник более чем надежный, можете не переживать по этому поводу, - главное держать себя в руках.

- Ди, я уже говорил тебе, что дважды не повторяю, поэтому давай проясним кое-что: я задаю вопрос, ты отвечаешь и никак по-другому. И еще приказы здесь отдаю я, ты не имела права ставить послам условия от моего лица. Не имела права, решать без меня пускать их в морг или нет. Ты выставила меня в достаточно глупом свете, - я старался быть вежливым, терпеливым и не сорваться.

- Послушайте, принц Ширан, я осознаю, что всю свою жизнь вы приказываете другим, и вас беспрекословно слушаются, вы привыкли к подобному положению дел, - в голосе сквозил лед и насмешка.

- Но я не жительница Санграна, не ваша слуга и уж тем более не ваша раба, поэтому я буду отвечать лишь на те вопросы, на которые посчитаю нужным, и вести себя так, как посчитаю нужным, - что ж я действительно пытался быть вежливым.

- А вот тут ты ошибаешься, девочка. Чтобы я не говорил сегодня послам, ты, в первую очередь, товар. Товар, за который я отдал баснословную кучу денег, - девчонка со звоном поставила свою чашку на стол и, сверкая глазами, уставилась на меня. - Некачественные или испорченные вещи я обычно выкидываю, как и вещи, не удовлетворяющие моим требованиям, - она сама напросилась на этот разговор.

- Выкидываете? - я кивнул, - Перечитайте контракт, Ваше Высочество...

- Думаю, тебе это нужно больше, чем мне. Пункт два точка четыре - условия сотрудничества. Охотник обязуется оговаривать и докладывать обо всех своих действиях заказчику, согласовывать с заказчиком планы охоты, предоставлять заказчику всю необходимую информацию, - по мере того, как я говорил, Ди злилась все больше, - и беспрекословно выполнять прямые приказы и просьбы заказчика. Как-то так, - пожал я в конце плечами.

- Убью Дакара, - едва слышно, даже для слуха врайта, пробормотала она.

- Рад, что мы друг друга поняли. Я тебя внимательно слушаю - откуда ты узнала про раба? - она шумно выдохнула и потерла виски.

- Кое-что мне рассказал один из охранников, сопровождающих делегацию.

- Дай угадаю, Каришат? - в следующее мгновение я имел счастье наблюдать, как Диана пытается вернуть на место упавшую челюсть. Я сдержал смех.

- Кроме послов больше никто кроме него не мог знать таких подробностей, остальные - всего лишь рядовые солдаты. Они далеки от политики и от кулуаров дворца, - пояснил я.

- Зачем спрашивать, если знаешь ответ?

- Хотел удостовериться. Ты проверяла информацию, полученную у Каришата, и поэтому опоздала? - девчонка кивнула, - А еще кто?

- Знаете, охотники имеют достаточно широкую сферу влияния. В СВАМ поступает информация почти ото всюду, вы же не думаете, что только у вас есть шпионы? - она ехидно выгнула бровь, я хмыкнул.

- Есть еще что-то, кроме того, что ты уже озвучила, что мне следует знать?

- Есть мои предположения, - я кивнул, - Ну, во-первых, мне кажется, что со смертью того баронета не так все просто, - она поднялась, налила себе еще кофе и снова начала мерить шагами комнату, - Не знаю, что именно, но что-то мне не нравится во всей этой истории.

- Что именно?

- Он единственный пострадавший, имеющий отношение к власти, пусть и призрачное. Его еще не похоронили, что тоже странно, потому как с момента его смерти прошло достаточно много времени. Зачем феи держат его труп под стазисом? Здесь напрашивается два варианта развития событий, - я опять вертел монетку между пальцами, внимательно слушая девчонку. - Первый, он, по неизвестной мне причине мешал Илии, и она решила его убрать, списав все на нашего злоумышленника. Видимо что-то пошло не так и остались какие-то следы, поэтому его все еще держат в морге. Между прочим, родители и родственники тела не видели. Но все это не очень-то логично. Танив Дэр - третий сын, без способностей, ничем не выделяющийся. Он не имел права голоса, он не унаследовал бы земли и состояние своих родителей, максимум, что ему светило в будущем - карьера военного, и то вряд ли, баронет был слабым и слегка малодушным.

- Идея так себе, и требует доработки. Хотя, честно говоря, просмотрев документы, я тоже подумал о подобном. А второй вариант?

- Второй вариант, - она сделала глоток, - баронет - случайная жертва. В том смысле, что наш убийца ошибся. Принял представителя знати за раба или собирателя. Причем ошибся по-крупному, ведь если бы не эта смерть, я вообще сомневаюсь, что феи занялись бы расследованием. Но при таком раскладе не понятно, почему тело не отдали родственникам, - я снова кивнул.

- Еще что-то?

- Да, пожалуй, но это опять же лишь мои предположения. По поводу казни Талота. Я не думаю, что феи действительно проводили тщательное расследование. Так же не думаю, что он действительно имел какое-то отношение к убийствам. Меня настораживает количество свидетелей. Слишком много народу видело, как он ошивался рядом с местами, где были найдены трупы. Ведь обычно трудно найти хотя бы одного свидетеля, а тут их, по меньшей мере, с десяток. И еще это его сумасшествие... Очень удобно. Вещи же, ему могли просто подкинуть. К тому же скорость, с которой его нашли, допросили и казнили, просто поражает. Все это заставляет думать, что он просто оказался в неподходящем месте в неподходящее время. Но я бы все равно хотела осмотреть его тело вместе с другими.

- Тут я с тобой согласен, судя по всему, феи не очень-то серьезно относятся к произошедшему, - девчонка кивнула.

- Почему вы спрашивали про воду? - я нахмурился. Показать или нет?

- Я покажу тебе, присядь, - наконец, решился я и поставил один из стульев напротив себя. Девчонка озадаченно с легкой долей любопытства выполнила мою просьбу. - Поставь чашку и сними перчатки, - к моему удивлению она послушалась. - На тебе есть какие-то ментальные блоки? - она кивнула.

- Снимай.

- Но...

- Снимай, я не буду рыться в твоих воспоминаниях или эмоциях, - она еще пару вдохов колебалась, а потом закрыла глаза и пробормотала несколько слов, стянула с волос шнурок и сняла жилет.

- Все. Что вы собрались делать?

- Я думаю, что лучше будет показать тебе, что я видел, нежели рассказать, - ответил я, рассматривая фигурку охотницы. Надо сказать, мне обычно нравились девушки с более пышными формами. Сид же была слишком худой и поджарой. Что-то меня снова потянуло не в ту степь, - Я пущу тебя к себе в сознание, ты делала что-нибудь подобное?

- Не совсем, - пробормотала она.

- Тогда слушай, просто расслабься и постарайся ни о чем не думать, но и не отвлекаться. Возможно, что сначала почувствуешь головокружение или падение, главное не сопротивляйся. К тебе в голову я не полезу. Хорошо? - она неуверенно кивнула. Я взял ее ладони в свои руки и закрыл глаза, снимая собственные блоки с того фрагмента памяти, который хотел ей показать, вызывая в памяти ощущения и эмоции, пропуская свою энергию сквозь свои руки в нее. Когда сила, наконец, заструилась по ее телу, нас будто молнией шибануло, по телу пробежали мурашки. Не скажу, что было неприятно, скорее наоборот, очень приятно. Что за хрень? Ладно, потом выясню. Диана попыталась вырвать руки, я не позволил.

- Не дергайся, - прошептал я, чувствуя ее напряжение. Она сдавленно толи выдохнула, толи застонала, - расслабься. Я услышал, как она пару раз вдохнула. Я крепче сжал ее теплые ладошки и почувствовал какое-то препятствие. Она не пускала меня.

- Ди, расслабься, иначе будет больно, - у нее не получалось, я прекрасно чувствовал это. Пришлось усилить давление, но преграда не исчезала, как я не старался. Если подниму уровень силы еще выше, ей точно будет больно. Духи грома! Я начинал терять контроль.

- Успокойся, мать твою! - не выдержал я, и снова ударил по блоку. Она едва слышно вскрикнула и снова дернулась, - Тише, девочка, все хорошо. Больно больше не будет, - прошептал я, поглаживая ее ладошки, - Теперь просто смотри.

Я открыл свои воспоминания. Дальше произошло что-то странное. По мере того, как я показывал ей, увиденные картинки, мне пришло ее воспоминание. Кожу словно обдало теплым ветерком, я услышал звуки леса и плещущейся где-то рядом воды. Перед глазами возник мужчина, красивый с хищными, острыми чертами лица и ярко-золотыми глазами. В простой рубашке и брюках он сидел на веранде какого-то дома и держал на руках маленькую девочку. Ей было не больше трех, короткие цвета запекшейся крови волосы теребил легкий ветер, принося с собой запахи жимолости и кувшинок. Ее глаза были такого же цвета, как и у мужчины, в левой пухлой ручке она сжимала какую-то блестящую бумажку. Ребенок с увлечением и невероятным упорством пытался оторвать одну из пуговиц на рубашке человека, сопя, словно рассерженный ежик. Мужчина с любовью смотрел на девочку и счастливо улыбался. Наконец, маленькой проказнице удалось совершить задуманное и, зажав пуговицу в кулачке, она задорно и звонко рассмеялась, обнажая маленькие зубки.

- Лю, папина пуговица - не игрушка, - тихо посмеиваясь, проговорил мужчина, - отдай. Девочка помотала головой и, спрятав кулачок за спину, улыбнулась еще шире.

- Значит, не хочешь по-хорошему? - девчушка снова помотала головой. С притворным рыком отец принялся щекотать ребенка. Она звонко смеялась и вырывалась из рук человека. Через несколько вдохов увлекательная забава прекратилась, она так и не разжала ручку. Малышка удобнее устроилась на коленях отца и посмотрела на него сияющими глазами, потом раскрыла ладошку и отдала свою добычу.

- Папа! - она звонко поцеловала его в щеку. - Лю!

- Папа тоже тебя любит Люга, - вставая на ноги и перехватывая дочь удобнее, ответил мужчина, - пойдем, тебе пора кушать. Он зашел в дом, и меня выкинуло из воспоминаний Ди. Я сидел, восстанавливая дыхание, по-прежнему с закрытыми глазами, девчонка все еще находилась в моей памяти. Она вздрагивала и часто, надсадно дышала. Что, проклятые боги, это было такое. С какого, я вдруг увидел воспоминания Дианы? Я ведь не рылся у нее в голове, я даже блок специально поставил! Так в чем дело? От мыслей меня оторвал сдавленный крик Дианы. Пора заканчивать. Я сосредоточился и медленно перекрыл связь, но рук не разжал.

- Ди, все нормально? - она медленно кивнула и с трудом открыла глаза. - Ты все видела, что скажешь?

- Странно все это - хрипло ответила она, - словно это неполные воспоминания. Думаете, туман создали специально? - я кивнул.

- Хорошо, возьму на заметку. Почему меня вначале ударило молнией?

- Такое иногда случается, прости, если было больно, но ты меня не пускала.

- Нормально, - отмахнулась она, пристально разглядывая меня. Потом спохватившись, выдернула свои руки из моих, скрепила волосы лентой и надела жилет.

- И все?

- Не понимаю.

- Эти воспоминания, действительно, вызвали у тебя лишь интерес?

- Ну да, - она удивленно вскинула брови вверх.

- А сострадание, жалость, грусть, может быть злость?

- С какой стати? Я не знала погибшего. Он лишь материал, вы разве относитесь к нему по-другому?

- Да. Он мой подданный и его смерть вызывает во мне грусть и злость.

- Ну, это ваши проблемы, - фыркнула она, - к чему этот разговор?

- Хочу понять тебя, - пожал я плечами.

- Выкусите, Ваше Высочество, в контракте это не прописано, - я расхохотался, - Чего вы ржете!?

- Ты неподражаема, - сквозь смех выдавил я.

- А вы невыносимы, - процедила она.

- Спасибо за комплимент, - я отвесил шуточный поклон, девчонка раздраженно фыркнула.

- Это все, что вы хотели обсудить со мной?

- На данный момент, да, а там видно будет. Надеюсь, ты все уяснила по-поводу согласования со мной своих действий, - она медленно поднялась со стула, в глазах зажегся нехороший огонек.

- Да, Ваше Высочество, все предельно ясно, - не понравилось мне, как это прозвучало. Я понимал, что меня провели, а где именно, не понимал.

- Отлично, - осторожно сказал я.

- Я иду в морг, это приемлемо? Не вызывает возражений? А нареканий? Может у вас другие планы?

- Нет, можешь идти, - я открыто улыбался, не скрывая своего веселья. Ну, чисто ребенок. Девчонка резко развернулась и направилась к двери.

- Ди, - окликнул я охотницу, поддавшись порыву. Она обернулась, вопросительно выгнув бровь, - не хочешь скрепить новое соглашение между нами.

- Идите к духам грани, Ваше Высочество, - вежливо улыбнулась она и хлопнула дверью. Я снова расхохотался. Два - ноль в мою пользу, играем дальше.

Обсидиана Забывшая.

Убью врайта! Убью Дакара! Убью Лайру! Всех на фиг убью! Позову Елену, и мы вместе станцуем на костях! Грррр! Я сидела в морге на полу и невидящим взглядом смотрела в раскрытый контракт. Пункт два точка четыре - права и обязанности сторон! Твою мать, что мешало мне просмотреть его до подписания? Глупая самоуверенность, глупая охотница, глупая Обсидиана! Я со злостью зашвырнула литкралл в стену. Громко тренькнув, он откатился под один из столов, я вздохнула и полезла за ним. Так все. Нужно взять себя в руки. Вдох - выдох, вдох - выдох, вдох - выдох. Блин, голова закружилась, чудесно! Убью Лайру. Я открыла зеркальце и поставила завесу тишины. Кому первому? Ответа пришлось ждать долго, но я создание упорное. Надо будет - из-под земли достану. Через шестнадцать вдохов ректор наконец-то появился в моем поле зрения. Взъерошенный, сонный, с темными кругами под глазами и явно не очень-то довольный моим появлением в его зеркале.

- С хмурым утречком, Дакар, - поздоровалась я. Какое-то время он, щурясь, вглядывался в мое лицо.

- Смотрю, ты прочла контракт, - я кивнула, - Орать будешь, - констатировал он, тяжело вздохнув.

- Хочется, конечно, но смысл? Сама виновата, - пожала я плечами.

- Ты меня пугаешь, Обсидиана, что-то случилось? - он пристальнее вгляделся в мое лицо.

- Нет, все отлично, Дакар, - ну не говорить же ему, что я на родственничков наткнулась, он сощурился.

- Тогда, чем обязан?

- А может я соскучилась? - выгнула я бровь, он скептически хмыкнул, - Ладно, у меня к тебе пара вопросов. Первый, мне нужен краткий ликбез по Эхо.

- Ты же мне курсовик сдавала по этой теме, - возмутился он.

- О, в ком-то проснулся ректор, - вздохнула я, - Дакар, вот скажи мне, почему это происходит не в момент сдачи несчастного опуса, написанного левой пяткой на бегу, а во время подобных разговоров?

- Умничаешь? Может, тогда без меня справишься? В врайтскую библиотеку заглянешь, книжки полистаешь? - выгнул он бровь.

- Молчу. Поняла. Была не права. Исправлюсь.

- Ага, верю, как же. После охоты, материал по Эхо будешь пересдавать.

- Ну, Дакар! - заныла я, - Я в отпуск хочу после охоты.

- Вот пересдашь и отправишься! - твердо заявил он.

- Грозный, как жук навозный, - пробормотала я, - Так что там с Эхо?

- Две, две с половиной тысячи лет - предел длительности, - он откинулся на спинку мягкого кресла и потер, заросший щетиной, подбородок, - Как правило, чем грандиознее событие или чем больше в нем магии, тем Эхо сильнее. Война, скажем, между двумя племенами тигров оставит точно такой же след, как и принесение в жертву человека. Эхо будет чувствоваться лет десять, не больше, и сильным не будет.

- Дакар, ту чушь, что сдавала тебе два года назад я помню и так. Мне нужна информация, которой нет в учебниках. Так что скажи, интенсивность всегда зависит от времени.

- Да, чем больше временной промежуток, тем оно слабее.

- Это точно? Исключений быть не может?

- Нет, я, по крайней мере, ни о чем подобном никогда не слышал, - вот блин, мимо.

- А радиус действия?

- Тоже зависит от события. Предел - полтора дня пути от места.

- А храмы проклятых богов?

- Хм, тут немного сложнее, если в храме пусть даже раз в два года проводят ритуалы, Эхо будет стабильным и достаточно сильным. Да и в любом другом месте, несущем в себе отпечаток, действуют те же правила. Поле боя, кладбище, проклятый дом... - я, молча, пыталась переварить услышанное, - Но если в храме достаточно простого убийства, то в других местах это должен быть специальный ритуал.

- А силы такого Эхо хватит, допустим, на большое направленное проклятие, если жертвоприношения возобновились недавно, а отпечатку события более полутора тысяч лет?

- Нет, даже если бы Эхо было всего пятьсот лет. Понимаешь, Обсидиана, даже слабым Эхо практически невозможно управлять, а направить его на кого-либо конкретного, к тому же жертва ведь не одна... - Дакар отрицательно покачал головой, - Эхо - словно проклятие, только оно поражает всех без разбора.

- Пока понятно, а хоть как-то использовать Эхо можно?

- Можно его разбудить, при помощи все тех же жертвоприношений. Но чтобы управлять... И думать забудь. Мне страшно представить, какой силы должно быть существо способное на такое. К тому же подобная магия оставляет много следов, не заметить их нереально.

- Мда, ты просто моя розовая птица счастья, - пробубнила я.

- Я всегда думал, птица счастья синяя, - не уловил он идею.

- Синяя - это у нормальных охотников. У меня она розовая и зовут ее Обломинго, - хмыкнула я. Дакар не отреагировал, просто напряженно разглядывал что-то за моей спиной.

- Ты где? - наконец спросил он.

- Еще во дворце, - вздохнула я.

- Какого гоблина, ты там торчишь!?

- О, привет паранойя, - я поморщилась.

- Обсидиана, я серьезно, почему ты еще там?

- Трупов много и осматривать их приходится по-старинке - тела насквозь провоняли врайтами. Тени чувствуют только их магию, а про Стэра я вообще молчу. Еще минимум два дня уйдет.

- Заканчивай быстрее и сваливай.

- Ты думаешь, я удовольствие получаю?

- Что-то не так? - нахмурился Дакар.

- Я не чувствую принца, - ректор на пару вдохов ушел в острал.

- Что совсем?

- Нет, тени и метели, наполовину! Дакар, я смотрю, не одна я по утрам плохо соображаю.

- Прости. Скорее всего, какой-нибудь амулет, - он устало потер глаза.

- Амулет, способный скрыть сущность от Теней? - я подскочила и ойкнула, ударившись головой о стол. Ректор усмехнулся.

- Да, наверное, остался после войны.

- Ты же сам говорил, что подобные артефакты уничтожены! - ректор посмотрел на меня как на идиотку, я мысленно обругала себя.

- Тем более тебе нужно поторопиться. Я посмотрю в архивах, может, найду что-нибудь по этому вопросу. Но все равно держись от него подальше.

- Прекрати Дакар, это не первая моя охота, справлюсь. К тому же ты постоянно мне говорил, что пора учиться охотиться в 'стае'. Можешь считать, что я следую твоему совету.

- Допустим, но будь предельно осторожна, Обсидиана, - я кивнула, - Ты неважно выглядишь.

- Ты тоже красотой не блещешь, - парировала я, - что случилось?

- Нет, ничего, о чем тебе следует знать.

- Мне не нравится твой ответ, - прищурилась я, - но пока настаивать не буду. Не прощаемся.

- Никогда, - через пол вдоха я уже рассматривала свое отражение. Так, минус один. Теперь Лайра.

- Лайра, привет, милая, - прошипела я, увидев перед собой знакомые очертания вечно захламленного кабинета.

- Ди? С чего такая честь? - пролепетала лекарка.

- Да так, есть причины. Лайра, золотце, просвети меня, пожалуйста, по поводу побочных эффектов твоего великолепного зелья.

- Что конкретно тебя интересует?

- Я стала больше уставать, меня постоянно клонит в сон и мои Тени бесятся, особенно достает Дневная! Ну и еще, спина выглядит по-прежнему отвратительно - проорала я.

- Показывай, - невозмутимо парировала эльфийка.

- Но...

- Показывай! - рявкнула она. Я повесила на дверь запирающее заклятие и, вручив Дневной зеркало, начала раздеваться. Тень дернулась в сторону ближайшего к ней трупа, я отвесила ей затрещину, и она угомонилась. Когда с раздеванием было покончено, и я развернулась спиной к Лайре, в комнате повисла какая-то зловещая тишина. -

Я говорила тебе не напрягать спину!? Какого упыря, ты меня не послушалась?! Что проблем в жизни мало?!

- Не ори на меня, мать твою!

- А ты мою мать не трогай!

- Боги упасите! - я поморщилась, вспоминая свое пребывание в доме графини Миланы. Чего только стоило ее извечное: 'Дианночка, ты неправильно ходишь, неправильно сидишь и что характерно совсем неправильно дышишь'. Брррр. Лайра все это время тоже молчала. Я поймала ее взгляд в зеркале, и мы дружно заржали.

- Можешь одеваться, - голосом умудренного жизнью старца, проговорила она, когда приступ веселья прошел. - Совет все тот же - не напрягай спину, ну и еще можешь попить медовую настойку. Кстати, на Тени лекарство влиять не должно, так что это уже твои собственные заскоки. И Ди, я, конечно, понимаю, что ты вряд ли последуешь моему совету, но все же... Постарайся особо не напрягаться на этой охоте, хотя бы пока не заживут раны.

- С чего вдруг? Я бывало и в худшем состоянии прекрасно справлялась.

- Ди, солнце мое мрачное, ты последнее время работаешь на износ. То, что ты Теневая несколько смягчает ситуацию, но в таком режиме ты долго не протянешь. Я думаю, что контроль над тенями ты теряешь именно по этой причине.

- Ой, да ладно, прорвемся, - улыбнулась я.

- Ди, пожалуйста, прислушайся к моим словам. Сбавь темп, - всплеснула руками лекарка.

- Ладно, ладно, - отмахнулась я.

- Вот ведь упрямая девчонка!

- Как скажешь.

- Если это все, то мне пора бежать...

- Погоди, слушай, от чего могут деформироваться легкие?

- Ммм, тебе все варианты?

- Ну не знаю, а их много?

- Достаточно.

- Тогда может взглянешь одним глазком, ну пожалуйста, - я похлопала глазками.

- Ну, куда ж я денусь? Показывай, - я отдала приказ Дневной. Она резко метнулась к интересующему меня врайту и вернулась, сворачиваясь в проекцию его легких. Лайра в течение нескольких вдохов молча разглядывала тень, затем попросила пару раз ее повернуть и наконец, вынесла свой вердикт:

- Повреждения врожденные, может быть даже наследственные. У врайтов такое иногда бывает.

- Спасибо Лайра, не буду тебя больше задерживать и не прощаемся, - в этот момент в дверь тихонько поскреблись, я сняла заклинание, и в комнату проскользнул тал.

- Никогда, - радостно отозвалась она и отключилась.

- Ты чего под стол забралась? - вытаращился он на меня, - Думаешь оттуда обзор лучше?

- Отвали Стэр, без тебя тошно.

- А я что? Я просто спросил.

- Где шлялся? - я покинула насиженное место и склонилась над очередным трупом.

- По дворцу прогулялся, - усмехнулся он, - узнал много чего интересного. Во-первых, Сибилла на удивление спокойна, Илия как ни странно тоже. Единственное, она по-прежнему требует твоего присутствия. А когда Станис заявил, что во дворец по своей воле ты не явишься, приказала и пальцем тебя не трогать.

- Ничего удивительного, она знает, какие последствия ее ждут, если со мной по вине ее подданных что-нибудь случиться ...

- Думаешь? - промурлыкал тал.

- Она же королева. Подобные ей всегда в курсе, - Стэр кивнул.

- Слушай дальше, она приказала графине срочно наладить с тобой отношения и наорала на Кэс. Младшая графиня, оказывается, покинула территорию Физалии без разрешения бабушки. Но затем, успокоившись, велела той ни во что не влезать. И раз уж она все равно в Сангране настоятельно рекомендовала ей начать действовать.

- А они времени даром не теряют, - хмыкнула я, - зачем им вдруг понадобилась моя скромная персона?

- Понятия не имею, но Кэссиди, судя по всему, от идеи не в восторге. Сама то, что думаешь?

- Сваливать из дворца нужно. И чем быстрее, тем лучше. Слишком много действующих лиц... Они мешают сосредоточиться, приходится следить сразу за всеми, словно муравьи. - Стэр потерся головой о мое бедро, стараясь успокоить, расслабить. Мой надежный, мой хороший кот.

- Знаешь, что самое интересное? - слегка растягивая слова, поинтересовался он.

- Ммм?

- Королева просто до зеленых соплей была довольна действиями Станиса.

- Действительно интересно.

- И посол не выглядел расстроенным или злым, наоборот он был на удивление горд собой. Конечно он мог успокоиться, пока вы продолжали обсуждение... Но готов поставить свой хвост на то, что причина в другом.

- Мда, твой хвост - это серьезно. Но я пока все равно ничего не понимаю, - ответила, втыкая следующую иголку, - Лучше скажи мне, Станис действительно меня боится?

- Да, - ответил тал, - причем если остальные боятся тебя периодически, то он боится перманентно. Разница лишь в силе страха. Сегодня, когда ты схватила его, я думал, что задохнусь. Но, тем не менее, он воспринял твои слова всего лишь как пустую угрозу.

- Понимаю, - усмехнулась я.

- Ты вышла из себя сегодня, Обсидиана, это не очень хорошо, согласись, - я лишь кивнула, не прекращая работать, - Я уже начал опасаться, что ты запустишь в него пересмешника.

- Почему опасаться?

- Ну, с такого расстояния... Его кровь и мозги были бы по всей комнате, - пожал он плечами.

- Да, получилось бы очень абстрактно, но ты же знаешь, такого рода разногласия я предпочитаю улаживать с помощью оружия, а не магии. Эмоции от подобного развлечения ярче.

- Думаешь, он выстоит против тебя?

- Учитывая его страх - едва ли.

- Хм, ты ведь понимаешь, скоро тебе придется решить эту проблему раз и навсегда. И к тому же, у тебя всегда есть Тени, - он лукаво посмотрел на меня.

- О да, - улыбнулась я, - Это будет интересно.

- Собираешься убить его? - улыбнулся в ответ Стэр.

- Пока не думала, все может быть. Будет зависеть от настроения, да и смерть не самое забавное, что можно сделать с Станисом. - леопард снова наградил меня устрашающего вида улыбкой.

- О чем говорила с принцем?

- Потом покажу. Думаю, тебе будет интересно.

- Покажешь?

- Угу, он пустил меня в свои воспоминания.

- Ну и как, есть там на что посмотреть? - выгнув спину и ехидно глянув на меня, спросил Стэр.

- Пошляк, он так далеко меня не пускал, просто показал отрывок.

- И в мыслях не было, - протянул он, - Скажи лучше, ты знаешь, о чем говорила Илия, приказывая Кэс действовать?

- Догадываюсь. После моего побега Сибилла и Кэссиди снова впали в немилость. Им конечно удалось оправиться от столь трагического события, но все же... То положение, что они занимали раньше, им уже достаточно сложно будет вернуть, почти невыполнимая задача, правда досадно? - Стэр насмешливо фыркнул.

- Ты сказала почти, но все-таки способы есть?

- Ну, мне на ум приходит несколько. Самый простой и безболезненный, а также требующий меньше всего усилий - женить принца дар Сараэн на Кэссиди. Думаю, именно поэтому она здесь.

- И ты полагаешь, у них выйдет? - промурлыкал он.

- А почему нет? У нее смазливая мордашка, хорошая фигура, изысканные манеры и в меру строптивый характер.

- Строптивый? - подавился тал.

- Прости, не так выразилась, она достаточно умна, чтобы знать, когда можно говорить, а когда лучше заткнуться. Женское чутье или что-то типа того. Но все это не главное, главное то, что она близкая родственница королевы фей. Ты сам знаешь, какие сейчас отношения между Санграном и Физалией, лет через десять-двадцать вполне возможно начнется серьезный конфликт. Женившись на Кэс, принц убьет сразу двух зайцев - получит покорную жену почти чистейшей голубой крови и стабильные отношения с феями лет на пятьсот вперед.

- Но она же почти тридцатая в очереди на престол!

- И что? Кого это волнует? Да, по сути все так, как ты говоришь, но жизнь штука веселая - никогда не знаешь, что может случиться в следующий миг, - усмехнулась я. - И потом, Сангран заинтересован лишь в сохранении стабильных отношений с соседями, новые завоевания - лишние проблемы.

- Подожди, но этот расклад выгоден лишь графиням и принцу, особенно принцу. Ко всему прочему он ведь получит возможность открыто вмешиваться в политику Физалии. Что получает Илия?

- Хороший вопрос, родной. Очень хороший. Думаю, что ничего, она лишь потеряет. Но либо она этого пока не понимает, либо у нее припрятан туз. В любом случае, мне кажется, она заигралась.

- Может, таким образом, она пытается исправить сложившуюся по ее милости ситуацию?

- Не исключено. В любом случае, это пока к охоте отношения не имеет.

- Другими словами тебя не волнует возможный роман принца и юной графини, - прищурился леопард.

- Напротив, я буду только рада, если принц переключится на нее.

- Вот как? - задумчиво протянул он.

- Да, мне не по себе от его настойчивого внимания. Я чувствую себя беспомощной идиоткой, - я с силой всадила следующую иголку.

- Почему?

- Все до смешного просто, родной, - пожала я плечами, - Я знаю, чего ждать от своих родственничков. Но вот принц... Я его не понимаю, не знаю, какие цели он преследует, и ко всему прочему не чувствую. Стэр ничего не ответил, лишь усмехнулся себе в усы и свернулся возле меня клубочком, обвив хвостом мои ноги. А я перешла к следующему телу. Спустя пять оборотов, когда Дневная и Сумеречная поменялись местами, я решила сделать перерыв и пойти вдохнуть свежего воздуха, кто его знает, может, меня осенит. Голова кружилась неимоверно, шея казалась сплошным соляным столбом. Кое-как размяв деревянные мышцы, я пустила вперед свою тень. Смысл плутать по этим бесконечным коридорам, Сумеречная найдет выход из дворца быстрее. Когда буду возвращаться, нужно будет заглянуть на кухню и прихватить с собой кофе. Я вышла во двор и застыла. В центре площадки дрались принц и Рик. В неполной боевой трансформации они двигались с непостижимой скоростью, пытаясь достать друг друга огромными острыми когтями или хвостами. Из-за поднявшейся пыли оба были похожи на двух фантомных фигур, то растворяющихся в воздухе, то снова возникающих из золотистого хоровода пещинок. Их тела вытянулись, плечи стали шире, руки до локтей были покрыты толстыми продолговатыми пластинами с огромными невероятно острыми шипами, тускло мерцающими в свете зажегшихся фонарей, такие же пластины защищали ноги почти до бедра. Кожа Рика стала цвета кофе с молоком, у принца - грозового неба. У обоих рога начинались от висков, плотно прилегая к черепу, и охватывали почти всю голову, едва ли не соприкасаясь кончиками на затылке. Вот только у принца их было двое. Быстрые, сильные и невероятно гибкие тела. Резкие, точные, отработанные движения. Демоны. Красивые и опасные, смертельно опасные, а от того еще более притягательные. Они завораживали, дурманили, морочили голову. Я бы не продержалась и пару вдохов в драке с любым из них без Теней или жнеца. У меня просто не было бы шанса. И чем отчетливее я это понимала, тем больше меня гипнотизировал их бой. Я слишком далеко стою, нужно подойти ближе. Я спустилась со ступенек, не отрывая жадного взгляда от врайтов. Я пристально всматривалась в их дымчатые силуэты, боясь упустить хоть что-то, и тут принц, уходя от очередного удара, повернулся ко мне спиной. По всей длине, начиная от поясницы и теряясь где-то в волосах на затылке, шел черный узор татуировки. Мне казалось, я забыла, как дышать. Рисунок словно жил. Он менялся, перетекал, извивался, подобно моим теням. Словно дождь на стекле окна. Уже не следя за ходом поединка, я подошла еще ближе. Хотелось дотронуться, проследить узор пальцами. Врайты напряженно замерли друг напротив друга, я сделала еще один шаг и протянула руку... и в следующий миг только мои инстинкты позволили мне сохранить собственную голову на плечах. Я ушла в сторону и приняла удар когтей на спицы браслета. Они жалобно звякнули из-за силы, но выдержали. Наваждение спало так же резко, как и появилось. Принц скалился мне в лицо, демонстрируя очаровательную клыкастую улыбку, в глазах полыхало такое бешенство, что я невольно вздрогнула. Свободной рукой я выхватила свой меч из заплечных ножен и отпрыгнула в сторону. Принц нехорошо усмехнулся и двинулся ко мне, лениво, словно играя. И снова тело действовало быстрее, чем соображали мои мозги, завороженные грацией врайта. Удары сыпались один за другим, не давая ни мгновения на вдох, на размышление. От соприкосновения оружия и когтей демона в стороны летели искры, левая рука онемела до локтя, но я понимала, что если уберу спицы браслета и буду драться лишь с помощью меча, шанс на безболезненное завершение сократится вдвое. Дура! О чем я только думала?! Справа от меня в землю ударила молния, я отвлеклась меньше чем на пол вдоха, и когти врайта полоснули по руке, оставляя глубокую царапину. Дура! Я ушла вниз от очередного удара, прикрываясь левой рукой и только начав выпрямляться, поняла, какую ошибку совершила. Демон оказался хитрее, он схватил меня выше браслета и слегка потянул в сторону, тело по инерции повело вниз. Понимая, что столкновения с землей не избежать, я попыталась смягчить удар и в последний момент упала на бок. Врайт резко перевернул меня на спину и придавил своим телом к земле, заведя обе руки мне за голову. Я дернулась, попытавшись сбросить его с себя, но он лишь крепче сжал мои запястья и наклонился еще ниже:

- Никогда так больше не делай, - отчетливо выговаривая каждое слово, прорычал принц. Я осторожно кивнула. Рядом со мной в землю ударила очередная непонятно откуда взявшаяся молния, я зажмурилась.

- Глупая охотница, - щеку обдало горячим дыханием, за ним последовало прикосновение острых когтей. По всей длине от виска до подбородка, предельно осторожно, но так чтобы я поняла: дернусь - и прольется моя кровь. Мурашки промаршировали от позвоночника к затылку, я отчетливо слышала свое сбившееся дыхание и чувствовала запах озона в воздухе. Открыть глаза было выше моих сил. Чего боюсь? Того, что увижу или же того, что не увижу? Демон провел когтями вдоль моей шеи и положил горячую ладонь чуть ниже ключиц, продолжая аккуратно поглаживать пальцами судорожно бьющуюся жилку. Демонстрация силы. Что ж, она ему определенно удалась, я боялась. И причину этого страха знать не хотела. Копания в себе - не мой конек... От них только хуже.

- Ран, прекрати пугать девочку, - раздался рядом голос капитана.

- Я мог убить ее, - прорычал в ответ принц, чуть ослабив хватку на моих руках.

- Я думаю, она поняла свою ошибку, - ответил Седрик, - но для усиления эффекта можешь прочитать ей нотацию, хотя не думаю, что это подействует, - хмыкнул он, - Полагаю, что тренировка окончена. Если что, ты знаешь, где меня искать. В следующий миг я услышала звук отдаляющихся шагов. Я наконец-то открыла глаза, пошевелила руками и попыталась аккуратненько вылезти из-под принца. Он смотрел в ту сторону, куда ушел второй демон, но почувствовав мои дохленькие попытки освободиться, тут же перевел сверкающий взгляд на меня. Я подавилась ехидной фразочкой готовой сорваться с языка и уставилась на него словно мышь на кота. Зрачки демона вытянулись, практически превратившись в ниточку, глаза потемнели, напоминая цветом осеннее небо, на их дне мелькали какие-то чувства. Их было слишком много для меня, они были мне непонятны, из всего калейдоскопа я смогла определить только злость. Принц отпустил мои руки и приподнял голову за подбородок. Он близко. Слишком близко. Мешает думать...

- Как сильно бьется твое сердечко, маленькая охотница, - прошептал он, склоняясь еще ниже ко мне. - Испугалась? - демон шумно втянул воздух возле моего виска. Тело отозвалось дрожью. Идя на поводу у своих желаний, я в ответ провела кончиками пальцев по его щеке, в точности копируя жест демона. Она оказалась обжигающе горячей. Демон прикрыл глаза и с интересом продолжал наблюдать за мной, чуть сжав пальцы на моей шее. Сумеречная рванулась принцу на встречу, и мне стоило огромных трудов взять ее под контроль. Взгляд скользнул ниже по лицу врайта и остановился на губах. Демон лениво улыбнулся. Он издевается. Тени и метели! Он специально дразнит меня! Я снова провела рукой по его щеке и в следующий вдох со всей силы всадила кулак ему в челюсть. Не ожидавший подвоха принц, свалился на землю.

- Задумалась! - рявкнула я. Врайт удивленно моргал. Я тут же вскочила на ноги и подняла меч. - Приношу свои извинения, - я присела в поклоне, извинившись отнюдь не за удар. Затем, развернулась и поспешила убраться от взбешенного демона подальше. Прогулялась, духи грани, идиотка! Только выйдя из душа, я заметила на кровати несколько увесистых свертков с печатью Черной девы. Тут же распаковав половину из них, я с удовольствием оглядела обновки. Все как всегда - рубашки с высоким воротом, закрывающим затылок, жилетки и брюки из плотной кожи с охранными узорами, тьма перчаток из кожи потоньше и умопомрачительное нижнее белье. Святые яйца, эта паучиха действительно знает толк в нижнем белье. Я почти с трепетом рассматривала черное кружевное безобразие, призванное скрывать определенные части моего тела. Это неправда, что женщины одеваются ради соблазнения мужчин, по крайней мере, я точно не принадлежу к их числу. Мне некого соблазнять, но при этом я не могу устоять перед подобной вещицей. Я надела шокирующий комплект и стояла, рассматривая себя в зеркале. Невероятно мягкий корсетик, нигде не жал и не впивался в кожу, при этом отлично поддерживал то, что я имела смелость называть грудью. Кружевные трусики с белой атласной шнуровкой по бокам смотрелись столь же вызывающе сколь и невинно. Я улыбнулась, пробежав пальцами по такой же белой шнуровке спереди корсета. Картину портили бинты, впрочем, их, так же как и это белье, никто кроме меня не увидит. Ну, пока в моих планах не было этого пункта. Перед мысленным взором тут же встал ехидно скалящийся мне в лицо демон. Я пнула ногой ни в чем не повинный пуфик и резко отвернулась от зеркала. Замечательно, я помешалась на мужике, который при любом удобном случае порвет меня на тысячу маленьких Теневых. Терпеть не могу весну! Стрелка оборотометра замерла на отметке в семь оборотов, когда я заканчивала пить кофе. Пора возвращаться в морг. Я уже было подошла к двери, как к ней метнулась Сумеречная и скользнула в щель, через вдох она вернулась, принимая облик корявой крылатой твари. Что ж это за уроды у врайтов по замкам разгуливают? Пока я вытаскивала меч, тень продолжала с удвоенным рвением изображать из себя чудовище, топчущееся под моей дверью. Резко рванув на себя ручку и сделав выпад, ожидая столкнуться нос к носу с монстром видимо любых врайтских сказок, я про себя костерила демонов. Но уродом и корявой крылатой тварью оказалась Кэссиди. Она одновременно со мной шагнула навстречу, в результате чего оружие уперлось ей в грудь, оставляя на алебастровой коже тонкий порез.

- Прости, что мало, - усмехнулась я, пряча меч в ножны. Фея провела пальцем по царапине и изучающе уставилась на капельку крови.

- Хм, теплая встреча, - хмыкнула она, растирая кровь пальцами и улыбаясь так, что сводило зубы. - Обнимемся, а, сестричка? - она протянула ко мне руки. Я сделала шаг назад.

- Знаешь, я в последнее время стараюсь даже рядом не стоять с пресмыкающимися, чего уж говорить об объятиях, - пожала я плечами. Кэссиди продолжала лучезарно улыбаться.

- А чего так? Боишься конкуренции? - она склонила голову в наигранном любопытстве.

- Боюсь не заметить и наступить нечаянно. Знаешь, как плохо оттирается кровь с обуви?

- Наверное, так же плохо, как и луж со дна графина, ну или чашки с кофе, - прищурилась она.

- О, вот и выползла на свет твоя истинная натура, - я насмешливо склонила голову, - а она еще уродливее, чем я помню.

- Неужели? - вздернула она точеные брови. - Насколько я помню, главным уродом в нашей семье всегда оставалась ты. И потом мне незачем разыгрывать перед тобой спектакль, - после этих слов мне стало почти жаль несчастного принца врайтов.

- Бла, бла, бла, Кэс, - я бросила взгляд в коридор. - Скучно. Может, попробуешь удивить меня и наконец-то сообщишь, зачем прилетела? - Я ткнула пальцем в предмет ее гордости - огромные полупрозрачные крылья. Фея выпрямила спину еще сильнее и надменно вздернула подбородок. Тоже мне бабочка-переросток с манией величия.

- Я хотела с тобой поговорить.

- Ну, так говори, у меня мало времени. - Сумеречная продолжала корчить рожи за спиной Кэс, а я в свою очередь старалась удержать серьезное лицо.

- Мы так и будем разговаривать в коридоре? Ты же в морг направлялась, давай там и поговорим, - я покачала головой, давая понять, что номер не удался - клоун помер.

- Попробовать стоило, - невозмутимо пожала она плечами, пристально меня разглядывая.

- Кэс, ты тратишь мое время, - напомнила я. Вот чисто теоретически, если шарахнуть по ней пересмешником, мозгов на стенах будет больше или меньше чем у Станиса? Сумеречная в ответ на мой вопрос сжалась до размеров горошины, я прикусила губу.

- Что ты здесь делаешь? - я потерла виски.

- Кофе, блин пью! Все! Мне это надоело, - я постаралась обойти фею и закрыть дверь, не удалось. Печально, видимо, все-таки пора учиться летать.

- Я имею в виду, во дворце? - святые яйца, дайте сил не испробовать теорию на практике и не прибить ее ненароком.

- И давно с тобой это? - нахмурилась я, пытаясь незаметно осмотреть голову Кэс. Сумеречная продолжала показывать театр теней. Я отступила, впуская Кэссиди. Нестерпимо воняет колокольчиками. Нужно открыть окно.

- Что 'это'? - фея закрыла дверь и устроилась в кресле.

- Провалы в памяти, - я ткнула пальцем ей в лоб, она с отвращением отдернула голову. Надо же какие мы нежные.

- С больной головы на здоровую, так? - снова улыбнулась она.

- В смысле? - интересно, а в кофейнике еще что-то осталось?

- Душевные заболевания и проблемы с головой у нас по твоей части, - я взяла в руки чашку и отпила. Почти остыл, жаль. - Это ты у нас кричала по ночам, мешая спать, вздрагивала от любого шороха и предпочитала сидеть в темноте, забившись в угол. Кстати, мне интересно, ты все еще также маниакально уничтожаешь крыс? - ее слова всколыхнули воспоминания, старая ведьма - боль - протянула руку из своей клетки и уже в который раз вонзила в меня когти. Пришлось закрыть глаза и глубоко вдохнуть. На место тварь! Я не могу тебя убить, но могу контролировать. На смену боли пришла злость. Я подняла глаза на фею и как раз во время, чтобы заметить Сумеречную уже почти вплотную, подобравшуюся к ней. Пришлось сделать еще один глубокий вдох и с силой надавить на тень. Когда место злости заняла привычная пустота, я расслабилась и ослабила контроль. Сумеречная тут же скользнула на соседнюю стену и изобразила мне виселицу и болтавшийся на ней труп с крыльями бабочки. Я усмехнулась.

- Я поражена, ты помнишь такие мелкие подробности, - Кэс кивнула, не заметив подвоха, а я все-таки открыла окно и запрыгнула на подоконник.

- О, эти воспоминания заставляют меня улыбаться, - моя тень только что отрубила голову еще одному бабочкообразному существу, - Не поверишь, очень часто лежа в постели, когда вспоминаю, как ты тряслась и рыдала, я не могу сдержать смех и приходится затыкать рот подушкой.

- Мне так жаль тебя, - серьезно ответила я.

- Жаль? - я кивнула.

- А хочется, наверное, безумно, да? Скорее всего, у Илии на тебя появились планы, вот она и старается, чтобы во дворце про тебя не ходили слухи, - на губы невольно скользнула кривая улыбка. Тень только что четвертовала еще одну Кэс.

- Что? - нахмурилась феечка.

- Сколько уже длится твой вынужденный пост? Год? Два?

- Ветер! Да о чем ты? - неужели больше? Мда, незавидное у Кэс положение.

- Ты права это не важно. Слушай, ты не расстраивайся, всегда можно найти какой-нибудь выход, - я на вдох задумалась, - О, помнишь, в личной охране Сибиллы был когда-то довольно милый мальчик. Рино, кажется. Я думаю, он вполне подойдет. Нет, ему, конечно, не сравниться с окружением, к которому ты привыкла. Хотя поверь мне, он найдет чем тебя удивить да и болтать не будет, - по мере того, как я говорила, Кэссиди то бледнела, то краснела, пару раз у нее дернулся левый глаз. Эге, да ей нужно последить за давлением, этак и до сердечного приступа недалеко. То же мне лекарка.

- Я не понимаю тебя, - я, что, на сангранском с ней разговаривала? Нет, вряд ли.

- Причем тут это? - как-то абсолютно по-детски хлопнув ресницами, спросила она.

- Ну как же? Из твоих слов я поняла, что в последнее время ты проводишь свои ночи в гордом одиночестве, придаваясь воспоминаниям, на которые и упырь не позарится, - пожала я плечами. - Ну вот я и подумала, что ты временно на диете, - Кэс несколько раз тряхнула головой. Видимо на фоне вынужденного целибата у нее выработался нервный тик. Сумеречная столкнула с обрыва дцатую по счету фею.

- Где, гоблин тебя задери, связь между диетой и тем, как я провожу свои ночи!? - я недоверчиво уставилась на нее.

- Не хочешь же ты сказать... - меня пробрал смех, я зажала рот ладонями. Кэс все еще в недоумении взирала на меня.

- Тебе лечиться пора, Диана, - гордо вздернув к верху аккуратный носик, парировала она. Это стало последней каплей. Я свалилась с подоконника, тень сползла вслед за мной по стене, и мы обе зашлись в приступе безумного почти истерического хохота.

- Святые яйца! - пропищала я, пытаясь взять себя в руки. - Сколько тебе? Сто или около того? - закончить мне не дала очередная волна неконтролируемого ржача.

- Я не понимаю! - взвизгнула Кэссиди. Я кое-как поднялась с пола, все еще вздрагивая от душившего меня смеха.

- Ничего, подрастешь, поймешь, - выдавила я. - Мой тебе совет, постарайся охомутать принца как можно скорее, тогда не придется слишком долго ждать, а то боюсь помрешь раньше срока и старой девой, - мне почти удалось взять себя в руки. Огонек понимания блеснул в глазах юной графини, и на щеках вспыхнул невинный румянец. От этого зрелища я снова прыснула.

- Да ты! Да как ты смеешь! Я как любая порядочная фея...

- Что? Бережешь себя для мужа? - простонала я, давясь очередным смешком. - О да, принц оценит твою жертву, не сомневаюсь, - меня снова согнуло пополам.

- Любой мужчина...

- Умоляю, прекрати, - замахала я руками. - Я больше не могу. - Кэс на удивление заткнулась. Еще пару вдохов я пыталась восстановить дыхание и успокоиться. Тень по-прежнему корчилась на полу, беззвучно содрогаясь от смеха. Святые яйца, как подобная наивность и невинность может сочетаться с жестокостью и ненавистью?

Кэссиди была откровенно растеряна, она очень внимательно наблюдала за каждым моим движением. Прекрасные крылья нервно подрагивали, кулаки крепко стиснуты, в глазах злость, растерянность и что-то еще, едва уловимое. Ну еще бы фея основывалась на опыте общения со мной в Физалии, когда я и не жила то толком, а теперь, спустя годы, она понятия не имеет как сражаться с моим смехом и открытыми издевательствами над ней. Эх, если бы я помнила, как это делается, наверное, пожалела бы глупую девчонку. Я снова криво усмехнулась.

- Итак, возвращаясь к нашим баранам, что тебе от меня нужно? - я снова уселась на подоконник, легкий ветерок приятно холодил спину. Сумеречная успокоилась и легла у моих ног, как и положено любой тени.

- Это ты мне скажи Диана, - почувствовав себя на более привычной территории, поинтересовалась младшая графиня.

- Сегодня что, день тупых вопросов? - я потерла виски, фея продолжала в упор меня разглядывать.

- Зачем ты приехала в Сангран? - почти по слогам, проговорила она.

- На охоту, - точно так же по слогам парировала я.

- Хватит, не пытайся убедить меня, что твое участие в этом деле случайность, - нахмурилась Кэс.

- Да я собственно и не пытаюсь, я, как не трудно заметить вообще стараюсь избегать общения с кем-либо из подданных Физалии.

- Прекрати Диана! Что ты задумала? - о, какой серьезный тон.

- Кэс, я не понимаю смысла твоего вопроса. Объясни.

- Хорошо, раз так - будем играть по твоим правилам, - она откинулась на спинку кресла, - Около двух месяцев назад Илия приняла решение о возобновлении твоих поисков, зачем? Мы не знаем. Но она просто горит желанием видеть тебя во дворце. Ты бы знала, какая поднялась суматоха, а какие деньги она отдала за те крохи информации, которые смогли добыть наши люди. Как вспомню, так дурно становится. Потом масштаб твоих поисков слегка поубавился и причиной тому эти проклятые убийства. Но все равно вплоть до вчерашнего дня она не оставляла попыток тебя найти... Скажу откровенно, я поражена твоим умением заметать следы. Но это к делу не относится.

- Продолжай, - кивнула я.

- Дальше больше, - усмехнулась фея, - вчера она просто рвала и метала, узнав, что ты находишься на территории Санграна. Она приказала не спускать с тебя глаз и немедленно доставить к ней, чего бы нам это не стоило. Теперь мои собственные умозаключения, - я кивнула, - Я никогда не поверю, что ты не знала про эти попытки вернуть нерадивое чадо. Я никогда не поверю, что ты не знаешь причин, толкнувших Илию на подобные действия, и еще я никогда не поверю, что ты спокойно бы отнеслась к этому. Тем более учитывая род твоих занятий. Итак, вопрос - зачем ты здесь?

- Кэс, - я потерла виски, - я здесь лишь для того, чтобы провести удачную охоту, и я устала это повторять. А Илие передай, пусть засунет себе свое рвение, так глубоко, как только может достать. Марионеткой я больше не буду.

- Прекрати Диана, слышишь, прекрати считать себя умнее других. Не кажется ли тебе, что подобные совпадения просто до крайности нелепы!? Это же смешно!

- Ладно! Сдаюсь! - я подняла обе руки вверх, - И как по-твоему, почему я здесь?

- Все просто - ты хочешь вернуться, - я поперхнулась.

- Фея с воображением и пустой головой. Обожаю на ужин.

- Хватит Диана, других причин я не вижу.

- Мда, помимо невероятной глупости ты обладаешь еще и куриной слепотой, сочувствую, - усмехнулась я.

- Можешь говорить, что хочешь, но учти, я не позволю тебе снова разрушить мою жизнь. С меня хватит. Каждый раз твое появление в Физалии оборачивается для нашей семьи катастрофой.

- Как же ты глупа, святые яйца, - я прикрыла глаза, - я не хочу возвращаться к феям, я не хочу иметь с вами никаких дел, мне противно даже произносить вслух твое имя и тем более я не хочу исполнять приказы Илии. Я давно закрыла эту дверь и постаралась потерять от нее ключ.

- Ты врешь, Диана. Врешь, даже не задумываясь. Думаешь, я поверю, что ты не хочешь возвращаться к нам? О, я не настолько наивна. Сейчас, по сути, ты влачишь довольно жалкое существование. У тебя нет ни власти, ни денег, у тебя нет ничего. Не знаю, как быстро, но думаю, что достаточно, ты поняла, от чего отказалась, уйдя от нас. А тут как раз подвернулся шанс все исправить, ведь ты нужна Илии.

- Власть - понятие относительное, и я к ней не стремлюсь. Даже у тебя в руках лишь ее тающий силуэт, - я стряхнула с подоконника песок, принесенный сюда ветром с пляжа, - Так или иначе, но весь двор пляшет под дудку королевы и ее первых двух советников. И потом, что заставляет тебя думать, что моя жизнь меня не устраивает? Я люблю свою работу, она приносит мне стабильный доход и безмерное удовольствие. И возвращаясь к вопросу о власти, мне ее хватает, - пожала я плечами.

- Хватает, для чего?

- Чтобы быть свободной, ну или, по крайней мере, считать себя таковой.

- Глупости, свобода - сказка для маленьких детей. А ты, насколько я помню, в сказки никогда не верила. И потом ты полукровка, всегда была и останешься, к тому же незаконнорожденная, а это значит, что ты раб, Диана.

- Ты ошибаешься, - спокойно ответила я.

- Да неужели, ты до сих пор - поданная Илии! - победно усмехнулась Кэс.

- Да неужели? - выгнула я бровь.

- Да, - уверенно кивнула моя собеседница. Глупая моль, какой же сюрприз ждет тебя и других родственничков

- Что там дальше шло по списку? - закусила губу Кэс, - Ах да, "удовольствие", - она театрально скривилась, - пф, не смеши меня, какое в этом удовольствие? Ты всегда любила комфорт Диана, и терпеть не могла перемены. Твоя же, с твоего позволения, 'работа' лишена первого и изобилует вторым. А про доход я вообще молчу, сколько ты получаешь? Тысячу аржанов? Две тысячи? Неужели три?

- И снова мимо, Кэс. Услуги охотников очень дорого стоят, можешь спросить у своей бабушки, думаю, она в курсе наших расценок. Именно высокая плата за мою работу позволяет мне охотиться настолько комфортно, насколько я сама того захочу. Но ты права по поводу перемен, я терпеть не могу те, которые не могу контролировать. Взявшись за это дело, я знала, что мне придется столкнуться с тобой Станисом, Сибиллой и Илией. И так с каждой новой охотой, я заранее знаю, на что иду. Всегда. Исключений быть не может, - Кэс снова нахмурилась и бросила на меня недоверчивый взгляд.

- Ха, да ты ни гоблина не контролируешь в этой охоте. Думаешь, я не знаю, что принц держит тебя под каблуком? Без его дозволения ты и шагу не ступишь, - фея снова победно улыбнулась.

- Ошибка, за ошибкой Кэс, - покачала я головой, - ты ничего не знаешь о том, как именно ведутся дела в СВАМе, что именно представляют собой контракты с охотниками. Я отвечаю только перед ректором и только, если сама того пожелаю. Принц не сможет меня заставить поступать так или иначе, - Кэссиди смотрела на меня со смесью непонимания и удивления, - Я нахожусь лишь под юрисдикцией СВАМа.

- Не хочешь ли ты сказать, что можешь делать все, что тебе вздумается?

- Именно. СВАМ дает мне полную свободу действий.

- Объясни, - толи приказала, толи попросила она. Я усмехнулась - фея до кончиков волос.

- Объяснить? - она кивнула. - Хорошо. Слушай. Де-юре - я всего лишь под защитой академии, де-факто - я вольна делать, что хочу, в рамках охоты, конечно же.

- И все? А...

- Подробности выяснишь у Илии, она знает и что из себя представляют типовые контракты, и сколько нам платят, и перед кем мы отчитываемся, и почему всегда доводим охоту до конца, короче она знает все, что нужно знать о нас любому правителю, - Кэсиди задумалась на пару вдохов. Бедняжка, так много информации.

- Скажи, - осторожно начала она, - а если ты вдруг убьешь Станиса или Арона? - я нахмурилась, - Что тебе за это будет?

- Ничего.

- Но он же посол Физалии, - я пожала плечами.

- А я охотник СВАМа, и если кто-либо будет угрожать моей жизни. Неважно. Посол, советник, принц - я буду вынуждена защищаться. И в случае чьей-либо смерти СВАМ встанет на мою защиту. Но, поверь, ни одно государство открыто не осмелится выказать своих претензий, даже Сангран. Единственное, что они могут сделать послать запрос, о расследовании происшествия, - Кэссиди заметно побледнела. - Кстати, ни одно расследование еще не приводило к казни или выдаче охотника, - добила я феечку.

- То, что ты говоришь, не может быть правдой!

- Как хочешь, но вопреки всеобщему мнению мы не такие уж психи. И убиваем только тогда, когда нам угрожает реальная опасность. Никто из нас не убьет просто так из прихоти или под воздействием порыва. Это исключено. Хотя покалечить мы можем. Советую тебе над этим подумать, и можешь передать Станису мои слова. Пусть в следующий раз поостережется высказываться в подобном тоне о моем отце, - усмехнулась я.

- Допустим, но мы ушли от темы разговора. Даже если то, что ты сейчас рассказала правда, я все равно не верю в то, что жизнь подобная той, которую ты ведешь, тебя устраивает. По сути - ты все та же наемница. И контролировать абсолютно все не в твоих силах. А сюрпризы, как мы уже успели выяснить, ты не переносишь.

- Не совсем так, - я потянулась, - жизнь полностью лишенная перемен так скучна, ты не находишь?

- И поэтому ты решила вернуться? Не хватает новых эмоций? Ведь, по сути, порядки в СВАМе зеркальное отражение жизни двора, - я помолчала, обдумывая заявление феи.

- Хм, никогда об этом не задумывалась. Часть правды в твоих словах, конечно, есть, но двор, любой двор подчиняется приказам короля или в нашем случае королевы. В академии дела обстоят немного по-другому. Ректор не принуждал меня взяться за это дело, я сама вызвалась. Более того, в любой момент я могу разорвать контракт и уехать, а мое место займет другой охотник. У нас меньше правил, меньше обязанностей и гораздо больше свободы, - что-то я разболталась, пора заканчивать этот треп. Хотя странно, что Илия не предупредила своих послов о возможной встрече с охотником и не рассказала о некоторых особенностях ведения с нами дел.

- Как бы там ни было, Диана, я не верю ни одному твоему слову. И я не позволю тебе вновь перейти мне дорогу, запомни это. И еще, ты всего лишь полукровка, как я уже говорила. Была ею и останешься! Если ты думаешь, что по приезду во дворец тебя ждет теплый прием - глубоко заблуждаешься, - она встала с кресла и направилась к двери. - Да, ты зачем-то нужна Илие, но это ненадолго, она возьмет, что хочет и выкинет тебя прочь, как надоевшее платье или любовника. Советую тебе не забывать этого, впрочем, как и того, что лучше не стоять у меня на пути. Ты можешь делать, что угодно, но путаться у меня под ногами я тебе не позволю! - с этими словами она гордо развернулась и наконец-то оставила меня в покое.

И что это было? Попытка запугать? Я слезла с подоконника и поспешила в морг. Этот милый разговор, конечно, развеял некоторую скуку, но большим откровением для меня не стал. Единственное чего добилась Кэссиди, заставила меня укрепиться в мысли, что из дворца нужно валить. Сосредоточиться на охоте здесь я не смогу.

Стэр все так же посапывал на полу в морге, изредка ворочаясь и подергивая лапами во сне. Его мерное дыхание помогло отрешиться от ненужных мыслей, распределить информацию и положить ее на нужные места. Руки механически выполняли свою работу: проткнуть кожу, вены, мышцы, иногда кости, достать, изучить и вернуть на место. Изучить проекцию. На соседних столах лежали уже тринадцать врайтов полностью утыканных иголками - ежики. И везде та же картина: никаких видимых повреждений и мелкие врожденные заболевания. Плохое зрение, искривленные позвоночники, аллергии, неправильно сросшиеся переломы, простуженные почки, больные желудки. Периодически ко мне заглядывал кто-нибудь из охраны и осторожно интересовался, не нужно ли чего. Пару раз я гоняла их за кофе и яблоками. Ушла Сумеречная, ушла Ночная, а я все так же продолжала втыкать иголки. Тренировка с Каришатом моего настроения не улучшила, зато прогнала сонливость. Гонял он в этот раз меня знатно. За два с половиной оборота я почувствовала, казалось, каждую кость и каждую даже самую мелкую мышцу в моем теле. Утренняя была в восторге и получала от всего происходящего детское, почти щенячье удовольствие. Я же снова вывалялась в песке и чувствовала себя эклером, знатно посыпанным сахарной пудрой. Надави чуть-чуть, и растекусь липкой лужей по земле. А рядом пело и шептало море, рассказывали о чем-то своем ракушки, и приятно холодил раскрасневшиеся щеки ветер. Терпеть не могу весну!

- Почему вы не сказали, что Илия искала меня? - спросила я у ватуша, когда мы уже направлялись к замку.

- А какая разница, ты все равно с ней скоро встретишься, так или иначе. И тот факт, что она возобновила поиски, ничего не меняет, - ой что-то он темнит, хотя возможно это всего лишь очередной приступ паранойи.

- А вы не знаете, зачем?

- Ветра с тобой, девочка, откуда? - он бросил на меня очередной непонятный мне взгляд. Я пожалела, что не взяла с собой Стэра. Он бы с легкостью понял, что за эмоции то и дело проскальзывают на лице учителя.

- А если предположить? - продолжала настаивать я.

- Ну, ты знаешь, насколько упряма Илия. Возможно, она так и не отказалась от мысли видеть тебя рядом во дворце. А возможно она решила просто использовать тебя в качестве разменной монеты.

- Вы про врайтов? - Каришат кивнул:

- Думаешь, Илие так просто далось это решение - позволить Кэссиди остаться здесь?

- Ну да как же, она ведь чистокровная фея, - усмехнулась я. - Такая досада, если придется идти на этот брак.

- Ты всегда с пренебрежением относилась к нашим традициям, - покачал головой учитель. - Но феи бы не выжили, заключая они межрасовые браки. Ты же знаешь, что сила феи в чистоте ее крови. Чем чище, тем лучше слушается земля и ветер.

- А вырождение рода, ватуш?

- О, я думаю, мы сможем прожить, не задумываясь об этом, еще многие тысячи лет. К тому же, есть ведь еще и племена кочевников. Кстати один из вождей должен вот-вот приехать в Физалию.

- Зачем?

- Обсудить какие-то вопросы, но это скорее дружеский визит, нежели деловой, - я споткнулась.

- У Илии есть друзья? Погодите, - протестующее подняла я руку. - Ничего не говорите. Мне нужно переварить услышанное.

- Я отчасти понимаю твое недоверие, Хорек. Но на самом деле, королева не так плоха, как ты думаешь.

- О, нет. Нет, нет, нет. Оставим эту тему Каришат. Скажите лучше, она знала, что в деле будет принимать участие охотник?

- Да, - коротко кивнул он.

- Почему тогда не сказала об этом послам?

- С чего ты взяла? Я лично присутствовал при разговоре Илии и Сибиллы на эту тему. Королева достаточно подробно рассказала твоей матери о том, как вы ведете дела, - мы уже почти поравнялись с замком.

- Понятно. Еще вопрос, почему тело баронета до сих пор не отдали родственникам? - учитель развел руками.

- Ничем не могу тебе помочь. Моя обязанность всего лишь охранять королеву, в политику и подобные вещи я предпочитаю не лезть.

- Так все-таки политика, да, ватуш? - выгнула я бровь.

- В каком смысле?

- Нет, ничего, забудьте, - ну точно паранойя. Пора начинать пить еще и успокоительное. - Мне пора возвращаться к работе. Не прощаемся, - махнула я ему рукой.

- Еще бы, завтра утром в том же месте, - я потерла отшибленную пятую точку и нахмурилась. Таким темпами я скоро не смогу сидеть. Ха, забавно, еще никогда не спала стоя. Интересно, это очень неудобно?

Вернувшись к работе, я то и дело вспоминала оговорку ватуша и вчерашний разговор с Кэс. Что-то во всем этом не давало мне покоя. И внезапный интерес ко мне королевы, и настойчивые попытки запугать меня со стороны младшей графини, и смерть баронета. Все это из одной оперы, от всего чувствуется удушающий запах политики. И мне ой как не улыбалась лезть во все это д... демонское дело.

Я провела в морге весь день и выбралась только под вечер. Работа была почти закончена, осталось всего пять тел, а это значило, что завтра утром максимум днем я покину дворец. Как только стемнело, Стэр убежал на охоту, заявив, что в отличие от меня ему надо хоть чем-то питаться. Я посоветовала ему нечаянно сожрать Станиса, но он, поморщившись, заявил, что падаль обычно не употребляет. Поплутав по замку в бесплодных попытках отыскать принца, я поднялась на одну из башен.

Наконец-то тишина. Эти замки и дворцы! Каких бы размеров они ни были, в них всегда полно народу. Слуги, придворные, гости. Они как песок с моря - везде, в каждой щели, за каждым углом, даже в подземелье. Ходят, возятся, шепчутся, что-то роняют, с кем-то ругаются. А мне нужно было сосредоточиться, успокоится. Слишком часто в последнее время я выхожу из себя, слишком сложно держать себя в руках. Я вдохнула ночной соленый воздух. Так хорошо. Такое огромное черное небо, такая теплая тишина и ветер почему-то с запахом вишни. Он любил вишню. Я дернулась от пришедшей из ниоткуда мысли. Брысь! Я не хотела сегодня вспоминать. Это не правда, что боль проходит. Не правда, что время лечит. Чушь. Забыть подобное невозможно. Просто ко всему привыкаешь. - Снова прячешься, Ди? - твою мать, ну сколько можно подкрадываться? Я же так заикой останусь или окосею, что не лучше. Маячок на него что ли повесить? Хм, хорошая мысль. И чего ему не спиться в ночь глухую?

- Я не прячусь, просто ищу тишины, - покачала я головой. - В вашем замке слишком много народа. Мешают думать, - я обернулась. Врайт стоял в тени стены и свет от луны падал лишь на кончики его сапог.

- Неправда, - хмыкнул он, - ты прячешься. Всегда. Ты скрываешь даже свои чувства. Это каменное спокойствие и напускная холодность, твои кривые улыбки и ехидство - лишь ширма, призванная защищать. Так чего ты боишься, от кого скрываешься? - демон шагнул в моем направлении,

- Вы ошибаетесь, - даже мне ответ казался неубедительным. Врайт сделал еще один шаг в моем направлении, я отступила.

- Вот видишь, опять убегаешь, - тихо усмехнулся он, подходя еще ближе и кладя руки мне на плечи. - Поймал, маленькая охотница, - огромным усилием воли я заставила себя не дергаться и посмотреть ему в глаза. Этот взгляд дурманил рассудок и путал мысли.

- Вы тоже скрываете свои эмоции, - попыталась я собрать в кучу растаявшие мозги.

- Мои причины прозаичны. Я принц - положение обязывает быть холодным и невозмутимым. Но ты так и не ответила на вопрос, - я сложила руки под грудью и фыркнула.

- Ваше Высочество, я говорю это только один раз и повторять не буду. Я - охотник, и чувствовать я не умею. Положение обязывает, иначе я уже лет десять как лежала бы в гробу.

- Врешь, маленькая охотница.

- Нет, это - правда, - почему-то шепотом пробормотала я.

- Спорим? - в следующий миг, остатки моих мозгов дружненько махнули мне ручкой. Зачем он меня целует? А зачем я его целую? Тени и метели, как же он целует! Принц обхватил меня за талию и, приподняв, усадил на каменную ограду. Его руки гладили спину, мои его плечи. Тени, какой он горячий. Как вкусно от него пахнет. Я обхватила его ногами, демон утробно рыкнул мне в губы, а затем слегка прикусил мочку уха. По телу пробежал ток. Мммм, он действительно демон. Вкусный, сексуальный демон. Он перешел к моей шее - я забыла, как дышать.

- Ты пахнешь медом, Диана. Медом и корицей, - у него даже шепот эротичный. Я схожу с ума.

- Сладко, безумно сладко, - осипшим голосом прошептал врайт.

- Замолчи, - пробормотала я в ответ, и он вернулся к моим губам. Это действительно безумие. Я наконец-то забралась руками ему под рубашку и кончиками ногтей провела по груди принца, он с силой втянул воздух и еще крепче прижал меня к себе. Я готова была заурчать от удовольствия, ощущая его напрягшиеся мышцы под своими пальцами, чувствуя, как бьется его сердце. Это больше, чем удовольствие, больше, чем наслаждение, это что-то невероятное, почти нереальное. И тут все прекратилось. Он оборвал поцелуй так же резко, как и начал его. Я подобно последней дуре сидела на холодной каменой кладке и пыталась вспомнить, как правильно дышать. Врайт в это время невозмутимо поправлял одежду, издевательски глядя на меня.

- Ну что? Убедилась? - и, видя, что до меня не доходит, продолжил. - Не такая уж ты и бесчувственная, какой хочешь казаться. Я бы сказал, что все совсем наоборот. Не фонтан, конечно, - пожал он плечами, - но вполне сойдет. Я была готова его прибить, растерзать на мелкие кусочки и лишить способности к дальнейшему воспроизводству себе подобных! Ночная на радостях кинулась было претворять в жизнь мои кровожадные планы, но в последний момент мне удалось подчинить ее. Она теперь сидела рядом со мной и рвалась в атаку, словно дикий волк. О! Может, действительно, спустить ее с цепи?

- Да, не фонтан, - я из последних сил пыталась сохранить спокойствие, - вот, что бывает, когда отдаешь инициативу в руки мужчине, - вздохнула я, с любопытством вглядываясь в его лицо.

- Что? - нахмурился демон.

- Ну, вы же меня слышали, Ваше Высочество, - да врайт, а глазки-то у тебя до сих пор темные и дышишь ты не так уж и ровно.

- Может, попробуем снова? - насмешливо выгнул он бровь. - И в этот раз, я так уж и быть передам 'инициативу' тебе. Я способный ученик.

- Знаете, если за двести с лишним лет вы так и не научились нормально целоваться, то боюсь, вы переоценили свои способности, - врайт по-прежнему насмешливо улыбался, - Тут даже я не в силах помочь, - принц хмыкнул и открыл было рот, чтобы ответить, но влетевший на башню и запыхавшийся Дэмиан спас меня от выслушивания очередного едкого комментария.

- Ваше Высочество, фина Диана, - поклонился он нам по очереди, - мы нашли эльфа, я думаю, вам обоим стоит на это взглянуть. Демон вопросительно посмотрел на меня. Я фыркнула. Не дождешься, хоть я и не понимаю толком, о ком идет речь, но судя по тому, как дергается Ночная это что-то важное. Я спрыгнула с ограды и поспешила вслед за главным дознавателем Санграна. Принц любезно пропустил меня вперед и придержал дверь. Надо же в ком-то проснулись манеры.

Глава 6. Ширан дар Сараэн.

Пока спускались с башни, я вкратце объяснил охотнице ситуацию с эльфом. Она шла впереди и недовольно сопела, словно маленький рассерженный ежик. Я же беззастенчиво любовался ее фигуркой и, испытывая легкое разочарование из-за того, как легко все получилось. Хм, такая же как все, ничего нового. Управлять ей будет не так уж и сложно, нужно только довести дело до логического конца. Неправ был отец, утверждая, что нельзя совместить приятное с полезным. Можно, да еще как. Мы прошли еще один поворот и начали спускаться к темницам. Стоп.

- Дэмиан, почему эльф в темнице?

- Ваше Высочество, этот эльф опаснее, чем мы думали. Он убил четырех наших стражников, пока его удалось утихомирить и он явно не в себе. Сами все увидите, - эльф, расправившийся с четырьмя врайтами? Бред какой-то. Крики пленника стали слышны сразу же, как только мы спустились под землю. Они разносились по всем коридорам тюрьмы, отражаясь от каменных стен высоким почти сопранным эхо. Потом резко оборвались. Диана передернула плечами, словно сбрасывая с себя остатки прилипших звуков. Когда, наконец, мы очутились в коридоре, ведущем непосредственно в камеру, крики возобновились, потом снова все стихло.

- Где послы? - спросила охотница, вдруг резко затормозив.

- За ними уже послали, фина, - ответил ей Дакар.

- Хреново, - процедила она сквозь зубы, пропуская меня вперед, - Стэр, - вдруг крикнула Диана, заставив дежуривших возле входа стражников подскочить на месте, - ты мне нужен! Заканчивай жрать и тащи свою пушистую задницу сюда!

- Думаешь, он услышит? - интересно, она серьезно на это рассчитывает?

- Всенепременно. Только после вас, - указала она на по-прежнему закрытую дверь рукой. Как пожелаешь, маленькая охотница. Дэмиан снял заклинание блока, и мы вошли. Эльф сидел на полу, согнув ноги в коленях и прижавшись спиной к кровати. Грязные, перемазанные в крови и рвоте волосы свисали вдоль лица. Вся одежда была изодрана, на теле глубокие раны, некоторые из которых все еще кровоточили. Он смотрел прямо перед собой на стену и без остановки что-то шептал.

- Вы допрашивали его? - спросил я у Дакара.

- Да, но он в таком состоянии с самого начала. Он не реагирует на вопросы.

- Пытали? - подала голос девчонка, оборвав тихий разговор со стражей и по-прежнему стоя за дверью.

- Пытались, - тяжело вздохнул дознаватель.

- Как ваше имя? - спросил я, присаживаясь на корточки напротив эльфа и глядя ему в глаза. Эльф продолжал беззвучно шевелить губами.

- Вы знаете, где находитесь? - задал я следующий вопрос, - Откуда вы? Вы исследовали природные порталы, не так ли?

- Что привело вас на Тиору? - и снова тишина.

- Почему вы напали на моих людей? - убедившись, что пленник опять проигнорировал мой вопрос, я отвесил ему пощечину. Голова эльфа дернулась, и он прижал правую руку к разбитой губе.

- Твоя работа? - кивнул я головой на торчащие кости его сломанных пальцев.

- Да, - ответил Дакар. Узник тем временем отнял руку от лица и заворожено рассматривал собственную кровь вперемешку с соплями. Я невольно поморщился.

- Дань, - я едва услышал его шепот.

- Что?

- Дань, - чуть громче повторил эльф, - они придут за Данью.

- Кто они?

- Дань! - выкрикнул он, - Город проснулся! Они придут за Данью! Нехорошо, нехорошо, нехорошо, - голос эльфа поменял тональность, скатившись до шепота.

- Кто они? Какой город? - я опустил щиты, стараясь проникнуть в его воспоминания.

- Да, да! Они уже здесь! - прокричал он. - Никто не спасется, все умрут, все, все, все, все! - его слова отошли на задний план, когда я коснулся сознания эльфа. Животный страх сковал тело, беспорядочные мысли и чувства, жалкие обрывки воспоминаний, нечеткие картины прошлого, они возникали из ниоткуда, меньше чем на вдох замирали передо мной и снова исчезали, будто их и не было. Сложно понять, что из этого реальность, а что выдумка поврежденного сознания пленника. Чудовища с окровавленными челюстями, запах гниющего мяса, изломанные тела, словно марионетки, которым вдруг обрезали веревки, резкий запах пота, крови и боли. Картинка сменилась, и передо мной возник каменный мешок, на полу которого, валялись оторванные руки и ноги и вытянутая полупрозрачная фигура, нависающая над эльфом, вместо лица у которой огромная пасть с бесчисленным количеством тонких, напоминающих иголки, зубов. Она тянула свои руки, оканчивающиеся культями, пытаясь сжать в объятиях единственное живое существо, чувствуя и наслаждаясь его страхом. Картинка начала подрагивать как раз в тот момент, когда эта тварь прикоснулась к щеке своей жертвы, и сменилась багряно-красным цветом и криком, против воли врезающимся уже в мое сознание. Я отдернул руки и медленно открыл глаза, восстанавливая щиты и успокаивая сердцебиение.

- Дань, - казалось, в сотый раз прошептал эльф.

- Что ты видел? - спросил я.

- Смерть, я видел смерть! Твою, принц, и твоих людей! Кровь! Дань! Цвести каменным макам! Дань! У нас нет оружия, а они уже пришли за данью! Мы предали его! Глупцы, глупцы! - я вздохнул поднимаясь. Он определенно что-то видел и что-то знает, но как вытащить из него эти воспоминания?

- Что ты знаешь об утраченной связи со стихиями?

- Дань! - коротко провыл пленник. Я стоял напротив и старался придумать способ вернуть эльфу хоть часть сознания, перебирая одно заклинание за другим, вспоминая, что есть в моей лаборатории, но ничего не мог придумать.

- Ваше Высочество, я бы на вашем месте не подходила к нему настолько близко, - задумчиво пробормотала охотница. Она, наконец, соизволила войти в камеру, защитные руны на ее одежде светились бледно-голубым, взгляд был прикован к узнику, она нервно прикусила губу.

- Он не в том состоянии, чтобы нападать, - огрызнулся я, недовольный, что она прервала мои размышления.

- А он и не будет, за него это сделает проклятье, - она медленно приближалась к эльфу. Я нахмурился, проверяя, коснулось ли оно меня. Судя по выражению лица Дэмиана, он занимался тем же самым. Никакого проклятия на себе я не обнаружил. Проверив, эльфа я удостоверился, что и на нем ничего подобного нет.

- Диана, на нем ничего нет, ты ошиблась, - странно, но этот факт меня порадовал.

- Чушь, - вот так, коротко и по существу.

- Диана, - я протянул к ней руку, намереваясь остановить. Девчонка ловко увернулась. Ладно, если ей так уж хочется опозориться в присутствии послов, которые должны были вскоре появиться. Пусть. Я мешать не буду.

- Протего, - прошептала охотница и ее руки до локтей покрылись странной серой пленкой, а руны на одежде замерцали еще ярче. Она достала из кармана маленький стеклянный шарик и остановилась, не доходя до эльфа пары шагов.

- Не могли бы вы отойти мне за спину, боюсь, ваша магия настолько сильна, что мне сложно сконцентрироваться. Вздохнув, я молча исполнил ее просьбу. И что она собралась делать? Проводить сеанс снятия порчи? А где некромант, черные свечи, ну хотя бы козий череп? Тем временем девчонка протянула к эльфу раскрытую ладонь со стеклянным шариком и принялась, словно тянуть за невидимые нити свободной рукой. Она по-прежнему находилась от него на расстоянии в несколько шагов. Дэмиан с нескрываемым любопытством наблюдал за ее действиями.

- Что же в тебе сидит такое? - спросила охотница, спустя пару вдохов, устало опустив руки.

- Не получилось? - участливо поинтересовался я. Она отмахнулась от меня, как от назойливой мухи, и сделала еще один маленький шажок в направлении пленника. Как только ее тень нависала над головой эльфа, он поднял на нее свои безумные глаза:

- Не подходи, не подходи. Я не твоя добыча, слышишь! - прокричал пленник, заслоняя руками лицо. Диана не обращала на него никакого внимания, просто снова вытянула руку и принялась перебирать воздух пальцами.

- Это все ты! Ты такая же! Ты смерть! - он дергался и извивался, по его телу пробегали судороги, он пытался подняться, но его словно что-то прижало к полу, - Ты не получишь меня! Нет! - он размазывал собственную кровь по лицу, сверля девчонку ошалевшим взглядом. И без остановки кричал, переходя с одного языка на другой, будто в надежде, что она оставит его в покое.

- Попался, сволочь, - процедила Диана сквозь стиснутые зубы, полностью игнорируя продолжавшего надрываться узника. Я видел, как по ее виску скатилась капелька пота, видел, как полыхнули зеленым ее глаза и как буквально вспыхнул на ней защитный узор, в следующий миг комнату озарила белая вспышка. Пришлось закрыть глаза руками, настолько яркой она была. За воплями эльфа я едва различил сдавленный мат и глухой удар о стену. Пленник заткнулся сразу после того, как погасла вспышка. Я медленно открыл глаза и увидел девчонку, лежащую возле входа.

- Стэр, - простонала Диана и потеряла сознание, все еще сжимая в руке стеклянный шарик. Необъяснимая, почти животная ярость окутала мое сознание, демон во мне требовал разорвать виновника в клочья, заставить его мучиться и захлебываться собственной кровью. Только невероятным усилием воли мне удалось подавить в себе это желание. Нужно в первую очередь проверить Ди, а оторвать голову эльфу я всегда успею. Дэмиан вопросительно посмотрел на меня, кивнув на узника, я отрицательно покачал головой. Потом, все потом. Слава богам крови нет, а вот на затылке вскоре должна появиться огромная шишка.

- Что случилось? - склоняясь надо мной, взволнованно спросила Сибилла. Принесли же их ветра на мою голову. - Что с моей дочерью!? - Ну да, блеск, еще и фея в истерике.

- Хотел бы я знать. А Диана, если нам повезет, просто без сознания, - процедил я сквозь зубы.

- Вы в этом абсолютно уверены? Дайте мне взглянуть на нее, я хочу удостовериться, что с ней все в порядке! - боги, как же меня раздражают эти феи!

- Вы лекарь Сибилла? Нет? Вот и не вмешивайтесь! - прошипел я. Легко выдохнув, Сибилла отошла на шаг и поднесла кружевной платочек к сухим глазам. Хотя я мог и ошибиться.

- Я - лекарь, - пролепетала от двери Кэссиди. Видимо, младшая графиня поняла мое молчание по-своему и опустилась рядом на колени, протягивая руки к Ди. В следующий миг в комнату черным ветром влетел скалящийся леопард. Шерсть на нем стояла дыбом, глаза полыхали злостью и тревогой, хвост, словно черная плеть, стегал его по бокам. Я замер. Младшая графиня тоже и испуганно уставилась на взбешенного зверя. Только этого мне не хватало для полной радости! Стэр чуть больше обнажил клыки и крадучись направился в нашу сторону, феечка тут же отдернула руки и вскочила на ноги. Идиотка! Леопард, не отрываясь, смотрел ей в глаза, еще ниже припадая к земле. Станис выхватил свой серп, но кот даже не посмотрел в его сторону. Он теснил фею к остальным послам и как можно дальше от охотницы. Короткий взгляд на Диану, а затем резкий рывок в сторону побледневшего Станиса. Леопард целился явно в горло послу. Я непроизвольно выпустил клыки. Достали, цирк разводить! Мне достаточно было лишь подумать, и домашний любимец Дианы застыл в воздухе, на расстоянии не больше, чем пол ладони от шеи Станиса. Женщины пронзительно вскрикнули.

- Благодарю, - поклонился посол, аккуратно отодвигая от себя морду зверя и делая шаг в сторону.

- Это не он, - рыкнул я, отпуская кота. Леопард тут же уселся на пол, и вопросительно уставился на меня. Что не так с этим животным?

- Это эльф, - кивнул я в сторону узника.

- Святые яйца, даже умереть спокойно здесь не дадут! Чего вы все разорались?! - девчонка хмуро разглядывала присутствующих.

- Диана, как ты себя чувствуешь? - взволнованно спросила графиня, все еще сжимая в руках бесполезный клочок ткани, но так и не осмеливаясь подойти.

- Как будто пила неделю, - огрызнулась она и поморщилась.

- Какова погрешность вычисления места нахождения упыря по карте? - перебивая графиню, задал я вопрос. Ди удивленно хлопнула глазами.

- Полтора.

- Полтора чего?

- Трупа, блин! - дерзит, значит - жить будет, но все-таки нужно убедиться.

- В глазах не двоится?

- Нет.

- Голова не кружится?

- Немного, - удивленно моргнув, ответила охотница.

- Встать сама можешь?

- Сейчас узнаем, - опираясь о стену, Диана попробовала подняться на ноги. Где-то с попытки третей у нее вышло, но как только охотница сделала первый шаг, ее повело в сторону, и я еле успел ее подхватить. Духи грома, я почти не чувствовал веса ее тела. Это не нормально, нужно проследить за тем, как она питается. Так стоп, откуда такие мысли?

- Накаркала, целительница, - процедила девчонка, пытаясь оттолкнуть мою руку и опереться о стену.

- Диана, не глупи, ты сама и шагу сделать не сможешь.

- Да все нормально со мной! Просто нужно поспать.

- Вот я и отведу тебя в комнату, - Ди раздраженно уставилась на меня. Несколько вдохов прошло в полной тишине, если конечно не брать во внимание причитания узника.

- Стэр, займись эльфом, - сдаваясь, распорядилась она.

Леопард около вдоха пристально меня разглядывал, стараясь найти какой-то ответ, а затем резко развернулся, заставив послов вжаться в стену, и крадучись направился к пленнику, попеременно нюхая воздух.

- Дэмиан, эльфа запереть, никого к нему не пускать и усилить охрану, пока я не отдам другие распоряжения. - Дознаватель бросил короткий вопросительный взгляд на фей.

- Придумай что-нибудь, - отмахнулся я, оглядываясь назад: сумасшедший все так же сидел, прислонившись спиной к кровати, словно ничего и не произошло. Он даже не замечал леопарда, нарезавшего круги в непосредственной от него близости. Хм, а этот кот полезная вещь в домашнем хозяйстве, пока он здесь никто из фей и близко не подойдет к пленнику.

- Если Стэр решит остаться - не препятствовать, - удивляясь самому себе, продолжал я. Девчонка тем временем прикрыла глаза и всем телом облокотилась на меня. Фыркнув, я поднял ее на руки.

Стоило мне выйти за дверь, Диана зашевелилась, что-то пробормотала и уткнулась лицом мне в грудь. Маленькая охотница, что же мне с тобой делать? Уложив Ди на кровать в ее комнате, я еще раз осторожно ее осмотрел. Нет, все действительно в порядке, она просто спит. Я отвел с лица белую прядку и нахмурился, только сейчас заметив тени под глазами и глубокую складочку на лбу. Даже во сне хмурится, даже во сне не может расслабиться. Странная. Дикая. Упрямая. Скрип двери вырвал меня из раздумий. Я не стал оборачиваться. Леопард запрыгнул с другой стороны кровати и тщательно обнюхивал лицо своей хозяйки. Она забавно сморщилась и чихнула, отворачиваясь и что-то ворча во сне. Леопард повернулся в мою сторону и окинул меня насмешливым взглядом. Затем метнулся в противоположный конец комнаты, залез в сумку, лежащую на столе, и вернулся с двумя склянками непонятного назначения и содержимого в пасти. Где бы мне такого же себе достать? Я аккуратно забрал у него пузырьки и присел на край кровати, рассматривая обе жидкости. Медовая настойка и какая-то вязкая черная жижа, даже на вид вызывающая рвотные спазмы.

- Сколько? - поинтересовался я у кота, показывая на медовую настойку и неочень-то надеясь на ответ. К моему удивлению Стэр сглотнул четыре раза.

- А это? - на этот раз кот сглотнул только один раз. Кое-как спустя лучей пять упорной борьбы, мне удалось заставить так и не проснувшуюся охотницу проглотить необходимое лекарство. Нет, с медовой настойкой все прошло гладко, а вот с вязкой дрянью пришлось повозиться. К тому моменту как я закончил, леопард уже успел свернуться калачиком возле Ди. Они странно смотрелись вместе: огромный черный хищник и маленькая спящая девушка. Диана положила голову ему на плечо, а он обвил хвостом ее ногу и уткнулся мордой ей в макушку. Глядя в спокойные зеленые глаза леопарда, я вдруг понял одну простую вещь, если бы он захотел сегодня убить Станиса, я бы не смог его остановить, никто не смог бы. Он будет биться за Ди до последней капли крови, если возникнет такая необходимость. И что-то подсказывало мне, что девчонка поступит также. А еще смотря на них, я с безжалостной ясностью осознал, что в этом мире они совершенно одни. От этой мысли удушающе пахло фатализмом и обреченностью. Я погладил Диану по щеке и направился к двери. Спи маленькая охотница, спи и пусть тебе приснится вкус летнего солнца и звук весеннего дождя. До рассвета оставалось всего пару оборотов, и смысла ложиться уже не было, поэтому я отправился в кабинет и приказал найти Дэмиана и Рика.

- У нас пожар? - взъерошенный после сна друг, зевая, упал на диван.

- Хуже, у нас душевно больной эльф и недееспособная, по меньшей мере, пару оборотов охотница.

- Эльф, я как понимаю, - это тот любитель орнитолог? - зевая, поинтересовался Рик.

- Любитель порталов, но мыслишь верно.

- А с Ди что? - пока я объяснял ему ситуацию, Седрик более или менее проснулся, что определенно радовало.

- Ты уверен, что проклятья на нем не было?

- Ни я, ни Дэмиан ничего не почувствовали.

- Но это не значит, что его не было, охотницу же чем-то шарахнуло, - упрямо парировал он.

- Рик, она заявила, что на нем что-то висит еще стоя у двери. Ты действительно думаешь, что принц Санграна и главный дознаватель Санграна настолько немощные маги, что не смогли заметить бревна у себя на ноге?

- Слушай, зачем ей себя специально калечить? В этом нет смысла Ран. Тем более ты сам говорил, что защитные руны на ее одежде засветились сразу же, как только она вошла.

- Предложи мне другой вариант, - развел я руками.

- Она ведь полукровка, и предсказать их реакцию на тот или иной вид магии порой бывает невозможно. Может, она особо восприимчива именно к проклятиям, и за это ее и ценят как охотника.

- Звучит как нелепая отговорка, не находишь?

- Пусть так, но твоя идея, на мой взгляд, еще хуже.

- Ладно, с этим потом разберемся. Что думаешь по-поводу слов сказанных эльфом?

- А я должен о них думать? - подавив зевок, поинтересовался друг.

- Да проснись же ты наконец! Чем ты занимался всю ночь!?

- Я...

- Нет, - я поднял руку, останавливая его, - не хочу знать.

- Завидуешь?

- Молчи!

- На самом деле, я читал, - я удивленно взглянул на друга.

- Всю ночь?

- Большую ее часть.

- У тебя снова приступы меланхолии? - действительно, сколько я себя помню, Седрик брал в руки книгу только тогда, когда пребывал в трагично-романтическом настроении. Спасибо духам грома, случалось подобное редко.

- Нет, - пожал он плечами, - просто книжка попалась интересная.

- И что же за книжка?

- Сказки, - я выпал. Видимо мне все-таки нужно поспать. Нет, просто катастрофически необходимо. - О, только не делай такое лицо, Ран.

- Да я просто...

- Знаешь, иногда мне кажется, что в них больше правды, чем во всех архивах, хрониках и учебниках истории.

- Гм, ладно. Вернемся к делу. Так что ты думаешь?

- Не знаю, на мой взгляд, слова эльфа - порождение больного сознания, не более. Где его нашли?

- Возле Оканы, - ответил, вошедший Дэмиан.

- Ближайшая пограничная деревня, - нахмурившись, пробормотал Седрик.

- Кто его обнаружил?

- Местные жители, Ваше Высочество. Они и сообщили о нем дознавателям, патрулирующим границы. Эльф никого к себе не подпускал, и постоянно бормотал про эту дань.

- В каком он был состоянии, когда его нашли?

- Не многим лучше, чем сейчас. Но раны не были серьезными, так, мелкие царапины. Те увечья, что вы видели, он получил, когда пытался оказать сопротивление дознавателям.

- При нем что-нибудь было?

- Нет, абсолютно ничего.

- Ран, ты думаешь, что в его словах есть смысл? - спросил друг.

- Не уверен, но послы, кажется, тоже утверждали, что казненный ими раб упоминал каменные маки. Есть идеи, что это может быть? - я вопросительно взглянул на присутствующих.

- Ни малейших, - поспешил обрадовать друг.

- Боюсь, придется снова поднять архивы, Ваше Высочество, - я кивнул.

- Хорошо, отдай потом распоряжения на этот счет.

- Меня кое-что беспокоит, Ваше Высочество.

- Продолжай, - я кивнул.

- Он странно среагировал на охотницу. Честно говоря, эта была его первая реакция за все это время.

- Да, эльф определенно испугался. Он сказал, что она - это Смерть.

- Может, он просто не любит женщин, - пожал плечами Рик.

- Очень смешно, - огрызнулся я.

- Слушай, он - псих. Неужели ты будешь проверять каждое его слово?

- А у меня есть выбор?

- Ты можешь просто спросить у охотницы, - он потер виски, - Не факт, конечно, что она что-то знает и не факт, что ответит, но попытка не пытка. К тому же не забывай, Диана на тебя работает.

- Со мной, - поправил я.

- Что? - удивился Седрик.

- Забудь, - отмахнулся я, - Я вот все думаю, может, есть способ вернуть его в нормальное состояние, хотя бы на несколько оборотов, что скажите? - Дэмиан и Рик отрицательно покачали головами.

- Что вы видели в его воспоминаниях? - задал вопрос Дэмиан.

- Монстра, - пожал я плечами, открывая демонам свое сознание. Несколько лучей прошло в тишине, прежде чем друг подал голос.

- Мда, милая тварюшка. Не хотел бы я с ней встречаться.

- А чего так? - поддел я друга, - по-моему, она так и жаждет заключить в свои объятия какого-нибудь любвеобильного демона, - Рик скривился.

- Нет уж, боюсь, что с этой женщиной не справлюсь даже я. К тому же я храню верность твоей сестре.

- Действительно, и как же я мог забыть. А как же вчерашняя служанка, - прищурился я.

- Все-то ты знаешь, - фыркнул друг, - но я ведь мужчина и, между прочим, далеко не монах.

- Ты проиграл Дэмиан, тебе платить, - обернулся я к улыбающемуся дознавателю.

- Вы делали на меня ставки? - в удивлении спросил Седрик.

- Угу, сколько ты протянешь без женского общества. Я выиграл, и весь суман Дэмиан будет тренировать дознавателей вместо меня. - Ран расхохотался. Пора заканчивать и возвращаться к эльфу, может, удастся еще что-то из него выжать.

- Безумно рада, что вы веселитесь, но я хотела бы вернуться к эльфу, пока еще не слишком поздно, - раздался знакомый ехидный голосок от двери. Все присутствующие обернулись. Диана переоделась в свежую одежду и выглядела получше, но не более того. Что ж хотя бы ушла с лица эта трупная бледность.

- Зачем ты встала? Тебе нужно нормально отдохнуть, - и зачем я ей это говорю?

- По дороге отдохну, - парировала охотница, нетерпеливо постукивая ногой, - так мы идем или нет?

- Рад, что вам лучше фина Диана, - поклонился Дэмиан, поднимаясь. Девчонка кивнула.

- К чему такая спешка, Ди? - спросил я.

- Пойдемте, все объяснения по ходу, - наша группка вышла в коридор, - Вы не давали эльфу пить или есть? - я нахмурился.

- Нет, насколько мне известно, - ответил Дэмиан.

- Хорошо, и не давайте. Наш безмозглый отравлен, еда или вода могут вызвать новые приступы безумия. И прежде чем вы спросите, откуда я знаю, - невозмутимо продолжала она, шагая впереди вместе со своим леопардом, - от эльфа идет характерный запах. Я не уверена, но мне кажется, что это шорп.

- Шорп? - переспросил Рик.

- Да, это гриб, он растет в глубоководных пещерах Темного . Если не заморачиваться, то шорп, по сути, сильный галлюциноген.*моря Его передозировка грозит безумием в ста случаях из ста.

- Погодите, вы хотите сказать, что пленника можно вернуть в нормальное состояние? - спросил Дэмиан.

- Нет, не думаю. Судя по его поведению, прошло уже слишком много времени с момента отравления. Противоядие действует только в течение первых пяти оборотов.

- Тогда к чему такая спешка? - подал голос Ран.

- Потому что яд до сих пор в его организме. И если его не вывести - состояние эльфа будет только ухудшаться. Горгульи раньше применяли шорп как орудие пытки. С каждым вдохом яд разрушает мозг. Уничтожает все воспоминания, нарушает координацию, приводит к слепоте, онемению конечностей. Его органы будут отказывать один за другим: нюх, слух, осязание. Все это сопровождается дикой болью. Настоящая агония.

- Ты сказала, что не уверена, что это шорп, - отозвался я.

- Поверьте, второй и третий варианты не лучше. Если это сок , то он до конца своих дней* - то эльф уже покойник, а если это орта*урэ будет воображать себя пятилетней девочкой обожающей белых котят. И, к сожалению, нас с вами ждет та же участь, ибо яд безумно токсичен и противоядия от него нет. Так что, мальчики, какой вариант выбираете?

- А можно просто повеситься? - спросил Седрик.

- Конечно, вам помочь? - усмехнулась девчонка.

- Сам справлюсь, - буркнул друг. Тем временем мы вышли к темницам. Диана резко затормозила.

- Я думала, вы приказали никого не пускать к пленнику?

- Так оно... - я не договорил, уставившись на распахнутую дверь камеры. Охотница рванулась вперед.

Меньше чем через вдох я уже стоял на пороге. Кэссиди, склонившись над эльфом, поила его водой. Она удивленно обернулась на звук наших шагов, пролив несколько капель узнику на подбородок.

- Тупая моль! - рявкнула Диана, сильным ударом выбивая чашку из рук младшей графии. Та звонко вскрикнула, скорее от обиды и неожиданности, чем от боли и отступила вглубь камеры, удивленно смотря на сестру.

- Что вы здесь делаете, фина? - стараясь унять гнев, спросил я.

- Я... Я всего лишь хотела ему помочь. Его раны... Если их не обработать... Вот, я и решила, а потом я поняла, что у него началось обезвоживание. И...

- Кто вас впустил? Ее ответ заглушил яростный, полный боли крик эльфа. Он вцепился в охотницу, внимательно осматривающую в тот момент его зрачки, и сбил ее с ног.

- Умри, умри. Я убью смерть! - пронзительно визжал пленник, целясь тем, что у него осталось от пальцев ей в горло. Стэр было бросился на эльфа, но абсолютно четкий приказ Ди, заставил его замереть на месте:

- Нет. Яд, - смазанным движением она отвела руку эльфа, и всадила нижнюю часть ладони ему в нос. Кость не выдержала, раздался сухой треск, голова эльфа откинулась назад, и с чвакающим звуком хлынула кровь. Диана отвернулась и попыталась сбросить с себя пленника. Но он снова прижал ее к полу. В следующий свой вдох я удлинившимися когтями вспорол эльфу сзади шею. Диана откатилась в сторону в то же мгновение, как мои когти сломали ему позвонки. Я медленно выпрямился, сбрасывая остатки злости, и взглянул на девчонку. Она стояла, опираясь на одно колено, опустив голову, и тяжело дышала.

- Я... я не знала. Я не хотела, - сдавленно прошептала младшая графиня. Я повернул голову в ее сторону. Огромными, полными ужаса глазами, Кэссиди смотрела на расползающееся пятно крови и изломанное тело эльфа, закрывая рот дрожащими руками. И плакала.

- Думать надо было! Идиотка! - взорвалась Диана. Фея перевела взгляд на нее, затем снова на эльфа, хотела что-то сказать, но получился лишь сдавленный стон. Ее глаза закатились, и она начала оседать на пол. Мне удалось подхватить ее на руки почти в последний момент. Я аккуратно положил ее на койку. Потом разберусь. В это время леопард плавно перепрыгнул через распростертое на полу тело, и подошел к своей хозяйке. Диана поднялась на ноги и, присев на корточки прямо в луже крови, перевернула труп.

- Твою мать, - выдохнул Ран.

- О, тут я полностью с вами согласна, - отрешенно проговорила девчонка, внимательно осматривая узника. - Поздравляю, Ваше Высочество. Вы только что хлопнули единственного свидетеля. Можете собой гордиться.

- Я тебе жизнь спасал! - рыкнул я.

- Нелепое оправдание, - пожала она плечами.

- Что?! - она должно быть шутит.

- Вы меня слышали.

- Да как ты...

- Послушайте, - резко оборвала она меня, поднимая злой взгляд, - Я не нуждалась в помощи. И вообще, вам, что, заняться не чем?! Резко кончились все государственные интриги?! Перевелись изменники?! Чудесным образом разрешились конфликты с соседями?! Какого гоблина вы везде лезете?! Вы меня наняли, чтобы я разобралась с проблемой. И я сделаю это! Все, финито, можете расслабиться! - я сдерживался из последних сил. - Судите преступников, казните неверных, подписывайте мирные договоры или вон, - мотнула она головой в сторону все еще находящейся в беспамятстве Кэс, - послов развлекайте и дайте мне спокойно работать, мать вашу!

- Все сказала? - прорычал я, чувствуя, как удлинились клыки. - А теперь послушай меня! Я не собираюсь расслабляться! Ты действительно считаешь, что я полностью положусь на такую как ты?! Да не смеши меня! Об охотниках говорят, как о неуправляемых, беспринципных ворах и хладнокровных убийцах. Ни морали, ни чести! Но знаешь, я гнал от себя подобные мысли, мне хотелось верить, что все это лишь преувеличение. И тут ты - полное подтверждение всех моих опасений. Глупая маленькая девчонка, считающая, что ей все дозволено, что она умнее всех!

- Беспринципные воры и хладнокровные убийцы, значит? Вы либо лицемер, либо идиот! - казалось, она готова меня убить, я явно перегнул палку, но остановиться уже не мог. - Вы все здесь такие правильные, хорошие и милые. С ласковой улыбкой и добрым взглядом! А за спиной гребаный пересмешник! Вы считаете нас чуть ли не дикими животными, заразившимися бешенством, избегаете, оскорбляете, унижаете, презираете! Но при этом не гнушаетесь пользоваться нами, когда не хотите марать руки, когда задача слишком сложна или опасна для вас! Так кто из нас более беспринципен?! - девчонку буквально трясло.

- В том, какими вас видят другие существа, вы виноваты сами! Охотники своими руками создали себе подобную репутацию! О! И вы совсем не против, когда мы пользуемся вами! Знаешь, единственная причина, по которой я тебя до сих пор терплю - мне действительно нужна помощь. И твою мать, Диана, у меня хотя бы хватает смелости признать, это, в отличие от тебя! - и прежде, чем она смогла мне что-то ответить, я вышел из камеры. Ран последовал за мной, аккуратно прикрыв за нами дверь.

- Ты слегка перегнул палку, - прокомментировал друг.

- Зато теперь она знает правду, - пожал я плечами, разглядывая вытянувшихся передо мной стражников. - Ваши имена?

- Авит нек Гунал, - ответил тот, что помладше.

- Амир ати Пенир, - отозвался второй.

- Вы впустили в камеру графиню? - последовал синхронный кивок.

- Дэмиан передал вам мой приказ? - дождавшись еще одного кивка, я подошел к ним ближе. Наказание. Достаточно было всего лишь моего желания и оба врайта рухнули у моих ног на колени. Короткое заклинание и кожа на их руках, начиная от запястий и заканчивая локтями, начала отслаиваться, падая на пол кровавыми ошметками. Шлеп. Шлеп. Шлеп. Словно мокрая тряпка у неаккуратной поломойки. Скучно. Я усилил давление, обнажившееся мясо сначала слегка вздулось, а затем лопнуло в нескольких местах, кое-где порвались мелкие вены. Еще чуть-чуть и раздался легкий треск - не выдержали кости. Я равнодушно разглядывал, молодого врайта. Он тяжело дышал, прислонившись к стене и крепко сжав челюсти, но так и не проронил ни звука. Надо же, может из него еще что-то да выйдет. Демон постарше уже стоял на ногах, опустив голову и изувеченные руки. Молодой поднялся через пару вдохов.

- В следующий раз, ваше поведение оправдает только смерть, - сообщил я.

- Спасибо Ваше Высочество, - они поклонились.

- Можете идти, - демоны снова поклонились и, шатаясь, направились к выходу из темниц. Дождавшись, пока оба стражника скроются за поворотом, Рик снова заговорил:

- Успокоился? - участливо поинтересовался он.

- Ты же знаешь, что дело не в этом, - нахмурился я, - Они ослушались моего приказа, приказа принца.

- Знаю, но ты успокоился? - я кивнул. - Тогда пошли, - он толкнул дверь камеры.

- Диана... - окликнул я, снова входя в помещение.

- Не сейчас, - прозвучал такой же безэмоциональный, что и всегда ответ. Охотница держала голову эльфа в руках, поворачивая ее то налево, то направо, как будто маленький ребенок, которому подарили новую игрушку. Ее не смущала ни кровь, продолжающая стекать из дыры в шее, ни вывалившийся язык, ни запахи пота и испражнений. Она в пол голоса объясняла что-то, склонившемуся над ними Дэмиану, не обращая внимания на то, что оставшиеся мышцы и тонкий слой кожи на шее эльфа могут порваться от ее манипуляций. Ее руки снова покрывало сероватое свечение, она еще больше открыла рот трупа и двумя пальцами засунула внутрь язык. Ее леопард тут же подался вперед, будто намереваясь поцеловать обезображенное лицо, и несколько раз коротко вдохнул.

- И? - нетерпеливо спросил Дэмиан. Девчонка бросила короткий взгляд на Стэра.

- Шорп, - наконец объявила она, глядя в одну точку прямо перед собой.

- Диана... - снова позвал я и, дождавшись, когда она повернет голову в мою сторону, продолжил, - я бы хотел извиниться...

- Не утруждайтесь.

- Я хочу извиниться не за то, что сказал, а за то, как сказал.

- Тем более не утруждайтесь. Мне нет дела до того, что вы обо мне думаете. Я вела себя непрофессионально, - я скрипнул зубами, но сумел сдержаться. На койке, напоминая о себе, зашевелилась фея. Тяжело вздохнув, я присел возле нее.

- Как вы себя чувствуете фина? - я помог ей сесть.

- Нормально, - она скользнула по мне взглядом и уставилась на труп, - только... Только голова кружится немного, - прошептала она побелевшими губами. Девчонка тем временем достала из кармана жилетки зеркальце и поднялась, забыв, что голова эльфа все еще лежит у нее на коленях. Глухой, слишком громкий для этого места звук отразился от стен. Младшая графиня снова потеряла сознание.

- Поисковики, - распорядилась Ди и, подняв глаза от зеркала, встретилась с моим укоризненным взглядом.

- Что? - удивленно спросила она. - Ему, по-моему, все равно, - она провела ребром ладони по шее и высунула язык. Словно я был слабоумным, и мне требовалось объяснение. Я не успел ей ничего ответить, в зеркале появился чей-то силуэт.

- О, нет, - девчонка закрыла глаза, - Индекс?

- Привет, сахарная моя, - раздался в ответ, веселый мужской голос.

- Только не говори, что ты - мой поисковик. Где Угл ну или хотя бы Амблер?

- Они обслуживают другую зону, сладенькая, - так же весело отозвался невидимый собеседник. Девчонка застонала.

- Святые яйца, за что мне это?

- Карамельная моя, ты мне не рада? - наигранно обиженным голосом поинтересовался некий Индекс.

- Вопрос был риторический, - фыркнула Ди. - И не называй меня сахарной, сладенькой или карамельной.

- Договорились, медовая, - девчонка рыкнула, вызвав тем самым добродушный смех у собеседника. - Я, знаешь ли, уже почти потерял надежду.

- Надежду?

- Конечно, всем известно, что если ты не обращаешься к поисковикам в первые четыре дня новой охоты, то можно уже на это и не рассчитывать, - Ди закатила глаза, - Так чем могу помочь? И не забывай, я полностью в твоем распоряжении, моя госпожа.

- Ладно, клоун, слушай. Мне нужна вся информация на некоего Вамираэлля Престолану, он эльф из западного рубинового леса. Скорее всего, имел титул, но не высокий. На вид от двухсот до трехсот лет. Особых примет нет. И Индекс, когда я говорю все, я действительно имею ввиду все. Где родился, вырос, кого любил, с кем дружил, какие отношения с семьей, есть ли она, где работал, как долго, хобби, странные привычки, даже кличка домашнего питомца.

- Как пожелаешь, сладенькая, - я заглянул через плечо охотницы. В зеркале был тощий, словно жердь, мужчина. Неопределенного возраста, с каштановыми волосами, забранными в тугой хвост, тонким носом и твердым подбородком. В принципе ничем не примечательная внешность, если не считать глаз - дымчато-синие, глубокие и живые.

- Здравствуйте, Ваше Высочество, - поздоровался он, заметив меня, я кивнул.

- Индекс, и еще, обрати особое внимание на последние полгода его жизни. Контакты, передвижения, даже походы в туалет. Плюс, поищи что-нибудь по поводу каменных маков, какой-то Дани и проснувшегося города. Предполагается, что все это имеет определенную связь между собой.

- Хорошо, еще что-нибудь?

- Нет. И Индекс, крайний срок - вчера.

- Да, медовая моя. Для тебя хоть звезду с неба, - промурлыкал он. Сид нахмурилась.

- Кстати о звездах... Почему ты не у себя в комнате, а рядом с библиотекой? - спросила она.

- Мне курсовик Дакару через день сдавать, - вздохнул он.

- Врешь, - прищурилась она, - У вас сейчас четыре оборота ночи, библиотека закрыта. Должна быть.

- Я уговорил Изольду меня пустить, - уже менее уверено, ответил мужчина.

- Опять врешь, Изольда уже два сумана как в отпуске. В библиотеке вместо нее какой-то парнишка с третей ступени.

- Ну, все верно, я поговорил с Изольдой, она с парнишкой, и вот я тут.

- Да и как зовут парнишку?

- Ээээ, я как-то не спрашивал, - пробормотал Индекс.

- Заканчивай вешать мне лапшу на уши, и говори в чем там у вас дело? - прошипела Ди. Ее собеседник вздохнул.

- Дакар настоятельно рекомендовал мне этого не делать.

- Индекс! - рявкнула девчонка.

- Сахарная моя, не вынуждай меня, - он посмотрел на нее, взглядом побитой собаки.

- Индекс!

- Ладно, не кричи только. Наш корпус взлетел на воздух, и мы теперь ночуем в библиотеке.

- Когда? - ошарашено, спорила Ди.

- Через оборот после твоей телепортации.

- Почему?

- Да какой-то идиот с первой ступени экспериментировал. У них как раз курс лекций по взрыв траве был, - девчонка выругалась.

- Жертвы были?

- Нет, все ваши на заданиях, у первой ступени были лекции, ну а у нас еще практика шла.

- Понятно. И что, сильно здание пострадало?

- Да нет, в основном левое крыло, - он задумчиво наматывал кончик хвоста на указательный палец.

- Угу, ладно, спасибо, - отрешенно проговорила Диана. - Когда сможешь найти информацию?

- Хм, дня через три четыре, учитывая объем, медовая моя, - вновь вернулся он к шутливому тону.

- Хорошо, я свяжусь с тобой. Не прощаемся.

- Никогда, - Ди захлопнула зеркало. На койке снова зашевелилась Кэс.

- Кто такие поисковики? - спросил Дэмиан.

- В основном студенты СВАМа с третей ступени, специализирующиеся на поиске информации для охотников.

- И он действительно все узнает за такой короткий срок? - задал следующий вопрос Ран.

- Конечно, - удивилась охотница.

- Но за это время не успеть даже до рубинового леса добраться, - парировал друг. Я подошел к фее, краем уха слушая разговор, и помог ей подняться на ноги. Ее зашатало. Видимо, это мое первоочередное занятие на сегодня: ловить упавших в обморок женщин, а потом тащить их на себе.

- Во-первых, если бы появилась такая необходимость, Индекс добрался бы до рубинового леса за пять лучей. Мы используем порталы, - напомнила Ди, - а во-вторых, все, что ему нужно это зеркало и доступ к нашей библиотеке и архивам.

- Но как такое возможно? - опешил Дэмиан.

- Наши поисковики - лучшие, - без тени хвастовства ответила Диана, просто констатируя факт, и отправилась на выход.

- Диана, я жду тебя через пол оборота у себя в кабинете, - она оглянулась.

- О, наша мнительная в себя пришла. А интересное вы себе хобби нашли на сегодня, - она окинула ехидным взглядом меня и Кэссиди в моих руках.

- Диана...

- Да, да, через пол оборота, я слышала, - и они со Стэром проскользнули в дверь.

- Дэмиан разберись здесь, - кивнул я на тело эльфа. Дознаватель поклонился, - А ты Ран...

- А я, пожалуй, проверю, как идут приготовления, - какие приготовления?

- Духи грома, я совсем забыл про бал.

- Я так и понял, - усмехнулся друг, и выскочил из камеры. Кэссиди хранила молчание все время, пока я нес ее к ее же покоям. Ее солнечная улыбка, которая так мне нравилась, погасла, в глазах стояла тревога и страх. Она свернулась калачиком в моих руках и судорожно сжимала мой камзол. Я чувствовал теплое отрывистое дыхание на своей шее и частый стук маленького сердечка феи. Уж не меня ли она так боится?

- Вы можете поставить меня на ноги, - едва слышно прошептала она, когда мы оказались в комнате. Я исполнил просьбу. Младшая графиня тут же начала поправлять порядком измятое платье, а бросив на меня неуверенный взгляд, густо покраснела. У меня вырвался невольный смешок. Воспитание.

- Как вы себя чувствуете, фина?

- Спасибо, намного лучше. Я... я просто не привыкла к ... к подобным зрелищам. И... и я прошу у вас прощения. Я действительно не знала, - она бросила на меня испуганный взгляд из-под ресниц.

- Я не сержусь на вас, - как ни странно, но это действительно было правдой.

- Не надо! Лучше уж накричите на меня или ударьте! - вдруг вскрикнула она. Видимо, мне не удалось скрыть своего удивления, потому что фея в отчаянии взъерошила волосы и продолжила:

- Ну как же вы не понимаете! Это же я! Я убила его! Убила живое существо, а ведь я - лекарь!

- Успокойтесь Кэссиди, - как можно мягче сказал я, - здесь нет вашей вины, - фея застонала, из левого уголка глаза скатилась слезинка.

- Нет, нет... Я не думала, что это так страшно, так больно! И там было столько крови! Так много крови! - она закрыла лицо руками и замотала головой.

- Тише, не плачьте, - я обнял, пытавшуюся сдержать слезы девушку. - Это не ваша вина. Эльф был обречен, - Кэссиди зарыдала сильнее, доверчиво прижавшись ко мне. Я вздохнул и опустился с ней в кресло.

- Нет, нет. Это все неправильно! Так не должно быть! Он не должен был умереть вот так! Словно... словно и не жил вовсе, я даже имени его не знаю! И ни одного близкого существа рядом. Это так страшно. Он ведь не понимал, что делает... Почему? Почему?

- Ему просто не повезло, - тихо сказал я.

- И все? - она вскинула на меня полные боли глаза, - просто не повезло? Нет! Должна быть причина! - теперь слезы без остановки катились по ее лицу.

- Мне очень жаль, Кэссиди, - она сдавленно вскрикнула и прижалась ко мне, ища защиты. Я закрыл глаза. Мне действительно было жаль, что именно я преподал ей этот урок. Один из самых трудных в жизни. Фея тихонько плакала у меня на плече, а я гладил ее по голове, плечам, спине. Маленькое нежное существо. Еще такая наивная, она все еще искала оправдание смерти. С ней было легко. Фея не скрывала ни чувств, ни эмоций, она открыто боялась и не стеснялась показать свой страх. Кэссиди хотелось оберегать и защищать, закрыть на ключ и никому не показывать это сокровище. Я вздрогнул от подобных мыслей. Почувствовав это, младшая графиня подняла свое заплаканное личико ко мне. Я изучал черты ее лица, словно видел впервые: огромные живые зеленые глаза, вздернутый к верху носик и соблазнительные губы. Да она просто красавица. И эта копна малиновых волос и нежный запах колокольчиков. Невольно закрыв глаза, я вдохнул глубже, а потом наклонился и поцеловал ее. Кэссиди тихонько вздохнула и робко дотронулась до моей щеки. Эта неуверенность сводила с ума, больше, чем что-либо другое. Я уже не мог контролировать себя, и поцелуй стал более настойчивым. Ее губы мягкие и нежные, ее запах - колокольчиков и клубники - теплый и свежий. И она в моих руках, хрупкая и беззащитная.

Краем уха я услышал, как открылась входная дверь. Плевать. Рука скользнула Кэссиди на шею, приподняла волосы, погладила бархатную кожу. Я ощутил знакомый запах меда и корицы, реагируя на него, во мне проснулся демон. Из легкого и нежного поцелуй превратился в дурманящий, почти яростный. Кэссиди удивленно охнула. Духи грома, что я делаю? Я нехотя оторвался от таких соблазнительных губ юной графини и погладил ее подбородок, переводя взгляд в другой конец комнаты. В дверях, прислонившись к косяку, стояла охотница. Сид с легкой насмешкой и любопытством в глазах наблюдала за нами, не говоря ни слова, не шевелясь, не возражая. Заметив, что я смотрю на нее, она скрестила руки на груди и закатила глаза. Во мне моментально поднялась злость, захотелось наказать упрямую девчонку.

- Мы больше не одни, - прошептал я. Феечка тихо охнула, залилась краской, и вскочила с моих колен, обернувшись к двери и застыв, как вкопанная.

- Решила все-таки воспользоваться моим советом? - ехидно изогнула бровь Ди. Фея промолчала.

- Пол оборота прошло лучей десять назад, Ваше Высочество, - обратилась охотница ко мне, не меняя тона, - Я буду ждать вас в вашем кабинете, - она развернулась, и, послав через плечо очередной издевательский взгляд, вышла, аккуратно прикрыв за собой дверь.

- Кэссиди... - начал, было, я.

- Нет, все нормально. Идите, Диана долго ждать не будет, - фея наградила меня слегка смущенной солнечной улыбкой. Я был зол, как стая голодной нечисти. И причина этой злости сейчас ждала меня в моем же кабинете. Точнее возле закрытой двери в мой кабинет. Духи грома! Хотелось свернуть ее маленькую шейку. Как же разительно она отличается от своей сестры. Солнечная, добрая, открытая и нежная Кэссиди. И ядовитая, застегнутая на все пуговицы, жесткая и никого не подпускающая к себе Диана. Фею хотелось защищать и носить на руках, Сид - просто прибить и забыть как страшный сон. Я злился на нее, на это красноречивое молчание, хотя и не должен был. Глупо, она без истерик и возражений стояла там и смотрела, изучала, оценивала. Твою мать, я видел тень любопытства в ее глазах! Диана просто отступила в сторону, не мешая мне брать, то, что я хочу. Так почему же я так зол? Очевидный ответ состоял в том, что девчонка могла свести с ума и святого. Ее поцелуи дурманили, лучше, чем любое вино, а ее поведение заставляло теряться в догадках. Глупо, нельзя позволять ей влезать ко мне в печенки. Кстати о глупости, ну и где она? Я оглядел пустой коридор. Охотницы возле двери не было. И только вскинув руку, чтобы снять охранное заклятие, я заметил, что оно не активировано. Твою мать!

- Как ты вошла? - рявкнул я, ворвавшись внутрь и уставившись на девчонку.

- Э, я, конечно, не знаю, как у вас тут все устроено, но я обычно вхожу ногами, - растерянно произнесла охотница с дивана.

- Не понял.

- Ну, знаете ноги, это две палки в нижней части тела, у вас еще между ними такая штучка болтается, которой вы, судя по всему, думать пытаетесь.

- Мне не до шуток! Это ты сняла блок с двери?

- Нет, он не был активирован, когда я вошла, - тут же став серьезной, ответила она. Я бросил короткий взгляд на стол. Хм, вроде все так же как я и оставлял. Неужели забыл? Быть того не может. Тогда кто снял мой блок? Ни один демон в моем дворце не обладает достаточной силой. Феи работать с магией врайтов не могут по определению. Охотница? Ну и зачем ей это? Я хмурился все сильнее, уставший мозг отказывался работать. Вздохнув, я опустился в кресло и непонятно зачем повесил завесу тишины.

- Ладно, я тебя слушаю, - с исчезнувшим блоком разберусь позже.

- Это я вас слушаю, - покачала головой Сид, - это вы хотели поговорить, не я.

- Диана, прекрати, я слишком устал, чтобы реагировать на твои выпады, - я взъерошил волосы, - просто скажи мне, для кого предназначалось это послание.

- О, вы иногда используете голову по ее прямому назначению, - удивленно моргнув, ответила она. Я предпочел не услышать этих слов. - Скорее всего, для вас и охотника, - охотника... Я непроизвольно потянулся за монеткой.

- С чего такие выводы?

- Из-за проклятия, - прозвучал осторожный ответ.

- Диана, не было на эльфе проклятия.

- Ну да, а я, значит, просто в левитировании практиковалась, - фыркнула она.

- Ни я ни Дэмиан ничего не почувствовали, так как же тебе это удалось? - некоторое время охотница молчала, следя за монеткой в моих пальцах. Полцарства за то, чтобы узнать, о чем она думает.

- Ни один демон не смог бы уловить его, - медленно начала она, - потому что для вас оно не представляло особой опасности, - девчонка достала из кармана тот самый стеклянный шарик, внутри которого теперь переливался свет. - Максимум что вам грозило бы из-за него - порез на пальце.

- А охотник?

- Умер бы.

- Не думай, что я жалуюсь, но в таком случае, почему ты еще жива?

- Именно потому, что я еще жива, я и полагаю, что наш псих - предупреждение. Не спорю, работа тонкая, но до ума ее так и не довели, - пожала она плечами. - Мне хватило защитных рун на одежде, чтобы распознать проклятье. У других охотников, другие способы.

- Не сходится, - девчонка вскинула на меня глаза, - охотник - это не раса, это всего лишь профессия. Невозможно создать проклятье реагирующие на род деятельности, - Сид замешкалась на вдох, залезла в нагрудный карман и со вздохом бросила мне медальон. Нрифтовый ромб и два камня в середине - оникс и обсидиан. У меня глаза на лоб полезли. Невозможно. Эти камни не могут находиться настолько близко друг к другу.

- Шокированы? Не вы первый, - усмехнулась Ди. - У каждого охотника есть подобная вещица. Пользы от него мало, в основном используется как маячок, иногда как охранка, иногда как персональный портал. Но суть в том, что только охотники знают, как можно стабилизировать и усмирить силу этих камней, заставить их работать вместе. - Я вернул ей кулон. Все вроде бы логично, но... Я чувствовал, что девчонка мне врала, и не мог понять, откуда взялось это ощущение. Она ни чем себя не выдала, ее голос был по-прежнему ровным, эмоциональный фон - по-прежнему спокойным, лицо по-прежнему бесстрастным. Но духи грома! Я знал, что она врала.

- Допустим, есть предположения, почему он так среагировал на тебя?

- Он был безумен, - она тряхнула головой и, встав с дивана, направилась к окну. - Может, ему цвет моих волос не понравился. Мало ли, - и снова ложь.

- Тебе не кажется странным, что в этом деле слишком много сумасшедших?

- Кажется, - кивнула она, и потянулась, выгнув спину с природной грацией дикой кошки. Медленно. Порочно. Искушающе. Я ругнулся сквозь зубы, усмиряя проснувшегося демона. Кретин.

- Мы поднимем архивы, - я постарался сосредоточиться на разговоре. Получилась не то что бы так себе, а просто отвратительно. Да, я держал себя в руках, но только пока. Оставшиеся эмоции все еще взывали к Демону, сила рвалась наружу, рваными лоскутами тянулась к охотнице.

- Это ваше дело, - она резко развернулась.

- Наше, - поправил я. Она не отреагировала.

- Знаете, подкинув вам эльфа, убийца совершил ошибку, - я выгнул бровь. - Помешанный рассказал явно больше, чем изначально планировалось. И кто знает, может, удастся еще что-то выяснить, - я кивнул.

- Я думаю, это - месть.

- Месть? - девчонка нахмурилась.

- Да. Месть, лелеемая и вынашиваемая годами. Слишком четко он действует, слишком мало следов оставляет и слишком очевидна его ярость.

- Не понимаю, ярость - это море крови и оторванные конечности, вырезанные глаза и выпотрошенные тела, - спокойно словно, рассуждая о смене времен года.

- Ошибаешься. Он забрал у демонов самое дорогое, что у них было - связь со стихией. Только ярость и жажда мести способны довести существо до подобного поступка. А еще эльф. Есть много других способов лишить кого-либо разума, более быстрых и менее болезненных. Но он выбрал самый страшный. Ты ведь сама говорила, что шорп - орудие пытки, что эльф испытывал настоящую агонию.

- Может быть вы и правы, но, в сущности, какая разница?

- Ты, должно быть, шутишь, - я с трудом удержался от того, чтобы встряхнуть ее пару раз и прогнать это сонное выражение с ее лица.

- Похоже, что мне смешно? - выгнула она точеную бровь. - Мне не интересно, почему и для чего, больше всего меня волнует как.

- Ты не допускаешь, что зная почему, мы поймем, кого искать, - прищурился я.

- Неважно кто это, - она разглядывала корешки книг за моей спиной. - Он может быть больным, больным фанатиком, не менее больным мстителем и куда более больным ученым. Но все это не важно. Он становится неаккуратным и невнимательным. Он даже осмелился передать мне послание, - она зло рассмеялась, - и это всего лишь первая его ошибка, дальше будет больше. Он начнет оставлять следы, по ним я его и найду. Для этого мне не обязательно вникать в его мотивы или знать как он выглядит.

- Идти по следам значит? - у тебя так все просто маленькая охотница. - А что если ты ошибаешься? Если не будет следов? - я подался вперед, девчонка ходила из угла в угол, подбрасывая в руке шарик с проклятьем

- Ну, вы же сами не верите в то, что говорите. Ах, да и еще одно, я практически уверена в том, что он методичен, последователен и бесспорно очень аккуратен, не потому, что планировал месть годами, а потому, что он профессионал. Он привык убивать и заметать следы.

- Хорошая попытка Диана, но все же это именно месть.

- Тогда думайте, Ваше Высочество, думайте, кому и за что он мстит. Потому что кроме вас в этом деле замешаны еще и феи.

- А ты не допускаешь такой мысли, что феи - проба пера? - я снова начал вертеть монетку. В кабинете на пару вдохов повисла тишина.

- Допускаю, - ну да, какой вопрос, такой ответ. В голове роем толпились мысли, догадки, предположения, а в сущности все это сплошной самообман. Нам несказанно повезет, если удастся найти что-нибудь в архивах, но я никогда не верил в удачу, уж слишком она похожа на портовую шлюху. Значит, Диана права, остается лишь изображать кипучую деятельность и ждать следующего шага ублюдка.

- Это все о чем вы хотели поговорить со мной? - вмешалась в мои раздумья охотница.

- Ты куда-то спешишь?

- Если я хочу свалить из дворца до заката, то да. Безумно спешу, - и, видя мое озадаченное лицо, продолжила. - Я почти закончила с трупами, больше мне нет смысла здесь оставаться. Хочу съездить в некоторые деревни, порасспрашивать местных, посмотреть на места, где были найдены тела и желательно без фей. У них уйдет дня три на осмотр тел, хочется верить, что за это время я успею что-нибудь найти. Надеюсь, вы не возражаете?

- Они настолько тебя раздражают?

- Они меня отвлекают и ... кхм, портят материал.

- Слушай Диана, винить Кэссиди в том, что произошло сегодня, по меньшей мере, глупо.

- А я и не виню Кэссиди, но согласитесь, если бы не она - эльф прожил бы дольше, - мда, особо не поспоришь. - И уж если быть до конца откровенной, то большая часть вины лежит на вас. Это вы распустили своих стражников настолько, что они осмелились нарушить приказ принца, - у меня непроизвольно сорвался рык, за окном, вторя мне, послышался раскат грома. Сид напряглась, готовясь, видимо, к очередному сражению.

- Можешь ехать, - прорычал я, - но с тобой отправятся двое демонов, что бы ты больше не сомневалась в моем умении контролировать стражников,- охотница направилась к двери.

- Плевать, - махнула она рукой, - только пусть под ногами не путаются. Не прощаемся.

- Почему? - спросил я. Девчонка замерла, не дойдя до выхода пары шагов, и когда я уже собирался перефразировать вопрос, обернулась.

- У охотников прощание - плохая примета, - тихо сказала она. - Мы говорим прощай, только когда действительно уходим навсегда.

- Странная примета, - Сид криво улыбнулась, а вот в глазах промелькнула обреченность. Обреченность? Мне точно нужно поспать.

- У нас много странных примет.

- И ты всем им веришь?

- Нет, - она тряхнула головой, - Только этой. - Еще какое-то время я продолжал разглядывать Диану.

- Почему?

- А вы подумайте, Ваше Высочество, подумайте, как мы живем...

- Чушь, для тебя это личное, нечто большее, чем просто примета, - и снова обреченность в ее взгляде. Такая сильная, что невозможно смотреть, такая острая, что невозможно вынести, такая темная, что невозможно спрятаться. Нужно как-то ее утешить. Утешить? Да, хрена-с два!

- Вас это не касается, - отчеканила она, снова становясь самой собой. Натянутая, как тетива, с лицом лишенным всех эмоций и обжигающе ледяным взглядом. Никогда не думал, что золото может быть настолько холодным и безжалостным, не видно было даже зеленых искорок. Жаль.

- Что они сделали с тобой? - куда меня понесло?

- Убили, - и, не произнеся больше ни слова, вышла, тихо прикрыв за собой дверь. Убили... Ну и что это, мать твою, значит?! За окном снова шарахнул гром. К вопросу о фатализме. Я терпеть не мог этот ее отстраненно вежливый тон и медовые речи, за которыми скрывалась столько уксуса и кислоты, что она могла прожечь кишки любому мужчине. Мне было проще, когда она сердилась или ругалось со мной, тогда не создавалось впечатление, что я разговариваю с куклой. Боги, я так привык полагаться на свои чувства, что теперь ощущал полную беспомощность, столкнувшись с полукровкой, которую не могу читать, чью магию не ощущаю. И это было странно, за всю свою жизнь я еще не встречал существа, способного спрятаться от меня. А быть беспомощным я не любил. Не хочу ее отпускать, я еще не наигрался, мне по-прежнему любопытно... Именно поэтому я сейчас и думаю о ней, вместо того, чтобы заниматься делами!? Я зарычал. За окном в который раз прогремел гром. К разговору о том, как грамотно оказаться в полной заднице.

Обсидиана Забывшая

- Арррррррррива! - проорала я, отходя от последнего трупа. За дверью послышался звон упавшего оружия. Да, мне точно врали, когда говорили, что у врайтов отличная выдержка и стальные нервы. Так, еще раз проверить, не оставила ли чего, и валить, валить отсюда к упырской бабушке. Я вылетела из морга и помчалась к своей комнате. Кое-как побросав шмотки в пространственный мешок, я схватила чистый комплект одежды и метнулась к душу. Стэр, наблюдавший за моими хаотичными передвижениями по периметру апартаментов, сохранял спокойствие дохлого льва и иногда давал ценные указания.

- Ты кое-что уронила, - в который раз лениво промурлыкал он, я обернулась. Блин, слишком резко, голова закружилась, и пришлось схватиться за ночной столик. Плевать, в седле высплюсь. Взгляд наткнулся на черное кружево, сиротливо лежащее почти посередине комнаты. Я схватила трусики и хлопнула дверью в ванную. Размотав бинты и повернувшись спиной к зеркалу, облегченно выдохнула, та буро-коричневая гадость, которую я имела счастье наблюдать последние несколько дней, уже не сочилась, да и раны выглядели в целом неплохо.

Через пятнадцать лучей вполне довольная собой и жизнью в целом, я отправилась на поиски принца. В голове билась только одна радужная мысль - я наконец-то свалю из дворца. Терпеть не могу замки и дворцы, их стены давят, коридорное эхо шагов играет на нервах, а скелеты, вываливающиеся почти из каждого шкафа, мешают спать ночами, слоняясь по комнатам и громко бренча костями.

Солнце уже клонилось к закату, и Сумеречная начала просыпаться. Замок украсили к предстоящему балу, взмыленные слуги носились как распуганные тараканы, слышались крики конюхов и стук каретных колес по каменной дороге. И этот демон называл меня беспринципной!? К и без того богатой коллекции трупов в морге сейчас уже должно быть добавился еще один - Вамираэлль Престолану. Эльф, оказавшийся не в том месте не в то время. Сошедший с ума, но отчаянно цеплявшийся за жизнь. Я тряхнула головой. Сострадание? Да ну на фиг, вот что значит недосып. Это просто очередной труп, тело, которое будут жрать земляные черви.

Дневная дернулась, увлекая меня в другой коридор, прочь от кабинета демона. Я нахмурилась, и почему, когда этот врайт мне нужен, его приходится искать чуть ли не с собаками? Дневная дернулась еще раз, я свернула в следующий коридор. Почувствовав запах колокольчиков, я вжалась в стену. Нет, эта фея определенно отказывается понимать намеки. А дело в том, что Сибилла уже как дня три отчаянно пыталась со мной поговорить. И все эти три дня я с прилежностью девочки-отличницы избегала встреч с ней. Я не боюсь ее, теперь нет. Я просто заранее знаю, все то, что она мне скажет, так зачем тратить время и нервы на выслушивание всей этой ерунды? Когда, наконец, звук ее шагов стих, тень потянула меня в другую сторону, замерла перед очередной дверью восточного крыла и скользнула через щель внутрь. Я повернула ручку и шагнула следом. Спальня. Огромная, чисто мужская, в цветах стали и осеннего неба. Шторы плотно задернуты, я перестроила зрение и огляделась. Искомый объект обнаружился мирно дрыхнущим на гигантских размеров кровати. Я подошла ближе. Твою мать! Я нервно сглотнула. Он спал на спине, одеяло соскользнуло до талии, позволяя мне любоваться невероятно возбуждающим телом. О, он не плох, очень даже не плох. Я еще раз сглотнула. Дневная улеглась рядом с принцем и, так же как и я, беззастенчиво его разглядывала. Черты лица такие жесткие и острые, такие сильные руки и длинные красивые пальцы, широкая мускулистая грудь, кубики на животе. Дневная протянула руку и провела ей по прессу, слегка касаясь, я невольно заметила, как дернулись мышцы. Мои собственные пальцы начало покалывать. Я шикнула на распоясавшуюся тень и перевала взгляд, подальше от искушения заглянуть-таки под одеяло. Выше левой груди виднелась еще одна татуировка, пришлось наклониться ниже, чтобы рассмотреть. Тот же узор что и на спине, только меньше, но от этого не менее четкий, не менее непонятный. Кончики пальцев закололо сильнее. Вот теперь я вполне точно поняла, что значит фраза 'руки чешутся'. Гм, может он не заметит? Твою ж мать! Изыди от меня соблазн.

- Люблю, когда сны становятся явью, - раздался хриплый шепот у меня над ухом. Я почувствовала сильные руки, обхватившие меня за шею. О, нет, парень, не выйдет. Я рванулась что было сил - сработал старый рефлекс - и отошла на шаг, Дневная уже заняла свое законное место. Демон приподнялся на локтях, одеяло соскользнуло чуть ниже. До чего же он хорош.

- Нравится?

- Любопытный узор, словно живой, - спокойно ответила я. Святые яйца, как он меня напугал. Шокированный демон уставился на меня.

- О, ну вы же не думали, что я начну краснеть, оправдываться или извиняться?

- Нет, конечно, - фыркнул врайт.

- Вы всегда так говорите 'доброе утро'?

- Я просто не привык, видеть рядом со своей кроватью одетую девушку. Хотя ты и не девушка, так, ребенок, - пожал он плечами. Я начала считать, сколько всего трупов видела за время работы охотником. - Но знаешь, спросонья всякое может почудиться.

- У вас кровать заговоренная? Сочувствую, - демон видимо до конца так и не проснулся, поэтому вполне искренне изумился.

- Нет, - воображение у меня буйное и богатое, поэтому я тут же представила себе картину маслом: этакая доярочка-селяночка, ловко сбрасывающая с себя одежду и потрясающая аппетитными телесами. И голый принц, удирающий от нее на всех парах. А еще зычный томный голос горе соблазнительницы: 'Куды ж ты, милок?' Меня сложило пополам, я хохотала так, что, наверное, слышно было во всем замке. Демон как-то странно на меня смотрел, слишком пристально.

- Что? - кое-как выдавила я. - У меня вторая голова выросла?

- Ты смеешься, - задумчиво прозвучало в ответ.

- Ну да, - я старалась сдержать улыбку, но уголки губ все еще подрагивали.

- Я первый раз вижу, как ты искренне смеешься, - я нахмурилась. - Не надо, так тебе идет больше, - он улыбнулся в ответ. Медленно, лениво. Ох, демон, что же ты творишь?

- Зачем ты пришла? - хороший, блин, вопрос. Еще бы вспомнить на него ответ.

- Кхм, через двадцать лучей максимум меня здесь уже не будет, если хотите дать мне кого-то в сопровождение, вам лучше поторопиться, - врайт кивнул.

- Подожди меня на башне, - это, простите, сейчас что было? Приказ? Очень смешно.

- Я буду ждать во дворе.

- Я же говорю ребенок, - донеслось мне в спину.

- Ну, ну, блажен, кто верует. Демон появился спустя луча три, я стояла возле конюшен и смотрела на заходящее солнце. Красное, яркое, больное. Мне не нравилось это солнце, и эти облака, и этот ветер с запахом вишни. Что-то да будет, что-то серьезное. Не моя это охота.

- Отвратительно, тебе не кажется? - я удивилась тому, насколько он попал в мои собственные мысли. Принц остановился рядом со мной. За его спиной маячили двое оборотней. Шавки Рика.

- Да, отвратительно, слишком похоже на кровь, - я залезла в карман и протянула демону литкралл. - Здесь отчет о трупах, он мало чем отличается от отчетов, составленных вашими дознавателями, но кое-что интересное там есть, - врайт кивнул, забрал у меня камень, но вместо того, чтобы отпустить, вложил в руку кулон на цепочке.

- Это маячок.

- И нафига он мне? Отдайте лучше им, - я кивнула в сторону, замерших волков.

- Это не обсуждается, - почти рыкнул принц.

- Ладно, ладно, я поняла. Совсем не обязательно так грозно рычать, - я разглядывала голубой камешек. - Скажите, цепочка принципиальна?

- Нет, - я вернула врайту вышеозначенную вещь и отдала камень браслету. Тонкие иголочки тут же пришли в движение, создавая колючую оправу.

- Предполагалось, что ты будешь носить его на шее.

- Я топиться не собираюсь, - принц моргнул, - камни на шее хороши только для утопленников, - усмехнулась я. Какое-то движение сбоку привлекло мое внимание. Ну, нет!

- Что он тут делает? - я ткнула пальцем в приближавшегося Арона. Принц издевательски выгнул бровь. Мило. - Если он нечаянно упадет с лошади и сломает шею, я не виновата.

- Да без проблем, - усмехнулся демон. Что ж Сибилла все-таки решила приставить ко мне кого-то? Думается мне, это будет весело. В след за Ароном из дворца выскочил Стэр, он пронесся мимо посла, клацнув зубами у его ноги, не ожидавший подвоха, парень подскочил на месте. Мой хороший кот. Леопард остановился возле меня и слегка пригнул голову. Подлиза. Я с удовольствием запустила пальцы в его шерсть. А что? У каждого свой наркотик. Через пару вдохов я открыла глаза, врайт не отрываясь, словно загипнотизированный, следил за мной. Неуютно. Непонятно. Напрягает. Я отдернула руку. Появилось чувство, что меня застукали за мытьем посуды. Стэр переминался с лапы на лапу, выгибая спину и негромко ворча.

- Так не терпится? - он выгнулся дугой и громко с удовольствием рыкнул, - ну я тебя в принципе и не держу, можешь идти. - Кот благодарно потерся о мою руку и тут же метнулся к воротам. Для него замки были еще большим испытанием, чем для меня. Я снова наткнулась на изучающий взгляд принца. Да что я ему муха что ли? Или крыса лабораторная?

- Как ты его понимаешь?

- Мы вместе уже очень долго, - пожала я плечами, - как-то так получилось.

- Долго? - удивился принц, - но я думал...

- Что?

- Не важно, забудь. Он единственный твой питомец?

- Я, конечно, люблю животных, но только в том случае, когда они правильно приготовлены. И потом я и с ним-то еле уживаюсь.

- Остроумно, но, на мой взгляд, ты его неплохо выдрессировала, - он бросил короткий взгляд за ворота. Я расхохоталась.

- Вы издеваетесь? - принц недоуменно выгнул бровь, - Позвольте, я вам кое-что объясню: Стэр - не дрессированный пудель, не домашний котенок и уж точно не ручной хомяк. Он делает только то, что считает нужным, иногда наши мнения совпадают, только и всего. Я не могу ему приказывать, не могу его заставить, а могу лишь просить.

- И поэтому, там, в темнице, прежде чем потерять сознание ты звала его, поэтому он - единственный, кого ты подпускаешь к себе настолько близко, поэтому он - единственный от кого ты не отгораживаешься, единственный - кому ты позволяешь к себе прикасаться, без того чтобы не заехать ему в морду? - Ну, допустим, ты ко мне прикасаешься тоже довольно часто и подходишь ко мне слишком близко, но тебя я по морде так ни разу и не ударила, хотя очень хотелось, но тебе демон, знать об этом не обязательно.

- Я уже говорила, мы вместе достаточно долго и ...

- Он привязан к тебе, Диана, не отрицай.

- Привязан... Вы ведь даже не понимаете, верно? - демон, удивленно посмотрел на меня. Дура, откусить бы свой чересчур длинный язык.

- Да нет, понимаю. Он готов умереть за тебя.

- Не по тем причинам, о которых вы думаете. Этот леопард единственный с чьими недостатками я могу более или менее успешно мириться, вот и все. Мы рядом, но каждый сам по себе.

- И ты доверяешь ему, - не вопрос, констатация факта.

- Не настолько...

- Ты упряма, маленькая охотница, - снова перебил меня врайт, - но я не вчера родился. Этот леопард - твоя самая большая слабость. - И он улыбнулся. Мне не понравилась эта улыбка, слишком хищная она у него вышла. К нам, наконец, подвели коней, что избавило меня от необходимости отвечать демону. Но, духи грани его задери, зачем он начал этот разговор?

- Почему вы заговорили об этом?

- Ищу подтверждение одной теории, - пожал он плечами. Я уставилась на него, видимо видок был тот еще, потому что врайт хмыкнул, а глаза светились от еле сдерживаемого смеха. Капец, весело ему, гррррр. Во мне тут потихоньку начала просыпаться жажда крови, криков и кишок, а он ржет!

- Диана, единственное, о чем прошу, не снимай камень, хорошо? - резко переходя на серьезный тон, отчеканил принц. Да у него настроение меняется быстрее, чем я моргаю.

- Я подумаю над тем, чтобы подумать, - я оглянулась, предпочитая не замечать рычания врайта. Что-то часто он рычит, Стэр тоже так делает, когда у него несварение, может ему пронеси-траву посоветовать? Люди Рика и посол уже сидели верхом, усиленно делая вид, что их уши набиты ватой. Я накинула плащ и вскочила на лошадь. Странные лошади у этих демонов, не шарахаются, почуяв мой запах, не встают на дыбы при виде леопарда.

- Может, обнимешь меня, сестричка? - я чуть не выпала и седла. Так вот чего меня Дневная дергала. Рядом с моей лошадью поравнялась моль.

- Я бы даже твой труп обнимать не стала, - феечка тоненько пискнула, глаза наполнились слезами, демон приобнял ее за плечи, укоризненно качая головой. - О, да ладно. Вы же не ждете, что мне станет стыдно?

- Зачем ты так? - всхлипывая, пробормотала Кэссиди.

- Потому что могу, - странные они создания эти феи... Она же не ждала от меня чего-то другого... или ждала? Я тряхнула головой. Мда, как ни печально, а понять, что чувствуют другие мне не дано. Врайт продолжал обнимать фею за плечи, сверля меня взглядом, и что-то из этих двух фактов меня безумно раздражало.

- Ну а меня обнимешь? - о, да очень смешно. Я издевательски покосилась на принца.

- Хм, тогда ты мне будешь должна танец, - и он ударил мою лошадь по крупу. Я еле успела схватить удобнее поводья и просто чудом удержалась в седле. Терпеть не могу лошадей. Бесполезны с обеих сторон и совершенно неудобны посередине. Спустя пару лучей мне удалось-таки утихомирить возмущенного коня и перейти с галопа на рысь. Тут же рядом нарисовались оборотни, оба усиленно что-то жевали. Так левый кажется Виллар, правый - Лекс. Я подождала, пока подтянется плетущийся в хвосте посол. Отлично все в сборе.

- Итак, мальчики, первая деревенька в нашем списке - Ама, добираться до нее два дня, плюс нам с вами предстоит ммм.... продолжительное сотрудничество, а посему предлагаю не осложнять друг-другу жизнь и сразу расставить все точки над и. - Один из волков уставился на меня, глупо хлопая глазами, второй сдержанно улыбнулся. Арон сделал вид, что его это не касается. - Во-первых, я не несу за вас ответственности, вляпаетесь - сами будете выбираться, во-вторых, вы за меня тоже не отвечаете...

- Если бы, - пробормотал себе под нос Виллар. Я вопросительно на него посмотрела. - Ничего. Продолжайте фина, прошу, - заметив мой взгляд, улыбнулся он.

- Да, по-поводу этих 'фина', мы с вами равны, поэтому для вас я Диана ну или Ди, как зовут вас я знаю.

- Позвольте не согласиться с вами фина, - о, моль проснулась, - вы выше меня по положению, я не могу обращаться к вам по имени. - Волки заинтересованно уставились на фею. - Она - принцесса, - пожал он плечами. После этих слов волки резко повернулись ко мне. Чувствую, он сломает себе шею еще до восхода солнца.

- Он бредит, - отмахнулась я.

- Но...

- Ты. Бредишь, - оборвала я слишком разговорчивого посла.

- Так, что еще? Ага, готовить я не умею и не люблю, так что если вы рассчитывали спихнуть готовку на меня, закатайте губу обратно, если конечно не хотите сдохнуть в муках.

- Все настолько плохо? - поинтересовался Лекс.

- Хуже, чем ты думаешь, - серьезно кивнула я, - Дальше, с моим котом вы знакомы, надеюсь, проблем по этому поводу не возникнет.

- Не люблю кошек, - проворчал Лекс. - Хитрые, ловкие, эгоистичные. Везде суют свой нос, больно царапаются и громко мяукают.

- Прекрати, - оборвал его нытье Виллар, - лишние уши и глаза нам не помешают. Диана, почему мы едем в Аму? - обратился он ко мне.

- Там произошло первое убийство, хочу осмотреться и еще проверить кое-какие свои догадки.

- Могу я поинтересоваться какие?

- Нет, - я покачала головой.

- Ну попробовать стоило, ты не находишь? - фыркнул он.

- Будь я на твоем месте, я бы не удержалась, - усмехнулась я.

- Мы будем ехать всю ночь? - пискнул посол.

- А что? У вас с этим какие-то проблемы фин Арон? - издевательски поинтересовался Лекс. - Уж не боитесь ли вы темноты? - о, чувствую, несчастный посол надолго запомнит эту поездку.

- Скорее тварей, которые могут там прятаться, - ответил он с вызовом. Мда, и у этого мозгов не особо. Печально.

- На что это ты намекаешь, стрекозел? - прорычал Лекс.

- Хватит, - рявкнула я, - Нет, мы не будем ехать всю ночь, - оборвала я, собравшегося отпустить очередной комментарий посла. - Через оборота два будем искать место, чтобы устроиться на ночлег. Мне нужно отдохнуть, - волки озадаченно посмотрели на меня.

- Но зачем тогда было уезжать из дворца именно сегодня? На пуховой перине спать удобнее, чем на сырой земле, - Виллар выгнул бровь.

- Ты действительно так считаешь волк? А не душит ли тебя по ночам эта самая перина, не слишком ли тебе узка кровать и не слишком ли жаркое для тебя одеяло? - волки рассмеялись. Заливисто и громко, распугивая птиц и мелких животных, я не удержалась и последовала их примеру.

- Ай, девочка, тебе муж не нужен? - спустя какое-то время и все еще посмеиваясь, спросил Лекс.

- И что я с ним делать буду? - так же сквозь смех выдавила я.

- Готовить тебе будет, - откликнулся Виллар.

- Думаешь, стоит заводить целую скотину ради одной кружки молока? - волки снова рассмеялись.

- Ваше Высочество, при всем моем уважении, но ваше поведение...

- Арон, при всем моем НЕуважении, а не пойти ли тебе лесом? - вполне дружелюбно поинтересовалась я, но вот фея почему-то икнул и поглубже натянул капюшон плаща.

- О чем все время лопочет этот убогий? - Виллар перевел на меня взгляд своих внимательных голубых глаз. Я почувствовала, как рядом напрягся Лекс. Сказать или нет? Я не хотела им врать - мне с ними еще работать, но говорить правду... Опасно.

- Если это такая большая тайна, я не настаиваю Ди, - заметив мои мучения, отреагировал волк.

- Давай так, секрет за секрет.

- Спрашивай.

- Что за татуировка у принца на спине? - идиотка, нет чтобы спросить что-то действительно важное... Это все от недосыпа.

- Мы расскажем тебе, когда остановимся на ночлег, - кивнул Лекс. Я бросила взгляд за спину на посла и пожала плечами.

- Хорошо, тогда про свою якобы принадлежность к серпентарию Физалии, я тоже расскажу позже, - а что? Уж очень мне не хотелось лишать себя удовольствия полюбоваться вытянутыми физиономиями своей дорогой семейки. А в том, что все, о чем я буду говорить с волками, тут же будет доложено Сибилле, я не сомневалась.

Спустя примерно пол-оборота дорога превратилась в узкую тропку, по которой могла с трудом пройти даже самая изящная лошадка. Ветви деревьев росли настолько низко, что приходилось пригибаться чуть ли не каждый вдох. В воздухе висел тягучий душный запах цветов и трав, от него кружилась голова, и ощутимо тянуло в сон. Я в который раз сверилась с литкраллом, проверяя, не сбились ли мы с пути, и оглянулась на мужчин. Они начали вести себя странно, сразу же как только мы въехали в лес. Оба часто и глубоко дышали, всматриваясь в чащу по краям дороги, ловили каждый звук и шорох, а их глаза то и дело меняли свой цвет. Им было плохо. И судя по всему очень. Дакар, конечно, говорил мне, что самый большой соблазн для волка - лес. Но только для молодого, того, который лишь недавно переступил порог совершеннолетия и обрел способность полностью перекидываться. Хочешь поймать щенка? Замани его в чащу и швырни истекающую кровью тушу, и, пока он пирует, можешь делать с ним все что хочешь, хоть брей налысо. Но они отнюдь не молоды, не первый раз едут через лес и должны уметь контролировать свою вторую половину. Что-то тут не так, особенно учитывая то, как дергались мои тени. Я отпустила Сумеречную. Она потянулась к мужчинам, рассматривая то, что не было видно никому даже самим волкам. Тени и метели! Это что за ...? Звери обоих бились в телах, словно в приступе горячки, они рвались, метались, рычали. Если Виллар и Лекс не справятся, а исходя из того, что я вижу, так оно и будет, дело примет очень серьезный оборот.

- Что с вами? - стараясь говорить тихо и спокойно, спросила я.

- Не знаю, - сквозь зубы выдавил Виллар, капелька пота скатилась по его виску, - Я теряю контроль над волком, - спасибо кэп.

- Ты вкусно пахнешь, - почти зарычал Лекс, потянувшись в мою сторону. Твою мать! Я снова отпустила Сумеречную и Ночную. Они знали, что делать и спустя луч скрутили зверей. Я еще раз внимательно осмотрела обоих. Ничего нет, даже мелкого наговора.

- Лучше? - я кинула взгляд за спину.

- Да, что ты сделала? - отозвался Виллар.

- Много будешь знать, долго не проживешь, волк, - Лекс невесело хмыкнул. Тени долго не продержатся, они не ели и, так же как и я, устали. Надо искать место для стоянки, причем срочно.

'Стэр?'

'Твою мать! Обсидиана, я из-за тебя только что такую аппетитную ляжку упустил!' - проорал тал в моей голове, я поморщилась.

'Переживешь. Ты где?'

'Лучей пятнадцать от вас' - ответил он мне после небольшого молчания.

'Найди место для стоянки. Срочно' - я показала ему все, что видели тени.

'Думаешь, не дотянут?' - я еще раз оглянулась назад. Дыхание обоих стало чаще.

'Однозначно'.

'По левую сторону от тебя должен быть ручей' - я чуть повернула голову и принюхалась.

'Да'.

'Отлично, теперь слушай, через лучей семь он уйдет в сторону. Как только услышишь, что шум воды отдаляется, нужно будет свернуть налево. Лошадей придется вести в поводу, но это не долго. Идите вдоль ручья, он выведет на полянку, на мой взгляд, она вполне подходящая. Да и все равно ближе ничего нет'.

'Насколько она безопасна?'

'Ну, следов хищников я там не обнаружил, так что думаю вполне' - я просто явственно увидела, как он скалится во все свои 30 зубов.

'Спасибо родной. Когда присоединишься?'

'Через оборота полтора'.

'Жду'.

'Ложись без меня. Тебе нужно выспаться'.

'Полтора оборота мне на руку не сыграют, так что жду'.

'Упрямая девчонка!'

'Я в курсе. Стареешь, блохастый?'

'С чего бы?'

'Полтора оборота на охоту - слишком долго'.

'Не в этом дело' - его голос вдруг стал каким-то рассеянным. Я невольно напряглась. - 'Я, кажется, что-то нашел'.

'Тогда тем более жду' - он ворчливо рыкнул и больше не проронил ни слова. Я перекрыла нашу связь, сосредоточившись на запахе воды. Не зачем его отвлекать. С каждым вдохом состояние волков ухудшалось. Я снова чувствовала резкий запах пота, слышала, как учащенно бьются их сердца, лошади под ними то и дело нервно фыркали. Если они сейчас перекинутся - скорее всего, мне придется убить обоих, защищая свою жизнь. Несколько первых вдохов после трансформации зверь полностью подчиняет себе разум оборотня, а судя по тому, что я сейчас наблюдаю, временной промежуток увеличится до нескольких лучей, и этого волкам будет вполне достаточно, чтобы попытаться меня разорвать... Для них я пахну, словно пирожное с кремом, я пахну человеком, пусть только на половину. Уязвимым, слабым, беспомощным, даже посол сейчас был в большей безопасности, чем я. Мда, вот что значит полукровка. Я кинула еще один взгляд через плечо. Твою мать, их глаза полностью поменяли цвет. Тени начали уставать. Да когда же этот упырский ручей повернет? И словно отвечая на мой вопрос, звук и запах воды отдалился. Я резко остановилась и спешилась, словно оглушенные волки последовали моему примеру.

- Чуть дальше есть поляна, но на лошадях мы не пройдем. Вы справитесь? - Виллар и Лекс кивнули.

- Что происходит? - пискнула моль, сползая со своего коня.

- Хороший вопрос, главное правильный.

Я не заметила, как мы добрались до поляны - слишком напряжены были нервы, воздух стал еще слаже, он прилипал к телу и приторной ватой забивал нос. Тени держались практически из последних сил, а мужчины снова стали дергаться. Все чаще и чаще за человеческими лицами начали проглядывать звериные морды.

Я забрала из рук оборотней поводья и вместе со своими и передала Арану. Посол бросил разгневанный взгляд в мою сторону, но ничего не сказал. Неужели все-таки есть мозги? Не. Показалось. Я направилась к противоположному концу поляны, волки, все еще удерживаемые Сумеречной и Ночной, последовали за мной.

Теперь главное успеть. Начертив на земле контур и расположив по углам кристаллы, я загнала внутрь обоих волков. Квадраты вышли неровными, но пока и этого будет достаточно, а там посмотрим. Вдох, чтобы сосредоточиться, на выдохе отдать приказ теням. Давайте мои хорошие, совсем чуть-чуть поработать, а потом я обещаю вам ужин и отдых. Нехотя, очень медленно тени касались кристаллов, заряжая их силой. Я оглянулась, Арон все еще возился с лошадьми и в нашу сторону не смотрел. Волки, оставшиеся без поводка, уже почти вырвались наружу, одежда драными лоскутами валялась на земле. Ну же, быстрее! Как только Сумеречная зарядила последний кристалл на клетке Лекса, он рванулся вперед, целясь мне в горло и с силой равной силе его прыжка, оборотня отбросило назад. Он зарычал, его сосед тоже закончил оборачиваться и тоже попробовал до меня добраться. Ох уж эти звери и их инстинкты.

Я уселась на землю и стала изучать волков. Виллар стал огромным черным монстром, почти таким же большим, как и Стэр. Шерсть его стояла дыбом на загривке, он беспрерывно скалился, из открытой, словно в улыбке, пасти капала слюна. Ага, улыбочка, так даже я не умею. Лекс был намного меньше и серым, но не менее категорично настроенным, чем его собрат. Оба с завидной регулярностью и упорством бросались на клетку, стараясь пробить контур. Наивные. За спиной раздались шаги.

- Фина Диана, - я кивнула, давая понять, что слышу посла, - я разведу костер и займусь ужином. - Я, казалось, услышала, как с глухим звуком ударилась о землю моя челюсть. Пришлось проморгаться и ущипнуть себя.

- Хорошо. Есть идеи, что с ними? - нет, ну а вдруг?

- Понятия не имею, - с какой-то странной безнадежностью в голосе, отозвался Арон. Я ничего не ответила, фея еще постоял возле нас, а потом развернулся и направился в сторону леса. Что же так душно-то?

После его ухода прошло уже двадцать лучей, а я все так же сидела напротив оборотней и не знала, что с ними делать. Бросить здесь - нельзя. Энергия в кристаллах закончится, и они выследят меня по запаху. Убивать - не хочется. Принц явно будет недоволен, а, следовательно, мне могут меньше заплатить. Что же с вами случилось? Я проверила тени. Нет, они мне тоже сейчас не помогут, держатся на честном слове. Чем больше я смотрела на Лекса и Виллара, тем сильнее мне хотелось спать, мысли в голове ворочались так же медленно, как капала волчья слюна на землю. Что-то ее много, слюны в смысле. Я нахмурилась и подползла ближе к контурам, оборотни взбесились еще больше. Да, действительно много. Я взяла валяющийся на траве прутик и обмакнула его в лужицу аккурат перед мордой Лекса, он звонко клацнул зубами. Задорно так, жизнеутверждающе. Но к его вещему огорчению я была быстрее. Я растерла слюну между пальцами, слишком вязкая и пахнет не так как должна. Вдох - смесь , колокольчики и*белены, крапивы. Еще вдох - тимьян и полынь. Вдох - усса еще какая-то дрянь. Феи