КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 468685 томов
Объем библиотеки - 684 Гб.
Всего авторов - 219060
Пользователей - 101706

Впечатления

Алекс46 про Круковер: Попаданец в себя, 1960 год (СИ) (Альтернативная история)

Графоманство чистой воды.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
чтун про Васильев: Петля судеб. Том 1 (ЛитРПГ)

Дай бог здоровья Андрею Александровичу; и чтобы Муза рядом на долгие годы!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
vovih1 про Шаман: Эвакуатор 2 (Постапокалипсис)

Огрызок, автор еще не дописал 2 книгу.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
медвежонок про Кощиенко: Айдол-ян - 4. Смерть айдола (Юмор: прочее)

Спасибо тебе, добрая девочка Марта за оперативную выкладку свежего текста. И автору спасибо.
Еще бы кто-нибудь из умеющих страничку автора привел бы в порядок.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
каркуша про Жарова: Соблазнение по сценарию (Фэнтези: прочее)

Отрывок

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Касперски: Техника отладки приложений без исходных кодов (Статья о SoftICE) (Статьи и рефераты)

Неправда - тихо подойдешь
Па-а-просишь сторублевку,
Причем тут нож, причем грабеж -
Меняй формулировку!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Сказки Луны (fb2)

- Сказки Луны (пер. Ольга Невзглядова) (и.с. Волшебные часы) 11.56 Мб, 88с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Говард Пайл

Настройки текста:



Сказки Луны, или Двенадцать чудесных историй, по одной на каждый час суток до полудня, проиллюстрированные сказочником Говардом Пайлом и сопровожденные стихами


Предисловие


Однажды я надел свой ночной колпак и отправился в Страну чудес. Я много плутал по дороге, но мои домашние шлепанцы не запылились. Приветливое солнце освещало мой путь, но никогда сильно не припекало, а легчайшие белые облака не пролили и капли дождя. Шаг за шагом я приближался к высокому холму. Не раз споткнулся, взбираясь на него. Там, на самой вершине, стоял дом, такой древний, как сам мир.

В доме жил Отец Время. Кому другому сидеть на залитом солнцем пороге и прясть нить драгоценной жизни, как не его Бабушке? Если вы захотите узнать, сколько же ей лет, вам придется залезть на церковную колокольню и расспросить ветер, сидящий на флюгере и напевающий мотив «долгих-долгих лет жизни».

— Доброе утро, — сказала мне Бабушка Времени.

— Доброе утро, — сказал я.

— И что же ты ищешь здесь? — спросила она.

— Всякую всячину, — ответил я.

— Очень хорошо, забирайся поскорее на чердак, там ты сможешь отыскать такое, что и дюжине человек не снилось.

— Большое спасибо.

С этими словами я отправился наверх. Поднявшись, я обнаружил предания о множестве чудесных и странных вещей, которые там были собраны. Кем собраны были эти вещи, спросите вы. Только Время и его Бабушка знают.

В углу стояли огромные часы, они молчали. Когда человек стал слишком взрослым для всевозможных игрушек и безделушек, они остановили свой ход.

Но я-то знал, что это — Волшебные часы. Я взял ключ и завел их: «крр-кк, крр-кк». «Клик! Трик!» — колесики начали вращаться, и — «тик-так! тик-так!» — пошли часы. Механизм Волшебных часов никогда не изнашивается, сколько бы они ни простояли на чердаке у Времени.

Я присел возле них и стал наблюдать.

Каждый раз, когда раздавался бой часов, начиналась чудесная песенка. Она заканчивалась, и — «клик-трик!» — появлялись забавные маленькие фигурки. Они плясали, а я любовался ими, сидя на полу в своем ночном колпаке.

Танцы, которые исполняли чудесные куклы, я знал, как свои пять пальцев. Но иногда их пируэты были немыслимы, и мне пришло в голову, что некоторые игрушечные фигуры могли перемешаться там, среди колесиков механизма, за прекрасным фасадом часов. Все же Волшебные часы стояли слишком долго и, возможно, могли чуточку поржаветь.

Сквозь пыльный воздух чердака я ловил глазами каждое движение этих сказочных существ. Когда же все песни были спеты, волшебные создания покинули меня. Ход Волшебных часов остановился, я стащил с головы ночной колпак — раз! — и оказался дома, среди моих книжных полок. Все, что осталось у меня от той невиданной страны, — это немного пыли на одежде. И до сих пор она там, я не посмел ее стряхнуть.

Теперь, если вы вдруг тоже захотите попасть в Страну чудес, вам надо отыскать ваш ночной колпак (да-да, у всех дома есть где-нибудь старые, затерявшиеся среди вещей, ночные колпаки) и прийти ко мне. Я покажу вам путь к заветному чердаку Времени.

Нашли? Теперь надвиньте-ка покрепче ваши ночные колпаки на ушки.

Вот так! А я пока заведу часы. Крр-кк, крр-кк!

Тик-так! Тик-так!

Час ночи


Медвежья шкура


Жил на белом свете король, который любил путешествовать по своей стране. И вот однажды темнота настигла его, когда он был далеко от дома, и ему пришлось заночевать на мельнице, потому что более удобного места поблизости не случилось.

Когда король со своей свитой по приглашению хозяина уселся за стол, в соседней комнате раздался крик младенца.

— Что там у тебя происходит? — спросил король мельника, который, сняв шляпу, прислуживал ему.

— Ничего особенного. Просто сегодня аист принес нам второго сыночка, — пошутил мельник.

А надо вам сказать, вместе с королем путешествовал мудрец и звездочет, который читал по звездам, что написано человеку на роду, так же просто, как дети читают букварь после того, как выучат азбуку. Развлечения ради король попросил его предсказать судьбу новорожденного. Прорицатель вышел из дома и, посмотрев на небо, благо оно было без туч, вскоре вернулся.

— Что сказали звезды на этот раз? — полюбопытствовал король.

— Звезды говорят, что вскоре у тебя самого родится дочь. И сын мельника, тот самый, что лежит в соседней комнате, женится на ней, когда они оба станут для этого достаточно взрослыми.

— Как? — всполошился король. — Сын мельника станет мужем моей дочери, чистокровной принцессы? Ну, это мы еще посмотрим!

На следующий день король отозвал мельника в сторонку и долго уговаривал его и торговался с ним. В конце концов они порешили на том, что король заплатит мельнику двести монет, а тот отдаст королю своего ребенка.

Как только король вернулся в свой замок, он призвал к себе своего главного лесничего и сказал ему:

— Возьми этого ребенка и убей его, а чтобы я был уверен, что ты выполнил мой приказ, принеси мне его сердце.

Лесничий взял ребенка и отправился с ним в лес, но по дороге зашел к себе домой, где хозяйничала его женушка.

— Откуда у тебя этот младенец и что ты собираешься с ним делать? — спросила она своего муженька.

Лесник рассказал, что требует от него король, и добрая женщина пришла от этого в ужас:

— Король хочет, чтобы ты погубил невинную душу и обагрил кровью младенца свои руки! Не делай этого! Возьми лучше сердце у кролика, которого ты застрелил утром на охоте, и отнеси его во дворец. Король никогда не отличит его от человеческого.

Так рассудила умная лесничиха. А затем она взяла большую корзинку, которую лесник просмолил со всех сторон, и, посадив туда ребенка, пустила плыть по реке. Король же, получив кроличье сердце, и впрямь не заметил никакого подвоха.

Тем временем корзина с младенцем плыла по реке, пока ее не прибило к берегу. Здесь она застряла в густом кустарнике. И случилось так, что именно в это место пришла напиться воды медведица, у которой недавно охотники забрали из берлоги медвежат. Она-то и взяла малыша вместо своих пропавших деток.

Мельников сын рос в медвежьей берлоге, пока не вырос в статного, ладного парня. А так как вскормила его своим молоком медведица, он стал сильным, как медведь, то есть раз в десять сильнее любого из людей.

Однажды, гуляя по лесу, медвежий выкормыш набрел на дровосека, рубившего дерево. Это был первый случай, когда он встретил существо, подобное себе. Со всех ног юноша бросился к своей кормилице в берлогу рассказать ей об этой встрече.

— Ты видел человека, — сказала ему медведица, — а это самый злой и жестокий из всех зверей.

— Да, — ответил юноша, — я тебе верю, но все равно мне эти звери нравятся, как нравится пища, которую я ем, и признаюсь тебе, мне ничего так не хочется, как жить среди людей.

Медведица вспомнила, как вылетают из гнезда птенцы, научившись летать, и поняла, что ей не удержать своего приемного сына.

— Послушай меня, — сказала она юноше, — если ты хочешь идти к людям — иди.

Но имей в виду, жить в селах и городах гораздо сложнее, чем в лесу. Боюсь, что на своем пути ты встретишь столько трудностей, сколько мух летом. Вот тебе рожок. Когда тебе что-нибудь понадобится, пойди в лес и дунь в него. Я не заставлю себя ждать и сразу приду тебе на выручку.

Юноша поблагодарил медведицу и пошел из леса к людям. А поскольку на нем не было ничего, кроме накинутой на плечи медвежьей шкуры, его так и прозвали — Медвежья Шкура.

Долго ли, коротко ли, юноша пришел к королевскому дворцу. И жил в нем знаете кто? Тот самый король, который хотел погубить его, когда он был еще младенцем. Но юноша об этом и не догадывался. Во дворе он встретил пастуха, нуждавшегося в подпаске, и нанялся к нему в услужение.

Каждый день Медвежья Шкура выгонял стадо свиней в лес, где они отъедались желудями и тучнели, как на дрожжах. Но однажды он заметил что-то странное. Люди в замке да и во всем городе собирались кучками, громко кричали и плакали.

— Что случилось? — спросил юноша у пастуха.

Пастух удивился в свою очередь. Где же он жил все это время, если ему неизвестно то, что всем известно. Неужели он никогда не слышал о свирепом драконе с тремя головами, который грозится разорить всю страну, если король не отдаст ему свою дочь? Сегодня настал как раз тот день, когда дракон должен прилететь за прекрасной принцессой на вершину холма позади города. Потому-то в городе и стоит такой шум и плач.

— Ну и дела! — воскликнул Медвежья Шкура. — И во всем городе не нашлось ни одного человека, который бы не испугался этого чудовища? Видно, придется мне сразиться с ним.

И он пошел в лес, а пастух, думая, что он шутит, смеялся, глядя ему вслед.

Тем временем юноша вынул рожок, который дала ему его приемная мать, и дунул в него всего разок. И сейчас же из лесной чащи выбежала медведица и спросила:

— Скажи, что тебе надо?

— Мне нужен добрый конь, который может выстоять в жаркой битве. А еще дай мне, пожалуйста, доспехи, чтобы я стал в них неуязвимым, и меч, способный разрубить даже стальную броню. Прошу тебя об этом потому, что сегодня на вершину холма за принцессой прилетит страшный дракон, и я собираюсь победить его в честном бою.

— Хорошо, — сказала медведица, — загляни за дерево, и ты найдешь все, что тебе надо.

Да. Так оно и было. За ближайшим деревом юношу уже поджидал большой белый конь — он грыз удила и рыл землю копытами от нетерпения. А рядом лежали золотые и серебряные доспехи, которые впору было надевать самому королю. Медвежья Шкура облачился в них, влез на коня и, не теряя времени даром, поскакал к холму позади города.

Спустя некоторое время юноша увидел принцессу. Вел ее королевский управляющий, потому что именно ему было велено передать несчастную девушку в лапы кровожадного дракона. Но управляющий так боялся чудища, что остался у подножия холма, а принцессе пришлось самой карабкаться к его вершине.

Она шла, оступаясь, едва разбирая дорогу, потому что слезы непрерывно лились из ее глаз. Но когда она наконец достигла вершины холма, то увидела, что вместо дракона с тремя головами ее дожидается высокий юноша в золотых и серебряных доспехах.

Ему не потребовалось много времени, чтобы утешить принцессу.

— Вытри слезы и не плачь больше, — сказал он ей, — а потом спустись пониже и спрячься в кустах. Предоставь мне все остальное, и ты увидишь, как я славно договорюсь обо всем с господином Драконом.

Принцесса мигом спряталась в зарослях кустарника, а Медвежья Шкура остался караулить дракона. Он не заставил себя долго ждать и тут же появился над холмом, грохоча на ветру своими стальными крыльями.

И что тут началось! Можете поверить, это была страшная битва не на жизнь, а на смерть. Дракон извергал пламя и дым всеми тремя головами. Но юноше ни от одной пасти не было напасти. Волшебные доспехи делали его неуязвимым: огонь не мог опалить его, а дым удушить. Зато сам Медвежья Шкура наносил удары такой силы, что его волшебный меч отсек дракону одну за другой все три головы. Тут ему и конец приключился. После этого Медвежья Шкура открыл драконьи пасти, вырвал из них языки и, завернув в платок, спрятал их в карман.

Принцесса выбралась из укрытия и стала просить юношу, чтобы он отвел ее во дворец. Король с почестями примет его. Ведь он пообещал отдать свою дочь в жены тому молодцу, который сумеет победить дракона.

Но нет. Медвежья Шкура ответил ей, что его время идти к королю еще не пришло. Но если принцесса хочет его отблагодарить, пусть даст ему кольцо со своей руки, шаль со своих плеч и ожерелье со своей шеи.

Принцесса охотно дала все, что он просил, и крепкий поцелуй в придачу, а юноша вскочил на коня и отправился в лес.

— Я возвращаю тебе твоего коня, доспехи и оружие, — сказал он медведице. — Сегодня они сослужили мне добрую службу.

Потом юноша снова накинул на плечи свою шкуру и отправился во дворец.

— Ну как? — спросил его пастух. — Ты справился с драконом?

— Справился, — ответил Медвежья Шкура, но не такая это победа, чтобы кричать о ней на всех углах.

Пастух, услышав эти слова, так и покатился со смеху, потому что они показались ему отличной шуткой.

Что же сталось с принцессой? — спросите вы. А с ней случилось вот что. Королевский управляющий выждал, когда битва на холме кончилась, и подкрался посмотреть, что там произошло. Он увидел, что принцесса жива и здорова, а дракон, зарубленный богатырской рукой, лежит мертвый.

— Кто бы ни был победитель, он не захотел воспользоваться плодами своей победы, — заявил хитрый управляющий. С этими словами он вытащил свой меч и сказал, что убьет принцессу, если она не поклянется держать язык за зубами. Потом он подобрал все три головы дракона и вместе с принцессой отправился во дворец.

Когда они явились в замок, управляющий вывалил драконьи головы перед королем и заявил ему, что это он убил чудовище и освободил принцессу, а теперь желает получить то, что ему причитается.

Принцесса отвечала на все вопросы ручьями слез, но король не мог отступить от своего королевского слова. Решено было, что он отдаст руку своей дочери управляющему в ближайшие дни.

Когда наступил день свадьбы, из кухни замка на всю округу стали распространяться особенно дразнящие запахи. Они достигли ноздрей Медвежьей Шкуры, который пас свиней вместе с пастухом на окраине леса.

— Послушай, — сказал Медвежья Шкура своему хозяину. — Тебе не кажется, что раз я убил дракона, то заслужил что-нибудь вкусненькое с королевского стола? Пойди и попроси во дворце белого хлеба и мяса.

Пастух сначала принялся хохотать, но когда увидел, что его подпасок не шутит, решил, что тот тронулся умом.

— Ну уж под твою дудку, дуралей, я плясать не буду и на королевскую кухню не пойду ни под каким видом, — заявил он.

— Это мы еще посмотрим, — ответил Медвежья Шкура. Он выломал толстый прут, схватил свинопаса за воротник и стал дубасить его так, как бьют по ковру, выбивая пыль.

— Остановись! — заорал несчастный. — Я готов сделать все, что ты мне велишь.

— Вот это другое дело, — сказал Медвежья Шкура. — Возьми это кольцо и скажи принцессе, что человек, который передал его, хотел бы получить те же хлеб и мясо, которые она собирается есть сегодня за обедом.

Пришлось пастуху взять кольцо и отправиться в дорогу. Тук, тук, тук — забарабанил он в дверь замка.

Что он хочет? Видите ли, его послал к принцессе один юноша. В обмен на колечко он просит дать ему хлеб и мясо, которые будут поданы сегодня во дворце на обед.

Услышав это, принцесса так и подскочила от радости. Ей стало ясно как божий день, что ее избавитель находится не так далеко, как она думала, раз он сумел послать к ней гонца. Она сама побежала на кухню распорядиться, чтобы ему выдали еду повкуснее. И пастух ушел из дворца с полной корзинкой отличной снеди.

— Мы неплохо закусим, — сказал Медвежья Шкура, когда достал из корзинки все, что послала ему принцесса. — Только я не подумал сразу о том, что мы будем пить. Ступай во дворец и отнеси принцессе эту шаль. Скажи, что человек, которому она дала ее на вершине холма за городом, хотел бы попробовать вино, которое она собирается пить за свадебным столом.

Пастух хотел было отказаться, но его подпасок посмотрел на него таким грозным взглядом и так решительно потянулся к палке, что тот не стал доводить дело до греха и снова пустился во дворец.

— Не гневайтесь на меня, — сказал он слугам в замке, — но боюсь, что человек, пославший меня к вашей хозяйке, не в своем уме. Он просит передать эту шаль в обмен на пару бутылок вина, которые она припасла к свадьбе.

Когда принцесса увидела свою шаль, ее сердце так и запрыгало в груди от радости. Она не стала давать поручений слугам, а пошла в погреб сама и вынесла свинопасу лучшее вино, какое там было.

Свинопас заткнул бутылки за пояс и поспешил в лес, где его поджидал Медвежья Шкура.

— Да, — сказал он, — теперь у нас есть и вино и закуска, но не хватает сластей, которые обязательно подадут в замке по случаю свадьбы. Видишь это золотое ожерелье? Отнеси его принцессе и попроси взамен конфет или засахаренных фруктов с ее стола.

С этими словами Медвежья Шкура только бросил взгляд на свою палку, и этого было достаточно, чтобы пастух без промедленья опять отправился в замок.

И на этот раз он был принят так же радушно. Принцесса сама побежала в кладовку выбирать для него разные сласти, так что свинопас вернулся к своему подпаску снова не с пустыми руками.

После этого двум приятелям оставалось только разложить королевское угощение на лужайке и хорошенько подзаправиться.

— А теперь, — сказал Медвежья Шкура, когда все было съедено и выпито, — мне пришло время покинуть тебя. Я должен идти во дворец, чтобы жениться на принцессе.

Медвежья Шкура встал и пошел, а свинопас хоть и встал, но так и остался стоять на месте с открытым от удивления ртом. И если муха не влетела в него — считайте, что пастуху повезло.

Тем временем Медвежья Шкура зашел в лес поглубже и дунул в свой рожок. Медведица прибежала на его зов так же быстро, как и в первый раз.

— Чего тебе надо, сынок? — спросила она.

— Мне бы хотелось иметь одежду, расшитую золотом и серебром, и доброго коня, потому что я собрался в королевский замок свататься к принцессе.

И сейчас же все, что он просил, оказалось позади ближайшего дерева.

Наряд, который он нашел, мог украсить гардероб самого знатного принца, а на прекрасном сером в яблоках коне сверкали золотое седло и уздечка в драгоценных камнях.

Юноша оделся, сел на коня и поскакал к королевскому замку, а все, кто встречался ему на пути, глазели ему вслед. Король и его свита вышли встречать Медвежью Шкуру, потому что приняли его за очень важного гостя, что же касается принцессы, то она, конечно, сразу узнала его. Король провел юношу к свадебному столу и усадил рядом с собой.

Управляющий был тут же и сидел по другую сторону от короля. Медвежья Шкура перегнулся к нему через стол и спросил:

— Как по-вашему, если один человек убил дракона и спас принцессу, а другой пришел к королю и солгал, что это сделал он, какое наказание заслужил обманщик?

— По-моему, его следует посадить в бочку, а бочку привязать к трем диким кобылицам, — ответил наглый управляющий, уверенный, что его обман раскрыть не удастся.

— Отлично, — ответил Медвежья Шкура. — Этот приговор вы вынесли сами себе, потому что дракона убил я, а вы присвоили себе мою славу.

— Это неправда! — вскричал тот. — Я доказал, что совершил подвиг, тем, что принес во дворец все три головы дракона!

Медвежья Шкура подошел к стене, на которой висели головы, и, открыв им пасти, спросил:

— А где же у них языки?

Управляющий сначала побледнел, но потом нашелся и, не моргнув глазом, заявил, что у драконов нет языков.

— Неужели? — рассмеялся Медвежья Шкура, достал свой платок с драконьими языками и развязал его у всех на глазах.

Он сунул языки в драконьи пасти, и они приросли к своим местам. Теперь уже ни у кого не осталось сомнений, кто убил чудовище и спас принцессу. Все шумно приветствовали героя, и понятно, что именно ему, а не хитрому и лживому управляющему, король отдал руку своей дочери.

Когда веселая свадьба была в разгаре, на пороге залы появился перепуганный слуга. Он объявил, что в замок ворвалась медведица. Как вы догадываетесь, это была та самая медведица, которая выкормила жениха. Она, конечно, тоже хотела погулять на его свадьбе. И Медвежья Шкура позаботился, чтобы она не была в обиде.

Что же касается короля, он был рад-радешенек отдать свою дочь за настоящего героя. Ему и в голову не приходило, что этот герой — сын простого мельника. Надо сказать, что этого вообще никто не знал, кроме мудрого звездочета. Но тот никому ничего не сказал, потому что мудрые люди никогда не говорят лишнего.

Два часа


Живая вода


Однажды жид на свете старый король со своим Верным Слугой. Равного этому слуге не было никого в целом свете. И вот почему: вокруг своего запястья он носил браслет, тесно прилегающий к руке. С одной стороны браслета были слова:

Носить меня право имеет лишь тот,
Кто зря не обидит и честь бережет, —

а с другой стороны было написано:

Не бойся опасности, мой господин,
Десятерых победишь ты один.

Когда старый король понял, что дни его сочтены, он позвал своего Верного Слугу и завещал ему так же преданно служить своему сыну, как он служил ему. Слуга пообещал, и тогда старый король спокойно закрыл глаза, сложил руки на груди и отправился в ту страну, где его поджидали предки.

Долго ли, коротко ли, во дворец, где правил молодой король, спустился с гор чужестранец. Он принес с собой картину, закрытую материей, так что никто не знал, что на ней нарисовано.

Чужестранец открыл картину только перед молодым королем, и тот увидел перед собой портрет самой прекрасной принцессы, которая когда-либо жила на свете. Глаза ее были чернее воронова крыла, щеки алее спелых яблок, а кожа белее снега. Портрет был написан так хорошо, что принцесса казалась совсем живой — вот-вот откроет свои уста и заговорит.

Король не мог оторвать от нее глаз.

— Горе мне! — воскликнул он. — Я не буду знать покоя, пока не завоюю сердце прекрасной принцессы!

— Тогда слушай! — сказал чужестранец. — Эта принцесса живет за тремя морями. У нее была любимая вещая птица, которая знала обо всем на свете и могла всегда дать принцессе нужный совет. Но недавно она умерла, и принцесса плачет о ней с утра до ночи. Она положила птицу в стеклянный ларец и пообещала выйти замуж за того, кто принесет кувшин Живой воды, чтобы вернуть к жизни любимую птицу.

Вот какую историю рассказал чужестранец, прежде чем отправиться дальше своей дорогой, и никто не знал, куда эта дорога вела.

А король действительно потерял покой в думах о принцессе, которая жила за тремя морями. В конце концов он позвал к себе Верного Слугу и спросил:

— Не можешь ли ты принести мне кувшин с Живой водой?

— Не знаю, но постараюсь, — ответил юноша, который помнил, что он обещал старому королю.

Итак, он отправился искать по белу свету то, что пожелал молодой король. Хотя путь его был извилистым и тернистым, Верный Слуга все шел и шел. Сапоги его покрылись пылью и совсем стоптались, когда он наконец оказался на краю земли.

Здесь, на холме, за которым уже ничего не было, стояла покосившаяся хижина, а внутри нее сидела старая-престарая женщина и пряла свою пряжу.

— Здравствуй, матушка, — вежливо поздоровался юноша.

— Здравствуй, сынок, — сказала старушка. — Куда же лежит твой путь, если ты зашел так далеко?

— Ах, — ответил Верный Слуга, — я должен найти источник с Живой водой, но пока еще не нашел ни капли.

— Ну, если ты ищешь Живую воду, у тебя еще длинный путь впереди. Источник q Живой водой находится в стране, которая лежит восточнее Солнца, западнее Луны, и я не знаю никого, кто побывал в этой стране и вернулся оттуда живым и невредимым. Дело в том, что источник с Живой водой охраняет свирепый дракон, которого еще никто не осилил. Ну а если ты все-таки не передумал, оставайся здесь, пока не вернутся домой мои сыновья. Может, кто-нибудь из них подбросит тебя куда тебе надо, ибо знай: я — мать Четырех Ветров Мира. Мои сыновья летают всюду, и я думаю, на свете осталось не много закоулков, которые бы не были им известны.

Верный Слуга вошел в дом и сел у очага дожидаться, когда Ветры вернутся домой. Первым вернулся Восточный Ветер, но он ничего не мог сказать ни про Живую воду, ни про страну, лежащую восточнее Солнца, западнее Луны. Случалось, что люди то там, то здесь говорили при нем об этом месте, но сам он там никогда не был.

Следующим вернулся Южный Ветер, затем Западный, но и они знали не более своего брата. Позже всех прилетел Северный Ветер, и слышали бы вы, какой шум он поднял, когда вытирал ноги у порога своего дома.

Старушка спросила и его:

— Может быть, ты знаешь, где бьет Ключ жизни в стране, что лежит к востоку от Солнца, к западу от Луны?

И, о радость! Северный Ветер был однажды в этой стране — правда, отсюда до нее еще очень далеко.

— А если так, не подбросишь ли ты туда поутру этого молодого человека? — спросила старушка.

На эти слова Северный Ветер заворчал и замотал головой. Но в конце концов он согласился, потому что в глубине души был добрым малым, несмотря на свои грубые повадки.

На следующее утро он посадил Верного Слугу на спину и полетел так, что только в ушах засвистело. Они летели все вперед и вперед, пока не оказались в той стране, что восточнее Солнца, западнее Луны. Чтобы принести сюда юношу, Северный Ветер не пожалел своих сил. Он так ослабел, что, когда долетел, не мог пошевелить уже ни единым перышком.

— Спасибо тебе, — сказал юноша и пошел было искать то, за чем прибыл, но Северный Ветер остановил его.

— Я не смогу подождать тебя здесь, потому что у меня есть еще другие дела, — сказал он. — Но когда ты захочешь лететь обратно, брось перед собой перо из моего крыла, и я сразу явлюсь к тебе.

С этими словами Ветер улетел, потому что силы снова вернулись к нему. А Верный Слуга пошел вперед, пока не дошел до поля, усеянного острыми камнями и белыми костями, ибо юноша был не первым смельчаком, пришедшим в эту страну за Живой водой.

Тут же лежал огромный огнедышащий дракон. Он спал, с шумом извергая пламя, так что у Верного Слуги было время оглядеться. От дракона тянулась длинная борозда, напоминавшая канаву в болоте. Очевидно, дракон проложил ее своим телом, направляясь на водопой. Юноша вырыл в этой канаве яму и спрятался в ней, как сверчок в щели за печкой.

Тем временем дракон проснулся и, почувствовав жажду, пополз к реке, чтобы напиться. Верный Слуга лежал тихо, как мышка, пока дракон не дополз до него, а затем внезапно вытащил свой меч и пронзил им сердце дракона. Сраженный дракон так и остался лежать неподвижно, как каменная глыба.

Теперь уже никто не мешал юноше набрать в кувшин Живой воды из Источника жизни. Сделав это, он подбросил перо в воздух, и тут же перед ним явился Северный Ветер — шумный и свежий, как всегда. Он посадил Верного Слугу на спину и понес к себе домой.

Юноша поблагодарил всех четверых братьев и их старую мать и оставил им несколько капель Живой воды. И этих капель хватило, чтобы все Четыре Ветра и в придачу их матушка стали молодыми и сохранили свою бодрость и молодость до наших дней.

Затем Верный Слуга поспешил домой, и молодой король, только завидя его с Живой водой, сразу велел седлать коней, чтобы, не теряя времени даром, скакать к принцессе.

Вместе с Верным Слугой он прибыл наконец в город, где прекрасная принцесса не переставала горевать по своей мертвой птице. Но когда она услышала, что король принес ей Живую воду, она обрадовалась и приветствовала его как самого дорогого гостя.

Они брызнули на мертвую птичку несколько капель, и та сразу встрепенулась. И вот она уже живая и невредимая, и принцессе снова есть с кем посоветоваться.

Но тут-то и вышла заминка со свадьбой. Мудрая Птица прекрасно знала, что вовсе не король принес принцессе Живую воду.

— Пойди скажи королю, — посоветовала она, — что ты выйдешь за него замуж, как только он оседлает и взнуздает в лесу Дикого Черного Коня. Если он такой герой, что смог достать Живую воду, то это он и подавно сделает.

Принцесса так и сказала, и король сразу призвал своего Верного Слугу.

— Не можешь ли ты оседлать и взнуздать для меня Дикого Черного Коня? — спросил он.

Верный Слуга обещал попытаться. Он взял седло и уздечку и пошел с ними в лес караулить Дикого Черного Коня.

В полночь тот примчался в лес, как порыв грозового ветра, и земля задрожала под его копытами. Но Верный Слуга не растерялся, схватил его за гриву и челку, и Конь содрогнулся от гнева. Никто никогда еще не смел покушаться на его свободу! Дикий Черный Конь взвился на дыбы и забил копытами так, что из-под них искры посыпались.

Но он не был сильнее десяти человек, а Верный Слуга — был, поэтому пришлось Коню смириться. Он опустился на колени, и Верный Слуга надел на него седло и уздечку.

— Послушай, — сказал Коню юноша, — завтра мой господин король поведет тебя во дворец к принцессе, и, если ты не сделаешь, как я тебе велю, пеняй на себя. А велю я тебе, когда король оседлает тебя, сгибаться под ним и тяжело дышать, будто ты везешь настоящего богатыря.

Конь обещал, и юноша отправился к королю, который все это время отсиживался дома.

На следующий день король поскакал во дворец к принцессе, и Дикий Черный Конь сделал, как научил его Верный Слуга. Он дрожал и тяжело дышал, так что все встречные показывали на короля: «Посмотрите, что за герой едет на Диком Черном Коне!» И когда принцесса увидела это зрелище, она тоже приняла короля за настоящего богатыря.

Но Мудрая Птица осталась совсем другого мнения, и, когда принцесса пришла спросить ее совета, она только головой покачала.

— Нет-нет, — сказала она, — тут что-то нечисто, король загребает жар чужими руками. Вовсе не он оседлал и взнуздал Дикого Черного Коня. Скажи ему на этот раз, что ты выйдешь замуж только за того человека, который носит золотой браслет с заветными словами на нем.

Принцесса так и сказала королю, а тот пошел прямехонько к своему Верному Слуге.

— Ты должен отдать мне свой браслет, — сказал он.

— Увы, хозяин, то, что ты требуешь, ужасно, — ответил юноша, — потому что снять с меня браслет можно, только отрубив мне руку.

— Ну так что же? — сказал король. — Хоть это и очень печально, но принцесса отказывается стать моей женой, пока я не надену твой браслет.

— Тогда бери его, — ответил Верный Слуга, и король отрубил руку юноше.

Но вот незадача! Браслет совсем не подходил королю, он был гораздо шире, чем надо, так что королю пришлось укрепить его на своей руке тесемкой.

Сделав это, он заспешил к принцессе:

— Посмотри на мой золотой браслет. Я исполнил все твои желания, выполни и ты свое обещание — выходи за меня замуж.

Но Мудрая Птица сидела на стуле принцессы.

— Вот так история! — воскликнула Птица. — Браслет-то явно с чужой руки!

Так оно и было, и каждый мог в этом легко убедиться.

А ведь принцесса ясно сказала, что она выйдет только за хозяина волшебного браслета. Ну и шум тут поднялся! Каждый хотел примерить на себя браслет. Но он никому не был впору. Верный Слуга печально стоял позади всех у стены с перевязанной рукой.

— Попытайся и ты, — сказала ему принцесса.

Но юноша только покачал головой. Он не мог, как все остальные, надеть браслет, потому что у него не было руки.

Но Мудрая Птица, которая не отставала от принцессы, знала, что делать.

— Может быть, Живая вода снова сослужит службу? — сказала она.

Живую воду принесли и брызнули на плечо бедного юноши. И сейчас же у Верного Слуги появилась новая рука, которая была ничуть не хуже прежней. Юноше дали браслет, и он, скользнув по руке, занял свое место.

— Вот мой жених! — сказала принцесса. — И никто другой мне не нужен.

Теперь она догадалась, что Верный Слуга и был героем, совершившим все удивительные подвиги. Что же касается короля, пришлось ему возвращаться восвояси несолоно хлебавши. И никто о нем не пожалел.

И то правда — на свете есть люди получше королей и принцев, какими бы славными те на первый взгляд ни казались.

Три часа


Как солдат заставил Беду на себя работать


Шагал солдат по дороге — левой-правой, левой-правой! Он воевал целых пять лет и, понятное дело, был очень храбрым, а теперь возвращался домой. В его ранце было два медяка, и это было все его богатство, но в родных краях у него остался богатый брат, а это все-таки кое-что. Вот солдат шел и шел, пока не пришел к своему богатому братцу.

— Здорово, брат! — сказал он. — Как ты тут живешь-поживаешь?

Богатый скривился и потер нос — он вовсе не обрадовался при виде своего брата.

— А, это ты, голодранец! Явился, не запылился, — такими словами он приветствовал брата на пороге своего дома.

— Ну и ну! Хорошо же ты меня встречаешь! — обиделся солдат. — Да мне от тебя ничего не надо, дай только корку хлеба и пусти обогреться у очага.

Ну, коли так, другое дело. Пусть бедняк поужинает и переночует в доме, а потом идет себе с богом на все четыре стороны и уже никогда не докучает своему богатому брату. С тем солдат и вошел в дом. Около очага была скамейка, на скамейке корзина, а в корзине семь маленьких утят, которые отсиживались в этом теплом местечке, пока мама-утка высиживала остальных братьев и сестер.

Солдат не заметил корзины, сел на нее, и бедные утята только и успели, что пискнуть «пиип». Солдат вскочил, но нечаянно опрокинул жбан с пивом, который стоял у огня, и пиво залило все вокруг и огонь в том числе. Этого богатей уже не мог стерпеть.

— Полюбуйся, что ты натворил! — вскричал он. — Что бы ты ни делал, куда бы ни шел, ты вечно приносишь одни неприятности, будто беда ходит за тобой по пятам. Убирайся сейчас же из моего дома, а не то я огрею тебя кочергой по затылку.

И храбрый солдат снова оказался без крова над головой. «Видно, я и впрямь невезучий, — подумал солдат, — но что толку унывать. Не лучше ли затянуть песню, чтобы стало легче на сердце?» Солдат запел песню и вдруг заметил, что кто-то рядом ему подпевает.

— Эй, кто тут? — удивился солдат.

— Это всего лишь я — Беда, — ответил голосок рядом с ним.

— И чего тебе от меня надо? — спросил солдат.

Да что тут спрашивать? Беда привыкла ходить с ним. Они давно подружились и провели вместе не один славный денек. И так уж повелось, разве солдат не заметил, что, куда бы он ни шел, Беда, как верный друг, следовала за ним. Солдат только почесал в затылке:

— Ну ладно, все это очень мило, но у всего есть конец. Смотри — вот идут две дороги, давай я пойду по одной, а ты по другой, потому что я не хочу иметь Беду своим товарищем.

— Ну уж нет, — сказала Беда, — я тебя никогда не оставлю, слишком долго мы с тобой дружили.

«Это мы еще посмотрим, — подумал солдат, — надо пойти к самому королю, пусть он нас рассудит».

К чему это приведет, если у человека не будет права самому выбирать себе товарища? Беда так всегда и будет таскаться за ним по пятам?

И они снова зашагали вместе — солдат и Беда, — пока не дошли до города, где жил король.

— Какая беда привела тебя ко мне? — спросил король.

Вот именно — Беда! Она все время ходит за солдатом, поэтому он и пришел к королю узнать: разве человек не имеет права сам выбирать себе друзей?

Король думал-думал, гадал-гадал, но вопрос солдата оказался для него слишком мудреным, и он послал за своими советниками, чтобы послушать, что они скажут. Когда советники пришли, король рассказал им, в чем дело, и попросил высказать свое мнение. Советники стали рассуждать, но один говорил одно, а другой другое. Спустя некоторое время они громко заспорили, затем разозлились и закричали все сразу, и, наконец, дело у них дошло до драки. Они стали тузить и колошматить друг друга, так что в королевских покоях стало шумно и пыльно, как на старой мельнице. Вот какую шутку сыграла с ними Беда.

А надо вам сказать, что у короля была дочь — красавица, какую будешь семь лет искать, нипочем не встретишь! Когда она услышала, какой у короля поднялся тарарам, она пришла посмотреть, что происходит. Тут и всякому стало бы любопытно, а уж женщине — тем более. Король рассказал принцессе, в чем дело.

— Может быть, — сказала принцесса, — Беда оставит его, если он женится?

Эти слова привели короля в ярость. Мало того что он попал впросак, а тут еще яйца курицу учат. Королю сразу же захотелось узнать, зачем вообще принцесса пожаловала к нему, когда ее никто не звал, и зачем она сует нос не в свои дела. А если ей так хочется помочь солдату, пусть сама выходит за него замуж.

Вот так и случилось, что солдат с принцессой поженились. Королю же все было мало. Он велел молодым влезть в большой сундук, а этот сундук приказал бросить в море. В сундуке нашлось место и для Беды, и она незаметно отправилась с молодыми.

Их носило по волнам довольно долго, пока не прибило к берегу, где жили три великана.

— Смотрите, братцы, — сказал один из великанов, — к берегу приплыл большой сундук.

Братья подошли к нему, второй великан поднял сундук себе на плечо и понес домой. Дома великаны сели ужинать, но тут у солдата отчаянно защекотало в носу, и он, не удержавшись, чихнул.

— Ап-чхи! — раздалось из сундука.

— Вот тебе и на! — воскликнул третий великан. — А ведь в сундуке кто-то есть!

Великаны открыли сундук и обнаружили солдата с принцессой. Беду они не заметили. Великаны связали солдата, чтобы съесть его на завтрак, и стали думать, что делать с принцессой.

— Послушайте, братцы, — сказал первый великан. — Я уже давно подумывал о женитьбе. И эта молодая особа меня вполне устроит; так как я нашел ее, я и возьму ее в жены.

— Что это ты несешь, — возмутился второй великан, — ты, кажется, думаешь, что кроме тебя в целом свете никому не хочется жениться? К тому же вспомни, что это я принес девушку к нам в дом! Поэтому не ты, а я женюсь на ней.

— Подождите, — вскричал третий великан, — что-то уж больно вы спешите! Я задумал жениться задолго до вас обоих. Кроме того, не забывайте, кто обнаружил девушку в сундуке.

Так они спорили, ссорились, а потом начали драться. Они катались, нанося друг другу сокрушительные удары, пока не остались лежать бездыханными, как рыбы на песке. Так бесславно кончили великаны свои дни.

— Вот видишь, — сказала Беда, — никто теперь не посмеет сказать, что ты от меня ничего доброго не видел. Говорю тебе, я твой добрый друг и люблю тебя, как родного брата. Слушай же! Неподалеку в поле стоит большой камень, под которым великаны спрятали кучу денег. Займи телегу и двух лошадей, а я пойду с тобой и покажу, где лёжит этот камень.

Можете себе представить, как обрадовался солдат. Он достал телегу с двумя лошадьми и вместе с Бедой пошел в поле. Беда показала ему, где лежит камень, под которым был зарыт клад. Солдат отвалил камень, и там оказались мешки, полные золота и серебра. Солдат стал таскать мешок за мешком и нагружать ими телегу. Наконец он перетаскал все мешки, кроме одного — последнего.

— Послушай, Беда, — позвал он, — у меня спина разламывается от усталости. Там внизу под камнем остался только один мешок, будь другом, поднеси мне его.

Ну конечно Беда согласна и на большее ради своего друга, с которым она скоротала много славных деньков. Она залезла в яму, а тем временем солдат быстренько придвинул камень на место. И осталась Беда в яме, как муха в бутылке.

А солдат вернулся с великой победой — он приехал на телеге, переполненной золотом и серебром, и все эти богатства принадлежали ему. Ему пришлось оставить только один мешок с деньгами, но разве его жалко, чтобы избавиться от Беды? Солдат построил корабль, погрузил на него свое богатство и вместе с принцессой отплыл к королевскому дворцу.

Теперь, когда Беда их оставила, а деньги к ним пришли, можно было надеяться, что король будет к ним добрее. И вправду, когда король увидел, с какими богатствами прибыл солдат, то очень обрадовался. Он называл солдата сыном и ходил с ним по улицам под руку, чтобы все его подданные видели, как он любит своего зятя. Кроме того, король отдал ему половину своего королевства, так что солдат и принцесса зажили припеваючи, как пара мышек в полном амбаре.

И вот однажды к богатому брату удачливого солдата пришел сосед и сказал:

— Ну и райская жизнь у твоего брата-солдата!

Богатый брат навострил уши:

— Как это? Неужели? Что ты имеешь в виду?

Сосед не знал, что именно приключилось с солдатом, но знал, что он женился на принцессе и денег у него куры не клюют.

Ну, уж это ни на что не похоже! И богатый брат решил снова свести знакомство с солдатом, который ухитрился так преуспеть в жизни.

Он надел свою самую нарядную одежду и свою лучшую шляпу и отправился к солдату в гости. Солдат был добрым малым, не помнящим зла, поэтому он протянул руку своему брату, и скоро они уже уселись поближе к очагу. Богатому брату хотелось разузнать все про то, как бедному подвалила такая удача. Никакого секрета из этого солдат не делал. Было это так-то и так-то. И солдат все как есть рассказал своему брату.

После этого богатей побрел домой, а в голове у него тем временем созревал хитрый план. «Теперь, — сказал он сам себе, — я отправлюсь к дому великанов и выпущу Беду из-под камня. Она вернется к моему брату, и все у него снова пойдет кувырком, а я возьму себе мешок с деньгами, который там остался». И он отправился к тому месту, где томилась Беда. Здесь богатей отвалил камень, и она тут же выскочила из ямы.

— Так-то ты поступил со мной, оставил меня одну голодать в этой яме! — вскричала Беда.

— Да нет же, дорогая Беда! Это не я, а мой брат-солдат!

Но для Беды было все едино. Теперь, когда она на воле, она уже больше никогда не расстанется с тем, кто ее выпустил.

— Давай неси мешок золота, — сказала Беда, — нам давно пора домой.

Пришлось богатею брать мешок с золотом на плечо и идти домой вдвоем. Таким образом, если кто и оказался в дураках — так это богатей. Теперь все у него пошло вкривь и вкось, потому что Беда постоянно следовала за ним по пятам. Наконец терпение у богатея лопнуло, и он стал изо всех сил думать, нет ли способа избавиться от Беды.

И вот однажды он позвал Беду: «Пойдем сегодня утром в лес, запасем дровишек». Беда не стала спорить, ей было все равно, куда идти с богатеем, и они пошли рука об руку. Когда они пришли в лес, богатей срубил большое дерево, расщепил пень и вбил туда клин. Наступило время обеда, и богатей с Бедой сели перекусить.

— Послушай, Беда, — сказал богатей, — говорят, что нет такой щели на свете, в которую ты не могла бы просочиться.

— Да, — ответила Беда, — так оно и есть.

— А можешь влезть в эту расщелину в дереве?

Конечно, и туда Беда может залезть. А если так, не может ли Беда показать, как она это делает? Раз друг просит, Беда еще и не на то способна.

И так она стала уменьшаться и уменьшаться, пока не стала совсем крохотной, а потом юркнула в пень, как какой-нибудь мышонок. Но не успела Беда там устроиться поудобней, как богатей схватил топор и выбил клин из пня, так что Беда оказалась пойманной, как мышь в ловушке. Напрасно Беда молила и просила. Богатей будто оглох на оба уха, взвалил топор себе на плечи и поспешил прочь, оставив Беду там, где она оказалась.

Было это давным-давно, но, увы, с тех пор нашелся простофиля, который Беду выпустил. Ведь каждый знает, что Беда снова бродит по белу свету.

Четыре часа


Как трое друзей странствовали по белу свету


Жила на свете женщина, у которой была красивая Серая Гусыня.

— Завтра, — сказала как-то хозяйка Серой Гусыни, — мне придется ощипать бедняжку. Я хочу продать на базаре гусиные пух и перья и выручить за них немалые денежки.

Гусыня услышала эти слова, и они пришлись ей совсем не по душе.

— Я растила свое прекрасное оперение для себя, а кто-то другой воспользуется им? С какой стати!

И Гусыня решила уйти от своей хозяйки. Она шла и шла, пока навстречу ей не попалась аппетитная Колбаса.

— Куда ты идешь? — спросила ее Гусыня.

— Но почему ты решила уйти из дома? — удивилась Серая Гусыня.

— Я не хочу там больше жить. Хозяева начинили меня хорошим мясом и добрым ячменем. Но старались-то они не ради меня, а чтобы угощать своих гостей.

— Да, ты права, — сказала Серая Гусыня. — Я тоже ушла от своей хозяйки, когда узнала, что ей понадобились мои пух и перья. Давай путешествовать вместе, раз мы одинаково смотрим на вещи.

Колбаса согласилась, и дальше они отправились вдвоем. Так они шли и шли, пока не встретили Петуха.

— Куда путь держишь, Петушок? — спросили его Серая Гусыня и Колбаса.

— Куда глаза глядят, — ответил Петушок.

— Но почему ты решил уйти из дома?

— Я не хочу там больше жить, — заявил Петушок. — Правда, хозяева каждый день кормят меня зерном, но делают они это не для моего удовольствия. Они хотят, чтобы утром я будил весь честной народ. Если я этого не сделаю, парни опоздают выйти на поля, а хозяйки подоить своих коров. В конце концов мне это надоело. До каких пор я должен работать на людей?

— И я считаю так же, — поддакнула Серая Гусыня, — с какой стати я должна отдавать людям свои перья?

— Вот и я говорю, — вступила в разговор Колбаса, — не хочу больше ради других быть набитой мясом и ячменем.

И все трое, придя к одному мнению, решили путешествовать вместе. Так они шли и шли, пока не вошли в густой лес. Первый, кого они там встретили, был знаете кто? Хитрый Рыжий Лис.

— Куда держите путь, друзья мои? — спросил Лис.

— Да мы и сами не знаем, — признались трое путешественников.

— А что вам не сидится дома? — полюбопытствовал хитрый Лис.

Ну какой же у них дом? Дома Серая Гусыня растит свои перья, чтобы людям было мягко спать, Колбаса нафарширована, чтобы люди могли сытно поесть, а Петушок кричит спозаранок, чтобы они не опоздали на работу. Люди завели такие порядки, которые, кроме них, никому не могут нравиться.

— Ну конечно! — откликнулся Рыжий Лис. — Пойдемте все вместе в большой густой лес и будем жить там каждый для собственного удовольствия.

Друзья послушались Лиса и пошли за ним.

— А ты, Серая Гусыня, — сказал Лис, — будь моей женой. В моем доме никто никогда не хозяйничал, а ты все-таки лучше, чем никто.

— А как же быть нам? — забеспокоились Колбаса и Петушок.

— Вы останетесь нашими лучшими друзьями, — заверил их Лис, и они удовлетворились его словами.

Первое время все жили дружно. Что бы друзья ни затевали, они делали это для себя, а не для кого-то другого, и все у них шло как по маслу. Лис с Гусыней жили как муж с женой, а Колбаса с Петушком были их добрыми соседями.

Но вот в один прекрасный день Рыжий Лис спросил Серую Гусыню:

— Женушка, тебе не кажется, что от нашего соседа, Петушка, слишком много шума?

— Да, ты прав, — сказала Серая Гусыня. Она считала, что хорошая жена всегда должна быть заодно со своим муженьком.

— Тогда я пойду поговорю с ним, — заявил хитрый Лис и отправился к дому, где жил Петушок.

Тук-тук-тук! — застучал Лис в дверь соседа и барабанил, пока хозяин не выглянул в окошко.

— Послушай, дружище, сказал Петуху Лис, — ты очень часто кукарекаешь и подымаешь слишком много шума!

— Ну это еще как сказать — слишком или не слишком, во всяком случае, я кричу в своем доме.

— Так-то оно так, — не отступал Лис, — но, хоть ты и кричишь в своем доме, ты беспокоишь соседей, поэтому ты не должен больше кукарекать!

— Еще чего? — вскричал Петух. — Пока я жив, я всегда буду это делать!

— Нет, больше ты этого делать не будешь! — заявил Лис.

— Нет, буду! — уперся Петух.

— Нет, не будешь!

— Нет, бу… — Но не успел Петушок докончить слово, как Лис отвернул ему голову и тем самым настоял на своем. Петушок мог бы утешаться тем, что последние полслова остались за ним.

После этого хитрый Лис съел Петуха со всеми потрохами и довольный вернулся домой.

— Ну как, Петушок будет еще кукарекать? — спросила муженька Серая Гусыня.

— Нет, больше он этого делать не будет, — ответил Лис и был прав.

Прошло немного времени, и в доме у Лиса стало пустовато.

— Придется мне сходить к нашей соседке Колбасе, — сказал Рыжий Лис своей женушке, — ведь у нее полно еды.

— Да, ты прав, — как обычно, отозвалась Серая Гусыня.

— Настоящий друг должен выручать другого, если тот попал в беду, — изрек хитрый Лис.

— Ну конечно, — снова поддакнула Гусыня. И вот Лис отправился к дому, в котором жила Колбаса.

Тук-тук-тук! — стал барабанить мошенник, пока хозяйка не открыла ему дверь.

— Послушай-ка, соседка, — сказал ей Лис, — в нашем доме не осталось ни крошки съестного.

— Я очень сожалею, — ответила Колбаса, — но такого рода неприятность может случиться со всяким.

— Но с нами уже случилась, а друзья на то и друзья, чтобы приходить на помощь, — заявил хитрый Лис.

— Мне очень жаль, но, посуди сам, как я могу помочь вам? — изумилась Колбаса. — Ведь все, что у меня есть, находится внутри меня.

— Это ничего не значит, ты все равно должна со мной поделиться, — не отставал Лис.

— Но я не могу! — взмолилась Колбаса.

— Нет, можешь, — настаивал Лис.

— Не могу!

— Можешь.

Так они спорили и спорили, но никто не в состоянии спорить слишком долго на пустой желудок. Поэтому — ампс! — и спору внезапно пришел конец, и Колбасе тоже, так-как она оказалась в зубах у Рыжего Лиса.

Бедной Колбасе пришлось отдать Лису все, что у нее было, хоть это и стоило ей жизни, а сытый мошенник, облизываясь, побрел домой.

— Ну как, Колбаса поделилась с тобой по-соседски? — спросила его Серая Гусыня.

— Да, она для меня ничего не пожалела, — похвалился муженек. После этого некоторое время жизнь в лисьем доме катилась гладко, как смазанное колесо. Но однажды этому пришел конец. В этот день Лис сказал Гусыне:

— Послушай, женушка, я отлежал бока на камнях, мои кости болят от такой жесткой постели.

— Какая жалость! — воскликнула Гусыня. — Я была бы очень рада, если бы камни, на которых ты спишь, были помягче.

— Что попусту говорить? — рассердился Лис. — От твоего сочувствия мне мягче не будет. Лучше одолжи мне часть своих перьев.

— Вот как? Тебе нужны мои перья? — воскликнула Гусыня. — Ты думаешь, я ушла от своих хозяев, чтобы не они, а ты ощипал меня? Если тебе нужна мягкая подстилка, выдери мех из своей собственной шубы!

— Фу, как некрасиво ты говоришь! — возмутился Рыжий Лис. — Разве ты забыла, что добрая жена должна делать все, чтобы угодить своему мужу?

Конечно, Гусыне было что возразить Лису, но все было попусту. Лис твердил свое:

— Настоящий друг познается в беде, а хорошая жена — тем более.

Наконец ему надоело спорить. Он бросился на Гусыню и — крэк! — гусиная голова отлетела прочь.

После этого хитрый Лис обглодал бедную Гусыню до последней косточки, а сытно пообедав, улегся на гусиный пух и сладко заснул. Конечно, это грустная история. Но так устроена жизнь: когда хитрый лис женится на гусыне и для обоих наступает трудное время, один из них приносит себя в жертву другому. И этим одним оказывается гусыня. Может быть, кто-нибудь скажет, что это не так. Но я уверяю вас, что законы, которым подчиняется жизнь, отменить нельзя.

Закон, он и в дремучем лесу закон.

Пять часов утра


Умный студент и мастер черной магии


Жил на свете сын дровосека, который не захотел идти по стопам отца и всю жизнь таскать вязанки дров на своем горбу.

Вместо этого он отправился в город учиться и учился до тех пор, пока не стал самым умным студентом на свете.

Но отец вовсе не радовался успехам сына, потому что сам был человеком недалеким и не видел дальше своего носа.

— Я могу говорить на шестнадцати языках, — говорил ему Умный Студент, — я превзошел такие науки, как геометрия и астрономия, и даже в колдовстве знаю толк не меньше, чем Великий Мастер Черной Магии.

— Ну и что с того, — отвечал отец, — скажи лучше, умеешь ли ты колоть дрова и складывать их в вязанки?

Нет, этого Умный Студент делать не умел. Чтобы угодить дровосеку, он предложил превратиться в жеребца отличной масти — серой в яблоках. Пусть отец отведет его на базар и продаст за большие деньги.

— Только запомни одну вещь, — сказал юноша напоследок, — когда будешь меня продавать, сними и спрячь уздечку, а то мне всю жизнь придется оставаться конем на радость Мастеру Черной Магии. В своих колдовских книгах он прочел, что я принесу ему несчастье, и с тех пор ищет способ погубить меня.

Дровосек пообещал сыну исполнить все, как тот ему велел. После этого Умный Студент зашел за дом человеком, а вышел из-за дома жеребцом. Дровосек накинул на коня уздечку, надел седло и поскакал в город.

Так он ехал до тех пор, пока на перекрестке двух дорог не повстречал странника. Это был сам Великий Мастер Черной Магии, но откуда было дровосеку догадаться об этом.

— Как поживаешь, дружище? — спросил Маг дровосека. — Что за славный конек у тебя! Не хочешь ли продать его мне?

— Хорошо, — ответил дровосек, — мой жеребец стоит пятьдесят монет. Плати денежки и забирай его. Только уздечку я тебе не отдам.

— Ну, это дело хозяйское, — согласился Маг, и они ударили по рукам. Когда же дровосек пересчитывал деньги, рассовывал их по карманам и потирал на радостях руки, Маг приготовился вытащить у него уздечку.

Она была тоньше проволоки и легче шелка, но если бы Маг успел просунуть ее между ноздрей Умного Студента — вряд ли что-нибудь спасло бы его.

Только Студент держал ухо востро. И когда отец снял с него уздечку, он, не теряя времени даром, обернулся голубем и улетел прочь — только его и видели. Однако и Мастер Магии тоже не растерялся. На такой случай у него был припасен один трюк, и он тут же, обернувшись ястребом, полетел догонять голубя.

А дровосеку оставалось, открыв рот, смотреть, что происходит в небесах. Впрочем, его больше интересовали дела земные, и, еще раз пересчитав денежки, он преспокойно отправился восвояси.

Тем временем, хоть голубь и летел быстро, ястреб стал его догонять, так как летел еще быстрее. Они долетели до берега моря, и тут, не дожидаясь, пока ястреб схватит его, голубь ринулся вниз. Упав в воду, он превратился в маленькую рыбку.

Но Мастер Магии знал трюк не хуже этого, поэтому он превратился в щуку и снова пустился догонять Умного Студента. И как ни выбивалась из сил маленькая рыбка, большая щука плыла быстрее. Вот-вот она догонит свою добычу!

Но тут обе рыбы доплыли до места, где по берегу прогуливалась прекрасная принцесса, собирая в корзинку морские ракушки. Умный Студент тотчас превратился в рубиновое кольцо и выскочил из воды прямо в ее корзинку. Принцесса заметила красивое колечко в своей корзинке и очень удивилась:

— Ах, какое чудное колечко, и откуда только оно взялось?

Она надела колечко на палец, и оно пришлось ей в самый раз, как будто было сделано по ее мерке. А Умному Студенту тоже было неплохо, ведь он попал в руки к самой красивой девушке, которую когда-либо видел.

Наконец принцесса кончила собирать ракушки и пошла к себе домой. А когда она пришла в свою уютную маленькую комнату, то нежданно-негаданно увидела перед собой красивого молодого парня. Как вы догадываетесь, это Умный Студент принял свой собственный вид, попав в безопасное место.

Поначалу принцесса очень испугалась, но когда Умный Студент заговорил с ней, ее испуг понемногу прошел. И вскоре ей уже казалось, что она никогда раньше не встречала такого умного и приятного юноши. Не замечая времени, они проговорили дотемна, но вот настала пора прощаться.

А что же Мастер Черной Магии? Конечно, он не собирался опускать руки, и Умный Студент знал это как дважды два.

— Послушай, — сказал он принцессе. — Скоро Маг явится к тебе и будет просить у тебя рубиновое колечко. Боюсь, что тебе придется отдать его, но я знаю, как перехитрить Мага.

Он срезал локон со своей головы, а затем проткнул иголкой палец и кровью смочил волосы. Силой своего искусства он сделал рубиновое кольцо, которое ничем не отличалось от настоящего.

После этого Умный Студент принял вид гранатового ожерелья, и, поверьте, принцессе оно понравилось не меньше рубинового кольца.

Вскоре все произошло так, как и предвидел Умный Студент. Мастер Черной Магии пришел во дворец с корзинкой в руках. Тук-тук-тук! — постучался он к королю, и слуга спросил, что ему надо.

О! Ему надо видеть короля, потому что он принес ему кое-что в своей корзинке.

Итак, его провели к королю, и тут Мастер открыл корзинку и вынул из нее маленькую черную курочку.

Всего-навсего черную курицу? — спросите вы, но не торопитесь судить по одному виду. Маг поставил чернушку на стол и сказал ей всего одно слово — «хи-ке-ти — ли-ке-ти». И не успел король спросить, что все это значит, как черная курочка тут же снесла яичко из чистого серебра.

Да, такую несушку не стыдно принести самому королю. И поверьте, король был готов отдать за нее все, чего только Мастер Магии не пожелает.

— Хорошо, — сказал Маг, — я скажу, на что мне не обидно обменять свою курочку. У принцессы есть маленькое рубиновое колечко, которое мне очень нравится.

Ну что же, нет ничего проще. Король послал за принцессой и спросил ее, не будет ли она так добра отдать Магу свое колечко.

— Пусть берет, мне оно надоело, — ответила принцесса.

Итак, она отдала Магу рубиновое колечко, и он поспешил из дворца со своей добычей.

Не успел Маг прийти домой, как сразу бросил кольцо в ступку и принялся толочь его до тех пор, пока оно не превратилось в розовую пыль.

— Наконец-то, — сказал Маг, — я победил Умного Студента. Теперь никакая хитрость ему уже не поможет.

Он был уверен, что навсегда избавился от соперника, и с весьма довольным видом уселся читать свои книги.

Тут-то ему и открылось, что Умный Студент и на этот раз обвел его вокруг пальца.

А принцесса с Умным Студентом тем временем сидели вместе и разговаривали.

— Не пройдет много времени, как Мастер Черной Магии снова придет во дворец, — сказал Умный Студент. — На этот раз он захочет получить ожерелье из граната, и тебе придется отдать его. Но я припас для него пару трюков, и, надеюсь, в конце концов мы сумеем избавиться от Мага.

Умный Студент снова проколол палец и смазал кровью прядь своих волос. И снова силой волшебства сотворил гранатовое ожерелье, точь-в-точь такое, как настоящее. После этого он превратился в жемчужную сережку, и принцесса вдела ее себе в ушко.

Как вы догадываетесь, Мастер Черной Магии не заставил себя долго ждать. Он появился во дворце с другой корзинкой и тотчас же был приглашен к королю. Его величество заглянул в корзину и на этот раз увидел в ней белого селезня.

Только и всего? — спросите вы. Но не торопитесь судить по одному виду. Маг поставил селезня на стол и сказал — «сни-ке-ти — ли-ке-ти».

— Квэк! Квэк! — прокрякал селезень, и каждый раз, когда он произносил свое «квэк», из его клюва вываливался слиток золота.

Вот это да! Король, который готов был все отдать за черную курочку, при виде такого селезня и вовсе не знал, как отблагодарить Мага. А Маг на этот раз пожелал получить гранатовое ожерелье принцессы, которое ему весьма приглянулось. За принцессой послали без проволочки, и как вы думаете, согласилась ли она расстаться со своим украшением?

— Почему бы нет? — отвечала принцесса. — Мне оно давно надоело.

С этими словами она сняла ожерелье и отдала Магу, а Маг поспешил прочь из дворца.

Придя домой, он сразу бросил драгоценное ожерелье в ту же ступку, в какую раньше бросал кольцо, и стал перетирать его с такой яростью, что вскоре превратил его в красную пыль. При этом Маг был уверен, что он превратил в пыль Умного Студента.

Но не тут-то было. Когда он вернулся к своим книгам и перечел их, то узнал, что его снова обманули.

Тем временем Умный Студент сказал принцессе:

— Вскоре Маг придет во дворец и захочет сережку из твоего уха. Увы, мое умение подходит к концу. Я не могу непрерывно превращаться в разные вещи. Когда Маг придет к тебе за сережкой, брось ее изо всех сил об стену. А после этого — что будет, то будет, все равно от судьбы не уйдешь.

Вскоре Маг и вправду появился на пороге. В руках его и на этот раз была корзинка. В корзинке же сидела серая гусыня.

Только и всего? — спросите вы. Но скорее всего, вы уже догадались, что это была не такая гусыня, каких много в каждой деревне.

Маг поставил гусыню на стол и произнес: «фли-ке-ти — ви-ке-ти».

— Кэкл! Кэкл! — затрясла головой гусыня.

И каждый раз, когда она разевала клюв, на стол вываливался крупный и чистый как слеза алмаз.

Когда король увидел это чудо, руки его так и затряслись от жадности. В обмен на такой подарок ему ничего не жалко отдать дорогому гостю. Как говорится, для милого дружка и сережку из ушка!

— Вот как? — обрадовался Маг.

Именно сережку он и хотел просить у короля, а точнее — у его дочери.

За принцессой послали в третий раз, но на этот раз она не хотела отдать то, что просил у нее Маг. Она плакала и просила не забирать у нее сережки, но все ее мольбы и слезы были бесполезны. Король стоял на своем — Маг хочет в обмен на гусыню сережку, и он должен ее получить во что бы то ни стало.

Наконец принцесса вынула сережку из ушка, но, вместо того чтобы протянуть ее Магу, изо всех сил швырнула ее об стену, как велел ей Умный Студент.

И что же случилось? Студент превратился в спелую дыню.

Дыня, ударившись о стену, раскололась, и семечки так и брызнули из нее по всему полу.

Но Маг знал, что делать. Он тут же превратился в красного петуха и пошел клевать семечки, заглатывая их с большой поспешностью. Наконец он склевал все, что нашел, вскочил на стул и от радости закричал во все петушиное горло — «ку-ка-ре-ку»!

Однако он поторопился радоваться. Одно семечко закатилось в щелку между половицами, и петух не заметил его.

Пока петух, закрыв глаза, издавал свой победный клич, Умный Студент из маленького зернышка превратился в большую лисицу. Не теряя ни секунды, она набросилась на петуха и оторвала ему голову. Тут петуху, а вместе с ним и Мастеру Черной Магии приключился конец.

А Умный Студент снова превратился в себя самого. Вместе с принцессой он поведал всю историю, как она есть, старому королю, и тот, видя, как его дочь и Умный Студент любят друг друга, не стал мешать их счастью.

Когда же сыграли веселую свадьбу и Умный Студент стал мужем принцессы, он решил познакомить молодую жену со своим отцом. К дому дровосека он подъехал в золотой карете, запряженной шестеркой прекрасных лошадей. Старик отец поначалу отказывался верить, что важный господин, прикативший в такой роскошной карете, — его сын.

— Как вам, богатым господам из города, не стыдно насмехаться надо мной? Разве я не знаю, что мой сын всего лишь бедный студент? — говорил он.

Но постепенно до него дошло, что его не дурачат, а бедному студенту, его сыну, и в самом деле привалила неслыханная удача — стать мужем принцессы.

Дровосек расцеловал Умного Студента в обе щеки и тут же стал всех уверять, будто всегда хотел, чтобы из его сына вышел ученый человек, а не простой работяга.

Так уж устроен белый свет. Когда вам улыбается удача, то и все вокруг охотно улыбаются вам.

Что же касается Умного Студента, то он был не только умным, но и добрым. Поэтому в его доме старик отец мог рассчитывать на спокойную старость.

Шесть часов


Принцесса Златовласка и черный ворон


Жил на свете король, которому Бог послал трех дочерей. Две старшие могли похвастаться красотой, но их младшая сестра по имени Златовласка была так прекрасна, что лучше ее нельзя было сыскать во всем белом свете.

Однажды король и вся его свита отправились на охоту. К вечеру король оказался в месте, где до этого ему никогда бывать не случалось. И что было хуже всего, он никак не мог определить, где юг и север, а где запад и восток, потому что вконец заблудился.

Король бродил по темному лесу, но чем дальше он шел, тем меньше у него оставалось надежды найти дорогу домой. Наконец он вышел на тропу и прямо перед собой увидел огромного ворона. Сам ворон был черным как сажа, а глаза у него сверкали, как два раскаленных угля.

— Куда путь держишь, король? — спросил Черный Ворон.

— Сам не знаю, — признался король. — Похоже, что я окончательно сбился с дороги.

— Послушай, — сказал Ворон, — я покажу тебе, как выйти из леса, если ты пообещаешь отдать мне в жены свою младшую дочь.

— О нет! — ответил король. — Я берегу свою дочь как зеницу ока и никогда не пойду на такое.

— Как знаешь, — прокаркал Ворон, — я ухожу, а ты останешься здесь, пока не умрешь, потому что обратного пути домой тебе нет и не будет.

Что было делать королю? Как ни жаль любимой дочери, но пришлось ему пообещать Златовласку Черному Ворону.

И тот полетел перед королем, показывая ему дорогу, и летел так до тех пор, пока не вывел его из дремучей чащи. Прощаясь с королем, Черный Ворон сказал:

— По этой дороге ты благополучно доедешь до дома. Не забудь же про свое обещание! Завтра я прилечу к тебе за своей невестой.

Назавтра чуть свет Ворон уселся на заборе и стал ждать, чтобы король выслал ему свою дочь. Но король решил обмануть Ворона и выслал ему простую пастушку, наряженную в платье принцессы. Он был уверен, что Ворон никогда не сумеет отличить служанку от госпожи.

Ворон посадил девушку к себе на спину и полетел над полями и лесами в свой родной дом — в хижину, открытую всем ветрам, на вершине большого холма. Вокруг этого дома не было ни одной живой души, но зато вились птицы всех видов и пород.

Посередине хижины стоял стол, а на нем были выставлены золотой кубок с красным вином, серебряная чаша с белым вином и глиняный кувшин с пивом.

— Это наш дом, — сказал Ворон своей невесте. — Не хочешь ли, дорогая, освежиться после долгого путешествия?

Пастушка была не против. Она подошла к столу, взяла глиняный кувшин и сделала хороший глоток пива, потому что золотой кубок и серебряную чашу она не привыкла брать в руки.

Когда Ворон увидел, что его невеста предпочла красному вину из золотого кубка простое пиво из глиняного кувшина, то сразу понял, что она была не королевского звания.

— Садись мне на плечи, я отнесу тебя домой, — сказал Ворон, — потому что моей женой станет только настоящая принцесса.

С этими словами Ворон посадил девушку себе на спину и пустился в обратный путь. Снова летел он над полями и лесами, пока не оказался у ворот королевского замка.

— Послушай, — сказал Ворон королю, — ты подсунул мне не ту девушку, о которой мы договаривались. Отдай мне мою невесту подобру-поздорову, а не то как бы тебе не пришлось пожалеть.

Король испугался и велел Ворону прийти за невестой на следующий день.

— Завтра, — пообещал король, — ты получишь настоящую принцессу.

На следующий день, как договаривались, Ворон прилетел и уселся на ворота ждать свою невесту. Но и на этот раз он не получил ее. Король выслал к нему дочку своего управляющего, наряженную в лучшее платье принцессы.

«Ну уж на этот раз невеста достаточно хороша для Черного Ворона», — думал король.

Ворон взял ее на плечи и понес в свою хижину, а когда принес, предложил и ей на выбор золотой кубок, серебряную чашу и глиняный кувшин.

Не хочет ли красна девица напиться после долгого путешествия? Да, она не против. Она охотно сделает глоток белого вина из красивой серебряной чаши.

Глядя на это, Ворон тотчас догадался, что она не привыкла пить из золотого кубка, потому что не была настоящей принцессой.

— Садись мне на спину, я отнесу тебя домой, — сказал ей Ворон. — Ты не моя невеста.

Он усадил ее между крыльев и снова полетел к королевскому замку.

— Стыдись, — сказал он королю. — Ты каждый раз норовишь обмануть меня. Обещал одну невесту, а подсовываешь других, завтра я в последний раз прилечу за принцессой, и если ты не отдашь мне ее, я выклюю тебе глаза, а твой замок сравняю с землей.

Сказал и улетел, а король понял, что с этим Вороном шутки плохи. На следующий день он уже не решился обманывать умную птицу и вывел к воротам принцессу Златовласку.

Ворон подхватил и понес ее к себе домой, хотя Златовласка плакала и убивалась всю дорогу.

В маленькой избушке на вершине большой черной горы Златовласка охотно приняла приглашение хозяина освежиться холодным питьем.

Она подошла к столу и, не посмотрев в сторону глиняного кувшина и серебряной чаши, взяла в руки золотой кубок.

Но как только ее губы коснулись красного вина, знаете, что произошло? Маленькая хижина стала расти, пока не превратилась в чудесный замок из серебра и золота, а птицы, снующие вокруг, обернулись слугами и служанками.

Ну а Ворон, что стало с ним? Он стал прекрасным юношей с черными как вороново крыло кудрями. Юноша поцеловал принцессу Златовласку и сказал ей:

— Теперь я вижу, что ты та невеста, которую я искал. Спасибо тебе, что освободила меня и моих подданных от злых чар. Моя мачеха, колдунья, заколдовала нас. Но мне стало известно, что страшное заклятье потеряет силу, как только в мою хижину придет принцесса и пригубит красное вино из золотого кубка.

Вскоре принц и принцесса сыграли веселую свадьбу и поженились. Прошел год, казалось, не было людей более счастливых, чем принц и принцесса. Но счастье принцессы омрачалось разлукой с отцом и сестрами.

Она призналась в этом своему мужу, но принц Ворон только головой затряс. Он и слышать не хотел о том, чтобы она отправилась в отцовский замок, — чуяло его сердце, что добром это не кончится.

Но принцесса так упорно твердила о своем желании навестить отчий дом, что принцу пришлось наконец сдаться. Он согласился отпустить ее на три дня и дал с собой салфетку из тончайшего льна. Как только принцесса разложит эту салфетку, на ней окажется все, что она пожелает.

Только одного она не должна желать — увидеть самого принца, иначе им обоим не миновать беды.

Принцесса пустилась в путь-дорогу. Она ехала в золотой карете, запряженной четверкой белоснежных коней, и каждый, кто встречался на пути, останавливался и смотрел ей вслед, а мальчишки бежали за каретой, стараясь ее догнать.

Когда Златовласка подкатила к воротам замка, король и две его старшие дочери пошли посмотреть, что за важная гостья к ним пожаловала.

Узнав свою любимую меньшую дочку, король был счастлив прижать ее к своей груди. Ну а сестры? Они позеленели от зависти, когда узнали, в каком чудесном замке живет Златовласка и кем оказался ее муж. Каждая из них пожалела, что не ее выбрал себе в жены Черный Ворон.

Чтобы скрыть свою досаду, они притворились, что не верят своей сестре. После каждого ее слова они только пожимали плечами и перемигивались друг с другом.

— Интересно, — сказали они Златовласке, — если твой муж и вправду славный молодец, как ты говоришь, почему же он не приехал вместе с тобой?

На это принцессе нечего было ответить, разве только то, что если бы она этого захотела, ей было бы достаточно расстелить перед собой волшебную салфетку и сказать о своем желании.

— Ну а что тебе мешает это сделать? — стали дразнить Златовласку ее злые сестры.

Златовласка не могла больше выносить их насмешек, она забыла о том, что обещала принцу Ворону, и, расстелив салфетку на полу, пожелала, чтобы ее муж явился перед ней.

Не успела она это сказать, как желание ее тут же исполнилось. Но принц Ворон не был рад встрече со своей женой.

— Разве я не предупреждал, что ты не должна вызывать меня, — сказал он. — Теперь ты сама накликала на нас беду. Я должен покинуть тебя и отправиться в дальние края, куда тебе никогда не добраться.

И не успела принцесса опомниться, как принц взял у нее салфетку и, обернувшись вороном, вылетел через окно. Только его и видели.

В ту же минуту золоченая карета, в которой приехала Златовласка, исчезла, а кучер и слуги превратились в птиц и разлетелись кто куда.

Бедная Златовласка проплакала день и ночь напролет. Но верно говорят — слезами горю не поможешь. И когда принцесса поняла это, она решила, не теряя времени даром, пуститься в путь-дорогу. Красавица была готова обойти весь белый свет, только бы найти своего любимого мужа.

Прошло немало времени. Златовласка обошла многие города и страны. Но хотя она давно потеряла счет дням, проведенным в пути, нигде не встретился ей человек, который мог бы подсказать, куда скрылся принц Ворон и где его искать.

Однажды принцесса набрела в густом лесу на маленькую избушку. Время было ночное, и Златовласка решила попроситься на ночлег. Дверь открыла старая женщина с волосами, белыми как снег.

— Зачем ты пришла сюда, детка? — спросила она. — Разве ты не знаешь, что здесь живет Ангел Смерти? Если он застанет тебя, то непременно убьет. В его обычае не щадить ни молодых, ни старых, ни уродливых, ни прекрасных. Послушай меня, его бабушку, и поскорее уходи отсюда, чтобы не попасться моему внуку на дороге.

Но Златовласка впустила эти слова в одно ухо, а из другого выпустила. Она так устала, что не было сил переставлять ноги и ей было все равно — замерзнуть в лесу или отдать себя в руки Ангелу Смерти.

Когда Златовласка рассказала старой женщине все, что с ней приключилось, та не могла не пожалеть ее. Принцесса была такой усталой и несчастной! Старушка дала ей поесть, а потом спрятала ее в большие стенные часы, стоявшие в углу, чтобы Ангел Смерти не заметил ее.

Но обмануть его было не так-то просто. Когда он появился, то закричал уже с порога:

— Почему в нашем доме пахнет человеком?

— Ну какому же человеку придет в голову прийти к тебе в гости? — отвечала внуку его бабушка. — Просто ворон пролетел над нашей крышей и уронил кость в трубу, я выбросила ее, но, возможно, запах от нее еще не выветрился.

Ангел Смерти поверил этим словам и сел ужинать. Ел он с большим аппетитом, так как вернулся из далекого путешествия.

— Послушай, внучек, — сказала старушка, — сегодня я видела во сне прекрасную принцессу, которая ищет своего мужа — принца Ворона и нигде не может его найти.

— Я знаю, где он, — ответил Ангел Смерти. — Он живет в большом замке на самом краю земли на высокой скале из чистого стекла.

— Ну, тогда, даже если принцесса узнает, куда ей идти, вряд ли она сумеет зайти так далеко.

— Да, потому что у нее нет такого скакуна, как у меня. Вот если бы она оседлала моего коня, того, что я привязал к дубу недалеко от дома, он мигом отнес бы ее куда надо. Ты же знаешь, что он летит вперед быстрее всякого ветра.

— Но если бы принцесса и добралась до подножия стеклянной горы, никакой конь не смог бы забраться на нее, — возразила старушка.

— Коню и не надо этого делать. На скале сидят семь ворон, и все они дерутся из-за одной старой шляпы. Если принцесса бросит в них камнем, они разлетятся и уронят шляпу вниз. Стоит ее надеть и захотеть оказаться на вершине горы — как желание принцессы сразу исполнится, потому что это старая шляпа Желаний.

После этого Ангел Смерти встал из-за стола, надел походный плащ, взял свою косу и поспешил по своим делам, потому что, как ни грустно, дел у него хватало.

Тут старушка открыла часы и выпустила принцессу. Та поблагодарила бабушку Ангела Смерти и тоже не стала мешкать.

Она побежала искать того скакуна, которого Ангел Смерти привязал к дубу, и вскоре нашла его. Это был отличный белый конь. Не успела принцесса отвязать уздечку и взобраться на него, как он понесся так быстро, что только камни полетели из-под копыт. Вскоре он принес Златовласку на край земли, где стояла скала из гладкого стекла, а на вершине возвышался замок, где жил принц.

Принцесса спешилась, и конь мигом унесся назад — к дому своего хозяина. А Златовласка стала высматривать ворон, о которых говорил Ангел Смерти. Она недолго искала. Найти их было легко по тому шуму, который они подняли, вырывая друг у друга старую шляпу. Принцесса подняла с земли камень и бросила в птиц. Вороны с криком разлетелись, а шляпа упала к ногам Златовласки.

Златовласка скорее надела ее и пожелала оказаться на вершине скалы. Тут невидимая сила подхватила ее, и не успела она моргнуть глазом, как уже стояла на горе перед королевским замком.

Но надо вам сказать, что за время своих странствий Златовласка изрядно пообносилась. Ее одежда превратилась в жалкие лохмотья, а башмаки стали грязными и дырявыми. Неудивительно, что, когда бедная Златовласка постучалась в ворота замка, ее легко было принять за нищую попрошайку.

Швейцар открыл ей дверь и, услышав, что она хочет видеть принца, рассмеялся ей в лицо. Все же он не вытолкал Златовласку взашей, а предложил прислуживать повару на кухне.

Златовласке оставалось либо согласиться стать служанкой, либо уйти прочь. Конечно, она выбрала первое и, завязав волосы платком, чтобы никто не видел ее золотых кос, отправилась на кухню.

В обязанности Златовласки входило смотреть, чтобы пища на огне не пригорала. Она следила за кушаньем, но слезы текли из глаз и мешали ей.

— Почему ты плачешь? — удивился повар.

— Мне вспомнились времена, когда я ела и пила вместе со своим любимым. Злая судьба разлучила нас. Если бы мой любимый знал, до чего я дошла, он, наверное, тоже заплакал бы.

Когда еда была готова, принцесса потихоньку отрезала прядь своих золотых волос и подсунула ее под салфетку на пустую тарелку. Сверху она положила серебряный обеденный прибор.

Когда же принц снял салфетку, то так и подскочил от удивления:

— Откуда взялись эти золотые волосы?

Но на этот вопрос ему никто ничего ответить не мог. На следующий день повторилось все то же. Принцесса следила за жарким, а из глаз ее катились слезы.

— Что ты все плачешь, душенька? — спросил ее повар. И она, как и раньше, ответила ему:

— Я не могу без слез вспоминать то время, когда я ела и пила со своим любимым. Если бы он знал, как судьба жестоко наказала меня, он бы тоже заплакал.

А потом, потихоньку, когда никто не видел, Златовласка отрезала прядь своих волос и снова подложила ее под салфетку. И снова принцу никто не мог сказать, откуда эта прядь взялась.

Когда же все это повторилось на третий день, принц велел позвать повара и спросил его:

— Скажи мне, кто помогает тебе готовить обед для меня?

Тут повар рассказал принцу про служанку, которая все время плачет и говорит странные вещи. Принц велел послать за ней и, когда принцесса пришла, сразу узнал ее. Ему достаточно было взглянуть на волосы, светившиеся сквозь дыры в старой косынке, которую Златовласка повязала себе на голову.

Принц протянул руку и сорвал эту тряпку.

Прекрасные золотые кудри принцессы тотчас рассыпались по плечам и упали до самого пола. Принц притянул к себе свою женушку и стал ее целовать. На этом несчастья бедной Златовласки кончились, и она зажила со своим любимым мужем лучше прежнего.

Семь часов


Волк Зубами Щелк, лис Рыжий Хвост и дедушка Крот


В давние времена лис Рыжий Хвост и волк Зубами Щелк были закадычными друзьями. Если где-то вам встречался один из них, вы могли не сомневаться, что другого долго искать не придется.

Хотя считается, что волка ноги кормят, но наши приятели промышляли плутовством. И не только лис Рыжий Хвост был по этой части великим мастером, но и волк Зубами Щелк старался от него не отставать. Правда, со временем дружбе этой пришел конец. Но не будем спешить. Лучше послушайте по порядку, как было дело.

Однажды случилась в тех местах славная ярмарка. Все люди из окрестных мест от мала до велика отправились туда, чтобы купить что надо и как следует повеселиться. «Хорошо бы и нам сходить», — решили наши бездельники и отправились в путь. Они успели изрядно проголодаться, когда подошли к трактиру, где все было готово для богатого угощения. Столы на кухне прямо ломились от гусей, уток, цыплят, колбас, капусты, лука и множества других лакомых яств.

Мошенникам не на что было рассчитывать, разве что на свою хитрость и ловкость. Ведь ничего другого у них не было, а во всем белом свете вряд ли найдется трактир, где с вас не возьмут денег за угощение. Но наши приятели не растерялись. Они заметили лестницу, ведущую на сеновал, и разлеглись там, как у себя дома. Снизу с кухни к ним поднимался запах, и можете себе представить, каким он был чудесным и заманчивым.

Волк Зубами Щелк не выдержал первым:

— Я хочу попробовать, что они там готовят.

Что касается лиса, то ему выдумывать разные хитрости было так же привычно, как курице высиживать цыплят. Он спустился вниз по лестнице и тихо, чтобы его никто не заметил, направился к конюшне. Там в яслях мирно отъедались лошади тех гостей, что собрались вкусно пообедать в трактире. Лис отвязал уздечки, которыми были в стойлах привязаны лошади, и незамеченным вернулся на сеновал.

Спустя короткое время с конюшни донесся страшный шум. Лошади брыкались и громко ржали. Пришлось трактирщику и его гостям бежать на конюшню разнимать лошадей и снова загонять в стойла. В это время на кухне никого не осталось, и волк Зубами Щелк с лисом Рыжим Хвостом бросились туда и похватали все подряд. А лис вдобавок еще сунул себе в карман горсть орехов.

Когда трактирщик с гостями вернулись, то нашли на кухне только рожки да ножки. А волк Зубами Щелк и лис Рыжий Хвост, лежа на сеновале, уплетали то, что смогли унести в лапах. А так как им удалось утащить почти все, что было на кухне, то они с трудом справились с обедом.

Тем временем в трактир пришел еще один плут. Он был скупщиком зерна — из тех, кто покупает дешево, а продает втридорога. В результате он нажил немало денег и таскал их с собой в заплечном мешке. Правда, на этот раз деньги не помогли ему получить сытный обед, на который он рассчитывал. Ему пришлось, как и другим гостям, довольствоваться жалкими объедками. Что касается мешка с деньгами, скупщик спрятал его для сохранности в сундук, который стоял в углу комнаты. А два других плута продолжали полеживать на сеновале, и, пока волк дремал, лис проделал с ним такую шутку. Он взял коровью шкуру, из которой хозяин дома делал ремни, плети и подобные вещи, и потихоньку пришил ее к волчьей шкуре. Затем он достал орех из кармана и обратился к приятелю:

— Не хочешь ли вместе со мной пощелкать орешки?

— Что ты, братец, — изумился волк, — разве здесь место щелкать орешки?

— А я все равно хочу полакомиться орешками, — заупрямился лис.

— Опомнись, не делай этого! — испугался волк.

— Нет, буду делать, — уперся лис и — крэк! — расколол зубами орех.

— Послушайте только! — воскликнул трактирщик. — Кто-то на сеновале грызет орехи, которые я припас к ужину. Этот ворюга заслужил хорошую трепку за то, что он учинил с нами.

Когда волк Зубами Щелк услышал эти слова, он не стал медлить, а спрыгнул с сеновала и опрометью бросился спасать свою шкуру, но тяжелая коровья шкура мешала ему бежать быстро.

Трактирщик увидел волка и закричал:

— Держите вора, он не только унес всю нашу еду, но и коровью шкуру вдобавок!

Все бросились в погоню, а скупщик зерна впереди всех. Коровья шкура путалась у волка под ногами, поэтому трактирщик с гостями без большого труда догнали вора и как следует его отдубасили.

Когда все выбежали из трактира, хитрый лис спустился с сеновала, схватил мешок с деньгами и был таков.

На перекрестке двух дорог за холмом лис снова встретился с волком, когда тот зализывал свои раны.

— Вот ты где, дружище! А я-то тебя ищу повсюду! — воскликнул хитрец. — Смотри, какой мешок с деньгами я нашел в трактире! Если бы я над тобой не подшутил, у нас с тобой никогда бы не завелось ни монетки в кармане.

Ну, коли так, волк согласен забыть и про обиду, и про побои. Ведь деньги — лучшее лекарство от всех бед. Хорошо бы только поскорее поделить эти денежки.

Мошенники помирились и зашагали дальше вместе, пока не дошли до следующего трактира.

— Давай остановимся здесь и перекусим, прежде чем идти дальше, — предложил волк.

Лис охотно с ним согласился. Друзья вошли в дом, дали трактирщику на сохранение мешок с деньгами, и волк Зубами Щелк заказал на ужин царское угощение.

Но лис все время был начеку. Он боялся, что волк захочет с ним расквитаться. И пока волк Зубами Щелк слонялся по кухне, наблюдая за поваром, лис Рыжий Хвост отыскал пустой мешок и наполнил его старыми гвоздями и ржавыми железками, которые валялись здесь и там. Затем он отдал мешок трактирщику и попросил его:

— Когда волк спросит тебя, где деньги, отдай ему это.

Наконец ужин был готов, приятели наелись до отвала и свернулись на ночь у очага. Лис захрапел, а волк, думая, что лис и вправду заснул, решил удрать с деньгами. Он пошел к трактирщику и сказал:

— Дай мне мешок, который лис Рыжий Хвост велел тебе спрятать. Я не хочу будить его, пусть выспится. Мне же пора идти.

Хозяин трактира отдал волку мешок со ржавыми железками, который приготовил для волка хитрый лис. Ведь он знать не знал про все их проделки! А волк Зубами Щелк не подумал заглянуть в мешок, потому что железки ударялись друг о друга с таким же звяканьем, как монетки.

Тем временем хитрый лис дал волку отойти на безопасное расстояние и, взвалив на плечи мешок с деньгами, преспокойно отправился по той же дороге в обратную сторону.

Но не думайте, что тем все и кончилось. Совсем нет. Неподалеку от того места, где проходил лис, жил старый слепой крот. Он жил под землей, потому что больше ему и деться-то было некуда. Но лису до него не было никакого дела. Он шел и шел вперед, пока не наступил прямо на крышу дома, в котором жил Дедушка крот.

— Приятель, — взмолился крот, — смотри, куда идешь, из-за тебя потолок чуть было не обвалился мне на голову!

«Вот еще, — подумал лис, — я одержал верх над таким хитрым мошенником, как волк Зубами Щелк, неужели же я буду отступать перед каким-то жалким слепым кротом?»

И он пошел прямо вперед. Дедушка крот прыгнул на лиса, чтобы задержать его, и тут обнаружил на его спине мешок с монетами. Крот решил не упускать случая и наказать разбойника. Он закричал изо всех сил:

— Люди добрые, помогите! Лис Рыжий Хвост украл деньги, которые я скопил за всю свою жизнь!

— Замолчи! — взмолился лис Рыжий Хвост, ему вовсе не хотелось, чтобы кто-нибудь услышал про мешок с деньгами. — Если ты меня отпустишь, я обещаю никогда больше не наступать на твои дома.

Но куда там! Дедушка крот вцепился в него изо всех сил и продолжал звать на помощь:

— Держите вора! Он обокрал бедного слепого крота!

Дедушка крот поднял такой шум, что со всех сторон сбежались люди. Они отвели лиса и крота к судье, чтобы тот их рассудил.

— Этот мешок с деньгами принадлежит мне, — сказал лис Рыжий Хвост.

— Если это так, скажи, где ты его взял? — спросил судья.

Лис заюлил и стал что-то мямлить, потому что не знал, что на это ответить. А Дедушка крот сказал:

— Словам нельзя верить. Всякий может наврать — дорого не взять. Нас нужно испытать делом. Давайте разведем костер и посмотрим, кто дольше может терпеть огонь. Правда придает силу в споре, поэтому кто дольше выдержит, тот и прав.

Лис Рыжий Хвост не стал возражать. Ему казалось, что то, что может вынести старый слепой крот, он и подавно выдержит.

Кроту выпало первым пройти испытание огнем. Лис принялся собирать охапки хвороста и завалил ими крота полностью. Костер подожгли, и пламя быстро занялось.

Но Дедушка крот, как только почувствовал жар от огня, начал рыть землю лапами и зарываться в нее все глубже и глубже, так что ни одна искра не опалила его шубки.

— Ну, как ты там, Дедушка крот? Горишь? — спросил лис.

— Нет! — прокричал крот.

Тогда лис стал подбрасывать охапки сучьев в костер.

— А теперь? — снова спросил лис.

На этот раз лис был уверен, что Дедушка крот обгорел, как старый башмак в печке. Но крот прокричал громче прежнего:

— Нет!

Лис принялся подбрасывать новые ветки и сучья, пока пламя в костре не загудело, как в печной трубе.

— Сгорел ли ты наконец, Дедушка крот? — воскликнул лис.

И снова услышал из-под земли:

— Нет!

Когда же костер прогорел, Дедушка крот выбрался на поверхность и впрямь целым и невредимым.

Следующей была очередь лиса. Крот набросал на него охапки хвороста и развел костер. Подождав немного, Дедушка крот спросил:

— Как поживаешь, Рыжий Хвост? Ты уже горишь?

— Нет! — завопил лис, хотя ему было очень жарко и огонь начал подбираться к нему.

Крот подкинул в костер еще немного веток и, подождав чуть-чуть, спросил:

— А теперь ты горишь?

Лис было собрался доказать, что он может терпеть огонь не хуже, чем старый слепой крот. Он стиснул зубы, напряг все свои силы и хотел крикнуть: «Нет!». Но его голоса почти не было слышно.

Крот подбросил в огонь последнюю пригоршню сучьев и спросил в третий раз:

— Горишь?

— Разрази меня громом, да! — заорал Рыжий Хвост не своим голосом и выпрыгнул из костра. Дымясь как головешка, он пустился наутек. И можно смело сказать, что обгорелая шкура была достойной наградой за все его плутовство.

Восемь часов


Долг платежом красен


В давние времена жид один молодой рыбак. Каждое утро он брал свою сеть и спускался к реке, чтобы наловить рыбы, а потом продать ее в городе. Однажды утром, шагая по берегу, он увидел большого-пребольшого аиста, который попался в ловушку для водяных крыс. Так как под простой одеждой рыбака билось благородное сердце, он, увидев длинноногого приятеля в таком плачевном положении, сейчас же залез в воду. Среди камыша и осоки он развязал петлю и высвободил птичью лапу. Говорят, аисты приносят людям счастье. Так случилось и с молодым рыбаком.

— Долг платежом красен, — сказал длинноногий. — Забрось-ка свою сеть здесь пониже и посмотри, что ты поймаешь.

Так рыбак и сделал, а когда вытащил сеть на берег, то увидел в ней одну только рыбку. Да, одну только рыбку, но зато какую! Ее чешуя была вся из серебра и золота. Она сверкала, как лед под луной, и это было чудо как хорошо.

— Ну вот, — сказал аист, — теперь, если у тебя хватит смекалки, считай, что ты выловил из воды свое счастье. Неси рыбку в королевский замок и не показывай никому, кроме короля. Когда он увидит рыбку, то захочет купить ее во что бы то ни стало. Ты же ничего не бери за нее, а проси руку королевской дочери.

Так сказал длинноногий, расправил крылья и улетел за крыши домов. А рыбак завернул рыбку в чистую тряпицу, положил ее в плетеную корзинку и пошел к королевскому дворцу попытать удачи, как научил его аист.

Трам-тара-рам! Это рыбак забарабанил в дверь.

Что ему надо? Он выловил рыбку из реки, но никому ее не покажет, кроме короля. И нечего расспрашивать и убеждать его. Он все равно будет стоять на своем, так что придется провести его в королевские покои.

И вот рыбак стоит перед королем, а тот сидит на золотом троне, на голове у него золотая корона, а в руках золотой скипетр.

— Зачем пожаловал? — спросил рыбака король.

Но юноша ничего не сказал в ответ, только развернул тряпицу и показал, что он принес в плетеной корзинке. Когда король увидел рыбку, блещущую серебряной и золотой чешуей, он подумал, что никогда в жизни не видел такого чуда.

Все было так, как предсказал аист. Королю обязательно надо заполучить рыбку, какую бы цену ни запросил за нее рыбак. Что же хочет получить рыбак? А он говорит, что рыбка стоит руки принцессы, ни больше и ни меньше. Если король согласен отдать свою дочь в жены рыбаку, он может считать рыбку своей.

Король удивился и рассердился, но не показал виду и, главное, не сказал короткого слова — нет. Он кряхтел, мялся и наконец предложил позвать принцессу, чтобы послушать, что она на это скажет.

Принцесса пришла. Была же она так прекрасна, что при одном взгляде на нее рыбак почувствовал, как сердце тает у него в груди, словно масло в печи. К тому же принцесса была столь же умна, сколь и прекрасна. Потому-то король и позвал ее. Может быть, принцесса придумает, как оставить себе чудесную рыбку, не заплатив за нее ее цену.

— Ну что ж, — сказала принцесса, когда король рассказал ей все, — я согласна выйти замуж за этого юношу, если он пообещает выполнить только одно мое желание.

Сердце рыбака так и запрыгало в груди при этих словах. Он был готов пообещать что угодно, лишь бы жениться на принцессе, особенно теперь, когда увидел, сколь она прекрасна.

— Принеси мне, пожалуйста, — продолжала принцесса, — ключ от Замка желаний — и тогда бери меня в жены.

— Так и договоримся, — сказал король, — иди и принеси ключ от Замка желаний, а потом женись на принцессе. Рыбку можешь оставить здесь, пока не вернешься. И не смей показываться в моем дворце без этого ключа, если не хочешь, чтобы твоя голова рассталась с плечами.

Пришлось бедному юноше покинуть дворец несолоно хлебавши. Он пошел прямо к реке, где стоял Папаша аист, всматриваясь в воду с таким умным видом, будто он был первым мудрецом. Рыбак поведал аисту, в какую скверную историю он попал, послушав его мудрых советов и запросив непомерную цену за какую-то рыбешку.

— Глупости, — ответил аист. — У страха глаза велики. Без дождика не распускаются цветы, а неудача всегда приходит перед удачей. К тому же без труда не вытащишь и рыбку из пруда. Садись ко мне на спину, и я отнесу тебя к Королеве птиц. Если кто-нибудь знает, где искать ключ от Замка желаний, то это она.

Итак, аист подогнул свои красные ноги, а рыбак сел ему на спину. Затем аист расправил крылья и полетел далеко-далеко над полями и лугами, горами и долами, лесами и реками. После того как они долетели почти до края земли — а именно так и показалось рыбаку, — они спустились к большому дому из красного кирпича, который стоял на высоком холме.

В этом доме жила Королева птиц. Аист прилетел, как раз когда Королева птиц гуляла в своем саду. Он рассказал ей все от начала до конца и спросил, не знает ли Королева птиц, где можно найти ключ от Замка желаний.

Увы, сама Королева ничем не могла им помочь, но она обещала созвать птиц со всей земли и всего поднебесья — может, кто-нибудь из них слышал о волшебном ключе.

Маленький серебряный свисток висел на шее у Королевы, она поднесла его к губам и дунула так звонко, что в ушах зазвенело.

И сейчас же птицы со всей земли и всего поднебесья стали слетаться, пока воздух не наполнился ими, как солнечный луч пылинками в день уборки. Королева птиц спрашивала их по отдельности и всех вместе, начиная от синицы и кончая диким лебедем, — не знают ли они, где найти ключ от Замка желаний, но никто из них этого не знал.

Впрочем, пока птицы держали ответ, прилетел старый орел, такой старый, что он был сер, как зола в очаге, и такой большой, что был в шесть раз больше любой другой птицы. Он прилетел из-за края света, где находится царство мрака и пустоты. Оттуда до нас не близкий путь, поэтому он и летел дольше других птиц.

О чем идет речь? О ключе от Замка желаний? Конечно же, старый орел знает, где находится этот ключ. И сказать, где он, для него проще простого, так как у старого Мастера Сумрака, который живет на железной горе, этот ключ висит за кухонной дверью, и орлу приходилось не раз видеть его.

— Вот и отлично, — сказала Королева птиц. — Тогда помоги юноше, странствующему по свету в поисках этого ключа. Это добрый юноша. Он помог Папаше аисту выпутаться из ловушки.

Орел не стал спорить, потому что за добро следует платить добром. Он посадил рыбака себе на спину меж крыльями и полетел. Если Папаша аист отнес юношу далеко, то орел понес его еще дальше, за самую дальнюю даль.

Все же любое путешествие когда-нибудь да кончается, поэтому наконец они оказались на большой железной горе, склоны которой были гладкими, как зеркало. Юноше повезло, что орел принес его на эту неприступную вершину, сам он туда никогда бы не забрался. Наверху простирался зеленый луг, такой огромный, что конец его не был виден, а посередине луга стоял высокий дворец. Здесь-то и жил Мастер Сумрак, хранивший ключ от Замка желаний за своей кухонной дверью.

— Дальше я лететь не могу, — сказал орел, — но вот тебе мое перо. Когда ты захочешь вернуться обратно, брось его перед собой, и я не заставлю себя долго ждать.

Юноша поблагодарил орла за помощь и заткнул орлиное перо за подкладку своей шляпы. После этого орел и юноша отправились каждый своей дорогой, и дорога юноши повела его в сторону замка Мастера Сумрака. Вскоре рыбак дошел до маленького ручейка, пересекавшего долину. Большая глыба перегораживала ручеек так, что его струи едва-едва пробивались, обтекая ее с разных сторон.

«Вот бедняга, страдающий не меньше меня», — сказал себе юноша и отодвинул глыбу в сторону, так что ручей потек ровно и свободно.

— Долг платежом красен, — сказал ручей юноше. — Поищи-ка на том месте, где была глыба, и ты найдешь маленький красный камешек. Сунь его в рот — и ты будешь сильнее десяти человек.

Рыбак нашел маленький камешек, поблагодарил ручеек и поспешил дальше. Вскоре он подошел к яблоне, на которой было так много-яблок, что ее ветви склонились к самой земле.

«Вот еще горемыка, согнувшаяся под тяжестью своих забот», — подумал юноша.

Он стряхнул часть яблок и поставил подпорки под ветви, чтобы они не сломались.

— Долг платежом красен, — сказала яблоня. — Поищи у меня под корнями золотое яблоко, и, пока оно будет с тобой, ни вода, ни огонь не причинят тебе вреда, потому что это яблоко с Дерева жизни.

Рыбак нашел яблоко под корнями и, поблагодарив, отправился дальше. Так он дошел до кустарника, откуда доносился какой-то шум. Юноша раздвинул кусты и увидел, что это дерутся не на жизнь, а на смерть два петуха — черный и красный. Красному петуху приходилось туго, потому что черный был много сильнее и почти совсем его заклевал.

— Вот несчастный, погибающий в неравной борьбе, — сказал рыбак. С этими словами он перемахнул через кусты и отогнал черного петуха своим посохом.

— Долг платежом красен, — произнес красный петух. — Я знаю, зачем ты сюда пришел, и дам тебе полезный совет. Когда Мастер Сумрак спросит, что тебе надо, скажи ему, что ты пришел пасти его черный скот в течение ночи. Если тебе это удастся, он по уговору должен отдать все, что ты ни попросишь. Послушай же, в чем будет состоять твоя работа. Когда ты откроешь дверь хлева, оттуда выйдут двадцать три черные коровы, а за ними черный бык, извергающий пламя и дым из своей пасти. Хватай его за рога и крепко держи, пока не наступит рассвет и не прокричит первый петух. Но имей в виду — чтобы удержать этого быка, нужна сила десяти человек.

Рыбак поблагодарил петуха за совет и пошел прямо к замку, где жил Мастер Сумрак. Он постучал в дверь, и сам хозяин открыл ему. Мастер Сумрак был на две головы выше самого высокого человека, и во лбу у него светился только один глаз, мерцавший, как звезда в январскую ночь. Вокруг него вились два черных ворона с глазами красными, как раскаленные угли.

— Зачем пришел? — спросил рыбака Мастер Сумрак.

— Я пришел из светлого царства в темное, чтобы в течение ночи сторожить твое черное стадо, — ответил рыбак.

Услышав эти слова, Мастер Сумрак нахмурился, а его единственный глаз засверкал, как молния.

— Ну что же, — сказал он, — попытайся, коли хочешь, но имей в виду, если тебе это не удастся, твоя голова будет торчать на колу у ворот моего замка.

— Не слишком приятно слышать такое, — ответил юноша, — но я все-таки хочу попытать счастья.

С этими словами он шагнул в дом к Мастеру Сумраку, и они сели вместе ужинать. Когда рыбак кончил есть, Мастер Сумрак велел ему заняться делом, ради которого он пришел. Он повел юношу к хлеву, где все животные стояли в ряд, затем открыл ворота, и все они, топая и толкаясь, стали выбегать из хлева.

Как только коровы оказывались за воротами, они превращались в отвратительных ворон и кружились над головой юноши так зловеще, будто собирались выклевать ему глаза. Последним из ворот выбежал черный бык, но рыбак уже был готов и ждал его. Он сунул в рот красный камешек, стал сильнее десяти человек и смело схватил быка за рога.

Да и дышать на него дымом и пламенем бык мог сколько угодно. Вреда от этого юноше не было никакого — ведь с ним было яблоко с Дерева жизни. И как бык ни бодался и ни брыкался, как ни ревел, все было без толку. Юноша держал его мертвой хваткой. Постепенно силы быка иссякли, и он остался стоять кроткий, как овечка.

А юноша продолжал крепко держать быка за рога, и все это время мерзкие вороны летали над его головой, но ни одна ни разу его не задела. Наконец петух прокричал. Все вороны сразу снова превратились в коров, и рыбак погнал их назад в хлев, где они и остались.

Мастер Сумрак не заставил себя ждать:

— Ну как, ты пас мой черный скот?

Конечно, юноша пас его, и это не показалось ему слишком сложной задачей. Теперь весь скот снова в хлеву в полном порядке.

Надо было видеть, с каким лицом Мастер Сумрак выслушал ответ юноши. И все же парню следовало заплатить! Что же он хочет за свою работу?

— О, — сказал юноша, — совсем немного. Если вы дадите мне ключ, который висит у вас за кухонной дверью, то мне больше ничего не надо.

Итак, Мастеру Сумраку пришлось пойти и принести юноше то, что он просил, хотя ему было бы приятнее отдать свой зуб мудрости. Юноша отбыл с тем, за чем он пришел и о чем каждый мог только мечтать.

А Мастер Сумрак, чем больше думал о том, что произошло, тем больше жалел, что отдал рыбаку ключ от Замка желаний. Наконец он не выдержал, взял свой меч-кладенец, висевший на стене, сунул ноги в сапоги-скороходы, стоявшие в углу, и заглянул в Книгу знаний, которая лежала на полке. Он тут же узнал, по какой дороге пошел рыбак, и пустился в погоню — вернуть себе то, что он так просто отдал.

Как раз когда рыбак дошел до яблони, он обернулся и увидел, что Мастер Сумрак спускается с холма.

— Куда мне деться? — воскликнул юноша.

— Долг платежом красен, — ответила яблоня, — прячься под моими ветвями.

Юноша так и сделал, и яблоня закрыла его так хорошо, что его совсем не стало видно. Вскоре, запыхавшись, примчался Мастер Сумрак:

— Яблоня, яблоня, не проходил ли мимо тебя рыбак?

Нет, мимо яблони никто не проходил.

Пришлось Мастеру возвращаться домой, чтобы снова поглядеть в Книгу знаний. Тут ему стало ясно как день, что его провели.

Снова пустился он в погоню, да так быстро, что земля задымилась под его ногами.

Но и юноша не терял времени даром, и когда он снова оглянулся и увидел за собой Мастера Сумрака, то уже дошел до ручья.

— Долг платежом красен, — сказал ручей и сжался в такую тонкую струйку, что рыбак смог перешагнуть через нее, не замочив подошв своих сапог.

Тут подоспел Мастер Сумрак, кипя от гнева, как горшок на огне.

— Ручей, — спросил он, — не проходил ли здесь рыбак?

— Да, он только что перебрался на другую сторону, — ответил ручей, и не соврал.

Мастер Сумрак не подумал остановиться, чтобы снять с себя сапоги и носки, а прямо как был, устремился в воду, торопясь изо всех сил. Но, когда он достиг середины, ручей начал расти и делаться все полноводней и полноводней, пока не унес Мастера Сумрака, как простую пробку. Тут ему и конец пришел.

А юноша пошел дальше уже не спеша и наконец достиг склона горы. Здесь он достал орлиное перо из-за отворота шляпы, подбросил перед собой — и не успел оглянуться, как перед ним оказался орел. Он посадил рыбака себе на спину и полетел без остановок туда, где жила Королева птиц. Здесь его поджидал Папаша аист. Теперь была его очередь нести на себе юношу — и он понес его к королевскому дворцу.

Но юноша за время своего путешествия повидал мир и кое-чему научился. Он вспомнил, что повар, который спешит, только портит еду, и не стал торопиться. Он решил не ходить во дворец с ключом от Замка желаний, не испытав его. Юноша достал ключ из-за пазухи и повернул им разок-другой прямо в земле.

— Мне бы хотелось, — сказал он, — иметь золотую одежду, золотого коня и золотую гончую, которая бы преследовала золотого зайца.

Вот что он придумал, и дважды ему не пришлось повторять свое желание, потому что не успел он и глазом моргнуть, как перед ним оказалось все, что он пожелал. Он сел на коня и поехал следом за гончей и золотым зайцем.

Ну и изумились люди во дворце, когда увидели такое зрелище. Сама принцесса бросилась к окну, а король послал шестерых своих стражников за юношей, так как принял его за знатного вельможу. Юноша меж тем доехал до кустарника, соскочил с коня и снова повернул ключ в земле.

— Я хочу стать тем, кем я был, — сказал он и снова стал бедным рыбаком. А золотые одежды, золотой конь, золотая гончая и золотой заяц вернулись туда, откуда взялись. Так что когда королевские всадники приблизились, они не увидели никого, кроме простого рыбака.

Он сидел в своей ветхой одежде на земле и посвистывал в какой-то ключ. Стражники искали и там и сям, но не обнаружили никаких следов золотого всадника и золотого коня. Пришлось им вернуться во дворец ни с чем.

— Вам надо было привезти во дворец юношу, свистевшего в ключ, — сказала принцесса стражникам.

На следующий день рыбак снова повернул ключ в земле.

— Я бы хотел иметь золотую карету, запряженную шестью белыми как молоко лошадьми, с кучером и слугой на запятках, а также конных стражников, одетых в золото и серебро.

И все, что он пожелал, тут же появилось. Он сел в карету и поехал к королевскому дворцу. Как же изумились люди во дворце!

На этот раз король послал двенадцать всадников, чтобы не упустить золотой кареты, так как был уверен, что таким образом может путешествовать только король или принц.

Довольно скоро рыбак скрылся в роще, выскочил из кареты и повернул ключ в земле.

— Я хочу быть тем, кем был прежде, — сказал он и тут же стал им.

Двенадцать всадников короля подъехали к роще на своих скакунах и не увидели никого, кроме простого парня, который сидел в своих лохмотьях и посвистывал в ключ. Всадники поскакали во все стороны, но нигде не было больше ни души. Пришлось им снова возвращаться во дворец ни с чем.

— Ну что же вы, — сказала им принцесса, — разве я не велела вам привести юношу, свистевшего в ключ?

На следующий день рыбак в третий раз повернул ключ в земле.

— Я бы хотел, — сказал он, — иметь прекрасный дворец из серебра и золота, да такой, какого еще свет не видывал.

И вот, прежде чем слова успели слететь с его языка, прекрасный дворец появился из пустоты, как мыльный пузырь.

В эту минуту король как раз выглянул из окна. И что же он увидел? Огромный ослепительный дворец из золота и серебра. Он снял свои очки и протер их, сначала один раз, а потом другой — но дворец все равно оставался стоять на месте. Король велел запрячь лошадей и вместе с принцессой и всем двором поспешил скорее познакомиться с тем, кто за одну ночь смог построить такой великолепный дворец.

Но когда король, принцесса и вся королевская знать подъехали, они не нашли никаких следов великолепного дворца. На его месте около большого круглого камня сидел рыбак в своей жалкой одежонке и что-то посвистывал себе в ключ.

Но принцессу не так-то просто было перехитрить. Она не зря славилась своей мудростью, так как видела не только самого человека, но и на три аршина под ним. Принцесса подошла к рыбаку раньше всех остальных придворных и протянула ему руку.

— Теперь я согласна выйти за тебя замуж, — сказала она, — так как убедилась, что ты принес то, что обещал.

И она поступила очень умно, не правда ли? Ведь на свете много королей и принцев, но разве есть среди них хоть один, кто владел бы ключом от Замка желаний?

Девять часов


Белая птица


Однажды жил на свете король. На склоне лет он почувствовал, что силы изменяют ему, и захотел уйти от дел. Но кому передать свой трон, старый король не знал, потому что у него было трое сыновей и все три сына были умны и одинаково достойны занять это место.

Король долго не мог придумать, как ему быть, чтобы не ошибиться в выборе. Наконец он объявил, что передаст все королевство тому сыну, который принесет ему яблоко с Дерева Удачи.

Трое принцев недолго собирались и все вместе отправились на поиски заветной яблони. К вечеру они дошли до места, где стояли два дома, один на одной стороне дороги, другой — на другой.

Первый дом весь светился огнями, и даже снаружи ясно было, как весело проводят время его обитатели. Можно было слышать, как они смеются, поют и чокаются бокалами, а запах был таким аппетитным, что у голодных братьев аж слюнки потекли. На дверях этого дома была вывеска: «Кто войдет сюда, получит даром все, что он только захочет».

Второй дом по сравнению с первым выглядел жалкой покосившейся лачугой. К тому же, глядя на нее, нельзя было заметить никаких признаков жизни. На этой темной и безмолвной, как могила, избе тоже красовалась надпись. Она гласила: «Кто войдет сюда, получит, что ему нужно, за посильную плату».

— Вот неплохое местечко, чтобы подкрепиться и отдохнуть, — сказали старшие братья, показывая на большой светлый дом.

— Пожалуй, — ответил младший. — Но мне больше нравится платить за то, что я беру, а не жить за чужой счет.

— Нашел чем гордиться, — рассердились братья, — ты просто хочешь показать, что ты лучше нас. Ну и иди своей дорогой, раз ты такой честный, а мы себе не враги.

С этими словами старшие братья отправились в большой дом есть, пить и веселиться. А младший принц постучался в дверь жалкой хижины.

Открыл ему старый человек. Его голова и борода были белы как снег, а одежда состояла из дыр и заплат.

— Рад приветствовать тебя, — сказал хозяин дома, — ты первый, кто постучался ко мне за последние двадцать семь лет. А это, как всякий понимает, срок немалый.

Однако напоить и накормить гостя старик не мог, потому что в лачуге не нашлось ни одного полена, чтобы развести огонь в очаге, и ни капли воды, чтобы поставить чайник.

По счастью, младший брат не был белоручкой. Он взял топор и пошел в ближайшую рощу нарубить дров, а затем взял ведро и пошел к колодцу.

На скотном дворе юноша увидел белую корову с серебряными рогами. Но в стойле не нашлось ни охапки соломы, чтобы она могла лечь, ни клочка сена, чтобы она могла поесть.

Принц расчистил корове местечко, постелил ей соломы и наполнил кормушку, а затем наведался на птичий двор. Здесь рылись в земле красный петушок и белая курочка. Но сколько они ни старались, им не удавалось найти ни единого зернышка. Пришлось принцу бросить им пригоршню ячменя, чтобы и на их улице наступил праздник.

А потом принц сел со стариком ужинать, и хоть их трапезу нельзя было назвать богатой, благодаря хорошему аппетиту она показалась принцу достаточно вкусной.

На следующее утро, прежде чем отправиться в путь, принц предложил старику деньги за ночлег, но хозяин дома покачал головой:

— Нет-нет. Ты уже сделал, что мог. И за это ты получишь то, в чем нуждаешься. Вот тебе маленькая книжечка. В ней ты всегда сможешь прочитать ответ на то, что захочешь узнать. Кроме того, возьми с собой еще две полезные вещи. В коровьем стойле ты найдешь ячменную солому, а под куриным насестом яйцо, которое снесла белая курочка, — и то и другое сослужит тебе службу.

Сказав это, старичок попрощался с принцем и ушел в дом, закрыв за собой дверь. А принц взял все, что тот ему велел, и отправился дальше.

По дороге он зашел за своими старшими братьями, но они отказались даже выйти к нему. Высунувшись из окна богатого дома, они заверили его, что им незачем идти дальше. Никакое яблоко с Дерева Удачи не даст им больше того, что они уже получили. И вообще лучше синица в руке, чем журавль в небе.

Что оставалось делать младшему брату? Пришлось ему отправиться дальше одному. Чтобы узнать, как ему поступить с соломинкой и яйцом, принц открыл волшебную книгу и прочел: «Оседлай соломинку, и она отнесет тебя туда, куда тебе надо».

«Чудеса, — подумал юноша. — Но почему бы не попробовать?»

И как только он перекинул ногу через соломинку, она превратилась в отличного коня с густой, блестящей, как золото, гривой.

Да уж, такую соломинку стоило иметь, ничего не скажешь! Тем более что чудный конь не нуждался в том, чтобы ездок натягивал поводья то вправо, то влево, направляя его бег.

Златогривый скакун закусил удила и понесся так, что земля задымилась под его копытами, а ветер засвистел в ушах у юноши.

Конь принес своего хозяина в пустыню, где на сто верст не было ни веточки, ни листочка, зато белые обглоданные кости валялись то здесь, то там. Глядя на них, принц сообразил, что он не первый пытается добраться до заветного дерева. Но никто до него не смог пересечь страшную пустыню, а волшебный конь пронесся над пустыней, как ветер, и остановился перед Деревом Удачи.

Здесь юноша увидел трех страшных великанов. Старый великан и двое молодых его сыновей сидели, прислонившись к дереву, а рядом с ними лежали их железные дубинки с острыми шипами на концах. Все три великана спали мертвецким сном, к великой удаче младшего принца, потому что ему еще никогда не приходилось встречать таких ужасных разбойников.

Юноша слез со своего златогривого коня, и тот сразу превратился в простую соломинку, Принц положил ее в карман и снова достал Книгу Знаний. На этот раз он прочел следующие слова: «Не бойся великанов, так как они спят крепко, только не трогай ни золотого яблока, ни серебряного, потому что они не для тебя».

Прочитав это, принц смело подошел к яблоне, и страшные великаны, и правда, не помешали ему — они храпели так, что на дереве дрожали все листочки. На яблоне принц увидел три яблока — одно сияло как золотое, другое отливало серебром, а третье было жалким и сморщенным. Казалось, оно высохло так, что в нем не найдется и трех капель сока.

— Какая чепуха! — воскликнул юноша. — Никогда не поверю, что я объездил полсвета в поисках этой гнилушки. Я ищу Яблоко Удачи, и всякий скажет, что оно должно сиять, как золотое. Наверное, в Книге Знаний что-то напутано.

И он, недолго думая, протянул руку сорвать золотое яблоко. Но как только он это сделал, поднялся страшный переполох. Дерево Удачи закричало так, будто каждый его листочек звал на помощь:

— Помогите, помогите! Вор хочет украсть мое золотое яблочко!

Три великана сразу проснулись, схватили свои дубинки и бросились на принца, чтобы прикончить его в одну минуту.

Что было делать бедному юноше? Он упал на колени перед злодеями и стал молить их пощадить его молодую жизнь.

— Ну вот что, — сказал наконец старший великан. — Принеси нам Меч Мудрости. Он сияет в темноте и может разрубить все, против чего направлен. Если ты обещаешь сделать это, мы даруем тебе не только жизнь, но и Яблоко Удачи.

Остальные великаны согласились со своим отцом, потому что знали — стоит им только взяться за рукоятку волшебного меча, и они станут властелинами всего мира.

Принц пообещал великанам достать Меч Мудрости, потому что ничего другого ему не оставалось, и они отпустили его. Юноша снова перекинул ногу через соломинку и оказался на златогривом коне.

— Неси меня, верный конь, туда, где находится Меч Мудрости, который сияет в темноте и побеждает всех, против кого направлен, — сказал он. И этого было достаточно.

Скакун сейчас же понесся вперед через реки и через горы, через моря и пустыни. И надо вам сказать, путь его был нелегким и неближним.

Наконец конь остановился у черного замка, потому что это было как раз то место, где находился Меч Мудрости. Перед воротами замка лежали два огромных огнедышащих дракона. Их тела сверкали медной чешуей, из ноздрей вырывались клубы дыма, но, к счастью для принца, оба дракона крепко спали.

Во дворе замка было полно стражников — все они были свирепы лицом и хорошо вооружены. Одни держали боевые топоры и кинжалы, другие — железные палицы и мечи, но всех также сковал мертвецкий сон.

Принц соскочил с коня, и тот снова стал соломинкой. А юноша вынул Книгу Знаний из кармана и прочел в ней такие слова: «Не бойся ни драконов, ни стражников, потому что они не проснутся, но помни, что для Меча, за которым ты пришел, тебе надо взять самые старые ножны».

Прочитав это, принц смело отправился вперед, и ни драконы, ни стражники даже не заметили его. Они храпели так, что в замке дрожали окна и стучали ставни.

Юноша вошел в залу и увидел там старика, мрачного и страшного, как смертный грех. Он не двинулся с места, не пошевелил ни одним пальцем. Только его маленькие красные глазки непрестанно бегали туда-сюда и, казалось, никогда не замирали, чтобы сморгнуть.

Перед стариком на столе лежал большой острый меч, и свет от него был такой же ослепительный, как от молнии в грозу.

Принц взял меч со стола, и страшный старик не сказал ему ни единого слова. Тут только юноша заметил на стене трое ножен. Одни из них сияли драгоценными камнями, другие отливали серебром, как снег в лунную ночь. А третьи казались старыми и обшарпанными настолько, словно их наполовину съели черви и достали их неизвестно зачем с грязного чердака.

«Как можно, — подумал принц, — прятать такой прекрасный меч в такой безобразный чехол? Я не стану трогать самые нарядные ножны, потому что не хочу, чтобы со мной приключилось то же, что у Дерева Удачи. Но уж серебряные достаточно скромны для такого отличного оружия, как Меч Мудрости!»

Итак, он снял серебряные ножны и вложил в них меч, но и этот шаг добром не кончился. Не успел он спрятать меч, как старик забарабанил кулаками по столу и закричал изо всех сил:

— На помощь, на помощь! Вор хочет унести Меч Мудрости!

От этого крика стражники тотчас проснулись и схватились за оружие. Драконы стали извергать пламя из пасти и дым из ноздрей. Солдаты окружили принца со всех сторон и хотели прикончить его без лишних слов. Но юноша стал молить их о пощаде, как молил великанов, охранявших Дерево Удачи.

— Ну вот что, — решил наконец страшный старик, — если ты обещаешь принести мне Белую Птицу с вершины черной горы, я не только подарю тебе жизнь, но и Меч Мудрости в придачу.

Юноша пообещал старику принести то, что он просил, ведь ничего другого ему не оставалось, и стражники отпустили принца на все четыре стороны.

А он незаметно снова перекинул ногу через соломинку и оказался на златогривом коне.

— Теперь, — сказал юноша своему коню, — неси меня к вершине черной горы, на которой живет Белая Птица.

И не успел он это сказать, как волшебный конь понесся вперед быстрее прежнего. И если раньше их путь был неближним, то теперь он лежал еще дальше. Но вот наконец они оказались у подножия большой черной горы. Принц слез с коня, который тут же стал соломинкой, сунул ее в карман и огляделся вокруг.

На горе, перед которой он стоял, не видно было ни травинки, ни былинки. Она состояла сплошь из черных камней.

На вершине горы сидела старая ведьма с золотыми волосами и держала в руке Белую Птицу.

Принц открыл Книгу Знаний и прочитал, что тот, кто хочет завладеть Белой Птицей, должен схватить ведьму за ее золотые волосы. Тогда она отдаст смельчаку все, что он у нее ни попросит. Но делать это надо очень осторожно, потому что если ведьма заметит юношу, она одним взглядом превратит его в камень. Так она поступала со всеми, кто приходил к ней за Белой Птицей.

Но как вскарабкаться на гору, не попадаясь ведьме на глаза? Чтобы получить ответ на этот вопрос, принц стал снова листать Книгу Знаний. И вот что в ней было написано черным по белому: «Разбей яйцо белой курочки и положи его содержимое себе на голову».

Юноша последовал этому совету, и, к своему изумлению, нашел в разбитом яйце комочек перьев. Как только этот комочек оказался на голове у принца, он превратился в синицу — самую маленькую из птиц, которые водились в этих местах. Принц взмыл ввысь синицей и скоро был на вершине черной горы, где сидела ведьма. Здесь он снова принял свой прежний облик. Не теряя ни секунды, он схватил ведьму за волосы и крепко зажал их в кулаке.

Слышали бы вы, как кричала и ругалась ведьма, как рвалась и извивалась в руках у принца.

Но он держал крепко, пока она не взмолилась:

— Что тебе нужно? Зачем ты пришел сюда мучить меня?

— Мне нужна Белая Птица, и ничем другим ты от меня не откупишься, — ответил принц.

Напрасно ведьма рвала и метала! Слово принца было твердо, и наконец, хочешь не хочешь, ей пришлось отдать юноше то, что он просил.

Как только принц взял Белую Птицу в руки, она превратилась в девушку редкой красоты. Мало кому из людей приходилось видеть такую красавицу. Кожа у нее была белее снега, а румянец нежный и яркий, как лепестки розы.

И все же принц не торопился отпустить ведьму. Чего еще ему от нее надо? Надо, чтобы она расколдовала всех юношей, которых она превратила в камни.

Пришлось ведьме выполнить и это. И не прошло и десяти секунд, как юношу окружили бравые парни. Они радовались и благодарили принца, вернувшего им жизнь.

Но и теперь ведьмины волосы оставались накрученными на руку принца. Почему он опять не отпускает ее? Потому что ведьма должна пообещать не причинять больше вреда никому, кто встретится на ее пути.

Старой ведьме и тут пришлось подчиниться, хотя можете себе представить ее бешенство!

Но принцу не было до этого никакого дела. Он вынул из кармана волшебную соломинку и, когда она превратилась в коня, посадил принцессу перед собой. Златогривый конь сейчас же понес его вперед, и беснующаяся ведьма осталась далеко позади.

Долго ли, коротко ли, принц снова прискакал к черному замку. Теперь, когда он стал обладателем прекрасной принцессы, то и думать не хотел о том, чтобы отдать ее страшному старику. С дрожью в руках он открыл Книгу Знаний и прочел в ней такой совет: «Отдай Белую Птицу старику, но как только он протянет тебе взамен волшебный меч, поверни острие меча против него, а также против стражников и драконов. Когда же ты победишь их всех, спокойно поезжай дальше со своей Белой Птицей».

Юноша так и сделал. Когда он подъехал к замку, и драконы, и солдаты пропустили его, так как увидели, что он везет перед собой Белую Птицу. А старик сразу протянул принцу Меч Мудрости, поскольку хотел поскорее завершить сделку.

Но как только юноша овладел волшебным мечом, он повернул его против старика, его стражи и драконов. И вскоре их обезглавленные тела уже лежали рядами, как сельди в бочке.

После этого принц воткнул меч в старые кожаные ножны, потому что к этому времени мудрости у него прибавилось, и, посадив перед собой принцессу, пустился в обратный путь.

Теперь конь нес его к пустыне, где росло Дерево Удачи. Юноша снова стал листать Книгу Знаний, чтобы узнать, как получить Яблоко Удачи, не отдавая взамен Меч Мудрости. «Обороти острие волшебного меча против великанов», — было сказано в книге, и принц охотно послушался мудрого совета.

А потом сел на своего златогривого коня и отправился домой, посадив впереди принцессу и прихватив с собой Меч Мудрости и Яблоко Удачи.

Рано ли, поздно ли, он доехал до места, где напротив друг друга стояло два дома. Тут юноша заглянул в свою Книгу Знаний и прочел такие слова: «Не покупай черных овец!»

«Странно! — подумал принц. — Никакие овцы мне и даром не нужны».

Но вдруг он заметил большую толпу, а в центре ее своих родных братьев, связанных по рукам и по ногам.

— Что тут происходит? Чем провинились эти несчастные? — хотел узнать принц.

Чем провинились? Да они промотали все денежки в богатом трактире, что неподалеку, а потом влезли в долги и не вернули их. Вот и приходится стражникам вести их в тюрьму.

— Постойте! — воскликнул младший брат. — Отпустите их, я заплачу вам их долги.

С этими словами он заплатил за своих братьев, не догадываясь, что в Книге Знаний именно они были названы черными овцами.

Теперь все три брата отправились вместе во дворец, потому что, после того как младший принц достал Яблоко Удачи, двум старшим уже незачем было идти искать его. Путь у них впереди был неблизкий, они сели отдохнуть у дороги, и младший брат заснул крепким сном.

Тем временем неблагодарные старшие братья украли у него Меч Мудрости и Яблоко Удачи. Потом они разбудили младшего брата, велели ему поменять свое платье на лохмотья, в которых ходят только нищие, и обобранного до последней нитки бросили на дороге.

От Белой Птицы старшие братья потребовали клятву, что она не выдаст их, и довольные поспешили во дворец.

— Посмотри на нас, — сказали старшие сыновья своему отцу, королю, — мы принесли тебе не только Яблоко Удачи, но и Меч Мудрости и Белую Птицу в придачу.

А про младшего брата старшие сыновья сказали, что он остался в придорожном трактире. Там он спустил все свои денежки, и теперь ему стыдно вернуться домой.

Но хотя старшие братья и хвастались своими подвигами, Белая Птица не переставала плакать, а волшебный меч не желал выниматься из ножен. Когда же король захотел попробовать на вкус Яблоко Удачи, оно оказалось горше полыни. Так что в результате королю не пришлось радоваться подаркам, которые принесли ему старшие сыновья.

Ну а младший сын, что тем временем поделывал он? Он не собирался сдаваться. В лохмотьях, которые оставили ему братья, он отправился во дворец своего отца. Но там его приняли за бродягу и, конечно, не пустили внутрь.

Принц сел у ворот, которые вели в большой сад, и стал ждать. Он видел, как из дворца то и дело выходили люди погулять по парку и подышать свежим воздухом.

Наконец появился и старый король под руку с Белой Птицей. Старый король чуть было не прошел мимо своего сына, не узнав его, как проходили мимо него все другие люди, но Белая Птица сразу догадалась, кто перед ней. Она подбежала к принцу, обвила его шею руками и поцеловала.

— Это мой суженый, — сказала она, — какое счастье, что он снова со мной!

Принц рассказал отцу все, что с ним приключилось, от начала и до конца. И король узнал всю правду. Но все же старый король еще сомневался:

— То, что ты рассказал мне, до тебя я уже слышал от твоих братьев. Не можешь ли ты подтвердить чем-нибудь свою правоту, например вытащить Меч Мудрости из кожаных ножен?

— Ничего не может быть проще, — ответил младший сын и достал меч. Его лезвие сверкало так ослепительно, что все, глядя на него, зажмурились от света.

Теперь уже король не сомневался в том, кто заслужил корону, а кто наказание за обман. Но старшие сыновья испугались родительского гнева и сбежали из дворца. Только их и видели!

Десять часов


Чем чудный дар обернулся для двух братьев


Вот как начинается эта история: в одном городке на одной улице жили-были два брата — один богатый, другой бедный.

Богатый брат имел все, что хотел, и еще сверх того, а бедный едва сводил концы с концами. И все же младший брат, несмотря на свою бедность, реже жаловался на жизнь, чем старший, которому всего было мало.

Случилась эта история в те далекие времена, когда святые и чудотворцы частенько спускались с небес и свободно разгуливали по земле по своим надобностям. Так вот однажды в маленький городок, где жили два брата, забрел не кто иной, как Николай-чудотворец.

Дом богатого брата стоял рядом с городскими воротами, поэтому Николай-чудотворец прежде всего постучался к нему. Он провел целый день в пути, был покрыт дорожной пылью и с виду ничем не отличался от простого бродяги. Поэтому богатый брат, услышав просьбу о ночлеге, раскрыл рот от удивления, как жаба под дождем.

Как! Уж не думает ли странник, что у него ночлежка для бродяг? Если так, он ошибся адресом. Таким, как он, в приличном доме не место, и нечего беспокоить добрых людей. Правда, дальше через дорогу стоит дом бедняка, и там, может быть, страннику дадут пристанище и корку хлеба. Так сказал богач и захлопнул дверь перед носом Николая-чудотворца. И тому пришлось идти дальше — к дому бедного брата.

Тук-тук-тук! — постучался он, и бедняк открыл ему дверь.

— Заходи, добрый человек, и будь как дома, — сказал бедный брат.

Николай-чудотворец зашел и пристроился в теплый угол за печкой, пока жена бедняка хлопотала, выкладывая перед ним все, что могла найти в доме. Но нашла она всего лишь каравай черного хлеба и кувшин ключевой воды из колодца.

— И это все, чем вы пробавляетесь? — удивился гость.

Увы, больше в доме есть-пить было нечего.

— Ну что же, — сказал Николай-чудотворец, — может, я смогу вам помочь. Дайте мне только кувшин и миску.

Жена бедняка не заставила себя долго ждать и быстро принесла то, что требовалось.

Николай-чудотворец благословил миску и простер руки над кувшином. Затем он произнес: «Миска, трудись!» И сейчас же в миске забулькало мясо, пока бульон не наполнил ее до краев. Тогда чудотворец приказал: «Миска, остановись!» — и бульон перестал кипеть. И можете поверить, еда получилась такой вкусной, будто ее приготовили на лучшей кухне.

Затем Николай-чудотворец сказал: «Кувшин, трудись!» И сейчас же в кувшине вспенилось душистое пиво. «Кувшин, остановись!» — и пена опала, а пиво оказалось таким хорошим, будто его сварили в лучшей пивоварне.

1

Все трое сели за стол и наелись-напились до отвала. Самое же замечательное было то, что, когда миска и кувшин оказывались пустыми, стоило им только приказать — они наполнялись снова.

На следующее утро гость собрался в дорогу, а волшебные миску и кувшин оставил хозяевам, чтобы они никогда больше не знали ни голода, ни жажды.

Прошел месяц-другой, и все это время хозяйство доставляло бедняку и его жене хлопот не больше, чем разношенные башмаки. Это не укрылось от глаз завистливого богатея. В один прекрасный день он сказал своей жене:

— Похоже, что удача поселилась в доме моего брата. Надо сходить к нему, разузнать, в чем дело.

Богач пришел, уселся на теплое место рядом с печкой и завел разговор о том о сем. Он болтал сам, потом стал выспрашивать брата и в конце концов вытянул из него все как было. После этого он, конечно, сейчас же захотел посмотреть на волшебные миску и кувшин. Бедняк принес и то и другое и показал, как они работают.

Богатый брат рот разинул от удивления, а потом стал просить бедняка продать ему миску и кувшин. Бедняк пробовал отказаться, но богатый брат пристал к нему как банный лист. Он уговаривал и торговался, пока наконец бедняк не продал ему чудесные вещи за сто целковых. Выложив деньги, богач тотчас схватил миску с кувшином и направился к себе домой.

На следующий день он сказал своей жене:

— Не хлопочи об обеде сегодня. Сходи лучше на поле, а я сам все приготовлю.

Жена вместе со жнецами отправилась на поле убирать урожай, а муж все утро покуривал трубочку, потому что знал, что обед у него будет готов за одну минуту. Когда наступил полдень, он достал волшебные миску и кувшин, поставил их на стол и скомандовал: «Миска, трудись! И ты, кувшин, трудись!»

Миска и кувшин немедленно принялись за работу. Не прошло и минуты, как они наполнились до краев. Еще через минуту бульон и пиво перелились через край и оказались на столе, а потом и на полу. Богатый брат был бы рад остановить их, но не запомнил, как это делается. Он выскочил за ворота и побежал к бедному брату. А тем временем бульон и пиво залили всю комнату, хлынули из дома на двор, а потом затопили дорогу и придорожные канавы, так что у всех собак и свиней в городе в этот день был настоящий праздник.

— Дорогой братец, — закричал богатей с порога бедной лачуги, — скажи скорей, как остановить миску и кувшин, а то целый город захлебнется в бульоне и пиве!

Но младший брат не хотел торопиться. Не зря же говорят: поспешишь — людей насмешишь. Кроме того, он бы хотел заключить сделку заново. В конце концов пришлось богатому брату отдать бедному еще сто целковых, чтобы тот забрал свои миску и кувшин. Так младший брат наказал старшего за его скупость и завистливость. А сам зажил лучше прежнего, потому что кроме еды и питья теперь у него в доме завелись еще и деньги в кубышке.

Прошло немного времени, и Святой Христофор решил навестить тот же город.

— Послушайся моего совета, — сказал ему Николай-чудотворец, — если тебе придется заночевать, постучись в дом к бедняку, потому что там тебя и приютят, и накормят.

Но когда Святой Христофор дошел до ворот города, он увидел роскошный дом богача и решил, что в таком большом доме для него наверняка найдется местечко. Однако богатей встретил его так же, как Николая-чудотворца.

Уж не думает ли странник, что этот дом открыт для всех бродяг? И — хлоп! — дверь закрылась перед самым носом святого, так что тому ничего не оставалось, как идти дальше. Так дошел он до дома бедного брата — и тут Святого Христофора встретили как родного. Его обогрели, накормили, напоили, уложили на кровать, и он безмятежно заснул до утра, как мышка в своем уютном гнездышке.

Тем временем жена бедняка сказала своему мужу:

— Посмотри, у нашего гостя рубашка совсем обветшала. Пока он спит, я сошью ему новую.

С этими словами она принесла из кладовки отрез из тонкого льна и стала работать иглой не покладая рук, пока не сшила новую рубашку взамен старой.

На следующее утро, когда Святой Христофор проснулся, он увидел перед собой чистую нарядную одежду и с удовольствием надел ее. Когда же он собрался уходить, хозяин дома принес ему пригоршню серебряных монет на дорогу, потому что, как всем известно, — в долгом пути лишних денег не бывает. Святой Христофор тоже не захотел оставаться в долгу.

— За то, что вы были так добры к бедному страннику, — молвил он бедняку и его жене, — я дарю вам свое благословение. И то, что начнете делать этим утром, вы будете делать целый день до вечера. — С этими словами Святой Христофор взял посох и отправился своей дорогой.

А бедняк с женой стали думать, за какое дело им приняться. Жена предлагала одно, муж — другое, и они никак не могли ни на чем остановиться.

— Мы напрасно теряем время в разговорах, — наконец сказала жена. — Пока суд да дело, я сложу ткань, которая осталась от моей работы.

— А я, — сказал муж, — спрячу назад деньги, которые не взял святой человек.

Итак, жена начала складывать льняную ткань, а муж убирать деньги. И то, что они начали, они продолжали делать целый день до вечера. К этому времени весь их дом просто ломился от прекрасного льна и от серебряных монет.

Вечером этого дня случилось богатею проходить мимо дома своего младшего брата. Он шел, покуривая трубочку, руки в брюки, но когда увидел, какое неслыханное богатство выпало на долю бедняку, замер словно громом пораженный. Наконец он заговорил:

— Ради всего святого, скажи скорее, откуда взялось такое богатство!

Бедняку, который отныне стал богаче своего старшего брата, скрывать было нечего. Он честно рассказал, как и что с ним приключилось.

Старший брат, узнав, что он сам захлопнул дверь перед своим счастьем, не находил себе места. Он бил себя в грудь и клял себя на чем свет стоит. Наконец, придя в себя, попросил брата, если кто-нибудь из чудотворцев объявится снова, отправить его ночевать к нему. «Потому что, — говорил он, — несправедливо, чтобы благословение досталось одному брату, а другой остался бы ни с чем».

Младший брат пообещал исполнить просьбу старшего. И вот, представьте себе, спустя ровно год и один день чудотворец и святой, рука об руку, снова объявились в городе. Тук-тук-тук! — застучались они в дверь знакомого дома, где жил младший брат. Оба они хорошо знали, что в этом доме им будут рады. Так оно и было, но младший брат стал просить их переночевать у старшего.

Чудотворец и святой согласились, и, когда старший брат завидел их на пороге своего дома, то бросился к ним со всех ног. Он не знал, как ублажить дорогих гостей, куда посадить и чем накормить. Он устроил им настоящий пир, а после ужина отвел в большую комнату и уложил на мягкие перины. Когда же они уснули, жена старшего брата забрала их старые рубахи и положила на их место новые из тончайшего батиста.

На следующее утро хозяин дома вынес гостям мешок золотых монет и стал просить, чтобы они взяли побольше денег на дорогу. В благодарность, перед тем как пуститься в путь, гости пообещали хозяевам, что то, что они начнут делать поутру, они будут делать до вечера. Затем надели шляпы, взяли посошки и отправились своей дорогой.

Старший брат был очень завистлив и жаден, поэтому он не захотел довольствоваться тем, что получил от святых его младший брат. Ему обязательно хотелось придумать что-нибудь почище. Поэтому он сел у печки и стал раскидывать умом так и сяк, что бы ему начать делать. Тем временем его жене пришло на ум, что, если она целый день будет складывать батист, ее свиньи останутся голодными до вечера. «У меня нет времени кормить их, — подумала она, — но надо хотя бы плеснуть воды в корыто».

Она выбежала во двор с ведром и начала лить воду в корыто. Это было первое, что она стала делать утром, — и после этого ей уже ничего не оставалось, как продолжать делать это весь день до самого вечера.

А муж ее, сидя у печки, продолжал прикидывать в уме — начать одно дело или другое. Потом он заметил, что жена его куда-то делась, и пошел искать ее. Долго ему искать не пришлось, потому что она стояла во дворе и поила свиней.

— Как! — закричал богач в бешенстве. — Так-то ты решила использовать святое благословение! — Он огляделся и увидел неподалеку хороший прут. Взяв прут, богач стегнул со зла свою жену, — и это было первое, что он сделал. А сделав это, он уже не мог остановиться и стегал ее до захода солнца.

Итак, целый день глупая женщина лила и лила воду в корыто, а ее муж стоял рядом и стегал ее, пока соседи не сбежались на шум, который они подняли. Люди стояли, смотрели и смеялись до упаду. Одни уходили, другие приходили на их место, а муж с женой все продолжали делать то, что начали утром.

Когда наконец наступил вечер и они кончили свою работу, у них едва хватало сил держаться на ногах. Но хвалиться им было нечем, разве что сломанным прутом или мокрым хлевом, потому что даже святые не могут подарить мудрость тем, у кого ее нет.

Таков конец этой истории. И что к ней можно добавить? Только то, что, начав делать поутру какую-то работу, хорошо бы к вечеру иметь от нее проку больше, чем от лужи во дворе. Или, говоря иначе:

Чтобы не нажить беды, не надо делать ерунды!

Одиннадцать часов


Как Лапоть короля за пояс заткнул


Однажды жид на свете король, который славился своим умом. Он был так умен, что никто не мог перехитрить его, а это, скажем прямо, встречается не так уж часто. У короля была дочка, румяная и пригожая, как наливное яблочко, так что от женихов отбоя не было. Каждый день они околачивались возле дворца, и королю в конце концов это изрядно надоело.

Он послал глашатаев во все четыре стороны света и объявил, что отдаст свою дочь и полкоролевства в придачу тому, кто сумеет его перехитрить. Но при этом король велел добавить, что тех, кто не сможет его обмануть, он прикажет своим слугам хорошенько высечь. Это должно было охладить пыл всяких дурачков.

Принцесса была так хороша, что желающих попытать счастья нашлось предостаточно. Но перехитрить короля никому не удавалось, и женихи возвращались восвояси несолоно хлебавши, потирая битые спины.

А надо вам сказать, в этом же королевстве жил не тужил один добрый человек, у которого было три сына. Старшие братья — Петер и Поль — считали себя не глупее других, и отец был о них того же мнения. А младшего сына все считали дурачком и лентяем, потому что он целыми днями ничего не делал, а только сидел перед очагом да ворошил золу кочергой. За это его прозвали Лаптем, а настоящее его имя никто и не вспоминал.

Однажды утром Петер объявил, что собирается во дворец попытать счастья. Мысль привести в дом принцессу и получить пол-королевства в придачу пришлась ему по душе. Отец не стал его отговаривать, а вдруг и вправду Петер окажется хитрее короля?

Петер хорошенько позавтракал и отправился в город бравым шагом — ать-два, ать-два! Вскоре он пришел во дворец и забарабанил в дверь — там-там-там!

Что ему надо? Да ничего особенного. Он пришел обвести короля вокруг пальца. Ну что Же, пусть испытает свое счастье, хотя желающих и без него хватает.

Старшего брата провели к королю, и он сразу приступил к делу.

— Милостивый король, не хотите ли взглянуть на трех прекрасных черных гусынь, что разгуливают у вас под окном?

— Я бы посмотрел даже на одну из них, если бы это было правдой, — сказал король, — но так как ты врешь, да еще нескладно, отправляйся, не теряя времени, с моими слугами. Пусть они тебя хорошенько взгреют.

Так они и сделали, и бедный Петер вернулся домой, — при этом он потирал спину и скулил, как побитая собака. Спустя некоторое время собрался во дворец Поль:

— Я тоже хочу попытать счастья.

И ему отец не стал перечить. По правде говоря, он даже считал среднего брата умнее старшего. Поль отправился во дворец твердой походкой, гордо подняв голову. Как и Петера, его провели к королю без большой проволочки.

— Ваше величество, — сказал Поль, — знаете ли вы, что за дела творятся у вас под самым носом? На вашем дворе я увидел полосатую корову, которая забралась на верхушку дерева.

Поль думал, что король удивится, но он был не настолько глуп, чтобы верить всякой чепухе. Король ответил Полю:

— А я вижу перед собой простака, и у него на спине от розог скоро появится еще больше полос, чем у той коровы, которая ему померещилась.

После этого бедного Поля изрядно высекли, и, когда он шел обратно домой, то ревел, как теленок.

Наконец настал день, когда Лаптю тоже захотелось попытать счастья.

— Пойду-ка и я посватаюсь к королевской дочке, — заявил он.

Все так и покатились со смеху. Что делать Лаптю во дворце, если даже его умные братья попали впросак и не получили там ничего, кроме порки? Или он думает, что одурачить короля не сложнее, чем насмешить кур?

В таком духе старшие братья отговаривали младшего. Но от него все их шуточки отскакивали как от стенки горох. Наконец и отец перестал удерживать Лаптя — пусть идет, если ему самому себя не жалко.

— А могу я взять с собой старую дырявую шляпу, что висит за печной трубой? — спросил Лапоть.

— Ну, если дураку не хватает дурацкого колпака, пусть берет, — рассмеялись братья, — в здравом уме никто эту рвань на себя не наденет.

Младший брат отряхнул золу с сапог, надел старый колпак и, весело насвистывая, отправился во дворец. По пути ему встретилась старушка, которая сгибалась под тяжелой ношей. Она несла в город на продажу глиняные горшки.

— Здравствуй, матушка! — сказал Лапоть.

— Здравствуй, сынок! — ответила старушка.

— Сколько ты хочешь за все свои горшки? — спросил Лапоть.

— Три монеты, — ответила она.

— Я дам тебе пять, если ты пойдешь со мной, встанешь перед дворцом и сделаешь то, что я тебе велю, — сказал Лапоть.

Ну что же. Старушка не имела ничего против такого предложения.

Вместе они направились к королевскому дворцу, а когда пришли, Лапоть уселся перед крыльцом и начал кричать:

— Нет, нет, ни за что! Я не стану этого делать, и не просите!

Так он сидел и кричал все громче и громче. Наконец сам король выглянул, чтобы узнать, кто поднял такой нестерпимый шум. А Лапоть, завидя короля, завопил с новой силой:

— Нет, нет! Говорю вам, я не стану этого делать!

— Прекрати кричать! — рассердился король. — Что за вздор ты мелешь?

— Никакой не вздор, — отвечал Лапоть, — все хотят купить у меня мой колпак, но я не собираюсь его продавать.

— Кому же нужен твой старый колпак? — удивился король.

— Этот колпак не простой. Тот, кто его наденет, может околпачить кого угодно, — ответил Лапоть.

Королю не очень-то приятно было слышать, что в его городе объявился колпак, хозяин которого мог поспорить с ним в хитрости. Но не в его привычках было верить кому-либо на слово.

— Интересно знать, кого же ты можешь околпачить? Обмани-ка для начала хотя бы старушку, которая продает перед дворцом глиняную посуду.

— Ну, это проще простого, — сказал Лапоть, снял колпак, подул в него и закричал женщине: — Что ты тут делаешь? Хватай скорей свои горшки и бей их о землю!

Как только он произнес эти слова, старушка стала бросать глиняные горшки и топтать их ногами. Ей нечего было жалеть посуду, которую она уже продала, а кроме того, Лапоть приплатил ей, чтобы она выполнила то, что он ей велит.

Но король-то ничего про это не знал. Ему казалось, что старушка сошла с ума, если она поверила, что горшки служат для того, чтобы их бить о землю. «Мне надо скорее купить у этого парня его колпак, пока он и меня не околпачил. А то я и опомниться не успею, как он уведет у меня принцессу из-под носа».

Так подумал король и стал уговаривать Лаптя продать ему чудесный колпак. Лапоть вначале и слышать об этом не хотел, но в конце концов согласился уступить королю свою старую шляпу за мешок золотых монет.

Получив деньги, Лапоть ушел, а король принялся дуть в колпак так и эдак. Но, хотя он и дул с такой силой, что, казалось, мог бы надуть парус, перехитрить он таким образом никого не смог. Пришлось ему признать, что его самого неплохо надули.

Тем временем Лапоть купил себе богатую одежду, благо денег у него было хоть отбавляй, и на следующее утро нарядный, как принц, явился к королю.

— Я пришел, чтобы получить руку вашей дочери, — заявил он, так как имел на это полное право.

Королю нечего было возразить Лаптю, ведь он дал ему себя облапошить, но так просто сдаваться он не хотел.

Уж если Лапоть такой хитрый, не может ли он заодно обмануть и его первого министра, который гордится своей смекалкой? Ах, может? Тогда пусть он приведет его во дворец на следующее утро против его воли. Если Лапоть сделает, как ему велит король, он получит и королевскую дочь и полкоролевства в придачу, ну а если нет, король обещает ему хорошую порку.

На том и порешили, и король был рад, что так ловко избавился от Лаптя. Что касается первого министра, ему королевская шутка совсем не пришлась по вкусу. А вдруг ловкий жулик придумает какой-нибудь трюк, чтобы насильно доставить его во дворец?

Он поспешил домой, чтобы вооружить своих слуг и дать отпор Лаптю, если тот посмеет к нему явиться. Но Лапоть был не так прост, чтобы лезть на рожон. У него в запасе имелась совсем другая шутка. На следующее утро он купил большой мешок, в котором носят зерно на мельницу, и черный парик, который надел на свою светлую голову, чтобы его не узнали. После этого он пришел к дому первого министра, забрался в мешок и улегся на пороге.

Спустя некоторое время служанка министра заметила у дверей дома большой мешок, в котором кто-то скрывался.

— Кто здесь? — воскликнула она в испуге.

— Тс-с-с! — раздалось из мешка.

И на все другие свои вопросы служанка слышала такой же странный ответ. Она побежала к своему хозяину и рассказала про странный мешок, в котором прячется кто-то, кто на все вопросы говорит только: «Тс-с-с!»

Первый министр пошел посмотреть своими глазами, что это еще такое.

— Что тебе здесь надо? — спросил он строгим голосом.

— Тс-с-с, — ответил из мешка Лапоть, — и не надо отвлекать меня разговорами. Здесь, в этом мешке, я набираюсь мудрости так же быстро, как свинья под дубом набивается желудями.

— И что, интересно, ты узнал? — полюбопытствовал министр.

О, незнакомец узнал уже очень многое. Может быть, министру будет любопытно услышать, например, что плут, который вчера перехитрил короля, сегодня собрал семнадцать дюжих молодцов и идет сюда вместе с ними, чтобы привести министра во дворец силой.

Заслышав эти слова, министр задрожал как осиновый лист.

— А не знаешь ли ты, как мне спастись от этого мошенника? — спросил он у незнакомца в мешке.

Если хозяин дома даст незнакомцу двадцать монет, может он взамен дать добрый совет?

— Нет, мудрость стоит не так дешево, — ответил хозяин мешка.

Тогда министр не стал скупиться и предложил Лаптю сто монет. За эти деньги незнакомец разрешил ему залезть в волшебный мешок, чтобы самому узнать, как избежать беды.

Лапоть вылез из мешка, а глупый министр заплатил ему сто монет и залез на его место. Как только министр свернулся в мешке поудобней, Лапоть завязал его хорошенько, взвалил себе на плечи и поволок во дворец. Там Лапоть оставил мешок на птичьем дворе и пошел к королю.

Король не ожидал Лаптя и спросил его с большой досадой:

— Ты что же, сумел перехитрить моего первого министра?

— А как же! — ответил он.

Где же министр находится сейчас, хотелось бы знать королю. Да неподалеку. Он сидит в мешке на птичьем дворе, здоровый и невредимый, и ждет, не пригласит ли король его во дворец.

Король пригласил — и по виду своего министра сразу понял, что тот прибыл к нему не по своей охоте.

— Ну а теперь не пора ли мне получить в жены принцессу? — спросил Лапоть.

Но королю очень не хотелось отдавать Лаптю свою дочь, поэтому он пустился на новую хитрость.

Конечно, Лапоть по уговору должен получить в жены принцессу, но сначала пусть он ее узнает. Завтра утром, когда он придет знакомиться с ней, она будет со своими служанками. Если Лапоть сумеет найти среди восьмидесяти девушек свою невесту — тогда его счастье, а если нет — пусть пеняет на себя. Королевские слуги так его взгреют, что он забудет дорогу во дворец.

Лапоть пообещал не ошибиться и на следующее утро снова явился к королю. Напрасно тот надеялся, что Лапоть, который никогда раньше не видел принцессы, не захочет срамиться и более не придет. По дороге во дворец Лапоть поймал живую мышь и сунул ее в коробочку. А теперь он объявил королю, что готов поискать принцессу. Ведь не каждому выпадает удача играть во дворце в прятки или в кошки-мышки.

Вдвоем они дошли до большой залы, где собрались восемьдесят девушек, все, как одна, нарядные и красивые. Не теряя времени, Лапоть достал из-за пазухи коробочку, открыл ее, и оттуда сейчас же выскочила мышка.

Когда девушки увидели живую мышь, они подняли такой визг и переполох, будто вот-вот упадут в обморок от страха. А одна из них и вправду лишилась чувств и упала на пол. Тогда остальные, не обращая на мышь больше никакого внимания, бросились обмахивать ее, тереть ей виски и всеми силами приводить в чувство.

Конечно, глядя на это, Лапоть без труда догадался, кто его невеста.

— Вот принцесса, — сказал он. И был прав.

Королю же ничего больше не оставалось делать, как отдать Лаптю дочку и полкоролевства в придачу.

Вот и получается, что не всякий, кто сидит дома на печи, — дурачок. Иной такой лапоть может и короля за пояс заткнуть.

Полдень


Мачеха


Жил на свете купец, у которого все было для счастья, но не было доброй жены. Она умерла, оставив ему дочку, и он любил ее больше, чем себя самого, и берег как зеницу ока.

Однажды купец уехал надолго в дальние края, а вернулся оттуда не один. Он привез с собой новую жену, потому что ему наскучила жизнь бобыля.

Только о том не ведал бедняга, какую змею пригрел на своей груди. Новая жена была так хороша, как ни одна красотка на сто верст кругом. Но зато злоба и коварство ее не знали никаких пределов. И не удивительно, ведь она была настоящей ведьмой.

Вначале мачеха была очень добра к своей падчерице. Она ласкала ее и старалась выполнять любые ее желания. Но так было, пока девочка не подросла. По мере того как падчерица становилась старше и старше, она делалась все пригожей и милее. И вот настало время, когда всем стало видно, что она превратилась в самую очаровательную девушку в округе.

Однажды мачеха с падчерицей гуляли по лугу. Время было весеннее, погода была теплой, а травка свежей и особенно зеленой. Два ворона сели на цветущий куст боярышника и засмотрелись на двух молодых женщин.

— Гляди-ка, — сказал один ворон, — какие крали вышли на прогулку.

— Да, ничего себе, — ответил другой, — впрочем, если их сравнивать, то старшая против младшей все равно что кочан капусты против розы.

Поболтав так между собой, вороны снялись с места и с криком — кар! кар! — улетели прочь.

Падчерица и знать не знала о птичьей беседе, а ее мачеха — колдунья — еще в детстве съела кусочек белой змейки, поэтому она отлично понимала язык птиц и зверей.

С той самой минуты, как мачеха подслушала разговор двух воронов, сердце ее переполнилось завистью и ненавистью к падчерице. Она стала ломать голову, как ей избавиться от соперницы.

Ночью мачеха сделала шар из чистого золота и написала на нем заклинание, которое никто, кроме нее, не мог прочитать. А на следующий день мачеха снова позвала падчерицу погулять на лужок и, когда никого рядом не было, достала из кармана золотой шар.

— Посмотри, какое развлечение я придумала для тебя, — сказала она.

С этими словами мачеха бросила перед падчерицей свой шар. Он упал на землю и покатился, и хотела того девушка или нет, ей пришлось идти за ним следом, потому что клубок этот был заколдованный.

Девушка старалась догнать его, но он катился все вперед и вперед, не даваясь в руки, как бы падчерица ни убыстряла шаг. Наконец она оказалась в темном пустынном месте перед большой глубокой ямой.

Шарик скатился в эту яму, а девушке ничего не оставалось, как прыгнуть за ним следом. Она оказалась на дне большого колодца. Стены его были гладкими, как стекло, и никто не мог выбраться по ним наружу, кроме разве что мухи.

Теперь мачеха могла быть довольна. Замысел ее удался на славу, и она избавилась от падчерицы раз и навсегда. На обратном пути ей снова встретились два ворона, и мачеха услышала их разговор:

— Погляди на эту красотку!

— Вижу, вижу. Теперь ей придется гулять одной, потому что другая не смогла догнать золотой шар и свалилась следом за ним в глубокую яму.

Поговорив так, вороны захлопали крыльями, снялись с места и улетели.

Тем временен падчерица лежала на дне колодца одна-одинешенька и горько плакала. Но тут вдруг — клик-клэк! — отворилась маленькая дверца и из-за нее вышел маленький человечек. Ростом он был нам с вами по колено, сам серый, но с белой бородой до самой земли.

— Вот так история! — воскликнул человечек. — Как ты здесь оказалась?

И падчерица рассказала ему, что с ней приключилось, от начала и до конца, а гном слушал очень внимательно каждое ее слово.

— Послушай, — предложил гном, когда падчерица кончила свою историю, — раз уж ты все равно сюда попала и не можешь выбраться наружу, оставайся жить с нами и будь нашей королевой. А мы, гномы, будем тебе служить верой и правдой. Ты самая прекрасная девушка, какую когда-либо видели мои глаза, и лучшей госпожи нам не сыскать.

Пришлось падчерице согласиться. Здесь, в темном колодце, бедняжка прожила многие дни, недели и месяцы, а гномы пытались угодить ей, как могли. Они приносили ей вкусную еду и питье, а весь колодец усыпали драгоценными камнями, чтобы он походил на сказочный дворец.

И хотя бедной девушке все равно жилось грустно и одиноко, с каждым днем она становилась все прекрасней и прекрасней.

Но вот однажды молодой король этой страны отправился на охоту со всей своей свитой, псарями и двадцатью четырьмя гончими. Проезжая мимо колодца, люди должны были остановиться, потому что собаки окружили его и подняли страшный лай и вой.

— Собаки зря такой шум не поднимут, — сказал король, — очевидно, какой-то бедолага упал в эту яму. Кто может залезть туда и помочь несчастному выбраться?

Слуги стали подталкивать друг друга локтями, но никто не сказал «я могу». Тогда король решил — если никто не хочет рисковать, это сделает он.

Слуги помогли своему господину спуститься в яму, и представляете его изумление, когда он увидел то, что он увидел! Конечно, драгоценные камни и золото не слишком удивили его, потому что их хватало и во дворце. Но зато такой красавицы, какую нашел на дне колодца, он не встречал никогда в жизни.

Когда слуги вытащили их наверх, король посадил девушку на белую лошадь и вместе с ней отправился во дворец. Здесь он позаботился, чтобы падчерицу одели в самую красивую одежду, и предложил ей руку и сердце.

А когда они поженились, он увенчал голову своей избранницы золотой короной, на шею повесил цепь с медальоном, куда вложил свой портрет, а на палец надел кольцо с заветными словами, про которые никто, кроме них самих, ничего не знал.

И все шло бы у них как по маслу, если бы в один прекрасный день злая мачеха не встретила на прогулке двух знакомых воронов. Они мирно болтали, сидя на кусте боярышника.

— Посмотри-ка, — сказал один другому, — как гордо выступает наша красотка.

— Да что на нее смотреть! Против девушки, которая упала в колодец, а потом вышла замуж за короля, она то же, что кочан капусты против розы.

Сказав это, второй ворон снялся с места и вместе с первым улетел прочь.

А мачеха? Она готова была лопнуть от досады. Дома она долго думала, что бы ей сделать, чтобы убрать соперницу со своего пути.

Наконец она взяла тесто и перья и сделала из них наседку с шестью цыплятами. После того как она сунула их в печь, а потом вынула, они оказались из чистого золота. Но самое удивительное было то, что, когда мачеха поставила их на стол, наседка стала кудахтать, а цыплята с писком — пиип! пиип! — бегать за ней по пятам.

Потом колдунья закуталась так, чтобы ее нельзя было узнать, взяла длинную серебряную иглу и спрятала у себя на груди. Наседку с цыплятами она завернула в белую салфетку и положила их в корзинку, а потом направилась к королевскому замку.

У дворца мачеха открыла свою корзинку, и слуги из окошка увидели, как золотые цыплята ходят вокруг золотой наседки, блестя на солнышке. Они долго смотрели на это чудо, а потом побежали рассказать о нем своей королеве. Королева тоже подошла к окошку и чем дольше смотрела на золотых цыплят, тем больше ей хотелось их иметь.

Она послала служанку спросить о цене чудесной игрушки, но мачеха ответила ей:

— Кто ты такая, чтобы я с тобой разговаривала? Если ваша королева желает купить мой товар, пусть придет ко мне сама.

Королева пришла и спросила у своей мачехи, которую она, увы, не узнала:

— Что вы хотите, добрая женщина, за курочку с цыплятами?

— Самую малость. Я хочу, ваше величество, чтобы вы прогулялись со мной до розового куста в вашем саду и там подарили мне свой поцелуй.

Королева удивилась такой просьбе, но не смогла отказать. Она пошла за мачехой в глубь сада. И здесь, наклонясь к падчерице, злая колдунья потихоньку вытащила серебряную иглу и вонзила ее глубоко в голову своей жертвы. И сразу же юная королева превратилась в белую голубку и улетела высоко за вершины деревьев.

А мачеха, довольная тем, как ловко она разделалась с падчерицей, пошла домой. И как было ей не радоваться? Когда она проходила мимо боярышника, то услышала, как один ворон сказал другому:

— Видишь, снова идет красавица, равной которой нет во всей округе.

А другой ответил:

— Да, это правда, потому что королева из прекрасной девицы превратилась в белую голубицу.

Тем временем в королевском дворце начался страшный переполох. Все искали королеву, но не могли найти даже волоса с ее головы.

А белая голубка влетела в окошко, и маленький поваренок поймал ее и продал повару за блестящую монетку. Теперь она сидела на кухонном подоконнике и с утра до вечера оплакивала свою горькую судьбу.

Однажды голубка услышала, как слуги на кухне беседовали о молодом короле. Они говорили, что он слег от горя и умирает. Сердце его разбито, потому что он нигде не может найти свою любимую жену. И никакие мудрецы и врачи не в силах помочь ему.

На следующее утро, когда слуги пришли на кухню, они увидели на белой салфетке прекрасный пирог, а на нем такие слова: «Разломи меня, мой король, и утоли свою печаль». Повара понесли пирог прямо к постели, где лежал их несчастный господин, и он сделал так, как ему было велено.

И что бы вы думали, он нашел внутри пирога? Там лежало колечко с заветными словами, которое он сам надел на палец своей жены.

— Откуда оно взялось? — вскричал король. Но никто не мог ничего ему ответить.

И все же в короле проснулась надежда.

— Раз нашлось кольцо с руки королевы, значит, можно найти и ее саму.

Король встал с постели, оделся и впервые за все эти дни с аппетитом позавтракал.

На кухне слуги немало судачили об этом удивительном событии, и голубка, конечно же, не пропустила ни единого слова.

На следующее утро на льняной салфетке снова красовался пирог с надписью: «Разломи меня, мой господин, и утешься».

Повара снова поспешили к королю, и он немедленно разломил пирог. На этот раз король нашел ожерелье и медальон, которые он сам дарил королеве.

— Как эти вещи могли попасть в пирог? — изумился король. Но на этот вопрос опять никто не мог ему ответить.

Слуги долго обсуждали это на кухне, и голубка слышала все, о чем они говорили.

В эту ночь маленький поваренок решил спрятаться в кладовке, чтобы подсмотреть, кто это приносит пироги для короля. Он просидел там, пока часы не пробили полночь, и тут при последнем бое часов поваренок увидел, как голубка слетела с окна и ударилась об пол.

В ту же секунду она превратилась в королеву и стала печь пирог из муки и сахара, а внутрь пирога положила белое перышко, сияющее как серебро. Затем она обернулась голубкой и как ни в чем не бывало уселась на своем месте на подоконнике.

Наутро слуги снова нашли пирог на белой салфетке со словами: «Разломи меня, господин мой, время пришло». Повара в третий раз побежали к королю. Он тотчас же разломил пирог и увидел внутри него белое перышко.

На этот раз король призвал к себе всех, кто жил в замке, и спрашивал каждого из них, не знает ли он, кто приносит для него пироги. Никто не знал. Но вот очередь дошла до поваренка.

— А я знаю, — сказал он, — откуда берутся пироги. Прошлой ночью я сам видел, как голубка слетела с кухонного окошка и превратилась в королеву. А потом она спекла пирог и положила его на салфетку.

Королю принесли белую голубку. Он взял ее в свои руки и начал гладить и прижимать к своей груди.

— Если ты моя королева, — сказал король, — скажи мне хоть словечко.

Но голубка молчала, а король все гладил и гладил ее.

И вдруг он почувствовал — что-то мешает ему. Король пригляделся и заметил под рукой серебряную иглу, которую вонзила в падчерицу мачеха. Он вытащил ее, и голубка тут же приняла свой прежний вид.

Она рассказала королю все, что с ней приключилось, от начала и до конца. Узнав, как злая мачеха хотела извести его любимую жену, король ужасно рассердился. Он послал своих солдат за мачехой, чтобы наказать за все ее проделки.

Но ведьму поймать не так легко, как воробья в бурю. Она вскочила на помело и вылетела через трубу, как только завидела королевскую стражу. И с тех пор в этих краях ее уже никто никогда не встречал.

Зато отец юной королевы охотно переселился в замок, и король с королевой всегда находили для него доброе слово, кусок повкуснее и угол потеплее.

Примечания

1

Кобольд — домовой из сказок Западной Европы.

(обратно)

Оглавление

  • Предисловие
  • Час ночи
  •   Медвежья шкура
  • Два часа
  •   Живая вода
  • Три часа
  •   Как солдат заставил Беду на себя работать
  • Четыре часа
  •   Как трое друзей странствовали по белу свету
  • Пять часов утра
  •   Умный студент и мастер черной магии
  • Шесть часов
  •   Принцесса Златовласка и черный ворон
  • Семь часов
  •   Волк Зубами Щелк, лис Рыжий Хвост и дедушка Крот
  • Восемь часов
  •   Долг платежом красен
  • Девять часов
  •   Белая птица
  • Десять часов
  •   Чем чудный дар обернулся для двух братьев
  • Одиннадцать часов
  •   Как Лапоть короля за пояс заткнул
  • Полдень
  •   Мачеха
  • *** Примечания ***