КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 420149 томов
Объем библиотеки - 568 Гб.
Всего авторов - 200550
Пользователей - 95506

Впечатления

Казимир про Поздеев: Операция «Артефакт» (Фэнтези)

Скажу честно, меня эта книга порадовала, как оригинальностью сюжета, так и авторским стилем написания текста. Читается легко, стройное изложение мысли, глубокое знание описываемых исторических событий. Особенно хочется отметить образы главных героев, как в первой, так и во второй книге. Бесспорно, автору удалось создать образ новых героев нашего времени. Они не оторваны от реальной жизни, они представлены перед нами воплоти, каждый со своими достоинствами и недостатками. А это, поверьте мне, многого стоит. В общем, рекомендую Операцию «Артефакт» к прочтению как старшему так и младшему поколению.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Буркина: Естество в Рыбачьем (с иллюстрациями) (Эротика)

не осилил, секса много однообразного

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Грон: Шалость Судьбы (Фэнтези)

нормальная дилогия, в обычном стиле: девушка в академии, в конце любовь счастливая

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
кирилл789 про Снежная: Хозяйка хрустальной гряды (Любовная фантастика)

уже по сумбурной аннотации ясно, что читать не стоит.
но я открыл. знаете, чем начинается? эту дуру, ггню, сбила насмерть машина, и её отвезли в морг. потом тройка абзацев - описания: как чувствует себя труп-ггня в морге - холодно ей, оказывается, трупом-то. (а я подумал, что афторша не курила, похоже - инъекции).
а потом этот труп-ггня восстала, на опознании родственницей.
а я - закрыл файл.
то, как эта снежная (???) ал-ндра шифруется, блокируя свои "шедевры", и отсылая дерьмо-письма денежным читателям, которые готовы с остальными поделится текстами "шедевров", уже понятно, что на такой особе - нужно экономить.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Стриковская: Купчиха (Любовная фантастика)

потрясающе.)

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
каркуша про Гончарова: Маруся-2. Попасть - не напасть (Фэнтези)

Интриги, расследования, тайны! А главное - абсолютно непонятно, чем же все закончится...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

И снова о негодяях (fb2)

- И снова о негодяях 1.11 Мб, 600с. (скачать fb2) - Ден Редфилд

Настройки текста:



Аннотация:

Пираты с космического корабля "Сильвер Фокс" снова в деле! Над Астером вновь сгущаются тучи: армейское командование засылает на планету своих агентов. В это же время на свободу вырывается опасный безумец Доминик Эдерн, и отправляется на поиски своего заклятого врага - пирата Рекса Клифтона.

Ден Редфилд ОХОТНИКИ ВНЕ ЗАКОНА

Книга 2

И СНОВА О НЕГОДЯЯХ

2569-2570 год

Посторонние

Плод инцеста. Безумец. Чистильщик. Пациент психушки. Свободный человек. Доминик Эдерн, в узких кругах известный как Хирург, вдыхал воздух свободы полной грудью. Вырвавшись на свободу, Доминик захватил одного из своих обидчиков, и затащил его в строительный комплекс. Поскольку на дворе стояла ночь, все рабочие разошлись по домам, однако в новостройке остались их инструменты, к которым Эдерн кое-что добавил от себя. Докурив сигарету, Доминик выбросил окурок в окно, и посмотрел на своего пленника - мужчину средних лет в чёрной рубашке. Рот мужчины был заклеен клейкой лентой, а руки прибиты к стене с помощью гвоздомёта и молотка. Пленника Эдерна звали Заком Сингером. Сингер был чистильщиком Синдиката, решившим провернуть, как он сам думал, беспроигрышную комбинацию. Однако всё пошло не так, как было задумано, и чистильщик угодил в руки опасного безумца.

-Не смотри на меня так. Каждый пёс должен сидеть на цепи, - сказал Доминик, и подошёл к Заку.

Когда Эдерна присел на корточки, Сингер нервно заёрзал.

-Меня заперли в четырёх стенах, и каждый день пичкали таблетками. Эти чёртовы пилюли превращали мой мозг в кисель. Я не понимал кто я такой, где нахожусь, и что происходит. В редкие минуты просветления я звал смерть, но она не приходила, - проговорил Доминик, глядя Заку в глаза.

Лоб чистильщика покрылся испариной.

-Смерть не пришла, и за это я ей многим обязан. Чтобы окончательно не сойти с ума, я начал мечтать. - Доминик зловеще улыбнулся. - Мечтать о том, что сделаю с ублюдками, из-за которых оказался в такой заднице.

Сингер замотал головой, и что-то попытался сказать, однако из-за клейкой ленты Доминик не понял ни слова. Любопытства ради Доминик сорвал ленту со рта пленника.

-Это был приказ Дугласа! - начал оправдываться Зак.

-Но выполнял его ты! А то, что до старого козла кто-то добрался раньше меня, конечно, очень плохо. Для тебя.

Сказав это Доминик приподнялся, и ушёл в ближайшую комнату. Накинув фартук, Эдерн выкатил из комнаты тележку с инструментами, на которой лежали жгуты, болгарка, щипцы, дрель, гвоздомёт, и многое другое. Увидев инструменты, Зак проглотил подкативший к горлу ком. Доминик взял с тележки дрель, и медленным шагом направился к пленнику.

-Пока я был заперт в комнате с мягкими стенами, мне не с кем было говорить. А ведь я человек общительный. Люблю поспорить с умным собеседником или же послушать интересную историю. Ты ведь знаешь интересные истории? - спросил Эдерн тоном любопытного ребёнка.

-В этом нет необходимости! Спрашивай всё что захочешь! Я отвечу на все вопросы! - выпалил Зак на одном дыхании.

-Конечно ответишь. Но тогда это будет не так забавно, - ответил Эдерн и включил дрель.

Крики Сингера смогли заглушить звук работающей дрели. Воткнув сверло в колено чистильщика, Эдерн насладился его воплями, которые были для него слаще любой музыки. Однако раздробленное коленная чашечка была только началом марафона боли, т.к. у безжалостного садиста и его жертвы впереди была целая ночь.

(сутки спустя)

Капитан Игорь Сомов побывал во многих жарких боях. В память об одной из этих баталий на правой щеке Игоря остался глубокий порез. Когда командование поручило ему новую миссию, капитан Сомов даже не представлял чем это всё обернётся. Игорю поручили собрать небольшую группу и отправиться на планету Астер - приют для беглых преступников, бандитов пиратов, и прочей мрази. Несколько месяцев назад Синдикат "Хищники" предпринял попытку захватить Астер, однако атака была отбита. После того как кадры астерской резни увидели миллионы зрителей, на Геднере разразился нешуточный скандал, стоивший нескольким высшим офицерам их должностей, а некоторым даже и свободы. Генералитет устроил экстренное совещание, и было принято решение отправить на Астер десятки соглядатаев из числа бойцов геднерского гарнизона. В обязанности соглядатаев входила разведка и сбор информации. Они должны были следить за общей обстановкой на планете, и в конце каждой недели отправлять командованию отчёт. Сомов был не в восторге от новой миссии, но, как и подобает хорошему офицеру, не стал оспаривать приказ командования, и приступил к сбору команды. Тщательно присмотревшись к своим подчинённым, Игорь остановил свой выбор на двух бойцах: сержанте Саймоне Нолане и капрале Эване Джервисе. Согласно легенде, эти двое были его сыновьями, а сам Игорь - опытным контрабандистом. Для тройки бойцов даже изготовили соответствующие документы, которые так и не пригодились. Когда Игорь, Саймон и Эван прибыли на Астер на угнанном, а позднее конфискованном у контрабандистов челноке, никто не стал спрашивать у них документы. С момента прибытия прошло ровно два дня. Бойцы обосновались в ветхом доме, расположенном в самом неблагополучном районе Астера - Крэкхаусе. По большому счёту ни один район Астера нельзя было назвать благополучным, т.к. словить шальную пулю можно было даже на выходе из космопорта. Весь первый день ушёл на обсуждение дальнейших действий. Нолан предложил потихоньку собирать информацию и плавно вливаться в местную среду. Джервис был категорически против, и сказал, что сбор информации будет более плодотворным, если они вступят в какую-нибудь банду. Внимательно выслушав своих подчинённых, Игорь согласился с затеей Саймона. Находясь в резиденции, Игорь поддерживал связь со своими подчинёнными с помощью рации. Сегодня Нолан патрулировал местность, прилегающую к логову крупнейшей банды Астера, именующей себя "Дикими Койотами". Удерживая приличную дистанцию, Саймон следил за зданием, в которое то и дело входили бандиты из различных группировок. Из всей этой своры бандитов внимание Нолана привлёк лишь один человек - молодой парень в белой рубашке и чёрных брюках. Увидев его, Саймон прищурился, решив, что это мираж. Этот парень слишком сильно выделялся на фоне местного отребья, т.к. был похож на банковского клерка, нежели на бандита. Тем не менее, клерк был абсолютно спокоен. Желая удовлетворить своё любопытство, Саймон последовал за парнем в белой рубашке. Член банды Лоры Вингейт Терри Дитс действительно раньше был офисным работником, но с тех пор многое изменилось. Не замечая слежки, Терри подошёл к зданию, где его встретил чернокожий здоровяк с повязкой на глазу. Саймон ожидал, что здоровяк начнёт выбивать из клерка дух, но вместо этого они начали мирно о чём-то беседовать. Договорив, парочка вошла в здание. Любопытство Нолана только возросло, поэтому он последовал за здоровяком и клерком. Войдя в здание, Саймон обнаружил, что попал в небольшое казино. Участники, в число которых входил и Терри Дитс, заняли свои места, и игра началась. Помимо игроков, в помещении находились десятки бандитов в качестве зрителей, и парочка громил из банды "Дикие Койоты", которые следили за тем, чтобы игроки или зрители не схватились за оружие. Когда на его плечо легла чья-то тяжёлая рука, Саймон заметно напрягся. Медленно обернувшись, он заметил перед собой спутника клерка.

-Какие-то проблемы? - миролюбиво поинтересовался Рекс Клифтон по прозвищу Корсар.

-Никаких проблем, - ответил Нолан.

-Тогда почему ты следил за Умником?

"Чёрт! Для одноглазого этот тип слишком наблюдательный!" - подумал Саймон, а вслух сказал:

-Ни за кем я не следил.

Рекс схватил Саймона за шкирку, отвёл в сторонку, и прижал к стене.

-Почему ты следил за Умником? - повторил Клифтон свой вопрос.

-Ты что, тупой? Я же говорю...

-Ещё раз скажешь, что ни за кем не следил, и я сломаю тебе все пальцы.

Когда Саймон попытался выхватить из-за пояса пистолет, Рекс перехватил его руку, и болезненно сжал запястье. Нолан стиснул зубы, но не издал ни звука. Клифтон даже немного его зауважал. Забрав у Саймона пистолет, Рекс вывел его на улицу, и толкнул в сторону двух бандитов, проходивших мимо здания. Нолан задел одного из них плечом, споткнулся, и упал на землю.

-Смотри куда прёшь, придурок! - сердито бросил бандит.

-Да пошёл ты, - спокойно отозвался Саймон, вставая с земли.

Рекс хотел было уйти, однако решил остаться и посмотреть как из дерзкого сопляка выбьют дух. Мужчина, которого Нолан послал, выхватил нож, и сделал резкий выпад. Саймон перехватил руку нападавшего, заехал ему ногой в живот, и пару раз врезал локтем по лицу. Затем он резко оттолкнул противника от себя, и перевёл взгляд на его спутника, который также схватился за нож.

-Спрячь эту зубочистку, а то порежешься, - предостерёг Саймон нового противника.

Бандит сделал несколько обманных выпадов. Нолан с лёгкостью от них уклонился, затем полоснул противника по руке, в результате чего бандит выронил нож. Когда он попытался подобрать оружие, Саймон ударил его ногой по лицу, и бандит отлетел назад. Нолан подобрал второй нож, и приготовился отражать атаки сразу двух противников, однако его ждало разочарование: оба бандита тут же обратились в бегство. Убрав ножи в карман, Саймон с вызовом посмотрел на Клифтона, всё ещё стоявшего в дверях здания.

-Неплохо, - высказал пират своё мнение. - Не хочешь немного подзаработать?

В это же самое время капрал Джервис вошёл в бар, принадлежавший Карлосу Таро. После нападения на Астер от бара ничего не осталось, однако Карлос в который раз восстановил своё заведение, хоть и в другом месте. Бродя по планете, и беседуя с мелкими бандитами, беспризорниками и проститутками, Эван аккуратно наводил справки о бандах Астера. Несмотря на то, что капитан Сомов и Саймон его не поддержали, Джервис по-прежнему считал, что сбор информации будет более эффективным, если им удастся найти общий язык с какой-нибудь бандой. Самой влиятельной и многочисленной считалась банда Джарека Хоффмана "Дикие Койоты", однако о том, чтобы вступить в неё, не могло быть и речи, т.к. Джарек не брал людей с улицы, а если брал, то лично проверял биографию рекрутов. Поняв, что с "Койотами" им ничего не светит, Эван решил снизить запросы. Зайдя в бар, капрал подошёл к барной стойке, и заказал пиво. Как только Карлос вручил ему бутылку, предварительно откупорив кружку, Эван отошёл в сторону. Облокотившись об стойку, и медленно потягивая пиво, Джервис стал внимательно присматриваться к посетителям. Один из таких посетителей небрежной походкой подковылял к барной стойке, плюхнулся на единственный в баре круглый стул, и начал о чём-то беседовать с барменом. Отворив входную дверь ногой, в бар вошла Лора Вингейт по прозвищу Кобра. Не обращая внимания на посетителей, она быстрым шагом проследовала к барной стойке.

-Твою мать! - процедил Карлос сквозь зубы.

Подойдя к сидевшему перед барменом пьянице, Лора схватила первую подвернувшуюся под руку бутылку, разбила её об голову мужчины, скинула бедолагу со стула, и заняла его место.

-Привет, Карлос. Почему такой хмурый? - поинтересовалась Лора.

-Лакай бухло, и уматывай отсюда со скоростью пули! - не слишком приветливо проговорил бармен.

-Вылакаю, но в другой раз. Сейчас я пришла по делу.

Залпом допив пиво, Эван сделал пару шагов в сторону, и прислушался к разговору между Лорой и Карлосом.

-Плевал я на тебя, и на твои дела! - проворчал Таро, налил себе полстакана виски, и осушил его одним залпом.

Лора выложила на стол небольшую стопку денег. Карлос грубо смахнул купюры со стола, и они посыпались на пол. Пьяница, которого Лора огрела бутылкой, заохал, и потянулся к деньгам, за что получил ногой по голове от Кобры, и тут же притих.

-Нужны добровольцы для совместного рейда. Есть кто-нибудь на примете? - поинтересовалась Кобра.

-Я что, похож на доску объявлений? - сердито проворчал Карлос.

Лора улыбнулась. Если бы эти гадости говорил кто-нибудь другой, Кобра уже давно проделала бы в нём пару дырок. К ворчанию и лютой ненависти Карлоса она уже давно привыкла, и даже по-своему находила это довольно забавным.

-Посмотри на это с другой стороны. Чем быстрее я узнаю ответы на интересующие меня вопросы, тем быстрее отсюда уйду, - проговорила пиратка с несвойственной ей дипломатичностью.

Карлос призадумался.

-Что за рейд? - неожиданно спросил Эван.

Лора медленно повернула голову в сторону, и окинула капрала оценивающим взглядом.

-Исчезни, дятел, - брезгливо бросила она, и повернулась лицом к Карлосу.

-Друзья говорили, что я метко стреляю, - продолжил Джервис.

Лора вновь посмотрела на него, и презрительно хмыкнула.

-Могу доказать, - сказал капрал, и стал выискивать подходящую мишень.

Медленно осмотрев бар, Эван остановил свой взгляд на самом дальнем столике, за которым сидели трое бандитов. Лора демонстративно зевнула. Джервис специально дождался, когда один из бандитов возьмёт со стола бутылку, и начнёт подносить её ко рту. Резко выхватив из-за пояса пистолет, Эван отстрелил у бутылки горлышко. Бандит, едва не наделав в штаны, резко вскочил с места, кинул на Джервиса сердитый взгляд, и выхватил оружие. Эван одним метким выстрелом выбил оружие из рук противника, затем повернул голову в сторону, и подмигнул Лоре.

-Сойдёт, - снисходительно проговорила пиратка, и встала со стула. - Пошли за мной, дятел.

Эван спешно последовал за Коброй, успев подобрать с пола несколько купюр.

После того как у него в третий раз вышла победная комбинация, Терри не стал жадничать, и вышел из игры, забрав выигрыш. Игроки нехотя расставались со своими деньгами, и только нежелание ссориться с Джареком Хоффманом, которому и принадлежало это казино, удерживало их от расправы над везунчиком. Однако на выходе путь Дитсу преградил незнакомый тип. Мужчине было слегка за 50, одет он был в грязную майку, рваные штаны и куртку, которая ему была великовата. Пятна крови на рукавах навели Дитса на мысль, что этот тип снял одежду с покойника.

-А ты везунчик, - заговорил незнакомец, обдав Терри запахом дешёвого табака.

Голос мужчины прозвучал довольно миролюбиво, однако Дитс не стал расслабляться раньше времени. За время пребывания на Астере он так и не привык к оружию, и таскал с собой ствол не для того, чтобы пустить его в ход, а чтобы чувствовать себя увереннее. По сути он остался тем же человеком, которым было до знакомства с Астером, только более решительным, и переставшим делить мир на чёрное и белое.

-Даг Лавлес, - представился мужчина, и протянул Терри руку.

Дитс пожал предложенную руку, и внимательно присмотрелся к татуировкам, которыми она была покрыта. В некоторых случаях по татуировкам можно было определить принадлежность человека к определённой банде, однако такие татуировки Терри видел в первый раз.

-Ты именно такой, каким тебя описывал Бобби, - вновь заговорил Даг.

-Бобби? - не понял Терри.

-Бобби Дитс.

Глаза Терри от удивления расширились.

-Ты знаешь моего отца? - спросил он.

-Я много чего знаю, и готов поделиться своими знаниями. За умеренную плату, разумеется.

Терри покачал головой, решив, что его просто пытаются развести. Какой дурак поверил бы на слово человеку, с которым познакомился всего минуту назад?

-Ну как знаешь. Вот только Бобби больше не на кого надеяться, - проговорил Даг, повернулся к Терри спиной и вышел на улицу.

Дитс застыл в нерешительности, пытаясь понять что общего может быть у его отца с таким человеком как Даг Лавлес. Что общего могло быть у законопослушного обывателя, чтящего и уважающего закон как святое писание, с отпетым уголовником? Ничего. И всё же Терри чувствовал, что позволив Дагу уйти, он совершит серьёзную ошибку. Выбежав на улицу, Дитс стал смотреть по сторонам. Услышав слева громкий свист, Терри заметил Дага, стоявшего возле окна. Несмотря на первоначальный отказ, Лавлес был уверен, что Терри последует за ним, а потому и не стал уходить далеко. Расчёт Лавлеса полностью оправдался.

-Что ты хочешь? - спросил Дитс напрямик.

Даг улыбнулся.

-Половину от той суммы, которую ты выиграл. Я человек не жадный, но без денег я загнусь в этот же день.

Терри без раздумья вручил деньги Дагу. Лавлес пересчитал купюры, и убрал их в карман.

-Я познакомился с Бобби Дитсом в тюрьме. Мы сидели в одной камере, - сказал он после небольшой паузы.

Терри недоверчиво помотал головой.

-Это не мог быть мой отец. Должно быть...

-Ещё как мог. Бобби сказал, что его сынишка - бывшая офисная крыса, пошедшая по скользкой дорожке. А ещё он описал мне твои приметы. Совпало абсолютно всё, кроме очков. Ты правильно сделал, что избавился от них.

От всего услышанного у Терри закружилась голова. Всё, что сказал Лавлес, могло оказаться ложью, но Терри сразу же поверил своему собеседнику.

-За что моего отца осудили? - задал он главный вопрос.

-Не знаю. Он лишь говорил, что его подставили, и что выйти на свободу ему поможет лишь чудо.

Даг Лавлес провёл в тюрьме последние 20 лет. Каждый третий осуждённый утверждал, что его осудили ни за что, или просто подставили. В некоторых случаях это даже было правдой. С Робертом Дитсом он был знаком ровно трое суток. Сокамерники разок перекинулись в карты на желание, и победителем стал Роберт. Зная, что Лавлеса вот-вот освободят, он и попросил Дага отыскать Терри, и обо всём ему рассказать. По сути, ни что не мешало Лавлесу кинуть своего сокамерника, однако Даг серьёзно относился к карточным долгам, поэтому после освобождения сразу же направился на Астер. На выходе из космопорта он вступил в драку с одним крепышом, отобрал у него куртку и кастет. Без труда отыскав Дитса, Даг хотел было выложить ему о проблемах Роберта, но увидев, что Терри взял банк, рассудил, что деньжата ему не помешают. В конце концов, этим он нисколько не нарушил условия договорённости с Дитсом-старшим.

-И как давно мой отец находится в тюрьме? - спросил Терри.

-Уже четвёртые сутки. А впали ему десятку. Не суток, естественно.

Терри не стал задавать лишних вопросов, и побежал в сторону космопорта. Сочтя свою миссию выполненной, Даг отправился в ближайший бар. Там он напьётся до потери сознания, а когда проснётся, то обнаружит, что все деньги, а вместе с ними и отобранный в ходе драки кастет, пропали. Тогда Даг начнёт качать права, и поссориться с парой громил, один из которых всадит ему нож промеж рёбер, и выкинет на улицу. Жизнь на свободе закончится так же внезапно, как и началась.

Когда Лора в сопровождении Эвана вернулась на борт "Сильвер Фокс", пылящегося в космопорте Астера, Рекс и Саймон уже были там.

-Вот это встреча! Разве ты не должен быть в другом месте? - спросил Джервис, не видя нужды скрывать факт знакомства с Ноланом.

-Вы что, знакомы? - недоверчиво спросила Лора, поочерёдно переводя взгляд с Эвана на Саймона и наоборот.

-С рождения. Мы братья, - ответил Саймон.

-Что-то вы не слишком похожи друг на друга. Небось мамашка ваша крутила задницей направо-налево.

-Вообще-то у нас были разные... - начал было Эван объяснять легенду.

-Да мне по барабану! - прервала его Лора. - Наша задача - как следует навалять "Смертоносцам".

-Что ещё за "Смертоносцы"? - уточнил Нолан.

-Да есть тут одни упыри.

Отличительным знаком "Смертоносцев" была татуировка, изображающая смерть с косой. У каждого члена банды была такая татуировка. Большая часть "Смертносцев" носила отличительный знак на руке, и только самые безбашенные из них делали татуировки на лбу. Помимо пиратских налётов, "Смертоносцы" занимались продажей наркотиков и оружия, отдавая часть выручки "Диким Койотам". Нападение на "Смертоносцев" могло привести подельников к конфронтации с Джареком, однако Лора была готова пойти на подобный риск.

-Всё просто. Наведываемся в гости к этим упырям, валим их, забираем груз и сваливаем. Ничего сложно, - подвела итог Кобра.

-А что за груз? - осведомился Эван.

-Цистерна с дерьмом. Тебе то не всё равно?!

-Мой брат просто опасается, что во время нападения мы по незнанию можем повредить груз. Вы ведь этого не хотите? - дипломатично проговорил Саймон.

Лора засомневалась, поэтому на вопрос капрала ответил Рекс.

-Груз - это человек. Старший менеджер крупной строительной компании на Актароне.

Саймон и Эван переглянулись.

-Жирный боров в пиджаке. Его ни с кем не спутаешь. Но если вдруг спутаете, и не дай бог всадите в него пулю, я пущу вас на фарш! - добавила Лора от себя.

Разговор подельников был прерван появлением Риха Мейхема. Сонный и слегка помятый Плут заглянул в отсек, поздоровался со всеми присутствующими, и проследовал к холодильнику. Вытащив банку холодного пива, страдающий от похмелья Рик сделал несколько глотков.

-А это Плут, - представила Лора Рика. - Размазня и дрищ, но именно благодаря ему мы и узнали про борова.

-И за это я едва не погубил свою печень! - проворчал Мейхем тихим голосом.

Про менеджера Рик узнал от одного из "Смертоносцев", с которым квасил всю прошлую ночь. В начале застолья бандит обмолвился, что его банда скоро срубит большой куш, но когда Плут стал задавать наводящие вопросы, резко замолчал. На личном опыте зная, что алкоголь делает людей очень болтливыми, Мейхем заказал текилы, рома и водки. Напоив бандита едва ли не до полусмерти, (сам Рик при этом выпил ничуть не меньше) Плут узнал где "Смертоносцы" держат пленника, о чём незамедлительно сообщил Лоре, и пошёл отсыпаться.

-Кончай распускать сопли! Забудь кто ты есть и будь мужиком! - укоризненно проговорила Лора, и отвесила Рику пинка.

Не ожидающий удара Мейхем чуть не поперхнулся пивом, выронила банку, и начал кашлять. Лора похлопала Плута кулаком по спине, и тот перестал кашлять.

-Обязательно было унижать меня при посторонних? - недовольно спросил Рик, понизив голос.

Кобра схватила хакера за ухо, и приблизила к себе.

-А обязательно было блевать в двух шагах от толчка? - спросила она тихим голосом. - Если это ещё раз повторится, я вымою полы твоей рожей. Кивни, если понял.

После того как Рик несколько раз кивнул, Лора оттолкнула его от себя. Мейхем взял из холодильника две банки пива, и спешно покинул отсек.

-Я сказала всё что хотела. Вопросы есть? - обратилась Лора к Саймону и Эвану.

-Сколько их? - спросил Нолан.

-Человек десять. Может чуть больше, - ответил Рекс вместо Лоры.

-Когда начнётся рейд? - последовал вопрос от Эвана.

-Если бы я не отвлеклась на Плута, он начался бы ещё две минуты назад, - сказала Лора.

-Сейчас? - несказанно удивился Джервис. - А как же подготовка?

-Мы с Рексом готовы, - последовал незамедлительный ответ.

-А мы - нет. У нас по одной пушке и по одной обойме. Вам не кажется, что для рейда этого маловато?

-Не кажется. Грохнешь какого-нибудь упыря, и заберёшь его оружие. Тоже мне, нашёл проблему.

Эван и Саймон же считали иначе. В ходе непродолжительного спора пираты и бойцы геднерского гарнизона пришли к компромиссу: Рекс вручил бойцам пару дополнительных обойм и по одной гранате каждому. Решив проблему с оружием, (помимо двух Беретт, Лора прихватила винтовку с подствольным гранатомётом, а Рекс взял дробовик и взрывчатку) четвёрка отправилась в логово "Смертоносцев". Банда обосновалась в опустевшем двухэтажном здании, находящимся в опасной близости от Крэкхауса. Раньше в этом здании находился бордель, а по совместительству и наркопритон, однако охраняющие здание бандиты были убиты, а проститутки в страхе разбежались. Подобравшись к строению со стороны запасного выхода, четвёрка разделилась: Лора и Саймон приблизилась к стене, и стали обходить здание, а Рекс и Эван остановились рядом с дверью. План был до гениального прост: атаковать "Смертоносцев" сразу с двух сторон, продвинутся вперёд, и оставить за спиной одних лишь покойников. Подобравшись к главному входу, Саймон и Лора наткнулись на одного из "Смертоносцев", справляющего нужду. Заметив посторонних, бандит вскинул автомат, но прежде, чем он успел нажать на курок, Саймон метнул в него нож. Нож вонзился бандиту в шею. "Смертоносец" выронил оружие, схватился за шею и упал.

-Неплохо, - похвалила Саймона Лора, открыла дверь ударом ноги, и выдала залп из подствольного гранатомёта.

Шум взрыва стал для Рекса и Эвана условным сигналом. Ворвавшись в здание с запасного входа, подельники расстреляли двух бандитов, попавшихся им под руку. Внезапное нападение застало "Смертоносцев", большая часть из которых накурилась в хлам, врасплох. Продвигаясь вперёд по коридору, и расстреливая из автоматов (Нолан подобрал оружие с трупа бандита возле входа) бандитов, выскакивающих из комнат, Лора и Саймон добрались до лестницы. Удерживая позицию, они стали ждать когда к лестнице подтянуться Рекс и Эван.

Допив пиво, Рик прилёг на диван, и попытался заснуть. В этот момент в отсек забежал запыхавшийся Терри.

-Что горит? Если трубы, ничем помочь не могу - пиво закончилось, - сказал Рик, приподнимая голову с дивана.

-Где Лора и Рекс? - спросил Дитс.

-Ты с ними разминулся. Они нашли пару добровольцев, и отправились валить "Смертоносцев".

-Понятно, - только и сказал Терри, и вышел из отсека.

Заинтригованный Рик последовал за ним, стараясь не обращать внимания на головную боль. Увидев, что Умник направляется к ближайшему челноку, Рик перешёл на бег. Догнав Дитса возле трапа, Мейхем потребовал объяснений.

-Моего отца посадили в тюрьму, а я узнал об этом только сейчас! - ответил Терри сдавленным голосом.

-Прискорбно. Я надеюсь, ты не планируешь брать тюрьму штурмом?

-Для начала надо хотя бы разобраться в ситуации. Я даже не знаю за что арестовали моего отца, и в какой именно тюрьме он находится.

-Ну, допустим, ты это узнаешь. А что потом?

Терри лишь пожал плечами.

-Понятно всё с тобой. Как только Лора и Рекс вернутся, я обо всём им расскажу, - сказал Рик.

-Не надо.

Мейхем вопросительно поднял бровь, ожидая объяснений.

-Это проблема касается только меня. Я не хочу впутывать в это Лору или Рекса, - сказал Терри.

-Ну и зря.

-Может и зря, но сейчас у них есть другие заботы. Мы не можем быть уверены, что эта вылазка закончится удачно, или что...

-Не продолжай, с тобой и так всё понятно. Хочешь решить семейные проблемы сам - решай. Я буду нем как рыба.

-Спасибо, - поблагодарил Терри Рика.

-Не за что, - ответил Мейхем, и поковылял обратно в каюту.

Дитс же поднялся на борт челнока, проверил все системы перед отлётом, но неожиданно засомневался. Терри был готов прийти на помощь своему отцу, ставшему жертвой подлога, но не был готов взглянуть ему в глаза. Нетрудно было догадаться, что путь, который выбрал Терри (хоть и не по своей воле), разочаровал его родителей.

"Не важно что они сейчас думают обо мне. Отцу нужна моя помощь, и он её получит!" - решил Терри, и дёрнул за рычаг.

Внезапно запищавшая рация прервала одиночество капитана Сомова. Ответив на вызов, Игорь рассчитывал услышать голос Нолана или Джервиса, которые уже давно молчали, но его собеседником оказался лейтенант Рэнди Истмен. Используя общую частоту, Истмен назначил встречу всем офицерам, которые его слышали, сказав, что должен сообщить нечто важное. Игорь не знал Рэнди лично, но слышал о нём много хорошего. Такой офицер не стал бы собирать своих товарищей без видимой на то причины. Засунув за пояс пистолет, Игорь отправился к месту встречи. Помимо Сомова, на зов Истмена откликнулись всего лишь три человека. Остальные либо не услышали сообщение лейтенанта, либо проигнорировали. Сам же Рэнди явился на встречу в сопровождении двух бойцов из своей группы. Разведчики встретились на пустой улице, по правую сторону от которой находилась свалка, а по левую - трёхэтажное здание. По мнению Игоря, лейтенант Истмен слишком неосмотрительно подобрал место для встречи, т.к. здесь было полно мест для внезапной атаки. Сомов даже не подозревал, что за Истменом и его людьми велось наблюдение, и что на крыше здания засели три стрелка с винтовками.

-Спасибо что пришли. Я не стал бы объявлять сбор, но возникла непредвиденная ситуация, - начал Рэнди. - Вчера я столкнулся с одним из своих подчинённых. Его зовут Павел Ребров. Раньше он был связистом в моём подразделении, а потом дезертировал. До этого момента я ничего не знал о его судьбе.

-Он узнал тебя? - спросил Игорь.

-Скорее всего. Похоже, рядовой Ребров прибился к какой-нибудь банде. Если он расскажет...

Поняв, что больше никто не придёт, бандиты начали действовать. Высунувшись во весь рост, они открыли огонь по разведчикам. Одна из очередей угодила в спину Истмена. Лейтенант рухнул на землю, так и не договорив фразу до конца. Игорь выхватил из-за пояса пистолет, и побежал к свалке, на бегу ведя огонь по стрелкам. Все остальные также повыхватывали оружие, и стали обстреливать крышу. После того как в голову одного из стрелков угодила пуля, остальные бандиты пригнулись. Воспользовавшись заминкой, офицеры бросились врассыпную, не зная, что сообщники засевших на крыше бандитов уже взяли весь район в кольцо. Добравшись до мусорной кучи, Игорь преодолел препятствие, и столкнулся с двумя бандитами. Головорезы также заметили Сомова и вскинули автоматы. От гибели капитана спасла лишь молниеносная реакция. Сделав кувырок в сторону, Игорь опустился на одно колено, и разрядил в бандитов остатки обоймы. Забрав у одного из покойников винтовку, а заодно и обойму для пистолета, Игорь забрался обратно на кучу, и стал свидетелем того, как пятеро бандитов окружили и расстреляли офицеров. В живых остались лишь двое бойцов из группы Истмена. Заметив, что они попали в окружение, один из бойцов кинул гранату в сторону пятёрки, и побежал к свалке. Второй боец на секунду замешкался, но потом побежал за своим товарищем. Как только засевшие на крыше бандиты вытянулись во весь рост, и попытались поразить бегущие мишени, Игорь открыл по ним прицельный огонь из автомата, и прикончил обоих стрелков. Заметив боковым зрением движение слева, Сомов направил оружие на очередного автоматчика, и выдал по нему короткую очередь. К несчастью, бандит перед смертью успел нажать на курок, и одна из выпущенных пуль угодила Игорю в бок. Сомов выронил оружие, и кубарем покатился вниз. Преодолевшие преграду в виде мусорной кучи бойцы склонились над Игорем, затем взяли его под руки и потащили за собой. Прошагав 100 метров, бойцы остановились. Один из них скинул руку Игоря со своего плеча, и перезарядил винтовку.

-Доставь капитана в убежище, а я попытаюсь выиграть для вас немного времени, - сказал он, и приготовился отразить атаку преследователей.

Второй боец начал было спорить, но когда вдалеке замаячили бандиты (бросок гранаты не прикончил их, а лишь отвлёк, и заставил кинуться в ближайшее укрытие) ускорил шаг. Стремительно удаляясь от места неравной схватки, беглецы слышали шум выстрелов, которые в скором времени прекратились. Поняв, что его товарища больше нет в живых, боец грубо выругнулся, усадил Сомова на землю, и оглянулся.

-Простите меня, капитан, но... - начал было оправдываться он.

-Отставить, рядовой. Ты всё правильно делаешь.

Сомов понимал, что в данный момент является обузой для бойца, и если они не разделятся, то им обоим конец.

-Не волнуйся. Я как-нибудь доберусь до своей берлоги, - заверил Игорь солдата.

Боец едва заметно кивнул, вскинул винтовку, и помог Сомову подняться на ноги. Придерживаясь рукой за кровоточащий бок, Игорь побежал вправо, а солдат - влево.

Отстреляв всю обойму, бандит стал перезаряжать оружие. Вместо того чтобы всадить ему в грудь патрон 12-го калибра, Рекс подскочил к бандиту, и ударил его прикладом ружья по лицу. Как только с последним врагом было покончено, добравшиеся до лестницы Рекс и Эван заметили, что их подельники оказались в затруднительной ситуации. Двое пулемётчиков безостановочно обстреливали подельников с верхнего яруса. Загнанные под лестницу Лора и Саймон оказались в ловушке, лишившись возможности вести по врагам ответный огонь. Подобравшись поближе, Эван закинул гранату на верхний ярус. Прогремел взрыв, и выстрелы стихли. Как только с последними врагами было покончено, четвёрка поднялась на верхний этаж, и двинулась в сторону комнаты в левом углу. Раньше в этой комнате располагался кабинет хозяина борделя. После того как Рекс выбил хлипкую дверь ударом ноги, вся четвёрка заскочила внутрь, и обнаружила пленника. Прикрывшись заложником как живым щитом, главарь "Смертоносцев", высокий мужчина с татуировкой на лбу, направил пистолет на Лору.

-Отпусти борова, или сдохнешь! - воскликнула Кобра, направив на бандита оба пистолета.

-Я так не думаю, - ответил "Смертоносец", и приставил пистолет к голове менеджера.

Затем он потребовал, чтобы пираты опустили оружие, и выпустили его из здания. Как только бандит договорил, Эван проявил чудеса меткости, и выстрелил "Смертоносцу" в правую ступню. После того как пуля оторвала ему мизинец, бандит закричал, и отпустил пленника. Как только толстяк рухнул на пол, Лора разрядила остатки обойм в грудь бандита. Делая шаг назад после каждого попадания, главарь банды упёрся спиной в стену, и рухнул на пятую точку. Лора подошла к покойнику, и добила его выстрелом в голову.

Пока велась стрельба, испуганный менеджер валялся на полу, прикрыв голову руками.

-Подъём, свиноферма! - воскликнула Лора, и отвесила менеджеру смачного пинка.

Пленник тут же вскочил на ноги, и что-то залепетал, но после того как Лора сделала выстрел в воздух, тут же замолчал. Вернувшись обратно на "Сильвер Фокс" (на протяжении всего пути Лора подгоняла менеджера пинками и затрещинами), Лора отправилась в каюту, и разбудила Мейхема.

-Принимай товар. Отвечаешь за этого борова своей пустой башкой! - сказала она, и повалила менеджера на пол.

Рик нехотя приподнялся, потянулся, и прочистил глаза. Менеджер удивлённо хлопал глазами, не зная что ожидать от буйной пиратки и её подельника.

-Не напрягайся, толстячок. Я здесь самый адекватный, - заверил он испуганного пленника.

-Разве что от конца! - проворчала Лора, и оглядела каюту. - Где Умник? Он что, ещё не вернулся?

-Вернулся. И тут же ушёл, а точнее улетел.

-Куда это он улетел?

-Без понятия. Сказал, что у него появились какие-то неотложные дела, и пообещал скоро вернуться.

Лора неодобрительно хмыкнула, и вышла в коридор.

-Ну что, пассажир, есть хочешь? - поинтересовался Мейхем.

Пленник кивнул.

-Я тоже. Метнись до холодильника и принеси что-нибудь пожрать, иначе я разозлюсь.

Рекс выдал каждому из "братьев" по 20 тысяч дакейров. Именно такая сумма им и была обещана перед началом рейда. По сути, это были сущие гроши, однако Эван и Саймон не стали торговаться.

-Планируете потребовать за него выкуп? - как бы невзначай поинтересовался Саймон, забирая свою долю.

-А вот это вас уже не касается. Вы свою долю получили. Или вас что-то не устраивает? - спокойно осведомился Рекс.

-Нас всё устраивает. Было приятно иметь с вами дело, ребята, - сказал Эван, и протянул Рексу руку.

Клифтон пожал предложенную руку, и попрощался с "братьями". Покидая космопорт, Эван достал сигарету, и попытался закурить, однако обнаружил, что в зажигалке закончился газ. Выкинув зажигалку, Джервис попросил огоньку у Саймона.

-Извини, но я совсем недавно завязал с куревом, чего и тебе советую, - ответил Нолан с сожалением.

Тогда Эван попросил огоньку у проходившего мимо бритоголового мужчины средних лет. Это был Доминик Эдерн, прибывший на Астер на челноке Зака Сингера. Доминик порылся в карманах, достал зажигалку, и поджёг сигарету Эвана.

-Спасибо, - поблагодарил Джервис Эдерна, и сделал первую затяжку.

-Прошло так много времени, а здесь мало что изменилось, - сказал Доминик, осматривая космопорт.

-Ты и раньше бывал на Астере? - спросил Эван.

-Бывал, но только по работе.

Джервис хотелось спросить что это была за работа, однако Эдерн убрал зажигалку в карман, и быстрым шагом отправился к выходу. Эван и Саймон также покинули космопорт, и отправились обратно в убежище. По пути в Крэкхаус Эван предложил своему товарищу зайти в бар, а ещё лучше в бордель, и потратить заработанные деньги, однако Саймон категорически отказался.

-Мы полдня не выходили на связь, - мотивировал он свой отказ.

-И у нас на то была веская причина. Или ты думаешь что за долгое отсутствие папочка нас выпорет? - спросил Джервис с улыбкой.

Нолан также улыбнулся, хотя ему было не понятно как Эван может быть таким беспечным. Вернувшись в Крэкхаус, бойцы заметили бродивших по району вооружённых бандитов. Они задавали вопросы местным торчкам, и, судя по всему, кого-то искали. Заметив Саймона и Эвана, один из бандитов подошёл к "братьям".

-Давно здесь тусите? - спросил он.

-А кто спрашивает? - поинтересовался Эван.

-Не твоё собачье дело. Мы ищем одного типа. Высокий мужик средних лет со шрамом на правой щеке. Видели здесь такого?

Эван напрягся, поняв, что речь идёт о капитане Сомове.

-Да здесь у каждого второго с физиономией что-нибудь не так, - ответил Саймон вместо Эвана.

Бандит нахмурился, и отошёл от "братьев". Опасаясь, что головорезы выйдут на след капитана Сомова, Эван и Саймон поторопились вернуться в своё убежище. Перешагнув порог дома, бойцы увидели сидевшего на полу Игоря, который направил на них пистолет. Одежда Сомова была пропитана кровью, а усталый взгляд бравого вояки чётко давал понять, что Игорь держится из последних сил. Увидев своих бойцов, капитан вздохнул с облегчением, и опустил оружие.

-Кажется у нас серьёзные проблемы, - сказал Игорь, и потерял сознание.

Решив отметить удачный рейд, Лора и Рекс наведались в бар Карлоса Таро. Рик отказался идти с ними, сказав, что не может смотреть на выпивку без содрогания. Заняв столик рядом со стойкой, подельники заказали пива и закуски. Карлос лично принёс подельникам пива с креветками, и выразил надежду, что его бар останется цел. Лора не стала давать бармену никаких обещаний.

-Что-то не так с этой парочкой, - неожиданно сказал Рекс, открывая бутылку.

-Да всё с ними так. Руки и ноги на месте. Голова, вроде тоже. Хотя тот факт, что эти олухи взяли свою долю сразу, и даже не стали торговаться, говорит не в их пользу, - легкомысленно проговорила Лора, закидывая в рот креветку.

-И всё же что-то здесь нечисто. То, что они на Астере совсем недавно, сразу бросается в глаза. Эта парочка не понаслышке знает что такая перестрелки и бои в замкнутом пространстве. Не каждая шпана может этим похвастаться.

-Даже если это и так, выкинь из башки это дерьмо. Допустим, выясниться, что эти двое - не братья, а поганые гомосеки. Что это изменит?

-Многое. Если они действительно педики, то при следующей встрече, если она, конечно, состоится, я не позволю им прикрывать мою спину.

Лора засмеялась, оценив шутку Рекса. Однако самому Клифтону, привыкшему шутить редко, но метко, было не до смеха. Впрочем, когда в бар зашёл лидер "Диких Койотов", Лора также заметно погрустнела. Подойдя к столику подельников, Джарек сел рядом, даже не став спрашивать разрешения.

-Отмечаете удачное дело? - поинтересовался Хоффман, беря из тарелки две маленькие креветки.

-Отмечаем. И что с того? - спросила Лора, запивая креветку пивом.

-Рано отмечаете. Мои парни побывали на "Сильвер Фокс", слегка помяли Мейхема, и забрали пленника.

Лора чуть не поперхнулась пивом.

-"Смертоносцы" были той ещё занозой, но это была моя заноза. Не стоило вам её выдёргивать, - в голосе Джарека послышалась скрытая угроза.

По своей значимости Хоффман был вторым человеком на Астере после Колина Грисема. Всего лишь за пару месяцев небольшая банда пиратов превратилась в грозную силу. С "Койотами" считались. Их боялись. Мало кто осмеливался переходить им дорогу. Однако в глазах Лоры Вингейт Джарек Хоффман был обычным бандитом, который оказался в нужное время в нужном месте, и смог подлизаться к Грисему.

-Если бы ты хотел поквитаться с нами за "Смертоносцев", то не стал бы заводить этот разговор. К чему тогда все эти угрозы? - резонно поинтересовался Рекс.

-Я не угрожаю, а предупреждаю. Во-первых, внимательно смотрите под ноги. Если хотите давить всякую шелуху, то я не против. Только сначала убедитесь, что наши интересы не пересекаются.

Рекс опасался, что Лора чисто из дерзости упомянет о том, что они знали о связи "Смертоносцев" с "Дикими Койотами", однако пиратка проявила не свойственное ей благоразумие, и промолчала.

-Во-вторых, постарайтесь сделать так, чтобы ваш Умник пореже заглядывал в моё казино. Целее будет, - продолжил Хоффман.

-А не пошёл бы... - начала было Лора.

-В чём суть претензии? Твои люди поймали Умника на шулерстве? - прервал Рекс подельницу.

-Пока нет, но когда поймают, а это обязательно произойдёт, если он продолжит всё время выигрывать, то отрубят ему руку. Оно вам надо?

Джарек блефовал. Грисем приказал ему не трогать Лору Вингейт и её банду, если, конечно, на то не будет веских причин. Уничтожение "Смертоносцев" к числу таких причин не относилось.

-Мы приняли информацию к сведению. Это всё? - спокойно осведомился Клифтон.

-Пока, да. Веселитесь, ребята, - сказал Джарек, и встала из-за стола.

Как только он повернулся к ней спиной, Лора выхватила пистолет, однако Рекс перехватил её руку, и покачал головой. Догадавшись что происходит за его спиной, Хоффман усмехнулся, и проследовал к выходу.

-Как же меня бесит этот самовлюблённый подонок! - процедила Лора сквозь зубы.

-Хоффман ничуть не лучше и ничуть не хуже других.

-Ещё как хуже! Мало того что этот поганый ублюдок совсем зазнался, так ещё и...

-Ссориться с "Койотами" себе дороже.

-Из-за этой мрази мы только что потеряли кучу денег!

-Ничего страшного. Заработаем ещё.

Поскольку её настроение было вконец испорчено, Лора крикнула Карлосу, чтобы тот принёс побольше рома. Об Эване Джервисе и Саймоне Нолане было благополучно забыто.

Прибыв на Терранон, Терри первым делом наведался в магазин одежды. В коричневой замшевой куртке, серой бейсболке и чёрных очках Дитс перестал быть похожим на самого себя. Оставив челнок в промзоне, Терри последовал к дому, в котором жили его родители. Добравшись до дома на общественном транспорте, Умник подошёл к дому, посмотрел по сторонам, и позвонил в дверь. Услышав за дверью шаги, Терри почувствовал себя весьма неуютно. Когда дверь открыла заплаканная женщина, в которой Дитс узнал свою мать, Терри снял чёрные очки. Марта Дитс недоверчиво помотала головой, затем бросилась обнимать своего сына.

-Нас могут увидеть, - нерешительно проговорил Терри.

Марта всё поняла, и отстранилась. Когда Терри зашёл в дом, Марта закрыла входную дверь, и сказала сыну идти в гостиную. Разувшись, Дитс прошёл в комнату и присел на диван. Вплоть до поступления в колледж Терри жил с родителями, и лишь на время учёбы переселился в общежитие. Этот дом нёс в себе много воспоминаний, и все они были приятными. Здесь всё было таким родным, и таким знакомым. После колледжа была финансовая академия, после окончания которой Терри попал в компанию Нормана Хенсли. К тому моменту он уже жил в небольшом домике в пригороде. Роберт Дитс спланировал жизнь сына на многие годы вперёд, и Терри делал всё возможное, чтобы не разочаровать отца. Получение образование, и устройство на престижную работу было лишь одной ступенью в плане Дитса-старшего. Всё шло по плану, и, по идеи, Терри должен был быть счастлив. Но всё это было лишь в теории. Приходя в пустой дом, где его никто не ждал, Терри чувствовал себя одиноким, и никому не нужным. Но созваниваясь с родителями, Дитс врал, что у него всё в порядке, и что его всё устраивает, а затем изливал душу бродячему дымчатому коту, которого время от времени подкармливала его соседка Сэнди. Вспоминая прошлое, Терри казалось, будто всё это происходило не с ним, а с кем-то другим.

-Слава богу с тобой всё в порядке, сынок. Как только я узнала, в чём тебя обвиняют, меня чуть не хватил удар! - призналась Марта, присаживаясь рядом с Терри.

-Прости меня, - только и сказал Дитс.

Марта улыбнулась.

-Я уже давно тебя простила, сынок. Как и Роберт, - проговорила женщина с нескрываемой грустью в голосе.

Понимая чем это вызвано, Терри взял мать за руку.

-Я знаю что отца арестовали, - признался Дитс.

Марта недоверчиво посмотрела на сына, затем уткнулась лицом в его плечо и расплакалась. Несмотря на дискомфорт, Терри не осмелился оттолкнуть мать, и позволил ей выплакаться. После того как поток слёз иссяк, женщина отстранилась, и вытерла глаза.

-Как это случилось? - спросил Терри.

-Прямо посреди ночи к нам в дом пришли полицейские. Они забрали Роберта, толком ничего не объяснив. Я поехала в полицейское управление, и там мне объяснили, что Роберта обвиняют в финансовых махинациях. Якобы он украл у своего работодателя 20 миллионов.

-Это полный бред! Отец никогда бы так не поступил! - решительно заявил Терри.

-Я говорила им то же самое, но к моим словам никто не прислушался. Полицейские сказали, что у них имеются неопровержимые доказательства виновности Роберта, и что ему не удастся отвертеться.

-Либо это какая-то чудовищная ошибка, либо отца подставили, - предположил Терри.

-Я тоже думаю, что Роберта подставили. И сделал это Дерек Кримсон.

-Кто это?

-Новый хозяин. Он приобрёл фирму, в которой работает Роберт, и первым делом уволил половину сотрудников. Я тогда ещё обрадовалась, что Роберту очень повезло, раз он не попал в этот список. Но потом Кримсон организовал полномасштабную проверку, в ходе которой и была обнаружена пропажа денег. Это всё что мне известно.

Дослушав Марту, Терри пообещал, что вытащит отца из тюрьмы любой ценой. Узнав в какой именно тюрьме находится его отец, Дитс попрощался с матерью и покинул дом. По пути к промзоне Терри пытался понять что делать дальше. О том, чтобы встретиться с отцом, и узнать подробности этого дела не могло быть и речи. Тогда Дитс решил подойти к этой проблеме с другой стороны. Добравшись до челнока, Терри связался с "Сильвер Фокс". На вызов Дитса ответил потрёпанный Рик Мейхем, из носа которого шла кровь, а рубашка была порвана в двух местах.

-Что случилось? - спросил Терри.

-"Койоты" совсем обнаглели, - ответил Плут, протирая нос ватой. - А у тебя как дела?

-Очень плохо. Один я никак не справлюсь. Поможешь?

Рик помассировал ноющую челюсть.

-Мне сейчас самому бы не помешала помощь, - проворчал Мейхем.

-Пожалуйста, Рик. Моего отца подставили. Если я его не вытащу...

-Ладно, не нуди. Что нужно от меня?

-Чтобы ты прилетел на Терранон.

-И всё? - удивился Мейхем.

-Нет, не всё. По дороге на Терранон найди всё что сможешь на Дерека Кримсона.

Выйдя из своей комнаты, проститутка по имени Дикси заметила свою коллегу Эми. Дикси не первый год трудилась в "Кошачьей Лапке", и считалась одной из самых способных девчонок заведения. Послужной же список Эми был не слишком внушительным. Раньше она трудилась в одном из замаскированных под массажный салон борделе на Актароне, пока не попала в руки торговцев живым товаров. В числе других девушек Эми доставили на Астер, и продали в бордель "Кошачья Лапка", где находчивая девушка довольно быстро освоилась. Дикси вела себя с новенькой приветливо, хотя и завидовала ей. Когда дело доходило до койки, Дикси превращалась в секс-бомбу, однако посетители знали наизусть всё её фокусы, и поэтому ради разнообразия стали приглядываться к новеньким девочкам. Все они были как на подбор, но особой популярностью пользовалась именно Эми. Проводив последнего клиента, девушка получила от него в подарок дешёвенький позолоченный браслет. Пустяк, но приятно. Когда Дикси попросила угостить её сигареткой, Эми достала пачку, и предложила выйти на улицу. Дикси согласилась. Выйдя на крыльцо, девушки закурили.

-А здесь не так уж и плохо, - неожиданно сказала Эми, облокотившись о поручни лестницы.

-По сравнению с чем? - спросила Дикси.

-По сравнению с местом, где я работа раньше. Прошлые хозяева платили мне жалкие гроши, и подкладывали под всяких извращенцев, после которых на мне места живого не оставалось. К счастью, у местных скудная фантазия. Им многого не надо.

-Ну не скажи. В основном, конечно, попадаются одни скорострелы, но бывают и исключения, - проговорила Дикси с улыбкой.

-Что-то не особо в это верится.

-Ты бы так не говорила, если бы хоть раз встретилась с Нэшем.

-С кем?

-С Нэшем Филипсом. Этот парень просто огонь. Жаль что он теперь недосягаем.

-В каком смысле? Его убили?

-Если бы. Всё намного хуже.

Заинтригованная Эми ожидала продолжения рассказа, однако его не последовало. Докурив сигарету, Дикси выбросила окурок, и вернулась в здание. Эми же решила прогуляться до бара Карлоса Таро. Девушка на дух не переносила спиртное, однако в баре можно было подцепить пару-тройку клиентов, и неплохо подзаработать. Труженицам из "Кошачьей Лапки" было категорически запрещено подрабатывать на стороне, ведь, как правило, проститутки забирали все деньги себе, а сам факт подработки сохраняли в тайне. От этого бордель нёс существенные убытки. Эми слышала рассказы своих товарок о том, как хозяева борделей обходятся с "подработчицами", но всё же решила рискнуть, тем более она уже проделывала этот трюк на старой работе. Впрочем, опасность представляли не столько костоломы-охранники, сколько сами клиенты. Если на территории "Кошачьей Лапки" девочки были в полной безопасности (если клиент выходил за рамки, и начинал импровизировать, или не дай бог пытался причинить девушке вред, охранники избивали его до полусмерти и выбрасывали на улицу), то за пределами борделя никто не стал бы приходить к ним на помощь. Девушка по имени Наоми рассказала страшилку о том, как одна новенькая попыталась подработать, и захомутала какого-то молодчика. Парень оглушил её, затем оттащил в логово своей банды, где находилось ещё человек пять. Девчонку пустили по кругу, избили, и выкинули на улицу, так и не заплатив. Помимо синяков и переломов, девчонка заработала целый букет венерических заболеваний, и в скором времени умерла. Эми решила, что Наоми слегка приврала, хотя и не исключала возможность, что нечто подобное имело место. Отойдя от "Кошачьей Лапки", девушка заметила подозрительного типа, наблюдающего за ней с нескрываемым интересом. Не заметив недобрый огонёк в глазах мужчины, Эми пошла ему навстречу.

-Привет, красавчик. Как дела? - спросила она тоном опытной кокетки.

Доминик усмехнулся. За все 38 лет, которые Эдерн прожил на белом свете, никто ещё не называл его красавчиком. Доминик понимал, что это неприкрытая лесть, и что проститутка назовёт красавчиком даже горбуна, морда которого покрыта бородавками, если, конечно, уродец окажется щедрым.

-Отлично. Впервые за долгое время, - ответил Доминик после небольшой паузы.

-Рада это слышать. Как у тебя с наличкой?

Доминик достал из кармана кошелёк, под завязку забитый купюрами, и показал Эми его содержимое. Раньше этот кошелёк принадлежал Заку Сингеру. После того как Эдерн отрезал ему левое ухо, чистильщик назвал код к своей кредитке, в результате чего все его сбережения перешли к Доминику. Эдерн снял с карточки лишь 50 тысяч, т.к. ему этих денег было более чем достаточно. При виде пятитысячных купюр, глаза Эми жадно заблестели, и девушка напрочь забыла про осторожность.

-Этого хватит? - спросил Эдерн с невинным видом.

-Вполне, - сдержанно ответила Эми.

-Вот и славно. Ты даже не представляешь как я соскучился по ласке.

-Давно не был с женщиной?

-8 лет.

-8 лет? - несказанно удивилась Эми.

Доминик кивнул.

-Тогда ты пришёл по адресу, - Эми провела ладонью по голове Эдерна. - Я тебя не разочарую, красавчик.

-Конечно не разочаруешь. У тебя не будет такой возможности, - зловеще проговорил Доминик.

Эми не придала этому значения, а зря. Если бы девушка знала о содержимом посылки, которую её кавалер отправил главе Синдиката, то не пошла бы за Эдерном ни за какие деньги.

Томившийся в подвале логово "Диких Койотов" менеджер не мог понять что происходит. Сначала его похитили прямо из дома, и привезли на Астер, затем похитителей убили, а самого пленника отвели на корабль. Закончилось всё тем, что его похитили у похитителей, и бросили в какой-то сырой подвал. Менеджер бы посмеялся от души, если бы это произошло не с ним, а с кем-то другим. Его перекидывали с одного места на другое, будто он был чьей-то вещью, а не человеком. При этом никто толком не объяснял что происходит, и что им от него нужно. Голодный и испачкавшийся, мужчина лежал на земле, пытаясь предугадать что будет дальше. Одиночество пленника было прервано появлением Джарека Хоффмана. Лидер "Койотов" приказал пленнику подняться с земли, а когда тот замешкался, ударил его ногой в живот. Придерживаясь рукой за стену, толстяк всё же поднялся на ноги, и вопросительно посмотрел на своего мучителя.

-Вы хотите получить за меня выкуп? - спросил менеджер.

-Нет. За такую свинью много не дадут, - презрительно бросил Джарек.

-Тогда что вы хотите?

-Хочу знать ответ на один вопрос - как зовут твоего работодателя?

Менеджер удивлённо захлопал глазами.

-Настоящего работодателя, ставящего подписи на всех документах, а не марионетку, сидящую в кабинете на последнем этаже, - пояснил Джарек.

Ответа не последовало. Тогда Джарек выхватил пистолет, и выстрелил. Пуля пролетела прямо над правым ухом пленника, и врезалась в стену. Испуганный менеджер аж подпрыгнул на месте.

-Следующая пуля полетит тебе в башку, если я не услышу имя твоего хозяина!

-Мелвин. Мелвин Ван Хутен, - испуганно проблеял пленник.

Джарек рассчитывал услышать другое имя. Он уже хотел было обвинить пленника во лжи, и в профилактических мерах прострелить ему колено, но тут до него дошло, что толстяк может не знать настоящего имени своего хозяина. Джарек убрал пистолет, достал КПК, и нашёл фото нужного человека.

-Это он? - спросил Хоффман, показав фото менеджеру.

Пленник внимательно присмотрелся к фотографии на дисплее.

-Да. Это и есть мистер Ван Хутен.

Джарек улыбнулся. Под маской Мелвина Ван Хутена, руководящего крупной строительной компанией, скрывался криминальный король Астера - Колин Грисем. Для того чтобы узнать это, Джареку пришлось попотеть. Именно Хоффман стоял за похищение менеджера. Он специально перепоручил это дело "Смертоносцам", чтобы отвести от себя подозрения. Лора Вингейт и её помощники чуть всё не испортили, напав на "Смертоносцев", но в конечном итоге всё обошлось. Получив подтверждение своим подозрениям, Джарек врубил на КПК диктофон, и потребовал, чтобы менеджер повторил кто на самом деле является его работодателем. Пленник назвал полное наименование фирмы, в которой он работал, свою должность, а также имя и фамилию своего хозяина. И хотя в данный момент эта запись ничего не стоила, Джарек на один шаг приблизился к заветной цели. Ничего не сказав, Хоффман покинул подвал, так и не сказав менеджеру что ждёт его дальше.

В геднерской резиденции Синдиката "Хищники", более известной как Башня, собрались наиболее значимые представители преступного сообщества. Инициатором сбора был самопровозглашённый лидер Синдиката - Джонатан Лонсдейл, занявший это место после гибели Дугласа Крейна. Однако далеко не всем это пришлось по душе. Руками чистильщиков Лонсдейл уничтожил всех своих врагов, усилил влияние Синдиката на Актароне и Терраноне, а также предпринял шаги по сближению "Хищников" с Астером. Найти общий язык с Колином Грисемом оказалось довольно просто, так как у него с Джонатаном было много общего: они оба были молодыми и амбициозными, оба заняли свои посты в непростые времена, и что самое главное, и Колин, и Джонатан поспособствовали (хотя и в разной степени) падению своих предшественников. Теперь, когда между двумя криминальными королями был заключён мирный договор, встал вопрос о дальнейшем сотрудничестве и взаимопомощи. Именно ради этого Лонсдейл и собрал своих подчинённых в Башне. У него, конечно, была своя точка зрения, но было интересно послушать мнение других, и дать им возможность почувствовать себя необходимыми. После того как все боссы собрались за круглым столом, Джонатан начал со вступительной речи.

-Ни для кого ни секрет, что пираты, пережившую неудачную атаку на Астер, до сих пор считают нас своими личными врагами. Их можно понять. Мы вторглись на территорию, которая нам не принадлежала, и поплатились за эту ошибку сполна.

Некоторые боссы заёрзали. Именно они в своё время нашёптывали Дугласу прибрать Астер к рукам, а значит, вина за поражение была и на них. Джонатан знал имена всех "советчиков", но не собирался никого наказывать. Вина за ту неудачу целиком и полностью лежала на Дугласе Крейне, а он уже своё получил.

-Тем не менее, что сделано, то сделано. Одно дело, совершить ошибку, и совсем другое - признаться в этом потенциальному врагу, - продолжил Джонатан.

-Разве мы враждуем с Астером? - неожиданно спросил один из боссов.

Джонатан ждал этого вопроса.

-Нет. В данный момент мы не враги, но пока ещё и не союзники. Колин Грисем понимает это ничуть не меньше, а потому первым пошёл на уступки. Он выплатил щедрую компенсацию, и выдал подонков, позволивших себе слишком много.

Речь шла о лидерах пиратских банд, атаковавших фирмы, которые находились под протекцией Синдиката. В каждом случае нападавшие уничтожали руководящий состав фирмы, и забирали все деньги. Помимо нападения на фирмы, пираты разгромили парочку крупных нарколабораторий, в результате чего Синдикат понёс существенный урон, и потерял две точки по сбыту наркотиков на Севере. Все попытки остановить налётчиков потерпели крах. Колин без труда установил личность нападавших, и выдал их Лонсдейлу. Хотя Грисем ничего не потребовал взамен, Лонсдейл понимал, что криминальный король Астера ждёт от него ответных мер. Джонатан собирался поставить вопрос об уступках со стороны Синдиката, однако совещание было прервано появлением Уоррена Стокли - начальника службы безопасности Лонсдейла.

-Извините, что прерываю, но произошло ЧП, - сказал Уоррен.

-В чём дело? - спросил Джонатан, и нахмурился.

-Это касается Зака Сингера. Вам стоит это увидеть.

До Джонатан дошли слухи, что Сингер что-то затевает против него. Подозревая, что Зак - всего лишь верхушка айсберга, Лонсдейл приказал Уоррену выяснить, что затевает Стокли, и кто за ним стоит. Однако Сингер внезапно пропал из поля зрения Уоррена. Если бы у Джонатана возникла хоть тень сомнения в лояльности начальника службы безопасности, Стокли был бы уже мёртв. Он дал Уоррен время до конца недели, чтобы тот узнал о местонахождении чистильщика. Судя по тому, что Стокли прервал совещание, он узнал что-то очень важное. Приказав боссам оставаться на своих местах, Джонатан вышел вслед за Уорреном. Вдвоём они поднялись на крышу Башни, где пару минут назад совершил посадку челнок курьерской службы. После того как Уоррен ознакомился с содержимым доставленной посылки, курьер и пилот были подвергнуты допросу с пристрастием. Избитые и до смерти перепуганные, они сейчас валялись в кабине челнока, и ждали своей участи. За пленниками приглядывали подручные Уоррена, готовые, в случае чего, прикончить обоих пленников. Доставленная курьером посылка представляла собой большой деревянный ящик, который люди Стокли вытащили из челнока, и вскрыли.

-Это мне? - осведомился Джонатан, увидев посылку.

Уоррен кивнул. Лонсдейл подошёл к ящику, и заглянул в ящик. Там он обнаружил небольшой футляр, на котором лежала записка "С наилучшими пожеланиями новому королю", а также два мусорных пакета. Лонсдейл обернулся.

-Что в пакетах? - спросил он у Стокли.

-Я точно не уверен, но похоже это Сингер, - ответил Уоррен.

Джонатан нахмурился, достал из ящика футляр, и открыл его. В коробочке лежали два человеческих глаза, два уха, кусочек мозга, и маленький мешочек с 32 зубами. По пакетам же были разложены остальные части тела покойного чистильщика. Закрыв футляр, и убрав его обратно, Джонатан повернулся лицом к Уоррену. Даже Лонсдейла, повидавшего в жизни многое, поразила участь Сингера.

-Кто это сделал, и чего он добивался, отправляя мне эту посылку? - спросил Джонатан.

-Понятия не имею. Курьер не видел лица заказчика, и не знает где он живёт, - ответил Уоррен.

-Найди этого шутника во что бы то ни стало! - приказал Лонсдейл, и направился к лестнице.

(вчера)

О том что он жив знали лишь единицы. 5 лет Доминик пролежал в глубокой коме, а когда пришёл в себя, сменил одно медицинское учреждение на другое. Дуглас Крейн решил, что смерть - слишком мягкое наказание, и приказал перевести вышедшего из комы чистильщика в психиатрическую лечебницу закрытого типа. Долгих 3 года Эдерна держали в палате с мягкими стенами, и пичкали лекарствами, едва не превратившими его в овощ. После того как Доминик попытался покончить жизнь самоубийством, прокусив себе вены, его вечным спутником стала смирительная рубашка. Она была надета на Эдерна 24 часа в сутки, и снимали её лишь для того, чтобы помыть пациента, от которого воняло похлеще чем от кучи с навозом. Шло время, и Доминик кое-как смог приспособиться к новым условиям. Он не только научился игнорировать зловоние, но и "возвращаться из астрала" раньше положенного срока. Как только дверь открылась, и в палату зашёл Зак Сингер в сопровождении двух санитаров, Доминик и ухом не повёл. Окинув замотанного в смирительную рубашку и пускающего слюни Эдерна презрительным взглядом, Сингер зажал нос.

-Вы его вообще моете? - проворчал чистильщик.

-Раз в неделю, - ответил один из санитаров.

-Этого мало. Странно что он не покрылся гнилью и плесенью.

Поняв свою ошибку, санитары взяли Доминика под руки и унесли в душевую. Окатив пациента из шланга, и насухо вытерев, санитары упаковали его в чистую рубашку, и отвели обратно в палату с мягкими стенами.

-Ты меня слышишь, придурок? Если слышишь, моргни два раза! - сказал Зак, и отвесил Эдерну парочку звонких оплеух.

Никакой реакции не последовало.

-Хорошо, дам тебе второй шанс. Если в твоём мозгу осталась хоть одна извилина, дай об этом знать. В противном случае тебя ждёт лоботомия.

Понимая, что Сингер сдержит угрозу, Доминик два раза моргнул. Ещё до того, как Эдерн пытался покончить жизнь самоубийством, Зак навестил его. Глядя на поверженного чистильщика с превосходством, Сингер заявил, что Доминик проведёт остаток жизни в этой лечебнице. Однако Зак не сдержал своё слово, и явился в психушку, чтобы вызволить Эдерна. Сингер делал это не по доброте душевной, а потому что у него были свои виды на бывшего коллегу. Поставив в соответствующих бланках пару закорючек, санитары вывели Доминика на улицу, закинули в фургон, и отвезли в одну из квартир Сингера, где Эдерну первым делом прочистили желудок. После всего этого Доминика отвели в отдельную комнату, усадили на стул, и оставили наедине с Заком.

-Дугласа больше нет, - сообщил Сингер после того как за санитарами захлопнулась дверь.

Доминик, до этого смотревший в пол, поднял глаза.

-Теперь Синдикатом управляет Джонатан Лонсдейл, - продолжил Сингер.

-Какое отношение это имеет ко мне? - спросил Доминик.

Зак улыбнулся.

-Наконец-то ты перестал косить под дурачка, Эдерн.

Доминик также улыбнулся, однако его улыбка больше была похожа на оскал.

-С удовольствием посмотрел что бы стало с тобой, окажись ты на моём месте, - сказал Эдерн.

Сингер перестал улыбаться.

-Я вытащил тебя из психушки, и я же могу вернуть тебя обратно, но на этот раз навсегда. Ты этого хочешь? - спросил чистильщик.

Доминик не стал отвечать на риторический вопрос. Зак Сингер был обречён, хотя сам об этом пока не подозревал. Эдерн не знал как именно расправиться с человеком, который запер его в психушке, но знал, что это произойдёт.

-Если хочешь остаться на свободе и получить новые документы, ты должен убить Лонсдейла, - озвучил Сингер свои условия.

-Каким образом?

-Тебе виднее. Ты знаешь тысячи способов лишить человека жизни. Можешь применить любой, мне всё равно.

Доминик, чьё сознание полностью прояснилось, без труда догадался что замыслил чистильщик. Этот приём назывался "запустить торпеду". Суть его заключалось в следующем: чистильщик или другой головорез получает заказ на устранение человека, неугодного Синдикату. Вместо того чтобы просто избавиться от жертвы, убийцы находит другого исполнителя, и отправляет его вместо себя. Как правило на роль "торпеды" выбирали каких-нибудь наркоманов или неудачников, которые в большинстве случаев после ликвидации жертвы погибали сами. Однако роль одноразового киллера категорически не устраивала Эдерна.

-Хорошо, я убью Лонсдейла. Только мне нужна небольшая передышка, а то в таком состоянии я мало на что способен, - соврал Доминик.

Зак неодобрительно хмыкнул, но настаивать не стал. По пути к дому санитары сказали чистильщику, что двигательные функции Доминика оставляют желать лучшего, и что для их восстановления потребуется несколько часов. Как только Сингер вышел, чтобы переговорить с санитарами, Доминик осмотрел комнату, в которой находился. Эдерн понимал, что первым делом ему необходимо снять с себя проклятую смирительную рубашку, т.к. в ней он не сможет оказать достойного сопротивления трём здоровым мужикам. Недолго думая, Эдерн встал со стула, подошёл к окну, и ударил по нему головой. Услышав, как разбилось стекло, Зак и санитары забежали в комнату, и обнаружили Доминика рядом с подоконником.

-Ты что делаешь, придурок? - грозно поинтересовался один из санитаров.

Стоявший спиной к своим врагам Доминик наклонил голову, схватил зубами небольшой осколок стекла, и выпрямился. Прежде чем обернуться, Эдерн закинул стекло под рубашку.

-Ничего. Просто хотел подышать свежим воздухом, - ответил Доминик, и улыбнулся.

Истолковав это по своему, санитары повалили Доминика на пол, и в качестве профилактики несколько раз ударили бывшего пациента дубинками. Зак приказал им глаз не спускать с Эдерна, и ушёл по своим делам. Услышав, как за Сингером захлопнулась входная дверь, Доминик отполз в угол, и прижался спиной к стене. Прикидывая свои шансы, Эдерн решил дождаться, пока один из санитаров покинет комнату. Ждать пришлось целый час. Как только один из санитаров ушёл справить нужду, Доминик решил действовать. Использовав кусок стекло, своевременно брошенный под рубашку, Доминик пустил себе кровь, вонзив стекляшку в левый бок.

-Что-то мне нехорошо, - начал жаловаться Эдерн.

-Заткнись! - недовольно проворчал санитар, даже не взглянув на пациента.

Когда же он соизволил посмотреть на Доминика, продолжающего жаловаться на плохое самочувствие, то увидел на рубашке следы крови.

-Твою мать! - воскликнул санитар, и резко вскочил со стула.

Пытаясь выяснить что стало причиной кровотечения, он освободил пациента. Доминик добивался именно этого. Как только санитар снял с него смирительную рубашку, Эдерн сбил его с ног подсечкой, сел сверху, и стал с остервенением лупить санитара по лицу. Избиение было прервано появлением второго санитара, который тут же выхватил дубинку.

-Ну давай, подходи! - дерзко проговорил Эдерн, и поманил санитара пальцем.

Мужчина разбежался, и попытался ударить Доминика по лицу. Эдерн сделал кувырок в сторону, подхватил с пола осколок стекла, которым поранил свой бок, и выпрямился во весь рост. Увернувшись от пары размашистых ударов, Доминик перехватил руку санитара, и вонзил стекло ему в запястье. После того как мужчина выронил дубинку, Эдерн полоснул его стеклом по шее. Санитар издал сдавленный звук, и схватился двумя руками за шею. Доминик поднял с пол дубинку, взял её двумя руками, и размахнулся.

-Это стопроцентный страйк! - сказал он, и изо всех сил ударил санитара по лицу.

Когда тот упал на пол, Эдерн обрушил на его череп десяток мощных ударов. Покончив с одним врагов, Доминик медленным шагом отправился ко второму санитару. Поставив ногу ему на грудь, Доминик размахнулся для удара.

-Не бей меня! - неожиданно взмолился санитар, едва шевеля разбитыми губами.

Эдерн опустил дубинку.

-Звони Сингеру, и скажи чтобы он ехал сюда! - приказал Доминик, и убрал ногу.

Санитар медленно опустил руку в карман, достал сотовый, позвонил Заку, и сообщил, что с пациентом возникли непредвиденные трудности. Как только разговор закончился, Доминик ударил санитара ногой в пах. Пока мужчина корчился от боли, Эдерн забрал у него телефон.

-Кому-то пора помыться, - сказал Доминик, и зловеще улыбнулся.

Вломившись в квартиру, Зак наткнулся на забитого до смерти санитара, чьё тело Доминик перетащил ко входу. Заметив, что в ванной включен свет, и что по полу течёт вода, Сингер осторожно пошёл вперёд. Резко распахнув дверь, Зак увидел тело второго санитара. Мужчина лежал на дне наполненной до краёв ванны, и его безжизненный взгляд был устремлён в потолок. Когда Зак протянул руку, чтобы выключить в воду, незаметно подкравшийся сзади Доминик накинул ему на голову пакет, и начал душить. Когда Сингер начал брыкаться, Доминик окунул его головой в ванну. Эдерн не собирался убивать Зака, по крайней мере, пока. Продержав чистильщика под водой секунд 40, Доминик резко вытащил голову Зака из воды, подождал, пока чистильщик откашляется, и несколько раз шандарахнул его головой об стену. После того как Сингер потерял сознание, Доминик решил продолжить экзекуцию, но уже в другом месте. Перетащив тело Зака в машину, Доминик отвёз его в новостройку, по пути сделав остановку в хозяйственном магазине.

-Ну а дальше было самое интересное. Такое трудно передать словами - это надо было видеть, - закончил Доминик свой рассказ.

Привязанная к кровати Эми безуспешно пыталась выплюнуть дурно пахнущий кляп. Приведя девушку в пустующий дом, Доминик ударил Эми по голове. В результате удара проститутка потеряла сознание, а пришла в себя уже привязанной. Тогда-то ей и стало понятно, что клиенту, обещавшему заплатить ей большие деньги, от неё нужен вовсе не секс.

-Я хорошенько поработал с Заком, и он назвал имя человека, отдавшего ему приказ об устранении Лонсдейла. Этого человека зовут Джарек Хоффман. Тебе о чём-нибудь говорит это имя? - спросил Эдерн.

Эми кивнула. Доминик вытащил кляп изо рта девушки.

-Хоффман - лидер "Диких Койотов". Им принадлежит игорный дом и бордель, в котором я работаю! - выпалила Эми на одном дыхании.

-Продолжай.

-"Койоты" - одна из самых сильных банд Астера. Если со мной что-нибудь случится...

Доминик заткнул Эми рот, не дав девушке договорить. Узнав всё необходимое, Эдерн вытащил из кармана нож. Испуганная Эми заёрзала.

-Да ты так не волнуйся, детка. Больно не будет, - сказал Доминик, и поднёс нож к горлу девушки.

После того как глаза девушки расширились, Эдерн улыбнулся, и сказал:

-Хотя кого я обманываю. Будет очень больно.

Грехи отцов

Насвистывая себе под нос мелодию из любимой песни, Доминик подошёл к бару Карлоса Таро. Зайдя внутрь, Эдерн проследовал к барной стойки, и сел напротив Карлоса.

-Виски, - распорядился Доминик.

Когда бармен налил ему полный стакан, Эдерн осушил его одним залпом, и даже не поморщился.

-Ты знаешь Рекса Клифтона? - неожиданно поинтересовался Доминик.

-Сначала заплати за выпивку, а потом задавай вопросы, - проворчал Карлос, убирая бутылку под стойку.

Доминик разбил стакан, и полоснул Карлоса осколком стекла по горло. После того как бармен схватился двумя руками за горло, Эдерн перемахнул через стойку, сбил Таро с ног, и вытащил из-под стойки обрез.

-Я всегда плачу по счетам, - сказал Доминик, и одним выстрелом снёс бармену половину головы.

Всё произошедшее было всего лишь фантазией Эдерна. И хотя Доминику не терпелось воплотить увиденное в жизнь, он сдержал этот порыв, и положил на стойку пару мелких купюр.

-Ну допустим, знаю, - сказал Карлос, убирая деньги. - Хочешь с ним встретиться?

-Чуть позже. Сейчас же я хочу кое-что ему передать.

-Что именно?

-То, в чём он очень нуждается, - проговорил Доминик с улыбкой, после чего положил на стойку небольшую коробочку, украшенную ленточкой, и пятитысячную купюру.

Карлос забрал деньги и коробку.

-Клифтон получит твою посылку уже сегодня, - сообщил он Эдерну.

-Очень на это надеюсь. Налей мне текилы.

Бармен налил ему полный стакан. Доминик поднёс стакан к губам, осушил половину стакана, и мысленно вернулся в прошлое.

(8 лет назад)

-Вот он! - услышал Доминик крик одного из головорезов.

Эдерн резко рухнул на пол, а в освежёванную коровью тушу, служившую укрытием для чистильщика, полетела автоматная очередь. Перекатившись на бок, Эдерн разрядил в автоматчика остатки обоймы, но как только бандит выронил автомат, и замертво рухнул на пол, к месту стычки подоспел очередной головорез. Оставшись без оружия, Доминик был вынужден спасаться бегством. Головорез открыл пальбу по Эдерну, и одна из пуль угодила чистильщику в левое плечо. Прыгнув вперёд, раненный Доминик спрятался за контейнером, и прижал руку к ране. Дуглас поручил Эдерну разобраться с одним надоедливым журналистом, сунувшим нос туда, куда не следовало. Он начал журналистское расследование, связанное с одной успешной благотворительной организацией, через которую Синдикат снабжал сепаратистов на Севере оружием, а также завозил в тревожный регион наркотики. Назвавшись работником благотворительной организации, Доминик назначил журналисту встречу, якобы для передачи неопровержимых доказательств виновности своего начальства. Встреча была назначена в полночь на скотобойне. Однако журналист оказался не таким глупцом, каким его считал Доминик. Он пришёл на скотобойню, но не один, а с четырьмя вооружёнными головорезами. Едва не погибнув, Доминик разделался с одним из них, и рванул к выходу, где и наткнулся на автоматчика. Стараясь не обращать внимания на боль в плече, Эдерн побежал в сторону разделочного цеха. Добравшись до цеха, Доминик перевязал рану первой подвернувшийся под руку тряпкой, а когда увидел воткнутый в разделочную доску тесак для мяса, его глаза заблестели. Эдерн неплохо обращался с огнестрельным оружием, и довольно метко стрелял, но гораздо лучше у него получалось обращаться с холодным оружием. Выдернув из доски тесак, Доминик заметил бегущего к цеху бандита, который его ранил. Спрятавшись за дверной косяк, и услышав приближающиеся шаги, чистильщик затаил дыхание. Однако бандит заметил тень Эдерна, и открыл огонь по чистильщику прямо через стену. Как только несколько пуль прошибли стену, и пролетели мимо, Эдерн резко пригнулся. Отстреляв весь магазин, бандит побежал к цеху, на бегу перезаряжая оружие. Как только он забежал в цех, Доминик ударил его тесаком между ног. Головорез громко закричал, и выронил оружие. Эдерн выдернул тесак, выпрямился, и ударил противника тесаком по голове. Расправившись с врагом, и забрав его оружие, Эдерн отправился на поиски журналиста, и его последнего защитника. Обнаружив их возле запасного выхода, Эдерн прикончил бандита, всадив ему несколько пуль в грудь. Перепуганный журналист бросился бежать, и уже схватился за дверную ручку, но рухнул на пол после того как Доминик выстрелил ему по ногам. Отбросив автомат, и посильнее сжав тесак, Эдерн медленным шагом направился к журналисту. Перевернувшийся на спину журналист увидел приближающегося чистильщика, и вздрогнул.

-Тебе нужна была сенсация? Тогда радуйся, потому что это твой звёздный час! - воскликнул Доминик, и занёс тесак для удара.

Через несколько минут Эдерн покинул скотобойню. Одежда чистильщика, а также его лицо, были перепачканы кровью убитого журналиста. Вытерев кровь с лица, Доминик сел в машину, бросил тесак на сидение, и поехал домой. По дороге он позвонил Дугласу, и сообщил, что уладил проблему с журналистом. Глава Синдиката похвалил чистильщика за успешно проделанную работу, и сообщил, что на электронный адрес Эдерна отправлено досье на двух человек. Начиная с завтрашнего дня, эти двое должны были стать его спутниками. Доминик должен был внимательно присмотреться к этим людям, выявить их достоинства и недостатки, и выбрать кому из них суждено стать чистильщиком. Эдерну эта затея не нравилась, о чём он открыто заявил Дугласу. Крейн ответил, что это приказ, и разговор закончился. После того как связь оборвалась, Доминик стиснул зубы, и на полном ходу выкинул телефон из машины. Приехав домой, Эдерн направился в ванную, прихватив с кухни нож. Промыв рану, Доминик всадил нож в плечо, и попытался извлечь пулю. Ощущения были не из приятных, однако Эдерн продолжил ковыряться в плече. Вытащив пулю, Доминик посмотрел на неё, улыбнулся, и выбросил в унитаз. Эдерн терпеть не мог докторов, и наркотические препараты. Доминику не в первый раз приходилось извлекать из себя пули, а однажды он даже собственноручно заштопал ножевую рану. В этом ему очень помог крайне высокий болевой порог, благодаря которому Эдерн стойко переносил боль, от которой любой другой человек уже запрыгнул бы на стенку. Закончив с врачеванием, чистильщик проследовал к компьютеру, просмотрел электронную почту, и изучил досье на людей, которые, в скором времени должны были стать для него обузой. Этих людей звали Карл Таннер и Рекс Клифтон. То, что оба претендента на звание чистильщика оказались старше него, порадовало Доминика. И у Карла и у Рекса, к тому моменту был внушительный послужной список. Они оба начали путь от обычных головорезов, выбивающих долги, и участвующих в мелких разборках. Оба были физически развиты и сильны. Карл целый месяц провёл на Севере, внедрившись в крупную банду сепаратистов, а Рекс был телохранителем последней любовницы Дугласа, и, судя по тому, что она до сих пор была жива, блестяще справился с поставленной задачей. И Клифтон и Таннер подходили на роль чистильщиков, но в данный момент вакансия было лишь одна.

-Ну что ж, парни, посмотрим что вы из себя представляете, - сказал Доминик, присматриваясь к фотографиям кандидатов.

Вернувшись в камеру после прогулки, Роберт Дитс присел на край своей койки. Он знал, что жизнь в тюрьме - далеко не сахар, но не знал что до такой степени. Пока сокамерником Дитса был Даг Лавлес, его никто особо не трогал, но как только Лавлеса выпустили, ситуация изменилась в худшую сторону. Небольшая группа заключённых начала прессовать Дитса, и требовать, чтобы он достал для них денег. До рукоприкладства пока дело не дошло, однако Роберт прекрасно понимал, что это лишь вопрос времени. Как только Дитс думал о том, что ему предстоит провести в заточении долгих 10 лет, ему становилось дурно. Прежде чем Дитс окончательно впал в депрессию, пришёл конвоир.

-К тебе посетитель, - сообщил он, открывая камеру.

-Тот же кто и вчера? - уточнил Дитс.

-Нет. Твоя жена.

В душе Роберта затеплилась слабая надежда. Последним человеком, который его навещал, был Дерек Кримсон. Кримсон заявил, что является хорошим другом начальника тюрьмы, и что дальнейшая судьба Дитса в его руках. Дерек обещал превратить жизнь Роберта в ад, если тот не вернёт пропавшие деньги. Дитс в резкой форме заявил, что ему нечего возвращать, о чём теперь сожалел. И дураку было понятно, что теперешние неприятности Дитса - это дело рук Кримсона, и что дальше будет только хуже. Марта тоже не тратила время даром: она засыпала законников ходатайствами, и требовала пересмотра дела. Роберт понимал, что от этого не будет никакой пользы, пока за ходом дела следит Дерек Кримсон, но был благодарен своей благоверной за участие. Доставив Дитса в комнату для свиданий, конвоир объявил супругам, что у них есть десять минут, и вышел за дверь. Роберт поздоровался с Мартой, и присел за стол.

-Как ты? - поинтересовалась женщина, беря мужа за руку.

-Плохо. И дальше будет только хуже, - не стал лгать Роберт.

-Не расстраивайся раньше времени. Возможно не всё так плохо, - попыталась Марта подбодрить Роберта.

-Всё хуже некуда, и если не случится чудо, то я рано или поздно я здесь умру.

-Чудо уже случилось. Я виделась с Терри.

Депрессивность Дитса-старшего как рукой сняло.

"Лавлес всё-таки сдержал слово!" - подумал Роберт с нескрываемым облегчением, и спросил:

-Что он сказал?

-Терри сказал, что вытащит тебя отсюда.

-Как?

-Не знаю. Но настроен он был решительно.

Именно эти слова Роберт так хотел услышать. Его блудный сын, пошедший по скользкой дорожке, в кои-то веки вспомнил о том, кому всем обязан, и решил проявить заботу об отце.

-Что Терри думает о моём аресте? - поинтересовался Роберт.

-То же что и я - что тебя подставили.

Именно в такие моменты Роберт вспоминал за что любит Марту. Она была такой открытой, такой доброй и любящей. Но что самое главное - она была очень доверчивой, и принимала все его слова и объяснения как истину в последней инстанции. Супруги какое-то время ещё болтали о всякой ерунде, однако зашедший в комнату конвоир сообщил, что время истекло, и приказал Дитсу встать.

-Если увидишься с Терри, скажи чтобы он поторопился, - сказал Роберт жене на прощание, после чего его увели обратно в камеру.

Развалившись на двуспальной кровати, Нэш мирно спал. Зайдя в бар Карлоса Таро прошлой ночью, он малость перебрал с выпивкой. Вернувшись в "Кошачью Лапку" лишь под утро, Филипс проследовал в комнату хозяйки заведения, а по совместительству своей любовницы Аннет Стэнфилд, с который открыто проживал уже второй месяц. Во время атаки на Астер Нэш лишился своего склада, а вместе с ним и стабильного заработка. Не спрашивая разрешения, Филипс переехал к своей любовнице, хотя Аннет была категорически против, и её можно было понять. Нэш Филипс напоминал бродячего кота, гуляющего там где ему вздумается. Местные труженицы поговаривали, что Нэш частенько заглядывал к ним, и вместе они приятно проводили время. Аннет каждый раз говорили самой себе, что с Филипсом её связывает только секс, но слыша болтовню проституток, женщина была готова отхлестать Филипса кнутом. Сам же Нэш видел, что Аннет его ревнует, но вместо того чтобы оправдываться, и убеждать в своей верности, он предпочитал доводить её до белого каления. Выходя из себя, Аннет кидала в Филипса подвернувшиеся под руку тяжёлые предметы, и велела ему проваливать, обещая в случае отказа натравить на Нэша охранников. Об их ссорах знала половина борделя, но никто не торопился вмешиваться. Когда дверь открылась, и в комнату зашла Аннет, Нэш перевернулся на спину, и сладко потянулся.

-Живо выметайся отсюда, подонок! - сердито проговорила Аннет.

-Что случилось? - поинтересовался Нэш, приподняв голову, и закинув под неё руки.

-Случилось то, что мы расстаёмся!

-Как? Опять? Мы же уже расставались три дня назад. Или четыре.

Аннет считала себя особой рассудительной и хладнокровной, однако Нэшу хватало одной минуты, чтобы вывести её из себя. Причём делал он это играючи, не прикладывая особых усилий.

-Я не шучу. Живо проваливай отсюда, или я позову охрану! - потребовала Аннет.

Нэш нехотя встал с кровати, подошёл к своей любовнице, и бухнулся на колени.

-Прости меня, милостивая госпожа, и объясни чем я, недостойный раб, вызвал твоё возмущение! - проговорил он с улыбкой, схватившись за подол юбки Аннет.

Женщина оттолкнула Филипса, и тот упал на спину.

-Если хочешь путаться с моими девочками - нет проблем. Плати деньги, и спи с кем хочешь, а ко мне не приближайся! - озвучила она причину своего недовольства.

Нэш поднялся на ноги.

-Спасибо что разрешил. Только у меня проблема с деньгами. Дашь мне денег взаймы?

Возмущенная до глубины души Аннет попыталась отвесить Нэша пощёчину, однако он перехватил её руку, поднёс к губам, и поцеловал в ладошку. Аннет резко отдёрнула руку.

-Ну ладно, шутки в сторону. Что случилось? - спросил Нэш, перестав улыбаться.

-Ты меня вообще слушал?

-Слушал, но толком ничего не понял. Кроме того что ты меня ревнуешь.

-Я не ревную!

Нэш пожал плечами.

-Как скажешь, дорогуша. Не могла бы ты хотя бы уточнить, к кому именно ты меня не ревнуешь? - спросил он с улыбкой.

Аннет скрестила руки перед грудью.

-К Сильвии, - нехотя призналась она.

Нэш покопался в глубинах своей памяти.

-Сильвия, Сильвия, Сильвия... А, вспомнил! Заслуженная труженица "Кошачьей Лапки". У неё ещё грудь второго размера и классная задница? - уточнил Филипс.

-Ещё одно слово, и я тебя убью! - пригрозила Аннет.

Нэш обнял её за талию и притянул к себе.

-Не комплексуй, детка. У тебя тоже с формами всё в порядке, - заверил он Аннет.

Аннет уже была готова ударить Нэша коленом между ног, однако её отвлёк стук в дверь. Отцепив Филипса от себя, женщина позволила визитёру войти. Им оказался один из "Койотов" - Сэм. Раньше бордель охраняли всего два охранника, но они погибли. Теперь "Кошачью Лапку" защищал десяток головорезов, и Сэм был кем-то вроде начальника службы безопасности.

-Одна из новеньких пропала, - доложил он.

-Которая? - уточнила Аннет.

-Эми.

Аннет сразу же поняла что речь идёт о молоденькой блондинке с Актарона.

-Как давно её нет? - вмешался в их разговор Нэш.

Сэм посмотрел на него как пустое место, но ничего не сказал.

-Ответь на вопрос! - потребовала Аннет.

-Несколько часов, - нехотя ответил "Койот".

-Кто видел её последним?

-Дикси. Они поболтали на крыльце, а потом разошлись. Больше Эми никто не видел.

"Час от часу нелегче!" - подумала Аннет.

Проблемы с Филипсом и его мнимой неверностью мигом отошли на второй план. Аннет приказала Сэму взять четырёх человек, обойти все кабаки, и потолковать с потенциальными свидетелями, ведь Эми не могла провалиться сквозь землю. Сэм пообещал всё сделать в лучшем виде, и вышел за дверь.

-Тебе тоже лучше уйти, - посоветовала Аннет Нэшу.

-Как пожелаешь, госпожа, - ответил Филипс, зная, что их разговор ещё не окончен.

Выйдя из кабинета, Нэш направился к выходу, но путь ему неожиданно преградил Сэм.

-А ты неплохо устроился, Филипс, - проговорил бандит с нескрываемой неприязнью.

-Завидуешь? - спросил Нэш.

-Было бы чему завидовать! Ты лишился жилья и бизнеса, а теперь, чтобы совсем не подохнуть с голодухи, вынужден ублажать сморщенную старушку, которой перевалило за 50.

-Вообще-то ей 45, - сказал Нэш, стараясь не показывать что его задели слова Сэма.

-Ни в этом суть. Это раньше ты был бабником, а сейчас ты сам превратился в проститутку.

Филипс приветливо улыбнулся, но при этом сжал кулаки, пообещав самому себе, что если Сэм продолжит разговор в том же духе, то ответит за каждое своё слово.

-Всё сказал? - спросил он на удивление спокойно.

-Почти, - ответил Сэм, не видя опасный огонёк в глазах Нэша. - Если хочешь и дальше здесь ошиваться, то плати за это деньги, причём плати в десятикратном размере.

-С какой стати?

-С такой, что если бордель перестанет приносить прибыль, твою драгоценную старушку скинут с должности, и поставят рядом с остальными шлюхами, где ей и место.

Это была последняя капля. Нэш посмеялся, сделав вид, будто слова Сэма его позабавили, затем ударил его кулаком в челюсть. Бандит отлетел к стенке, и схватился рукой за рот. Сплюнув кровь на пол, Сэм оскалился, и накинулся на Филипса с кулаками. Противники дружно обменивались ударами, пока их не разняли подоспевшие охранники. Они несколько раз ударили Нэша по лицу и корпусу, затем вышвырнули на улицу. Сэм, которому Филипс чуть не сломал нос, вышел на крыльцо, и посмотрел на валяющегося на земле поверженного противника.

-Чтоб я больше здесь не видел ни тебя, ни твоего вшивого малолетнего ублюдка! - грозно проговорил Сэм.

-А поцеловать меня в задницу не желаешь? - осведомился перевернувшийся на спину Нэш.

-Я тебя предупредил. Исчезни! - сказал Сэм, и вернулся в здание.

Несмотря на серьёзный настрой "Койота", Нэш плевать хотел на его предупреждение. Сэм мог лаять сколько угодно, но только Аннет решала кого пускать в заведение, а кого выгонять. Встав с земли, и отряхнувшись, Нэш побрёл от борделя.

-Ну и дела! Сначала один придурок куда-то пропал, а теперь и другой. Правильно люди говорят про крыс, бегущих с тонущего корабля! - проворчала ходившая из стороны в сторону Лора.

Вернувшись на "Сильвер Фокс" после неприятного разговора с Джареком Лора и Рекс обнаружили, что Рик бесследно исчез, не оставив подельникам ни малейшей подсказки о том куда он делся. Вместе с Плутом исчез и грузовой челнок.

-Что бы ни случилось, этим двум дегенератам лучше сдохнуть, потому что если они попадутся мне на глаза, я из них фарш сделаю! - продолжала Лора извергать желчь.

-Не говори ерунды, и взгляни правде в глаза. Ты злишься вовсе не на Плута. Ты злишься на Джарека, - подметил Рекс.

-А даже если и так, то что с того? Одно другому не мешает! - огрызнулась Лора.

Разговор их был прерван появлением в каюте чумазого мальчишки.

-Как ты сюда попал, мелюзга? - спросила Лора.

-Через дверь. Финн рассказал мне код.

-Я вырву язык этому маленькому...

-Я принёс посылку для Корсара, - перебил Лору мальчишка, и достал из кармана коробочку.

-От кого это? - спросил Рекс, оставаясь на месте.

-От Карлоса.

Лора быстрым шагом подошла к мальчишке, забрала у него коробочку, а затем вытолкала за дверь.

-Посмотрим что здесь... Ох ты ж срань! - воскликнула Кобра, и выронила коробочку.

После того как коробочка упала на пол, из неё вылетел и покатился по полу человеческий глаз. Как только странный сувенир остановился возле ног Рекса, Клифтон наклонился, и подобрал глаз с пола.

-У толстозадого ворчуна в кои-то веки появилось чувство юмора, правда какое-то долбанутое. Что бы это могло значить? - спросила Лора.

-Полегче что-нибудь спроси, - задумчиво проговорил Рекс, внимательно присматриваясь к глазу.

На Карлоса это было совсем не похоже. Клифтон был намерен разобраться почему Таро отправил ему человеческий глаз, и отправился в бар, на всякий случай прихватив пистолет Дезерт Игл. Заинтригованная Лора без лишних слов последовала за подельником.

Прилетев на Терранон, и встретившись с Терри в промзоне, Рик выложил всё что ему удалось узнать.

-Кримсон - успешный бизнесмен. В связах с криминалом замечен не был, но всё это на поверхности. Если копнуть глубже, возможно удастся найти больше, хотя за результат я не ручаюсь.

-Этого мало, - сказал Терри.

-Я хакер, а не волшебник. Если хочешь знать о Кримсоне больше, обратись за помощью к информатору. Правда за свои услуги он, скорее всего, выпишет такой счёт, что...

-Этот вариант не подходит. Даже если информатор что-то найдёт на Кримсона, это займёт какое-то время, а его у нас нет. Пока мой отец находится в тюрьме, с ним может случиться всё что угодно.

Рик призадумался.

-Мы можем добраться до Кримсона через его семью, - предложил Мейхем другой вариант.

-Семью? - переспросил Терри.

-Родители Дерека давно отошли в мир иной. С женой он развёлся полгода назад.

-У него есть дети?

-Дочь. Её зовут Мелани. Девчонке 14 лет, и она учится в той же школе, в которой учился ты.

-Откуда ты знаешь в какой школе я учился? - удивился Терри.

Рик улыбнулся.

-Я не волшебник, но я хакер, - перефразировал Мейхем самого себя.

Подельники поднялись на борт грузового челнока, на котором Плут прилетел на Терранон. Включив ноутбук, Рик показал Терри фотографию Мелани, а также план школы.

-Нет, так нельзя. Она ещё совсем ребёнок, - возразил Дитс.

-Ну и что? Мы же не собираемся убивать её или насиловать.

-Всё равно это неправильно. Неужели нет других способов надавить на Кримсона?

-Может и есть, но мне больше ничего не приходит в голову. А тебе?

Терри пытался придумать другой вариант, но после долгой паузы осознал, что вариант с похищением дочери Кримсона самый надёжный.

-Ты сам позвал меня, Умник, - напомнил Рик. - Если хочешь помочь своему отцу, прими волевое решение. Я знаю, ты на это способен.

Терри выдал вымученную улыбку.

-Я тоже думал, что способен на всё, чтобы вызволить отца, но теперь я в этом не уверен.

Рик потихоньку начал терять терпение.

-Не тупи, Умник! Либо мы крадём девчонку, и выдвигаем ультиматум её папаше, либо я сваливаю, и ты сам решаешь что делать дальше, - решил он подстегнуть Терри.

Скрепя сердцем Дитс всё же согласился с затеей Мейхема, и вместе они стали изучать план школы. Помимо плана, Плут раздобыл и расписание занятия, благодаря которому подельники знали когда у Мелани Кримсон закончатся занятия. При условии, что она их не прогуляет. Рик составил рискованный план, в ходе которого планировалось похитить Мелани прямо в стенах школы, однако Терри решил, что гораздо безопаснее будет вступить в контакт с девочкой после того, как она минует внешний двор. Когда все детали были обговорены, Рик сел за штурвал и полетел к школе.

Наведавшись в бар, и сев напротив Карлоса, Нэш, вместо того чтобы сделать заказ, решил поговорить с барменом.

-Мы давно знаем друг друга. Я могу рассчитывать на искренность? - открыто поинтересовался Филипс.

-Можешь, но только быстро, - ответил Таро.

-Есть мнение, что я - пустое место. Это действительно так?

Ответ последовал далеко не сразу. Нэш усмехнулся.

-Понятно, - только и сказал он, и уже хотел уйти.

-Да подожди ты! Тебе может и понятно, зато мне ничего не понятно! - проворчал Карлос.

-Я потерял свой бизнес, и практически лишился средств к существованию. А ещё я живу за счёт дамочки, которая любит меня так же сильно, как и ненавидит. Ну и кто я после этого?

-Насчёт Аннет не могу ничего сказать. Вы вдвоём люди взрослые, а значит, сами во всём разберётесь. - Карлос достал два чистых стакан, и плеснул в них текилы. - А с бизнесом всё гораздо проще.

-Ну да, проще некуда, - проговорил Филипс с иронией, и поднял свой стакан.

-Если тупо сидеть на одном месте, и постоянно ныть, то ничего и не изменится! - Карлос поднёс стакан ко рту, и осушил его одним залпом. - Мой бар громили тысячу раз! И отстраивался он не потому что я сидел на месте и ныл как баба, а...

-Да понял я тебя, понял. Если я хочу что-то изменить, то лучше не откладывать это в долгий ящик, - подытожил Нэш, затем выпил текилу.

В этот момент в бар заглянул старый знакомый Филипса - наёмник Дин Сноу. Нэш и Дин были не столько друзьями, сколько компаньонами, и время от времени подкидывали друг другу работёнку, или просто делились интересной информацией. Благодаря Сноу Нэш, будучи торговцем оружия, не раз и не два подкидывал головорезам Астера какую-нибудь работёнку, связанную с разбоем, и как посредник получал свою долю. Судя по неровному дыханию и покрасневшему лицу, покрытому потом, Сноу долго бежал. Оглядев бар, и заметив Филипса, Дин устремился к нему.

-Надо потолковать! - коротко бросил наёмник, и на всякий случай огляделся.

-Говори, - беззаботно ответил Нэш.

Не говоря ни слова, Дин достал свой лэптоп, и засунул его в карман Филипса.

-Какого чёрта ты творишь? - начал возмущаться Нэш.

-Не ори, - шикнул на него Дин, и добавил, но уже тише: - Пусть эта штука пока побудет у тебя.

-А что там?

-Ценная информация, из-за которой моя жизнь теперь не стоит и ломанного гроша.

Заинтригованный Нэш предложил Дину рассказать обо всём поподробнее, но Сноу лишь покачала головой, и сказал, что эта информация не для посторонних ушей, намекая на Карлоса. Поняв намёк, Филипс расплатился за выпивку, и вместе со Сноу последовал к выходу. Но как только Нэш и Дин вышли на улицу, то лицом к лицу столкнулись с четырьмя вооружёнными наёмниками, которые тут же взяли их в кольцо.

-А ты тот ещё шустрила. Мы полдня за тобой бегали! - неожиданно заговорил один из наёмников, направивший на Сноу дробовик.

-Послушай, Маркус, я...

Маркус прервал речь Дина, ударив своего коллегу ногой в живот. Нэш с опаской поглядывал на наёмников, не понимая что здесь происходит. Точнее понимая, но весьма смутно. По всей видимости, Дин что-то спёр у своих коллег, в надежде, что они, обнаружив пропажу, сильно не обидятся.

"Если это так, то Сноу просчитался!" - пришёл Нэш к логичному умозаключению.

Между тем Маркус повалил Дина на землю, и стал избивать ногами. Хорошенько пройдясь по почкам предателя, а напоследок ударив его ногой по лицу, Маркус схватил Сноу за шиворот, и поднял с земли.

-Из-за тебя, мразь, мы чуть не лишилась больших денег. Если ты думаешь, что на этом твои мучения закончились, то спешу тебя обрадовать - всё ещё впереди! - проговорил он с нескрываемым злорадством.

Набравшись мужества, Сноу плюнул в лицо Маркусу. Нэш напрягся, решив, что его приятеля грохнут прямо здесь и сейчас, но не тут то было. Маркус вытер щёку, и оттолкнул Дина назад. Сноу упал на землю. Нэш хотел поинтересоваться в чём дело, но прежде чем он вымолвил хоть слово, ближайший наёмник ударил его прикладом винтовки по голове. Филипс как подкошенный рухнул на землю, и потерял сознание.

-Заберите это дерьмо! - распорядился Маркус, затем обернулся и зашагал прочь от бара.

Наёмники подхватили избитого Сноу под руки, и устремились вслед за своим лидером.

Никогда ещё Дерек Кримсон не чувствовал себя таким беспомощным. День начался хорошо, и ничто не предвещало беды, пока с бизнесменом не связался директор школы, в которой училась его дочь. Когда директор сообщил, что на выходе со двора двое мужчин схватили Мелани, и затащили её на борт грузового челнока, Дерек схватился за сердце и рухнул в кресло. Директор принёс извинения за то, что работники школы не смогли воспрепятствовать похищению его дочери, однако Кримсон больше его не слышал. Собравшись с мыслями, Дерек не стал обращаться в полицию, а вызвал своего начальника службы безопасности.

-Какие-то подонки похитили мою дочь. Отправь пару своих людей в школу. Пусть они узнают приметы похитителей и их челнока. Если есть записи с камер наблюдения, пусть они доставят их сюда, - распорядился Кримсон.

-Слушаюсь.

Как только начальник службы безопасности вышел за дверь, Дерек пожалел, что в своё время не проявил настойчивость. Опасаясь, что с Мелани может что-нибудь случится, Кримсон приставил к ней охранников. Из-за этого между отцом и дочерью возникали ссоры, т.к. Мелани не нравилось, что двое громил следуют за ней по пятам, и даже забирают из школы. И теперь, когда Мелани похитили, Дерек не мог простить себя за то, что пошёл на уступки и убрал охрану.

"Если эти выродки похитили Мелани ради денег, значит скоро мне должно прийти требование о выкупе!" - рассудил Кримсон.

В мотивах похитителей он ошибся, однако сообщение действительно скоро пришло. Роль переговорщика взял на себя Терри, хотя первоначально это роль и была отведена Рику. Мейхем считал, что его утончённый коллега начнёт мямлить, в результате чего у Кримсона возникнет ощущение, что его дочь похитила какая-то размазня. Дитс заверил подельника, что будет вести себя как надо, и установил канал связи.

-Ваша дочь у нас, мистер Кримсон, - сообщил Терри.

-Где второй подонок? - спросил Дерек.

-Не те вопросы задаёте, мистер...

-Даю вам десять минут! Если вернёте Мелани в целости и сохранности, то у вас есть шанс остаться в живых! Маленький, но он есть!

Терри ничуть не обескуражил этот выпад, ведь именно такой реакции он и ожидал от Кримсона.

-Если вы всё сказали, то я продолжу. Мы вернём вашу дочь целой и невредимой, но только после того как Роберт Дитс выйдет на свободу, - озвучил свои условия Терри.

Дерек подозрительно прищурился, а потом его словно осенило.

-Так значит ты и есть сын Дитса, которого разыскивает полиция! Я должен был предусмотреть, что этот жулик обратится за помощью к уголовникам, с которыми его драгоценный сынок на короткой ноге!

-Мой отец не жулик, и никогда им не был! - возразил Терри.

Кримсон рассмеялся.

-Вот оно что! Так ты ничего не знаешь? - спросил он с издевкой.

-Я знаю, что мой отец оказался в тюрьме в результате подлога, и что это вы его туда упрятали.

Дерек перестал смеяться.

-Да, это я упрятал Дитса в тюрьму, где ему самое место. Он то наивный думал, что я не замечу пропажу денег, а...

-Довольно! - резко перебил его Терри, и вскочил с места. - Даю вам время до конца дня. Если мой отец не выйдет на свободу, вы больше никогда не увидите свою дочь живой!

Договорив, Дитс отключил передатчик, и перевёл дух. Стоявший в сторонке Рик сдержанно ему зааплодировал.

-Неплохо, - высказал он своё мнение, перестав хлопать в ладоши.

-Спасибо, - ответил Терри.

-Но я бы на твоём месте дал Кримсону на всё про всё пару часов, и пообещал бы за каждый час просрочки отрезать его дочурке по пальцу. Ну чтобы он не тормозил.

-Нет, это уже слишком. В конце концов мы не... - Дитс замялся.

-Подонки и изверги? - подсказал Рик. - Конечно же мы не такие, но другим об этом знать совсем не обязательно.

Нэш пришёл в сознание после того, как кто-то плеснул ему в лицо холодной водой. Открыв глаза, он увидел перед собой Карлоса с пустой бутылкой, а рядом с ним Лору и Рекса.

-Проснись и пой, спящая красавица, - проговорила Кобра с усмешкой.

-Что-то не хочется, - недовольно проворчал Нэш.

Карлос протянул Филипсу руки, и помог подняться. Лора и Рекс намеревались потолковать с барменом по поводу глаза, но подойдя к бару, и заметив валяющегося на земле Нэша, отложили этот разговор до лучших времён. Когда Клифтон сообщил, что кто-то вырубил Филипса, Карлос наполнил бутылку холодной водой, которую и вылил на Нэша.

-Хорошо что вы оба здесь. Мне как раз нужна помощь, - сказал Филипс, отряхивая волосы от пыли.

-Кто тебя вырубил? - спросил Рекс.

-Наёмники. Они забрали одного моего знакомого, и я даже не уверен, что он до сих пор жив.

-Куда они пошли?

Филипс лишь пожал плечами.

-Как они выглядели? - спросил Карлос.

-Я успел разглядеть только одного. Высокий, крепкий, темноволосый. Дин назвал его Маркусом, и, похоже, он у них главный.

Карлос призадумался. Обычно, прибывающие на Астер наёмники предпочитают держаться подальше от космопорта, и совершают посадку где попало. Мальчик посыльной, которого он недавно отправлял на "Сильвер Фокс" видел, что на свалке совершил посадку новенький блестящий челнок, из которого на улицу вышли мужики с винтовками. Сам же Маркус заходил в бар чуть более часа назад, и приобрёл припасы для себя и своих людей. Местные по большому счёту относились к наёмникам нейтрально, однако Карлос их терпеть не мог. По его мнению, один наёмник в плане мутности давал 100 очков небольшой банде головорезов, а когда наёмники шлялись по Астеру целыми пачками, ничего хорошего это не предвещало.

-Если они не слиняли с Астера, пока ты был в отключке, то вы сможете найти их на свалке, где им и место, - поделился Карлос с подельниками своими подозрениями.

Нэш с надеждой посмотрел на Рекса и Лору.

-Один я не справлюсь. Даже если всё будет напрасно, будьте уверены, в долгу я не останусь, - заверил Филипс подельников.

Лора демонстративно зевнула.

-Если что-нибудь конкретное или только обещания? - поинтересовался Клифтон.

-Пока мне нечего вам обещать, но со временем всё изменится! - заявил Нэш так убедительно, что и сам поверил. - Ну так что, поможете?

-Конечно, поможем, - ответил Рекс, и вручил Филипсу свой пистолет. - Мне нужно кое-что уточнить, поэтому начните без меня.

Нэш убрал пистолет за пояс, и перевёл взгляд на Лору.

-Ты ведь понимаешь, что если я погибну...

-То я достану тебя на том свете, и заставлю ответить за базар! - перебила его Кобра.

После того как Лора и Нэш отошли от бара, Рекс спросил у Карлоса о посылке. Бармен сообщил, что ему её дал какой-то мутный тип, которого он раньше не видел. Когда Таро описал приметы отправителя, Рекс не сразу ему поверил.

-Ты точно ничего не путаешь? - уточнил Клифтон.

-А чего тут путать? Я сам разговаривал с этим типом. Мутный он какой-то.

-Ты даже не представляешь насколько он мутный. Второго такого ублюдка нет во всём мире.

Карлос недоверчиво хмыкнул, решив, что Клифтон преувеличивает. Если бы бармен знал Эдерна так, как знал его Рекс, их мнения, определённо бы совпали.

(8 лет назад)

Как только за дверью раздался звук работающей болгарки, связанный по рукам пленник резко вскочил с места и бросился к дверному проёму.

-Держи его, Клифтон! - воскликнул Карл, выхватывая пистолет.

Рекс в два прыжка настиг пленника, повалил его на пол, затем оттащил на прежнее место.

Это было первое совместное задание Рекса Клифтона, Карла Таннера, и их наставника - Доминика Эдерна. Этот человек должен был решить кто из них станет чистильщиком, а кто останется бандитом на побегушках. Как только их знакомство состоялось, Рекс поймал себя на мысли, что Доминик ему не нравится. Было во взгляде чистильщика что-то нездоровое, как бы намекающее, что от этого человека стоит держаться подальше. Задание чистильщика и его подручных на первый взгляд было довольно простым - найти крысу, шепчущуюся за спиной Дугласа с полицией, и потихоньку крадущую деньги. У Эдерна не было времени играть в детектива, и поэтому он решил ускорить процесс, использовав себя и двух подручных в качестве приманки. Крыса, кем бы он ни был, отправил шестерых головорезов разобраться с Домиником. В живых из них остались только двое, и в данный момент они оба находились в плену у Эдерна. Пленников доставили на закрытую лодочную станцию, в которой у Доминика была своя камера пыток. Приказав Рексу и Карлу присматривать за пленником, Эдерн унёс его товарища в соседнюю секцию, откуда чуть ли не через каждую минуту раздавались душераздирающие вопли, и тревожный шум. Как только заработала болгарка, нервы пленника не выдержали, и он попытался сбежать, но был остановлен Рексом.

-Послушайте, парни, это не то о чём вы подумали. Произошло чудовищная ошибка! - начал оправдываться пленник.

-На кого ты работаешь? - спросил Рекс.

-Ни на кого. Мы делаем ту же работу, что и вы.

-Т.е. вас послал Дуглас? - поинтересовался Таннер.

Пленник энергично закивал. Между тем болгарка заработала ещё громче, что заставило бандита испуганно сжаться. Рекс достал пистолет, и приставил его ко лбу пленника.

-У меня к тебе выгодное предложение. Ты называешь имя человека, который отдаёт вам приказы, получаешь пулю в голову, и быстро умираешь, - предложил Клифтон.

-В чём же выгода? - не понял пленник.

-В том, что когда Эдерн закончит с твоим дружком, придёт твоя очередь. В этом случае ты тоже умрёшь, но не быстро, - ответил Рекс.

Бандит сглотнул подкативший к горлу комок, и покачал головой.

-Наш босс - Дуглас Крейн. Он лично отдавал нам приказы, - сказал он.

Как только лживые заверения были произнесены, болгарка перестала работать.

-У тебя остался последний шанс. Назови имя своего хозяина, - потребовал Рекс, понимая, что Эдерн вот-вот явиться за пленником.

Бандит мысленно взвесил все "за" и "против", но прежде чем он сказал хоть слово, дверь открылась, и в секцию зашёл Доминик. Перепачканный кровью плотный фартук, который чистильщик надел поверх одежды, и резиновые перчатки, делали Эдерна похожим на персонажа из фильмов ужасов.

-Запускайте второго, - сказал он, и отошёл в сторону.

Карл и Рекс взяли пленника под руки, и подвели к комнате. Бандита начала колотить нервная дрожь.

-Подождите! Я всё расскажу! - испуганно завопил он.

-Нисколько в этом не сомневаюсь, - проговорил Доминик с улыбкой, затем дотронулся пальцем до лба пленника, и начертил на нём красный крест.

-Это Питер Б...

Доминик закрыл рот пленника рукой, схватил за шиворот, и затолкал в секцию.

-Идите покурите, - сказал Эдерн Рексу и Карлу, а потом закрыл дверь.

-Чёртов псих! Таких уродов надо лечить электричеством! - высказал Таннер своё мнение.

-Сомневаюсь что это поможет, - сказал Рекс, и пошёл к выходу.

Выйдя на свежий воздух, Клифтон закурил сигарету, и посмотрел на небо. Рекс никогда не хотел быть чистильщиком, и даже не пытался делать из этого секрета, однако у Дугласа на этот счёт было своё мнение. Чистильщики подчинялись исключительно приказам Дугласа, и обладали множеством негласных привилегий, и свобод. Однако спрос с чистильщиков был строже, чем с простых головорезов, и одно лишь это перечёркивало все плюсы. Насколько Рексу было известно, Дуглас никогда не прощал людей, которые его разочаровывали. Как правило, такие люди бесследно исчезали, или же наоборот, погибали на глазах у многочисленных свидетелей. Крейн считал, что те, кому он оказал доверие, не имеют права на ошибку, независимо от обстоятельств. Когда же дело доходило до наказания, все прошлые заслуги сводились на "нет". Несмотря на то, что Рекс не привык бежать от трудностей, в данный момент он не знал чего стоит ждать от будущего. Он даже не знал есть ли у него будущее. Одиночество Клифтона было прервано появлением Таннера. Когда Рекс протянул ему сигаретку, Карл покачал головой.

-Что ты думаешь об Эдерне? - неожиданно спросил он.

-Я о нём вообще не думаю, - как можно небрежнее ответил Рекс, пытаясь понять что на уме у его коллеги.

Карл мог задать этот вопрос из любопытства, но с такой же вероятностью весь этот разговор мог оказаться провокацией. При общении с людьми, о которых ты практически ничего не знаешь, лучше взвешивать каждое слово. Рекс усвоил этот урок уже очень давно.

-Давай сразу же расставим все точки над "и". Я не горю желанием быть чистильщиком. Это была затея Дугласа, - признался Рекс.

-Неужели? - в голосе Карла послышалось недоверие.

-Если хочешь выслужиться - выслуживайся. Мешать не буду.

Таннер ничего не ответил, но было видно, что он принял информацию к сведению. Через несколько минут на улицу вышел Эдерн, избавившийся от фартука и перчаток.

-Подгоните лодку к причалу, и заберите мешок, - распорядился Доминик.

-Что ещё за мешок? - не понял Таннер.

-С двумя недотёпами. Они туда сначала не помещались, поэтому пришлось их утрамбовать.

Рексу и Карлу сразу же стало ясно что Эдерн подразумевал под утрамбовкой. Доставив мешок с ошмётками бандитов на лодку, троица отъехала как можно дальше от берега. Когда Рекс и Карл сбросили мешок в воду, Доминик сообщил им имя крысы. Им оказался Питер Блум - человек из ближайшего окружения Дугласа. Он проживал в двухэтажном особняке на восточном побережье. И хотя отсутствие новостей от посланных на лодочную станцию головорезов должно было встревожить Питера, Доминик решил не откладывать это дело в долгий ящик, и закрыть вопрос с Блумом в ближайшие часы.

После похода в магазин Терри вернулся на борт челнока, и проследовал в грузовой отсек, ставший для Мелани Кримсон тюремной камерой. Во время похищения девчонка брыкалась, царапалась, и даже укусила Мейхема за руку. Поэтому, когда они всё же добрались до челнока, Рик первым делом связала пленницу по рукам и ногам, а когда она стала бросаться проклятиями в адрес своих похитителей, заткнул ей рот кляпом. Дитс считал, что это лишнее, однако Мейхем заверил, что так будет лучше, и что самое главное, спокойнее. Зайдя в отсек, Терри проследовал к сидевшей возле стены Мелани, и вынул кляп у неё изо рта.

-Мой отец вас прикончит! - выпалила пленница, глядя на похитителя с нескрываемой неприязнью.

-Не прикончит, хотя может попытаться. - Дитс достал из пакета чипсы и минеральную воду. - Есть хочешь?

-Да иди ты!

Терри улыбнулся, присел рядом с пленницей, и развязал ей руки. Мелани недоверчиво посмотрела на похитителя.

-Это всё тебе, - сказал Терри, и поставил пакет рядом с девочкой.

Размяв запястья, Мелани первым делом выпила воды, затем вскрыла упаковку с чипсами, и украдкой посмотрела на пистолет за поясом Терри.

-Даже не стоит и пытаться. От этого всем будет только хуже, - спокойно проговорил Дитс, заметив куда направлен взгляд девочки.

-А что бы на моём месте сделал ты? Просто сидел бы на месте, и ждал, пока всё закончится? - последовал дерзкий вопрос.

-Я бы первым делом попытался рассчитать свои шансы, - ответил Дитс после короткой паузы.

Мелани вскрыла упаковку, и закинула в рот несколько ломтиков жареной картошки.

-В твоём случае, шансы сбежать практически равны нулю, - продолжил рассуждать Дитс.

Как только он это сказал, Мелани попыталась выхватить у него пистолет, однако Терри перехватил её руку.

-Вот об этом я только что и говорил, - сказал он, и убрал руку.

-Попытка не пытка, - ответила девочка без малейшего намёка на раскаяние.

Дитс на всякий случай убрал пистолет во внутренний карман куртки.

-И сколько вы за меня запросили? - полюбопытствовала Мелани, запивая чипсы минералкой.

-Нисколько. Дело не в деньгах.

-А в чём?

-Моего отца упрятали в тюрьму по приказу твоего отца. Как только его освободят, мы тебя отпустим.

-А если его не освободят? - спросила Мелани.

И хотя вопрос был задан небрежным тоном, Терри заметил, что пленница затаила дыхание, ожидая, и в то же время страшась услышать ответ.

-То мы всё равно тебя отпустим. Ты ведь ни в чем не виновата, - ответил Дитс.

Мелани вздохнула с облегчением, и продолжила трапезу. Терри же просто сидел рядом, и терпеливо ждал, пока она закончит. Доев, Мелани отодвинула пакет в сторону.

-Что именно сделал твой отец? - поинтересовалась девочка.

-Украл деньги. Якобы, - ответил Терри.

Мелани аж присвистнула.

-Это он зря. Мой папочка, хоть и не жмот, но готов перегрызть горло любому, кто без спроса залезет в его карман.

-Мой отец не брал денег! Его подставили! - возразил Терри.

-А если ты ошибаешься?

Этот вопрос застал Дитса врасплох. Его отец был строгим и законопослушным человеком. Если бы все люди были такими, как Роберт Дитс, надобность в полиции отпала бы сама собой. По крайней мере, так считал Терри.

-Не хочешь в туалет? - спросил Дитс.

Мелани покачала головой. Забрав пакет, Терри ушёл из грузового отсека, так и не ответив на каверзный вопрос.

Вернувшись на борт своего челнока, наёмники подвесили Дина к потолку за руки. Выставив снаружи часовых, Маркус начал пытать Сноу. Первым делом он исполосовал живот и грудь Дина ножом, потом надел на голову пакет, и начал душить, а в самом конце затушил об его лоб сигарету.

-Если бы ты только знал как я ненавижу эту чёртову планету. Тебя следует кастрировать лишь за то, что мне снова пришлось вернуться сюда! - сказал Маркус, и приставил нож к горлу Сноу.

-Раз тебе здесь так не нравится, улетай, - посоветовал Дин.

Наёмник посмеялся, затем ударил пленника кулаком в живот. Сноу закашлял.

-Улечу, но только после того как ты вернёшь данные. Куда ты их спрятал? - спросил Маркус.

-В карман, придуманный природой! - ответил Дин с вызовом в голосе. - Если не веришь, то залезь, и посмотри.

Когда до Маркуса дошло, что Сноу подразумевал под "природным карманом" свою задницу, его терпение лопнуло. Наёмник хотел было полоснуть пленника ножом по венам, но его отвлёк прозвучавший снаружи одиночный выстрел.

Явившись на свалку, Лора и Нэш сразу же заметил судно наёмников. Решив подобраться к челноку незаметно, подельники разделились. Однако Филипс напоролся на одного из часовых, который тут же направил на него винтовку. Нэш выстрелил первым, и попал часовому в лоб. Поняв, что остальные наёмники услышали выстрел, и что нет смысла прятаться, Лора забралась на мусорную кучу. Увидев наёмника, целящегося бегущему к челноку Филипсу в спину, пиратка громко свистнула. Как только наёмник резко обернулся, Кобра всадила ему несколько пуль в грудь, бегом спустилась с горы, и подобрала винтовку покойника. Нэш поблагодарил Лору за спасение, и продолжил бег. Как только из челнока вышли ещё двое наёмников, один из которых был вооружён шестизарядным гранатомётом, Филипс открыл огонь по противникам. Наёмники бросились врассыпную. Головорез, вооружённый гранатомётом, на бегу выстрелил в Нэша, однако Филипс, ожидавший выстрела, рухнул на землю, и попал противнику в ногу. Наёмник споткнулся, и выронил гранатомёт. Затем Филипс направил оружие на второго наёмника, но когда нажал на курок, то обнаружил, что пули закончились. Впрочем, наёмник не обратил внимания на Нэша, т.к. его главной проблемой была Лора, ведущая по нему огонь из винтовки. Обстреляв противницу, наёмник забежал за ближайшее укрытие, и достал гранату. Заметив это, Филипс сделал резкий рывок, добрался до гранатомёта, и вырубил лежащего на земле наёмника, ударив его ногой по лицу. Запоздало вспомнив про Нэша, второй наёмник повернул голову в сторону, и в этот момент Нэш выстрелил. В результате прямого попадания наёмника разорвало на части. Всерьёз обеспокоенный Маркус крикнул последнему оставшемуся в живых наёмнику сесть за штурвал, и улетать отсюда. Как только челнок оторвался от земли, Филипс направил на него гранатомёт, но выстрелить не решился, побоявшись повредить челнок, и прикончить находившегося на его борту Сноу. После того как судно набрало высоту, дверь открылся, и высунувшийся из челнока Маркус начал обстреливать Нэша и Лору. Подельники разбежались в разные стороны. Кобра открыла по наёмнику ответный огонь, однако пилот челнока своевременно развернул судно, и все выпущенные пули пролетели мимо. Отстреляв весь магазин, Лора выбросила винтовку, и стала обстреливать челнок из пистолетов. И тут Маркус совершил роковую ошибку. Вместо того чтобы как можно скорее покинуть Астер, и продолжить резать Сноу в другом месте, наёмник решил разобраться с нападавшими. Добравшись до ящика с гранатами, и взяв оттуда несколько штук, Маркус приказал пилоту сделать круг почёта над свалкой, намереваясь забросать налётчиков гранатами. Приблизившись к двери, лидер наёмников кинул в Лору сразу две гранаты. Сразу же после того как прогремели взрывы, Кобра бросилась бежать.

-Давай за ней! - крикнул Маркус пилоту, срывая чеку с очередной гранаты.

Желая отвлечь наёмников, Нэш сделал два залпа из гранатомёта. Оба заряда пролетели мимо, и не задели судно, однако Филипс и не ставил перед собой такую задачу. Когда челнок развернулся на 90 градусов, Нэш понял, что ему удалось выиграть для Лоры немного времени. К тому моменту пиратка уже миновала мусорную кучу и кинулась к зданию, с которого ранее бандиты атаковали армейцев, собранных Рэнди Истменом. Забежав в здание, Лора кинула тревожный взгляд на судно наёмников, теперь уже преследующее Нэша. Для убегающего Филипса это не закончилось бы ничем хорошим, если бы не вмешательство Рекса Клифтона, примчавшегося на свалку на абордажном челноке. Не смотревший за радаром пилот слишком поздно заметил пиратский челнок, что позволило Рексу подобраться к судну наёмников максимально близко. Выпустив абордажные крюки, и зацепившись ими за обшивку, Корсар пропустил по вражескому челноку электромагнитный импульс, обесточивший всю электронику. Из-за внезапно толчка, после которого челнок стал стремительно терять высоту, Маркус выронил приготовленную для броска гранату, а сам выпал из челнока. Граната покатилась по полу, и закатилась под сидение пилота. Через секунду прогремел мощный взрыв, прикончивший пилота, и выбивший стёкла в кабине. Челнок мёртвым грузом рухнул на свалку. Нэш, ближе всех находившийся к месту крушения, поспешил к челноку. Подбежав к судну, он заметил торчащие из-под корпуса человеческие ноги, и понял, что эти ноги принадлежат Маркусу.

Забежав внутрь, он заметил истекающего кровью Сноу, подвешенного к потолку. Освободив Дина от пут, Нэш вывел наёмника на свежий воздух.

-Спасибо, - едва слышно прохрипел Сноу, и закрыл глаза.

-Эй, не шути так! - воскликнул Нэш, и хорошенько встряхнул наёмника.

Когда Дин открыл глаза, Филипс аккуратно уложил его на землю, и достал лэптоп.

-Твои друзья затеяли весь сыр-бор из-за этой штуки? - спросил Нэш.

Дин кивнул.

-И что здесь такого важного?

-Географические координаты... Большой куш...

-Что? Говори громче! - воскликнул Нэш, и склонился над умирающим наёмником.

-Данные закодированы. Коды...

Оставшиеся слова Нэш так и не расслышал. Как только к месту крушения челнока подтянулись Лора и Рекс, Сноу был уже мёртв.

-Твою мать! - недовольно воскликнула Кобра, и сердито топнула ногой. - Мы так старались вызволить этого олуха, а он взял, и подох!

Нэш прикрыл глаза покойника, и поднялся с земли.

-Плут сейчас на "Сильвер Фокс"? - спросил он, надеясь, что Мейхем поможет ему получить доступ к закодированным данным.

-Нет. Мы понятия не имею где он сейчас, и когда вернётся, - ответил Корсар.

-Ладно, всё равно спасибо. Хотя Дин умер, с меня всё равно причитается. Когда найду чем расплатиться, сразу же дам вам знать.

Сказав это, Нэш попрощался с подельниками, и спешно покинул свалку.

-Почему так долго? Нас из-за тебя чуть не грохнули! - сердито проворчала Лора, оставшись с Рексом наедине.

-Сначала я должен был во всём удостовериться, - уклончиво ответил Рекс.

-В чём удостовериться? - не поняла Лора.

-Что это псих не сидит у меня на хвосте.

Лора хотела было спросить о каком психе идёт речь, однако Клифтон быстрым шагом отправился к челноку, отложив важный разговор до возвращения в космопорт.

Роберта Дитса вывели из камеры, и отвели на пост охраны, где его уже дожидался Дерек Кримсон.

-Повезло тебе, мразь! - процедил бизнесмен сквозь зубы.

Заключённому выдали личные вещи, которые были у него в момент задержания, а также одежду. Переодевшись в специально отведённом месте, Дитс вернулся к посту охраны. Несмотря на то, что начальник тюрьмы был его другом, договориться об освобождении Роберта оказалось не так просто, однако в конечном итоге друзья нашли общий язык. Все документы, касающиеся Дитса, были уничтожены. Как только Дерек и Роберт покинули тюрьму, на выходе их встретил Терри.

-Я выполнил свою часть сделки. Теперь твоя очередь, - сказал Кримсон.

-Твоя дочь вернётся домой целой и невредимой, но чуть позже, - сообщил Терри.

-И как это понимать?

-Как гарантию того, что я и мой отец уйдём отсюда живыми. Если же что-то пойдёт не так, мой друг, приглядывающий за Мелани, сделает так, что ты её больше никогда не увидишь.

Дитс блефовал. Он добрался до тюрьмы своим ходом, приказав Рику через полчаса отвезти пленницу в центр Терраграда, и высадить её в пяти кварталах от дома. Вполне возможно, девочка уже добралась до дома, однако Дереку было совсем не обязательно об этом знать.

-Если с головы моей дочери упадёт хотя бы один волос, я вас обоих закатаю в асфальт! - пригрозил Дерек Дитсам.

-Справедливо, - только и сказал Терри.

Кримсон дал отмашку своим людям, следившим за улицей, чтобы они позволили отцу и сыну спокойно уйти. Сначала надо было убедиться, что с Мелани всё в порядке, а только потом наказывать похитителей. Роберт отошёл от Дерека и подошёл к Терри.

-Не думал что скажу это, но я горжусь тобой, сынок, - выдал Дитс-старший сомнительную похвалу.

Оставив разговоры на потом, отец и сын отошли от здания тюрьмы. Поймав такси, и назвав адрес дома, Терри почувствовал облегчение. Всё прошло как надо, никаких непредвиденных проблем не возникло. Когда Терри и Роберт подъехали к дому, на пороге их встретила Марта, которая тут же бросилась обнимать мужа. Терри же обошёл родителей, прошёл на кухню, и встретил там Рика. Марта решила устроить праздничный ужин по случаю освобождения мужа, и пришедший к Дитсам Мейхем стал первым гостем.

-Просто объедение! - восторженно проговорил Рик, доедая куриную ногу.

-Ты отпустил Мелани? - спросил Терри.

-Само собой. - Рик протянул Дитсу куриную грудку. - Будешь?

Терри покачал головой, и вышел в гостиную. После эмоционального приветствия Роберт вошёл в дом, и быстрым шагом направился в свою комнату. Достав большой чемодан, Роберт стал собирать вещи. За этим занятием его и застал Терри.

-Не стой столбом, и помоги мне! - не слишком вежливо проговорил он, закидывая в чемодан несколько футболок.

-Что происходит? - спросил ничего не понимающий Терри.

Роберт посмотрел на сына как на слабоумного.

-Забираю свою похвалу обратно. Неужели тебе не понятно, что Кримсон начнёт мстить?

-Его дочь...

-Да плевать на девчонку! Не в ней дело!

"А если ты ошибаешься?" - вспомнил Терри слова Мелани.

-Ты действительно украл деньги у своего работодателя, - утвердительно проговорил Терри, надеясь, что отец начнёт его разубеждать.

Вместо этого Роберт продолжил собирать вещи. Ошеломлённый неприятным открытием, Терри почувствовал, будто пол уходит у него из-под ног.

-Почему? - спросил он дрогнувшим голосом.

Роберт обернулся.

-Да потому что честным трудом большие деньги не заработаешь! Думаешь, Кримсон такой белый и пушистый? Да он сам, небось, обманул сотни, а то и тысячи доверчивых простофиль!

-Сейчас речь идёт не о Кримсоне, а о тебе! - повысил голос Терри, и громко хлопнул дверью.

Роберт непроизвольно сделал два шага назад. На его памяти Терри никогда не повышал голос, и вообще, вёл себя не слишком смело.

-Ты же всю жизнь был честным человеком. Ты и меня учил быть таким! - проговорил Умник тоном обвинителя на судебном процессе.

-Но это не помешало тебе связаться с шайкой бандитов! - Роберт попытался перейти в наступление.

Вышедший с кухни Рик услышал, что ведётся разговор на повышенных тонах, и подошёл к комнате Роберта.

-У меня не было выбора. Можешь ли ты сказать то же самое о себе? - спросил Терри.

"Ненавижу семейные разборки!" - подумал Рик, стараясь не раскрывать своё присутствие.

-Я не собираюсь перед тобой оправдываться, щенок! - сдержанно проговорил Роберт.

Мечтая выйти на пенсию миллионером, он давно задумал эту аферу. Роберт годами создавал репутацию честного и принципиального человека, и достаточно хорошо вжился в роль. Не рискнув украсть крупную сумму денег за один раз, Дитс довольствовался небольшими суммами, т.к. это не бросалось в глаза. За годы работы на его тайном счету скопилась внушительная сумма, и всё бы было хорошо, если бы фирма не перешла к новому владельцу, который устроил полномасштабную проверку. Понимая, что у него мало времени, Роберт стал подготавливать запасной аэродром. Он приобрёл поддельные документы на себя и свою жену, и приобрёл жильё на Геднере. Дитсу не хватило всего одного дня, чтобы замести следы и сбежать. Однако теперь Роберт получил второй шанс, и был намерен им воспользоваться. Глядя на отца, которым был для него примером для подражания, Терри не мог понять, почему не смог заметить, что Роберт - совсем не тот человек, которым пытается казаться.

-Из-за тебя я похитил ребёнка, - проговорил он, но уже более тихим голосом.

-И что с того? Я тебя об этом не просил, - ответил ничуть не обескураженный Роберт.

-Если бы я знал как всё было на самом деле, то не стал бы тебе помогать. Подумать только - моралист и поборник нравственности оказался обычным лицемером.

-Ни тебе меня судить, ничтожество! У тебя в кои-то веки прорезался голос, а ведь раньше ты был безвольным мямлей.

-Я был таким, каким ты хотел меня видеть!

-Едва ли. Забеременев, Марта мечтала о том, чтобы у неё родилась девочка, и её мечта сбылась. Всю жизнь ты был безвольной тряпкой, и позволял всем кому не лень вытирать об тебя ноги. Тебе не нравилась твоя жизнь, но у тебя не хватало духу в этом признаться, потому что ты...

Терри приблизился к отцу, и ударил его кулаком в челюсть. Роберт рухнул на кровать, и провёл рукой по скулам. Рик, увидевший удар, не поверил своим глазам.

-Ты мне больше не сын, - тихо проговорил Роберт, с неприязнью глядя на Терри.

-Да пошёл ты, - коротко бросил Терри, повернулся к отцу спиной, и вышел из комнаты.

Заметив Рика рядом с дверью, и поняв, что Мейхем стал свидетелем этой безобразной сцены, Дитс собирался всё ему объяснить, но увидев в коридоре Марту, своевременно прикусил язык.

-Почему вы до сих пор не за столом? - поинтересовалась Марта с наигранным возмущением.

-Извини, мама, но у нас появились неотложные дела, - соврал Терри.

-Да. Мы бы с радостью остались, однако нам пора уходить, - подыграл Рик Дитсу.

Марта не стала убеждать сына, а лишь пожелала ему удачи, и выразила надежду, что он снова навестит семью. Терри не стал давать пустых обещаний. Когда они вышли из дома, Дитс встряхнул руку, и недоверчиво посмотрел на свой кулак.

-Не могу поверить что я сделал это, - растерянно проговорил Терри.

-Не парься, Умник. Ты всё правильно сделал. Твой дурной папаша сам напросился. Я бы на твоём месте его бы ещё пару раз долбанул.

Терри сдержанно улыбнулся.

-Неслучайно люди говорят, что самыми гнусными лицемерами, как правило, оказываются ярые поборники морали и нравственности. Отец всю жизнь внушал мне... Он учил меня... - Терри перестал улыбаться. - Хотя какая теперь разница?

-Ну не скажи, Умник. Разница есть. Сегодня ты перестал быть белой вороной в нашей стае.

-В смысле?

-Между мной, Лорой, Рексом, а теперь и тобой, есть нечто общее - наши папаши все как один козлы!

Терри недоверчиво посмотрел на Рика, решив, что Мейхем специально говорит такое, чтобы его подбодрить.

-Мой отец частенько меня поколачивал, почём зря. Папаша Рекса фактически продал его Синдикату в услужение. Про отца Лора я ничего не знаю, но мне кажется, что Мойра Вингейт не стала бы сбегать от мужа, если бы он был лапочкой.

-Всякое бывает. Может... - попытался возразить Терри.

-Конечно бывает, но загнать беременную женщину на Астер может лишь безысходность и страх вперемешку с паникой.

Терри мысленно признал аргумент Мейхема, и не стал спорить. Более того, ему стало значительно легче.

-Спасибо, - поблагодарил он Мейхема.

-Спасибо внутрь не зальёшь. С тебя четыре бутылки пива, плюс полный стол закуски.

-Как скажешь.

-Ну вот и замечательно. А теперь о плохом. Я сорвался с места без предупреждения.

-Т.е. Лора и Рекс понятия не имеют где ты? - уточнил Терри.

-Они понятия не имеют где мы, - поправил его Рик. - Так что встреча будет не из приятных.

Добравшись до челноков, подельники спешно покинули Терранон и полетели обратно на Астер. Час спустя в дом Дитсов нагрянули амбалы Дерека Кримсона. Им было приказано разобраться с Робертом Дитсом, и его сыном, однако дом оказался пуст. Роберт и Марта спешно покинули своё жильё, и отправились на Геднер на частном челноке.

-Что значит их нет? - повысил голос вскочивший с места Дерек. - Переверните всё вверх дном, но найдите их!

Как только дверь в его кабинет приоткрылась, Кримсон убрал телефон.

-Да, кто там? - раздражительно бросил он.

-Это я. Можно войти? - услышал Дерек голос дочери.

-Конечно, милая, - ответил Кримсон спокойным голосом.

Мелани зашла в кабинет, и закрыла за собой дверь.

-Ты нашёл тех, кто меня похитил? - спросила девочка.

-Пока нет, но ты не волнуйся. Я обязательно их разыщу, и заставлю обо всём пожалеть! - заверил Дерек свою дочь.

Мелани села рядом с отцом.

-Я понимаю, ты волновался, и всё такое, но не мог бы ты кое-что сделать ради меня? - спросила она.

-Всё что угодно.

-Может, это прозвучит странно, но люди, которые меня похитили, не такие уж и плохие. Оставь их в покое.

Дереку показалось, будто он ослышался. Родная дочь, которая совсем недавно находилась в плену у бандитов, просила проявить милосердие по отношению к своим похитителям!

-Извини, дорогая, но я не могу этого сделать, - категорично заявил Кримсон.

Мелани резко вскочила с места, и бросила на отца сердитый взгляд.

-Что ты за человек такой? Неужели я для тебя совсем ничего не значу? - обиженно воскликнула Мелани.

-Что ты такое, говоришь, Мелани? - удивился Дерек.

-Правду. Ты хочешь отомстить, потому что эти люди тебя оскорбили, вынудив выполнить их требования. На меня же тебе наплевать!

-Это не так!

-Всё именно так. Если бы я хоть что-то для тебя значила, ты бы выполнил мою просьбу! Неужели я так часто о чём-нибудь тебя прошу?!

Дерек встал перед трудным выбором. Как хорошо бы Роберт Дитс от него не спрятался, его нахождение всего лишь вопрос времени. С Терри всё было сложнее, и требовало некоторых финансовых затрат. Для того чтобы достать Дитса-младшего Роберт был готов прибегнуть к услугам профессиональных наёмников, не раз и не два бывавших на Астере. Другими словами, если бы Дерек Кримсон проявил настойчивость, дни Роберта и Терри Дитса были бы сочтены. Но отдавая подобные приказы, Дерек рисковал потерять дочь. Видя, что её отец пытается сделать правильный выбор, Мелани взяла Дерека за руку.

-Пожалуйста. Сделай это ради меня, - взмолилась она.

Сделав выбор в пользу дочери, Кримсон достал телефон, и позвонил головорезам, побывавшим в доме Дитсов.

-Всё отменяется. Возвращайтесь, - коротко распорядился Дерек.

Мелани улыбнулась.

-Спасибо, - сказала она, и обняла отца.

Дерек также обнял дочь, поняв, что на свете есть множество вещей, более важных, чем месть.

Как обычно войдя в кабинет Аннет без стука, Нэш нарвался на Сэма, который о чём-то разговаривал с хозяйкой заведения. При виде Филипса бандит резко замолчал, и состроил недовольную гримасу.

-И теперь хорошего дня, Сэмми. Нос не болит? - поинтересовался Нэш.

-Я всё поняла. Можешь идти, - сказала Аннет Сэму.

Бандит направился к двери. Проходя мимо Нэша, Сэм задел его плечом, причем сделал это специально. Филипс не повёлся на провокацию, и не стал вступать в драку с "Койотом".

-Я с тобой ещё не закончил, - тихо проговорил Сэм, и вышел из кабинета.

Проигнорировав угрозу в свой адрес, Нэш подошёл к Аннет. В её глазах он увидел растерянность и испуг.

-Что-то не так, дорогая? Целлюлит не даёт спокойно жить? - попытался Филипс разрядить обстановку.

Аннет никак не отреагировала на шутку любовника.

-Эми нашли, - сообщила она тихим голосом, и присела на стул.

-Так ведь это же хорошо. Или нет?

-Эми мертва. Кто-то перерезал ей вены, вспорол живот, и вырезал правый глаз.

Нэш перестал улыбаться.

-Есть соображения кто мог это сделать?

-Нет. Никто ничего не видел. Хотя тело Эми было найдено за пределами "Кошачьей Лапки", некоторые девушки боятся выходить из своих комнат, и их можно понять.

Понимая, что никакие слова не помогут снять напряжение, Филипс подошёл к Аннет со спины, и положил руки ей на плечи.

-Не беспокойся об этом. Всё обязательно утрясётся, - проговорил он успокаивающим голосом.

-Каким образом? Псих, убивший Эми, придёт в "Кошачью Лапку" и во всём покается? - спросил Аннет с сарказмом.

-Вряд ли, но это ещё не повод раскисать, - сказал Нэш, и начал медленными круговыми движениями массировать плечи Аннет.

Аннет мысленно поблагодарила Филипса за участие. Да, Нэш был неисправимым бабником, и очень часто выводил её из себя, но в те моменты, когда ей как кислород была необходима поддержка, Филипс оказывался рядом. За это Аннет была готова простить своему любовнику все грехи.

-Кстати, дорогуша, ты не будешь возражать, если я воспользуюсь твоим компьютером? - поинтересовался Нэш.

-Зависит от того что ты собираешься на нём делать.

-Хочу выложить в сеть наши шалости, которые я записал на камеру.

Аннет резко вскочила со стула, и сердито посмотрела на Филипса.

-Скажи что это идиотская шутка, и ты ничего не записывал! - потребовала она.

-Не скажу! - ответил Нэш с улыбкой.

Когда Аннет схватила стул, и размахнулась, Филипс примирительно выставил руки вперёд.

-Спокойно, моя кошечка. Ничего я не записывал. Просто самый лучший способ перестать хандрить - это выйти из себя, - объяснил он.

-Я когда-нибудь тебя убью, - сказала Аннет, хотя в голосе её не было ни капли злобы.

-Я тебя тоже люблю, - ответил Нэш, и сел за компьютер.

Достав лэптоп Дина, Филипс скопировал зашифрованные данные на компьютер Аннет.

-Что это? - спросила женщина, присмотревшись к монитору.

-То, из-за чего прикончили одного моего хорошего знакомого. Перед смертью он что-то бормотал про большой куш. И если мне удастся взломать защиту, если вероятность, что мы станем чуточку богаче.

-Как ты собираешься взламывать защиту, если ты в этом ничего не понимаешь?

-Не понимаю, но зато могу отправить данные тому, кто понимает, причём очень хорошо, - сказал Нэш, набирая адрес электронный почты.

Вернувшись на "Сильвер Фокс", подельники первым делом проверили бортовой передатчик. В памяти передатчика они нашли лишь одно сообщение - от Терри. Умник сообщил, что уладил одно неотложное дело, и скоро вернётся вместе с Риком.

-Теперь, когда на одну проблему стало меньше, может, расскажешь что тебе удалось узнать от Карлоса? - поинтересовалась Лора после того как сообщение подошло к концу.

-Тебе это вряд ли понравится, - предупредил Лору Рекс.

-Перестань тянуть кота за яйца и нагонять туман! Ты знаешь кто отправил тебе ту коробку?

Клифтон тяжело вздохнул.

-Знаю. Отправителя зовут Доминик Эдерн. Не знаю кто он сейчас, но 8 лет назад Эдерн был чистильщиком Синдиката. Второго такого днём с огнём не сыщешь.

-Настолько крутой?

-Дело не в крутизне. Эдерн - самый настоящий психопат и садист, получающий удовольствие от убийства.

-А от тебя-то ему что нужно?

-Не знаю. Трудно предугадать что творится в мозгу безумца.

-Тяжёлый случай. И что ты собираешься делать?

-Найти его первым, и сделаю то, что следовало сделать ещё в самом начале.

(8 лет назад)

Доминик, Карл и Рекс стояли у ворот, и смотрели как горит двухэтажный особняк Питера Блума. Лужайка была усеяна телами убитых охранников, которых нападавшие застали врасплох. Проникнув в дом, Доминик приказал своим подчинённым отвести всю прислугу в подвал, а сам поднялся на второй этаж. Найдя Питера в спальне, Доминик первым делом всадил жене Блума пулю в голову, а самому Питеру прочитал короткую лекцию о вреде предательства. Блум обещал озолотить чистильщика и его подручных, если они разрешат ему сбежать, но Доминик остался глух к его мольбам. Отведя Блума в подвал, и забаррикадировав дверь, Доминик приказал полить особняк бензином и поджечь. Украдкой поглядывая за Домиником, Рекс заметил в его взгляде нечто, похожее на умиротворение. Казалось, будто вид бушующего пламени успокаивал чистильщика.

-Трудное детство? - неожиданно спросил Таннер.

Доминик медленно повернул голову в сторону.

-Ты о чём? - спросил он на удивление спокойно.

-С тобой что-то не так, и это видно невооружённым глазом. Поджечь дом вместе со всеми обитателями и завалить лужайку трупами - разве так работают чистильщики?

Глаза Эдерна сузились.

-Так работаю я, а на остальных чистильщиков мне наплевать, - сказал он, и перевёл взгляд на Рекса. - А что думаешь ты, молчун? Тоже подозреваешь, что со мной что-то не так?

Рексу не хотелось отвечать на каверзный вопрос, но и отмалчиваться в данной ситуации было нельзя.

-Не подозреваю. Я в этом абсолютно уверен, - признался Клифтон.

Он ожидал, что Доминик выйдет из себя. Вместо этого Эдерн улыбнулся.

-Наблюдательность - полезное качество, особенно для чистильщика. Будьте бдительными, и жизнь ваша будет долгой, - посоветовал Эдерн своим подопечным, развернулся на 180 градусов, и последовал к ограде.

Глядя вслед удаляющемуся чистильщику, Рекс опустил руку на рукоятку пистолета. В голове его мелькнула рискованная мысль: разделаться с Эдерном, и свалить всё на охранников Блума. Интуиция подсказывала Клифтону, что если Доминика не остановить сейчас, в будущем он натворит много бед. Клифтон представил, как стреляет в спину чистильщику, и как Доминик замертво падает на траву. Следом за Эдерном, пришлось бы ликвидировать и Таннера, т.к. Карл был опасным свидетелем. Рекс не испытывал сочувствия к навязанным компаньонам, но он опасался, что Дугласа не удовлетворят его объяснения, и что Крейн организует тщательную проверку, в ходе которой станет ясно что здесь произошло на самом деле.

Так и не решившись выстрелить, Рекс опустил руку, и последовал за Эдерном. Позже Клифтону станет ясно, что он совершил роковую ошибку, но уже будет поздно что-либо менять.

Работа над ошибками

Игорю Сомову повезло. Приди Саймон и Эван в убежище чуть позже, их капитан умер бы от кровопотери. Бойцы уложили потерявшего сознание Сомова на кровать, и перевязали его рану. Придя в себя, Сомов попытался предупредить своих подчинённых об опасности, но потерял сознание прежде, чем успел вымолвить хоть слово. Ночью у Игоря поднялась температура, но к счастью, в аптечке оказалось жаропонижающее. Проснувшись на следующее утро, Игорь обнаружил Эвана, сидящего напротив его кровати.

-С возвращением в мир живых, капитан! - проговорил Джервис с улыбкой, и широко зевнул.

За всю ночь бравый капрал ни разу не сомкнул глаз, и следил за состоянием Игоря.

-Где Нолан? - спросил Сомов, слегка приподнял голову, и почувствовал головокружение.

-Лежите, - настоятельно посоветовал Эван.

Несмотря на то, что температура спала, Игорь по-прежнему был очень слаб.

-Ушёл за припасами. Мы вчера немного подзаработали... - начал было объяснять Джервис.

-Немедленно свяжись с Ноланом, и прикажи возвращаться! - повысил голос Сомов.

-Из-за парней с пушками, который весь вчерашний день рыскали по Крэкхаусу и искали человека, очень похожего на вас? - уточнил капрал.

Игорь кивнул, а потом рассказал обо всём, что успел узнать от теперь уже покойного лейтенанта Истмена.

-Паршиво, - только и сказал Эван, дослушав рассказ до конца.

У Игоря не было сомнений, что к нападению на него и остальных причастен рядовой Ребров. Дезертир узнал Истмена, рассказал об этом своим подельникам, а те устроили засаду, и убили всех (Игорь не был уверен, что боец, вытащивший его со свалки всё ещё жив), кто пришёл на встречу. Ребров и его подельники не знали об операции и знать не могли, но зато они знали что на Астер находятся бойцы геднерского гарнизона, замаскированные под местных обитателей, и что самое плохое, они знали капитана Сомова в лицо. Через несколько минут в убежище вернулся Саймон с двумя пакетами еды. Эван пересказал ему то, что узнал от Сомова, и поинтересовался что сейчас происходит на улицах Астера.

-Ничего примечательного. Никто не ищет бойцов геднерского гарнизона с вилами и факелами, - ответил Саймон.

Игорь попросил у Эвана воды. Промочив горло, и поставив бутылку на пол, Сомов убрал одеяло в сторону, и сел.

-Похоже, рядовой Ребров ещё не успел во всеуслышание заявить о своём открытие, но это не значит, что он прекратил наши поиски, - подытожил Сомов.

-Мы можем выяснить в какой банде он состоит, а заодно аккуратно поспрашивать местных, и узнать последние слухи, - предложил Саймон.

Игорь покачал головой.

-Слишком рискованно. Бандиты знают про меня, но не знают про вас. Начав задавать вопросы о Павле Реброве, вы можете себя выдать, - объяснил он свою позицию.

-А если оставим всё как есть, на нас всё равно выйдут. Это лишь вопрос времени.

Игорь понятия не имел что на это ответить.

-А что если выйти на Реброва через брюнетку и громилу? - неожиданно предложил Эван.

-Может что-то и получится, - ответил Саймон после небольшой паузы.

-О чём вы говорите? - не понял Сомов.

-Мы вступили в контакт с небольшой бандой пиратов.

-Вступили в контакт?

-Сходили вместе на дело, - пояснил Саймон. - И зарекомендовали себя с хорошей стороны.

-Местным нельзя верить, - возразил Игорь.

-Так никто и не собирается говорить правду. Придумаем что-нибудь правдоподобное, узнаем где прячется Ребров, и сколько у него людей, а потом как следует всем им наваляем! - в запале бросил Эван.

Игорь сильно сомневался, что его бойцы вдвоём смогут одолеть целую банду, но убеждать в этом рьяного сорвиголову, коим был капрала Джервис, не стал.

-Делайте что считайте необходимым, но сильно не подставляйтесь, - дал Сомов согласие на замысел своих бойцов.

Эван и Саймон кивнули. Взяв по стволу, бойцы покинули убежище и направились в космопорт.

Удерживая приличную дистанцию, Доминик с помощью бинокля следил за игорным домом "Диких Койотов". Он не был уверен, что Джарек находится в здании, а потому внимательно присматривался ко всем, кто заходил в казино. Эдерн не видел Хоффмана в лицо, поэтому уточнил приметы лидера "Диких Койотов" у одного мелкого наркодилера из Крэкхауса. Заметив человека, по описанию похожего на Джарека, Доминик опустил бинокль.

-Явился, благодетель, - проговорил Эдерн, покидая позицию.

Хоффман, не подозревающий о том, что за ним следят, вошёл в здание, и проследовал в свой кабинет. Настроение Джарека оставляло желать лучшего. Зак Сингер, которому он поручил ликвидировать Джонатана Лонсдейла, не выходил на связь. На чистильщика, славящегося своей пунктуальностью, это было совсем не похоже. Вторым потрясением для Джарека стала тревожная новость от парней из космопорта. Они сообщили, что на Астер прибыли гости с Геднера во главе с Уорреном Стокли. Не нужно было быть гением, чтобы понять, что исчезновение Сингера и визит Уоррена на Астер взаимосвязаны. В том, что Зака больше нет в живых, Джарек нисколько не сомневался. Дойдя до кабинета, Хоффман открыл настенный сейф, и достал запись с признанием менеджера. Он понимал, что если Сингера взяли живым, и пытали, то в скором времени псы Синдиката нанесут ему визит. Эта запись, вместе с томящимся в подвале резиденции "Диких Койотов" менеджером была единственным козырем Хоффмана в борьбе с Грисемом. В своё время Джарек недооценил Колина, ставшего криминальным королём Астера, о чём сейчас очень сожалел. Грисем восстановил Астер и упрочил свои позиции гораздо быстрее, чем рассчитывал Джарек. В какой-то момент Джареку показалось, что Колин и вовсе пересмотрит их соглашение, что непременно привело бы к гибели Хоффмана и всей его банды. К счастью, этого не произошло. Грисем не доверял своему честолюбивому партнёру, а потому и ограничил его влияние. Да, "Койоты" могли диктовать свою волю другим бандам Астера, им принадлежали самые прибыльные заведения на планете, но всё это было грязью под ногами по сравнению с империей Грисема. Джарек понимал, что единственный способ уничтожить Колина - это стравить его с Синдикатом. Пока Грисем и Лонсдейл неплохо ладили, если не считать того, что у обоих лидеров были свои секреты. Для того чтобы сделать Колина в глазах Синдиката врагов, требовалось нечто большее, чем теневая фирма. Строительная компания, возглавляемая "Мелвином ван Хутеном" являлась главным конкурентом другой фирмы, которой руководили не самые последние люди в Синдикате. Хоффман плохо разбирался во всех этих корпоративных интригах, но он понимал, что Грисем поступил по меньшей мере неэтично, когда стал конкурировать с Синдикатом. Он ударил по кошельку своих потенциальных союзников, причём ударил неслабо, т.к. из-за происков Грисема фирма-конкурент была близка к банкротству. Зная это, Хоффман рассчитывал испортить отношения между Астером и Синдикатом, но это было только начало. Джарек рассчитывал устранить Лонсдейла, и подстроить всё таким образом, чтобы в смерти Джонатана обвинили Грисема. И даже если бы лидер Синдиката остался жив после покушения, горячий след непременно привёл бы его на Астер. Замысел, казавшийся таким простым, стремительно рушился, и Джарек не мог понять как это предотвратить.

Войдя в игорный дом, Эдерн первым делом осмотрелся. В казино было слишком много людей с пушками, поэтому бывший чистильщик сразу же отметил, что пробираться к лидеру "Диких Койотов" - совсем не вариант, и решился ограничиться устным посланием. Но для начала следовало сделать так, чтобы его заметили. Как только один из игроков покинул карточный стол, Доминик занял его место. Противником Эдерна оказался Павел Ребров - бывший рядовой геднерского гарнизона, дезертир, и лидер банды "Инсайдеры". Именно "Инсайдеры" устроили засаду армейцам, и теперь разыскивали капитана Сомова и его подельников.

-Во что играем? - поинтересовался Эдерн.

-В 21, - ответил Павел.

-Замечательно. 21 - моё счастливое число.

Прежде чем бандит, исполняющий функцию крупье, стал сдавать карты, игрокам было предложено сделать ставки. Павел выложил пачку купюр средней толщины, выигранную у предшественника Доминика. В бумажнике Сингера была необходимая сумму, но Доминик поставил лишь несколько купюр, а в довесок к ним выложил на стол два золотых зуба, на которых остались следы крови. Он собственноручно вырвал эти зубы у наркодилера, рассказавшего ему про Джарека, затем пробил бедолаге череп. Ничуть не обескураженный Павел принял зубы в качестве ставки, после чего крупье стал сдавать карты.

-Впервые на Астере? - небрежно поинтересовался Ребров.

-А тебе не всё равно?

-Было бы всё равно, не стал бы спрашивать.

Павел не считал себя параноиком, но после того как он увидел лейтенанта Истмена, в его голову закрались тревожные мысли. Сначала Ребров подумал, что армейцы явились на Астер по его душу, но затем включил логику, и понял, что командование не стало бы паниковать из-за пропажи какого-то там рядового. Благодаря ещё одному дезертиру, Николаю Славину, "Инсайдерам" удалось перехватить сообщение Истмена к его коллегам, и узнать о встрече. Армейцы угодили в засаду, и погибли, однако двум из них удалось сбежать. Ребров приказал найти беглецов, и привести их к нему. Он намеревался лично допросить пленников, узнать сколько их всего, и что они делают на Астере. Однако первый беглец, будучи окружённым со всех сторон, пустил последний патрон себе в голову, а второй беглец, коим был Игорь Сомов, будто сквозь землю провалился. Бандиты оправдывались, мол, беглец был ранен, и скорее всего где-то окочурился по-тихому, однако объяснения подчинённых не удовлетворили Реброва, и он приказал им продолжить поиски. Пока "Инсайдеры" искали Сомова, Николай попытался перехватить очередное сообщение, но армейцы как назло хранили молчание, будто понимая что за этим последует. Павел перебрал в уме множество вариантов, но так и не смог понять что именно военные забыли на Астере, т.к. раньше армейское командование не сильно заботила эта Богом забытая планета. Николай посоветовал ему поделиться соображениями с другими бандами, и решить армейскую проблему общими силами. Ребров эту затею отверг, т.к. у него не было никаких доказательств, а выставлять себя дураком и пустословом ему не слишком хотелось. Видя в каждом новоприбывшим головорезе шпиона, Павел приказал внимательно присматриваться ко всем новичкам, а сам пошёл в игорный дом, желая развеяться. Выигрыш значительно улучшил его настроение, но не заставил забыть о проблеме. Он поклялся самому себе, что не опустит руки, пока последний армеец, бродящий по Астеру, не испустит дух. Внимательно присмотревшись к своему оппоненту, Павел пришёл к выводу, что этот человек ну никак не может быть бойцом геднерского гарнизона. Бойцы гарнизона были слаженной командой, а этот тип определённо был волком одиночкой.

-Я и раньше здесь бывал, только это было давно, - ответил Доминик на вопрос Реброва, и взял карты.

-Не желаешь присоединиться к "Инсайдерам"? Я как раз набираю новых парней, - предложил Ребров.

-Нет. У меня и своих дел хватает.

Павел не стал настаивать и взял карты.

-Играем три партии. Кто победит, тот и заберёт деньги, - предложил Ребров.

Доминик кивнул. В первом раунде Павел одержал уверенную победу. Вторая победа была за Домиником. При третьей раздаче Ребров положил руку на стол, и три раза по нему стукнул. Крупье изначально был в доле, и сдавал карты таким образом, что побеждал Реброва. Чтобы всё выглядело достовернее, он иногда выдавал лидеру "Инсайдеров" проигрышную комбинацию, но в конечном итоге выигрыш всё равно уходил к Реброву. Поняв, что Павел даёт крупье условный сигнал, Доминик усмехнулся.

-Мешай по новой, - сказал он крупье, и перевёл взгляд на Реброва. - Ещё раз постучишь по столу, и я тебе все пальцы переломаю.

Павел понял, что обман раскрыт, но паниковать не стал. Доминик сказал это довольно тихо, поэтому никто из собравшихся в игорном доме бандитов не услышал, что Ребров жульничает. В последнем раунде Доминик набрал ровно 21 очко, в то время как у Павла вышел перебор. Забрав деньги, Доминик не притронулся к золотым зубам.

-Оставь себе. Кто знает, может быть, скоро тебе придётся их вставлять взамен утраченных, - двусмысленно подметил Эдерн.

Павел резко встал из-за стола, и ушёл, не взяв зубы. Эдерн же подошёл к охранникам.

-Передайте вашему главарю привет от Зака Сингера, - сказал Доминик, и вернулся обратно за стол.

Один из охранников отправился к Джареку с докладом. Вернувшись, он приказал Доминику встать из-за стола, и убрать руки за голову. Эдерн, ничуть не обескураженный этим требованием, выполнил приказ "Койота". Охранник забрал у Доминика пистолет, который экс-чистильщик позаимствовал у наркодилера вместе с зубами, и приказал шагать вперёд. Как только они покинули игорный зал, и вошли в длинный коридор, Эдерн повернулся лицом к охраннику.

-Где же ваше гостеприимство? - спросил он с издевкой.

-Чувствуй себя как дома, ублюдок!

Доминик, всё ещё державший руки за головой, нащупал ладонью нож, спрятанный в рукаве. Всё произошло настолько быстро, что охранник толком ничего не понял. Эдерн сделал резкий взмах, и вонзил нож в горло конвоира по самую рукоятку, затем схватил его за руку, и перекинул через плечо. Охранник схватился двумя руками за горло, безуспешно пытаясь вытащить нож.

-Тебе это больше не понадобится, - проговорил Доминик, и подобрал с пола автомат.

Оставив умирающего охранника, Эдерн отправился на поиски Джарека.

Отойдя от игорного дома на приличное расстояние, Павел услышал за спиной чей-то свист. Обернувшись, он никого не заметил.

-Подними голову, болван! - послышалось откуда-то сверху.

Ребров посмотрел на крышу ближайшего дома, и заметил чумазого мальчишку. Этим мальчишкой был Финн Филипс.

-Что тебе надо? - поинтересовался Павел.

-8 штук наличными, - ответил мальчик.

-Свалил на хрен!

-Я-то свалю, а ты так ничего и не узнаешь про мужика со шрамом. Я знаю где его найти.

Ребров нахмурился.

-Откуда мне знать, что ты не врёшь? - резонно поинтересовался Павел.

-Откуда хочешь, оттуда и узнавай, придурок! Если тебе нужен мужик со шрамом, гони деньги! - выдвинул Финн свои условия.

Павла позабавила наглость паренька. Резко выхватив из-за пояса пистолет, он направил его на мальчишку.

-Живо слезай оттуда, мелюзга! - потребовал Ребров.

Финн показал ему средний палец.

-Мне раньше не приходилось убивать детей, но ради тебя, маленький засранец, я готов сделать исключение! - пригрозил Ребров Филипсу-младшему.

-Ну давай, стреляй, недоумок! Завали меня, и тогда точно ничего не узнаешь!

Предоставленный самому себе, Финн целыми днями лазал по местным помойкам, залезал в заброшенные дома, внимательно присматривался и прислушивался к тому что происходит вокруг. Шныряя в опасной близости от свалки, мальчишка услышал многочисленные выстрелы, а когда увидел бойца, тащащего за собой раненого капитана Сомова, предпочёл затаиться. В скором времени Игорь и его спаситель разделились. Преследующие беглецов бандиты последовали за бойцом с автоматом, а Финн сел на хвост к Сомову. Не заметив слежку, истекающий кровью Игорь вернулся в своё убежище в Крэкхаусе, куда потом пожаловали "Инсайдеры". Финн продолжил наблюдать за домом, куда вскоре пожаловали Саймон Нолан и Эван Джервис, которые, как решил Финн, были подельниками раненного мужчины. Ошибочно полагая, что на свалке произошла обычная бандитская разборка, Финн был приятно удивлён, когда узнал, что "Инсайдеры" так и не нашли капитана Сомова. Тогда-то мальчуган и понял, что на этом деле можно неплохо подзаработать, и отправился на поиски Павла. Подкравшись к логову "Инсайдеров", Финн подслушал разговоры бандитов, и узнал, что главарь банды отправился в игорный дом, где, собственно, и нашёл Реброва. Стоя на краю крыши, и глядя на лидера "Инсайдеров", Финн не испытывал страха. Это был не первый раз, когда ему угрожали оружием, и далеко не последний. Как только Павел медленно опустил оружие, мальчишка кинул вниз небольшой мешочек. Павел наклонился, развязал мешочек, и нашёл там несколько резинок.

-Ровно 8 штук. Обмотай их резинкой, и швыряй мне! - прокричал Филипс-младший.

Несмотря на то, что последнюю партию Павел проиграл, у него в карманах осталось достаточно денег, чтобы расплатиться с маленьким шантажистом. Отсчитав нужное количество купюр, Ребров обмотал их резинкой, размахнулся, и кинул деньги Финну. Мальчишка поймал деньги, и тут же спрятал в карман. Получив деньги, Финн рассказал о местонахождении Сомова, и от себя добавил, что помимо самого Игоря, там обитает ещё двое мутных типов. Когда Павел уточнил приметы этих типов, Финн сказал, что эта информация будет стоить ещё 2 тысячи. Ребров без сожаления расстался с оставшимися деньгами, и узнал приметы своих врагов. Рассказав всё что ему было известно, мальчик сделал несколько шагов назад, и исчез из поля зрения Павла. Ребров достал рацию, и связался с Николаем.

-Выбери бойцов потолковее, выдай им стволы получше, и отправь в Крэкхаус. Я встречу их на месте, - приказал Павел.

-Парни уже рыскали в Крэкхаусе, но никого не нашли.

-Плохо, значит, рыскали, если на след армейцев вышел какой-то малолетний выродок!

-Ты о ком?

-Не важно. Чтобы через 10 минут бойцы были на месте! - распорядился Ребров, готовясь к тому, что противники попытаются оказать сопротивление.

Когда Доминик ворвался в его кабинет, открыв дверь ударом ноги, Джарек стоял у окна. Увидев в руках визитёра автомат, Хоффман бросил беглый взгляд на ящик своего стола, где лежал пистолет.

-Тут-тук. Не спросишь кто там? - спросил Эдерн с издевкой, после чего захлопнул за собой дверь.

-Кто ты такой? - спросил Джарек на удивление спокойным голосом.

-Джинн, которого ты, сам того не желая, освободил из бутылки. Точнее меня освободила одна из твоих шестёрок.

-И теперь ты собираешься исполнить три моих желания?

-Едва ли.

Эдерн знал, что Зак сделал из него "торпеду" не по приказу Джарека, а по собственной инициативе, но это ровным счётом ничего не меняло.

-Что тебе от меня нужно? - спросил Хоффман.

-Да так, сущий пустяк. - Эдерн достал запасной нож, положил его на край стола и отошёл в сторону. - Хочу узнать как сильно ты ценишь свою жизнь. Ты ведь её ценишь?

Джарек кивнул.

-Поговаривают, что ты - опытный лидер. А какими качествами должен обладать опытный лидер? - спросил Эдерн.

-Не играй со мной, ублюдок! - повысил голос Хоффман.

-Одно из важнейших качеств опытного лидера - это красноречие. Не каждому под силу в равной мере вешать на уши лапшу как своим, так и чужим, - продолжил Доминик, не обратив внимания на недовольный возглас Джарека.

-Чего ты хочешь?

-Я хочу чтобы ты взял нож и отрезал себе язык. Сделаешь это - и я больше никогда тебя не побеспокою.

Хоффман медленно подошёл к столу, и взял в руки нож.

-Сингеру ты предложил то же самое? - спросил Джарек, с вызовом глядя на безумного чистильщика.

-Заку я ничего не предлагал. Его я разрезал на мелкие кусочки и отправил посылкой Джонатану Лонсдейлу, - гордо проговорил Эдерн.

-Вон оно что. - Хоффман улыбнулся. - Так это по твою душу явились псы Синдиката.

-Они уже на Астере? Молодцы, оперативно работают.

-Можешь считать что ты покойник.

-Не переводи стрелки. Я считаю до трёх. Либо ты отрезаешь себя язык, либо умираешь от передозировки свинца. Раз...

Джарек стиснул зубы, и покачал головой.

-Два...

Услышав выстрелы, охранник сорвался с места и бросился к кабинету Джарека. Увидев своего напарника на полу в луже крови, охранник передёрнул затвор. Ворвавшись в кабинет, он намеревался открыть огонь по незваному гостю, однако кроме него и Джарека в кабинете больше никого не было. Автомат, из которого стрелял злоумышленник, валялся возле открытого окна.

-Он сбежал, - пояснил Джарек, присаживаясь за стол.

-Как...

-Это не твоя забота. Возвращайся в зал.

Охранник без лишних вопросов вышел за дверь, оставив чудом избежавшего смерти Хоффмана наедине со своими мыслями.

Вернувшись обратно на "Сильвер Фокс", Рекс нашёл подельников в каюте.

-Ты нашёл этого выродка? - поинтересовался Рик, которого Лора уже успела ввести в курс дела.

Рекс покачал головой.

-Да ладно! Не может быть, чтобы этот полоумный нигде не засветился! - проворчала Лора.

-Эдерн отметился в "Кошачьей Лапке". Глаз, который он мне прислал, принадлежит одной из новых девочек Аннет, - ответил Клифтон, присаживаясь на диван.

Потерпев неудачу с Аннет, Рекс отправился в космопорт, и пообщался с охраной. Когда Клифтон описал приметы Доминика, один из охранников указал на челнок, на котором бывший чистильщик прилетел на Астер. Рекс дал денег охраннику, чтобы тот дал ему знать, если Эдерн снова появится в космопорте, хотя и не слишком верил, что чистильщик вернётся. Доминик был психом, но не дураком. Проститутка из "Кошачьей Лапки" была его не первой жертвой, и далеко не последней, поэтому нахождение Эдерна было лишь вопросом времени. Покой пиратов был прерван звуковым сигналом, напоминающим не слишком громкую пожарную сирену. Сигнал означал, что бортовой передатчик зафиксировал входящее сообщение. Этот апгрейд сделал Рик, сразу же после прибытия с Терранона.

-Я пойду узнаю кто это, - сказал Терри, и направился к двери.

-Не рыпайся, Умник. Я сама всё узнаю, - ответила Лора, одним залпом осушила банку, вытерла рот тыльной стороной ладони, и быстрым шагом направилась на мостик.

Приняв входящее сообщение, Кобра увидела по ту сторону экрана свою заклятую подругу - наёмницу Джейд Сигал по прозвищу Химера.

-Привет, Лора. Давненько не виделись, - миролюбиво поприветствовала Лору Джейд.

-Тебе что надо, тварь ползучая? - процедила Кобра пиратка сквозь зубы.

-Встретиться с кем-нибудь из вашего неунывающего квартета. Желательно с кем-нибудь адекватным, хотя сойдёшь и ты.

Лора сжала кулаки.

-Только не говори что ты на Астере, - в голосе пиратки послышалось предупреждение.

-Я на Астере, но не в космопорте, а рядом с баром Карлоса. Приходи сюда, пропустим по стаканчику, и поговорим.

-Не о чем мне с тобой разговаривать!

-Зато мне есть о чём. Жду тебя через 15 минут. Постарайся не опаздывать, - попрощалась Джейд с Коброй, и сбросила сигнал.

Наверное, во всём мире не было второго человека, который бесил Лору так сильно, как это делала Химера. Их пути пересекались довольно редко, но каждая очередная встреча с Джейд была по-своему особенной. Лора пыталась убедить саму себя, что желает наёмнице смерти, однако лгать самой себе пиратка пока не научилась. Они были соперницами, но никак уж не врагами. Ничего не сказав своим подельникам, Кобра покинула "Сильвер Фокс" и отправилась на встречу с Химерой. Рядом с баром она обнаружила корабль Джейд - "Гидру". Вокруг корабля вертелись какие-то малолетки, и безуспешно пытались попасть внутрь. Когда Лора сделала предупредительный выстрел в воздух, дети разбежались в разные стороны. Войдя в бар, и найдя Джейд, сидящую за крайним столиком возле стены, Лора подошла к наёмнице, села, и демонстративно положила оружие на стол.

-У тебя есть ровно полминуты. Если не уложишься, я вышибу тебе мозги, - пригрозила Лора.

Джейд улыбнулась, и внимательно присмотрелась к своей собеседнице.

-Какая-то ты совсем невеселая. Одно из двух: либо ты много выпила, либо у тебя давно не было мужика. Впрочем, одно другому не мешает, ведь переизбыток первого ведёт к нехватке второго. Мужики не любят алкоголичек, - проговорила она тоном опытного доктора.

Лора резко вскочила из-за стола.

-Ну, сука, ты сама напросилась! - воскликнула она, и опрокинула стол в сторону.

Как только Джейд поднялась со своего стула, Лора накинулась не неё, словно вихрь, и стала наносить один удар за другим. Наёмница отходила назад, с лёгкостью блокируя удары пиратки. Когда Лора попыталась ударить её ногой по лицу, Джейд перехватила ногу Кобру, и оттолкнула пиратку назад. Неуклюже шмякнувшись на пятую точку, Лора выхватила оружие, и направила его на наёмницу.

-Никаких перестрелок! Если хотите грохнуть друг друга, валите на улицу! - прокричал наблюдавший за дракой Карлос.

Химера подошла к Лоре, и протянула ей руку. Кобра состроила недовольную гримасу, поднялась на ноги без посторонней помощи, а затем убрала оружие.

-Формальности соблюдены, поэтому теперь можно перейти к делу. Мне нужен Рэймонд Махоуни, - сообщила Джейд.

-Понятия не имею кто это.

Химера достала КПК, и показала фото Махоуни. Лора внимательно присмотрелась к фотографии, и узнала в Рэймонде менеджера, которого она вместе с Рексом, Саймоном и Эваном отбила у "Смертоносцев".

-С чего ты взяла, что мне что-то известно про эту свиноматку? - поинтересовалась Лора.

-Потому что пока ты шла сюда, я успела кое с кем из местных. Надеюсь, Махоуни ещё жив?

-Откуда мне знать? Если тебе нужен этот боров, обращайся к Хоффману! Это он его забрал.

Джейд нахмурилась. С ней связался глава актаронской строительной компании. Он рассказал, что старшего менеджера его компании похитили бандиты, и пообещал заплатить щедрое вознаграждение за возвращение Махоуни. О том, что это сделала одна из самых мощных банд Астера, наниматель почему-то не упомянул.

-А тебя, стало быть, наняли хозяева борова, - догадалась Лора. - Не проще ли было просто заплатить выкуп?

-Проще. Вот только никто не отправлял требования о выкупе.

Лора несказанно удивилась.

-Да ладно? Уже прошло много времени. На кой хрен тогда Хоффману сдалась это свиноферма?

-Обязательно спрошу об этом у Рэймонда при встрече. Спасибо за помощь. Ты помогла мне сэкономить время.

Решив, что на этом их разговор окончен, Джейд отправилась к выходу. Приняв решение, которое далось ей непросто, Лора последовала за наёмницей. Кобра не хотела начинать этот разговор в присутствии стольких свидетелей, а потому окликнула Джейд уже на улице.

-Не думала что когда-нибудь скажи это, но я рада, что... - Лора замешкалась. - Короче, слащавую сопливую концовку придумай сама.

-Придумаю, но только после того как пойму о чём идёт речь.

-Я знаю что ты помогла отбить меня у легавых. Окажись ты на моём месте, я бы...

-Знаю. Хорошо что каждый оказался на своём месте. Плохо только то, что твои подельники болтуны. Я ведь просила тебе об этом не рассказывать.

Впервые за долгое время Лора Вингейт и Джейд Сигал разговаривали друг с другом как близкие люди, и не пытались поддеть друг друга. И если Лора чувствовала себя неуверенно и немного скованно, т.к. не привыкла выражать благодарность, то Джейд, напротив, была рада услышать, что её старая знакомая - не такой уж безнадёжный человек, коим пытается казаться.

-Как-бы то ни было, с меня причитается, - нехотя признала Кобра.

-Не только с тебя, но и со всего твоего окружения. Сама понимаешь, речь идёт не о деньгах. Заработать деньги я смогу и без вашей помощи.

"Почему эта самовлюблённая тварь не может принять благодарность молча, как все нормальные люди? Нафига я вообще распинаюсь перед этой гадиной? Да пошла она в задницу!" - подумала Лора.

-И всё же приятно было услышать это от тебя, - проговорила Джейд, и протянула пиратке руку.

Вместо того чтобы пожать предложенную руку, Кобра презрительно плюнула себе под ноги.

-Считай что я ничего не говорила! - проворчала она, и обошла Джейд, так и не пожав предложенную руку.

Наёмница с улыбкой посмотрела ей в след, и пошла своей дорогой.

Когда в каюту вошёл Финн Филипс, никто толком и не удивился. Малолетний проказник знал код, и мог свободно посещать корабль в отсутствие его владельцев.

-Можем кое-что перетереть? - спросил Финн, глядя на Терри.

-Конечно, - с готовностью отозвался Дитс.

Филипс кивнул головой, дав понять, что это личный разговор. Терри всё понял, и вышел из каюты вместе с мальчиком.

-Слушай, Умник, мне очень нужны деньги. Одолжишь 10 штук? - полюбопытствовал Финн.

Из всех членов экипажа "Сильвер Фокс" Филипс-младший лучше всех ладил с Терри, поэтому когда мальчику понадобились деньги, он первым делом и обратился к Умнику.

-Если очень нужно, могу дать и безвозмездно, - сказал Дитс, доставая из кармана две пятитысячные купюры.

Он протянул деньги Финну, но когда мальчик хотел забрать купюру, Умник неожиданно отдёрнул руку.

-А для чего они тебе, если не секрет? - полюбопытствовал Терри.

-Секрет! Гони деньги! - огрызнулся Финн, и попытался вырвать их из рук Дитса.

Когда ему не удалось завладеть деньгами, Филипс ударил Терри по ноге, и обозвал жмотом.

-Пойми, мне не жалко денег, - примирительно проговорил Дитс, потирая ушибленную ногу.

-Ещё как жалко!

-Не жалко. Просто раньше ты не просил у меня денег взаймы.

Финн сердито скрестил руки перед грудью.

-Раньше я ни у кого их не просил, - признался мальчик с гордым видом. - Но сейчас другой случай. Я понял, что мне надо... ну в общем, мне очень надо и всё тут. Дашь денег или будешь вести себя как задница?

Терри натянуто улыбнулся.

-Если тебе нужны деньги, почему ты не попросишь их у своего отца? - поинтересовался Дитс.

-Потому что Нэш сам на мели, и вряд ли в ближайшее время что-нибудь изменится.

Сжалившись над мальчиком, Терри всё же дал ему деньги. Финн быстро убрал деньги в карман, будто боясь, что Умник может передумать и потребовать их назад.

-Спасибо, Умник. Ты чёткий мужик, - выдал Филипс-младший похвалу, которую он считал самой значимой.

-И всё же для чего тебе понадобились эти деньги?

-Хочу девку снять.

Терри показалось, будто он ослышался.

-Ты это серьёзно? - уточнил Дитс, надеясь, что Финн пошутил.

-А что не так? Все мои кореша уже бывали с девками. Чем я хуже?

Дитс нисколько не сомневался, что 12-ти летние мальчишки малость приврали о своих сексуальных подвигах, чтобы казаться круче. Финн же принял слова друзей за чистую монету, и теперь пытался повторить их подвиг.

-Ты ничем не хуже своих друзей, Финн, но тебе ещё рано интересоваться... этим.

Филипс призадумался. Терри был рад, что смог достучаться до мальчишки, однако Финн заставил Умника чувствовать себя неуютно, задав неожиданный вопрос.

-А у тебя когда был первый раз?

-Что?

-Когда ты в первый раз вставил...

-Довольно! Не могу поверить что мы действительно говорим об этом! - резко прервал его Терри.

Финн обиженно фыркнул, но поняв, чем была вызвана эта вспышка недовольства, весело захохотал.

-Что смешного? - спросил удивлённый Дитс.

Перестав смеяться, Финн хлопнул Терри по плечу, и вытащил из карманов все деньги, которые ему удалось собрать.

-Держи. Тебе это нужнее, - сказал мальчик, вручая Терри деньги.

-С чего ты это взял?

-С того, что у тебя ни разу не было бабы.

Неловкая пауза была прервана рёвом сигнальной сирены.

-Умник, иди проверь в чём дело! - прокричал Рик из каюты.

Терри быстрым шагом последовал на мостик, довольный тем, что теперь ему не придётся продолжать этот разговор, но не тут-то было - Финн последовал за Дитсом.

-Как так вышло, что у тебя не было бабы? - начал допытываться Филипс-младший.

-Это трудно объяснить, - уклончиво ответил Терри.

-Проблемы с палкой?

Дитс резко остановился на месте, и обернулся.

-Конечно нет! Просто я был очень занят, и мне было не до этого. Сначала у меня всё время отнимала учёба, а потом работа. Я не думал заводить семью раньше 40 лет, - начал оправдываться Терри.

-А при чём здесь семья? - вновь задал Финн неудобный вопрос.

"И зачем я только завёл этот разговор?" - мысленно сокрушался Терри.

Он попытался доходчиво, и в то же время пристойно объяснить Финну откуда берутся дети, но мальчишка в очередной раз изумил его своей осведомлённостью.

-Да это всё фигня. Цыпочки из "Кошачьей Лапки" перед тем как с кем-нибудь покувыркаться принимают какие-то таблетки, - сказал он с умным видом.

-Противозачаточные?

-Вроде бы. А мужики, с которым они кувыркаются, меньше всего думают о том чтобы завести спиногрыза, так что придумай отмазу получше.

-Ничего я не буду придумывать, и вообще, давай закончим этот разговор!

Финн промолчал, однако Терри услышал ехидный смешок, и перешёл на быстрый шаг. Придя на мостик, Умник принял входящее сообщение, отправителем которого оказался один из охранников космопорта.

-Рядом с вашим кораблём трутся двое подозрительных типов. Они сказали, что им очень нужно поговорить с Коброй или хотя-бы с Корсаром, - предупредил он Умника.

-Кто они такие? - уточнил Терри.

-Хрен его знает. Говорят, что у них с вами недавно был совместный рейд.

Терри не видел с кем Лора и Рекс ходили убивать "Смертоносцев", но сразу же понял о ком идёт речь. Не желая пускать на борт кого попало, Терри попросил охранника подозвать к передатчику одного из переговорщиков. Роль парламентария взял на себя Саймон.

-У меня есть к вам интересное предложение. Впустите нас на борт, - потребовал Нолан.

-Что за предложение?

-Очередной совместный рейд. Подробности расскажу при личной встрече.

-Ждите, - сказал Терри, и отключил передатчик.

Придя в каюту, Дитс доложил Рексу о визитёрах. Корсар похвалил Терри за то, что тот не стал сразу же пускать посторонних на борт, встал с дивана и отправился к шлюзу. Терри, Рик и Финн пошли за ним.

-Я что-то не понял. Этот тип вроде как ваш друг? - недоверчиво спросил мальчишка.

-Скорее временный союзник, - ответил Рекс.

-Упс.

Клифтон остановился, и повернулся к Финну лицом.

-И как следует понимать этот возглас? - спросил он у мальчика.

-У ваших союзников проблемы с "Инсайдерами". Более того, один мой знакомый стуканул "Инсайдерам" где эти парни обычно зависают.

Терри сразу догадался, что под знакомым Финн подразумевает себя, но не стал выдавать мальчика.

-Час от часу не легче, - только и сказал Рекс.

Опустив трап, четвёрка спустилась навстречу визитёрам.

-Что у вас за тёрки с "Инсайдерами"? - с ходу спросил Рекс.

-С кем? - в один голос спросили Эван и Саймон.

-Нам стало известно, что "Инсайдеры" вас разыскивают. Что вы натворили, парни? - подключился к разговору Рик.

Судя по выражению лиц армейцев, парочка была сбита с толку. Первым собрался с мыслями Эван.

-На Астере есть один тип, у которого возникли тёрки с нашим отцом. Этого типа зовут Павел Ребров, - начал Джервис.

-Он у "Инсайдеров" главный, - пояснил стоявший за спиной Терри Финн.

Рик усмехнулся.

-Не ваш сегодня день, парни. На вашем месте я бы сейчас же позвонил папочке и узнал как у него дела, - посоветовал Мейхем.

Эван достал рацию, и отошёл в сторонку. При попытке связаться с капитаном Сомовым капрал нарвался на сильные помехи.

-Это Джервис. У вас всё нормально, капитан? - спросил Эван, понизив голос.

Будто по мановению волшебной палочки помехи исчезли, и капрал услышал незнакомый мужской голос.

-Твой капитан практически покойник. Да и тебе жить недолго осталось, - сказал собеседник Эвану.

Джервис стиснул зубы, отключил рацию, и вернулся к остальным.

-Ребров схватил нашего отца, - сообщил он подельникам.

Ворвавшиеся в убежище бандиты застали Игоря врасплох. Несмотря на слабость, Сомову удалось как следует отколошмать одного бандита, а второму выбить зуб, но после этого нападавшие накинулись на капитана всем стадом, опрокинули его на пол, и начали избивать ногами. Головорезы непременно забили бы Игоря до смерти, если бы Павел не дал им отмашку. Сомова подняли на ноги, и вывели из помещения. Бегло осмотрев убежище, и найдя там высокочастотный передатчик, Павел забрал его вместе с лежавшей на тумбочке рацией. Найдя в арсенале армейцев взрывчатку, Павел установил таймер на пять минут, и вышел на улицу. Подойдя к людям, держащим Сомова, Павел схватил пленника за волосы, и приподнял его голову.

-Где твои подельники? - спросил Ребров.

Игорь не удостоил его ответом.

-Ничего, и не таких ломали, - принял вызов Павел.

Как только бандиты отошли на значительное расстояние, убежище армейцев взлетело на воздух. Пока бандиты тащили его, словно мешок с картошкой, Игорь пожалел о том, что не успел добраться до пистолета. Больше всего капитана волновали не предстоящие пытки, а судьба ничего не подозревающих о нападении Эвана и Саймона. Вернувшись в своё логово, бандиты отвели Сомова в отдельную комнату, и привязали ремнями к столу, запачканному застывшей кровью. Как только головорезы ушли, их место заняли Павел Ребров и Николай Славин, на плече которого висела какая-то сумка.

-Назови своё имя и звание, - потребовал Ребров.

-Многого хочешь, молокосос, - огрызнулся Сомов.

Павел зловеще улыбнулся, и перевёл взгляд на Николая. Славин поставил сумку на стол, и расстегнул молнию. Игорь ожидал, что в сумке окажутся инструменты для пыток, но вместо них там оказались какие-то таблетки и шприцы. Не говоря ни слова, Николай взял один из шприцов, и вколол Игорю его содержимое.

-Назови своё имя и звание, - повторил Павел свой вопрос.

Как только у него появилось стойкое желание выложить всю свою подноготную, Игорь догадался, что Славин вколол ему сыворотку правды. После того как его ребята поколотили не до конца оправившегося от ранения офицера, Павел испугался, что пленник не выдержит "классический" допрос, и откинет копыта в самый ответственный момент. Тогда-то Славин и предложил накачать пленника химией. Дезертиры не знали, что Сомов прошёл специальную подготовку, и мог долгое время противостоять эффекту сыворотки.

-Понятия не имею о чём ты говоришь, - соврал Сомов.

Павел не поверил словам пленника, и приказал Николаю сделать Игорю ещё один укол. Повторно получив неудовлетворительный ответ, Ребров просёк, что его пленник - крепкий орешек.

-Можешь больше не переводить на него сыворотку. Этот гад всё равно ничего не скажет, - пояснил Павел.

Николай достал из сумки две жёлтые таблетки, и вопросительно посмотрел на Павла. Ребров кивнул. Помимо сыворотки правды, сумка под завязку была набита дурью из Крэкхауса. Ребров позволял своим ребятам время от времени расслабляться с помощью таблеток, хотя сам их никогда не принимал. Когда Николай попытался засунуть ему в рот таблетки, Игорь стиснул зубы, и замотал головой. Павел подошёл к умывальнику в углу комнаты, и наполнил стоявший рядом раковиной стакан холодной водой. Видя, что пленник отчаянно не желает принимать лекарство, Славин зажал ему нос. Сомов терпел так долго как только мог, но в конце концов всё же открыл рот. Николай закинул туда таблетки, а подошедший к столу Павел вылил воду в рот пленника. Вода сделала своё дело - Игорь проглотил таблетки.

-Выведай всё что ему известно, а потом прикончи, - распорядился Ребров, и покинул пыточную.

Вернувшись в свою комнату, Павел обратил внимание на рацию пленника, лежавшую рядом с генератором радиопомех. Эту штуку он спёр из штаба накануне бегства из гарнизона. Работающий генератор глушил любую связь в пределах пятидесяти метров. Видя, что с пленником кто-то пытается связаться, Павел отключил генератор, и ответил на вызов. После короткого и не слишком содержательного разговора с Эваном, Ребров поймал себя на мысли, что когда Сомов всё расскажет, у него появятся необходимые доказательства присутствия армейцев на Астере. Павел пока не знал стоит ли делиться этим открытием с членами других банд. Всё зависело от того, насколько ценной информацией с ним поделиться пленник, а в том, что Игорь Сомов рано или поздно расколется, Ребров ни на секунду не сомневался. О подельниках пленника Павел нисколько не волновался, т.к. у них было всего лишь два выхода: спрятаться в какую-нибудь богом забытую нору, и вести себя тише воды и ниже травы, либо установить в чьих руках оказался их капитан, и попытаться отбить пленника. На тот случай, если армейцы объединятся, и попытаются отбить своего человека, Павел выставил снаружи дополнительных часовых.

"Минут 20, максимум 30!" - мысленно сделал он ставку на то, через какое время Игорь Сомов заговорит.

Когда ему принесли тарелку с чёрствым хлебом и холодным мясом, а также стакан воды, Рэймонду хватило тридцати секунд, чтобы всё это употребить. Пребывая в заточении, и не зная что его ждёт, Махоуни смотрел в будущее с нарастающей тревогой. Рэймонду казалось, что о нём все просто забыли. Он уже готов был с голодухи начать жевать землю, пока спустившийся в подвал бандит не удосужился его накормить.

-Сколько меня ещё здесь продержат? - спросил Рэймонд, возвращая тарелку бандиту.

-Сколько надо, столько и продержат.

-Пожалуйста, скажите что меня ждёт! - взмолился Махоуни, и ухватился двумя руками за ногу "Койота".

Бандит уже хотел врезать назойливому пленнику ногой по лицу, но его отвлёк дверной скрип. Оттолкнув Рэймонда, головорез быстрым шагом отправился к лестнице. Когда бандит исчез из его поля зрения, Махоуни тяжело вздохнул, прижался спиной к стене, и уткнулся головой в вытянутые колени.

"Я сгину в этом подвале, и никто мне не поможет!" - с грустью подумал Рэймонд.

Не успел пленник окончательно впасть в уныние, как бандит, приносивший еду, вернулся, причём вернулся довольно необычным способом. Кубарем скатившись вниз, и пересчитав при этом все ступени, бандит стукнулся головой об стену и потерял сознание. Рэймонд, в душе которого затеплилась слабая надежда, встал с земли, и неуверенной походкой подошёл к подножию лестницы. Посмотрев вверх, он никого не заметил.

-Рэймонд Махоуни? - раздался незнакомый женский голос буквально из ниоткуда.

От неожиданности пленник подскочил на месте.

-Кто здесь? - спросил Махоуни, решив, что у него начались галлюцинации.

Джейд отключила активную маскировку, и вновь стала видимой.

-Рада видеть вас в добром здравии, мистер Махоуни, - учтиво проговорила наёмница.

-Кто вы такая?

-Это не важно. Меня нанял ваш работодатель.

-Мистер ван Хутен?

После того как наёмница покачала головой, Рэймонд понял, что совершил серьёзную ошибку.

-Вы действительно сможете вывести меня отсюда? - поспешно спросил Рэймонд, надеясь, что Джейд забудет о его оговорке.

-Это проще чем кажется, - ответила Химера, и махнула рукой, дав Рэймонду понять, чтобы он шёл за ней.

Махоуни охотно последовал за наёмницей, молясь, что бы всё это не оказалось сном. Используя невидимость, Джейд с лёгкостью обошла людей Джарека, и выбрала оптимальный маршрут для Рэймонда. Выбравшись из логова "Диких Койотов", Химера повела Махоуни к бару Карлоса Таро окольными путями, т.к. ей не хотелось афишировать тот факт, что это именно она освободила Рэймонда, ведь ей ещё не раз и не два придётся возвращаться на Астер. Добравшись до "Гидры", Джейд приложила ладонь к считывателю, и назвала коронную фразу. Как только блокировка была снята, наёмница сказала Махоуни подниматься на борт, что тот и сделал. Лишь после того как корабль взмыл в воздух, Рэймонд вздохнул с облегчением, поняв, что все его беды остались позади. Сидевшая за штурвалом корабля Джейд перешла с ручного управления на автопилот, и ввела координаты Актарона. Покинув кресло пилота, наёмница подошла к Рэймонду, сидевшему возле окна.

-Всё хорошо, что хорошо кончается, мистер Махоуни. Не могли бы вы кое-что прояснить? - поинтересовалась Химера.

-Извините, мисс... Я не знаю как к вам обращаться.

-Обращайтесь как хотите.

-Я очень устал. Не могли бы вы отложить допрос до лучших времён?

-Похитители держали вас в плену несколько дней, но так и не потребовали выкупа. Почему? - спросил Джейд, проигнорировав пожелания Махоуни.

Рэймонд пожал плечами, однако его удивление показалось наёмнице наигранным.

-И что, у вас нет никаких соображений? Может похитители спрашивали вас о чём-то или о ком-то? - продолжила упорствовать Джейд.

Рэймонд напрягся, и наёмница поняла, что задала верный вопрос.

-Я спасла вам жизнь, мистер Махоуни, и вы мне обязаны, - проговорила она с нажимом.

-Я вам очень благодарен за спасение, но...

-Никаких "но". Я берусь за дело только в том случае, если предложена хорошая цена, и если клиент со мной честен. Сейчас же у меня складывается ощущение, что меня водят за нос.

Рэймонд устало вздохнул.

-Поверьте, мисс, не только у вас появилось такое ощущение. Как оказалось, я и сам многого не знаю, - признался Махоуни.

-Расскажите всё что вам известно. Обещаю, этот разговор останется между нами.

Неизвестно почему, но Махоуни поверил словам женщины, которую знал от силы один час.

-Какое-то время я был трофеем, и переходил от одной банды к другой. Главарь банды, из логова который вы меня вытащили, задавал вопросы касательно мистера ван Хутена, - признался Рэймонд.

-Если я правильно поняла, ван Хутен - настоящий глава компании, - предположила Джейд.

-Правильно понимаете. Я так и не понял в чём дело, но похоже, лидер банды знаком с ван Хутеном, причём знаком хорошо.

Джейд знала, что представители успешных компаний нередко связаны с криминалом, но насколько было известно наёмнице, за пределами Астера у "Диких Койотов" не было союзников и партнёров. Тогда она попросила Махоуни описать как выглядит мифический Мелвин ван Хутен. После того как Рэймонд описал все приметы своего работодателя, Джейд сразу же поняла кто скрывается под маской Мелвина ван Хутена.

-Поздравляю вас, мистер Махоуни, - поздравил Химера Рэймонд.

-С чем?

-Вы очень везучий человек. Если бы я сразу узнала кто такой Мелвин ван Хутен, я не взялась бы за это дела ни за какие деньги.

Услышав признание наёмницы, Рэймонд начал нервно теребить воротник своей рубашки. Джейд и раньше приходилось иметь дело с Колином Грисемом, только тогда он ещё не был криминальным королём Астера. Как работодатель, Колин не вызывал у Химеры доверия, к тому же всё, что делал Грисем, чаще всего имело под собой второе дно.

"Похоже на то, что Хоффман и Грисем ведут друг против друга закулисные игры. Пусть ведут и дальше, меня это не касается. Я свою работу сделала. Осталось только доставить Рэймонда домой и получить вторую часть обещанной суммы!" - мысленно подытожила Джейд.

-Я вижу, что вам что-то известно, мисс. Не могли бы вы объяснить мне в чём дело? - робко поинтересовался Махоуни.

-Могла бы, но тогда ваша жизнь окажется под угрозой. Самое лучшее, что вы можете сделать, так это забыть обо всём что с вами произошло, жить своей жизнью, и не задавать лишних вопросов, - посоветовала Химера Рэймонду.

-Меньше знаешь, крепче спишь, - проговорил Махоуни с пониманием.

-Точнее и не скажешь, - ответила Джейд с улыбкой.

К тому моменту, когда Лора вернулась обратно на "Сильвер Фокс", подельники уже успели обсудить план уничтожения "Инсайдеров" и освобождения Игоря Сомова. В отличие от тех же самых "Смертоносцев", которых застала врасплох внезапная атака, "Инсайдеры" требовали индивидуального подхода в силу своей численности. По данным, которыми располагал Финн, в банде по меньшей мере состояло человек 20-25, и одолеть такую толпу вчетвером или впятером не представлялось возможным. Здесь требовалось оружие помощнее, чем пара стволов и дробовик, и у пиратов с корабля "Сильвер Фокс" такое оружие было. Согласно плану Рекса, начать требовалось с упреждающей разрушительной атаки, а затем перейти в контрнаступление прежде, чем их враги успеют опомниться. В общем и целом, Лора план одобрила, за исключением нескольких спорных моментов. Во-первых, ей не нравилось, что в этом деле будет задействован Финн. Лора терпеть не могла детей, считая, что от них нет никакой пользы, а наоборот, одни только проблемы. Во-вторых, она даль небольшую роль Терри, чьё участие в операции первоначально не было предусмотрено. Он должен был по первой команде прилететь к логову "Инсайдеров", и забрать Рика и Финна, если те сами замешкаются, и не успеют вовремя сбежать. О себе и Рексе Лора нисколько не волновалась, ведь бой в ветхих коридорах старых домов был их стихией. Вся честная компания, за исключение Терри, поднялась на борт челнока. Лора села за штурвал, а Рекс и Рик стали связывать Нолану и Джервису руки. Предполагалась преподнести "братьев" Павлу Реброву в качестве подарка, а затем захватить лидера банды, и убить всех, кто окажется рядом. Совершив посадку на соседней от логова улице, подельники высадили Рика и Финна. Мейхем закинул на плечо тяжёлую четырёхзарядную базуку, а мальчишка прихватил рюкзак с взрывчаткой.

-Если промахнёшься, я тебе башку оторву! - своеобразно пожелала Лора удачи Рику.

-Шутишь? Да из этого только слепой промахнётся! - ответил Мейхем с улыбкой.

Как только челнок поднялся в воздух, Рик и Финн побежали к логову "Инсайдеров". Мальчишка, знающий эту местность как свои пять пальцев, посоветовал Рику занять позицию на крыше трёхэтажного здания, находящегося напротив логова банды, а сам исчез за горой мусора. Добравшись до дома, Мейхем заметил патрульных "Инсайдеров", внимательно осматривающих местность, и стал ждать пока представится подходящий момент. Он представился в тот момент, когда грузовой челнок стал заходить на посадку перед логовом "Инсайдеров". Как только часовые отвлеклись, Рик бросил к зданию, и никем не замеченный забежал внутрь. После того как челнок приземлился, из него вышли Лора и Рекс, ведущие перед собой связанных Эвана и Саймона.

-Шагай быстрей, дятел! - проворчала Лора, и отвесила Джервису смачного пинка.

Капрал быстро спустился по трапу вниз, и упал лицом в лужу.

"Зато всё выглядит правдоподобно", - подумал капрал, вытирая лицо о плечо.

-Здорово, бродяги. Мы к Реброву, - обратилась Лора к охранникам.

-Зачем? - уточнил один из них.

-Мы слышали, вы искали в Крэкхаусе какого-то мужика, и его подельников. Было дело?

-Было.

-А вот, собственно, и они.

Охранники связались по рации с Павлом, и после недолгих переговоров Лоре и Рексу было дозволено зайти внутрь вместе с пленниками. Входя в здание, Корсар краем глаза заметил Финна, ползком подбирающегося к зданию. Опасаясь, что мальчишку могут заметить, Рекс решил ненадолго отвлечь охранников.

-Парни, есть закурить? - спросил он у охранников.

Первый бандит покачал головой, а второй достал мятую пачку, и вручил её Корсару. Рекс взял оттуда одну сигарету, а пачку вернул владельцу.

-Если не секрет, что сделали эти парни? - полюбопытствовал Корсар.

-Они... - начал было один из бандитов, но после того как второй охранник легонько ударил его по плечу, тут же замолк.

Видя, что часовые отвлеклись, Финн вытянулся во весь рост, подбежал к зданию, и забрался в открытое окно.

-Можете и не говорить. Мне по большому счёту всё равно, - ответил Рекс, затем пошёл за Лорой и её пленными.

Осмотрев комнату, в которую его занесло, Финн установил первую взрывчатку под столом, затем тихонько приоткрыл дверь и осмотрелся. Убедившись, что путь свободен, мальчик последовал к другой комнате.

Из-за действия таблеток, который дал ему Славин, Игорю с каждой минутой становилось всё труднее оставаться в реальном мире. Капитан пытался сохранить ясность ума, но в конце концов химия взяла своё. Старый подвал исчез, и его место занял горящий челнок. Игорь мысленно вернулся на шесть лет назад, когда он, будучи ещё лейтенантом, попал в плен к сепаратистам. Вылетая на рейд вместе со своей группой, челнок попал под обстрел. Пилот не успел вовремя вывести судно с линии огня, за что поплатился весь экипаж челнока. Забравшийся на вершину холма гранатомётчик выстрелил по судну. В результате прямого попадания оба двигателя вышли из строя, и челнок стал стремительно терять высоту. После крушения в живых остались лишь Игорь и парочка рядовых бойцов, в то время как пилот и сержант погибли. Самого же Игоря придавил шкафом, выбраться из-под которого своими силами не представлялось возможным. Поняв, что выжившие его не замечают, Игорь хотел подать голос, но прежде чем он это сделал, подоспевшие к месту крушения сепаратисты закинули в кабину парочку зажигательных гранат. Один из выживших успел добраться до дверей, где тут же получил в грудь заряд картечи, второй же замешкался, не зная как быть. Между тем смертоносное пламя стало стремительно распространяться по судну. Задыхаясь от нестерпимого жара, Игорь стал звать на помощь.

-Вытащи меня отсюда! - прокричал он во всё горло.

Сидевший в углу комнаты Николай даже не шелохнулся, поняв, что крик капитана обращён вовсе не к нему. Окружённый со всех сторон огненной стеной, Сомов безуспешно пытался скинуть с себя шкаф, затем неожиданно потерял сознание.

-Поплыл, вояка, - усмехнулся Славин, и встал со стула.

Набрав в кружку холодный воды, Николай плеснул водой в лицо Сомова, и Игорь тут же очнулся.

-Ну что, ты созрел для серьёзного разговора? - спросил он, внимательно следя за реакцией пленника.

Игорь оскалился, видя перед собой не дезертира, а человека, оставившего на его щеке уродливый шрам. Лидер крупной банды сепаратистов Рашид Хаким когда-то был простым торговцем, пока в его дом не пришла война. После того как его единственный сын пошёл к озеру, и подорвался на противопехотной мине, Рашид взялся за оружие. Когда его люди вынесли из горящего челнока раненного Сомова, Хаким хотел первым делом пустить ему в голову пулю, но увидев офицерские погоны, передумал. Игоря доставили в пещеру, служившую базой для банды Рашида. Хаким отличался от прочих командиров тем, что не только отдавал приказы, но и первым шёл в бой. И если взятых в плен рядовых и сержантов Рашид убивал сразу, то офицеров ждали пытки, и медленная смерть. Свою жестокость Хаким оправдывал тем, что какой-то ублюдок в погонах отдал приказ установить мины на берегу озера, где ходили мирные люди. И хотя вероятность того, что этим ублюдком мог оказаться лейтенант Сомов была ничтожна мала, Рашид получал удовольствие от пыток офицеров. Игорю хватило одного взгляда, чтобы понять, что он оказался в руках настоящего изверга.

-Ау? Ты ещё со мной? - спросил Николай, и помахал рукой перед глазами Сомова.

-Лейтенант Игорь Сомов. Четвёртое десантное подразделение, - ответил пленник.

-Неплохое начало. В чём заключается твоя миссия?

-Патрулирование четвёртого квадрата. Обеспечение безопасности мирного населения.

-Какого ещё мирного населения? Мы на Астере!

-На Астере? - недоверчиво переспросил Игорь, видя перед собой не подвал и Николая, а Рашида и пещеру.

"Переборщил немного. Надо было ограничиться одной таблеткой!" - подумал Николай.

В сочетании с наркотиками, сыворотка правды подействовала, и Сомов был готов выложить все тайны. Проблема заключалась в том, что он не понимал где находится, и нёс какую-то ерунду. Готовый к такому повороту событий Николай достал из сумки шприц с веществом тёмно-синего цвета. Вместо шприца Игорь увидел в руках "Рашида" нож, который тот раскалил на огне.

-Гори в аду, Рашид! - воскликнул Сомов, и стал дёргаться, словно на сковородке.

Когда Николай вонзил в шею капитана иглу, Игорю удалось освободить одну руку. Выбросив руку вперёд, Сомов схватил Славина за шею. Николай вырвался, сделал несколько шагов назад по инерции, и упал на пол. Игорь сорвал с себя оставшиеся ремни, накинулся на Николая, схватил его двумя руками за горло, и стал душить. Из-за действия наркотиков капитан всё ещё испытывал слабость, однако ярость придавала ему сил. Игорь сжимал горло ненавистного сепаратиста, которому он всё рассказал под пытками, до тех пор, пока тот не испустил дух. Когда Сомов встал с покойника, и медленным неуверенным шагом направился к двери, прозвучали первые выстрелы.

Пираты и их пленники миновали длинный коридор, и вышли в холл, где их встретили Павел Ребров и четверо головорезов. Двое из них встали за спинами пиратов, в случае чего отрезая им путь к отступлению, а другие двое встали рядом с Ребровым. Оглядев визитёров с ног до головы, Павел про себя отметил, что было бы неплохо, если бы эта парочка присоединилась к "Инсайдерам". Павел мысленно сопоставил приметы пленников, с приметами людей, о которых ему рассказал Финн Филипс, и убедился, что эти двое - действительно те, кто ему нужен. Как только Павел кивнул, стоявший за спинами пиратов бандиты направили на визитёров автоматы.

-Это так, на всякий случай, - пояснил Ребров.

Правильно поняв намёк, Рекс медленно положил дробовик на пол. Когда Павел вопросительно посмотрела на Лору, пиратка не стала снимать наплечную кобуру с двумя Береттами, а показала Реброву средний палец. Павел не стал настаивать.

-Мы нашли эту парочку в Крэкхаусе. Они искали добровольцев для атаки, - пояснил Рекс.

-А нашли вас. Какая жалость, - проговорил Ребров с сарказмом.

-Жалость жалостью, но с тебя по 50 штук за каждого, - сказала Лора, затем схватила Эвана за шкирку, повернула к себе лицом, и подмигнула.

Джервис понял всё с полуслова. Как только плохо завязанные верёвки упали к ногам капрала, Эван выхватил из кобуры Лоры пистолет, и прикончил автоматчиков, держащих пиратов на прицеле. Рекс же резко подобрал с пола своё ружьё, и всадил по патрону в бандитов, стоявших рядом с Павлом. Ребров рванул было к лестнице, однако Клифтон пальнул ему под ноги, дав понять, что бегство бессмысленно.

-Ну вы и твари! - процедил Павел сквозь зубы. - Да вы хоть знаете кому помогаете?

-А ты нас просвети, - проговорила Лора с улыбкой, не заметив напряжённый взгляд Джервиса.

-Эти двое - не те за кого себя выдают. На самом...

Прежде чем Павел их выдал, Эван выстрелил ему в голову. Ребров дёрнулся, и рухнул на спину. Когда Джервис опустил пистолет, Лора положила руку ему на плечо, развернула к себе лицом, и со всей дури заехала кулаком в челюсть, а затем сбила с ног подсечкой. Как только Эван рухнул к её ногам, Лора направила на него оружие.

-Какого хрена ты творишь, ублюдок? Кем мы теперь будем прикрываться?! - яростно прокричала Кобра.

Видя, что его товарищу угрожает опасность, Саймон оттолкнул Рекса, сделал резкий кувырок, подхватил автомат одного из убитых Эваном охранников, и направил оружие на Клифтона. Когда заметившая движение Лора повернула голову в сторону, Эван схватил её за ногу, повалил на пол, и сел сверху. Кобра попытался скинуть его с себя, однако Джервис прижал её руки к полу.

-Немедленно прекрати, или нас всех здесь положат! - прокричал Саймон, и открыл огонь по бандитам, выбежавшим на лестницу.

Рекс сделал в том же направлении несколько залпов, затем бросился в сторону коридора, и увидел нескольких автоматчиков, мчащихся к месту перестрелки. Эван скатился с Лоры, и подобрал автомат.

-Мы с братом берём на себя верх, а вы... - начал было он.

-Заткнись, ублюдок! Я с тобой потом отдельно поговорю! - прервала его Лора.

Подобрав второй пистолет, Кобра бросилась к Рексу, обстреливающему автоматчиков. Став по другую сторону от проёма, Лора открыла по приближающимся врагам огонь с двух рук. Когда противники открыли ответный огонь, Лора и Рекс тут же спрятались за стену. Саймону и Эвану также удавалось сдерживать натиск бандитов, ведущих по ним стрельбу со второго этажа, однако оба бойца осознавали шаткость своего положения. В то время как их противники использовали в качестве укрытия парапеты и стены, люди в холле были видны как на ладони, что делало всю четвёрку лёгкими мишенями. Лора тоже это понимала, и связалась с Риком.

-Стреляй! - прокричала она.

-Но Финн ещё... а нет, погоди, - отозвался Мейхем, увидев вылезающего из окна мальчишку.

К несчастью, Мейхем был не единственным, кто заметил Финна. Дежурившие у входа часовые также увидели мальчика, и как только один из них вскинул автомат, готовясь открыть огонь на поражение, Рик положил базуку на плечо, опустился на одно колено, и выстрелил по главному входу. Едва не угодивший под взрывную волну Финн побежал прочь от здания, на ходу доставая пульт дистанционного управления. Отбежав достаточно далеко, Филипс несколько раз нажал на красную кнопку, и все заложенные им взрывчатки одновременно сдетонировали. Заполонивший коридор на первом этаже бандиты словно листья на ветру разлетелись в разные стороны. Кто-то погиб, кого-то просто оглушило, но так или иначе, путь был свободен. Рик, у которого осталось ещё три заряда, обстрелял из базуки второй этаж (благодаря очень удачному расположению окон, Мейхем видел что творится возле лестницы). Мощный взрыв перекинул нескольких бандитов через парапет, и те с диким криком рухнули в холл. Добив раненных и контуженных, Саймон и Эван бросились за Лорой и Рексом, выбравшимся в коридор. Добивая остатки "Инсайдеров", пираты стремительно приближались к выходу, который был засыпан стараниями Рика. Когда на него выскочил бандит с кувалдой, и попытался ударить по голове с размаху, Рекс пригнулся, приставил дробовик к животу злоумышленника, и выстрелил. Бандит отлетел далеко назад, а Клифтон свернул в соседний коридор, намереваясь его зачистить, но в этом не было необходимости - коридор оказался завален телами бандитов. Лора, и поравнявшие с ней Саймон и Эван стали исследовать другой коридор. Как только из-за двери в дальнем углу выбежал мужчина со шрамом, Кобра вскинула пистолеты.

-Не стреляй! - прокричал Саймон, и буквально в самый последний момент отвёл руки Лоры в сторону.

Услышав знакомый голос, Игорь резко обернулся. Когда Лора опустила оружие, Сомов приблизился к своим спасителям.

-Доложите обстановку, сержант Нолан! - обратился Игорь к Саймону.

Кобра недоверчиво посмотрела на Нолана.

-Сержант? - проговорила пиратка.

-Какой ещё сержант? Что с тобой, отец? - спросил Эван.

-Хаким мёртв, - ответил Игорь.

-Кто? - не понял Джервис.

-Рашид Хаким. Лидер банды, сбившей моё судно.

Видя, что Игорь несёт какой-то бред, Лора внимательно присмотрелась к его зрачкам.

-Да ваш папаша по ходу под кайфом! - заявила пиратка.

Как бы в подтверждение этих слов Игорь зашатался, и, чтобы не рухнуть на пол, ухватился рукой за дверной косяк. Саймон подошёл к Игорю, и позволил опереться на своё плечо.

-Вызовите подкрепление, сержант. Люди Хакима нам этого не простят, - сказал потерявший связь с реальностью Сомов.

-Конечно вызовем. Не волнуйся, отец, - проговорил Нолан успокаивающим голосом.

Когда вернулся Рекс, вся пятёрка покинула логово "Инсайдеров". На выходе их встретил Рик, держащий базуку словно дубину.

-Раз всё хорошо закончилось, самое время поговорить об оплате, - проговорил Мейхем с улыбкой.

-А вот тут не всё так просто. У нас сейчас... - начал оправдываться Эван.

-Без проблем. Будете должны, - беспечно бросила Лора, несказанно удивив Рекса и Рика, а затем добавила: - До своей норы сами доберётесь.

Саймон и Эван не стали спорить, т.к. хотели поскорее попрощаться с пиратами, едва не раскрывшими их секрет. Не зная, что от их убежища ничего не осталось, бойцы направились в сторону Крэкхауса, а пираты пошли к челноку.

-Ты был прав насчёт этой парочки. Они действительно мутные типы, - призналась Лора Рексу.

-И поэтому ты их так просто отпустила, даже не взяв платы? - возмущённо спросил Рик.

-Они ещё вернут нам должок, причём вернут с процентами, - заверила его Лора, не забыв про обещание, данное Эвану Джервису.

Каждый месяц в "Кошачью Лапку" приходил человек Джарека, и забирал половину выручки заведения. Сегодня же в бордель явился сам Хоффман. Возле кабинета Аннет Джарека встретил Сэм с чемоданом в руке.

-Здесь вся сумма? - полюбопытствовал Хоффман, забирая чемодан.

-Всё до последней купюры.

-Уверен?

-Я три раза всё пересчитывал.

Джарек поверил ему на слово, и пошёл к выходу.

-Аннет спит с Филипсом, - неожиданно выпалил Сэм.

Джарек обернулся, и кинул на своего подчинённого вопросительный взгляд.

-Я предупредил Филипса, чтобы он больше сюда не возвращался, но этот...

-Тебе не чем заняться, кроме как смотреть кто с кем трахается? - резко прервал его Джарек.

-Но ведь Филипс...

-Плевал я на Филипса! Как продвигаются поиски психа, порезавшего новую девку?

Сэм виновато опустил голову.

-Что и требовалось доказать. Не смей больше обращаться ко мне по пустякам, недоумок!

-Я найду этого ублюдка! - заверил Сэм своего босса.

"Это вряд ли!" - подумал Джарек, после чего приказал отвести его к дому, в котором был найден труп Эми.

Сэма несказанно удивила просьба Хоффмана, но задать уточняющий вопрос он не решился. Придя на место, Джарек отослал Сэма, а сам вошёл в дом. Пройдя в комнату, в которой Эдерн расправился с Эми, Хоффман увидел Доминика. Чистильщик сидел на кровати, подкидывал в воздух нож, и ловил его второй рукой. Как только Джарек вошёл в комнату, Доминик метнул нож. Нож пролетел мимо головы Хоффмана, и вонзился в дверной косяк.

-И как это понимать? - осведомился Хоффман.

-Никак. Уговор есть уговор, - незамедлительно ответил Эдерн.

(ранее)

-Два...

-Зачем тебе это? - спросил Джарек, в голосе которого отчётливо слышалось напряжение.

-Потому что мне так хочется. Разве этого недостаточно? - ответил Эдерн вопросом на вопрос.

-Достаточно, но только если тебе самому не терпится на тот свет. Убьёшь меня - не проживёшь и 24 часов!

-Хорошая попытка. Два с половиной.

Понимая, что у него остался последний шанс, Джарек продолжил:

-Если будешь повсюду оставлять за собой трупы, тебя быстро найдут. Такие как ты выделяются в толпе.

-Мой психиатр говорил то же самое, - вставил реплику Доминик, прекратив отсчёт.

-С другой стороны, мы можем быть полезны друг другу. Хочешь убить меня - убей, но сначала выслушай.

Доминик убрал палец со спускового крючка, и опустил автомат.

-Я хоть и не первый, но далеко и не самый последний по значимости человек на Астере. Я никогда не забываю тех кто мне помогает, - сказал Хоффман.

-Пока не слишком убедительно, - скептически проговорил Доминик.

-Я гарантирую тебе безопасность, и возможность дальше заниматься... тем что ты любишь.

-И что по-твоему я люблю?

-Убивать людей.

Доминик усмехнулся.

-Допустим. Что ещё ты можешь мне предложить?

-Не слишком много, но это только пока.

-Скудно, но зато правдоподобно. Если бы ты стал предлагать мне золотые горы, я бы тебя сразу пристрелил, - признался Эдерн.

-Значит ли это, что мы договорились?

Доминик неожиданно вскинул автомат, и выдал очередь, но не по Джареку, а чуть выше. Прекратив огонь, Эдерн бросил автомат на пол.

-Полагаю, это значит "да"? - уточнил Джарек.

-Правильно полагаешь. Когда захочешь продолжить разговор, спроси у своих орлов из борделя где меня найти, - ответил Эдерн, и выпрыгнул в открытое окно.

-Зачем ты убил бордельную девку? - спросил Джарек.

-Неужто тебе её жалко?

-Дело не в жалости, а в здравом смысле. Ты привлёк к себе лишнее внимание, и я хочу знать зачем ты это сделал.

Доминик лёг на кровати, закинул руки за голову, и устремил взгляд в потолок.

-Ты не поймёшь, - только и сказал он, не став вдаваться в подробности.

А правда заключалась в следующем: причиняя людям боль, слыша мольбы о милосердие или вопли отчаяния, Доминик Эдерн чувствовал себя полноценным. Каждый живой человек был для него лишь куском мяса, который Доминику не терпелось поскорее разделать, и лишь очередное убийство на время заглушало звериные инстинкты Эдерна, и возвращало ему самоконтроль.

-Считаешь меня дураком? - задал Джарек провокационный вопрос.

-Будь ты дураком, мы бы сейчас не разговаривали. - Доминик посмотрел на своего собеседника. - Будет лучше, если мы оставим эту тему.

Джарек не стал упорствовать, и перешёл к делу.

-Ты знаешь кто такой Колин Грисем? - спросил он.

-Да так, слышал краем уха.

-Я подозреваю, что в моей банде орудует крыса Грисема. Возможно, даже несколько крыс.

-Очень познавательно, - проговорил Доминик со скучающим видом.

-Зря ёрничаешь. Колин Грисем ведёт переговоры с Синдикатом, псы которого тебя разыскивают.

-Можешь не продолжать. - Эдерн приподнял голову с подушки, и посмотрел на Джарека. - Ты хочешь, чтобы я убил посланцев Синдиката?

-Ты что-то имеешь против?

Доминик покачал головой.

-Лидера группы зовут Уоррен Стокли. Он начальник службы безопасности Джонатана Лонсдейла. С остальными можешь поступить как хочешь, но Уоррен мне нужен живым, - сказал Джарек.

-И невредимым?

Хоффман многозначительно улыбнулся.

-Не обязательно. Главное провернуть всё это максимально тихо и без свидетелей, чтобы...

-Чтобы тебя ничего не связывало со мной, и наоборот. Я понял.

Хоффман открыл чемодан, и бросил на кровать две пачки денег и коммуникатор.

-Если захочешь купить качественные стволы, загляни на склад южнее свалки. Там продают только лучшее оружие, - пояснил Хоффман, затем закрыл чемодан.

Доминик кивнул, дав понять, что принял информацию к сведению. Решив, что сказал достаточно, Джарек покинул дом, надеясь, что сотрудничество с чистильщиком принесёт свои плоды. Как только Хоффман покинул дом, Доминик встал с кровати, подошёл к двери, и вынул из косяка нож.

-Ничтожество, - услышал он до боли знакомый голос.

Доминик резко обернулся, и выставил руку с ножом вперёд. В доме никого не оказалось. Когда чистильщик убрал нож за пояс, и сделал два шага вперёд, на его плечо легла тяжёлая рука. Доминик вздрогнул, медленно повернул голову назад, и увидел перед собой Марка Эдерна в окровавленной одежде.

-Скучал по мне, сынок? - спросил Эдерн-старший.

Доминик отшатнулся от него как от прокажённого.

-Проваливай, ублюдок! Я сейчас не в настроении! - прокричал Доминик.

-Забавно. Джоди каждый раз говорила то же самое, - проговорил Марк с издевкой.

Доминик схватил отца за шею, прижал к стене, и начал душить. Марк даже не пытался оказать сопротивление. Удерживаю шею отца одной рукой, Доминик достал нож.

-Мы это уже проходили, и не раз. Тебе ещё не надоело? - спросил Эдерн-старший сдавленным голосом.

-Убивать тебя, папочка, мне никогда не надоедает! - ответил Доминик, и нанёс Марку удар ножом в живот.

Нож прошёл сквозь плоть, и вонзился в стену. Марк, существовавший лишь в воображении Доминика, растворился в воздухе. Эдерн отошёл к кровати, присел на край, и сделал глубокий вдох. Покойный отец не раз и не два возвращался из преисподней, чтобы поиздеваться над сыном. Пока Доминик находился в психушке, обколотый различными психотропными препаратами, Эдерн-старший ни разу его не побеспокоил. В какой-то миг Доминику показалось, что Марк оставил его в покое, но очередной приход развеял все сомнения. И хотя отец исчез, Доминик знал, что тот вскоре вернётся, и насмешки продолжаться. Эдерн знал лишь один способ отсрочить этот приход - ему была нужно кого-нибудь убить, и чем скорее, тем лучше. Первоочередной задачей для чистильщика был Уоррен Стокли и его люди, но сначала Эдерну было необходимо изгнать внутренних демонов. Убрав нож за пояс, Доминик встал с кровати, и отправился на поиски новой жертвы.

Западня

Расхаживая по руинам логова "Инсайдеров", Джарек не мог поверить что банда Павла Реброва перестала существовать. По мнению Хоффмана, Ребров был не самым лучшим лидером, но далеко и не самым худшим. Неделю назад Павел и Джарек встретились на нейтральной территории. Лидер "Диких Койотов" предложил слияние банд (хотя конкретно в этом случае речь шла не о слиянии, а о поглощении), а Ребров пообещал подумать. Два десятка дополнительных бойцов могли бы значительно усилить и без того не слабую банду, но теперь все они были мертвы. Остановившись рядом с трупом Павла Реброва, Джарек пожалел, что не заставил его дать немедленный ответ, ведь тогда всего этого удалось бы избежать. Хоффману было трудно поверить, что крупную банду одолели всего лишь четыре человека, причём одолели без единой царапины.

"Может оно и к лучшему. Мне нужные сильные и крепкие парни, а не хлюпики и слабаки, которых могут застать врасплох баба, одноглазый гигант и парочка сосунков-контрабандистов!" - подумал Джарек.

Гораздо больше Хоффмана интересовало внезапное исчезновение Рэймонда Махоуни. Кто-то проник в логово "Койотов", обошёл охрану и освободил пленника, причём сделал это так мастерски, что никто толком и не понял что произошло. Обнаружив пропажу Махоуни, Джарек пришёл в ярость. Допросив охранника, приносившего пленнику еду, и не получив внятного ответа, Хоффман пристрелил его, затем приказал найти беглеца. Однако поиски не увенчались успехом - никто не видел человека, даже отдалённого похожего на Махоуни. Джарек ошибочно предположил, что здесь не обошлось без участия стукача в рядах "Койотов", и что в данный момент Рэймонд обо всём рассказывает Колину. Он понял, что было ошибкой оставлять Махоуни в живых, и времени на то, чтобы всё исправить, оставалось слишком мало. Размышления Хоффмана прервал звуковой сигнал, исходивший от лежащего в кармане коммуникатора. Джарек ответил на вызов, и услышал голос Доминика Эдерна.

-Дело сделано. Стокли у меня, - сообщил чистильщик.

-Надеюсь, он всё ещё жив? - уточнил Джарек.

-Живее всех живых, - ответил Доминик с усмешкой.

-Пусть таким и остаётся. Я скоро буду.

Явившись в убежище Эдерна, Джарек прошёл в комнату, и увидел распятого Уоррена Стокли с завязанными глазами, и с кляпом во рту. Доминик пригвоздил начальника службы безопасности Джонатана Лонсдейла к стене, заставив вытянуть руки в стороны, и проткнув его ладони ножами. Правое колено Уоррена была наспех перевязано какой-то тряпкой, пропитавшейся кровью.

-А что с остальными? - поинтересовался Джарек.

-Мертвы. В живых остался только пилот, - ответил Эдерн.

Заглянув на оружейный склад, который ему посоветовал Хоффман, Доминик прикупил полуавтоматическую снайперскую винтовку. Устроив засаду неподалёку от космопорта, Эдерн перестрелял бандитов как куропаток, и ранил Уоррена в ногу. Убедившись, что поблизости никого нет, Доминик вырубил Стокли, и утащил в своё убежище.

-У него при себе была рация или телефон? - уточнил Джарек.

Доминик достал из кармана спутниковый телефон, и протянул его Хоффману.

-Иди пройдись, - приказал Джарек, намереваясь потолковать с Уорреном наедине.

-Никуда я не пойду. Всё что хочешь ему сказать, говори при мне, - категорично заявил Доминик.

-Тебя это не касается.

-Шестёркам своим будешь указывать, а я сам решу что меня касается. Но если тебя что-то не устраивает...

Доминик выхватил пистолет, и направил его на Уоррена.

-... то общаться с ним тебе придётся через медиума, - закончил он начатую фразу.

Поняв, что спорить бессмысленно, Джарек подошёл к пленнику, и вытащил кляп у него изо рта.

-Слушай меня внимательно, и запоминай. Ты и твои люди побывали в резиденции Колина Грисема. Побеседовав с одним из подручных Грисема, ты узнал, что Колин руководит строительной компанией "Гео-Фарм" под именем Мелвин ван Хутен. Также тебе стало известно, что Грисем пытался о чём-то договориться с чистильщиком Заком Сингером... - начал Джарек.

-Что за бред? - спросил Уоррен.

Хоффман пару раз ударил пленнику кулаком в живот, затем схватил за волосы, и резко дёрнул на себя. Наблюдающий за странным разговором Доминик убрал пистолет.

-Я сказал слушать и запоминать, а не задавать глупые вопросы! Ещё раз перебьёшь меня, я перережу тебе глотку! Уяснил? - спросил Джарек.

-Уяснил, - ответил Стокли сдавленным голосом.

-Молодец, слушай дальше. На обратном пути вы попали в засаду. Вырваться из ловушки удалось только тебе, в то время как остальные погибли.

-Звучит как полный бред. Мне не поверят! - возразил Уоррен.

-А ты скажи так, чтобы поверили! Стараясь сбить убийц со следа, ты забрался в пустующий дом, откуда, собственно, и ведёшь разговор. В самом конце прикажи своему собеседнику связаться с Лонсдейлом, и обо всём ему рассказать, если к концу дня от тебя не будет никаких вестей. Запомнил или мне повторить?

-Запомнил.

Уточнив как связаться с пилотом, Хоффман сделал дозвон, и поднёс телефон ко рту Уоррена. Подобрав правильную интонацию, Стокли сказал пилоту всё что нужно было Джареку, после чего Хоффман резко выключил телефон, и повернулся лицом к Доминику.

-Он мне больше не нужен. Можешь делать с ним всё что хочешь, - распорядился Джарек.

Уоррен сглотнул подкативший к горлу комок, увидев недобрую улыбку Доминика. Закончив со Стокли, Джарек бросил телефон на кровать, и направился к двери, но Доминик преградил ему дорогу.

-Хочешь поссорить Грисема и Лонсдейла? - на всякий случай уточнил чистильщик.

-Не просто поссорить. Я хочу чтобы они перегрызли друг другу глотки, - ответил Джарек.

-А ты не боишься, что они обо всём догадаются и перегрызут глотку тебе?

Джарек боялся, что его авантюра будет раскрыта, но не собирался признаваться в этом чистильщику. Более того, в случае краха Эдерн мог стать идеальным козлом отпущения, ведь именно он прикончил Сингера и подчинённых Стокли.

"В конце концов, кто станет прислушиваться к словам психа?" - подумал Джарек, а вслух ответил:

-Только дураки ничего не боятся. Я же иду на оправданный риск.

-А ты уверен, что риск оправдан? В твоём подчинение самая сильная банда на всём Астере, тебя боятся враги и конкуренты, тебе принадлежат самые прибыльные точки. Ты ставишь всё это на кон лишь для того чтобы урвать побольше власти. Разве оно того стоит?

Джарек улыбнулся.

-Я бы ответил, но ты всё равно меня не поймёшь. Если это всё, уйди с дороги!

Доминик отошёл в сторону. После того как за Хоффманом закрылась дверь, Эдерн пришёл к выводу, что слегка переоценил умственные способности своего союзника. Джарек затеял заранее проигрышную игру, выйти из которой победителем у него практически не было шансов. Было это смелостью или глупостью, Доминик пока не знал. Подойдя к кровати, чистильщик вытащил из-под подушки скальпель, и посмотрел на Уоррена.

-Если освободишь меня, и поможешь выбраться с Астера, Лонсдейл щедро тебя вознаградит! - пообещал Стокли, поняв что задумал Эдерн.

-По приказу Дугласа меня на три года заперли в психушку. Так что наградами от Синдиката я сыт по горло, - ответил Доминик, приближаясь к Уоррену.

Перевернувшись на другой бок, и открыв глаза, Нэш заметил, что Аннет нет рядом. Сладко потянувшись, Филипс откинул одеяло, и встал с кровати. Как только Филипс надел штаны, в комнату зашла Аннет, проснувшаяся ещё два часа назад.

-Тебе когда-нибудь говорили, что ты худший отец в мире? - спросила она, насупив брови.

-Не буду врать - до меня доходили подобные слухи, - беззаботно ответил Нэш, надевая правый ботинок.

-Ты хотя бы знаешь где сейчас твой сын?

-Понятия не имею. Бегает где-нибудь.

Аннет укоризненно покачала головой. Накинув рубашку, Филипс встал с кровати, подошёл к включенному компьютеру и стал проверять электронную почту.

-Т.е. ты даже не спросишь где он натворил? - поинтересовалась Аннет.

-Слушай, мне конечно нравится эта игра, но давай сделаем так: вместо того чтобы задавать глупые вопросы, и ждать пока я на них отвечу, ты сама обо всём расскажешь. Идёт?

Аннет сердито нахмурилась.

-Финн приставал к одной из новеньких девочек, - сообщила она.

Нэш даже и ухом не повёл, продолжая смотреть на монитор.

-Под словом "приставал", я имею в виду настойчиво домогался, - уточнила Аннет.

Филипс усмехнулся, но опять же никак не отреагировал на слова любовницы. Человек, которому он отправил зашифрованные данные, взломал защиту, и отправил результат на почту Филипса. Пробегая глазами по строкам, Нэш поймал себя на мысли, что покойный Дин Сноу не врал, когда говорил про золотую жилу.

"Только он забыл уточнить одну мелочь - чтобы получить это золото нужно сходить в ад и обратно!" - подумал Нэш, перелистывая страницу.

Недовольная тем, что Филипс её игнорирует, Аннет подошла к компьютеру, и выключила монитор.

-Финн предложил, цитирую, "обслужить его по полной программе", и пообещал, что если девушка откажется, её выкинут на улицу! - проговорила Аннет с расстановкой.

-А она? - лениво спросил Филипс.

-Тут же пришла ко мне, и обо всём рассказала. Когда я пришла в комнату, маленького паршивца там уже не было.

-Значит проблема разрешилась сама собой, - подытожил Филипс.

Аннет захотелось схватить Нэша за шкирку, и хорошенько встряхнуть.

-И не смотри на меня так, будто мы - злейшие враги, - сказал Филипс, видя яростные огоньки в глазах любовницы.

-А как на тебя ещё смотреть?! Твой сынок, и раньше не был ангелом, а сейчас он совсем от рук отбился. Вместо того чтобы заняться воспитанием Финна, ты его просто игнорируешь!

-Я его не игнорирую. Когда пацану что-то от меня нужно, он обращается ко мне напрямую. Финн привык сам решать свои проблемы.

-Т.е. по-твоему, это нормально, когда ребёнок должен всё делать сам без чьей-либо помощи?

-В большинстве случаев - да, это нормально. Поведение Финна меня полностью устраивает. Если оно не устраивает тебя, почему бы именно тебе не заняться его воспитанием?

Аннет сделала несколько глубоких вдохов, и мысленно досчитала до десяти, борясь с желанием выхватить из-под Нэша стул, и пару раз треснуть его по голове.

-Ты когда-нибудь доведёшь меня до белого каления, - предупредила она любовника.

-Значит я на правильном пути, - тихо проговорил Нэш.

-С какой стати я должна заниматься воспитанием твоего сына, когда ты сам только ешь, гуляешь чёрт знает где, и спишь?!

-Ем и гуляю я на свои деньги. А спим мы вместе.

Аннет ударила кулаком по столу.

-Но конкретно в данный момент я занят очень важным делом. Тип, которому я отправлял данные с лэптопа, расшифровал их, и теперь у меня появилась возможность пополнить наш семейный бюджет.

-Ты в своём уме? Какой к чёрту семейный бюджет? Если мы спим вместе, это ещё не значит...

Прежде чем Аннет договорила, Нэш схватил её за талию, и усадил к себе на колени.

-Ещё как значит, детка. Если бы ты думала иначе, давно бы выгнала меня, - проговорил Филипс с несвойственной ему теплотой.

-Обязательно выгоню, будь уверен! - заверила его Аннет, но при этом даже не попыталась встать с колен Нэша.

-Воля твоя, но если ты всё же сделаешь это, пообещай мне одну вещь.

-Какую?

-Если со мной что-нибудь случится, пригляди за Финном.

Аннет встал с колен Филипса, и окинула своего любовника недоверчивым взглядом.

-Не говори ерунды. Что с тобой может случиться? - спросила она.

-Здесь - ничего. Но там, куда я собираюсь отправиться, произойти может всё что угодно.

Услышав шум выстрелов, Хавьер Барильо мысленно чертыхнулся, и быстрым шагом отправился в лаборатории. Хавьер работал заместителем начальника службы безопасности одного из филиалов концерна "Веритас". Узнав о том, что его отправляют на планету Нерос, Барильо попытался понять чем насолил начальству. Планета Нерос находилась у чёрта на рогах, однако отдалённость была наименьшей из проблем. Эта планета представляла собой непроходимые джунгли, заселённые плотоядными хищниками. Помимо смертоносных тварей с острыми клыками, на планете находилось множество месторождения зерия - уникального природного газа. Пока длился перелёт, Хавьер думал, что ему придётся охранять одну из добывающих установок "Веритас", не подозревая, что на Неросе у него будет иная миссия. Возле посадочной площадки Хавьера встретил мужчина средних лет в белом халате. Мужчина представился как Григорий Беленко, и сообщил, что теперь Барильо будет работать на него. Беленко был видным учёным, заключившим не слишком этичное соглашение с концерном "Веритас". У Григория была своя исследовательская лаборатория, в которой он занимался изучением местной фауны. Сама лаборатория находилась в одном из самых смертоносных районов Нероса - на северных болотах. По дороге в лабораторию Григорий объяснил, что главной обязанностью Хавьера будет охрана лаборатория, а также беспрекословное подчинение его приказам. Несмотря на то, что в речи доктора не было ни грамма напыщенности, этот тип сразу не понравился Барильо. За те два месяца, что Хавьер находился на Неросе, он ни разу не видел чтобы Григорий спал. Неважно, стояла на дворе поздняя ночь или раннее утро - Беленко всегда был бодр и разговорчив, вот только разговаривал он исключительно со своим диктофоном. Вот и сейчас, когда Барильо явился в исследовательский отсек, стоявший напротив камеры с мёртвым падальщиком, что-то бормотал себе под нос. Увидев Хавьера, доктор отключил диктофон.

-Хорошо что вы здесь, мистер Барильо. Мне как раз нужен ассистент, - проговорил Беленко бодрым тоном.

"Тебе нужен психиатр, а не ассистент!" - подумал Хавьер, подходя к Григорию.

Когда Барильо прошёл мимо камеры с гончей, тварь злобно зарычала, и бросилась на стеклянную стену своей клетки. Получив удар током, гончая жалобно заскулила, и отошла в угол.

-Я всю ночь работал над привлекающими феромонами, и наконец-то выработал нужную формулу, - сообщил Григорий.

-Поздравляю, док. А от меня вам что нужно? - спросил Хавьер, предчувствуя, что ответ ему не понравится.

-Сущий пустяк. Мне нужно чтобы вы вошли в камеру с гончей.

-Что? Это шутка?

-Никаких шуток, - ответил Беленко, достал какой-то флакон с духами, и опрыскал Барильо зловонными духами серого цвета.

Хавьер закашлял, а потом стал с остервенением чесать левое плечо.

-Забыл предупредить - вещество может вызвать аллергическую реакцию, основные симптомы которой зуд, резь в глазах, усталость и повышение артериальное давление, - запоздало проговорил доктор.

Хавьер схватил Григория за шиворот, и прижал к стене ближайшей камеры. Усвоившая урок гончая не стала бросаться на стену, а ограничилась яростным лаем.

-Совсем страх потерял, Франкенштейн обдолбанный? - спросил Барильо, борясь с желанием заехать доктору по физиономии.

-Причин для беспокойства нет. Эффект временный, поэтому...

-Да мне плевать на эффект! Я не разрешал прыскать себя какой-то непонятной дрянью.

-А ваше разрешение и не требовалось. Вы обязаны выполнять мои приказы, нравится вам это или нет.

Стиснув зубы, Хавьер грубо оттолкнул Григория, в сотый раз пожалев, что не уволился задолго до отправки на Нерос. "Веритас" был не единственным концерном, занимающимся добычей газа. Концерн "Арго" был главным конкурентом "Веритас", и, хотя Хавьер не был уверен в этом на все 100%, тоже использовал грязные приёмы. Экспериментируя с хищниками, доктор Беленко добился определённых результатов. Он научился, хоть и неидеально, контролировать хищников, уводя их подальше от станций "Веритас" и приводя к станциям "Арго". По мнению Барильо, этого было вполне достаточно, чтобы расплатиться с Григорием и выслать его с Неросе, однако безумный доктор продолжал проводить эксперименты над хищниками, и каждый новый эксперимент был рискованнее предыдущего.

-На кой чёрт нужно экспериментировать с феромонами, если у нас есть излучатель? - резонно поинтересовался Хавьер.

-Излучатель - всего лишь устройство. У него своя роль, - ответил Григорий.

Хавьер ожидал, что последует разъяснение, но поняв, что Беленко больше ничего не скажет, вытащил из-за пояса пистолет, и подошёл к ближайшей камере. Кода Григорий открыл камеру с пульта управления, Хавьер зашёл внутрь, и направил оружие на гончую.

-Даже не вздумай! - предостерёг его Григорий.

Барильо опустил оружие, но был готов в любой момент пустить его в ход. Стрелять ему не пришлось. Гончая подошла к Хавьеру, села на задние лапы и начала вилять хвостом. Беленко достал диктофон.

-Первая стадия прошла успешно. Гончая, голодавшая две недели, не только не набросилась на...

-Ах ты ублюдок! - яростно прокричал Хавьер, услышав слова Григория.

-... подопытного, но и довольно спокойно перенесла его присутствие в своей камере, - как ни в чём ни бывало продолжил Беленко.

Желая сбить с доктора спесь, Хавьер выстрелил гончей в голову, и вышиб хищнице мозги. Григорий нахмурился.

-Не стоило этого делать, - проговорил он угрожающе спокойным тоном.

-Не стоило делать из меня подопытную крысу, ублюдок! На месте этой псины должен был оказаться ты!

Когда Беленко дёрнул за крайний рычаг на панели управления, и пропустил ток по полу, Хавьер пожалел о своих словах. Барильо начал метаться по камере, затем споткнулся и рухнул на пол.

-Подопытный проявил неосмотрительность, за что понёс заслуженное наказание, - сказал Григорий на диктофон.

Опасаясь, что Хавьер поджарится, Беленко отключил ток, и открыл дверь камеры. Выйдя на свободу, Барильо окинул доктора ненавидящим взглядом, и быстрым шагом направился к двери.

-Что слышно насчёт гостей? - спросил Беленко.

Хавьер обернулся.

-Пока никто не прибыл, но это только вопрос времени, - ответил Барильо.

Следуя замыслу доктора Беленко, Хавьер подбросил наёмникам, охраняющим одну из станций концерна "Арго", лэптоп с зашифрованной информацией. Данные играли роль приманки, и должны были привести группу людей в определённое место. Однако прошло несколько дней, а наёмники так себя и не проявили. Откуда Хавьеру было знать, что наёмники погибли, а лэптоп попал в руки Нэша Филипса?

-Ничего страшного. Время пока на нашей стороне, - спокойно ответил Беленко.

Хавьер спешно покинул отсек, опасаясь, что в голову безумного доктора придёт очередная "гениальная" идея.

Когда Нэш явился на "Сильвер Фокс", и сообщил, что может поведать подельником кое-что интересное, Лора, Рекс, Рик и Терри собрались в каюте.

-Не буду ходить вокруг да около, и перейду сразу к делу. Я нашёл координаты хранилища зерия. Вы ведь знаете что это такое? - спросил Филипс.

-Знаем. Продолжай, - сказал Рекс.

-Если верить записям, в хранилище находится 30 цистерн, каждая из которых весит по 60 тонн. На "Сильвер Фокс" вполне хватит места, чтобы всё это вместить, а после возвращения мы найдём покупателей и продадим зерий. Вы только представляете сколько денег мы сможем срубить на этом деле? Миллионов 100-150, а то и все 200!

Нэш ожидал, что пираты с радостью ухватятся за его предложение, но даже услышав про внушительную сумму, никто не торопился предлагать Филипсу свою помощь.

-Ты ведь понимаешь, что всё равно остаёшься нам должен? - напомнила Нэшу Лора.

-Конечно понимаю, поэтому предлагаю поделить добычу по справедливости.

-Нам всё, а тебе ничего?

Нэш засмеялся.

-Нет. По справедливости, это 70 на 30. В вашу пользу, разумеется, - уточнил он.

-По рукам, - согласилась Лора с требованиями Филипса. - Где находится это хранилище?

-На Неросе.

Кобра грязно выругналась.

-С этого и надо было начинать, придурок узкоглазый! Ты похуже места найти не мог?

-Я не искал место - оно само нашло меня. По мне, Нерос не так страшен, как его малюют!

-Да ладно? Ты там был?

-Нет. А ты?

-Я там был, - неожиданно сказал Рик, чем привлёк внимание к своей персоне.

Мейхем пробыл на Неросе всего полтора часа, но до сих пор вспоминал это время с содроганием.

-Мои старые работодатели отправили меня в командировку на Нерос, чтобы я проинспектировал автономные системы безопасности возле одной из шахт, - начал Мейхем.

-И? Что было дальше? - спросила Лора с нескрываемым интересом.

-А дальше была полная задница. Как только судно вошло в верхние слои атмосферы, нас атаковали местные летуны, плюющиеся кислотой. Пилот не справился с управлением, и судно рухнуло в болото. Я и ещё пара человек смогли выбраться из челнока, но на суше нас уже поджидали четвероногие твари с острыми зубами. Видели бы вы их зубы. Такими зубами только металл грызть!

-И что ты сделал? - подключился к расспросу Рекс.

-Конечно же я сделал ноги! А вот моим спутникам повезло меньше, точнее им вообще не повезло.

-Значит, при первой же опасности ты наложил в штаны и дал дёру? И почему меня это не удивляет? - спросила Лора с иронией, не зная, что Мейхем слегка приврал, когда рассказал, что ему удалось удрать от гончих.

От верной гибели Мейхема и его спутников спасли наёмники, ставшие свидетелями падения челнока. Когда один из спутников Рика предложил наёмникам деньги, те согласились сопроводить группу до пункта назначения, идти до которого было всего лишь 400 метров. Мейхем быстро осмотрел системы безопасности, и спешно покинул Нерос в обществе наёмников.

-Думай что хочешь, но я туда не вернусь! - обиженно фыркнул Рик, и перевёл взгляд на Нэша. - Разве что расклад изменится.

-Сколько? - уточнил Филипс.

-80 на 20. Прежде чем появятся возражения, хочу напомнить, что я - единственный из собравшихся, кто был на Неросе. Я знаю об этой планете не из статей и скриншотов, а по личному опыту.

-Ладно. Пусть будет 80 на 20, - согласился Нэш и протянул Лоре руку.

Пиратка не стала пожимать предложенную рубку, и направилась на мостик, бросив Дитсу, чтобы он следовал за ней. Как только они отошли от дверей, Лора повернулась к Терри лицом.

-Нэш - ушлый засранец, способный нажиться на чём угодно, поэтому не хотелось говорить об этом в его присутствии, - начала Кобра издалека.

-Говорить о чём?

-О том, что ты неплохо ладишь с мелким говнюком. Ты ведь неплохо с ним ладишь?

-С мелким... Ты имеешь в виду Финна?

-А ты что... - раздражённо бросила Лора, но тут же понизила голос, опасаясь, что Нэш её услышит. - А ты что, знаешь ещё какого-то мелкого говнюка?

Терри неоднозначно пожал плечами.

-Забей. Найди пацана, и договорись, желательно по минимуму, чтобы он выследил двух братьев дегенератов, с которыми мы наваляли "Инсайдерам",- поставила задачу Лора.

-Зачем? Что-то с ними не так?

-А вот этому ему и надо выяснить. Какие-то они неправильные. Я бы даже сказала долбанутые.

-Ну ладно, попробую договориться, - заверил Лору Терри, после чего они разошлись в разные стороны.

В одночасье на подельников навалилось сразу несколько проблем, требующих скорейшего решения: Саймон и Эван, Доминик Эдерн, а также предстоящий визит на Нерос. Проще было разорваться, чем всё это разрулить. Рекс продолжил поиски своего старого врага, тем более тот снова нанёс удар, убив торчка в Крэкхаусе, и вырезав ему обе почки. Правда на этот раз обошлось без неожиданных посланий, что собственно, не слишком удивило Клифтона, знающего повадки Доминика. Как объяснил Рекс, убийства были необходимы Эдерну как глоток свежего воздуха после долгого пребывания под водой. Ото всех этих объяснений Лоре стало немного не по себе. Проверив все системы, Кобра решила заправить корабль под завязку, и отправилась за канистрами с топливом. Баки "Сильвер Фокс" были заполнены на 45%. Этого было более чем достаточно, чтобы три раза слетать на Актарон и обратно, но мало, чтобы добраться до Нероса в обычном режиме. Для того чтобы добраться до зелёной планеты Кобра планировала совершить гиперскачок, который значительно сокращал продолжительность космического путешествия, но при этом поглощал в три раза больше топлива. Управившись с канистрами, и полностью заправив корабль, Лора вернулась в каюту, где Нэш по-прежнему вёл переговоры с её подельниками.

-Вы что, ещё не всё обсудили? - недовольно проворчала Кобра.

-Мы уже практически закончили, так что можем взлетать, - ответил Рекс.

-Пока не можем. Я отправила Умника кое-что сделать, но он скоро вернётся.

"Скоро" затянулось почти на час. Вернувшись на борт корабля, Терри сказал, что сделал всё как надо, но поскольку Нэш присутствовал при разговоре, не стал уточнять что именно. Когда же Лора поинтересовалась почему Филипс до сих пор здесь, Нэш огорошил пиратку известием, что собирается лететь на Нерос вместе с ними.

-Не то что бы я вам не доверял ребята, но это тот случай, когда всё нужно проконтролировать лично, - объяснил Филипс чем было вызвано подобное решение.

Лоре эта затея не понравилась, однако Рекс довольно быстро убедил подельницу, что в таком месте как Нерос дополнительный человек с оружием будет не лишним. Как только последняя формальность была улажена, "Сильвер Фокс" покинул Астер, и отправился к зелёной планете.

Когда "Сильвер Фокс" благополучно добрался до Нероса, Рик посоветовал подельникам перебраться на челнок, а корабль оставить на высокой орбите. Мотивировал он это тем, что посадить такую громадину как "Сильвер Фокс" посреди бескрайних джунглей будет крайне сложно, к тому же это может привлечь нежелательное внимание. После того как Рекс и Нэш доставили амуницию на борт челнока, Лора приказала Терри и Рику остаться на корабле, внимательно следить за радаром, а в случае непредвиденных обстоятельств оседлать челнок и отправится на помощь к основной группе.

-Умник пусть остаётся, т.к. на месте от него будет мало пользы, но Плут должен лететь с нами, - решительно заявил Нэш.

-Так от этого трусливого чмыря будет ещё меньше пользы чем от Умника! - возразила Лора.

-Спасибо что веришь в меня! - обидчиво проворчал Рик.

-Иди в задницу! - тут же отозвалась Лора.

-Хранилище может оказаться заперто на электронный замок, или же защищенно пулемётными турелями. В этом случае помощь Мейхема может оказаться как нельзя кстати, - привёл Филипс весомый аргумент.

-Ну тогда ты пойдёшь с нами, - сказала Лора Рику.

-А моё мнение вообще никого не интересует? - поинтересовался Мейхем.

Вместо ответа Кобра схватила подельника за ухо, и потащила за собой. Терри проводил подельников до шлюза, пожелал им удачи, и вернулся на мостик. Челнок вылетел в открытый космос, и полетел к планете. В это же самое время к Неросу с другой стороны подлетел корабль наёмников. Как и "Сильвер Фокс", корабль наёмников не отображался на радаре, благодаря стараниям помощника капитана. Командовал отрядом бывший пират, а ныне наёмник со стажем Майлз Карлтон. Человек, которому Нэш поручил расшифровать данные с лэптопа, сделал копию, и за кругленькую сумму продал её Карлтону. Таким образом, на Нерос практически одновременно явились две группы джентльменов удачи, и у обеих групп была общая цель - добраться до хранилища зерия. Проинструктировав своих людей, Карлтон приказал им следовать к грузовому челноку, оставив на корабле за главного своего помощника Винсента Эпса и двух техников. Карлтон дал Эпсу практически те же указания, что совсем недавно Лора дала Терри, но с одним существенным отличием - он приказал не просто следить за радаром, а выпустить в космос сканирующий зонд, специализирующийся на поиске невидимок. Майлз хотел убедиться, что кроме его корабля, в этом секторе больше нет других судов. Отдав все необходимые указания, Карлтон поднялся на борт грузового челнока.

Пилотирующий челнок Рекс про себя отметил, что Рик был прав, когда предупреждал про трудности с посадкой. Всему виной был густой лес, которому, казалось, не было ни конца ни края. Ещё одной проблемой стала небольшая стая летунов, севшая челноку на хвост. Летающие хищники были похожи на небольших дракончиков, плюющихся кислотой. Клифтон попытался скрыться от преследователей, но летуны отчаянно не желали отпускать добычу. Понимая, что оторваться от тварей не удастся, Лора приказала Рексу немного снизиться, а сама взяла десантную винтовку, и открыла дверь.

-Подстрахуй меня! - крикнула она Мейхему, и выдала по летунам автоматную очередь.

Крылатые хищники тут же рассредоточились. Часть их них продолжила атаковать обшивку челнока, а три особи сосредоточились на непосредственной угрозе, которую для них представляла человеческая самка с винтовкой. Когда одна из тварей подобралась поближе, Лора прошибла ей крыло короткой очередью, но перед тем как начать терять высоту летун успел плюнуть в Кобру кислотой. Пиратка едва успела пригнуться, и смертоносная струя пролетела над её головой.

-Может наденешь бронежилет? - посоветовал Рик, затем высунулся руку с зажатым в ней карабином, и произвел несколько выстрелов вслепую.

-Не гони! Бронежилет придумали для сосунков! - бросила Лора с азартом, перезаряжая винтовку.

Поняв, что с обшивкой им не совладать, летуны обогнали челнок, и попытались попасть кислотой в стекло. Нэш, до этого смотревший на дисплей КПК с координатами хранилища, оторвал глаза от экрана и схватился за дробовик, готовясь открыть по хищникам огонь прямо через стекло.

-Всё под контролем, - спокойно проговорил Рекс, и резко развернул челнок на 90 градусов.

-Сожрите это, падлы! - прокричала Лора, и выдала залп из подствольного гранатомёта в центр стаи.

Произошёл взрыв, в результате которого ошмётки одного из летунов запачкали лобовое стекло. Остатки стаи видимо решили, что оно того не стоит, развернулись, и полетели прочь. Лишь после того как они скрылись за горизонтом, Лора и Рик убрали оружие и вздохнули с облегчением, а Нэш подошёл к Рексу и посмотрел на панель управления.

-Что-то мы совсем сбились с курса, - сказал он, глядя на координаты на навигаторе. - Поворачивай назад!

-А толку? Здесь повсюду эти паршивые деревья. Из-за них мы не сможем приземлиться, - возразил Клифтон.

-Тогда поищу какую-нибудь просторную полянку.

-Не нужно ничего искать, - вмешался в спор Рик. - Насколько мне известно, на планете есть посадочные площадки.

-Что ещё за площадки? - уточнил Рекс.

-Места для посадки, защищённые автоматическими турелями. На одну из таких площадок меня и сопроводили после того как я закончил свою работу во время командировки, - объяснил Мейхем.

-Ты помнишь где она находится?

-Нет, но это и не нужно, - сказал Рик, открыв свой ноутбук.

Выйдя в сеть, Мейхем без труда нашёл координаты ближайшей площадки, находившейся от хранилища всего в трёх километрах. Прибыв на место, Рекс стал заходить на посадку. Посадочная площадка напоминала парковку с пятью свободными местами. Местность вокруг площадки был усеяна деактивированными пулемётными турелями, которые пробуждались лишь в случае воздушной атаки или нарушения периметра. На людей, посетивших площадку, турели не обращали внимания, так как возле ворот находился специальный сканер, отличающий одну форму жизни от другой. Сама же площадка была окружена забором, по которому проходил электрический ток. Выйдя из челнока, четвёрка прихватила с собой оружие, и направилась к воротам. Подобно дверям в супермаркете, ворота автоматически открылись. Пираты вышли за периметр, и оказались в джунглях. Помимо огнестрельного оружия, Рекс, Рик и Нэш прихватили по рюкзаку, под завязку забитого зажигательными и разрывными гранатами. В общем, команда неплохо подготовилась к увлекательному сафари, которое могло стоить им жизни. Пару раз на пиратов напала крупная стая падальщиков, и оба раза хищники отступили после того, как в их сторону полетели зажигательные гранаты. Падальщики, не отличающиеся особой смелостью, и охотящиеся не по одиночке, а стаями, очень боялись огня, и как только вспыхивало пламя, тут же бросались на утёк.

-Не так уж всё и страшно, - сказала Лора после того, как падальщики в очередной раз обратились в бегство.

-Ты бы не так запела, если бы нам попались мантикоры или... - начал было Рик, но замер как вкопанный, после того как рядом с его головой что-то пролетело.

Из кустов тут же выскочили два иглогрива. Это были броненосцы ростом с человека, шеи которых украшали капюшоны из игл. Как только пираты открыли огонь по хищникам, один из иглогривов спрятал иглы в капюшон, и помчался на ближайшего противника, коим был Рекс. Набрав внушительный разбег, иглогрив свернулся в клубок, и покатился на Клифтона, грозя сбить его, словно шар для боулинга, сбивающий кеглю. Корсар попробовал остановить катящуюся на него громадину, всадив в иглогрива несколько патронов из дробовика, однако это не остановило опасного хищника. Отпрыгнув в сторону, и упав на бок, Рекс пальнул иглогриву в спину, но не смог повредить прочный панцирь. Встав на лапы, и обернувшись, хищник приготовился выпустить во врага сразу несколько игл, но прежде чем он успел это сделать, в его голову прилетела автоматная очередь. Хищник дёрнулся, издал сдавленный рык, и рухнул на бок. Нэш опустил винтовку, подбежал к Корсару, и протянул ему руку.

-Своевременно, - сказал Рекс, вставая на ноги без посторонней помощи.

-Не за что, - ответил Филипс с улыбкой.

Рик и Лора, подвергшиеся атаки со стороны второго хищника, разбежались в разные стороны. Едва избежав смерти, Мейхем бросился бежать, на ходу ведя беглый огонь из автомата. Лора же вела по иглогриву прицельный огонь из двух пистолетов. Обозначив пиратку в качестве приоритетной цели, иглогрив атаковал Лору. Видя, что хищник собирается выпустить в неё иглы, Кобра резко рухнула на землю, а затем сделала перекат в сторону, и бросилась бежать. Забежав за дерево, Кобра осторожно высунула голову, но тут же отдёрнула ей назад, заметив как хищник надул капюшон с иглами. Иглогрив выпустил за раз десятки игл, большая часть из которых вонзилась в ствол дерева, за которым пряталась Лора, и чуть не пробила его насквозь, а оставшиеся иглы пролетели мимо. Опасаясь, что следующей "очередью" монстр всё же пробьёт ствол насквозь, Кобра опустилась на пятую точку, высунула руку из-за дерева, и сделала несколько выстрелов вслепую. Иглогрив сделал ответный выстрел. Когда игла вошла в её ладонь, Лора выронила пистолет, и закричала от боли. Услышав крик подельницы, Рик перестал убегать. Видя, что хищник сосредоточил своё внимание на Лоре, а на него не обращает внимания, Мейхем достал из рюкзака гранату.

-Эй, приколист! - громко прокричал Мейхем, и выпустил короткую очередь в воздух.

Как только иглогрив обернулся, Рик выдернул чеку, и метнул гранату в хищника. Почуяв опасность, иглогрив тут же свернулся в клубок, по всей видимости решив, что панцирь его защитит. Однако взрыв повредил панцирь, а самого хищника опрокинул на спину. Подбежав к контуженому монстру, Мейхем добил хищника, выпустив ему длинную очередь в живот. Видя, что опасность миновала, Кобра убрала пистолеты в кобуру, и вышла из-за дерева.

-С тобой всё... - спросил было Рик, но тут же осекся, увидев что из руки Лоры торчит игла.

-Нормально. Вытащи из меня этот долбаный шип, - проговорила пиратка сдавленным голосом.

Рик подошёл к Лоре, и взял её за руку.

-Будет больно, - предупредил он подельницу, сжимая край иглы всей пятернёй.

-Если не вытащишь, больно будет тебе! - огрызнулась Лора.

Мейхем пожал плечами, и одним резким рывком выдернул иглу из ладони Кобра. Последовавший за этим поток нецензурной брани едва не оглушил Мейхема. Не став спрашивать разрешения, Лора правой рукой оторвала от рубашки Мейхема внушительный клок, и прижала его к ране.

-Это было лишним. У меня в рюкзаке есть бинты, - сказал Рик.

-Не умничай - тебе это не идёт! - проворчала Кобра, и вытянула руку.

Когда к месту потасовки подоспели Клифтон и Филипс, Рик закончил перевязку.

-Всё ещё думаешь, что это будет лёгкая прогулка? - спросил Нэш.

Лора показала ему средний палец.

-По крайней мере теперь падальщики оставят нас в покое, - проговорил Рекс, поглядывая на тушу убитого хищника.

-Но всё же будет лучше, если к тому моменту нас здесь уже не будет. Идём дальше, - сказал Нэш, доставая КПК.

Подельники продолжили свой путь. Подойдя к оврагу, пираты обнаружили там трёх гончих, поедающих труп летуна. Нэш уже хотел было пристрелить гончих, но Рекс остановил его, мотивировав это тем, что сытые хищники не станут их преследовать. Как бы в подтверждение его слов одна из собак посмотрела на пиратов, отгрызла кусок крыла летуна, и убежала в кусты. После того как пираты миновали овраг и прошагали 150 метров, Лора потребовала сделать остановку, и начала разматывать перевязку.

-Сильно болит? - поинтересовался Рекс, доставая из своего рюкзака бинты и обезболивающе.

-Ты даже не представляешь насколько. Такое чувство, будто мне сначала прижгли руку, а потом врезали по ней кувалдой, - призналась пиратка.

-Между прочим, некоторые хищники Нероса ещё и ядовитые, - как-бы невзначай заметил Рик.

Лора посмотрела на него с опаской.

-К счастью, иглогривы в их число не входят, - поспешил успокоить её Мейхем.

-Ещё раз сделаешь многозначительную паузу, и я тебя точно придушу! - пообещала Лора.

-Одной рукой? - дерзко спросил Рик.

Лора оскалилась, и выхватила пистолет. Нэш тут же вклинился между ней и Мейхемом.

-Спокойно. Мы сейчас в самой заднице у дьявола, и можем сдохнуть в любую секунду! - воскликнул он.

-И что ты пытался этим сказать? - спросила Лора, пытаясь прицелиться в Рика.

-Только то, что Плут пошутил, а, как известно, смех продлевает жизнь. Согласен, шутка получилась несмешная, но он хотя бы попытался.

Кобра убрала оружие. Посидев ещё минуту, пиратка объявила, что привал окончен. В это же самое время с востока к хранилищу следовала группа наёмников. Майлз тщательно подготовился к этому походу, не экономя на оружии и снаряжении. Карлтон понимал, что все траты многократно окупятся, если им удастся вывести зерий с планеты. Вооружённые в основном пулемётами и огнемётами, наёмники уверенно продвигались вперёд, уничтожая каждого хищника, осмелившегося встать на их пути. В этом им помогали датчики движения, благодаря которым бойцы узнавали о приближении хищников ещё до того, как те подбирались к ним достаточно близко. Подобные счётчики были не у всех бойцов, а только у Майлза и двух снайперов. Для того чтобы держать связь с Эпсом Карлтон прихватил в джунгли видеофон. Когда видеофон зафиксировал входящее сообщение, Майлз приказал своим людям остановиться на привал, а сам открыл крышку видеофона и принял входящее сообщение.

-Мы здесь не одни. Зонд обнаружил ещё один корабль, - сообщил Винсент.

-Псы концерна? - уточнил Майлз.

-Да нет, не похоже. Корабль скрыт от радаров. Видимо его владельцы не хотели быть обнаруженными.

Карлтон сразу же заподозрил человека, продавшего ему информацию о зерии, в двуличии, однако немного поразмышляв, решил, что не стоит так рано делать выводы.

-Узнай кому принадлежит судно, а ещё лучше проникни на борт этого корабля, и потолкуй с экипажем, - приказал Майлз.

-Будет сделано.

Договорив, Карлтон закрыл видеофон, и объявил, что привал окончен. Наёмники продолжила свой путь, не подозревая, что идут навстречу своей гибели.

Добравшись до своего кабинета, и открыв окно, Аннет легла на кровать и прикрыла глаза. Никогда она ещё не чувствовала себя настолько усталой.

"Это всего лишь нервы! Во всём виноват этот болван Нэш, решивший отправиться на Нерос. Будь он проклят!" - убеждала себя Аннет.

Полежав минут десять, женщина почувствовала, что в кабинете стало очень душно. Аннет встала с кровати, и открыла окно, но даже это не слишком ей помогло. Хозяйка "Кошачьей Лапки" отчаянно пыталась не замечать очевидного, несмотря на то что все симптомы были налицо. Проснувшись после ночи жаркого секса, Аннет почувствовала сильную тошноту, и едва успела добраться до уборной. Прочистив желудок, женщина пришла к выводу, что во всём виновата несвежая пища. После серьёзного разговора с Филипсом, Аннет занялась своими повседневными делами. Однако когда женщина начала проверять электронную почту, у неё закружилась голова. Вместо букв и цифр Аннет видела размытую картинку. Почувствовав сухость во рту, женщина налила себе стакан холодной воды, но для того чтобы утолить жажду ей пришлось повторить эту процедуру ещё три раза.

"Несвежая еда, усталость, духота. Прекрати заниматься самообманом, и признайся хотя бы самой себе, что беременна!" - говорил Аннет внутренний голос.

Женщина подошла к зеркалу, и внимательно осмотрела свой живот.

-Чушь какая-то. Этого не может быть, - недоверчиво пробормотала она, не заметив в своей фигуре никаких изменений, что, однако, ровным счётом ничего не значило.

Стараясь отвлечься от тревожных мыслей, женщина вышла в коридор, и увидела двух охранников, заламывающих руки клиенту. Клиент выкрикивал разные ругательства, и требовал вернуть ему деньги.

-Что здесь происходит? - спросила Аннет строгим голосом, подходя к мужчинам.

-Отпустите меня, уроды! Я заплатил за свой час! - прокричал клиент.

Один из охранников достал нож, и протянул его хозяйке.

-Вот что у него было при себе, - пояснил он.

Аннет нахмурилась. После гибели Эми она ужесточила правила, касающиеся клиентов. Перед тем как клиенту было дозволено уединиться с проституткой, его просили сдать оружие, а потом тщательно обыскивали. Если у клиента находили оружие, его выставляли на улицу, причём выставляли довольно грубо.

-Это не мой нож! - пытался оправдаться клиент.

Из ближайшей комнаты вышла девушка по имени Сильвия.

-Да его это нож, его! Он грозился перерезать мне горло! - запричитала девушка.

-Ах ты лживая сука! Да я тебе пузо вскрою! - яростно прокричал недовольный мужчина, за что получил от одного из охранников по физиономии.

От всего этого шума у Аннет разболелась голова. Она приказала вывести нарушителя на улицу, что охранники тут же и сделали. Сильвия посмотрела им вслед, и улыбнулась.

-Так тебе и надо, скотина, - тихо проговорила она.

-Это ведь ты подкинула ему нож? - спросила Аннет.

-Что? Конечно нет! - чересчур поспешно ответила Сильвия.

-В какой момент он показал тебе нож?

-Практически сразу же после того как вошёл в комнату. А потом он начал им размахивать и...

-Неужели? Как же так получилось, что охранники сначала ничего у него не нашли?

Сильвия растерялась, не зная что на это ответить.

-Живо за мной! - приказала Аннет, повернулась к Сильвии спиной, и пошла к своему кабинету.

Сильвия последовала за своей хозяйкой. Пока они шли к кабинету, Аннет вспомнила про то, как идущая позади неё девушка хвасталась, будто совсем недавно у неё был незабываемый секс с Нэшем. Филипс эту информацию не подтвердил, но и не опроверг. Аннет начала сравнить внешние данные Сильвии со своими данными, и поняла, что значительно проигрывает более молодой сопернице.

"Да какая к чёрту соперница! Она всего лишь проститутка! Хватит забивать голову всякой ерундой!" - мысленно одёрнула себя Аннет.

Как только они вошли в кабинет, Аннет села за свой стол, а Сильвия присела на кровать. Аннет нахмурилась.

-Разве я разрешила тебе садиться? - спросила она строгим голосом.

Сильвия тут же встала с кровати и принесла свои извинения.

-Мне нужны не извинения, а объяснения. Что произошло? - потребовала ответа Аннет.

-Это я подкинула ему нож, - нехотя призналась девушка, не видя нужды всё отрицать.

-Это я уже и так поняла. Зачем ты это сделала?

-В общем, этот урод... это трудно объяснить. Он тот ещё урод и всё этим сказано.

-Не слишком внятное объяснение.

Сильвия тяжело вздохнула.

-В прошлый раз этот придурок потехи ради прижёг меня сигаретой, - призналась девушка, и засучила рукав.

Аннет заметила на руке Сильвия сигаретный ожог.

-Интересно. И за что же он так с тобой поступил? - скептически поинтересовалась хозяйка заведения.

-Потому что он урод и козёл!

-А ты вся такая белая и пушистая?

-Да какая теперь разница...

Аннет ударила кулаком по столу. Сильвия испуганно съёжилась.

-Хватит испытывать моё терпение! Если я ещё раз задам вопрос, и ты на него не ответишь - мигом вылетишь на улицу! - пригрозила она.

Сильвия сглотнула подкативший к горлу комок. Она ещё никогда не видела Аннет настолько рассерженной.

-Извините. Этого больше не повторится, - проговорила девушка жалобным тоном.

-Что у тебя с Нэшем? - спросила Аннет.

-Чего? - несказанно удивилась Сильвия.

Аннет открыла ящик стола, и вытащила оттуда пистолет. Испуганная проститутка попятилась назад.

-Ещё раз ответишь вопросом на вопрос, и я прострелю тебе колено, - сказала Аннет, и встала из-за стола.

-Ничего! Совсем ничего! - тут же выпалила Сильвия.

-Неужели? А я слышала совсем другое.

-Враньё всё это. Я спала с Нэшем, но это было давно.

-Насколько давно? На прошлой неделе? Вчера?

-Года два назад, а может и три!

До Аннет запоздало дошло насколько дико ситуация выглядит со стороны. Она и раньше давала выход негативным эмоциям, но только не в присутствии подчинённых.

"Ну вот, теперь я превратилась в истеричку!" - подумала Аннет, кладя пистолет на стол.

-Я всё понимаю и ни на что не претендую, - затараторила Сильвия. - Вы с Нэшем...

-Пошла вон! - прокричала Аннет.

Сильвия тут же выскочила за дверь. Поскольку успокоительного у неё не было, Аннет выпила немного коньяку. Успокоения ей это не принесло.

-Чёрт! Это же надо так проколоться на старости лет! - проворчала Аннет, наполняя стакан по новой.

Оставшись на корабле, Терри неустанно следил за показаниями радара. Занятие это было не слишком увлекательное, скорее даже нужное. В какой-то миг на радаре появилась маленькая точка, которая в следующую же секунду исчезла. К несчастью, Терри этого не заметил. Получив известие о том, что его подельники были атакованы, а потом смогли приземлиться на одной из посадочных площадок, Дитс вздохнул с облегчением. Ему не нравилась эта вылазка, и эта планета. Когда подельники покидали "Сильвер Фокс", Терри не покидала мысль, что должно случиться что-то плохое. Хотя осознание, что Лора, Рик, Рекс и Нэш бродят по джунглям, населённым смертоносными хищниками, оптимизма не внушало. По мнению Дитса, иметь дело с людьми - ни то же самое, что иметь дело с монстрами. Пираты сунулись на неизведанную территорию, на планету, где никто не мог чувствовать себя в безопасности. В отличие от того же самого Рика, однажды побывавшего на Неросе, Терри был знаком с зелёной планетой лишь по рассказам своего преподавателя из колледжа. Это был мужчина крепкого телосложения, лоб которого украшал глубокий шрам. Вместо левой руки у него был металлический протез до самого локтя. По рассказам мужчины, руку он потерял во время стычки с гончими Нероса. Точнее потерял он только кисть, а оставшуюся часть руки пришлось ампутировать чтобы не умереть от потери крови. Вся мораль истории заключалось в следующем: преподаватель, а в прошлом наёмник, провёл на Неросе 4 года, изучив повадки всех хищников. Но даже будучи всё время начеку, он не смог уберечь руку. Исходя из всего этого, напрашивался неутешительный вопрос: если хорошо подготовленный к жизни на Неросе человек получил серьёзные увечья, то каковы шансы тех, кто прибыл на дикую планету в первый раз?

"Хотя нет, не в первый. Для Рика эта уже второе посещение", - мысленно поправил себя Терри.

Стараясь отвлечься от тревожных мыслей, Дитс встал с кресла и решил прогуляться до оружейки. Но как только Терри вышел с мостика, то столкнулся лицом к лицу с Винсентом Эпсом. Увидев в руках наёмника дробовик, Терри поднял руки. Получив приказ проникнуть на борт неопознанного корабля, Эпс забрался в двухместный челнок, и вылетел в открытый космос. Включив невидимость (как от обычного глаза, так и от радара), Винсент подлетел к "Сильвер Фокс". Надев скафандр, и выйдя в открытый космос, наёмник смог взломать опознавательную систему, открыть шлюз, и проникнуть на борт судна.

-Ты кто? - спросил Винсент, с подозрением глядя на Терри.

-Меня зовут Терри. Я... - хотел соврать Дитс, но не смог придумать ничего толкового.

Затолкав Дитса обратно, Винсент зашёл в отсек и внимательно огляделся. Никого не обнаружив, он опустил оружие.

-Ты на корабле один, или здесь есть кто-нибудь ещё? - последовал закономерный вопрос.

-Пока один, но мои друзья вернутся с минуты на минуту, - соврал Дитс.

-Что-то не верится. Развернись.

Как только Терри повернулся к нему спиной, Винсент ударил его прикладом ружья по голове. Дитс потерял сознание и рухнул к ногам наёмника.

-Ты пока поспи немного, а я здесь осмотрюсь, - сказал Винсент, и покинул мостик.

Пройдя через густые заросли, подельники вышли к хранилищу. Огороженное высоким забором строение чем-то напоминало форт. Возле ворот располагалась компьютерная консоль, и считыватель отпечатков пальцев. Заподозрив неладное, Рекс подобрал с земли камень, и бросил его в ограду. Как Корсар и подозревал, по забору был пропущен электрический ток. Нэш выдал по воротам залп из подствольного гранатомёта, однако даже после прямого попадания на воротах не осталось даже трещины.

-Хреново. Кажется нам не удастся попасть внутрь. - Нэш перевёл взгляд на Рика. - Именно это я бы и сказал, если бы с нами не было тебя.

Рик демонстративно размял пальцы, и направился к консоли. При ближайшем рассмотрении выяснилось, что считыватель отпечатков пальцев по сути не за что не отвечает, а только вносит новые данные в оперативную память консоли. Просмотрев основные команды, Мейхем выбрал команду "открыть ворота", после чего открылось окно, оповещающее Рика, что доступ запрещён.

-Какие-то проблемы? - осведомилась подошедшая к воротам Лора.

-Да так, ничего особенного. Есть защита, но она примитивная. Дай мне пять минут, и я открою эти ворота, - заверил её Мейхем.

-Даю три минуты, и начинаю ломать тебе пальцы.

Рик улыбнулся, и начал взлом. Стоявшие поодаль Рекс и Нэш следили за обстановкой.

-Как планируете потратить свою долю? - поинтересовался Филипс, перезаряжая подствольник своей винтовки.

-Пока ещё нечего тратить, - отозвался Рекс, и выстрелил по выскочившей из кустов гончей.

Лора и Рик обернулись на выстрел. Увидев, что ситуация под контролем, Мейхем продолжил взлом консоли.

-Первым делом я верну свой бизнес, а на остатки сгоняю в путешествие со своей старушкой, - признался Нэш.

-Думаешь, Аннет хочет именно этого?

-Она провела на Астере полжизни. Конечно же она хочет свалить оттуда хотя бы на недельку!

-Не думал что у вас всё настолько серьёзно.

-Скажу по секрету - я и сам стараюсь об этом не думать. До этого момента получалось, причём получалось довольно неплохо.

-Так ты завёл весь этот разговор лишь для того чтобы сказать, что Аннет тебе не безразлична?

-Вроде того. Видишь ли...

Рекс вытянул руку вверх, призывая к молчанию. Нэш тут же притих. Корсар нутром чуял, что за ними кто-то наблюдает, но внимательно осмотревшись, никого не обнаружил. Заметивший Филипса и Клифтона Майлз опустил бинокль, и подозвал снайпера.

-Рядом с хранилищем трётся какая-то парочка. Заберись повыше и приглядись, нет ли там кого-нибудь ещё, - приказал Карлтон, указывая на ближайшее дерево.

Если бы Рекс не пристрелил гончую, Карлтон так бы и не заметил чужаков. Сначала он подумал, что всему виной неисправный датчик (который, тем не менее, заметил движения гончей), но присмотревшись к потенциальным конкурентам, понял, что датчик не сработал, потому что его противники стояли на одном месте и не шевелились. Между тем снайпер забрался практически на самую вершину, поудобнее устроился на толстой ветке, и достал винтовку. Осмотрев местность рядом с забором, наёмник доложил Карлтону по рации, что рядом с воротами стоят ещё два человека, и один из них что-то вводит на консоли. Поняв, что конкуренты пытаются взломать защиту хранилища, Майлз решил предоставить им такую возможность.

-Подожди пока эти недотёпы вскроют ворота, а затем прикончи! - приказал Карлтон.

Снайпер перевёл оружие с Лоры на Рика, и опустил палец на спусковой крючок. Будь наёмник чуточку внимательнее, то заметил бы, что помимо него на дереве есть ещё кое-кто. Змея, именуемая неросским питоном, притаилась на соседней ветке, также ожидая момента для внезапной атаки. Видя, что жертва её не замечает, питон пополз по направлению к наёмнику. Глядя на противников через прицел снайперской винтовки, наёмник заметил змею лишь в тот момент, когда питон коснулся его ноги. Снайпер резко обернулся, но уже было поздно: змея сделала резкий рывок, и обвилась вокруг его шеи. Безуспешно пытающийся отлепить от себя питона снайпер выронил винтовку, и та упала на голову одному из его товарищей. Подняв глаза, и всмотревшись в заросли, наёмник заметил, что его товарищу требуется помощь, и вскинул автомат.

-Не стрелять! - крикнул Майлз, однако наёмник уже нажал на спусковой крючок, и выпустил по питону короткую очередь.

Все как одна пули угодили снайперу в спину, а питона даже не задели. Наёмник вздрогнул, и упал с дерева вниз вместе с душащей его змеёй. Услышавшие выстрелы Нэш и Рекс вскинули оружие, и посмотрели в сторону, откуда раздался шум. Понимая, что их присутствие больше не секрет, Майлз приказал своим людям открыть огонь на поражение. Как только застрекотали пулемёты, Нэш тут же рухнул на землю, и выдал в сторону стрелков залп из подствольного гранатомёта. Заряд угодил в дерево, и лишь слегка оглушил ближайшего пулемётчика. Рекс несколько раз выстрелил в ту же сторону, и кинулся к воротам. Лора выхватила пистолет, и стала всматриваться в заросли.

-Что ты там копаешься, недоумок? Быстрее открывай чёртовы ворота, пока нас всех здесь не положили! - прокричала она на Мейхема.

-Я делаю всё что могу, - нервно отозвался Рик, барабаня по клавишам.

-Хреново делаешь!

-Если перестанешь отвлекать меня, дело пойдёт быстрее!

Видя, что момент упущен, и что теперь одолеть противников будет не так просто, Майлз приказал трём пулемётчикам продолжить вести огонь по врагам, а сам взял двух человек и решил подобраться к пиратам с фланга. Оставшаяся банда наёмников должна были прикрывать тыл, т.к. счётчик движение зафиксировал множество сигналов в радиусе ближайших ста метров. Не знающий об этом маневре Нэш продолжил вести огонь по зарослям, продолжая лежать на земле. Отстреляв магазин, Филипс достал две зажигательный гранаты, и поочерёдно метнул их в сторону противников, надеясь, что кратковременный заслон из огня позволит ему сделать короткую паузу, и перезарядить оружие. И действительно, как только растительность вспыхнула, пальба тут же прекратилась. Заметив наёмников, подбирающихся к ним с флангов, Лора открыла пальбу из пистолета.

-Давай быстрее! - прокричала Кобра.

-Всегда хотел услышать эту фразу от тебя. Правда при других обстоятельствах, - отозвался Рик, подразумевая свою мечту затащить Лору в койку.

Рекс присоединился к Лоре, что вынудило наёмников искать укрытие. Спрятавшись за ствол толстого дерева, Майлз достал гранату, и выдернул чеку.

-Готово! - радостно воскликнул Мейхем, взломав консоль.

Как только ворота отворились, подельники забежали на территорию хранилища, на бегу ведя огонь по укрытию врагов. Заметив это, Филипс тут же вскочил с земли, и бросился к воротам. В этот самый момент Майлз высунулся из своего укрытия, и метнул вслед Филипсу гранату. Взрывная волна подхватила бегущего Нэша, и отбросила на несколько метров вперёд. Заметивший это Рекс было кинулся к Филипсу, не подающему признаков жизни, однако Лора схватила его за рукав.

-Даже не думай! Тебя вмиг нашпигуют свинцом! - прокричала Кобра.

Покинувший своё укрытие Карлтон кинулся к воротам, крича своим людям, что путь свободен. Решив, что Филипс мёртв, и ему уже ничем не поможешь, Клифтон не стал принимать самоубийственную попытку вынести тело Филипса с поля боя. Пираты кинулись в сторону большого ангара, надеясь, что смогут там окопаться. При этом никто не заметил закреплённую на крыше ангара камеру слежения, передающую изображение на один из терминалов лаборатории Григория Беленко.

Обеспокоенный долгим отсутствием Уоррена Стокли пилот доложил обо всём Джонатану. Прослушав доклад подчинённого с непроницаемым выражением лица, Лонсдейл приказал пилоту вернуться на Геднер. Новости с Астера были поистине тревожными, но ещё больше Джонатана напряг подтекст, спрятанный в послании. Всё выглядело таким образом, будто Уоррен уличил Грисема в нечестной игре, за что, скорее всего, поплатился жизнью. Теоретически, Колин мог о чём-то договориться с Заком Сингером за спиной Джонатана, но он не стал бы отправлять лидеру Синдиката труп чистильщика, да ещё и в таком виде. Это явно был не почерк Грисема. Однако главной ошибкой Джарека было упоминание компании "Гео-Фарм". Лонсдейл и сам вычислил кто такой Мелвин ван Хутен, и поднял этот вопрос на последних переговорах, предложив Колину продать "Гео-Фарм" за бесценок. Грисем же предложил объединить "Гео-Фарм" и компанию, которую он едва не довёл до краха, и пообещал за пару месяцев возместить причинённые убытки, и увеличить прибыль. Немного подумав, Джонатан согласился. Присутствовавший при разговоре двух лидеров Уоррен Стокли слышал каждое слово. Проанализировав ситуацию, Лонсдейл пришёл к выводу, что Уоррена заставили сделать ложное признание, и что стоявший за всем этим человек не знал о содержание последних переговоров с Грисемом. На вопрос, чего он хотел этим добиться, найти ответ оказалось проще простого. Будучи мастером запутанных интриг и сложных комбинаций, Джонатан попытался поставить себя на место злоумышленника, и вывел следующую цепочку: неизвестный, которого Лонсдейл окрестил "X", подкупил Зака Сингера, чтобы побольше узнать о его хозяине. Когда Сингер стал не нужен, X его ликвидировал. Зная, что убийцу чистильщика будут искать, X оставил следы, которые привели бы поисковую группу на Астер. Ликвидировав группу, и заставив Уоррена сделать ложное признание, X планировал превратить Грисема и Лонсдейла в заклятых врагов. И если бы он не упомянул "Гео-Фарм", Джонатан мог бы и не догадаться, что его водят за нос.

"Пытаясь обмануть всех, этот выродок обманул самого себя!" - подумал Лонсдейл, вставая из-за стола и подходя к окну.

Джонатан понимал, что конечной целью злоумышленника было уничтожение Колина Грисема, в то время как его самого загадочный "мистер X" выбрал в качестве инструмента. Будь на месте Джонатана Дуглас Крейн, он бы приказал в кратчайшие сроки найти злоумышленника и стереть его в порошок, однако более рассудительный Лонсдейл решил, что если целью манипулятора был Колин, то пусть сам Грисем с ним и разбирается. Уединение Джонатана было прервано телефонным звонком. Звонившим оказался чистильщик, которого Джонатан отправил на поиски Леона Грисема. Леон был сыном Бишопа - предыдущего криминального короля Астера, погибшего во время атаки Синдиката. Угодивший в тюрьму, Грисем-младший стал разменной монетой в руках Дугласа Крейна, и главным козырем при переговорах с Бишопом. Когда надобность в Леоне отпала, Дуглас дал приказ о его ликвидации, однако Грисем сбежал из тюрьмы, и залёг на дно. Когда чистильщик сообщил Джонатану, что нашёл Леона, Лонсдейл приказал схватить Грисема живым, и доставить в Башню. Лидер Синдиката понимал, что независимо от того что будет с Леоном потом, Колин Грисем будет ему благодарен за столь ценный подарок.

Стоя перед камерой с мантикорой, Григорий не мог налюбоваться одним из самых опасных хищников Нероса. Мантикора представляла собой гигантского монстра (её рост был приблизительно 2,5 метра) с хвостом как у скорпиона, и головой как у леопарда. На конце хвоста мантикоры располагалось ядовитое жало, способное за пару минут прикончить иглогрива, а человека - за 30 секунд. Но в отличие от того же самого иглогрива, охотящегося в основном на малые стаи гончих, мантикора распознавала всех остальных особей, будь то двуногие или четвероногие, как врагов. Заточённая в камере мантикора была любимицей Григория. Он даже дал ей имя - Елена. И сейчас ей предстояло стать ключевой фигурой в новом эксперименте безумного учёного. Григорий достал из кармана диктофон и включил его.

-Как известно, гончие терпеть не могут падальщиков. Даже если оби эти особи подвергнуться нападению со стороны более сильного врага, ничто не заставит их объединиться. Цель данного эксперимента - примирить непримиримых врагов, и вынудить их действовать сообща! - проговорил Беленко.

Камера, в которой содержалась Елена, была смежной. Соседями мантикоры оказались гончая и падальщик. Прежде чем открыть створки между камерами, и запустить гончую и падальщика в камеру мантикоры, Григорий подошёл к главной панели управления, и повернул вбок ручку в центре панели. Хищники тут же всполошились. Ручка, за которую дёрнул Беленко, включала специальный излучатель, приманивающий хищников. Для людей излучатель был абсолютно безвреден, т.к. человеческое ухо было не способно уловить сигналы излучателя.

-Буду реалистом - гончая и падальщик обречены. Но в случае удачи, их смерть не будет напрасной, - сказал Беленко на диктофон, опустил руку на тумблер в левом углу панели, и стал регулировать работу излучателя.

Гончая начала яростно лаять на мантикору, а падальщик стал царапать стенку камеры когтями. Обе особи неудержимо рвались в бой, выйти победителями из которого им было не суждено. Григорий потратил трое суток на расчёты, и только сейчас (как он думал сам) нашёл нужную волну. Установив правильный диапазон, Беленко открыл створки камер. Первым в камеру мантикоры перебралась гончая. Перебралась, и тут же вцепилась зубами в заднюю левую ногу хищницы. Елена опрокинула псину ударом хвоста, затем занесла лапу для удара. Казалось, гончую уже ничто не спасёт, однако в битву вмешался падальщик, запрыгнувший Елена на спину, и впившийся зубами в шею. Мантикора взбрыкнула, словно бык на родео, и сбросила с себя падальщика. К тому моменту гончая уже поднялась и приготовилась к новой атаке. Падальщик неуклюже подковылял к собаке, и встал рядом с ней. Несколько секунд хищники играли в гляделки, затем гончая попыталась зайти Елене за спину, а падальщик кинулся в лобовую атаку. Однако даже слаженные действия и атака с двух сторон не спасли хищников. Пытавшуюся атаковать её со спины гончую Елена ужалила в левый бок, а прыгнувшего на неё падальщика мантикора схватила зубами, и откусила голову. Помотав головой в разные стороны, Елена отбросила обезглавленный труп падальщика в сторону, затем ударила лапой бьющуюся в конвульсиях гончую, прекратив её страдания. Григорий щёлкнул тумблером, и взялся за диктофон.

-Эксперимент прошёл удачно. Гончая и падальщик, являющиеся непримиримыми врагами, объединили усилия в борьбе с более сильным врагом. И хотя исход боя был заранее предрешён...

Монолог доктора был прерван появлением Хавьера.

-Гости прибыли. Сразу две группы, - доложил Барильо.

-Отлично. Они как раз вовремя - проговорил Беленко с улыбкой, и отключил диктофон.

-Не всё так просто. Они вступили в бой друг с другом.

Григорий укоризненно поцокал.

-Кто, по-твоему, самый опасный хищник? - неожиданно спросил Григорий.

Хавьер перевёл взгляд на Елену, пожирающую труп падальщика.

-Неправильно. Самый опасный хищник - это человек. Человека ведёт жадность, эгоизм и тщеславие, - проговорил Беленко с умным видом.

"Чья бы корова мычала!" - подумал Хавьер, а вслух сказал:

-На других планетах - возможно, но только не на Неросе. Здесь люди не хищники, а жертвы.

Григорий призадумался.

-В каком-то смысле ты прав, друг мой. Но всё же у людей есть преимущество перед хищниками Нероса - для того чтобы объединить усилия, и действовать сообща, людям не нужен излучатель.

-Всё это, конечно, очень познавательно, но если не перейти от слов к делу, наёмники перебьют друг друга! - напомнил Хавьер.

Мысленно согласившись со своим подчинённым, Григорий быстрым шагом отправился в соседний отсек, где всё уже было готово к началу нового эксперимента.

Преследуемые наёмниками Лора, Рекс и Рик забежали в ангар. Ожидая отыскать там цистерны с зерием, пираты пришли в недоумение, обнаружив, что ангар пуст.

-Что за херня? Где этот грёбаный зерий? - спросила Лора.

-Забудь про зерий. У нас сейчас есть проблемы посерьёзнее! - воскликнул Рекс, подходя к ближайшему окну.

Выбив стекло прикладом ружья, Клифтон открыл пальбу по наёмникам. Рик подбежал к другому окну, и стал вести огонь по врагам с другой точки. Лора же вытащила из рюкзака Рекса взрывчатку, и стала минировать входную дверь. Ведя непрерывный огонь, подельникам удалось замедлить продвижение наёмников, вынужденных вести пальбу по хранилищу с дальней дистанции. Понимая, что штурм ангара может затянуться, Майлз приказал своим людям прекратить огонь. Рекс убрал ружьё за спину, и вытащил из рюкзака автомат SMG, а Рик перезарядил винтовку.

-Кто у вас главный? - прокричал Карлтон во всё горло.

Подошедшая к окну Лора оттолкнула Рика.

-Ну, допустим я.

-Мы ведь всё равно войдём в этот чёртов ангар. Отдайте нам зерий, и валите на все четыре стороны, - предложил Майлз.

-Поцелуй меня в задницу, козлина! - категорично ответила Лора, и отошла от окна.

-Может, не стоило с ним так резко? - тактично поинтересовался Мейхем.

-А ты что, реально поверил, что они нас так просто отпустят? - ответила Лора вопросом на вопрос.

-Зерия здесь нет! - неожиданно прокричал Рекс.

Майлз скептически хмыкнул, не поверив словам пирата. Он уже был готов объявить переговоры оконченными, и продолжить штурм, однако прежде чем Карлтон это сделал, рация у него на поясе завибрировала. Выслушав подчинённого Майлз самодовольно улыбнулся.

-Тогда у меня для вас альтернативный вариант! - прокричал он, затем приказал бойцы привести пленника.

Когда бойцы расступились, Рекс увидел наёмника, рядом с которым неуверенной походкой плёлся Нэш. Взрыв не прикончил Филипса, а всего лишь контузил. После того как боец грубо толкнул его, Нэш сделал по инерции несколько шагов вперёд, споткнулся, и упал на живот. Майлз выхватил пистолет, и приставил к голове пленника.

-Считаю до трёх. Либо вы складываете оружие и выходите из ангара, либо вашему дружку конец, - выдвинул ультиматум Карлтон.

Нэш, из ушей которого шла кровь, попытался встать, однако Майлз положил ему руку на плечо, и вернул в исходное положение.

-Раз... - начал отсчёт Карлтон.

Филипс посмотрел в сторону ангара, и покачал головой.

-Два...

-Что-то мне подсказывает, что этот тип не блефует, - в голосе Рика отчётливо слышалось напряжение.

-Два с половиной...

-Да и хрен с ним. Подыхать - так хотя бы с музыкой! - воскликнула Лора, и первой вышла из ангара.

Рекс тут же последовал за ней, но перед тем как выйти, обернулся.

-Оставайся здесь. Возможно ещё не всё потеряно, - бросил он на прощание, и вышел за дверь.

-Мне бы твой оптимизм, - проговорил Рик с иронией, и вопреки совету товарища последовал за ним.

Увидев вышедших из ангара пиратов, и решив, что его враги сдались, Майлз убрал пистолет за пояс.

-Зря, - едва слышно проговорил Нэш.

Наёмники тут же взяли пиратов, уверенным шагом следовавших к Майлзу, на прицел, но стрелять без соответствующей команды не стали.

-Можешь забирать этот чёртов ангар. Всё что найдёшь - всё твоё! - дерзко проговорила Лора.

-Откуда вы узнали про зерий? - спросил Карлтон.

-От меня, - пробормотал Филипс.

Майлз схватил Нэша за шкирку и поднял на ноги, но прежде чем наёмник успел задать вопрос, произошло то, чего никто не ожидал.

-Приветствую вас, дорогие гости! - раздался голос Григория Беленко откуда-то сверху.

Наёмники и пираты тут же начали искать источник звука, коим оказался динамик на крыше хранилища. Нэш вырвался из захвата Майлза, и быстрым шагом подошёл к пиратам.

-Меня зовут Григорий. Хочу поблагодарить вас за то, что вы откликнулись на мой зов. Как некоторые из вас уже успели понять, никакого зерия здесь нет, - продолжил Беленко.

-А ведь мы вас предупреждали! - укоризненно проговорил Рик.

Как только Беленко замолчал, ворота автоматически закрылись. Половина людей Карлтона, среди которых был второй снайпер, оставшихся по ту сторону ворот, не успели забежать внутрь.

-Живо вышибите эти чёртовы ворота! - отдал приказ Майлз.

Пара наёмников попыталась вынести ворота с помощью подствольных гранатомётов, но у них ничего не вышло. Проделать брешь в ограде им также не удалось.

-Не сотрясайте напрасно воздух. Ворота и забор сделаны из сверхпрочного металла, разрезать который можно лишь лазером, - пояснил вновь вышедший на связь Григорий.

-Что тебе надо, ублюдок? - прокричала Лора.

Естественно, Григория не услышал её слов, но без труда догадался о чём его спросила пиратка.

-Вам выпала честь принять участие в научном эксперименте. Не буду объяснять цель эксперимента, т.к. это выше вашего понимания, но объясню суть. Ровно через десять минут я открою эти ворота, и вы будете свободны. Удачи, - закончил Беленко, так толком ничего и не объяснив.

Однако Майлз понял в чём подвох, стоило ему только взглянуть на дисплей своего датчика. Со всех четырёх сторон к хранилищу стремительно приближались десятки красных точек. Карлтон схватился за рацию, и связался с людьми, оставшимися по ту сторону ворот.

-Немедленно уходите оттуда! - приказал Майлз.

Как только прозвучали первые выстрелы, Карлтон понял, что его предупреждение малость запоздало. Наёмники не видели приближающихся врагов - они как сумасшедшие стреляли во все стороны, понимая, что им некуда бежать от наступающей орды. И только снайпер, в распоряжение которого был собственный датчик движения, смело кинулся в чащу. О том, что происходит снаружи, Майлз и остальные могли понять исключительно по звукам. То и дело пулемётные очереди прерывались криками боли и громким лаем, и лишь изредка взрывом гранат.

-Жрите, сволочи! - услышал Майлз крик одного из своих людей, поливающего гончих огнём из огнемёта.

Наёмник так увлёкся этим занятием, что не заметил подоспевшего к месту бойни иглогрива. Хищник надул капюшон, и выстрелил очередью из игл в наёмника. Огнемётчик вздрогнул, и прежде чем рухнуть на землю выдал круговой залп, спалив при этом не только окруживших его со всех сторон хищников, но и своих боевых товарищей. После того как крики стихли, Майлз грубо выругнулся.

-Что-то я нихрена не пойму. Кто с нами разговаривал? Почему хищники атаковали этих парней именно сейчас? Что ещё за эксперимент? Что вообще происходит? - спросил Мейхем ошарашенным голосом.

-Нас поимели. Поимели жёстко и больно, - ответила Лора напряжённым голосом.

Добыча

Всё произошло настолько быстро, что Леон толком ничего и не успел понять. Кто-то разбил стекло, и закинул в его комнату световую гранату. Леон успел прикрыть глаза за секунду до того, как сверкнула яркая вспышка. Посланный Джонатаном чистильщик выбил дверь ударом ноги, и ворвался в комнату. Увидев противника, Леон схватился за нож, и призывно помахал противнику ладонью.

-Ну давай, подходи, ублюдок! - дерзко проговорил Грисем.

Чистильщик, однако, не торопился вступать в бой. Грисем сделал обманный выпад, метя противнику в живот, но в самый последний момент изменил траекторию, и нанёс удар в незащищённое горло. Чистильщик перехватил руку с зажатым в ней ножом, и болезненно сжал запястье Грисема. После того как Леон стиснул зубы, и выронил нож, чистильщик перекинул противника через плечо. Рухнув на пол, Леон резко перевернулся на спину, и стал отползать в угол комнаты.

-Не рыпайся, Грисем, а то будет только хуже! - предостерёг Леона чистильщик.

-Конечно будет, но только ни мне! - дерзко ответил Грисем, и схватил стул.

Кинув стул в противника, Леон резко вскочил на ноги, и бросился к окну (не к тому окно, со стороны которого прилетела граната, а к окну, выходящему на другую сторону). Прикрыв лицо руками, Леон выскочил наружу, пробив своим телом стекло. На выходе его уже встретили двое вооружённых головорезов. Леон хищно оскалился, и попытался сбить противников с ног, однако головорезы опрокинули его на землю, и в два счёта скрутили. Выбравшийся из комнаты чистильщик окинул Леона самодовольным взглядом, как бы говоря, что все его поползновения заранее были обречены на провал. Пока Леона волокли к машине, он пытался понять, в какой именно момент он совершил роковую ошибку, и можно ли было этого избежать.

Сбежав из тюрьмы, Грисем обосновался в ночлежке для беженцев с севера. Условия проживания, как впрочем, и кормёжка, оставляли желать лучшего, но зато здесь Леон чувствовал себя в безопасности. Понимая, что искать его будет не только полиция, но и псы Синдиката, Грисем решил вести себя тихо, и не высовываться. Леон рассчитывал, что из всей это заварушки его вытащит отец, не зная, что Лэнса Грисема больше нет в живых. Когда весть о гибели Бишопа всё же донеслась до Леона, беглец понял, что теперь может рассчитывать только на себя. Стараясь подолгу не оставаться на одном месте, Грисем менял одну вонючую ночлежку на другую, и прислушивался к разговору беженцев. Будучи уверенным, что Синдикат по-прежнему желает его смерти, Леон решил перебраться на Север, т.к. там было гораздо проще затеряться. В этом ему должен был помочь один майор, ответственный за эвакуацию беженцев. Помощь его, разумеется, стоила денег, и для того чтобы набрать необходимую сумму Леону пришлось заняться грабежом. Деньги-то он собрал, но при этом наделал слишком много ненужного шума. Испугавшись, что из-за Леона о его делах станет известно, майор решил избавиться от Грисема. Почуяв неладное, Леон не явился на назначенную встречу, и снова подался в бега. Узнав о том, что лидер Синдиката Дуглас Крейн умер, Леон решил, что на этом его злоключения окончатся, и что теперь он сможет вернуться на Астер. Сделав поддельные документы, Леон поселился в гостинице, и прожил там три дня, прежде чем его нашёл чистильщик. Когда пленника закинули в кузов грузовика, и заперли, Леон оказался в кромешной темноте. Грисему тут же вспомнился тюремный карцер, куда он попал за свою первую драку в тюрьме. В карцере Леон провёл всего лишь сутки, хотя самому Грисему показалось, будто он просидел в нём целую неделю.

"Почему они не грохнули меня на месте? И куда теперь везут?" - задавался вопросом Грисем, ходя из стороны в сторону.

Как только машина остановилась, пленника вывели на улицу, и повели в Башню. До появления в Башне лидера Синдиката Леона продержали в том самом подвале, в котором прервалась жизнь Дугласа Крейна. Войдя в подвал, Джонатан окинул Леона оценивающим взглядом. Между Леоном и Колином прослеживалось внешнее сходство, что, собственно, было и неудивительно, т.к. они были родственниками, однако Джонатану было трудно представить Леона криминальным королём Астера. Сейчас он больше походил на обычного бандита, ищущего способ по-быстрому достать денег, коих Лонсдейл достаточно повидал в своей жизни. Колин же был интеллектуалом, редко снисходившим до того, чтобы использовать оружие, или не дай бог вступить в драку.

-Чего уставился, упырь? - дерзко спросил Леон, не зная что перед ним новый лидер Синдиката.

-Думаю о том в каком виде вернуть тебя на Астер: целым или по частям, - ответил Джонатан серьёзным тоном.

Грисем презрительно хмыкнул.

-А ты что, таксист?

-Скорее владелец таксопарка. Очень прибыльного таксопарка.

Поняв, кого только что оскорбил, Леон не стушевался.

-Делай как хочешь. Мне уже по барабану, - бросил Грисем безразличным тоном.

"И как такому недоумку удавалось так долго оставаться на свободе?" - недоумевал Джонатан.

-Мне без разницы где подыхать, на Астере или на Геднере. Хочешь меня прикончить - прикончи. Только сделай это побыстрее, и не нуди, - пробормотал Леон.

Джонатан нахмурился.

-Ты выбрал не то время, и не то место, чтобы показывать какой ты крутой. Возможно, раньше ты что-то собой представлял, а сейчас ты никто. Пустое место.

В отличие от Лонсдейла, Леон не отличался большой выдержкой. Поэтому когда Джонатан сказал, что он никто, Грисем оскалился, и набросился на Джонатана с кулаками. Лонсдейл пригнулся от прямого удара, ударил Грисема кулаком в живот, и опрокинул на пол с помощью апперкота. Когда Леон попытался подняться, Джонатан опустил свою ногу ему на шею, и прижал Грисема к полу. Леон ухватился за ногу Лонсдейла двумя руками, и попытался её убрать.

-Так значит теперь тебе уже не всё равно где подыхать, - проговорил Джонатан с издевкой.

-Кусок дерьма! - процедил Леон сквозь зубы.

Джонатан убрал ногу. Леон откашлялся, и медленно поднялся на ноги.

-Прежде чем строить из себя крутого, научись сначала отвечать за свои слова. Не люблю трепло, - проговорил Джонатан с плохо скрываем презрением.

-А я не люблю когда болтают много, но болтают ни о чём! - дерзко ответил Леон. - Говори зачем припёрся, и проваливай.

Джонатан снисходительно улыбнулся.

-Что ты можешь сказать о своём двоюродном брате? - спросил он напрямик.

-О Колине?

-А у тебя есть другой двоюродный брат?

Леон подозрительно прищурился, не понимая к чему клонит Джонатан.

-Один человек пытается убедить меня, что Колин Грисем плетёт интриги за моей спиной. Всё указывает на то, что этот человек врёт, но я уверен в этом не на 100%.

-И зря. Если бы Колин хотел тебя прикончить, он бы это сделал, и ты ни о чём бы не узнал.

Хотя слова Леона и были пропитаны самодовольством, Джонатан не счёл их оскорблением.

-Иди за мной, - коротко бросил он, а затем вышел за дверь.

Леон недоверчиво фыркнул, но всё же последовал за Лонсдейлом. Как он и ожидал, Джонатана за дверью поджидала парочка телохранителей, готовых в любой момент прийти на выручку своему боссу. Джонатан был бы глупцом, если бы отправился на встречу с пленником, не приняв при этом необходимых мер предосторожностей. Говоря, что он сомневается в том, можно ли доверять Колину, Джонатан малость слукавил. Он был абсолютно уверен, что Грисема пытались подставить, и просто хотел испытать Леона. Пленник тут же встал на защиту своего ближайшего родственника, несмотря на то что в данный момент он не знал что ему стоит ожидать от Колина. Поднявшись в вестибюль, Леон и Джонатан проследовали к лифту.

-Хочешь ты того или нет, но я собираюсь вернуть тебя на Астер, - признался Джонатан, пока лифт поднимался наверх.

-Не хочу, - ответил Леон, понимая, что в данном вопросе его мнение ровным счётом ничего не значит.

-Скажу честно - я понятия не имею что тебя ждёт на исторической родине.

-В смысле? Колин не знает что твои парни меня повязали?

-Пока не знает, но скоро узнает.

"А ты ещё тот говнюк!" - подумал Леон, благоразумно не высказав свои мысли вслух.

Когда они поднялись на крышу, Грисем обнаружил, что там его уже дожидается челнок, готовый к отправке на Астер. Помимо пассажира и пилота, на борту находилось несколько головорезов, которые и должны были передать Леона Колину, словно какую-то вещь. Джонатан всерьёз опасался, что если отправит Леона на Астер одного, Грисем может что-нибудь учудить. Например, нейтрализовать пилота и угнать челнока. Наличие сопровождающих исключало подобную возможность.

-Как только прибудешь на Астер, передай Колину, что кто-то, кто считает себя очень умным, но таковым не является, роет ему яму, - отдал Джонатан последние наставления, прежде чем вернутся в здание.

Леон уверенный походкой отправился к челноку. Он понятия не имел что ждёт его после возвращения домой, но был намерен это выяснить.

Едва Григорий закончил говорить, Нэш установил на КПК таймер на десять минут. После того как хищники расправились с людьми Карлтона за стеной, Майлз присел на корточки, открыл крышку видеофона и связался с техником, оставшимся на борту корабля.

-Где Эпс? - спросил Майлз.

-Пытается привести в чувство пленника.

-Какого пленника? - спросил Рик, и попытался подойти к Майлзу.

Наёмники тут же направили на него автоматы. Мейхем поднял руку вверх, и вернулся к подельникам.

-Кажется они скрутили Умника, - сообщил он пиратам, понизив голос.

-Вызволять Дитса будем потом. У нас сейчас есть проблемы и поважнее, - сказал Нэш.

Майлз рявкнул, что ему плевать на пленника, и потребовал чтобы техник немедленно позвал Винсента. Когда Эпс явился, Карлтон потребовал, чтобы тот выслал на Нерос челнок для эвакуации.

-Невозможно. Ты ведь лучше меня знаешь, что... - начал объяснять причину отказа Винсент.

-Заткнись! Если ты не вышлешь челнок, клянусь, я убью тебя собственными руками! - резко перебил его Майлз.

Винсент покачал головой, затем спросил:

-Что у вас стряслось?

-Долго объяснять. Нас осталось мало, и мы в западне. Никакого зерия в хранилище нет, - объяснил Майлз.

-Уверен?

-Абсолютно. Через несколько минут на нас накинуться сотни голодных тварей. Придумай что-нибудь, Винс! Нам нужно убраться отсюда как можно скорее!

Эпс задумался.

-В этом районе слишком густой лес, поэтому об эвакуации не может быть и речи. Всё что я могу для вас сделать, так это выслать дополнительную амуницию, - сообщил он после короткой паузы.

-Хорошо, высылай. Отправь нам побольше мин, да поскорее.

-Будет сделано.

Закончив разговор, Майлз прикрыл крышку видеофона, вытянулся во весь рост, и посмотрел на пиратов.

-Мне плевать кто вы такие и как здесь оказались... - обратился он к подельникам.

-Взаимно, - перебила его Лора.

-... и прежде чем вы начнёте строить радужные планы на будущее, советую перестать летать в облаках.

Рекс вышел вперёд.

-Я понял к чему ты клонишь, но не лучше ли объединить усилия, чтобы выбраться отсюда? Мы ведь теперь в одной упряжке.

-Не смеши меня, циклоп. Я скорее поверю падальщикам, чем вам.

-Значит ты недалёкий кретин.

Майлз нахмурился. Несколько секунд пират и наёмник напряжённо смотрели друг на друга, после чего Карлтон заговорил спокойным голосом:

-Не жди, что я выйду из себя, и с пеной изо рта начну убеждать тебя в обратном. Не вижу смысла спорить с покойниками.

-Мы покойники в такой же степени как и вы! - осмелился бросить Рик.

Майлз так не считал. К тому моменту, когда половина времени, отведённая им Григорием, истекла, в 15-ти метрах от хранилища совершила посадку десантная капсула, под завязку набитая оружием. Карлтон приказал своим людям заминировать все подходы к хранилищу, затем обратился к пиратам.

-Расклад такой: я и мои люди занимаем хранилище, и держим оборону, - сообщил он подельникам.

Карлтон рассудил, что если тройка пиратов смогла отбить несколько атак наёмников, засев в здании, то ему и его людям удастся отражать атаки хищников, по меньшей мере, часа полтора.

-А мы? - уточнил Нэш.

-А вы остаётесь снаружи. Хранилище не резиновое, в нём не хватит места на всех.

На самом деле хранилище запросто могло вместить в себя и пиратов и наёмников, однако Карлтон был категорически против такого соседства. Гораздо больше ему нравилась перспектива использовать соперников в качестве пушечного мяса, т.к. у четвёрки пиратов не было ни единого шанса остановить орду монстров, тем более на открытой местности. Видя настрой Майлза, Лора решила, что им нечего терять, и выхватила пистолет. Но прежде чем она пристрелила Карлтона, Нэш перехватил руку пиратки.

-Не стоит, - предостерёг он Кобру.

-Согласен. Этот недоумок уже списал нас со счетов, но может так выйти, что мы ещё его переживём, - заявил Рекс, хотя и не слишком уверенно.

Филипс убрал руку, и Лора опустила оружие. Вспомнив, что оставила в хранилище взрывчатку, Кобра достала пульт дистанционного управления, и нажала на красную кнопку. В результате взрыва бронированная дверь хранилища отлетела на несколько метров от здания вместе с внушительным куском стены.

-Упс. Я такая неловкая, - проговорила Лора с притворным раскаянием, и бросила пульт Майлзу под ноги.

С трудом преодолев желание всадить в пиратку пулю, Майлз приказал своим людям поторопиться. Отошедшие в сторонку подельники также стали обсуждать что им делать.

-На ровной местности нам ничего не светит. Как только откроются ворота, мы не проживём и минуты, - констатировал факт Нэш.

-Почему бы нам не забраться на крышу хранилища, и не вести пальбу оттуда? - спросил Мейхем, указывая кивком на здание.

Рекс посмотрел на хранилища. Забраться на крышу с земли не удалось бы даже самому талантливому прыгуну. При условии, что его никто не подсадит.

-А ведь может сработать, - сказала Лора, и хлопнула Рика по плечу. - Не думала, что когда-нибудь это скажу, но ты не такой бесполезный кусок дерьма, как я думала.

Мейхем никак не отреагировал на сомнительную похвалу. Между тем наёмники стали минировать территорию вокруг хранилища. Карлтон подгонял своих подчинённых, пока его не отвлёк писк рации. Майлз был приятно удивлён, услышал голос снайпера по имени Тревор. Заметив, что к ним со всех сторон приближаются монстры, Тревор сразу же кинулся бежать в лес, подальше от своих боевых товарищей. Снайпер успел забраться на дерево, и спрятаться среди ветвей ещё до того, как началась стычка. Наблюдая за монстрами через прицел снайперской винтовки, Тревор сообщил, что с его позиции хорошо просматривается территория за воротами. Майлз сделал паузу в разговоре, а потом посмотрел на пиратов. Невооружённым глазом было заметно, что подельники что-то задумали, и не собираются так просто сдаваться. Было бы глупо этим не воспользоваться.

-Как только начнётся заварушка, обеспечь прикрытие нашим конкурентам, - приказал он Тревору.

-Зачем? - не понял снайпер.

-Это поможет выиграть нам немного времени.

-Понял. Сделаю.

Как только мины были установлены, Майлз приказал своим людям занять хранилище, и попытаться чем-нибудь заблокировать образовавшуюся в результате взрыва дыру в стене. В качестве подачки он даже оставил в капсуле огнемёт с полным баллоном. Как только последний наёмник зашёл в здание, Нэш посмотрел на КПК.

-Если голос не соврал, то у нас чуть меньше 3 минут, - сказал он, и первым направился к зданию со стороны западной стены.

Обойдя мины, и добравшись до стены, подельники встали перед неприятной дилеммой. Забраться на крышу могли лишь три человека из четырёх (последний должен был играть роль подставки). Рекс с ходу предложил себя в качестве добровольца, т.к. из всей четвёрки он был самым высоким.

-По поводу меня особо не парьтесь. Я кое-что придумал, - сказал Клифтон, и присел на корточки.

Когда Нэш забрался ему на плечи, Рекс выпрямился. Филипс подпрыгнул вверх, схватился двумя руками за крышу и подтянулся. Вторым этот манёвр повторил Рик. Лора же не торопилась следовать за подельниками.

-Очень надеюсь, что ты действительно что-то придумал, а не ляпнул это для того чтобы нас успокоить, - сказала Лора.

-Не тяни время, - ответил Рекс, и пригнулся.

Кобра усмехнулась.

-Если вдруг захочешь по-геройски сдохнуть, вспомни, что тебя на Астере ждёт не дождётся полоумный ублюдок, любящий вырезать глаза.

-Поверь мне - я не забываю об этом ни на секунду.

Лора почувствовала небывалое облегчение, услышав эти слова. Забравшись Рексу на плечи, Кобра подпрыгнула вверх. Рик и Нэш схватили её за руки и затащили на крышу. Оставшись внизу один, Рекс проследовал к капсуле. Надев на спину баллон с горючим, Клифтон забрался на крышу капсулы.

-Ловко придумано! - проговорил Тревор, держа Рекса на прицеле снайперской винтовки.

К тому моменту, когда на таймере осталось каких-то 20 секунд, собравшиеся возле ворот гончие не на шутку всполошились. Будто знали, что ворота вот-вот откроются. Тревор опустил оружие, и внимательно всмотрелся в ряды хищников. Впереди всех держались гончие. Следом за ними располагались крупные стаи падальщиков. В центре же находились иглогривы и мантикоры, а за ними - падальщики вперемежку с гончими.

"Какого хрена они все здесь собрались? Почему ждут пока откроются ворота, а не грызутся между собой?" - недоумевал Тревор.

Затем снайпер взял рацию, чтобы доложить об этом Майлзу, но как только мимо него пронеслось несколько летунов, наёмник прижался к дереву, молясь, чтобы летающие хищники не заметили его. После того как летуны промчались мимо, Тревор вздохнул с облегчением. Так и не сумевшие заделать дыру наёмники, приготовились отразить нападение врагов, и заняли позиции возле окон. Рик и Нэш заняли лежачее положение, а Лора же, напротив, встала во весь рост, держа в руках два автомата УЗИ.

-Эх, закурить бы сейчас! - едва слышно пробормотала пиратка, глядя на баллон за спиной Рекса.

Филипс посмотрел на экран КПК. Таймер отсчитывал последние секунды.

Беременность была не единственным сюрпризом, который ей принёс этот день. Через несколько минут после того как Аннет легла вздремнуть, её разбудил стук в дверь.

"Ну сколько можно меня беспокоить? Как же вы мне все надоели!" - подумала женщина, вставая с кровати.

Приведя себя в порядок, женщина разрешила "стукачу" войти. В кабинет зашёл Сэм.

-Вас хочет видеть какой-то тип, - пробормотал "Койот".

-А больше он ничего не хочет?

-Он сказал, что это очень важно.

-Для кого?

Сэм пожал плечами.

-Передай этому дураку, что если ему не нужна девочка для утех, то пусть катиться ко всем чертям.

Сэм кивнул, и направился к двери. Дверь распахнулась, и в кабинет зашёл рыжеволосый парень, которому на вид было лет 25-27. По всей видимости таинственный посетитель слышал весь разговор от начала до конца, и перспектива быть выдворенным его не устраивала.

-Извините за вторжение, миссис Стэнфилд, но мне очень нужно с вами поговорить! - на одном дыхании выпалил посетитель.

Сэм нахмурился, и стал надвигаться на посетителя, намереваясь познакомить его со своими кулаками. Разгадав его намерения, парень попятился назад, пока не уткнулся спиной в стену.

-В первую очередь это нужно вам, миссис Стэнфилд. Информация, которой я располагаю, касается именно вас!

Аннет вздрогнула. Подойдя к визитёру, Сэм ударил его кулаком в живот, а когда тот согнулся, собирался обрушить свой локоть на его голову.

-Подожди! - воскликнула Аннет.

Сэм обернулся.

-Измордуешь его немного позже, а пока иди погуляй, - распорядилась хозяйка.

Сэм, уже настроившийся превратить надоедливого посетителя в отбивную, фыркнул, и вышел за дверь.

-Спасибо, миссис Стэнфилд. Вы спасли мне жизнь, - проговорил посетитель сиплым голосом.

-Прекрати так меня называть!

-Разве вы не Аннет Стэнфилд?

-А сам-то ты кто?

-Ах да, извините! - попытался исправить свою оплошность посетитель, и достал своё удостоверение. - Меня зовут Вадим Крылов. Я был помощником Чарльза Рейнхарда.

А вот это имя было хорошо знакомо Аннет. Чарльз Рейнхард был адвокатом, представляющим её интересы, но это было в прошлой жизни, о которой у Аннет остались лишь расплывчатые воспоминания.

-Был? Чарльз умер? - лишь спросила она.

-Неделю назад. Сердечный приступ, - подтвердил Вадим.

-Жаль это слышать. Чарльз был хорошим человеком.

-Именно поэтому я и здесь, миссис Стэнфилд. Теперь ваши интересы представляю я.

Если бы это не было сказано абсолютно серьёзным тоном, Аннет непременно бы рассмеялась. Вадим, конечно, не выглядел полным дурачком, но поверить в то, что он способен защищать чьи-то интересы, было совсем не просто.

-Как человек, годящийся мне в сыновья, может представлять мои интересы? - поинтересовалась Аннет скептическим тоном.

Крылова, однако, её слова нисколько не обидели.

-Напрасно иронизируете, миссис Стэнфилд. Может, я и молод, но отнюдь не глуп.

-Твои действия указывают на обратное. Надо быть идиотом, чтобы прилететь на Астер и пытаться кого-то здесь отыскать.

"А ещё надо быть недальновидной дурой, чтобы залететь от мужика, который младше меня на 12 лет!" - мысленно добавила Аннет.

-Я бы воздержался от полёта на Астер, если бы знал другой способ связаться с вами. Отыскать вас оказалось очень нелегко, миссис Стэнфилд.

-Я же сказала, прекрати так меня называть! Сколько раз мне это повторить, чтобы до тебя дошло?!

-Как вам будет угодно.

Женщина вздохнула. Этот бессмысленный разговор начал ей докучать.

-Переходи к делу, или проваливай, - напрямую заявила она.

-Хорошо. Так уж случилось, что ваш муж пропал без вести. Поскольку отыскать его так и не удалось, суд признал его умершим.

Аннет прекрасно знала где находится её вероломный муженёк. Она лично всадила ему пулю в голову, а затем разрядила остаток обоймы в покойника. По её приказу тело Мартина Стэнфилда отволокли на свалку, и бросили в мусорную кучу. Не прошло и часа, как местные мародёры обобрали покойника до нитки, а кто-то из них (Аннет не знала кто именно, но была ему очень благодарна) даже помочился на труп.

-Плохо искали. Меня, значит, удалось найти спустя 30 с лишним лет, а Мартина не могут найти спустя каких-то 3-4 месяца, - проворчала Аннет.

-А ведь я не говорил когда именно пропал ваш муж, - подметил Вадим.

Крылов ожидал, что его собеседница начнётся оправдываться, и пытаться придумать правдоподобное объяснение откуда ей известно о пропаже Мартина. Однако Аннет было наплевать на мнение Вадима, и никаких разъяснений она давать не собиралась. Чувствуя себя крайне неловко, Вадим покашлял, и попросил чего-нибудь выпить.

-За выпивкой обратись к Карлосу Таро. Направление знаешь или выдать тебе сопровождающего? - поинтересовалась Аннет.

В разговоре с посторонними Аннет всегда старалась быть вежливой, но сейчас она даже не пыталась скрыть своё раздражение. Аннет ничего не имела конкретно против Вадима, но женщине была крайне неприятна сама тема разговора.

-Знаю. Схожу как-нибудь в другой раз, - ответил Крылов.

-Ты всё ещё не перешёл к делу, - напомнила Аннет.

-А дело в том, что после предполагаемой смерти Мартина Стэнфилда вы остаётесь единственной его наследницей. Но и вы официально считаетесь умершей.

-И что с того?

-Для вступления в право наследования вам необходимо вернуться на Актарон и доказать, что вы - это вы. Для подтверждения вам будет достаточно лишь сделать тест ДНК.

Аннет призадумалась. Вернуться на Актарон, поведать всему свету что она из дочки миллиардера превратилась в проститутку, а много позже в хозяйку борделя, и позволить журналистам смаковать эту историю. Перспектива вырисовывалась не слишком оптимистичная.

-Спасибо за предложение, но я отказываюсь, - ответила она.

-Почему?

-Потому что я так хочу.

Было видно, что Вадим разочарован.

-Есть шанс, что вы передумаете?

-Есть шанс что все водоёмы мира пересохнут. Есть шанс что небо упадёт на землю. Есть шанс что люди перестанут дышать кислородом. И точно в такой же степени есть шанс что я передумаю.

Крылов достал визитку, и положил её на стол. Помимо имени и фамилии, на визитки был написан номер его телефона, и канал связи для видеофона.

-Если небо всё-таки упадёт на землю, дайте мне знать. До свидания, - сказал он, и направился к двери.

-И это всё?

Вадим обернулся, и бросил на Аннет вопросительный взгляд.

-Прилететь на Астер, посетить лучший бордель, и уйти ни с чем. С тобой определённо что-то не так!

-Всё со мной так. Просто у меня с собой нет денег.

-Это не проблема. Можешь выбрать одну... Хотя нет. Можешь выбрать двух девушек, и делать с ними всё что позволит твоя извращённая фантазия. В пределах разумного.

-Так у меня же...

-За счёт заведения.

Вадим призадумался.

-Вы ведь даже не собираетесь думать над моим предложением? - осторожно поинтересовался Крылов.

Аннет нахмурилась. Она сравнила Вадима с продавцами, которые приходят к людям в дом, и начинают рекламировать свои товары. Невооружённым глазом было видно, что её согласие очень много значит для Крылова. Словно всё остальное было для него пустым звуком. Но с другой стороны, упорство Вадима было достойно уважения.

-Хорошо, пусть будет по-твоему. Я подумаю над твоим предложением, - великодушно проговорила Аннет.

Вадим заулыбался улыбкой человека, которому только что сказали, что он выиграл миллиард в лотерею.

-Предложение насчёт девушек всё ещё в силе, - напомнила Аннет.

-Спасибо, но как-нибудь в другой раз, - ответил Вадим.

Когда Крылов покинул кабинет, Аннет покрутила между пальцами его визитку, и убрала в ящик стола.

Григория следовало похвалить за пунктуальность. Как только отведённые им десять минут истекли, ворота открылись, и на территорию хлынули орды кровожадных хищников. Наёмники и пираты практически одновременно открыли огонь по монстрам. Рекс, который находился ближе всех к хищникам, обдал мчащихся к капсуле гончих огненной струёй, и за считанные секунды поджарил трёх собак, что, однако, нисколько не испугало остальных хищников. Но если собаки задержались возле капсулы, намереваясь полакомиться чернокожим гигантом, то падальщики промчались мимо, и понеслись прямо к хранилищу, пока не подорвались на минах. Вращаясь вокруг, и поливая огнём готовящихся к прыжку собак, Рекс едва не потерял равновесие. Видя это, Нэш и Рик сделали залпы из подствольных гранатомётов, надеясь что хотя бы это отгонит собак. Однако их старания оказались тщетны. Гончие гибли пачками, но их место тут же занимали новые собаки. Когда одна из гончих изловчилась, и запрыгнула на крышу капсулы, Рекс заехал ей ногой по морде, и скинул вниз. Пока Рексу блестяще удавалось сдерживать натиск врагов, однако главной заботой Корсара были отнюдь не гончие. Заметив свернувшего в клубок иглогрива, Рекс понял, что хищник намеревается протаранить капсулу, и скинуть его вниз. Так и произошло: иглогрив покатился вперёд, раздавив при этом нескольких падальщиков. Понимая, что огонь не остановит броненосца, Рекс, продолжая испепелять собак, сорвал с пояса осколочную гранату, выдернул кольцо, и швырнул гранату в иглогрива. Как и в джунглях, взрыв оглушил хищника, и перевернул на спину. Заметивший это Рик попытался добить хищника, но промахнулся, однако Нэш тут же исправил его ошибку, и вышиб поверженному иглогриву мозги.

-Если случится чудо, и мы выберемся из этой заварушки целыми и невредимыми, советую тебе посетить тир и немного попрактиковаться, - посоветовал Филипс, перезаряжая винтовку.

-Непременно, - заверил его Мейхем.

Однако помощь подельников не слишком сильно помогла Рексу, т.к. появилась новая угроза - летуны. Малость поумневшие собаки уже не бросались на чернокожего гиганта, словно камикадзе. Они отбежали на безопасное расстояние, и стали ждать, пока Корсар сам совершит ошибку. Летунам же и вовсе было необязательно подбираться к Рексу. С трудом увернувшись от пары кислотных плевков, Клифтон выхватил из-за пояса Дезерт Игл, и открыл пальбу по хищникам. После того как он ранил одного из летунов в левое крыло, тот начал стремительно набираться высоту. Как только раненный летун рухнул на землю, на него накинулись десятки падальщиков. Остальные хищники оказались более проворными. Выпустив в воздух последний патрон, Рекс потянулся за новой обоймой. Приготовившегося к плевку летуна пират заметил слишком поздно. Но в тот момент, когда хищник уже был готов провести атаку, ему в голову прилетела пуля со стороны леса. Через секунду та же участь постигла и остальных летунов. Видя, что их "союзники" потерпели поражение, гончие стали пожирать мёртвых летунов, а Рекс посмотрел в сторону леса.

-Не за что, чувак, - проговорил Тревор с улыбкой.

Встревоженный новостями от Майлза, Винсент стал думать как бы помочь Карлтону. Со слов наёмника выходило, что группа оказалась окружена многочисленными хищниками. Если врагов действительно очень много (Винсент хорошо знал Майлза, как и то, что Карлтон не стал бы преувеличивать), сброшенное оружие поможет наёмниками продержаться немного дольше, но не выйти из боя победителями. Понимая, что счёт идёт на минуты, Эпс приказал одному из техников вывести на экран карту региона, в котором проходила операция, а второго отправил присматривать за пленником. Осмотрев местность, Винсент обнаружил в 5-ти километрах от хранилища небольшую заставу. Решив, что это гораздо лучше, чем ничего, Эпс потребовал установить связь с заставой. Техник настроил передатчик, и отправил на заставу входящее сообщение. Шли минуты, а на другом конце так никто и не ответил.

-Иди пока поговори с пленником, и узнай всё что ему известно, - отослал Эпс одного из техников.

Вырубив Терри, Винсент внимательно осмотрел "Сильвер Фокс", но не смог больше никого найти. Засунув пленника в челнок, Эпс переправил его на корабль наёмников, намереваясь жёстко допросить Дитса. Однако так и не начавшийся допрос был прерван экстренным сообщениям от Майлза, поэтому Винсент покинул Терри, заперев пленника в грузовом отсеке. Как только связь с заставой была установлена, Эпс увидел по ту сторону экрана своего старого знакомого - наёмника Гектора Ортегу. Ещё до того, как вступить в отряд Майлза, Винсент работал с Ортегой, но потом компаньоны сильно поссорились, и решили работать порознь.

-Привет, Гектор, - поздоровался Эпс с бывшим компаньоном.

-Здорово, Винс. Не ожидал когда-нибудь снова увидеть твою мерзкую рожу, - ответил Карлос.

-Взаимно. Сколько вас там?

-Не твоё собачье дело!

Ортега был нанят концерном "Веритас", и возглавил отряд наёмников. В километре от заставы находилось зериевая шахта, и главной задачей наёмников было обеспечение безопасности заставы, на которой находилось хранилище. В это же самое время другая команда наёмников охраняла саму шахту.

-Не моё, - согласился Винсент. - Но дело вот в чём. Мои товарищи попали в засаду.

-И что с того?

-Они находятся недалеко от вас. Всего в пяти километрах. Если бы ты со своими парнями пришёл им на выручку...

-Закатай губу, Эпс! Нам нельзя покидать заставу без особых распоряжений. А даже если бы было и можно, я бы и пальцем о палец не ударил, что спасти хрен знает кого.

-А за 200 штук?

Гектор усмехнулся.

-Наёмник пытается нанять наёмника. Куда катится этот мир?!

-Ты так и не ответил на мой вопрос.

-Ответ остаётся прежним. У меня контракт. К тому же прошагать 5 километров по джунглям - это тебе не в кусты по большому сходить.

-Я тебя понял. Пока.

-Да погоди ты. Если это так для тебя важно, то у меня к тебе есть ответное предложение.

Винсент напрягся. Сколько он себя помнил, Ортега всегда предлагал завышенную цену за свои услуги.

"И вряд ли он по старой дружбе сделает для меня исключение!"

-У нас на заставе есть парочка броневиков. За 400 штук могу продать тебе один из них, - предложил Ортега.

-В смысле, продать? Не проще ли...

-Проще, но покидать заставу я не собираюсь. Хочешь спасти своих корешей - спасай их сам.

Формально, 400 тысяч принадлежали Майлзу, но Винсент рассудил, что гораздо важнее сначала вызволить Карлтона из этой передряги, а только потом подсчитывать убытки.

-Ну и чёрт с тобой. Отправь номер своего счёта, и я перечислю деньги, - согласился он с требованием Гектора.

-Было приятно иметь с тобой дело, Винс. До скорой встречи.

Поручив технику, слышавшему весь разговор от начала до конца, уладить вопрос с Ортегой, Винсент направился к шлюзу. Желая сэкономить время, Эпс не стал подниматься на борт челнока, а решил воспользоваться десантной капсулой. Введя координаты заставы, Эпс зашёл в капсулу, установил десятисекундный таймер, и приготовился к десантированию на Нерос. По истечении установленного времени створки в полу раскрылись. Капсулы вылетела в открытый космос, и на большой скорости устремилась к планете. Совершив мягкую посадку в пятидесяти метрах от заставы, Винсент вышел из капсулы, и направился к воротам, где его уже дожидался Ортега. Наёмники пожала друг другу руки, после чего Гектор провёл Винсента на территорию заставы. В подчинении Ортеги находился отряд из десяти вооружённых бойцов, и пара технических работников, следивших за исправностью оборудования. Полномочия Гектора были практически безграничными, поэтому когда он проводил постороннего человека в грузовой ангар, никто даже не вздумал протестовать. В ангаре Винсент обнаружил пять броневиков, каждый из которых был оборудован тяжёлой пушкой, и пулемётом. Гектор достал КПК, и проверил состояние своего счёта.

-Деньги перечислены, так что забирай любую из этих малюток, - возвестил Ортега, обводя рукой ангар.

-Пушки и пулемёты заряжены? - уточнил Винсент.

-Пулемёты - да. Пушки - нет. За отдельную плату...

-Как-нибудь обойдусь.

Как только Эпс остановил свой выбор на слегка потрёпанной боевой машине по центру, Гектор открыл ворота ангара. Забравшись внутрь броневика, Винсент первым делом проверил исправность систем. Все системы работали исправно, а топливный бак заполнен на 70%.

-Надеюсь, ещё не поздно, - проговорил Винсент, трогаясь с места.

Как и засевшие на крыше хранилища пираты, наёмники по-прежнему были живы, однако сдерживать натиск хищников с каждой минутой становилось всё труднее и труднее. После того как падальщики "обезвредили" мины, к зданию устремились их более рослые сородичи, игнорируя шквальный огонь со стороны окон и двери. Однако хищники, которых Майлз считал безмозглыми тварями, умудрились проявить смекалку. Подобравшись поближе, иглогрив выпустил иглы в пулемётчика возле одного из окон. Одна из игл угодила наёмнику в шею, отчего тот резко дёрнулся, и рухнул на пол, отправив в потолок пулемётную очередь. Прежде чем кто-либо успел занять место пулемётчика, в окно запрыгнула гончая, а следом за ней ещё одна. В этот же самый момент защищающие дверной проём наёмники подверглись атаке со стороны нескольких мантикор. Монстров удалось уничтожить прежде, чем они добрались до проёма, однако одна из мантикор не погибла, а просто притворилась мёртвой. Когда же наёмники отвлеклись, хищница ударила одного из них своим ядовитым жалом, а второго схватила зубами. В хранилище начался самый настоящий хаос, который был вовремя предотвращён Майлзом. Откусив наёмнику голову, хищница отшвырнула тело автоматчика в его товарищей, и сбила их с ног, затем атаковала Майлза хвостом. Карлтон подпрыгнул, увернувшись от хвоста, затем всадил в спину твари автоматную очередь. Поверженная хищница рухнула к ногам Карлтона. Из милосердия Майлз добил бойца, которого ужалила мантикора, затем собирался расправиться и с самой хищницей, но обнаружил, что в винтовке закончились патроны. Отбросив винтовку, Майлз подобрал с пола автомат, под дулом которого вместо подствольника был закреплён штык.

-Поганая тварь! - процедил Карлтон сквозь зубы, и вонзил штык в голову мантикоры.

Бойцам Майлза кое-как удалось справиться с собаками, после чего они вновь заняли позиции возле окон, однако Карлтон понимал, что если дела так пойдут и дальше, то этот бой они проиграют. Благодаря посылке от Винсента, у наёмников не было проблем с боеприпасами, но для того чтобы остановить армаду хищников, требовалось нечто большее. Бойцов, получивших ранения в стычке с гончими, Карлтон отправил защищать дверной проём, а сам стал думать как им быть дальше. Если бы он знал о мерах, которые принял Эпс для их спасения, то не принял бы решение, ставшее для его людей роковым.

-Новая директива! Вытесняем этих тварей, и начинаем продвигаться к воротам! - прокричал Майлз.

Между тем засевшие на крыше пираты вступили в бой с небольшой стаей летунов. Подбить летающих хищников оказалось не просто, т.к. они выделывали маневры, которым поаплодировали бы даже бывалые пилоты. Бегая по просторной крыше, и уворачиваясь от плевков, Лора поймала себя на мысли, что эта самая крутая заварушка в её жизни. Сделав кувырок, и уклонившись от очередного залпа, Кобра опустилась на одно колено, затем разрядила остаток обоймы в крылатого хищника. Порывшись в карманах, пиратка обнаружила, что они пусты.

-Нэш! - громко прокричала она.

Филипс понял её с полуслова, и бросил пиратке два магазина для УЗИ. Лора перезарядила автоматы, и заметила десяток падальщиков, собравшихся возле стены. Один из них яростно рычал, и бросался на стенку. Даже видя, что добраться до людей не получится, хищник продолжал принимать одну тщетную попытку за другой.

-Вот это да! Посмотрите-ка на это выпендрёжника! - проговорила Кобра с умилением.

-С удовольствием бы посмотрел, да только мне сейчас не до этого! - ответил Мейхем, продолжая сражаться с летунами.

Лора опустилась на корточки, развязала бинт, и вытянула вперёд руку. Не только задира, но и остальные хищники зашевелились, почувствовав запах высохшей крови.

-Смелее, ублюдки! Вы ведь жрать хотите! - воскликнула Лора, и бросила падальщикам бинт, пропитанный её кровью.

Задира яростно зарычал, опустил уши, прижал корпус к земле, а затем высоко подпрыгнул. И хотя подпрыгнул он выше обычного, этого оказалось недостаточно. Убрав оба автомата УЗИ за пояс, Лора достала гранату, и выдернула кольцо.

-Сожрите лучше это! - воскликнула она, и бросила гранату прямо в самую гущу.

Взрыв прикончил большую часть стаи, а оставшихся падальщиков отбросил в сторону. В результате взрыва область возле стены оказалась очищена от хищников. Сама того не ведая, Лора предоставила наёмникам уникальную возможность начать отступление.

-На выход! - прокричал Майлз, и первым выскочил из здания.

Отстреливая мчащихся на него собак, и добивая штыком ещё живых падальщиков, Карлтон стал медленно, но уверенно продвигаться к воротам. Следом за ним подтянулись и оставшиеся наёмники. Разобравшиеся с летунами Рик и Нэш заметили, что наёмники покидают хранилище, и многозначительно переглянулись. Лора же сняла с пояса зажигательную гранату, и посмотрела на суетящихся возле здания бойцов. Кожей почувствовав опасность, Майлз обернулся, и на какой-то миг его взгляд встретился с взглядом Лоры. Не говоря ни слова, Кобра спрыгнула с крыши, размахнулась, и бросила гранату в собак, затем выхватила автоматы.

-Вот теперь нам точно по пути! - воскликнула она, с вызовом глядя на Карлтона.

Майлз едва заметно кивнул, повернулся к пиратке спиной, и открыл огонь по хищникам. Нэш и Рик вздохнули с облегчением (в какой-то момент им показалось, что Лора швырнет гранату на голову наёмникам), затем также спрыгнули вниз.

-Давно пора. Покажите этим ублюдкам! - одобрительно проговорил Тревор, всаживая пулю в мантикору, мчащуюся на наёмников с востока.

Истратив последний патрон, снайпер стал перезаряжать винтовку. Заметив вылетевшего из-за соседнего дерева летуна, Тревор выронил винтовку, и потерял равновесие. Едва успев уцепиться одной рукой за ветку, снайпер выхватил из-за пояса пистолет, и всадил в летающего хищника четыре пули. Мертвый летун рухнул на землю, так и не успев сделать плевок. Тревор попытался подтянуться, и забраться обратно на ветку. Однако ветка хрустнула, обломилась, и снайпер рухнул вниз. Больно ударившись спиной при падении, и лишь чудом не потеряв сознание, наёмник заметил падальщиков, мчащихся к воротам. Увидев наёмника, хищники изменили траекторию и кинулись к Тревору.

-Вы что, ублюдки, бесконечные?! - выругнулся снайпер, доставая с пояса гранату.

Тревор понимал, что обречён, и был намерен подороже продать свою жизнь. Как только подбежавший падальщик цапнул его за ногу, наёмник стиснул зубы, и выдернул кольцо.

-Давайте, подходите, ублюдки! Кушать подано! - воскликнул Тревор, посильнее сжимая гранату в руке.

Когда раненного снайпера со всех сторон обступили падальщики, Тревор разжал ладонь, захватив вместе с собой на тот свет всю стаю.

-Вынужден признать - эти куски мяса поистине великолепны. Если бы не излучатель, хищники давно бы обратились в бегство! - проговорил Григорий в диктофон.

Благодаря одной единственной камере слежения он наблюдал за ходом сражения между людьми и хищниками. Несмотря на ощутимые потери с обеих сторон, люди не торопились опускать руки, однако и хищники не сдавались.

Излучатель, спрятанный под хранилищем, притягивал всё новых и новых монстров, жаждущих отведать человеческой плоти. Радиус действия излучателя составлял 10 километров в обе стороны, в связи с чем шансы наёмников на спасение были равны нулю, хотя сама попытка спастись заслуживала похвалы. Внезапно в голову Григория пришла замечательная идея. Включив громкую связь, доктор вызвал к себе Хавьера. Барильо явился на зов безумного учёного, понимая, что услышанное ему вряд ли понравится.

-Одевай маскировочный костюм И-3М и отправляйся в джунгли, - приказал Беленко.

Костюм И-3 делал человека полностью невидимым. Невидимым для людей, но не для хищников, у которых было особое чутьё. Григория модифицировал костюм, опрыскав его феромонами, отпугивающими хищников. В таком костюме можно было спокойно бродить по джунглям, не боясь быть съеденным, но лишь в течение часа. Именно на столько хватало мощности костюма.

-Что мне нужно сделать? - спросил Хавьер.

-Доставить в лабораторию материал для опытов.

Хавьер сглотнул подкативший к горлу комок, поняв, что ему придётся приблизиться к хранилищу. При таком скопление монстров, приманенных сигналом излучателя, маскировка могла и не сработать

-Не волнуйся, Хавьер, я не настолько глуп, чтобы отправить в джунгли тебя одного, - успокоил Барильо Григорий.

-Но костюм всего один!

-Ничего страшного. Твоей спутнице не понадобится маскировочный костюм.

-Спутнице?

Доктор улыбнулся. Когда Хавьер понял, о ком идёт речь, по его коже пробежал холодок.

-Нет-нет-нет! Ты не поспеешь сделать этого! - воскликнул Барильо.

-С тобой пойдёт Елена, и это даже не обсуждается! - категорично заявил Беленко.

-Ты с ума сошёл? Да она меня сожрёт!

-Не сожрёт. Елена - хорошая девочка, а в сочетание с некоторой эссенцией станет ещё и послушной.

Главы концерна "Веритас" мечтали о том, чтобы не только натравливать монстров на своих конкурентов, но и полностью контролировать действия хищников. Григорий далеко продвинулся в экспериментах по контролю над монстрами, но до этого момента держал это в секрете. Препарат, названной Григорием "эссенцией", создавал некую связь между человеком и хищникам. Для появления этой связи нужно было сделать инъекцию обеим особям. Всё это Беленко вкратце поведал Хавьеру, но даже тогда Барильо отказался выполнять приказ доктора.

-Ну как хочешь. Это твой выбор, - сказал Григорий, пожимая плечами.

Но как только Барильо повернулся к нему спиной, Беленко вытащил из кармана шприц с "эссенцией", и вколол его в шею Хавьера. Барильо врезал доктору локтем по лицу, а второй рукой схватился за шею.

-Что ты мне вколол, больной ублюдок? - буквально прорычал Хавьер.

Григорий вытер кровь с разбитого носа, и улыбнулся.

-Спокойно, друг мой. Неужели ты забыл простую истину, гласящую, что то, что нас не убивает, то делает нас сильнее? - спросил Григорий.

Хавьер ударил Беленко кулаком в челюсть. От сильно удара доктор рухнул на пол.

-Если ты через пять секунд не скажешь что за дрянь мне вколол, я сделаю тебя сильнее! - пригрозил Хавьер Григорию.

-Экспериментальный препарат. Если я сделаю инъекцию Елена, то она будет выполнять твои приказы, - ответил Беленко, стараясь не обращать внимания на боль в зубах.

Барильо удивлённо захлопал глазами.

-Разве такое возможно? - спросил он после короткой паузы.

-В этом мире возможно всё. Иди переоденься, а я пока подготовлю Елену.

Под подготовкой Григорию подразумевал инъекцию "эссенции" для мантикоры. Поскольку хищница не хотела подпускать доктора к себе, Григорий пустил в её камеру дурманящий газ. Подождав, пока хищница ослабеет, Беленко смело вошёл в её камеру, и сделал мантикоре два укола. Первым делом он вколол ей "эссенцию", а вторым - порцию адреналина, достаточную для того, чтобы нейтрализовать действие газа.

-Пора выйти на охоту, девочка моя, - проговорил Григорий с нежностью в голосе, а затем погладил мантикору по голове.

Как только топливо в огнемёте закончилось, Рекс снял со спины пустой баллон, и швырнул его в хищников.

-Рекс! - услышал Корсар крик Мейхема.

Когда Клифтон повернул голову в сторону, Рик бросил ему винтовку со штыком. Рекс поймал винтовку, и спрыгнул с капсулы. Отстреливая хищников, группа уверенно продвигалась вперёд, пока не столкнулась сразу с пятью иглогривами.

-Опаньки. Сейчас что-то будет, - тихо проговорил Рик, прежде чем рухнуть на землю.

Иглогривы одновременно выстрелили, и трое наёмников замертво рухнули на землю. Вооружённый противотанковым ружьём боец выстрелил в одного из хищников, и пробил насквозь прочный панцирь. Вместо того чтобы сделать ещё один залп, броненосцы свернулись в клубок, и покатились.

-Рассредоточиться! - прокричал Майлз, и первым отпрыгнул в сторону.

Боец с противотанковым ружьём успел выстрелить ещё один раз, и при этом поразить один из "валунов", затем отбросил ружьё, и кинулся к воротам, решив, что путь свободен.

-Куда? А ну вернись! - прокричал ему вслед Майлз.

Однако боец не обратил на его окрик внимания. Добравшись до ворот, он подобрал оружие с одного из убитых товарищей, и кинулся в чащу.

-Трусливый ублюдок! - процедил Карлтон сквозь зубы, не зная, что жизнь труса оборвётся через три минуты.

-Осторожно! - окликнул Майлза Нэш.

Карлтон резко обернулся, и тут же ему в правую ногу прилетел кислотный плевок. Лидер наёмников закричал от боли, рухнул на землю, и схватился за ногу. Рик и Лора прикончили летунов, и кинулись к Рексу. Теперь, когда путь к воротам был свободен, ничто не мешало подельникам покинуть это гиблое место. К такому же выводу пришли и оставшиеся в живых наёмники. Никому из них даже не пришло в голову захватить Майлза с собой. Рядом с Карлтоном остался один лишь Нэш, который забрал у наёмника датчик движения, и вложил ему в руку осколочную гранату.

-Тебе это пригодится, - сказал Филипс, и отправился догонять своих подельников.

Майлз же остался наедине с монстрами, без единого шанса на спасение. Пожирающие трупы погибших наёмников и своих сородичей падальщики не обратили на Майлза внимания, чего нельзя было сказать об иглогривах и мантикорах. Но даже оказавшись в, казалось бы, безвыходной ситуации, Карлтон отказывался сдаваться. Взгляд его упал сначала на приготовившегося к атаке иглогрива, а затем на лежащее в паре метров слева противотанковое ружьё.

-Ну давай, ублюдок! Чего ты медлишь? - прокричал Майлз с вызовом в голосе.

Монстр не понял слов человека, но определённо понял интонацию. Как только он выстрелил иглами, Карлтон сделал несколько перекатов вбок, и добрался до ружья. Схватив орудие, Карлтон, игнорируя боль в обожжённой ноге, прицелился, и вышиб иглогриву мозги. Ещё один иглогрив, увидев смерть своего сородича, свернулся в клубок, и помчался на Майлза. Карлтон перезарядил ружьё, и выстрелил в мчащийся на него "валун". Патрон пробил панцирь насквозь, и прошиб грудную клетку монстра. "Валун" прокатился ещё несколько метров по инерции, и остановился прямо у ног Майлза. Гончие и падальщики, занятые поеданием своих погибших сородичей и наёмников, тут же прекратили трапезу, поняв, что списали Карлтона со счёта раньше времени. Понимая, что с противотанковым ружьём против этого стада не повоюешь, Майлз кинул в хищников гранату, которую ему оставил Нэш, и кое-как поднялся на ноги. Как только прогремел взрыв, Карлтон выхватил из-за пояса пистолет, и неуклюжей походкой поковылял к десантной капсуле. Пару раз Майлз обернулся, и сделал по преследующим его собакам несколько прицельных выстрелов. Стрелял он исключительно в головы, т.к. кроме пистолета с одной обоймой у него больше ничего не осталось, в то время как хищников вокруг по-прежнему было полно. Добравшись до капсулы, Майлз заскочил внутрь, и захлопнул за собой дверь. Разгневанные собаки стали бросаться на капсулу, и громко лаять. Майлз вздохнул с облегчением, и опустился на пятую точку.

-Ну вот и всё, - сказал наёмник, и прикрыл глаза.

-Стойте! - неожиданно воскликнул Нэш.

Лора, Рекс и Рик тут же обернулись.

-Туда нельзя, - сказал Филипс, глядя на датчик движения.

Покинув хранилище, пираты направились прямиком к посадочной площадке. Судя по показаниям датчика, позаимствованного у Майлза, на них надвигалась крупная стая хищников. Рекс подошёл к Нэшу и посмотрел на дисплей датчика.

-Здесь не прорвёмся. Нужно сделать крюк, - озвучил своё мнение Клифтон, заметив на дисплее множество красных точек.

-Да брось ты! Нам всего-то нужно прошагать чуть больше двух с половиной километров! Если будем петлять по джунглям, нас точно сожрут! - проворчала Лора.

-Я предлагаю прорываться! - предложил Мейхем.

-С чем прорываться? Сколько у тебя осталось боеприпасов? - уточнил Филипс.

Члены группы подсчитали оставшиеся боеприпасы: у Лоры остались лишь её две Беретты, пара обойм к ним, и две зажигательные гранаты, у Рекса - винтовка со штыком, и запасной магазин, у Рика полупустой автомат с заряженным подствольником, а у Нэша - автомат SMG с полным магазином и обрез с шестью патронами. Для того чтобы прорвать ряды наступающих хищников, этого было недостаточно, поэтому было принято решение сделать крюк, и обойти монстров. Но уже спустя пять минут пираты пожалели о том, что не попытались прорваться. Миновав опасный участок, подельники углубились в чащу, где в скором времени подверглись атаке со стороны гончих. Псы не лезли на рожон как во время атаки на хранилище, а действовали осторожнее, и пытались во время боя окружить подельников.

-С запада к нам движется ещё десяток уродцев. А с востока ещё восемь! - взволнованно воскликнул Нэш, поглядывая на дисплей датчика.

Лора уже потянулась было за гранатой, однако Рекс перехватил её руку.

-Оставь на крайний случай! - посоветовал Клифтон, и, заметив приготовившегося к прыжку пса, оттолкнул Кобру в сторону.

Гончая пролетела между Рексом и Лорой, и аккуратно приземлилась на лапы. Клифтон резко обернулся, ударил собаку ногой по животу, а когда псина упала, заколол её штыком.

-Незачем напрасно терять время. Идите вперёд, а я вас догоню! - приказал Клифтон, выпуская короткую очередь по ещё одной собаке.

Хотя далеко не все были согласны с этим решением, подельники не стали тратить время на споры, и бросились бежать. Оставшись наедине с остатками собачьей стаи, Рекс решил сэкономить патроны, и стал более активно использовать штык. Когда довольно крупная гончая набрала разгон, и прыгнула на чернокожего гиганта, Клифтон насадил псину на штык прямо в воздухе, затем отшвырнул труп. Между тем перешедшие на бег Лора, Рик и Нэш стремительно удалялись от места стычки. Во время бег Филипс споткнулся об корягу, и выронил датчик.

-Чего разлёгся? Не время спать! - крикнула Лора, и одним рывком помогла Филипсу встать.

В этот момент кусты за спиной Рика зашелестели. Когда Мейхем отскочил от них как ошпаренный, из кустов выскочила мантикора. Одним ударом хвоста она опрокинула Мейхема на землю. Лора вскинула пистолеты, и открыла огонь по хищнице, как вдруг выскочившая из соседних кустов гончая вцепилась зубами в ногу пиратки. Кобра закричала от боли, всадила в шавку несколько пуль, а потом рухнула на землю. Прежде чем лежащий на земле Рик вскинул автомат, мантикора обвила его хвостом, словно лассо, подняла в воздух, и скрылась в кустах. Видевший это Нэш хотел послать вдогонку хищнице заряд дроби из обреза, но не решился выстрелить, опасаясь задеть Мейхема. Опустив обрез, Нэш бросил нерешительный взгляд на раненную Лору.

-Со мной всё нормально! Верни Плута! - приказала пиратка, пытаясь подняться на ноги.

Нэш кивнул, и смело нырнул в кусты, за которыми исчезла мантикора. Лора же подползла к ближайшему дереву, и прислонилась спиной к стволу.

-Лора! Нэш! - услышала она крик Корсара.

-Я здесь! - ответила Лора, и пальнула в воздух.

С лёгкостью отыскав пиратку, Рекс осмотрел ногу Лору, затем помог Кобре встать, и подставил ей своё плечо.

-Какая-то тварь схватила Плута. Нэш кинулся за ней вдогонку, - сообщила Лора.

-В каком направлении? - уточнил Клифтон.

Лора показала на кусты. Тогда Корсар взял девушку на руки, побежал в указанном направлении, и в скором времени выбежал к реке. Рядом с водой лежал измазанный кровью КПК Нэша. Самого Филипса, впрочем как и Мейхема, поблизости не было.

-Твою мать, - процедила Лора сквозь зубы.

Корсар хотел было подойти к воде, и забрать КПК, но когда из реки вышли несколько рептилий, напоминающих крокодилов, решил оставить всё как есть. Когда же позади раздалось чьё-то рычание, Лора потребовала, чтобы Корсар опустил её на ноги. Как только Рекс это сделал, подельники встали спина к спине. Корсар направил винтовку на рептилий, а Лора вскинула пистолеты, готовясь изрешетить любого, кто выскочит из кустов. Внезапно рация на поясе Лоры запищала. Решив, что это Рик или Нэш, Кобра ответила на вызов, и очень удивилась, услышав голос Терри. Когда Дитс спросил где они находятся, Лора начала было описывать местность, но запнулась на полуслове, вспомнив про КПК Нэша. Проблема заключалась в том, что рядом с КПК ходили рептилии, однако Лора быстро сообразила как решить эту проблему. Выйдя из-за спины Рекса, Кобра бросила зажигательную гранату, но не в хищников, а совсем в другую сторону. Как только граната коснулась земля, вся растительность вокруг тут же воспламенилась. Тогда Лора взяла вторую гранату, и размахнулась. Рептилии тут же попятились обратно в воду.

-А вы, оказывается, не такие тупые! - дерзко проговорила пиратка, медленно приближаясь к рептилиям.

Не желая поджариться, хищники скрылись под водой. Видя, что опасность миновала, Рекс выдал по зарослям короткую очередь, истратив последние патроны. Хищники, коими оказалась парочка падальщиков, побоялись вступить в бой, и убежали. Взяв КПК Нэша, Лора смогла определить своё текущее местоположение, и сообщила координаты Дитсу. Спустя две минуты над головами пиратов пролетел незнакомый грузовой челнок. Поскольку рядом с берегом реки не было деревьев, ничто не помешало судну снизиться. Как только челнок приземлился, Терри опустил трап для подельников. Рекс тут же поднялся на борт, а Лора огляделась, достала рацию, и попыталась связаться с Мейхемом.

-Отзовись, Плут! Всё в порядке, Умник уже здесь!

Никакого ответа не последовало.

-Не молчи, сволочь! Отзовись, проклятый сукин сын! Я ведь знаю, ты слышишь меня! Не можешь не слышать!

И вновь ответом ей была тишина. Лора стиснула зубы. Увидев как из воды на неё смотрит пара не слишком дружелюбных глаз, Лора выхватила пистолет, и стала стрелять по воде. Рептилия нырнула в воду и ушла на дно сразу же после первого выстрела, однако Кобра продолжила нажимать на курок до тех пор, пока в пистолете не закончились патроны.

-Будьте вы все прокляты, поганые ублюдки! - прокричала пиратка во всё горло, убрала оружие, и хромой походкой направилась к челноку.

-А где остальные? - спросил Терри после того как Лора бухнулась на соседнее сидение.

-Забудь о них, - проговорила Лора усталым голосом, откинула голову назад, и закрыла глаза.

Повисла тягостное молчание, продлившееся вплоть до возвращения подельников на "Сильвер Фокс". Лишь после того как челнок совершил посадку, Рекс поинтересовался как Дитсу удалось сбежать от наёмников.

-Это оказалось не так уж и сложно. Когда пришёл мой новый надзиратель, я притворился, что мне плохо, - стал рассказывать Дитс.

-И?

-Когда он наклонился, я выхватил у него пистолет, и потребовал отвести меня к шлюзу. Вот, собственно, и всё.

-Поздравляю. Ты растёшь на глазах, - проговорил Рекс без особого энтузиазма.

Вспомнив о том, что с Нероса вернулись далеко не все, Терри заметно погрустнел.

-Может Рик и Нэш ещё живы? Вам же удалось выбраться, - проговорил он не слишком уверенно.

-У нас практически закончились боеприпасы. Если бы не ты, то и мы бы не вернулись, - ответил Клифтон.

-Может, им удалось где-нибудь укрыться? Если так, мы ещё можем вернуться, и...

-Маловероятно. Поиски организовать, конечно, можно, но в этом нет никакого смысла. Никому не под силу выбраться из такой мясорубки. Так что настрой корабль на гиперскачок. Мы возвращаемся на Астер.

Приподнявшись, Майлз увидел, что его "тюремщики" никуда не ушли. Падальщики терпеливо ждали, пока наёмник попытается выбраться, и были готовы пресечь все попытки к бегству. Карлтон присел, и достал из-за пояса пистолет. Майлз видел, как эти твари поедали его людей, и он не собирался повторять их судьбу.

-Голодайте, ублюдки! - процедил он сквозь зубы, приставил пистолет к виску, и закрыл глаза.

Прежде чем наёмник нажал на курок, снаружи раздался какой-то шум. Открыв глаза, Карлтон вытянулся во весь рост, и заметил, как на территорию заехал броневик. Открыв кабину, из броневика вылез Винсент Эпс, и стал обстреливать хищников из пулемёта. Напуганные внезапным появлением боевой машины, хищники тут же разбежались. Впервые в жизни Майлз Карлтон испугался. Он испугался, что заснул, сидя в капсуле, и что появление Винсенста - всего лишь сон. Однако Эпс был вполне реален. Разогнав хищников, он полностью выбрался из броневика, подбежал к капсуле, и открыл её.

-Как же я рад видеть твою мерзкую физиономию, Винс, - проговорил Майлз уставшим голосом.

Эпс улыбнулся, помог Карлтону встать, и повёл его к броневику. Итоги операции по захвату зерия были неутешительными: Майлз потерял практически всех своих людей, получил серьёзное ранение, и при этом ни заработал ни дакейра. Несмотря на всё это, Карлтон не смог скрыть улыбку. Он выжил, и это главное. Раны можно вылечить, новых людей можно завербовать, да и прибыльную работёнку найти не так уж и сложно. В конце концов, на свете никогда не переведутся люди, готовые рисковать своими жизнями за пачку купюр.

На этот раз прибывший на Астер челнок совершил посадку не в космопорте, а прямо рядом с резиденцией криминального короля. Посланцы Синдиката вывели Леона с судна, и повели в здание. Охрана позволила им войти в особняк, передав владельцу дому о прибытие гостей. Посланцы Синдиката, а вместе с ними и Леон, расположились в вестибюле. Не став спрашивать разрешения, Леон плюхнулся на диван, и закинул ноги на подлокотники.

-Убери ноги, свинья! - грозно проговорил один из охранников.

-Да пошёл ты! - дерзко ответил Леон, и показал охраннику средний палец.

-Ты сам этого хотел! - сказал охранник и стал приближаться к наглецу.

-Я бы не стал этого делать. Если с головы моего двоюродного брата упадёт хоть один волос, ты за это ответишь, - заговорил спускающийся по лестнице Колин.

Все как один собравшиеся посмотрели на Грисема. Одетый в серую рубашку и чёрные брюки Колин сейчас совсем не походил на криминального короля. Тем не менее, это был самый влиятельный, самый богатый, и конечно же самый опасный человек на Астере.

-Я понятия не имел, что этот тип... - начал оправдываться охранник.

-А теперь имеешь. Беги обратно на свой пост, собачонка! - сказал ему Леон.

Охранник бросил на Колина вопросительный взгляд. Грисем кивнул.

-Здравствуйте, мистер Грисем. - обратился к Колину один из посланцев Джонатана.

-И вам добрый день, - ответил Колин на приветствие.

-Мистер Лонсдейл приказал доставить вашего брата на Астер целым и невредимым.

-И вы с этой задачей справились. Передайте мистеру Лонсдейлу, что я ему крайне признателен.

Поняв намёк, посланцы Синдиката удалились, оставив родственников наедине друг с другом. Леон убрал ноги с подлокотника, и поудобнее устроился на диване.

-А ты ничуть не изменился, - сказал Колин, внимательно оглядев своего двоюродного брата.

-Зато ты изменился. Убил Бишопа, занял его место, окружил себя держимордами, и теперь раздаешь приказы. Жизнь удалась, - проговорил Леон с иронией.

-Я не убивал Бишопа.

Леон резко вскочил с дивана.

-Думаешь, я в это поверю? - спросил он обвинительным тоном.

Колин снисходительно улыбнулся, чем-то напомнив Леону Джонатана.

-Я не убивал Бишопа, и мне плевать, веришь ты мне или нет.

Леон и не ждал, что Колин признается в убийстве Лэнса Грисема. На самом деле, он даже не был до конца уверен, что именно Колин разделался с его отцом.

-Ладно, допустим, ты не врёшь. Что насчёт меня? - открыто поинтересовался Леон.

-Твоей жизни ничто не угрожает. В конце концов, мы одна семья, - ответил Колин.

"Не слишком убедительный довод!" - подумал Леон, а вслух сказал:

-Лонсдейл просил передать, что какой-то дурак роет тебе яму.

-Я в курсе.

-В курсе?

-Более того, я даже знаю как этого дурака зовут.

После того как Химера доставила Махоуни на Актарон, Колин побеседовал с менеджером. Сначала Махоуни утверждал, что ему ничего не известно, что он не видел лиц тех, кто держал его в плену, но после инъекции сыворотки правды Рэймонд рассказал обо всём что произошло на Астере. Немного погодя Колин узнал про таинственное исчезновение Уоррена Стокли, и сразу же догадался чьих это рук дело.

-Его зовут Джарек Хоффман. Он лидер "Диких Койотов", - сообщил Колин после небольшой паузы.

-Как же, помню. Это шайка оборванцев, любящих играть в карты.

-Так было при Бишопе, но сейчас многое изменилось. "Койоты" стали сильнее, а их вожак - глупее.

-И что ты планируешь с ними сделать?

Предательство Хоффмана не стала для Колина неожиданностью, ведь на его месте многие поступили бы также. Джарек слишком дорожил своей независимостью, чтобы плясать под чью-то дудку. И хотя действия Хоффмана не принесли ему значительного ущерба, Грисем был не намерен прощать лидера "Койотов". Бишоп бы уничтожил не только Хоффмана, но и всю его банду. Это был бы хороший наглядный пример для других. Однако Колин не был похож на своего дядю. Он привык просчитывать ходы наперёд, а не рубить с плеча. На фоне конфликта с "Койотами" возвращение Леона оказалось очень кстати.

-Ничего. "Дикие Койоты" - твоя забота, - неожиданно объявил Колин.

-Что? Ты серьёзно? - удивился Леон.

-Время Джарека прошло. "Диким Койотам" нужен новый лидер.

-Ты имеешь в виду меня?

Колин кивнул. Леон собрал руки домиком, и три раза хлопнул в ладоши.

-Браво. Ты такой щедрый, - проговорил он с сарказмом.

-Тебя что-то не устраивает?

Леон засмеялся, а затем схватил с полки вазу, и швырнул её в стену.

-Меня не устраивает жрать объедки с твоего стола! Я что, по-твоему, крыса?! - прокричал он, буравя Колина ненавидящим взглядом.

На Колина эта вспышка агрессии не произвела впечатления. Как и его отец, Леон был склонен проявлять излишнюю импульсивность, и даже агрессию.

-Нет, ты не крыса. Ты хорёк. Надутый, самодовольный хорёк, которому подавай всё готовенькое. За всю свою жизнь ты создал тысячи проблем, но не решил ни одной. Если бы ты занял место Бишопа, Астеру пришёл бы конец. Нельзя доверять управление человеку, неспособному даже управлять самим собой, - проговорил он спокойным голосом.

Это было не столько оскорбление, сколько вызов, и Леон это прекрасно понимал. Более того, он был готов его принять.

-Хочешь сказать, что я - бесполезный куок дерьма? - спросил Леон.

-Заметь, ни я это сказал, - невозмутимо ответил Колин.

Леон улыбнулся.

-Вызов принят, братишка. Вот увидишь, очень скоро "Дикие Койоты" будет жрать у меня с рук! - пообещал он Колину.

Грисем ничего не сказал, но про себя отметил, что было бы неплохо посмотреть как его дражайший родственник выполняет данное обещание.

Выглянув в окно, Аннет увидела следующих к "Кошачьей Лапке" Рекса и Терри. Почувствовав тревогу, женщина быстрым шагом вышла из кабинета, а затем побежала к выходу. Она перехватила визитёров в тот самый момент, когда они подошли к главному входу.

-Что-то случилось? - спросила она тревожным голосом.

-Случилось, - ответил Терри, и отвёл взгляд.

Аннет посмотрела на сумку в руке Рекса. Когда Корсар вручил ей сумку, Аннет расстегнула молнию, и увидела что сумка забита деньгами.

-Вам удалось заработать большой куш?

-Не удалось. Мы облажались по полной программе, - проговорил Рекс мрачным тоном.

Аннет застегнула молнию.

-Тогда я вообще ничего не понимаю, - задумчиво проговорила она.

-Эти деньги своего рода компенсация, - пояснил Терри.

-Компенсация за что? Это Нэш вас прислал?

Терри покачал головой.

-Почему я должна вытягивать из вас каждое слово? Где, чёрт возьми Нэш? Когда он вернётся? - Аннет перешла на крик.

Рекс вздохнул.

-Никогда. Его больше нет.

Аннет разжала руку, и сумка упала к её ногам.

-Мы очень сожалеем... - начал было Терри.

Женщина пошатнулась, и упала в обморок. Рекс подхватил Аннет прежде, чем она коснулась земли, и взял на руки.

-Этого я и боялся, - проговорил Клифтон.

Придя в бар Карлоса Таро, Лора хромающей походкой подковыляла к барной стойке.

-Что с ногой? - поинтересовался бармен.

-То же что и с рукой! - ответила Лора, показывая перевязанную ладонь.

Карлос не стал ничего уточнять, т.к. по большому счёту ему было наплевать. Обернувшись, Кобра сунула в рот два пальца, и громко свистнула, стараясь таким образом привлечь внимание. У пиратки это получилось.

-Кто из вас знал Рика Мейхема по прозвищу Плут? - поинтересовалась она.

Шесть человек подняли руки. Лора повернулась лицом к Карлосу.

-Принеси мне и тем шестерым самого лучшего рома. Хотя... - Лора вытащила из кармана пачку денег, и швырнула на стойку. - Чего уж мелочиться - неси бухла для всех.

-Устраиваешь поминки? - спросил Карлос, заметив, что Лора упомянула о Мейхеме в прошедшем времени.

-Типа того. Плут, конечно был ещё тем засранцем и прыщелыгой, но он этого не заслужил. Будь проклят этот трусливый ублюдок, в кои-то веки отрастивший яйца! - воскликнула Лора, и хлопнула кулаком по стойке.

Когда Карлос ушёл в подсобку за выпивкой, к стойке подошёл Доминик.

-Никогда не понимал зачем отмечать смерть человека, нажираясь в хлам, - признался Эдерн.

-А здесь и не надо ничего понимать. Надо просто пить, и не задавать тупых вопросов! - ответила Лора, даже не взглянув на своего собеседника.

Доминик обошёл Кобру, и прислонился к стойке.

-Клифтон сильно расстроился по этому поводу? - поинтересовался Эдерн.

-Не твоё собачье дело! - ответила Лора, одарив собеседника сердитым взглядом.

-Значит расстроился. Что-то мне подсказывает, что он расстроится ещё сильнее, если потеряет ещё и тебе.

Кобра нахмурилась, не понимая к чему клонит её собеседник. Доминик не стал просвещать пиратку, решив дать ей возможность самой сделать соответствующие выводы.

-Понятно. Ты и есть тот самый психопат с Геднера, - догадалась Лора, и потянулась за пистолетом.

-Не стоит этого делать. По крайней мере здесь и сейчас, - предостерёг её Доминик.

-Что тебе надо, ублюдок?

-Честная дуэль. Давай выйдем на улицу, и во всём разберёмся, - предложил Доминик.

-С какой стати?

-С такой, что я мог пальнуть тебе в спину ещё на входе. Я же дал тебе уникальный шанс. Будет глупо им не воспользоваться.

Интуиция подсказывала Лоре, что лучше прикончить Доминика прямо здесь и сейчас. Вместо этого пиратка приняла вызов на дуэль. После того как вернулся Карлос с бутылками, Лора сказала ему попридержать выпивку до её возвращения, а сама поплелась к выходу вместе с Домиником. Отойдя от бара на значительное расстояние, противники разошлись в разные стороны. Разделяли их какие-то жалкие 15 метров.

-Спасибо тебе, придурок! - поблагодарила Эдерна Лора.

-За что?

-За то что оказался в нужное время в нужном месте. Мне сейчас очень хочется сделать две вещи: напиться до полусмерти и подстрелить какого-нибудь козла. Ничего страшного, что придётся делать всё это в обратном порядке.

-Не придётся. Раз уж на то пошло, у меня на тебя тоже есть свои виды. Это будет что-то.

Кобра скривилась, и плюнула себе под ноги, ошибочно решив, что Эдерн говорит о сексе. Несколько секунд Лора и Доминик напряжённо смотрели друг на друга, и выхватили пушки. У Эдерна получилось сделать это гораздо быстрее. После того как противник всадил ей в грудь три пули, Лора выронила оружие, упала на землю и схватилась за грудь. Жадная глотая ртом воздух, Кобра не могла понять почему до сих пор жива.

-Не удивляйся. Я стрелял резиновыми пулями, - пояснил подошедшей к пиратке Доминик.

Когда задыхающаяся Лора повернула голову в сторону, последним, что она увидела, была нога Эдерна, обрушившаяся на её лицо.

Сущность демона

Леон был настроен выполнить обещание, данное Колину, но перед этим хотел получить то, чего был лишён 1,5 года - секса, причём ни с кем попало, а со своей старой знакомой проституткой по имени Долорес. Явившись в "Кошачью Лапку", Грисем отправился сразу к Аннет, но путь ему преградил Сэм, который сказал, что хозяйка борделя плохо себя чувствует, и никого не принимает. Ничуть не обескураженный этим известием Леон сделал заказ через Сэма. Помимо Долорес, Леон заказал и Дикси. Увидев Грисема, девушки несказанно удивились, т.к. все считали его мёртвым. Леон не стал тратить время на разговоры, а сразу перешёл к делу. Сначала он приказал проституткам показать ему самое настоящее лесбийское-шоу, и обе девушки справились с этой задачей на 5 с плюсом. Скинув с себя всю одежду, Леон набросился на проституток словно голодный зверь. Сначала он поимел Дикси, потом Долорес, а затем их обеих. Когда сексуальный марафон подошёл к концу, измождённые, но полностью удовлетворённые девушки остались лежать на кровати, а Леон начал одеваться.

-Уже уходишь, дорогой? - спросила Долорес тоном опытной кокетки.

-А что, по мне не видно? - дерзко ответил Леон, завязывая шнурки.

Девушка обиженно надула губки, и положила руку на плечо Грисема.

-Ты был просто бесподобен. Давай повторим ещё разок! - попросила Леона Долорес.

-А лучше пару раз, - подала голос Дикси.

Леон улыбнулся, и деликатно скинул руку Долорес со своего плеча.

-Обязательно повторим, но позже. Сначала мне нужно потолковать со своей бандой.

-Своей бандой? - спросили девушки в один голос.

Леон встал с кровати, и застегнул рубашку.

-Да, со своей бандой. С "Дикими Койотами".

Девушки удивлённо заморгали, а затем переглянулись.

-Ты точно ничего не путаешь? Разве лидер "Койотов" - не Джарек Хоффман? - осторожно спросила Дикси.

-Лишь формально. На правах будущего хозяина этого заведения, хочу поблагодарить вас, девчонки. Мне было очень хорошо. Вам это обязательно зачтётся. Пока, - сказал Грисем, и направился к двери.

-Подожди, Леон, - Долорес вскочил с кровати, подбежала к Леону, и схватила его за руку. - Если ты, новый лидер "Диких Койотов", почему Сэм не сказал нам об этом?

-Потому что он этого не знает. Пока об этом никто не знает, так что держите язык за зубами, девочки. Как я уже сказал, мне с вами было хорошо, но если вы кому-нибудь взболтнёте об этом разговоре, я отрежу вам языки.

По серьёзному тону Грисема девушки поняли, что это не пустая угроза, и заверили Леона, что будут молчать. Довольный тем, какой эффект произвели на девушек его слова, Грисем покинул бордель, и отправился прямиком в игорный дом. С ходу осмотрев игорное заведение, Леон отметил, что до полноценного казино ему далеко. Проходя мимо игральных столов, он похлопал одного игрока по плечу, и пошёл дальше. Бандит обернулся, и бросил на него сердитый взгляд.

-Тебе что надо, упырь? - спросил он, сердито набычившись.

Леон остановился, а затем медленно обернулся.

-А ты, дегенерат, не знаешь кто я такой? - ответил Грисем вопросом на вопрос.

Бандит покачал головой. Леон самодовольно ухмыльнулся, подошёл к игроку, и опрокинул стол.

-Я тот чувак, который играючи надерёт тебе задницу! - заявил он, и врезал бандиту по физиономии.

Бандит рухнул со стула, и приложил ладонь к лицу.

-Чего разлёгся, дерьма кусок? Вставай и дерись как мужик, упырь! - крикнул на него Леон.

Прежде чем игроки, чья партия была прервана Леоном, накинулись на Грисема, между драчунами встали охранники. В отличие от бандитов, прилетевших на Астер всего лишь пару дней назад, охранники знали кто такой Леон Грисем. Знали они и то, что если он серьёзно пострадает в стенах игорного дома, его ближайший родственник может наказать за это всех "Койотов", причём наказать жёстко. Разбушевавшихся гостей выпроводили на улицу, а Леона даже пальцем не тронули.

-У меня есть разговор к Джареку. Он сейчас здесь? - спросил Грисем у охранников.

-Нет, - последовал незамедлительный ответ.

-А где он?

Охранники лишь пожали плечами.

-Так даже лучше. Объявите общий сбор банды в космопорте. У Колина есть к вам важное послание, - объявил Леон.

-Общий сбор? Но ведь...

-И слышать ничего не хочу. Явка обязательна для всех членов банды! - прервал охранника Грисем, а потом развернулся на 180 градусов, и направился к выходу.

На улице его уже поджидали бандиты, которых охранники выставили из заведения. Леон улыбнулся, и стал разминать руки.

-Ну что, утырки, кто первый? - спросил он, предвкушая хорошую драку.

Последним, что помнил Рик, была мантикора, утащившая его в кусты. Хищница так сильно сжала его своим хвостом, что Мейхем едва не задохнулся. Он понятия не имел куда его тащит мантикора, но мысленно приготовился к смерти. Потеряв сознание от нехватки кислорода, Мейхем думал, что больше никогда не очнётся. Однако Рик не погиб. Очнулся Мейхем на полу в камере со стеклянными стенами. Вместо привычной оранжевый рубашки, и потёртых джинсов на хакере была какая-то больничная ночнушка.

"Почему я всё ещё жив?" - недоумевал Рик, вставая с пола.

Услышав позади громкий лай, Мейхем чуть не подпрыгнул на месте от неожиданности. Его соседом слева была голодная гончая, а соседом справа - мужчина в точно такой же одежде. Присмотревшись к лежащему на полу мужчине, Мейхем узнал в нём Нэша Филипса.

-Нэш! Проснись! - крикнул Рик.

Филипс даже не пошевелился.

-Приди в себя! - вновь повторил попытку Мейхем, и стал стучать кулаками по стеклу.

После того как его ударило током, Рик рухнул на пол, и стал трясти рукой, пытаясь унять боль от удара.

-Предупреждать надо! - процедил он сквозь зубы, затем подул на ладонь.

Лежащий на полу Нэш жалобно застонал, и приложил руку к затылку. Затем Филипс увидел где находится, и тут же вскочил на ноги.

-Привет, - поздоровался с ним Рик не слишком бодрым голосом.

-Мейхем. Что за хрень? - спросил Нэш, и протянул руку к стене.

-Не трогай! Стены под напряжением! - прокричал Плут.

Нэш медленно опустил руку.

-Что это за место и как мы здесь оказались? - спросил Филипс.

-То же самое я хотел спросить у тебя.

-Спроси у кого-нибудь другого. Я понятия не имею где мы.

Рик сокрушённо вздохнул, и опустился на пол.

-Ладно, попробуем зайти с другой стороны? Что ты помнишь?

Филипс ещё раз провёл рукой по затылку.

-Я погнался за тварью, которая тебя утащила, и кто-то здорово шандарахнул мне по башке. Очнулся я уже здесь, - ответил Филипс.

-Не густо. Хотя с другой стороны, могло быть и хуже.

Прежде чем Нэш успел что-то ответить, во всей секции загорелся свет. Створчатые двери в дальнем углу раскрылись, и в секцию зашли Григорий Беленко и Хавьер Барильо. Пройдя мимо пустых камер, визитёры приблизились к камере Рика.

-Меня зовут доктор Беленко. Вы сейчас находитесь в западной секции моей исследовательской лаборатории, - ответил Григорий на невысказанные вопросы.

-Знакомый голос. Это ты заманил нас в ловушку? - спросил Нэш.

Беленко нахмурился, и сказал:

-Нет. В ловушке вы оказались не из-за меня, а из-за вашей жадности. И из-за чрезмерной доверчивости.

-Ну а здесь мы что делаем? - спросил Рик.

Хавьер открыл камеру Мейхема, и приказал ему выходить. Плут попятился назад.

-Скажем так: ваша земная жизнь закончилось, и эта лаборатория - ваше персональное чистилище, - сказал Григорий.

-Нельзя ли побольше конкретики? - уточнил Нэш.

-Можно. Отныне ваши тела принадлежат науке.

-А ничего что у тел на этот счёт есть особое мнение, придурок ты чокнутый?

В тот момент когда Хавьер уже собирался вытолкать Мейхема из камеры, Беленко дал ему отмашку, и открыл камеру Нэша.

-Я передумал. Для предстоящих процедур больше подойдёт объект Љ2, - сказал доктор.

-Каких процедур? - воскликнули Нэш и Рик в один голос.

Разумеется, разъяснения не последовало. Хавьер надел на Филипса наручники, и вывел из камеры. Григорий взял Нэша за подбородок, и посмотрел ему в глаза.

-Это ты меня так клеишь? Извини, чувак, но мужики меня не привлекают! - ответил Нэш с улыбкой.

-Смейся. Скоро тебе будет не до смеха, - ответил Беленко, и повернулся к Филипсу спиной.

Все трое покинули отсек, оставив Рика наедине с гончей.

"Уж лучше бы та тварь меня сожрала!" - подумал Мейхем, искоса поглядывая на собаку.

Доведя Нэша до процедурной, Хавьер снял с него наручники, усадил на кресло, и закрепил руки на подлокотниках. Григорий же подошёл к столу, и вытащил из ящика шприц с тёмно-зелёным веществом.

-Ты пока можешь идти. Если что-то пойдёт не так, я тебя позову, - сказал он Хавьеру, и поднёс шприц к глазам.

-Мясо, - тихо проговорил Барильо.

-Что? - не понял его Григорий.

-Почему мне так хочется отведать сырого мяса, и почему мне не терпится разорвать тебя на части?

-Ты не одинок, - подметил Нэш, безуспешно пытаясь освободиться от ремней, стягивающих его руки.

Беленко задумчиво почесал затылок, положил шприц на стол и сказал:

-Должно быть это обратная связь. Вы с Еленой получили по дохе "эссенции". Она выполняла твои команды, а теперь...

-Если ты скажешь, что теперь я должен выполнять её команды, я тебя шею сломаю! - пригрозил Хавьер Григорию.

-Спокойно, друг мой. Я уверен, что эффект действия "эссенции" временный, и скоро всё пройдёт.

-А если не пройдёт, что тогда? У меня вырастит хвост с ядовитым жалом? Или рога?

-Всё будет в порядке, это я тебя обещаю. Иди отдохни. Если ты мне понадобишься, я тебя позову.

Хавьер что-то пробубнил себе под нос, пнул ногой стену, и спешно вышел за дверь. Григорий же снова взял шприц в руку, и подошёл к Нэшу.

-Если у тебя и так есть один подопытный, то зачем тебе другие? - резонно поинтересовался Филипс.

-Хавьер - мой ассистент, а не подопытный. Просто больше "эссенцию" не на ком было испытывать, - ответил Григорий.

До Филипс тут же дошло кто ударил его по голове, и почему мантикора схватила Мейхема, но не убила.

-Что это? - спросил он, глядя на шприц в руках Григория.

-Яд мантикоры, - незамедлительно ответил Беленко, и воткнул шприц в шею Филипса.

Введя весь яд без остатка, Григорий выдернул шприц, и достал из кармана диктофон.

-Как известно, яд мантикоры способен убить человека за 30 секунд. Если я не допустил ошибку при разработке вакцины, подопытный Љ2 проживёт гораздо дольше, нежели полминуты, - проговорил он, доставая из ящика стола инжектор.

Нэш задёргался в конвульсиях. Филипсу казалось, что его глаза вот-вот вылетят из орбит, а сердце выскочит из груди. Но прежде чем отведённые Беленко 30 секунд истекли, доктор сделал ему инъекцию. Боль стала постепенно исчезать. Григорий с довольным видом посмотрел на секундомер, затем снова схватился за диктофон.

-Три недели работы не пропали даром. Вакцина против яда мантикоры работает, - сказал Григорий, взял небольшой фонарик, и посветил Нэшу в глаза.

Филипс пару раз моргнул, и зажмурился.

-Реакция на свет удовлетворительная, - продолжил Беленко. - Состояние зрачков...

-Сними с меня ремни, ублюдок! - яростно прокричал Нэш.

Григорий нахмурился. Выключив диктофон, он достал из всё того же ящика какой-то спрей, и побрызгал им на Филипса. Нэш потонул в потоке непрекращающегося кашля.

-Теперь, когда антидот против яда мантикоры найден, самое время перейти к созданию вакцины против болотной лихорадки, - пояснил Беленко.

"Поскорее бы весь этот кошмар закончился!" - подумал Филипс перед тем как потерять сознание.

Открыв глаза, Аннет обнаружила, что находится в своём кабинете. Рядом с кроватью сидел встревоженный Терри, а Рекс стоял возле двери.

-Что-то здесь очень душно. Откройте окно, - проговорила Аннет тихим голосом.

-Оно уже открыто, - ответил Дитс.

-Тогда почему здесь жарко, словно в печке?

Терри удивлённо заморгал, затем приложил руку ко лбу Аннет.

-Странно. Жара вроде нет, - задумчиво проговорил он.

-Конечно, нет. Я просто...

-Ты просто упала в обморок. Такое иногда случается при сильном стрессе, - заговорил Рекс.

Аннет хотела было возразить, но потом вспомнила о новости, которую ей сообщили подельники. Нэш погиб на Неросе. Ещё недавно он подтрунивал над ней, беззлобно шутил, а теперь его нет в живых.

"Ребёнок!" - неожиданно вспомнила Аннет, и схватилась двумя руками за живот.

-Что такое? - встревоженно спросил Терри.

-Я... мне... Принеси воды, - попросила Аннет.

Рекс взял с полки графин с водой, и принёс его Аннет. Женщина сделала несколько глотков.

"Ерунда. Это всего лишь обморок. Обморок не может стать причиной выкидыша!" - стала она успокаивать саму себя.

Внутренний голос ехидно подметил, что, обморок, конечно, не мог вызвать выкидыш, а сильный стресс - мог. Аннет попыталась успокоиться и взять себя в руки.

-Расскажите как это случилось, - проговорила она спокойным голосом.

-Нас не было в тот момент рядом. О том что произошло можно судить лишь со слов Лоры, - сказал Терри.

-Так что же произошло?

-Мейхема утащил какой-то монстр. Нэш кинулся за ним в погоню, и не вернулся, - сообщил Рекс.

-И это всё? Погнался за монстром, и не вернулся? Да вы его хотя бы искали?

-Искали. Но нашли лишь это, - ответил Рекс, вытащил из кармана КПК Филипса, и протянул его Аннет.

Женщина повернула голову в сторону, и смахнула накатившую слезу.

"Возьми себя в руки, плаксивая дура! Как бы тяжело это не было, надо жить дальше!" - мысленно одёрнула себя Аннет.

Так и не взяв КПК, женщина резко встала с кровати, и подошла к окну. Сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, Аннет повернулась лицом к Терри и Рексу.

-Финн уже знает? - спросила она.

-Ещё нет. Мы пока ни о чём ему не сказали, - ответил Рекс.

-И не надо. Я сама ему обо всём расскажу, но чуть позже.

Терри и Рекс не стали спорить. Пожелав Аннет крепкого здоровья, подельники вышли за дверь.

-Все гонцы, приносящие плохие вести, чувствуют себя настолько плохо? - поинтересовался Терри.

-Лишь поначалу. Со временем к этому привыкаешь, - ответил Рекс.

Дитс пожал плечами. Ему не хотелось привыкать к подобным вещам. Как только подельники вышли на улицу, рация на поясе Рекса запищала. Клифтон незамедлительно ответил на вызов.

-Полагаю, поминки в самом разгаре? - спросил Корсар, решив, что разговаривает с Лорой.

-Они не начались, ведь покойница пока ещё жива! - услышал он голос Эдерна.

Терри вздрогнул, а Рекс нахмурился.

-Что молчишь, Клифтон? Нечего сказать? - прервал паузу Доминик.

-Чего ты хочешь, Эдерн? - спросил Рекс.

-Хочу знать ответ всего на один вопрос: какая часть тела Лоры Вингейт тебе нравится больше всего? Я пришли её тебе в первую очередь.

И вновь повисла пауза. Рекс знал, что фразы типа: "не впутывай Лору, ведь тебе нужен я" или "отпусти её, она здесь не при чём" лишь подстегнут Эдерна сделать с Лорой что-нибудь ужасное.

-Откуда мне знать, что Лора всё ещё жива? - спросил Клифтон.

-А кто тебе сказал, что она ещё жива? Я ведь спросил, какую часть тела тебе прислать первой. Возможно, одной рукой я держу рацию, а второй вырезай печень у твоей подружки. Неужели тебе не приходил в голову такой вариант?

Рекс перевёл взгляд на побледневшего Терри, и накрыл рацию рукой.

-Я хорошо знаю этого ублюдка. Если бы Лора была мертва, он не стал бы тратить время на разговоры, а просто прислал бы её останки, - пояснил Клифтон, понизив голос.

-Ты не можешь быть в этом уверен на все 100%!

-На 100 - не могу, но могу процентов на 70-75.

-Эй, ты там что, уснул? - прокричал Доминик в рацию. - Ты же знаешь, я терпеть не могу, когда меня игнорируют!

Клифтон поднёс рацию ко рту, и сказал:

-Никогда не считал тебя глупцом. До этого момента.

-Поясни, - потребовал Доминик.

-Для чистильщика ты работаешь слишком грязно.

-Благодаря тебе я уже не чистильщик.

-Так дело в потерянной должности?

-Плевать я хотел на должность, на старого ублюдка Дугласа Крейна, которого уже давно жрут опарыши, и на многое другое. Из-за тебя я потерял 8 лет жизни, и был близок к тому чтобы потерять надежду.

-И теперь ты хочешь, чтобы я испытал то же самое?

На этот раз паузу сделал Эдерн.

-Снова мимо, но уже теплее. А по поводу грязи не могу с тобой согласится. Ты и твои дружки и сами работаете не слишком чисто. "Смертоносцы", наёмники, "Инсайдеры". Да на ваших руках больше крови, чем на моих!

-Мы далеко не ангелы, но мы хотя бы не вскрываем беспомощных девушек.

-И зря. Поверь мне на слово - это очень увлекательное занятия. Поэтому перед тем как начать разделывать твою подружку, я включу громкую связь. Так что не проспи самое интересное, - попрощался Доминик с Рексом, после чего связь прервалась.

Договорив, Эдерн убрал рацию за пояс, и спустился на первый этаж. В качестве временного прибежища Доминик выбрал руины убежища "Инсайдеров". Лора же в данный момент лежала без сознания в той самой комнате, где был подвержен допросу Игорь Сомов. Спустившись, в подвал, и проведав привязанную к столу пленницу, Доминик плеснул ей в лицо холодной водой из крана. Лора поморщилась, словно попробовала съесть лимон целиком, помотала головой, и открыла глаза.

-Проснись и пой, спящая красавица! - проговорил Доминик с улыбкой.

-Сдохни страшной смертью, чудище болотное! - огрызнулась Кобра.

-Обязательно сдохну, но как-нибудь в другой раз. Вот только ты этого не увидишь.

Сказав это, Доминик увидел в углу большую серую крысу. Грызун неотрывно смотрел на привязанную к столу девушку, и думал о чём-то своём. Как только Эдерн стал стремительно к ней приближаться, крыса попыталась убежать в норку, однако Доминик успел схватить её за хвост. Подняв брыкающуюся крысу, Эдерн положил её на стол, а сам отошёл в угол и присел. Крыса подбежала к ноге Лоры, и начала грызть бинт. Кобра встревоженно заёрзала, однако крыса не обратила на это внимание.

-Даже маленькие твари могут делать большие пакости, - сказал Доминик.

-Это ты про себя что ли? - дерзко спросила Лора, пытаясь скинуть крысу со стола.

Однако грызун оказался очень прытким. Перестав возиться с бинтом, крыса забралась на ногу пиратки, откуда она тут же перебежала на живот.

-Я бы на твоём месте держал рот закрытым, - посоветовал Эдерн, глядя за передвижениями грызуна.

Когда крыса добралась до её груди, Лора замотала головой. Доминик встал с места, и вытащил нож. Опасаясь, что крыса начнёт грызть её горло, Лора опустила подбородок. Несколько секунд пиратка и грызун смотрели друг на друга, но игра в гляделки была прервана Домиником. Замахнувшись, Эдерн воткнул нож в спину крысу, но при этом даже не поцарапал Лору. Откинув тельце грызуна в угол, Доминик вытер кровь с ножа об лоб пиратки. Девушка при этом не издала ни звука, а когда Эдерн убрал нож, и вовсе плюнула ему в лицо.

-Смело. Но глупо, - сказал Доминик, вытер щёку, и приставил нож к горлу Лоры.

-Иди в задницу, придурок! Хочешь резать меня - режь! Всё равно нет ничего хуже, чем пялиться на твою мерзкую физиономию! - яростно прокричала Кобра.

Эдерну хватило бы одной минуты, чтобы доказать пленнице как сильно она заблуждается. Доминик очень много знал о боли, и знал он о ней не понаслышке. Доминик мог изувечить её, заставить умолять о смерти. Эдерн уже был готов выполнить желание пиратки, но услышав за спиной хлопки, резко обернулся.

-Что-то не так? - спросил стоявший у двери Марк Эдерн, перестав хлопать в ладоши.

-Не твоё собачье дело, дерьма кусок! - огрызнулся Доминик.

-Чего? Ты с кем разговариваешь? - удивилась Лора, и посмотрела в сторону двери.

-Очень непривычно, не правда ли? Ты привык, что они просят пощады и хнычут. А она хныкать не собирается. Какое разочарование! - продолжил Эдерн-старший.

Доминик метнул нож в дверь. Как только нож прошёл сквозь него, и вонзился в дверь, Марк растворился в воздухе. Доминик приложил руку ко лбу.

-Как же всё это не вовремя, - тихо проговорил он.

В присутствии своего покойного отца Доминик терял контроль над собой. И хотя Марк отступил, Доминик знал, что тот скоро вернётся. Он был для Доминика злым духом, отогнать которого можно было лишь с помощью жертвоприношений. И хотя в этот раз жертва был под рукой, Эдерн решил пока не трогать Лору, и найти ей замену в другом месте. Ему хотелось лишить Кобру жизни медленно, помня каждый миг её агонии.

-Отдыхай пока, - сказал Доминик, приложил руку к шее Кобры, и посильнее надавил на сонную артерию.

Девушка тут же потеряла сознание. Выдернув нож из двери, Эдерн спешно покинул подвал, и отправился на поиски жертвы.

В поисках Доминика Рекс и Терри пожаловали в бар Карлоса Таро, и рассказали бармену о том, что Лора пропала.

-Была она здесь. Хотела закатить панихиду по поводу гибели Мейхема, - сказал Карлос, поставил на стойку стакан, и налил в него текилы.

-Что было дальше? - спросил Рекс.

-Явился тот лысый хрен, который отправил тебе посылку, и они ушли.

-Куда?

-Откуда мне знать?! - Карлос указал на стакан. - Жаль что Плута больше нет. Можешь выпить за его здоровье за счёт заведения.

-Как-нибудь в другой раз. Пока.

Разговор с посетителями также не внёс ясности.

-Он действительно может сделать с Лорой то, что обещал? - спросил Терри после того как они покинули бар.

-Может, и сделает. От таких психов, как Доминик Эдерн, можно ждать всё что угодно, - ответил Рекс, мысленно вернувшись в прошлое.

(8 лет назад)

Получив сообщение от Доминика, Карл и Рекс выехали на скотобойню. Эдерн сообщил претендентам на вакансию чистильщика, что им нужно пройти последнее испытание, и убить одного человека. Подъехав к скотобойне, Таннер заглушил двигатель.

-Не нравится мне всё это. Что-то здесь не так, - проговорил Карл.

-Это далеко не первый раз, когда Эдерн посреди ночи вызывает нас на скотобойню, - ответил Рекс.

За те два месяца, что Карл и Рекс провели в обществе Доминика Эдерна, им не раз пришлось испачкать руки в крови. Жертв отличал друг от друга возраст, социальный статус, семейное положение, но объединяло одно - каждый из них осмелился перейти дорогу Синдикату. Однако Доминик не просто убивал этих людей - он делал это медленно и очень болезненно. Рекс не знал в чём перед Дугласом провинилась последняя жертва, но мысленно посочувствовал ей, поняв, что Доминик не просто так выбрал скотобойню в качестве места казни.

-Не в первый, но если верить этому психу - последний. Давай поскорее со всем этим покончим, - предложил Клифтон.

Карл кивнул в знак согласия, достал пистолет, и снял оружие с предохранителя. Подельники зашли на скотобойню с запасного входа, и стали продвигаться к цели. Когда Рекс и Карл зашли в разделочный цех, включился свет. Подельники выхватили оружие, и встали спина к спине.

-Можете убрать стволы. Они вам не понадобятся, - сказал зашедший в цех Доминик.

Рекс и Карл опустили оружие.

-Где тот тип, которого надо пустить в расход? - спросил Таннер.

-Здесь, - многозначительно проговорил Эдерн, присаживаясь прямо на освежёванную тушу.

-Где? Здесь никого нет кроме нас, - возразил Рекс.

Доминик многозначительно улыбнулся. Клифтону показалось, что он понял в чём заключается замысел чистильщика, но тут же отбросил эту идею, посчитав её безумной.

-Не буду врать - вы оба по-своему хороши. Но Дугласу нужен лишь один чистильщик, а не два, - заговорил Эдерн.

-Тогда почему ты вызвал нас сюда? - спросил Таннер.

-Чтобы поздравить счастливчика, и избавиться от неудачника. Пусть всё решит естественный отбор.

Рекс сжал кулаки, поняв, что его догадка подтвердилась. Доминик позвал их сюда не для того чтобы они разделались с неизвестным бедолагой.

-Так ты хочешь чтобы мы убили друг друга, - высказал он свою догадку.

-Нет. Я хочу чтобы один из вас убил другого. Кто будет жить, а кто умрёт, решайте сами.

-Что за бред собачий? Ты не можешь так поступить! - воскликнул Карл.

-Одна вакансия - один человек, - невозмутимо проговорил Доминик.

Таннер резко выхватил оружие, и направил его на чистильщика.

-Я всажу тебе пулю в башку, и мы избавимся от твоего поганого тела. Как тебе такой вариант, ублюдок? - спросил Карл с превосходством в голосе.

Доминик снисходительно улыбнулся.

-Не будь идиотом, Таннер. При таком раскладе, погибнем все мы. Чистая арифметика, и ничего больше.

-Что ты несёшь? - спросил Карл.

-Он имеет в виду, что если ты убьёшь его, Дуглас нам этого не простит, и остаток жизни нам придётся провести в бегах, - пояснил Клифтон.

-Именно. В конечном итоге, вы всё равно окажетесь на этой скотобойне. Так что один из вас сегодня умрёт, и это даже не обсуждается, - проговорил Доминик спокойным голосом.

Таннер стиснул зубы.

-Будь ты проклят, ублюдок! - процедил он, затем повернул руку в сторону, и направил оружие на Рекса.

Реакция Клифтона была молниеносной. Прежде чем Карл нажал на курок, он отвёл его руку в сторону, затем заехал кулаком по физиономии. Таннер отлетел назад и рухнул на пол.

-Если тебя это хоть немного утешит, моя симпатия на твоей стороне, Клифтон! - сказал Доминик.

Рекс повернул голову назад, намереваясь послать чистильщика в задницу, глядя ему в глаза, однако Карл быстро встал на ноги, и набросился на него словно дикий бык. Ударив его головой в живот, Таннер пригнулся от последовавшего за этим бокового удара, и сбил Рекса с ног подсечкой. Когда же Карл наклонился, чтобы подобрать свой пистолет, Рекс заехал ему ногой по лицу, а второй ногой пнул пистолет. Оружие откатилось в противоположный угол цеха.

-Вы прямо как маленькие девочки в розовых платьицах. Покажите как сильно вы ненавидите друг друга! - начал подзадоривать соперников Доминик.

Рекс поднялся на ноги, и перехватил ногу Карла, которой он пытался заехать ему в живот. Тогда Таннер подпрыгнул и ударил Клифтона второй ногой по лицу, хотя сам при этом упал на пол. Резким рывком поднявшись на ноги, Карл набросился на Рекса, и противники начали обмениваться ударами. И хотя Клифтон и Таннер пропускали примерно одинаковое количество ударов, Рекс, будучи более физически развитым, переносил их гораздо легче, чем его соперник. Взгляд наблюдающего за дракой Доминика упала на висевший на стене пожарный топор. Решив подбавить остроты, Эдерн встал с туши, и снял со стены топор. Как только Рекс опрокинул Карла на пол прямым ударом, Доминик бросил топор. Оружие упала рядом с Таннером. Увидев, что Рекс потянулся за пистолетом, Карл схватил топор, и набросился на противника словно вихрь. Размахивая топором во все стороны, он вынудил Клифтона пятиться назад, пока Рекс не прижался спиной к стенке. Казалось, участь Рекса предрешена, но когда Карл размахнулся, намереваясь ударить Рекса по голове, Рекс буквально в самый последний момент отскочил в сторону, затем несколько раз заехал Таннеру локтем по лицу, схватил его за руку, и перекинул через себя. Когда же упавший на пол Карл потянулся к топору, Рекс наступил ему на руку, и посильнее надавил на ногу. Таннер закричал от боли, безуспешно пытаясь освободить руку. Подобрав с пола топор, Рекс убрал ногу.

-Что-то подобное я и ожидал увидеть, - проговорил Доминик.

Вместо того чтобы прикончить Карла, Рекс выбросил топор, и протянул Таннеру руку. Карл удивлённо заморгал, ожидая подвоха.

-И как всё это понимать? - услышал Рекс недовольный возглас Доминика.

-Я с самого начала не хотел быть чистильщиком, - ответил Клифтон.

Понимая, что Рекс не собирается его убивать, Карл принял предложенную руку, и поднялся на ноги.

-Ты, кажется, невнимательно меня слушал, Клифтон. Одна вакансия - один человек, - напомнил Доминик.

-Это ты невнимательно меня слушал, Эдерн. Я не хочу быть чистильщиком. И я не хочу чтобы наши пути когда-нибудь снова пересеклись.

Доминик вздохнул, вытащил пистолет, и направил его на Рекса.

-Это твой окончательный ответ? - на всякий случай уточнил он.

-Окончательный. Дугласу нужен был новый чистильщик, и сегодня он его получил.

-Спасибо, Рекс. Я этого никогда не забуду, - проговорил Карл тихим голосом.

Внезапно Доминик направил оружие на Таннера, и выстрелил ему в грудь. Таннер дёрнулся, и рухнул на колени, а Рекс выхватил пистолет. Тогда Эдерн всадил Карлу пулю в голову, затем одним метким выстрелом выбил оружие из рук Рекса.

-Чистильщики - элита Синдиката. В ней нет места неудачникам, - объяснил Доминик причину убийства Таннера, затем стал стремительно приближаться к Рексу.

Подойдя достаточно близко, Доминик ударил Клифтона ногой в живот, затем повалил на пол ударом ноги с разворота.

-Предателям и слабонервным хлюпикам в ней тоже нет места, - сказал Эдерн, и обрушил свою ногу на лицо Рекса.

(8 лет назад)

Пришёл в себя Рекс уже на лодочной станции. Пока Клифтон находился без сознания, Доминик крепко привязал его к столу, и надел свой рабочий фартук. На соседнем столе лежало мёртвое тело Карла Таннера, у которого не хватало правого уха. Руки покойника были скрещены перед грудью, и в них он держал пистолеты, словно это были торжественные похороны.

-Это был твой выбор, Клифтон, поэтому вини только себя, - сказал Доминик, и приблизился к столу.

Когда Эдерн подошёл, Рекс обратил внимание на вещицу, которую он сначала принял за ожерелье. При ближайшем рассмотрении ожерелье оказалось человеческим ухом на верёвочке.

-Прощальный презент от Таннера, - пояснил Доминик. - Теперь его частичка всегда будет со мной. Как и твоя.

-Кончай с этим поскорее, ублюдок.

-Поскорее не получится. Я мог бы взять то что мне нужно, пока ты был в отключке, но решил подождать пока ты очнёшься.

Сказав это, Доминик вытащил шприц.

-Правый или левый? - спросил он.

-Что?

-Левый, - сделал выбор Эдерн, и сделал Рексу укол.

В шприце содержался особый наркотик, временно парализующий человека. Доминику хотелось, чтобы Рекс видел всё от начала и до конца. Убрав пустой шприц, Эдерн достал скальпель, и для верности выждал минуты.

-Проморгал ты своё счастье, Клифтон, - сказал Доминик, и вонзил скальпель в левый глаз Рекса.

Со стороны могло показаться, что Рекс никак не отреагировал на это, в то время как на самом деле он был готов заскочить на стенку от невыносимой боли, и кричать. Однако изо рта Клифтона не вылетело ни звука, да и рот он открыть не смог. Не в силах пошевелиться или хотя бы закричать, парализованный Рекс только и мог наблюдать как сумасшедший чистильщик удаляет ему левый глаз. Вытащив запачканный кровью глаз из глазницы, Доминик поднёс его к лицу. Внимательно осмотрев глаз, Эдерн перевёл взгляд на Рекса.

-Я передумал. Мне от тебя ничего не надо, - проговорил Доминик, и уронил глаз на пол, а затем раздавил его.

Рексу казалось, что точно также раздавили его самого. И хотя ни один мускул ни дрогнул на его лице, Доминик понял всю степень отчаяния своего пленника. Довольный произведённым эффектом, Доминик снял фартук, и покинул операционную. Вернулся он пару минут спустя с канистрой, под завязку заполненную бензином.

-Наркотик вот-вот прекратит действовать, и тебя начнёт знобить. Не волнуйся - я помогу тебе согреться, - сказал Эдерн, и стал разбрызгивать бензин по комнате.

Он был так поглощён этим занятием, что не заметил как Рекс стал двигать пальцами. Клифтону стоило больших усилий не выдать себя, т.к. боль в глазнице была поистине адской. Опустошив канистру, Доминик вышел за дверь. Пошевелив кистью, Клифтон понял, что контроль над телом вернётся к нему с минуты на минуту. В это время Эдерн щедро поливал бензином соседнюю секцию. Он намеревался спалить лодочную станцию вместе с телами Рекса и Карла, а Дугласу сказать, что претенденты прикончили друг друга. Израсходовав весь бензин, Доминик вернулся обратно в соседнюю секцию. Сняв фартук, Эдерн кинул его на тело Карла Таннера, и вытащил из кармана зажигалку.

-Увидимся на том свете, - сказал чистильщик, и чиркнул зажигалкой.

Когда на конце зажигалки заиграло пламя, Доминик отошёл к двери, наклонился, и бросил зажигалку на пол.

Отыскать новую жертву оказалось проще простого. Честь изгнать демонов Доминика Эдерна выпала пьяному бандиту, вышедшему из бара Карлоса Таро, чтобы справить нужду. Пока он увлажнял стенку бара, Доминик подкрался к нему сзади, и надавил на сонную артерию. Когда бандит потерял сознание, Эдерн оттащил его в ближайший пустующий дом, и как следует выпотрошил под неодобрительные реплики Марка Эдерна. Вытерев окровавленный нож об одежду убитого бандита, Доминик почувствовал себя значительно лучше. Самоконтроль вернулся, а назойливый призрак исчез. Эдерн никак не мог понять почему именно Марк преследует его. В конце концов, родной отец был не первой жертвой Доминика. Не став ломать над этим голову, Эдерн отправился обратно к Лоре. Приблизившись к логову "Инсайдеров", Доминик достал рацию, и связался с Рексом.

-Возможно ты считаешь меня конченной мразью, но в том, что ты лишился глаза, виноват не я! - начал разговор Доминик.

-Ну да. Я сам его себе вырезал.

-Не ёрничай. Скальпель был в моих руках, но у тебя было нечто большее - шанс на лучшую жизнь. Ты упустил свой шанс, так что вини только себя. И хотя я человек злопамятный, в этот раз у тебя тоже будет шанс. Хочешь найти свою подружку до того, как я выпущу ей кишки?

-Хочу, - ответил Рекс после небольшой паузы.

-Тогда думай как преступник. А что, как правило, делает преступник, вскоре после совершения преступления? Подумай хорошенько, и ты поймёшь что делать дальше. До встречи, - попрощался Доминик с Рексом, затем выбросил рацию, и вошёл в дом.

Находившиеся на борту "Сильвер Фокс" Рекс и Терри попытались понять что имел в виду Эдерн, задавая вопрос про преступника.

-Что делает преступник после совершения преступления. Ищет и устраняет свидетелей, прячется, уничтожает улики, продолжает жить обычной жизнью? - бормотал Терри, ходя из стороны в сторону.

-Всё ни то. Ответ должен дать нам подсказку где искать Лору, - с сомнением проговорил Рекс.

Терри остановился.

-А что если он имел в виду старый как мир стереотип? - неожиданно спросил Дитс.

-Какой ещё стереотип? - не понял Рекс.

-Что преступник возвращается на место преступления.

Клифтон задумался.

-А вот это уже больше похоже на правду. Понять бы ещё куда нам стоит возвращаться, - задумчиво проговорил он.

-Если хорошенько подумать, на Астере не так много мест, куда бы могли вернуться. Тем более мест, где мы совершали преступления.

Рекс тут же вспомнил о том, что в первом разговоре Эдерн упоминал про их недавние подвиги.

-Доминик говорил, что наши руки в крови, и при этом упоминал наёмников, "Инсайдеров" и "Смертоносцев", - задумчиво проговорил Клифтон.

-Значит, он сейчас в одном из этих мест? - предположил Терри.

-Скорее всего. Свалку можно сразу отмести, т.к. там то и дело кто-нибудь ошивается. К тому же Эдерн любит проводить свои операции не на открытой местности, а в каких-нибудь заброшенных домах или подвалах.

-Значит нам надо разделиться и проверить оба этих места.

Рекс покачал головой.

-Слишком рискованно. Если ты нарвёшься на Эдерна, он тебя прикончит.

-Я возьму с собой оружие.

-Может так случиться, что ты даже не успеешь им воспользоваться. Доминик, конечно, конченный псих, но отнюдь не слабак. Его голыми руками не возьмёшь.

-У нас всё равно нет другого выхода.

Поняв, что Терри прав, Рекс приказал ему проверить логово "Смертоносцев", и в случае чего сразу же связаться с ним. Сам Клифтон собирался посетить особняк "Инсайдеров", и завершить то, что ему не удалось ещё тогда на лодочной станции.

(8 лет назад)

В помещении было жарко, словно в печке. Рекс начал дёргать руками, пытаясь освободиться от ремней, но все его старания оказались тщетны. Между тем пламя подбиралось к Клифтону всё ближе и ближе. От нестерпимого жара Рекс едва не задохнулся. Смерть предъявила на чернокожего гиганта свои права, однако, даже оказавшись в безвыходной ситуации, Рекс отказывался сдаваться. Повернув голову в сторону, Клифтон заметил, что ремень, удерживающий его правую руку, загорелся, и понял, что у него появился реальный шанс освободиться. Подождав 15 секунд, Рекс изо всех сил рванул руку на себя. И хотя на его запястье остались красные отметины, Рекс добился своего - ремень порвался, и пленник смог освободить правую руку. Сорвав ремни с левой руки и ног, Рекс полностью освободился. Поскольку весь пол был объят пламенем, Клифтон перепрыгнул на соседний стол, на котором лежал труп Карла Таннера. Забрав у покойника пистолеты, Рекс проверил обоймы. В каждом стволе было по одному патрону. Оторвав от рубашки Карла внушительный клок, Рекс сделал из полученной ткани повязку. Убрав пистолеты за пояс, Клифтон обмотал голову, спрятав под повязкой пустую глазницу, спрыгнул на горящий пол, и помчался к двери. Выскочив из горящей секции, Рекс попытался сбить пламя, а когда понял, что из этого ничего не выйдет, скинул с ног горящие ботинки. Поскольку Эдерн специально оставил дверь открытой, чтобы пламя быстрее распространилось по станции, соседняя секция также была объята огнём, хотя и не так сильно как комната, из которой выбрался Рекс. Прижав ладонь к носу, Клифтон стал пробираться к выходу. Всё это время Доминик стоял снаружи, и смотрел как огонь пожирает лодочную станцию. Вид неконтролируемого пламени, пожирающего всё вокруг, вызывал у Эдерна улыбку. Но как только дверь распахнулась, и на улицу выскочил Рекс, улыбка исчезла с лица чистильщика. Рухнув на колени, наглотавшийся дыма Клифтон потонул в потоке непрекращающегося кашля. Когда же Рекс поднял голову, и посмотрел на Эдерна, чистильщик развернулся на 180 градусов, и побежал на причал, возле которого его ждала моторная лодка. От причала Эдерна отделяло всего лишь 5 с половиной метров. Клифтон достал пистолеты, и выстрелил убегающему Доминику в спину. Практически добравшийся до лодки Эдерн вздрогнул, и схватился одной рукой за спину. Когда же раненный чистильщик медленно обернулся, и посмотрел на своего убийцу, Рекс выстрелил ему в голову из второго пистолета. Пуля попала не в лоб чистильщика, а на несколько сантиметров правее, однако Рекс, правый глаз которого слезился из-за дыма, этого не увидел. Клифтон видел лишь как тело его, как он тогда думал, убитого врага рухнуло в воду. С большим трудом добравшись до машины Карла, Рекс открыл дверцу, рухнул на заднее сидение, и потерял сознание. Клифтон пришёл в себя лишь утром, и стал думать что делать дальше. Поняв, что скрыться от гнева Дугласа Крейна ему всё равно не удастся, Рекс поехал прямиком в Башню. Выпросив аудиенцию у Дугласа, Рекс рассказал главе Синдиката обо всём что произошло прошлой ночью. Клифтону было невдомёк, что Крейн и так уже многое знает. Через несколько минут после того как Рекс потерял сознание, к горящей станции подъехали двое чистильщиков, одним из которых был Зак Сингер. Не обратив внимания на Клифтона, чистильщики выловили из воды едва живого Доминика, и доставили его в больницу, где он и впал в кому. Когда чистильщики доложили Дугласу о судьбе Доминика, Крейн не стал принимать скоропалительных решений, решив дать Рексу возможность оправдаться. Когда Клифтон объяснил главе Синдиката, что Доминик окончательно свихнулся, застрелил одного кандидата в чистильщики, и чуть не сжёг заживо второго, предварительно лишив его левого глаза, Дуглас ему поверил, т.к. и сам стал в последнее время замечать, что с Эдерном что-то не так. Крейн отпустил Рекса, а Сингеру приказал следить за состоянием лежащего в коме Эдерна, и докладывать об улучшении его самочувствия, если оно последует. Безумный чистильщик совершил серьёзную ошибку, затеяв эту дурацкую игру, и просто обязан был понести суровое наказание. Сначала Дуглас собирался отдать приказ отключить лежащего в коме Доминика от аппарата жизнеобеспечения, но в самый последний момент передумал, решив, что умереть во сне - слишком мягкое наказание. Когда же Доминик очнулся, его заперли в психушке, где он должен был провести остаток жизни. Однако судьба-злодейка распорядилась иначе, и жаждущий мести Эдерн получил возможность поквитаться с тем, из-за кого потерял 8 лет своей жизни.

Запыхавшийся Терри остановился в десяти метров от убежища банды "Смертоносцы". Прижавшись к столбу, Дитс попытался перевести дыхание, как вдруг в него слева прилетел небольшой камешек. Терри повернул голову в сторону, и заметил стоявшего в переулке Финна. Мальчишка приложил палец к губам, и махнул рукой, подзывая Дитса к себе.

-Ты что здесь забыл, Умник? - спросил Финн после того как Терри к нему подошёл.

-Я ищу Лору, - ответил Терри, вытирая со лба пот. - А ты...

-А я караулю стрёмную семейку.

-Стрёмную семейку?

-Двух братанов и их папашу. Ты же сам сказал мне за ними приглядеть.

Терри понял, что речь идёт об Игоре Сомове и его "сыновьях".

-Они сейчас там? - спросил он, указывая на дом.

-Ага. После того как "Инсайдеры" разнесли их нору в Крэкхаусе, семейка обосновалась здесь.

И как только Финн это сказал, входная дверь распахнулась, и из дома вышли Саймон и Эван. Пройдя немного вперёд, Джервис остановился, выхватил из-за пояса пистолет, и резко обернулся.

-Не знаю кто ты, но выходи по-хорошему! - потребовал капрал, почувствовав, что за ними следят.

Терри и Финн переглянулись. Мальчик покачал головой.

-Продолжай следить за ними, - сказал Терри, и вышел из переулка с поднятыми руками.

Джервис узнал Дитса, и медленно опустил пистолет.

-Дам тебе небольшой совет на будущее - не подкрадывайся к людям с оружием сзади, если, конечно, не хочешь получить пулю, - посоветовал он Дитсу.

-Я не собирался подкрадываться. Просто Лора пропала, и я подумал, что она может быть здесь, - ответил Терри.

-Здесь? С чего вдруг? - спросил Саймон.

-Это долгая история, а у меня мало времени. Раз её здесь нет, я пойду. Пока, - попрощался Дитс, с братьями, и быстрым шагом стал удаляться от дома.

-Погоди! - окрикнул его Нолан.

Терри резко остановился, и бросил на братьев вопросительный взгляд.

-Ты здесь один? - спросил сержант.

Дитс кивнул, решив не выдавать Финна.

-Мы были бы тебе крайне признательны, если бы ты держал язык за зубами по поводу...

-Я никому не скажу что вы заняли этот дом. Это всё?

-Пока всё.

После того как Терри пошёл в одну сторону, а Эван и Саймон в другую, Финн последовал за "братьями". Удерживая приличную дистанцию, мальчик шёл по пятам за Саймоном и Эваном, и каждый раз, когда они оборачивались, падал на землю, или забегал в переулок. Едва не попавшись братьям на глаза, Филипс-младший заскочил в пустующий дом, и бегом поднялся по лестнице наверх. Выбравшись на крышу, мальчик осторожно подобрался к краю, и высунул голову. Никого не обнаружив, "братья" пошли дальше. Путь их лежал в южные трущобы, заселённые в основном грызунами и мелкими бандами. Перепрыгивая с одной крыши на другую, и по-прежнему оставаясь незамеченным, Финн продолжил слежку. Добравшись до трущоб, Филипс спустился на землю, и, предугадав дальнейший маршрут "братьев", решил сделать небольшой крюк через переулки. Выбежав к старому полуразрушенному бару с рухнувшей крышей, Финн обнаружил, что там уже собралась группа из десяти человек. Через минуту к месту встречи подтянулись и Саймон с Эваном. Заняв позицию возле развалившегося забора, Финн залёг на землю, и подполз поближе, надеясь услышать о чём будут разговаривать собравшиеся. Однако собравшиеся не стали тратить время на разговоры, а сразу же вошли в здание, оставив возле входа одного часового. Вышли они оттуда спустя несколько минут. Каждая из пришедших на встречу пар забрала железные контейнеры, в которых находилось всё самое необходимое: оружие, еда, устройства связи, медикаменты, а также немного наличных на повседневные расходы. Этот бар был чем-то вроде секретного склада для разведчиков геднерского гарнизона, и присматривал за ним шпион, замаскированный под торчка. Раз в неделю в трущобах совершал посадку челнок, принадлежавший геднерскому гарнизону. Экипаж судна выносил контейнеры, и оставлял их в здании. Вероятность того, что контейнеры обнаружат посторонние, практически была равна нулю, т.к. в здании была установлена специальная голограмма, делающая ящики невидимыми. Если раньше Финн отнёсся к слежке за "братьями" не слишком серьёзно, то теперь он был заинтригован. Кто все эти люди? Что в контейнерах, и кто их здесь оставляет? Что замышляют эти люди? Вопросов было много, но получить на них ответы было совсем непросто. Присутствие Финна чуть не рассекретила плешивая дворняжка, пришедшая к бару в поисках съестного. Как только собака громко залаяла, часовой насторожился, и достал пистолет. Мальчик затаил дыхание, и отполз в сторону. Подойдя поближе, и никого не заметив, часовой шуганул дворнягу, и вернулся на прежнюю позицию. Финн вздохнул с облегчением, вытянулся во весь рост, и забежал за угол ближайшего дома. Хотя мальчишку чуть не заметили, Филипс-младший зарёкся узнать что именно задумали эти парни.

Когда Лора очнулась, Доминик уже стоял рядом с ней в фартуке.

-Ну как, выспалась? - спросил Эдерн, завязывая фартук.

-Иди в жопу! - последовал резкий ответ.

Доминик улыбнулся. Достав нож, он легонько провёл им по шее пиратки, а когда острие упёрлось в горло, слегка нажал на рукоятку. Лора затаила дыхание.

-Что-то твои туповатые друзья не слишком спешат. Может, они совсем не понимают намёков? - поинтересовался Эдерн.

Лора, разумеется, ничего не ответила. Доминик убрал нож, и отошёл в угол. Кобра сделала глубокий выдох.

-Ответь на один вопрос, но только честно: тебя когда-нибудь посещали призраки убитых тобой людей? - спросил Доминик.

-Какой мне резон беседовать с тобой, ублюдком, если ты собираешься выпустить мне кишку? - поинтересовалась Лора.

-Такой, что пока мы разговариваем, твоей жизни ничто не угрожает. Тебе ведь хочется пожить подольше, не так ли?

Лора хотела было ответить, что ей всё равно, что её всё достало, но она не смогла сказать этого. Пиратка не хотела признаваться даже самой себе, что боится смерти, а уж тем более признаваться в этом какому-то полоумному выродку.

-Был один упырь, чью морду я смогла забыть далеко не сразу. Он повалил меня на землю, и собирался трахнуть. Ну я и всадила ему в шею заточку, - призналась Кобра.

-Он умер сразу?

-Нет. Он пыхтел, и пытался что-то сказать, но я так ничего и не разобрала.

-Он был твоей первой жертвой?

-Да. В следующий раз всё было гораздо проще.

В признательность за то, что Лора была с ним откровенна (хотя у неё просто не было другого выхода), Доминик решил поведать ей свою историю.

-Отношения между моими родителями были довольно странными. Если конечно побои и грубый секс по принуждению можно назвать отношениями, - начал он свой рассказ.

-Если твой папаша был такой задницей, почему твоя мамаша от него не ушла? - спросила Лора.

-Потому что отец внушил ей мысль, что где бы она не пряталась, он всё равно её найдёт. Отец был на ней просто помешан. Мать была для него не просто манией - она была его родной сестрой.

Лора вздрогнула. Она повидала в своей жизни много грязи, но с подобным сталкивалась впервые.

-Три раза она пыталась покончить с собой, и все три раза отец пресекал эти попытки. Он угрожал, что если мать попытается снова наложить на себя руки, то мне не поздоровиться, - продолжил Эдерн.

-И что она сделала? - спросила Лора.

-Мать больше не пыталась навредить себе. Вместо этого она решилась на побег. Не знаю как, но отец её нашёл, причём нашёл довольно быстро. Вернув мать домой, этот ублюдок запер её в подвале, и посадил на цепь.

Доминик замолчал, мысленно вернувшись в тот злополучный вечер. Тогда ему было всего лишь одиннадцать лет, и это был последний день его детства. Желая спасти мать, он выкрал ключ от подвала, но не смог найти ключ от цепи. Когда Доминик спустился вниз, то не узнал свою мать. Джоди Эдерн, не так давно бывшая красавицей, была похожа на привидение. Её исхудавшее покрытое свежими синяками тело выдержало зверства Марка Эдерна, но не её разум. Джоди знала лишь один выход из этого кошмара - она попросила сына убить её. Доминик ужаснулся, однако Джоди заплакала, и стала умолять его проявить милосердие. Мальчик поднялся наверх, и через минуту вернулся с полиэтиленовым пакетом.

-По просьбе матери я задушил её пакетом, - сказал Доминик после небольшой паузы. - Затем я пошёл в комнату отца.

Не подозревающий о произошедшей в подвале трагедии Марк спал крепким сном. У Доминика, только что лишившего жизни родную мать, было сильное желание придушить и отца, однако мальчик решил, что смерть Марка должна быть медленной и очень болезненной. Раздобыв две верёвки, мальчик привязал руки отца к спинке кровати, а затем разбудил, плеснув в лицо кипятком.

-Я отрезал ему все пальцы на руках, а потом отрезал и яйца. Оставив его истекать кровью, я поджог кровать, и смотрел как этот ублюдок превращается в кусок обгорелого мяса.

В тот вечер у Доминика проснулась тяга к жестоким убийствам и поджогам. Убийства доставляли ему удовольствие, а огонь успокаивал. Ведущие расследование смерти Марка и Джоди Эдерн полицейские даже не заподозрили маленького мальчика, в одночасье ставшего сиротой. Доминика отправили в приют, откуда он сбежал в первый же вечер. Занимаясь бродяжничества и попрошайничество, Доминик ночевал под мостом вместе с бродягами. Эти самые бродяги чуть позже и стали его жертвами. Расправившийся со своими родителями мальчик окончательно перестал быть человеком, и превратился в кровожадного монстра, а улицы ночного Геднера стали его охотничьими угодьями. Много позже Доминик научился работать аккуратнее, и не оставлять следов. Тем самым он превратился из монстра кровожадного в монстра сообразительного.

-Зачем ты мне всё это рассказал? - спросила Лора, когда Доминик закончил свой рассказ.

-Потому что мне всегда хотелось поделиться с кем-нибудь своей историей. Ты - первый человек, которому я всё рассказал. И скорее всего, последний.

Сказав это, Доминик достал шприц со снотворным, и сделал Лоре инъекцию в шею.

-Мне жаль бедного пацана. Ему не стоило рождаться, - сказала Лора перед тем как её сморил сон.

Доминик надел хирургическую маску.

-Ты права. Мне не стоило появляться на свет, - сказал он, и поднёс к лицу Лоры скальпель.

В связи с общим сбором "Диких Койотов" космопорт был временно закрыт. Оглядев собравшуюся толпу, Леон про себя подметил, что Колин не врал, что "Дикие Койоты" - совсем не та банда, что была раньше. Грисем понял, что если что-то пойдёт не так, эта толпа просто разорвёт его в клочья, и поэтому решил начать с главного.

-Многие из вас знают кто я такой. Ну а кто не знает, представлюсь. Меня зовут Леон Грисем. И с этого момента я ваш новый босс.

В толпе послышался недовольный ропот.

-Нравится вам это или нет... - продолжил Леон, но его дальнейшие слова потонули во всеобщем гуле.

Грисем выхватил пистолет, и пару раз пальнул в воздух. Шум тут же стих.

-Нравится вам это или нет, но теперь многое изменится, - продолжил Леон, убирая пистолет.

-Слышь ты, сопляк! Какого хрена ты вздумал указывать что нам делать? - спросил у Грисема двухметровый мускулистый бородач.

-Повтори-ка. Я наверное что-то не так расслышал, - сказал Леон спокойным голосом, однако в глазах его загорелись опасные огоньки.

-Я говорю, мне плевать чей ты родственник. Наш босс - Джарек, и если Колина что-то не устраивает, пусть он скажет это лично, а не посылает всяких бедных родственников.

Леон был готов выхватить пистолет, и всадить наглецу пулю в голову, однако инстинкт самосохранения подсказал ему, что этого делать не стоит. Бородач определённо не был новичком в банде, раз смел так с ним разговаривать.

"Если бы я не сказал, что инициатор встречи - Колин, это быдло даже не откликнулось бы на мой зов. Плохое начало!" - подумал Леон.

Проблема заключалось в том, что Колин не собирался как-либо помогать своему двоюродного брата. Это была проблема Леона, и решить её он должен был исключительно своими силами. Только так он мог доказать что чего-то стоит. Вспомнив, что имеет дело с бандой, когда-то промышлявшей азартными играми, Леон решил поступить так, как поступил бы любой картёжник - он решился на блеф.

-Без проблем. Можете не слушать что я говорю. Можете даже грохнуть меня. Но тогда на выходе вас встретит сотня бойцов с пулемётами и миномётами. Через час, максимум через полтора, от "Диких Койтов" останутся одни лишь воспоминания.

-Не гони, Грисем. Снаружи никого нет! - выкрикнул начальник службы безопасности "Кошачьей Лапки" Сэм.

-В данный момент, возможно. Но они появятся. Джарек дал Колину неплохой повод стереть всю вашу банду с лица земли, - сделал Леон главный ход.

Он не знал всех деталей, а знал лишь то, что Хоффман что-то мутил за спиной его двоюродного брата. Колин не счёл нужным посвящать Леона в подробности интриг Джарека, а лишь сказал, что Хоффман, предположительно, метил на его место. Глядя на недоверчивые лица "Диких Койотов", не все из которых поняли тонкий намёк, Леон решил всё прояснить.

-Ваш драгоценный лидер хотел разделаться с Колином. Знали вы об этом или нет, не имеет значения. За предательство вас всех ждёт смерть, - объявил он, и сделал паузу, дав бандитам осмыслить полученную информацию.

В вестибюле космопорта повисла гробовая тишина. Непослушание не шло ни в какое сравнение с предательством. За такие дела не грех было пустить всю банду в расход, чтобы другим неповадно было поднимать голову выше дозволенного.

-Но с другой стороны, Колин - не Бишоп. Вы всего лишь делали то, что вам говорят. - Леон перевёл взгляд на высокого бородача. - Или нет?

Бандит ничего не ответил, и отвёл взгляд. Видя, что главный смутьян "сдулся", Леон решил поскорее покончить со всеми формальностями.

-У вас всех есть простой выбор: либо я, либо Джарек. Тем, кто пойдёт за мной, спишутся все грехи. Всем прочим я могу только посочувствовать, - сказал Грисем.

Видя угрюмые лица собравшихся, Грисем понял, что банда сделала свой выбор. Его банда. Даже те, кто были с Джареком с самого начала, не торопились распрощаться с жизнью. В конце концов, это была всего лишь смена власти, и ничего более.

-Я и не сомневался, - проговорил Леон, с превосходством. - А теперь перейдём к более приятным вещам.

Бандиты затаили дыхание.

-Два миллиона дакейров и место второго человека в банде достанется тому, кто принесёт мне голову Джарека Хоффмана, отделённую от туловища!

Оглядев лица "Койтов", Леон отметил, что лишь малая часть из них колеблется. Остальные же были готовы собственноручно прикончить старого лидера, чтобы заслужить благосклонность нового. У Леона на руках не было таких денег, и делить свою власть с кем-то из этого отребья ему не слишком хотелось, однако важнее было сначала отдать приказ, а только потом думать как выполнять свои обещания. В конце концов, деньги можно было взять у Колина, а небольшой кусок власти отдать какому-нибудь тугодуму, и тем самым повысить его самооценку.

-Советую поторопиться. Моей правой рукой может стать любой из вас. - Грисем перевёл взгляд на бородача. - Даже ты.

Бандит нахмурился, повернулся к Леону спиной, и пошёл к выходу. Едва выйдя из космопорта, и убедившись, что рядом никого нет, бандит достал спутниковый телефон.

-Это Джош. У тебя серьёзные проблемы, - сказал он, предварительно понизив голос.

Добравшись до логова "Инсайдеров", Рекс едва не задел растяжку возле главного входа. Поняв, что его враг находится в доме, Клифтон вытащил дробовик, аккуратно перешагнул через проволоку, и пошёл вперёд. Осторожно заглядывая в каждую дверь, и не найдя там Доминика, Рекс вышел в вестибюль. Притаившийся на втором этаже возле лестницы Доминик подождал, пока Клифтон подойдёт поближе, затем вытянулся во весь рост, и вскинул автомат. Рекс резко обернулся, и выстрелил. Заряд картечи снёс кусок перил, однако Доминик успел вовремя пригнуться. Сделав перекат в сторону, Доминик выпрямился и выдал по Клифтону длинную очередь. Сделав на бегу несколько выстрелов, Корсар добежал до лестницы, и лёг на пол возле подножия. Для того чтобы увидеть Рекса, Доминику пришлось сместиться в сторону. Как только он это сделал, Клифтон достал гранату, сорвал кольцо, и зашвырнул её наверх, ожидая, что Эдерн перемахнёт через перила, и спрыгнет вниз. Вместо этого Доминик отпрыгнул от перил, и закатился за угол. Рекс поднялся на ноги, и побежал наверх, перепрыгивая сразу через две ступеньки. Высунувшись из-за угла, Доминик выпустил по противнику короткую очередь, а затем побежал по коридору вперёд. Рекс кинул в сторону укрытия Эдерна световую гранату, не зная, что Доминик уже поменял позицию. Как только сверкнула яркая вспышка, Клифтон забежал за угол, и обнаружил, что поблизости никого нет. Медленно иди вперёд, Рекс перезарядил на ходу дробовик. Как только он подошёл к приоткрытой двери, готовясь отворить её ударом ноги, прогремел взрыв, оглушивший Клифтона, и отбросивший его назад. Вышедший из соседней комнаты Доминик отбросил пульт дистанционного управления, и направил на врага оружие.

-Слабо. Я ожидал от тебя большего, - проговорил Доминик с нескрываемым разочарованием в голосе.

Вместо того чтобы пристрелить противника, Эдерн отбросил автомат в сторону. Когда поднявшийся с пола Рекс, вскинул дробовик, Доминик ударил его ногой в прыжке, и выбил оружие. Корсар контратаковал противника, серией мощных ударов в голову и по корпусу. Пропустив всего один удар, а остальные заблокировал, Доминик нанёс несколько хлёстких ударов по корпусу противника, а затем попытался перекинуть его через себя. Однако Рекс перехватил его руку, после чего изо всех сил ударил кулаком по животу. Доминик согнулся. Не дав противнику восстановить дыхание, Рекс поднял его над головой, и отшвырнул в сторону лестницы. Придерживаясь одной рукой за перила, Доминик поднялся на ноги.

-Уже лучше, - проговорил он с уважением.

-Что ты сделал с Лорой? - спросил Рекс, быстрым шагом надвигаясь на Доминика.

Эдерн улыбнулся.

-Догадайся.

Рекс сжал зубы, и набросился на Эдерна словно берсеркер. Пропуская удары, он нещадно лупил Доминика в ответ, вкладывая всю силу в каждый удар. Будь на месте Эдерна кто-нибудь другой, то уже давно бы рухнул к ногам Рекса, однако даже после пятого мощного удара Доминик твёрдо стоял на ногах.

-Вот что значит использоваться шанс на полную катушку! - проговорил Эдерн.

-У тебя такого шанса не будет! - воскликнул Рекс, и занёс руку для мощного прямого удара.

Доминик увернулся от атаки, забежал Рексу за спину, а затем ударил его ногой. Когда Клифтон обернулся, Эдерн пригнулся от правого хука, и контратаковал Корсара мощным апперкотом. Рекс перелетел через перила и рухнул вниз, при падении сильно стукнувшись спиной об пол. Доминик уже хотел было перемахнуть через перила, и продолжить драку, однако в этот самый момент коммуникатор на поясе бывшего чистильщика ожил. Джарек потребовал, чтобы Эдерн немедленно вернулся в своё старое убежище. Дослушав Хоффмана, Доминик убрал коммуникатор, и посмотрел на вставшего с пола Рекса.

-Повезло тебе сегодня, - сказал он на прощание, затем отошёл от перил и исчез из поля зрения Клифтона.

Когда Корсар поднялся на второй этаж, Эдерна уже и след простыл. Рекс подобрал свой дробовик, и отправился на поиски Лоры. Спустившись в подвал, он-таки нашёл Кобру, привязанную к столу. Глаза девушки были связаны окровавленной повязкой.

"Нет. Только ни это!" - напрягся Рекс, подходя к столу.

Приподняв голову Лору, Клифтон стал медленно разматывать повязку. Обнаружив, что оба глаза на месте, Рекс вздохнул с облегчением, положил руку на плечо пиратки, и хорошенько её встряхнул. Очнувшись, Лора тут же отшатнулась от Рекса, словно от прокажённого, не сразу узнав подельника.

-Только бы это не оказалось сном, - проворчала пиратка, вставая со стола.

-Поверь мне - это не сон.

-А где этот полоумный? Ты его грохнул?

-Нет. Эдерн ушёл.

-Ушёл? Какого хрена...

-Я тебе потом всё расскажу. Пошли отсюда.

Подельники спешно покинули теперь уже пустой особняк, и вернулись в космопорт.

Бухнувшись на диван, Лора откинула голову назад и закрыла глаза.

-Принесите мне пиво, да поскорее! - распорядилась она уставшим голосом.

Рекс направился к холодильнику.

-Как ты себя чувствуешь? - поинтересовался Терри.

-Я чувствую себя свободной и живой, и это просто охрененно!

-Вообще-то я спрашивал про твою ногу.

Лора постучала по ноге кулаком.

-Почти не болит, - сказала пиратка, и сорвала остатки бинта.

Вернувшийся с бутылкой пива Рекс протянул её пиратке. Лора открутила крышку, сделала несколько глотков, и скривилась.

-Оно тёплое! - проговорила она недовольным тоном.

-Естественно. Холодильник сломался, - ответил Корсар.

-Да? Да и пофигу! - сказала Лора, и одним залпом осушила половину бутылки.

-Почему Эдерн не причинил тебе вреда?

Лоре не понравился не столько вопрос, сколько тон, которым он был произнесён. Состроив недовольную гримасу, пиратка бросила бутылку на пол, и та разбилась.

-Тебя что-то не устраивает? Было бы лучше, если бы этот долбаный псих обмотал бы меня моими собственными кишками?! - спросила она агрессивным тоном.

-Успокойся, Лора! - попытался урезонить Кобру Терри. - Рекс просто...

-А ты вообще заткнись, я не с тобой разговариваю!

Дитс примирительно поднял руки вверх.

-Я просто хотел сказать, что Рекс ни в чём тебя не обвиняет. Мы очень за тебя волновались, - проговорил Дитс спокойным голосом.

-Это не похоже на Эдерна. Такие слова как жалость и милосердие для него пустой звук, - добавил Рекс.

Лора сделала несколько глубоких вдохов, и успокоилась.

-Я понятия не имею почему он не убил меня или не изувечил. Может просто не успел, а может передумал, - предположила пиратка.

-Передумал? С какой стати? - тут же насторожился Рекс.

-Потому что, если верить словам Эдерна, я первый человек, которому он поведал историю своего детства. Столько дерьма за один раз на меня ещё никогда не вываливали.

-Ты о чём? - не понял Терри.

-Скажем так - его папочка был ещё большим ублюдком, чем Бишоп, раз эдак в 100. Он жил как собака и подох как собака, причём подох от рук собственного пацана.

Рекс насторожился, уловив в голосе то, чего он никогда не слышал раньше.

-Только не говори что тебе жаль Доминика Эдерна.

-Не скажу. Мне жаль пацана и его бесхребетную мамочку. Но того ублюдка, в которого вырос этот самый пацан, просто не за что жалеть. Если он сдохнет, ни один человек во всём мире не прольёт по нему ни слезинки.

И хотя Лора искренне верила во всё сказанное, она попыталась поставить себя на место маленького Доминика, и пришла к выводу, что поступила бы точно также.

-Доминик был один? - неожиданно прервал её размышления Терри.

-Конечно! Что за тупой вопрос?

-Просто всё это выглядит странно, - задумчиво проговорил Дитс. - Доминик прилетел на чужую планету, убил девушку из "Кошачье Лапки", а возможно не только её. Люди Джарека уже должны были его обнаружить.

-Значит эти болваны плохо искали, - отмахнулась Лора от сомнений Дитса.

-И всё равно что-то здесь не так. Мало того что Эдерна не могут найти, так он ещё умудряется узнавать все последние новости. Как объяснить то, что он знал про "Смертоносцев" и "Инсайдеров"?

-Посидел в баре и послушал бредни пьяных идиотов, - проговорила Лора не слишком уверенно.

-Может быть и так. А может быть Доминику кто-то помогает, - предположил Терри.

-Чушь! Никто не стал бы иметь дело с таким полоумным ублюдком! - возразила Лора, и перевела взгляд на Рекса. - Разве не так?

Корсар дал ответ далеко не сразу. Пока Терри не упомянул о вероятном сообщнике, Рексу подобная мысль даже не пришла в голову.

-Хотелось бы надеяться, что Эдерн действует в одиночку. Так или иначе, он скоро снова даст о себе знать, - выдал Рекс тревожное предсказание.

Лора азартно улыбнулась.

-Ему же хуже. Пусть только этот ублюдок к нам снова сунется - я ему башку прострелю!

-Перестань недооценивать Эдерна! Неужели ты до сих пор не поняла, что с ним шутки плохи?!- осадил Рекс подельницу.

-Не гони. Ему просто повезло.

-Это нам повезло, что мы оба остались живы. В следующий раз всё может закончиться иначе.

-Оно и закончится иначе! Это выродок получит пулю в башку, мы дружно помочимся на его труп, и пойдём пить! По-другому просто и быть не может!

Рекс сокрушенно вздохнул, и сказал:

-Обсудим это позже. В конце концов, мы до сих пор так и не помянули Плута.

-Давно сидишь? - поинтересовался Рик, потерявший счёт времени.

Гончая, переставшая лаять ещё час назад, лишь повиляла хвостом.

-Понимаю, со стороны я выгляжу как идиот, но с кем мне ещё здесь разговаривать. Эти козлы утащили Нэша, и чёрт знает, жив ли он до сих пор, или нет.

Гончая широко зевнула, и присела на задние лапы.

-Понятно всё с тобой. Хреновая из тебя собеседница.

Одиночество Мейхема было нарушено приходом Хавьера, тащившего Нэша на правом плече. Открыв камеру, он забросил туда тело Филипса, и пошёл к выходу. Рик присмотрелся к товарищу по несчастью. Нэш выглядел поистине паршиво: бледный как смерть, Филипс едва дышал. Одежда его была испачкана, т.к. во время процедур Филипса несколько раз стошнило.

-Что вы с ним сделали? - прокричал Нэш вслед Хавьеру.

Барильо обернулся.

-Я ничего с ним ни делал. А док испытывал на твоём друге лекарства ото всех болячек. - Хавьер посмотрел на Нэша. - И раз он до сих пор жив, испытания прошли успешно. Но я бы на твоём месте не радовался, ведь завтра в голову Беленко может прийти что-нибудь похуже. Только на этот раз истязать он будет тебя.

Прозвучало это не слишком оптимистично.

-Послушай, приятель, тебе-то это зачем? - спросил Рик.

-Потому что это моя работа, - ответил Барильо.

Рик осмотрелся, и поманил Хавьера пальцем. Барильо подошёл к камере Мейхема.

-Помоги нам сбежать отсюда, - прошептал Плут.

-Да пошёл ты! - ответил Хавьер без раздумья.

-Так ведь я же не за просто так прошу. Мы хорошо тебе заплатим! - пообещал Мейхем.

Видя, что Барильо задумался, Рик продолжил:

-Обещаю, мы тебя не кинем. Нам только и надо-то добраться до своих корешей.

-Мне и здесь неплохо. Ищи другого дурака, - категорично заявил Хавьер.

-Оставь в покое этого недоумка. Он такое же пустое место, как и мы, - подал голос пришедший в себя Нэш.

Хавьер повернул голову в сторону. Стараясь не обращать внимания на головокружение и слабость во всём теле, Филипс кое-как поднялся на ноги.

-Что ты на меня так смотришь? Разве я не прав? - спросил он, глядя Хавьеру в глаза.

-Вообще-то это вы сидите в клетке, а не я, - проговорил Барильо с превосходством в голосе.

-Не обманывай себя. Ты сидишь в клетке, как и мы. Просто она гораздо просторнее.

Хавьер стиснул кулаки. Нэш был прав. Для Григория он был всего лишь мальчиком на побегушках, на котором, в случае чего, можно испытать какой-нибудь препарат. Хотя обратная связь с мантикорой исчезла, и Хавьеру больше не хотелось отведать человечинки, не было гарантии, что через какое-то время к нему снова не вернутся животные инстинкты.

-Если док будет продолжать в том же ритме, мы оба сдохнем уже к концу недели. И у него останешься только ты, - продолжил Нэш.

-А если поможешь нам, то не только станешь богаче, но и покинешь эту чёртову планету! - присоединился Рик.

Хавьер задумался. Помогая этой парочке сбежать, он предавал "Веритас".

"А разве корпоративные ублюдки не предали меня, когда отдали в лапы этого психа?! Если ничего не изменить, я останусь на Неросе до самой смерти. Или до тех пор, пока не сдохнет Беленко!" - размышлял Хавьер.

Рик и Нэш затаили дыхание, и стали ждать пока Барильо озвучит своё решение.

-Мне надо подумать, - прервал Хавьер затянувшуюся паузу, повернулся к пленникам спиной, и пошёл к двери.

Когда их надзиратель покинул секцию, Рик сел на пол.

-Могло быть и хуже, - проговорил он с облегчением.

-По крайней мере... - начал было Нэш, но резко замолчал, и прижал обе руки ко рту.

Затем его вырвало прямо на стенку. Вытерев рот тыльной стороной ладони, Филипс медленно опустился на пол, и сказал:

-Валить надо отсюда, и чем скорее, тем лучше.

Плёвое дело

Войдя в кабинет Колина без стука, Леон сел напротив своего двоюродного брата.

-У тебя есть чем промочить горло? - спросил он.

-Выпивка есть на кухне. Показать тебе дорогу или сам найдёшь?

Леон самодовольно улыбнулся.

-Обойдусь и без выпивки. Я просто пришёл сказать, что дело сделано. "Койоты" готовы перегрызть друг другу горло за мою благосклонность, - сообщил он.

-Я уже в курсе. Поздравляю, - сухо проговорил Колин.

-В курсе? Но откуда?

-В банде трудится парочка моих людей. Они обо всём мне и доложили в мельчайших подробностях. Объявить награду за голову Джарека - довольно умный ход. Непонятно только как ты собираешься расплачиваться со счастливчиком, который принесёт тебе голову Хоффмана.

Умевший читать между строк Леон понял, что Колин не собирается давать ему денег.

-Что-нибудь придумаю. В конце концов, никто ещё не принёс мне голову Хоффмана, - дал он уклончивый ответ.

-Джарека найдут. Это только вопрос времени. А до тех пор тебе стоит укрепить свои позиции.

-Само собой. Может, назовёшь имена своих стукачей, чтобы я их ненароком не шлёпнул?

-Забудь об этом, - категорично ответил Колин, прекрасно понимая, что узнав имена осведомителей, Леон сразу же их прикончит.

Леон не стал настаивать. Пожелав двоюродному брату приятного дня, он встал из-за стола, и пошёл к двери.

-Пока ты не ушёл, может поделишься своими дальнейшими планами? - поинтересовался Колин.

Леон обернулся.

-Какой в этом смысл? У тебя есть стукачи - они тебе обо всём и доложат, - ответил он дерзким тоном.

Колин усмехнулся.

-Стукачи есть, но я хочу услышать это от тебя. Теперь, когда у тебя есть собственная банда, ты собираешься поквитаться со всеми своими обидчиками. Не так ли?

-Так. И что с того?

-А то, что я категорически запрещаю тебе причинять вред Лоре Вингейт и её подельникам.

Леон нахмурился, и сжал кулаки.

-Скажи, что ты шутить. Ты ведь не можешь...

-Ещё как могу. Вымещай свой гнев на ком-нибудь другом.

-Почему?

-Потому что я так решил, и это даже не обсуждается.

Леон посмотрел на Колина ни как на ближайшего родственника, а как на злейшего врага.

-Эта татуированная сука сдала меня охотнику за головами. Из-за неё я попал в тюрьму, где меня чуть не грохнули! - перешёл Леон на крик.

-Я в курсе. Но личная вендетта - слабый аргумент, - ответил Колин спокойным голосом.

-Слабый аргумент? А если бы меня грохнули? Что тогда?

-Тогда бы я сейчас с тобой не разговаривал.

Леон сделал несколько глубоких вдохов, и попытался взять себя в руки.

-Какого хрена я должен держаться подальше от этой суки? Только не говори, что ты так решил. Это ещё более хреновый аргумент, чем вендетта! - потребовал он ответа.

-Потому что ничего хорошего из этого не выйдет. В первую очередь ты - лидер "Диких Койотов", вот и научись думать как лидер, а не как сопливый щенок, которому надавали по морде.

-Не учи меня как правильно жить! Я сам знаю что мне делать! - сказал Леон, и вышел из кабинета, громко хлопнув дверью.

Настроение Грисема было испорчено, и изменить ситуацию могли лишь две вещи: хорошая драка или хороший секс. И хотя второй вариант был более предпочтительным, Леон решил выпустить пар, и начистил физиономию первому охраннику, попавшемуся ему на глаза. Сбив ничего не понимающего мужчину с ног, Леон начал изо всех сил пинать его ногами, а затем сел сверху, и стал обрушивать на лицо бедолаги один удар за другим, представляя, что на месте охранника сейчас находится Колин. Превратив лицо своего противника в кровавое месиво, Леон почувствовал себя значительно лучше, а выйдя из особняка даже признал, что вёл себя как какой-то капризный ребёнок, у которого отняли любимую конфетку.

"Хочешь сделать из меня лидера? Будет тебе лидер!" - подумал Леон, и отправился в "Кошачью Лапку".

Войдя в дом, Доминик прошёл в комнату, где его ждал Джарек.

-Что за срочность? - спросил Доминик недовольным тоном.

-Грисем меня вычислил.

-Соболезную. Это и была вся срочность?

Услышав позади шаги, Доминик резко обернулся, и увидел Джоша с пистолетом в руке.

-Это и была вся срочность, - сказал Джарек, и тоже направил на Эдерна оружие.

Доминик улыбнулся, однако улыбка его была похожа на оскал.

-Койот оказался гнусной крысой. Чего-то подобного я от тебя и ожидал, - проговорил он без малейшего намёка на грусть, а затем поднял руки над головой.

-А если ожидал, нахрена тогда припёрся? - спросил Джош.

Доминик улыбнулся, и сказал:

-Решил, что так будет гораздо интереснее.

Хоффман быстрым шагом подошёл к Доминику, и ударил его рукояткой пистолета по голове. Эдерн потерял сознание и рухнул к ногам теперь уже бывшего лидера "Диких Койотов". Джош был одним из немногих людей, знающих значение слова "преданность". Он был членом банды "Дикие Койоты" с момента её основания, и не собирался выклянчивать подачки у Леона Грисема. Узнав о том, что за его голову, в буквальном смысле, назначена награда, Джарек стал думать как выпутаться из этой неприятной ситуации. Прекрасно понимая, что Грисемы, будь то Леон или Колин, его не пощадят, Хоффман решил попросить поддержки у третьей стороны - у Синдиката. Раздобыв видеофон, Джарек напрямую связался с Джонатаном Лонсдейлом, и сообщил, что может выдать ему безумца, лишившего жизни Зака Сингера и Уоррена Стокли. Джонатан, естественно, не поверил Джареку на слово, и потребовал доказательств. Хоффман заверил лидера Синдиката, что доказательства будут, и пообещал выйти на связь чуть позже. Перетащив тело Эдерна на кровать, Джарек приказал Джошу принести видеофон. Когда передатчик был доставлен, Хоффман установил канал связи, и связался с Лонсдейлом.

-Человека, убившего Стокли и Сингера, зовут Доминик Эдерн. Раньше он был чистильщиком, - сообщил Джарек.

Джонатан нахмурился.

-Я знаю кто такой Доминик Эдерн, и я также знаю, что он давно мёртв, - ответил Лонсдейл, решив, что Джарек его обманывает.

Тогда Хоффман повернул экран таким образом, чтобы Джонатан мог своими глазами увидеть живого Доминика. Если Лонсдейл и удивился, то ему это мастерски удалось скрыть.

-Откуда ты знаешь про Сингера? - неожиданно спросил Джонатан, прекрасно зная про двуличность Джарека.

Хоффман мысленно чертыхнулся, но всё же смог подобрать, как он сам, решил правильный ответ.

-Мои ребята грамотно поработали с Эдерном, после чего он стал очень разговорчивым, и поведал мне много интересного.

-И что именно он тебе поведал?

-Об этом можете не волноваться. Всё, о чём мне стало известно, я унесу с собой в могилу. Очень надеюсь, что это произойдёт не скоро.

"Зря надеешься. За то что ты натворил, Грисем тебя в порошок сотрёт!" - подумал Лонсдейл.

-Я готов выдать вам Эдерна, но лишь при одном условии, - подошёл Джарек к главному.

-Внимательно тебя слушаю, - сказал Джонатан, ожидая, что Хоффман начнёт просить у него денег.

Однако у Джарека на уме было совсем другое.

-У меня с моими людьми возникли небольшие разногласия, и теперь мне жизненно необходим зелёный коридор.

-В каком смысле?

-Право беспрепятственно покинуть Астер, не боясь при этом получить пулю в спину.

-И много желающих всадить в тебя пулю?

-Гораздо больше чем мне бы этого хотелось. В наше непростое время никому нельзя верить.

Джонатан задумался. То, что Хоффман обратился к нему напрямую говорило о том, что бывший лидер "Койотов" находится в отчаянном положении. Лонсдейл, конечно, мог договориться с Колином, и обеспечить для Джарека беспрепятственный вылет с Астера, но пока не видел внятных причин делать этого.

-Я могу договориться с Грисемом, и обеспечить тебе зелёный коридор. Вот только зачем мне это? - спросил Лонсдейл.

-Чтобы получить Эдерна.

-Мне он не нужен. Если хочешь, можешь прямо сейчас его прикончить. Или отпустить на все четыре стороны.

Видя, что Лонсдейл не шутит, Джарек хотел было выложить свой главный козырь, но в самый последний момент передумал.

-Будьте уверены, у меня есть что вам предложить. Помогите мне покинуть Астер, и вы об этом не пожалеете. От нашего соглашения вы ровным счётом ничего не потеряет. Скорее даже наоборот.

И вновь повисла пауза, длившаяся полминуты. Джарек ждал решения Лонсдейла, затаив дыхание. На данный момент лидер Синдиката был единственным человеком, способным ему помочь. И хотя банду он потерял, Джарек считал, что война ещё не проиграна, ведь для того чтобы взять реванш ему требовалось лишь покинуть Астер.

-Я подумаю над твоим предложением. Ответ ты получишь чуть позже, - озвучил Лонсдейл своё решение.

"Ну хотя бы так!" - подумал Джарек с облегчением.

Отключив видеофон, Джарек перевёл взгляд на Джоша.

-Сгоняю в Крэкхаус за какой-нибудь дурью, - приказал Хоффман.

-По-моему, сейчас не самый подходящий момент для кайф, - предостерёг его Джош.

-Это для нашего спящего друга. На тот случай, если после пробуждения он начнёт буйствовать.

Джош кивнул. После того как его подельник вышел из дома, Джарек присел на кровать рядом с Домиником.

-Очень жаль. При другом раскладе, мы могли бы наворотить дел, - проговорил Хоффман с сожалением.

Наведавшись в бар Карлоса Таро, подельники заказали всем собравшимся выпивки, а себе взяли по одному пиву, и заняли дальний столик.

-Глупо как-то всё это. Плут был на Неросе раньше, а мы - нет. Почему же именно для него всё закончилось так паршиво? - спросила Лора, а затем сделала глоток.

-Не стоит искать в этом какую-то закономерность. На месте Рика мог оказаться кто угодно, - проговорил Терри, даже не притронувшись к пиву.

-Но оказался почему-то именно он. - Лора сокрушённо вздохнула. - Я уже скучаю по этому засранцу.

-Вся эта вылазка оказалась одной большой ошибкой. Если бы знать всё заранее... Хотя какой теперь смысл сожалеть о том, чего нельзя исправить, - с грустью проговорил Рекс.

-С Плутом ничего нельзя изменить, а с Эдерном - можно. Кто за то чтобы прямо сейчас отправиться на поиски этого полоумного ублюдка? - спросила Лора.

Терри и Рекс промолчали.

-Да идите вы! Я сама разыщу этого выродка! - проговорила Кобра воинственным тоном, допила пиво, и встала из-за стола.

Рекс схватил её за руку.

-Никуда ты не пойдёшь! - категорично заявил Клифтон.

-Не беси меня, Рекс. Это ничем хорошим не кончится! - предостерегла его Лора.

-Если только для тебя. Садись обратно, и пей пиво, или я прострелю тебе ногу, - проговорил Клифтон спокойным, но в то же время решительным голосом.

После того как Лора нехотя присела, к столику пиратов подошёл Карлос, услышавший кусок разговора.

-Чего уж там мелочится - стреляй сразу в голову. Она это заслуживает как никто другой, - проворчал Таро.

-Не злобствуй. Я же знаю, что ты от меня без ума, - проговорила Лора с усмешкой.

Карлос засмеялся.

-Пока ещё нет, но когда-нибудь из-за тебя я точно свихнусь. А вообще, у меня к вам есть дело на 500 штук, и некоторое количество выпивки. Интересует?

-Не особо. Поищи других лохов, а у нас сейчас и своих забот хватает, - ответила Лора.

-Ты имеешь в виду того лысого хрена? В качестве дополнительной платы я могу помочь вам его найти.

-Ты знаешь где Эдерн? - спросил резко вставший из-за стола Рекс.

-Не знаю, но Пако наверняка знает.

-Пацан-посыльный? - уточнила Лора.

-Он самый. Пако шепнул мне, что пару раз видел как этот тип входил и выходил в один заброшенный дом.

Подельники переглянулись, после чего Лора посмотрела на Карлоса, и спросила что ему нужно.

-Мне нужно чтобы вы слетали на Тлайкс и встретились с Анхелем Диазом. Он мой дальний родственник.

-Насколько дальний? - спросила Лора.

-Анхель - брат мужа моей двоюродной сестры.

-Действительно, дальний. Дальше, наверное, некуда, - сказал Терри.

-Короче, у него и его дочурки какие-то проблемы с местными. А ведь Анхель не только мой родственник, но и поставщик алкоголя. Его проблемы - это мои проблемы. Поговорите с ним, и узнайте что к чему.

-Мы ещё не... - начала было Лора.

-Мы согласны, - прервал её Рекс.

Кобра нахмурилась, окинула Клифтона недовольным взглядом, но ничего не сказала.

-Но лишь при условии, что половину суммы ты заплатишь вперёд, - поставил условие Рекс.

-Чёрта с два! 100 тысяч, и не дакейра больше.

-200.

-150.

-175, и это наше последнее слово. Или ищи других желающих.

Карлос вздохнул.

-Хорошо. 175 штук вы получите на руки сразу. Но если вы всё завалите, не ждите, что я выплачу вам оставшуюся сумму.

Карлос присел за стол, и поведал пиратам об Анхеле. Знал он о своём родственнике совсем немного: Диаз владел баром на Тлайксе, и у него была дочь Эсмеральда, которую Карлос видел в последний раз 10 лет назад. Таро не знал какого рода проблемы возникли у Диазов, но при этом бармен понимал, что Анхель не стал бы просить его прислать на Тлайкс серьёзных ребят, если бы дело было пустяковым. Хотя Карлос терпеть не мог Лору, он решил, что Кобра и её банда сможет справиться с этой задачей, хотя существовала ещё одна причина, по которой Карлос остановил свой выбор на экипаже корабля "Сильвер Фокс". Всё дело было в Эсмеральде. Не так давно Анхель присылал ему фотографию своей дочери. По мнению Карлоса, Эсмеральда была настоящей красавицей. Проще говоря, Таро боялся, что девушку будут домогаться, а вероятность того, что Рекс или Терри будут распускать руки, была равна нулю. Рассказав о местонахождении бара, Карлос вернулся обратно за стойку, а Лора, Рекс и Терри вышли на улицу, и направились в космопорт.

Добравшись до Тлайкса, пираты не стали совершать посадку в космопорте, а решили оставить "Сильвер Фокс" на высокой орбите планеты. Рекс первым делом отправился в оружейку, а Лора просто плюхнулась на диван, и закинули руки за голову.

-Как думаешь, у Анхеля действительно серьёзные проблемы? - поинтересовался Терри.

-Не знаю, и знать не хочу, - ответила Кобра.

-Ты не летишь с нами? - удивился Терри.

-Неа. Нахрен оно мне надо. Во-первых, я терпеть не могу жару, а во-вторых, это Рекс согласился лететь в эту проклятую песочницу, а не я. Решайте проблемы Диаза, но только без меня.

-А если нам понадобится твоя помощь?

Лора улыбнулась, и сказала:

-Если вам понадобиться моя помощь осушить бар - сразу же зовите. Во всех остальных случаях идите в жопу.

Договорив, Лора перевернулась на другой бок. Поняв, что пиратка настроено решительно, Терри не стал настаивать, и пошёл к челноку, где его уже ждал Рекс.

-Лора с нами не полетит, - сообщил Дитс.

-Я почему-то так и подумал, - ответил Корсар, а затем поднялся на борт челнока.

Бросив ружьё на соседнее сидение, Клифтон занял место пилота. Прилетев на Тлайкс, Корсар совершил посадку в ста метрах от населённого пункта, в котором проживал и работал Анхель Диаз. Выйдя из челнока, Терри прикрыл глаза рукой, т.к. солнце светило очень ярко.

-Держи, - сказал Рекс, и протянул Дитсу солнцезащитные очки, ранее принадлежавшие Рику.

-Спасибо, - ответил Терри, одевая очки.

Придя в город, и с лёгкостью найдя бар Анхеля, пираты обнаружили, что заведение буквально завешано заградительными лентами, а вокруг вовсю суетятся местные стражи порядка. Оглядевшись по сторонам, подельники заметили какого-то грязного пьянчугу, сидящего возле стены, и пьющего пиво.

-Это ведь бар Диаза? - спросил Рекс у пьяницы.

-Ага. Был, - ответил мужчина.

-Что произошло?

-Чего? Ты что-то спросил, или мне послышалось?

Рекс понял тонкий намёк, и вручил мужчине 200 дакейров. Убрав деньги в карман, пьянчуга допил пиво, и выбросил бутылку.

-Хрен знает что там произошло, но Анхеля и его дочурку забрали в каталажку, а сам бар опечатали, - сообщил пьяница.

Подельники переглянулись.

-Видимо это и есть та проблема, о которой говорил Карлос, - задумчиво проговорил Терри.

-Похоже на то, - согласился Рекс, и вновь перевёл взгляд на пьяницу. - В последнее время у Диаза были какие-нибудь проблемы?

-Чего-чего? Что-то я совсем тебя не слышу, - вновь запел алкаш старую песню.

Рекс схватил его одной рукой за шкирку, и поднял. Алкаш задёргался, безуспешно пытаясь достать ногами до земли.

-Так лучше слышно? - спросил Рекс.

-Гораздо лучше! - поспешно ответил пьяница, после чего Клифтон поставил его на ноги.

Алкаш обиженно фыркнул, и стал отряхивать пыль с одежды.

-Были у Диаза недавно кое-какие тёрки с Муном. Но это только слухи, - сообщил он.

-Кто такой Мун? - спросил Терри.

Пьяница улыбнулся, обнажая два ряда жёлтых как лимон зубов.

-А вот этого я вам не скажу ни за какие деньги. Мне пока ещё жить хочется.

-А если я тебя зарою в песок по голову? - поинтересовался Клифтон.

-Всё равно ничего не скажу. У людей Муна, знаешь ли, тоже богатая фантазия.

-Пошёл вон, - сказал Рекс.

Пьяница выдал шуточный поклон, и неуверенной походкой поплёлся прочь от бара.

-Сходи в полицейское управление, и попробуй повидаться с Диазом. А я пока постараюсь что-нибудь узнать про этого Муна, - сказал Рекс.

Терри кивнул, после чего подельники разошлись в разные стороны. Никто из них не обратил внимания на высокого мужчину в синей рубашке, высоких сапогах и ковбойской шляпе. Опустив голову, мужчина со скучающим видом ковырял в зубах зубочисткой, а когда подельники разошлись, выбросил зубочистку и, после недолгих сомнений, последовал за Рексом.

Прогуливаясь по улицам городка, и не замечая за собой слежки, Рекс пришёл в небольшой бар, находящийся в паре улиц от бара Диаза. Зайдя в прокуренное помещение, Рекс обошёл бильярдный столик, и направился к барной стойке. Несмотря на жаркую погоду, бар был пуст более чем наполовину. Не считая бармена, в помещении было всего-то от силы человек 10-12. Следом за Рексом в бар вошёл и мужчина в ковбойской шляпе. Звали его Клэнси Богарт. Уроженец Тлайкса, Клэнси ранее был серьёзным бандитом. Ещё год назад он промышлял рэкетом на Терраноне, а после того как его банду накрыли полицейские, Клэнси вернулся на родину, и залёг на дно. Когда Рекс и Терри пришли к бару Диаза, Клэнси с ходу понял, что с этой парочкой что-то не так. Подойдя к компании из трёх выпивох, Клэнси присел за их столик.

-Запомните сами, и донесите до остальных - 50 штук тому, кто отделает этого здоровяка, - сказал Богарт, указывая на Рекса.

-Сильно? - поинтересовался один из алкашей.

-Очень. Так чтобы он не мог держаться на ногах.

Будто чувствуя, что кто-то его обсуждает, Клифтон обернулся. Оглядев помещение, Корсар задержал взгляд на ковбое. Богарт поправил шляпу, встал из-за стола, и пошёл к выходу. Рекс же направился к барной стойке.

-Неплохой кабак, - заговорил он со скучающим барменом.

Бармен усмехнулся.

-Не льсти этой дыре. Хотя бухло здесь и не самое плохое, хозяин кабака едва сводит концы с концами.

-Почему?

Бармен неоднозначно пожал плечами.

-Хрен его знает. Невезение, злой рок, сглаз. Называй это как хочешь, но суть от этого не изменится.

-Насколько мне известно, Анхелю Диазу тоже раньше везло. Что же изменилось? - спросил Рекс.

Бармен посмотрел на него с опаской. Между тем троица, с который общался Клэнси, обошла посетителей бара, и рассказала о предложении Богарта. Все как один посетители решили, что 50 тысяч на дороге не валяются.

-Мне нужно кое-что узнать о человеке по фамилии Мун. Тебе она о чём-нибудь говорит? - поинтересовался Корсар.

-Говорит. На всём Тлайксе есть лишь один человек с такой фамилией - Джеральд Мун, - ответил бармен.

-Значит знаешь. Может ты знаешь что за проблемы были у Диаза с Муном? Если что, я готов заплатить.

-Забудь. Если не хочешь проблем, больше никому не задавай подобных вопросов, - предостерёг Рекса бармен.

-Эй ты, кусок черномазого говна! - окликнула Клифтона один из посетителей.

Корсар обернулся.

-Это ты мне?

-А ты видишь здесь другой кусок черномазого дерьма? - ответил задира.

За спиной у задиры стоял десяток парней. Глядя на их не слишком дружелюбные лица, Рекс догадался, что драки не избежать. Догадался об этом и бармен.

-Вали-ка ты отсюда приятель, да поскорее, - посоветовал он Клифтону.

-Уже поздно, - ответил Рекс, и уверенной походкой направился навстречу задире.

Крикун схватил с бильярдного столика кий, и попытался врезать Рексу, однако Клифтон пригнулся, затем одним мощным ударом отправил противника в нокаут. И тут все оставшиеся посетители набросились на Корсара. Клифтон, тем не менее, даже не попытался сбежать, а смело встретил врагов. Врезав одному из противников кулаком в живот, Рекс поднял его над головой, и швырнул в двух других посетителей. Подбежавший сзади коротышка попытался схватить его за плечи, однако Рекс вмазал ему головой по лицу, схватил за руку, и перебросил через себя. На стороне Клифтона был богатый опыт и хорошие физические данные. Агрессивно настроенные выпивохи не могли похвастаться, ни опытом, ни данными, но выигрывали за счёт своей численности. Пока Рекс раздавал тумаки всем, кто к нему приблизится, бармен, наблюдающий за всем этим безобразием, решил прекратить драку, и умчался в подсобку. Открыв шкаф, мужчина вытащил оттуда ружьё, и коробку с патронами.

-Ну ты и козёл, Богарт! - проворчал он, заряжая оружие.

После того как Рекс обезвредил ещё двух противников, пару раз столкнув их лбами, оставшиеся драчуны поняли, что пирата голыми рукам не возьмёшь, и решили использовать подручные срдства. Кто-то подобрал с пола бильярдный кий, кто-то разбил бутылку, а кто-то схватился за стул. Те же, кто успел ощутить на себе силу кулаков Рекса, отлёживались на полу, и не решались подняться.

-Ну, кто первый? - спокойно осведомился Клифтон, постукивая кулаком по ладони.

Первым оказался парень со стулом. Когда он с диким криком накинулся на Рекса, Клифтон встретил его ударом ноги в живот, а после того как парень согнулся, выхватил стул из рук бедолаги, и обрушил на его голову. Отломав от стула одну ножку, Рекс пару раз перекинул её из одной руки в другую, и стал стремительно надвигаться на драчуна с кием. Тот попятился, а затем бросил кий, и кинулся к выходу.

-Молодец, - с одобрением проговорил Клифтон, и выбросил ножку от стула.

Последний противник, вооружённый горлышком от бутылки, оказался более смелым. Когда Рекс приблизился к нему, он сделал несколько обманных выпадов, а затем попробовал ранить пирата осколком стекла в ногу. Рация Клифтона запищала, из-за чего Корсар чуть не пропустил удар. Заехав противнику левым хуком по физиономии, Рекс схватил его, и поднял над головой, намереваясь вышвырнуть из бара.

-Отпусти его! - прокричал вернувшийся из подсобки бармен, и направил на пирата ружьё.

Клифтон бросил противника на пол, и тут же обрушил ногу на его физиономию.

-Стой смирно! - сказал бармен, и достал сотовый телефон. - За то что ты здесь учудил, легавые не погладят тебя по головке.

-Ты и сам всё видел. Я всего лишь защищался.

-Важен результат, а не кто первый начал драку. Посетители лежат на полу, и не могут подняться, а ты крепко стоишь на ногах. Чуешь разницу?

Рекс ничего не ответил.

-Не надо было тебе сюда приходить, - проговорил бармен, набирая номер полицейского управления.

Когда Рекс подошёл к ближайшему столу, бармен убрал телефон, и схватил ружьё двумя руками.

-Не сходи с ума. Я всего лишь хотел промочить горло, - проговорил Клифтон успокаивающим голосом, и указал на полупустую бутылку с пивом, оставленную одним из посетителей.

-Пей, раз так хочется, - сказал бармен, и, держа ружьё в одной руке, продолжил набирать номер.

Одним залпом допив пиво, Рекс размахнулся, и швырнул бутылку бармену в лоб. После столкновения со лбом бармена бутылка разбилась, а сам мужчина выронил оружие и телефон, и рухнул на пол. Клифтон перемахнул через барную стойку, схватил телефон и нажал на кнопку сброса. Затем он положил ружьё подальше, и отвесил потерявшему сознание бармену парочку звонких пощёчин, пытаясь привести его в чувство. Мужчина нехотя открыл глаза, и провёл ладонью по лбу.

-Ничего страшного, жить будешь, - сказал Рекс.

-Проваливай, - проговорил бармен тихим голосом.

-Уйду, но только после того как ты ответишь на пару вопросов. Перед тем как началась заварушка, возле алкашей крутился какой-то мутный тип в шляпе. Кто он?

-Клэнси Богарт. Он работает на Джеральда Муна.

-Хорошее начало. А теперь расскажи мне всё что тебе известно о Джеральде Муне и о его конфликте с Анхелем Диазом! - потребовал Клифтон.

Бармен перевёл взгляд на ружьё.

-Даже не думай! - предостерёг его Корсар.

Мужчина сокрушённо вздохнул, и поведал Рексу весьма занятную историю.

В полицейское управление Терри пришёл уже изрядно вспотевший. Сняв чёрные очки, Дитс подошёл к дежурившему в вестибюле полицейскому. Надев на глаза фуражку, страж порядка мирно дремал.

-Здравствуйте. Я могу увидеться с Анхелем Диазом? - спросил Терри.

Полицейские убрал фуражку, потянулся, и широко зевнул.

-Тебе что надо? - не особо учтиво спросил страж порядка, недовольный тем, что какой-то хрен прервал его отдых.

-Мне нужно поговорить с Анхелем Диазом.

-Не получится. Диаза увезли.

-Куда?

-Не твоё собачье дело! Куда надо, туда и увезли!

Терри не стал упорствовать, поняв, что данный субъект не настроен на разговор.

-А что насчёт Эсмеральды Диаз? - спросил Терри, вспомнив имя дочери Анхеля.

-Нормально с ней всё. Лежит в камере и дрыхнет.

-Я могу с ней повидаться?

-Нет. Это не положено.

-Разве?

Полицейский нахмурился.

-Проваливай отсюда подобру-поздорову, если, конечно, сам не хочешь оказаться в камере.

Однако Терри был не намерен уходить с пустыми руками. Оглядевшись по сторонам, и никого не заметив, Дитс положил на стол дежурного две пятитысячные купюры. Полицейский накрыл деньги своей фуражкой, и покрутил пальцем у виска.

-Ты совсем дурной? Так никто ни делает! - сказал он, предварительно понизив голос.

-Мне нужно всего лишь поговорить с Эсмеральдой Диаз. Хотя-бы несколько минут. Это очень важно.

Страж порядка пробормотал что-то невнятное, и вызвал своего коллегу.

-У тебя есть пять минут, - сказал он, и перевёл взгляд на конвоира. - Отведи его к девчонке Диаза.

Конвоир привёл Терри к камере, в которой находилась Эсмеральда. Увидев незнакомца в сопровождении конвоира, девушка встала с койки. Посмотрев на смуглую красотку, одетую в длинную белую футболку, и короткую юбку, Терри потерял дар речи.

-Не стой столбом, - проворчал конвоир, и отошёл в сторону.

Терри подошёл к камере.

-Здравствуй, Эсмеральда. Я здесь по поручению твоего дальнего родственника.

Девушка неожиданно плюнула ему в лицо, схватила за ухо, и прижала к решётке.

-Скажи своему хозяину, шестёрка ты поганая, чтобы он поцеловал себя в задницу! - грозно проговорила девушка, а затем оттолкнула от решётки.

Упавший на пятую точку Дитс услышал ехидный смешок конвоира. Видя гнев в глазах девушки, Терри понял, что она приняла его за другого человека.

-Вы ошиблись. Меня прислал ваш... (Терри попытался сформулировать кем Эсмеральда приходится Карлосу, но так и не смог сделать этого) меня прислал Карлос Таро.

-Дядя Карлос? - недоверчиво переспросила девушка.

Терри кивнул. Девушка окинула своего собеседника с ног до головы оценивающим взглядом.

-А он не мог найти кого-нибудь получше? - спросила она, краем глаза поглядывая на конвоира.

-Это сейчас не имеет значения. В чём тебя обвиняют?

-Не важно в чём меня обвиняют. Вытащи меня отсюда, - прошептала Эсмеральда.

-Я? - удивился Терри.

-А что, ты здесь видишь кого-то ещё? Толстозадый свиноподобный упырь в форме не в счёт.

-Но как я тебя отсюда вытащу?

-Предоставь это мне. У тебя есть пистолет или хотя бы нож?

-Нет. Но я могу их достать.

-Время вышло! - громко проговорил конвоир.

Эсмеральда притянула Терри к себе и страстно поцеловала в губы. Как только девушка отстранилась, смущённый Дитс подумал, что его сердце вот-вот выскочит из груди.

-Поторопись, красавчик. Я очень на тебя надеюсь, - прошептала девушка на прощание.

Покинув полицейское управление, Терри попытался связаться с Рексом, однако Клифтон не ответил на его вызов. Дитс повторил попытку, однако результат оказался тот же. Поняв, что в данной ситуации он может рассчитывать только на себя, Терри убрал рацию в карман, и отправился в ближайший магазин.

Переворачиваясь с одного бока на другой, Лора безуспешно пыталась заснуть. Бросив это бесперспективное занятие, пиратка встала с дивана, размяла плечи, и направилась к неработающему холодильнику. Вытащив оттуда бутылку тёплого пива, Лора сделала несколько глотков.

-Ну и дерьмо, - брезгливо бросила она, и поставила бутылку обратно.

Помимо пива, в сломанном холодильнике хранилась парочка овощных салатов в качестве закуски. Вытащив одну из упаковок, пиратка внимательно изучила этикетку на обратной стороне, и заметила, что срок годности салата истёк ещё полгода назад.

-Да и ладно, я не брезгливая, - сказала пиратка, снимая крышку с упаковки.

Но стоило Лоре открыть упаковку, как в нос ей ударил омерзительный запах гнили вперемешку с тухлятиной. Кобра выронила салат, и зажала нос ладонью. Сдержав рвотные позывы, Лора вытащила все оставшиеся упаковки с салатом, и выбросила их в мусорную корзину, чтобы не дай бог, Рекс или Терри не траванулись этой дрянью. Закрыв холодильник, и оглядев каюту, Лора поймала себя на мысли, что ей совершенно нечем заняться. И хотя голос разума подсказывал пиратке, что ей нужно лететь на Тлайкс вслед за остальными, Кобра как могла гнала от себя эту мысль. Она была благодарна Рексу за своё освобождение, но в то же время злилась на чернокожего гиганта за то, что он решил принять участие в каком-то левом деле, вместо того чтобы найти и прикончить Эдерна.

"А может, рвануть обратно на Астер, пока эти неудачники страдают ерундой?" - посетила Лору разумная мысль.

Однако уводить "Сильвер Фокс" с орбиты Тлайкса пиратка всё же не стала, хотя и чувствовала, что сейчас находится не на своём месте. Украдкой поглядев на ящик, в котором лежали личные вещи Рика, Лора ухмыльнулась. Сколько она себя помнила, Мейхем всегда был барахольщикам. Заглянув в ящик, она обнаружил там старый ноутбук Рика, который по-прежнему работал, несколько непонятных девайсов, кучу мини-дисков с порнографией, а также маленькую флэшку на самом дне ящика. Лоре стало любопытно что именно хранил Мэйхем на этой флэшке. Сдув пыль со старого ноутбука, Лора перенесла его на столик, и включила. Когда система загрузилась, пиратка вставила флэшку в USB-разъём. Разочарованию Лоры не было предела, т.к. на флэшке оказались лишь фотографии с участием Мейхема. Большая часть фото была сделана тогда, когда Рик ещё не пошёл по скользкой дорожке, и не познакомился с Лорой и Рексом. Впрочем, присутствовали фотографии и более позднего периода. Просматривая их, Лора безошибочно угадывала время и место, когда были сделаны фотографии, пока не дошла до последнего фото. Ухмыляющийся Мейхем сфотографировал себя на фоне кровати, на которой спала полностью одетая Лора. Судя по обстановке, это была одна из комнат отдыха для пьяных посетителей в баре Карлоса. Покопавшись в глубинах памяти, Лора вспомнила когда именно был сделан этот снимок.

(1,5 года назад)

-Поторопись, недоумок! - крикнула Лора, перезаряжая пистолеты.

-Не сбивай меня! - отозвался Мейхем, колдующий над контрольной панелью управления корабля.

Согласно наводке от Нэша, подельники напали на судно, перевозящее компьютерные чипы. Охрана судна оказалось немногочисленной, однако ситуацию усугубило появление ещё одной банды пиратов, имевших свои виды на груз корабля. Пока пираты отстреливали друг друга, один из выживших охранников добрался до панели управления, активировал систему самоуничтожения, а сам добрался до шлюза, сел в эвакуационную капсулу, и благополучно покинул корабль. Конкуренты Лоры и её подельников добрались до чипов первыми, после чего банда разделилась: большая часть занялась погрузкой и переправкой чипов на соседний корабль, а оставшиеся бандиты должны были разобраться с конкурентами. Они загнали подельников на мостик, откуда не было выхода. Лора и Рекс заняли оборону, слава Богу, боеприпасов у них было предостаточно, а Рик занялся консолью, пытаясь отменить самоуничтожение. Мейхем использовал пару наиболее действенных методов, однако так и не смог остановить отсчёт времени. Отбив очередную атаку пиратов, плотно засевших в коридоре, Лора и Рекс попытались перевести дух.

-Гранаты остались? - спросил Рекс, перезаряжая дробовик.

-Нет. А у тебя?

-Только световая. Толку от неё сейчас, как от козла молока.

Основная проблема заключалась в том, что засевшие за дверью бандиты никуда не спешили. Они знать не знали о запуске системы самоуничтожения, а потому были готовы сидеть в коридоре до последнего. Осторожно выглянув за дверь, Рекс заметил четверых бандитов: трое из них создали из разного барахла некое подобие баррикад, и спрятались за ними, а ещё один, вооружённый шестиствольным пулемётом, стоял в конце коридора, и охранял путь к шлюзу.

-Обрадовать мне вас нечем. Самоуничтожение остановить нельзя. Максимум, что я могу сделать, так это дать нам чуть больше времени, - сообщил Мейхем.

-Сколько осталось времени? - спросил Рекс.

-Чуть больше двух минут. Я могу увеличить их до четырёх.

-Мало. За это время мы даже не успеем добраться до шлюза.

-Если очень поторопимся, успеем! - азартно бросила Лора, и посмотрела на Мейхема. - За работу, дерьма кусок!

Рик обиженно фыркнул, и приступил к взлому. Весь процесс взлома занял у него всего лишь 15 секунд. Когда Рик сообщил подельникам, что дело сделано, Лора и Рекс переглянулись, после чего Кобра выскочила за дверь, и открыла по врагам огонь с двух рук. Выскочивший следом за ней Клифтон, сделал кувырок, затем метнул в сторону бандитов световую гранату. Граната перелетела через укрытие бандитов, и рухнул возле ног одного из них. Как только коридор осветила яркая вспышка, ослепившая пиратов, Лора и Рекс кинулись к баррикаде. Расстреляв ослепших пиратов, Клифтон выстрелил в пулемётчика в конце коридора, не осмелившегося открыть огонь по врагам, когда рядом были свои. Заряд дроби пробил грудную клетку бандита, и отшвырнул его к стене. Когда Рекс подошёл к нему, чтобы сделать контрольный выстрел, бандит уже испустил дух.

-Да что ты там копаешься, придурок? Сваливаем отсюда! - крикнула Лора оставшемуся на мостике Рику.

-Сейчас! - ответил Мейхем, подбегая к соседней панели, и вынимая из разъёма флэшку.

Он заблаговременно поставил данные с панели на копирование, и теперь все данные с корабля были у него на флэшке. Чаще всего это был ненужный мусор, но иногда попадалась действительно стоящая информация. Забрав флэшку, Рик отправился догонять подельников. Когда вся троица добралась до шлюза, до окончания отсчёта осталось 30 секунд. Забежав на борт челнока, Рекс тут же занял место пилота. После того как Рик закрыл за собой двери, Клифтон завёл двигатель, и поднял челнок. Как только челнок на большой скорости покинул корабль, и отлетел на значительное расстояние, отсчёт времени подошёл к концу. Прогремел мощный взрыв, унёсший жизни оставшихся на корабле пиратов. К счастью, взрывная волна не достала улетающий челнок. Глядя на дрейфующие в открытом космосе обломки корабля, Лора вздохнула с облегчением.

-Ещё немного, и то же самое было бы с нами, - проговорила она уставшим голосом, а затем плюхнулась на свободное кресло.

-И не говори. Мы потеряли груз, но зато остались живы. Кто за то чтобы это отметить? - предложил Рик.

Лора обернулась и посмотрела на Мейхема с уважением.

-Это первая дельная мысль, которую я от тебя услышала.

-Это значит...

-Ясен хрен, что мы это отметим! Нажрёмся в хлам, и начистим пару-тройку уродливых физиономий! - Лора перевела взгляд на Рекса. - Как тебе такое предложение?

-Можете пьянствовать сколько хотите, но только без меня, - ответил угрюмый Корсар, не являющийся сторонником диких загулов.

-Ну ты и зануда! - проговорила Лора и Рик в один голос.

Вернувшись на Астер, подельники устроили Филипсу серьёзную взбучку, хотя Нэш клялся и божился, что не виноват в утечке информации. Затем Лора и Рик нагрянули в бар, где они, и кутили всю ночь. Проснувшись в гостевой комнате, Кобра увидела как Мейхем фотографирует себя на её фоне.

-Ты что делаешь, упырь? - спросила Лора, протирая глаза.

-Если вдруг кто спросит, я уложил тебя в койку, и этот снимок - лучшее тому доказательство.

Кобра сердито нахмурилась, взяла с тумбочки пистолет, и прицелилась Мейхему в ногу. Однако когда она нажала на курок, раздался лишь безобидный щелчок. Рик достал из кармана обойму, и покрутил ей перед лицом Лоры.

-Я всё предусмотрел! - самодовольно проговорил Рик, и тут же получил ногой в живот.

Когда Мейхем согнулся, Лора забрала обойму из его руки, и зарядила пистолет.

-Шлёпнуть бы тебя недоумка, да только пули жалко. Они ведь денег стоят, - сказала Кобра, убирая пистолет в наплечную кобуру.

Затем она обошла Рика, и направилась к двери.

-Совсем ты меня не ценишь. А ведь если бы не я, мы бы погибли на том корабле! - заявил Мейхем.

Лора обернулась.

-И что? Теперь тебе за это медаль дать? Не возникай, и не строй из себя умного - тебе это не идёт!

Рик присел на кровать.

-Это ты сейчас так говоришь. А если со мной что-то случится, небось первой будешь слёзы лить! - заявил Плут.

Лора посмотрела на него как на полоумного, а потом засмеялась.

-Ты что, уже и с утра успел принять? Я что, по-твоему, сентиментальная корова? - спросила она, перестав смеяться.

-Хочешь сказать, что если я умру, ты ни капельки не расстроишься?

-Ты сначала сдохни, а там видно будет! - сказал Кобра на прощание, и вышла из комнаты, громко хлопнув дверью.

Глядя на это фото, Лора отметила, что слова Мейхема оказались пророческими. И хотя ей совсем не хотелось лить по Плуту слёзы, на душе пиратки остался неприятный осадок.

-Ты всегда был упырём и редкостной задницей, но без тебя стало совсем тоскливо. Ты ведь именно этого хотел? - проговорила она с тоской.

Стараясь не поддаваться унынию, Кобра вспомнила про остальных подельников, от которых не было никаких вестей.

"А с чего бы им быть? Я же сама сказала, чтобы они меня не беспокоили!" - напомнила Кобра самой себе.

И хотя Лора терпеть не могла жару, тупо сидеть без дела, пока остальные где-то пропадают, и жевать сопли, ей тоже не нравилось. Потерять одного подельника паршиво, но потерять всех - это уже трагедия. Заскочив в оружейку, и захватив пару обойм для своих Беретт, пиратка быстрым шагом отправилась к шлюзу.

При виде вернувшегося Терри, глаза дежурного жадно заблестели.

-Мне снова надо увидеться с Эсмеральдой, - сообщил Дитс.

-Расценки ты помнишь.

Терри покопался в карманах, и нашёл всего лишь четыре тысячи. Полицейский посмотрел на купюры, и недовольно фыркнул.

-У тебя есть ровно две минуты.

-Так ведь в прошлый раз... - попытался возразить Терри.

-А будешь умничать, счетовод хренов, уйдёшь отсюда ни с чем!

Помня о том, что Эсмеральда на него рассчитывает, Терри не стал припираться. Как и в прошлый раз, явился конвоир, который отвёл его к узнице. Когда Эсмеральда увидела Дитса, Терри ей подмигнул, дав девушке понять, что достал оружие.

-Две минуты. Время пошло, - напомнил конвоир, и отошёл в угол.

Как только Терри подошёл к камере, Эсмеральда притянула его к себе, и поцеловала, а затем немного отстранилась, и спросила шёпотом:

-Где?

-Что? - не понял Терри, всё ещё находившийся под впечатлением.

-Оружие!

-В левом кармане штанов. Это всё что мне удалось достать.

Запустив руку в карман штанов Дитса, Эсмеральда нащупала там выкидной нож.

-Эй, ты что делаешь? - неожиданно подал голос внимательный конвоир.

Как только Терри обернулся, Эсмеральда схватила его одной рукой за шею, выхватила из кармана нож, и приставила его к горлу Дитса.

-Вот что я делаю, придурок ты свинорылый! - воскликнула девушка.

Конвоир не на шутку струхнул, в то время как беспокойство Терри было наигранным. Хотя Эсмеральда и не посвящала его в свои планы, Дитс понимал, что она не собирается причинять ему вред.

-Ключи у тебя? - спросила Эсмеральда у конвоира.

-У меня, - ответил тот, и медленно потянулся к пистолету за поясом.

-Наставишь на меня пушку, и я перережу этому недотёпе горло! - пригрозила девушка.

-Пожалуйста, сделай как она говорит! - взмолился Терри жалостливым голосом.

Конвоир примирительно поднял руки.

-Успокойся, детка, - попытался он урезонить узницу.

-Я тебя не детка, ублюдок! - огрызнулась Эсмеральда. - Ключи действительно у тебя, или ты просто ляпнул не подумав?

-Действительно у меня.

-Брось их мне! - приказала девушка.

Мужчина достал связку ключей, и бросил их Эсмеральде. Не долетев до камеры, ключи упали возле ног Дитса.

-Медленно опустись, подними ключи, и открой эту чёртову дверь! - приказала Эсмеральда Терри.

Дитс торопливо выполнил её приказ. После того как он поднял ключ, и наощупь нашёл замок, Эсмеральда крикнула конвоиру, чтобы тот подошёл ближе. Когда Терри открыл дверь, девушка резко оттолкнула его, и набросилась на подошедшего конвоира. Расцарапав мужчине всё лицо, Эсмеральда завладела его пистолетом. Прежде чем конвоир успел вернуть оружие, девушка со всей дури врезала ему ногой в пах. Конвоир аж подскочил на месте, схватился двумя руками за ушибленное место, и жалобно застонал.

-Это тебе за пошлые намёки, и за то что облапал меня! - грозно проговорила Эсмеральда, затолкала мужчину в камеру, и заперла на ключ.

Угрожая Терри оружием, девушка вывела его за дверь, и только потом опустила пистолет.

-У входа кто-нибудь был? - уточнила Эсмеральда, проверяя обойму.

-Только дежурный, - ответил Терри, про себя отметив, что в этот момент Эсмеральда очень похожа на Лору.

-Отлично. Значит, проблем не возникнет.

Сказав это, Эсмеральда обошла Терри и быстрой походкой отправилась в сторону вестибюля. Когда девушка вышла на пост, дежурный покачивался на стуле, и читал сообщение на своём телефоне. Эсмеральда засунула два пальца в рот и громко свистнула. От неожиданности дежурный грохнулся со стула, а когда поднял голову, увидел Эсмеральду, направившую на него пистолет.

-Где мой отец? - спросила девушка, глядя на стража порядка с нескрываемой неприязнью.

-Его увезли.

-Это я и так знаю, придурок! Куда его отвезли?

Когда в вестибюль вошёл Терри, полицейский бросил на него умоляющий взгляд. Дитс покачал головой, дав стражу порядка понять, что не собирается ему помогать.

-Эй, придурок! Ты что, завис? Куда отвезли моего отца? - повысила голос Эсмеральда.

-Я не знаю, - промямлил страж порядка.

-Что значит не знаешь? Разве безмозглых лакеев сажают сюда не для того, чтобы они знали когда и куда уводят задержанных?

-С твоим отцом всё не так просто. По приказу капитана Карпентера его повезли в бар на следственный эксперимент.

-А на самом деле? - спросил Эсмеральда, прекрасно понимая, что следственный эксперимент - всего лишь предлог.

-Понятия не имею. Об этом знает только капитан Карпентер.

Понимая, что узнать от дежурного больше не получится, Эсмеральда подошла к стражу порядка, и приложила его рукояткой пистолета по голове. Когда страж порядка потерял сознание, девушка обыскала его кармана, и нашла в них деньги.

-Твои? - поинтересовалась она, размахивая купюрами.

-Мои, - ответил Терри.

-Забирай, - сказала девушка, положила деньги на стол, и быстрым шагом пошла к выходу.

Подойдя к столу, Терри отсчитал ровно 14 тысяч, убрал их в карман и последовал за Эсмеральдой. Выйдя на улицу, Дитс стал глядеть по сторонам, и увидел Эсмеральду в полицейской машине. Девушка обыскивал бардачок, пытаясь найти ключи, но их там не оказалось.

-У нас нет на это времени! - напомнил Эсмеральде Терри.

-Не нуди. Мне-то всё равно, я к жаре привыкла, а вот тебе вряд ли захочется прошагать 3,5 километра по пустыне! - ответила девушка, продолжая обыскивать машину.

-Зачем?

-У Анхеля в пустыне есть очень надёжный тайник. Нам сейчас надо туда.

-Если дело только в транспорте, то это не проблема. Я оставил за городом челнок.

Эсмеральда посмотрела на Дитса как на идиота.

-С этого и следовало начинать! - проворчала она, выбираясь из машины.

Парочка спешно удалилась от полицейского управления, и направилась к челноку.

-Может, ты наконец-то расскажешь мне в чём дело? - поинтересовался Дитс, когда опасный участок остался далеко позади.

-Ты о чём? - не поняла Эсмеральда.

-Почему ты оказалась в тюрьме?

Эсмеральда сокрушённо вздохнула, остановилась, и повернулась к Терри лицом.

-Всё дело в Джеральде Муне. Если бы не он, ничего бы этого не было, - начала девушка свой рассказ.

-Я уже слышал это имя. Кто он такой?

-Алкогольный король Тлайкса. Практически все заведения получают продукцию с его пивоварни. Это немного странно, т.к. год назад Муна даже никто не знал.

-Действительно, странно. Какое это имеет отношение к твоему аресту?

-Прямое. Меня и отца схапали по приказу капитана Шона Карпентера. Раньше это был просто тупой ублюдок, а сейчас он продажный ублюдок. Карпентер жрёт с рук у Муна, и закрывает глаза на то, что тот кошмарит местных дельцов.

-В смысле, кошмарит?

Эсмеральда открыла было рот, чтобы ответить, как вдруг заметила в конце улицы полицейскую машину. Схватив Терри за рукав, девушка тут же забежала в переулок, а спустя несколько секунд осторожно выглянула из-за угла. Полицейская машина поехала дальше.

-Скажем так - все кабаки торгуют бухлом с пивоварни Муна вовсе не потому что там самое лучше пиво, - сказала девушка.

-Он запугал своих конкурентов? - предположил Терри.

-Не только конкурентов, но и их клиентов. Ни для кого ни секрет, что бухло на Тлайксе пользуется большим спросом. А если оно идёт от одного единственного поставщика...

-Это невозможно. Установить монополию можно на полезные ископаемые, но не на алкоголь. Это ведь противозаконно!

-Ты чем меня слушал? Я ведь сказала, что Карпентер закрывает глаза на делишки Муна, а все остальные легавые следуют его примеру. Тех, кого ему не удалось купить, Мун просто-напросто запугал.

-А твой отец?

Эсмеральда улыбнулась.

-Он открытым текстом сказал шестёркам Муна, что не будет торговать той бормотухой, которую варят на пивоварне Джеральда.

-Тогда откуда Анхель брал свою продукцию?

-Не всё сразу. Давай сначала доберёмся до твоего челнока, а потом я расскажу тебя оставшуюся часть истории.

Терри согласился с предложением Эсмеральды. Беспрепятственно покинув город, и добравшись до челнока, парочка поднялась на борт судна, и Дитс сразу же занял место пилота. Как только челнок оторвался от земли, Эсмеральда приказала Дитсу лететь на запад, но при этом не подниматься слишком высоко. Пока они удалялись от города, девушка пристально присматривалась к ландшафту, будто боясь что-то пропустить. Этим "чем-то" оказалась двухметровый рекламный стенд, неизвестно откуда оказавшийся в пустыне.

-Приземляйся здесь! - приказала девушка.

-Но здесь же ничего нет! - возразил Терри.

-Только на первый взгляд. Снижайся.

На стенде была изображена улыбающаяся Эсмеральда, стоявшая на фоне бара своего отца. Надпись внизу стенда гласила, что в баре Анхеля подают самую лучшую выпивку, правда было не слишком понятно для кого всё это сделано. Посмотрев по сторонам, Эсмеральда отошла от стенда вправо ровно на 15 шагов, затем наклонилась, и стала что-то раскапывать.

-Что там? - поинтересовался Терри, подходя к девушке.

-То что надо, - ответила Эсмеральда, продолжая ковыряться в земле.

Спустя полминуты девушка всё-таки нашла то что искала, а именно железный люк. Покрутив ручку в форме вентиля, Эсмеральда открыла люк, и спустилась по лестнице в тайник Анхеля, представляющий собой довольно просторный бункер. Терри последовал за ней. В бункере Дитс наткнулся на два стеллажа и две койки. Один из стеллажей был заставлен консервированным продуктами и питьём, а другой - оружием. Подойдя к стенду с едой, Эсмеральда взяла бутылку с водой, и сделала несколько глотков.

-Анхелю не было резона покупать продукцию у Муна, т.к. у него есть собственная пивоварня. Не такая крупная, как у Муна, но на ней изготавливали действительно хорошую выпивку, а не второсортную бормотуху. Пивоварня была оформлена на левого алкаша. Я не знаю, жив ли он до сих пор, или уже допился до могилы, - продолжила Эсмеральда свой рассказ.

-И поэтому тебя и твоего отца арестовали? Из-за пивоварни? - предположил Терри.

-Дело вовсе не в пивоварни. Мун наводнил Тлайкс палёным алкоголем, от которого каждый пятый травился. А бар Анхеля напротив, славился хорошим бухлом. Мун хотел, чтобы бар моего отца, а также его поставщик, принадлежали ему.

-Но получил отказ.

-Очень резкий отказ. Час спустя к нам уже наведались легавые. Не став вдаваться в объяснения, на нас надели наручники, и доставили в управление. Насколько мне известно, нас обвинили в провозе контрабанды и продаже наркоты, но это был всего лишь предлог, чтобы держать нас за решёткой. Со слов борова, которому я расцарапала физиономию, к концу дня нам должны были накинуть ещё пару тройку подвигов. Лет эдак на 15, а то и больше.

У Терри от всего услышанного голова шла кругом. Со слов Эсмеральды выходило, что местный бизнесмен попытался стать монополистом по производству алкоголя, и даже заручился поддержкой полиции. И всё это на одной из самых спокойных планет!

-Можно? - поинтересовался Терри, указывая на бутылку с водой.

-Бери.

Выпив немного воды, Дитс понял, что следует задать ещё один вопрос.

-А что же стало с Анхелем? Почему его не было в управлении? - спросил он, ставя бутылку обратно.

-Понятия не имею, но постараюсь выяснить, - ответила Эсмеральда, и взяла со стенда с оружием обрез и коробку с патронами.

Вскрыв коробку, девушка зарядила обрез, и направил его на Терри.

-Осторожно! - встревоженно воскликнул Дитс, и сделал пару шагов назад.

-Бах! И твоя башка взрывается как арбуз! - сказала Эсмеральда с улыбкой, затем взяла со стенда серебристый револьвер.

-Послушай, Эсмеральда, я понимаю, твой отец...

-Ни хрена ты не понимаешь. Если бы с твоим отцом случилось то же самое, ты бы просто сидел и ждал, пока всё утрясётся?

Терри невесело улыбнулся.

-Ты, конечно удивишься, но совсем недавно с моим отцом произошло нечто подобное.

-Да ну нахрен! Ты серьёзно?

-Серьёзнее некуда. Я бросил все дела, и кинулся его спасать. А когда всё закончилось, узнал, что он тот ещё козёл.

Эсмеральда убрала револьвер за пояс.

-Сожалею, но сейчас другой случай. Я должна найти Анхеля. Если конечно, он всё ещё жив, - проговорила она решительным тоном.

-Если ты просто придёшь в полицейское управление, и начнёшь размахивать оружием, ты никому не поможешь.

Эсмеральда посмотрела на Терри как на идиота, и спросила:

-С чего ты взял, что я хочу начать отстрел легавых?

-А разве нет? - удивился Дитс.

-Конечно, нет! Я же не самоубийца.

Терри вздохнул с облегчением.

-Вот и замечательно. А то я уж было подумал...

-Я всего-навсего собираюсь наведаться в гости к Муну, и продырявить ему башку!

"Чёрт! Так ещё хуже!" - подумал Терри, пытаясь подобрать правильные слова, и отговорить Эсмеральду от необдуманного шага.

-Я уже всё для себя решила, так что даже не пытайся меня отговорить! - неожиданно проговорила девушка, будто прочитав мысли Дитса.

Умник вздохнул.

-Да не вздыхай ты так. Не всё так плохо, - подбодрила его Эсмеральда, а затем отправилась к лестнице.

Недолго думая, Терри схватил со стеллажа с оружием световую гранату и армейскую винтовку.

-Ты со мной или... - начала было говорить Эсмеральда, а когда обернулась, Терри бросил ей под ноги световую гранату.

Девушку ослепила яркая вспышка, после чего она запоздало прикрыла глаза рукой. Подбежав к лестнице, Терри оттолкнул Эсмеральду, и стал быстро подниматься наверх.

-Ах ты сволочь! - прокричала девушка, и стала стрелять наобум.

Целый и невредимый Терри выбрался наружу, захлопнул люк, и заблокировал крышку, использовав винтовку в качестве рычага. Вздохнув с облегчением, Дитс вытер пот со лба. Спустя секунд пятнадцать Эсмеральда, к которой частично вернулось зрение, поднялась по лестнице, и стала стучать прикладом обреза по крышке.

-Ты что творишь? - яростно прокричала она.

-Спасаю тебе жизнь, - ответил Терри спокойным голосом.

-Немедленно выпусти меня!

-Выпущу, но только после того как ты немного остынешь, и начнёшь думать головой.

Вместо ответа Эсмеральда начала палить по люку из обреза, но с таким же успехом она могла пытаться забивать гвозди в доску голыми руками. Оставив Эсмеральду одну, Терри направился к челноку, ни на секунду не сомневаясь, что поступил правильно. Когда Дитс поднялся на борт челнока, его рация ожила.

"Чёрт! Я ведь совсем забыл про Рекса!" - запоздало вспомнил Дитс.

Вытащив рацию, он с ходу выпалил:

-Всё гораздо серьёзнее чем мы думали. Где ты сейчас?

-Звучит многообещающе, - услышал он голос Лоры.

-Лора? Ты не на "Сильвер Фокс"? - несказанно удивился Терри.

-Уже нет. Так что там у тебя стряслось?

-Дело приняло неожиданный поворот. Нам надо встретиться, и чем скорее - тем лучше.

Отыскав некролог Чарльза Рейнхарда, Аннет внимательно его изучила. Она запомнила адвоката хорошим человеком, пытавшимся уберечь его от совершения роковой ошибки. Достав визитку Крылова, Аннет покрутила её между пальцами.

"Да ну её к чёрту!" - подумала она, и выбросила визитку в мусорную корзину.

Стараясь не думать о смерти своего любовника, Аннет загрузила себя работой. Она даже отправила одного из охранников на поиски Финна, но тот вернулся ни с чем. Аннет помнила, что обещала Нэшу позаботиться о мальчике, и была намерена выполнить это обещание, даже если сам Финн будет против. Но для начала мальчишку следовало найти. Когда в кабинет без стука вошли Леон и Сэм, Аннет тут же свернула некролог, и встала из-за стола.

-Добро пожаловать. Я могу... - начала было Аннет, однако Грисем поднял руку, призывая к молчанию.

-Ты в курсе, что власть поменялась? - спросил он.

-Да. Об этом знают уже практически все, - ответила Аннет.

-На правах нового хозяина я произвожу кадровые перестановки.

Аннет напряглась.

-Что это значит? - спросила она, чувствуя тревогу.

-А это значит, что этот кабинет больше не твой. Так что собирай своё барахло, и чтобы через три минуты тебя здесь не было, - объявил Грисем.

У Аннет закружилась голова, и она приложила руку ко лбу.

-Падать в обморок будешь в другом месте. Попрощайся с кабинетом, забери свои вещи, и проваливай! - раздражённо проговорил Леон.

-А кто будет всем здесь управлять? - спросила Аннет.

-Тебе не всё равно? - Леон перевёл взгляд на Сэма. - Да хотя бы он!

-Но почему? Что я сделала не так?

-Водила дружбу ни с теми людьми.

Аннет поняла, что речь идёт о пиратах с корабля "Сильвер Фокс".

-Но если тебе так не хочется уходить, можешь остаться, и трудится наравне с другими шлюхами, - предложил Леон.

-Вряд ли из этого что-нибудь получится. Клиенты любят девок помоложе, - возразил Сэм.

-Ну и дебилы! Опыт приходит с годами, а у этой старой калоши должно было накопиться опыта полный вагон, плюс ещё пара тележек.

Аннет была возмущена до глубины души. Мало того что её выгоняли, так ещё и поливали грязью.

-Спасибо за щедрое предложение, мистер Грисем, но я, пожалуй, найду себе другую работу, - проговорила Аннет с сарказмом.

-Удачи. У тебя есть три минуты, - сказал Леон, и вышел за дверь.

Следом за ним вышел и Сэм.

-Недоумок, - проговорила Аннет, и бросила взгляд на мусорную корзину.

"Для вступления в право наследования вам необходимо вернуться на Актарон и доказать, что вы - это вы. Для подтверждения вам будет достаточно лишь сделать тест ДНК." - вспомнила она слова Вадима.

И хотя Крылов не озвучил сумму, которая причиталась ей как наследнице, было очевидно, что он не стал бы лететь на Астер, если бы речь шла о жалких грошах. Вытащив визитку Вадима, Аннет убрала её в карман. Собрав вещи в большую сумку, и прихватив из ящика стола пистолет, Аннет покинула кабинет. По дороге к выходу она встретила нескольких проституток и по их грустным взглядам поняла, что они уже всё знают. О её увольнении девушки узнали от Долорес, подслушавшей разговор Аннет с Леоном. Впрочем, грустили далеко не все. Сильвия, которую Аннет напугала вспышкой ревности, наоборот, улыбалась. Пройдя мимо девушек, Аннет вышла на улицу, и столкнулась с Дикси, вышедшей на крыльцо покурить. При виде Аннет девушка тут же выбросила сигарету. Проституткам запрещалось курить, т.к. далеко ни все клиенты любили запах табачного дыма.

-Всё в порядке. Я здесь больше не хозяйка, - проговорила Аннет грустным голосом.

-Как же так? - растерянно пробормотала Дикси.

-А вот так. Пришёл новый босс, и сказал своё слово.

-Куда же вы пойдёте?

Аннет вздохнула.

-Есть у меня один вариант на примете.

Войдя в вестибюль полицейского управления, Клэнси не поверил своим глазам. Сколько Богарт себя помнил, стражи порядка Тлайкса напоминали ленивых сонных мух, и каждое телодвижение совершали чуть ли не через силу. Сейчас же полицейские носились по зданию с такой скоростью, будто каждый из них вспомнил, что не выключил дома утюг. Дежурный же, не спал, как это было обычно, а что-то писал.

-Что-то стряслось? - поинтересовался подошедший к посту Клэнси.

-А сама как-будто не... - раздражённо проворчал дежурный, но подняв глаза, и увидев с кем разговаривает, тут же поник. - В смысле, у нас случилось ЧП.

-Надеюсь, не с девчонкой Диаза?

Дежурный сглотнул подкативший к горлу комок, и ткнувший пальцем в небо Клэнси понял, что не ошибся.

-И что ты молчишь, как пень? Мне, что, каждое слово из тебя вытягивать? - спросил Богарт недовольным голосом.

-Девчонка сбежала, - сообщил дежурный.

Клэнси сжал кулаки, борясь с желанием врезать дежурному, который, собственно и был виновником побега Эсмеральды, хотя об этом мало кто знал.

-И как это случилось? - спросил Богарт на удивление спокойным голосом.

-Она... к ней пришёл какой-то тип, и... - начал мямлить страж порядка, пытаясь на ходу придумать правдоподобную ложь.

-Понятно всё с тобой. Карпентер у себя?

Дежурный кивнул. Оставив стража порядка наедине с его работой, Клэнси поднялся на второй этаж, и отправился в кабинет Шона Карпентера. Обойдя секретаршу, что-то там кудахтающую про то, что капитана нет на месте, Клэнси зашёл в кабинет, и заметил Шона, разговаривающего с кем-то по видеофону. Увидев визитёра, капитан состроил недовольную гримасу.

-Поговорим чуть позже, - сказал он своему собеседнику, сбросил сигнал и прикрыл крышку видеофона.

Богарт подошёл к столу, и сел напротив капитана, даже не став спрашивать разрешения.

-Как так вышло, что стая твоих гиббонов, носящих форму, проворонила девчонку? - полюбопытствовал Клэнси.

-Ей помогли, - только и ответил Шон.

-Ты знаешь имя этого покойника?

-Знаю. Его зовут Терри Дитс. Он член небольшой пиратской шайки с Астера.

-Оперативно. В этой шайке есть здоровый негр с одним глазом?

-Есть. Его зовут...

Клэнси ударил кулаком по столу.

-Мне плевать как его зовут! С девчонкой как быть?

-Я отправил своих людей в космопорт. Хотя вероятность того, что они там появятся, ничтожно мала. Помимо этого я отправил специальный запрос на Терранон, и запросил подкрепления.

-Ты что, совсем дебил?! Живо отмени запрос! - воскликнул Клэнси.

-Да не волнуйся ты так. Если парни с Терранона начнут проверку, то по бумагам всё чисто.

-По бумагам, может и чисто, но если какой-нибудь идиот проболтается, или не дай бог, объявится девчонка, всё может закончиться плохо не только для тебя, но и для Муна.

-Хорошо, я отменю запрос. Что бы ты там не думал, девчонка не так опасна. Гораздо больше проблем нам может принести её папаша.

Клэнси понимал, что Карпентер прав. Находящаяся под стражей Эсмеральда была слабым местом Анхеля Диаза. Желая немного подзаработать, Карпентер и Богарт нарушили приказ Муна. Они согласились отпустить Эсмеральду на все четыре стороны, но лишь в том случае, если Анхель заплатит им кругленькую сумму. У Диаза не было на руках таких денег, и тогда подельники пошли на компромисс: Анхеля ненадолго выпустили из-под стражи, и дали 4 часа, чтобы он набрал необходимую сумму. Чтобы Диаз не сбежал, к нему приставили двух не слишком умных, но зато исполнительных полицейских. В том случае, если бы информация о побеге Эсмеральды дошла до Анхеля, он мог бы сделать какую-нибудь глупость.

-Пока всё не зашло слишком далеко, свяжись со своими лакеями и прикажи им притащить Диаза обратно в каталажку, - сказал Богарт после небольшой паузы.

-Я не буду этого делать, - категорично заявил Шон.

Клэнси схватил собеседника за шиворот, и приблизил к себе.

-Ты сделаешь это, иначе Мун узнает...

Шон оттолкнул Клэнси, и резко встал из-за стола.

-В каталажку отправишься ты, если ещё раз хоть пальцем меня тронешь, ублюдок! - процедил Карпентер сквозь зубы.

Клэнси примирительно поднял руки.

-Забудь. Сделай всё возможное, чтобы вернуть девчонку, но не привлекай посторонних.

-Сделаю, а теперь проваливай.

Клэнси попрощался с Карпентером, и ушёл.

Получив от Лонсдейла утвердительный ответ, Джарек отправился прямиком в космопорт. Следом за ним шёл Джош, тащивший на правом плече связанного по рукам и ногам, и обколотого снотворным Доминика. При виде своего бывшего лидера охранники космопорта расступились. Проходя мимо членов своей бывшей банды, Джарек видел в их глазах нерешительность и сожаление. Бандиты сожалели о том, что не могут выполнить приказ нового босса, и прикончить Джарека, т.к. поступила команда не трогать Хоффмана от более весомой фигуры. Более того, Колин приказал выдать изгою челнок, чтобы он мог беспрепятственно покинуть планету. Поднявшись на борт судна, Джош отнёс всё ещё не пришедшего в себя Доминика в грузовой отсек, а Хоффман занял место пилота.

-Не сожалеешь? - спросил Джарек у Джоша, после того как бородач вернулся из грузового отсека.

-О чём?

-О том что рассказал мне об облаве. Парни видели тебя вместе со мной. Если ты вернёшься на Астер...

-Не говори ерунды, Джар. Мы были вместе с самого начала. Ты вытащил меня из дерьма, и я этого никогда не забуду.

Джарек улыбнулся, радуясь тому, что в этом мире остался хоть один человек, которому он может доверять. Пока они летели на Геднер, Хоффман поделился с Джошем своими дальнейшими планами, а потом приказал сходить проведать пленника. В этот же самый момент лежащий на полу грузового отсека Доминик пришёл в себя. Перевернувшись на спину, Доминик дополз до угла, прислонился к стене, и правой ногой снял с себя левый ботинок, в котором был спрятан нож. Идя на встречу с Джареком, Доминик заподозрил неладное, и на случай предательства спрятал нож в ботинок, зная, что там его не найдут. Когда нож выпал из ботинка, Эдерн взял его в руку. Как только в отсек зашёл Джош, Доминик тут же повернулся к бандиту спиной, и начал медленно резать верёвку. Увидев, что Эдерн пришёл в себя, Джош уже собирался уйти.

-Что вы задумали? - спросил Доминик.

Он не знал сколько человек на борту, как хорошо они вооружены, поэтому и старался задержать Джоша.

-А тебе не всё равно? - ответил бородач вопросом на вопрос.

-Было бы всё равно, не стал бы спрашивать. Любопытство - не порок.

-Мы летим на Геднер. Это всё что тебе нужно знать.

-Я тоже знаю кое-что, что тебе необходимо знать. Подойди, - сказал Доминик, освободив руки от верёвок.

Эдерн надеялся, что Джош подойдёт, и тогда он сможет всадить бородачу нож в шею.

-Да пошёл ты, - сказал Джош, и вышел из отсека.

-Ладно. Тогда план "Б", - проговорил Доминик с улыбкой, и начал освобождать свои ноги.

С момента ухода Дшоша прошло ровно пять минут. Обеспокоенный долгим отсутствием своего подельника Джарек вытащил из-за пояса пистолет, и отправился в грузовой отсек. В коридоре Хоффман столкнулся с Домиником. Бывший чистильщик склонился над убитым Джошем, выдернул нож из его живота, и метнул в Джарека. После того как нож вонзился ему в правое плечо, Хоффман выронил оружие, и схватился за руку. Когда Джарек склонился, чтобы подобрать пистолет, Доминик подскочил к Хоффману, и заехал ногой по лицу. Джарек рухнул на пол.

-Не ожидал, ублюдок? - спросил Доминик с издевкой.

Хоффман выдернул нож из своего плеча, резким рывком поднялся на ноги, и попытался полоснуть чистильщика ножом по горлу. Эдерн с лёгкостью увернулся от атаки, врезал противнику сначала по больному плечу, а затем кулаком в живот. Выхватив из рук Хоффмана нож, Доминик схватил бандита за горло, прижал к стене, и вонзил нож в левый бок. Джарек стиснул зубы.

-Расслабься. Я только начал, - сказал Доминик, и начал крутить нож.

-Подожди! Мы ещё можем договориться! - воскликнул Джарек.

-Это вряд ли. У тебя нет ничего из того, что мне нужно.

-У меня есть нечто большее. Два армейских бомбардировщика!

-Что за бред? Откуда у такого куска дерьма могут быть армейские бомбардировщики? - недоверчиво спросил Доминик.

-Я и мои люди захватили их незадолго до нападения Синдиката на Астер. Челноки спрятаны на Терраноне. Если доставишь меня туда, один из челноков достанется тебе.

Доминик выдернул нож, и оттолкнул Джарека. Хоффман рухнул к его ногам.

-Заманчивое предложение, но не всё так просто. Во-первых, пилот из меня посредственный.

Сказав это, Доминик с размаху ударил Джарека ногой по животу.

-Во-вторых, у тебя было всё, но ты захотел большего. В результате ты просрал всю свою банду, а я терпеть не могу работать с неудачниками, - проговорил Эдерн, и ударил Джарека ногой по лицу.

У Хоффмана всё поплыло перед глазами, и он лишь чудом не потерял сознание. Доминик наклонился над поверженным противником, и схватил его за шкирку.

-Ну а в третьих, мне не терпится услышать как ты будешь вопить, когда я начну извлекать из тебя органы.

Кровь на песке

Закинув в рот сразу две таблетки от головной боли, и запив их водой, Вадим Крылов встал с дивана, подошёл к окну, и посмотрел на улицу. Отец всегда говорил Вадиму, что этот мир может быть жесток по отношению к тем, кто пытается добиться всего своими силами, однако Вадим пропускал его слова мимо ушей.

"И напрасно. Отец был прав!" - сокрушённо подумал Крылов, а затем опустил ставни.

И хотя ныне покойный Чарльз Рейнхард был успешным адвокатом и уважаемым человеком, никто не торопился воспользоваться услугами его протеже. Крылов был сообразительным молодым человеком, схватывающим всё на лету, но в глазах потенциальных клиентов он был просто желторотым юнцом без опыта работы. Однако Вадим не отчаивался, намереваясь доказать скептикам, что он чего-то стоит. Очень скоро у него появилась такая возможность. Не так давно к нему за помощью обратилась вдова офисного работника, скончавшегося от сердечного приступа прямо на рабочем месте. Женщина обвинила руководителя фирмы в халатности, и в том, что именно из-за него умер её муж. И хотя на первый взгляд дело выглядело бесперспективным, Вадим за него взялся. Раздобыв запись с камер видеонаблюдения, на которой муж его клиентки попытался отпроситься пораньше уйти с работы (он утверждал, что ему срочно надо попасть в больницу), и получил отказ, Вадим добился того, что суд признал ответчика виновным, и заставил выплатить истице компенсацию в 10 миллионов дакейров. В тот же день Крылов получил анонимное сообщение с угрозами от ответчика, но не придал этому значения, и взялся за новое дело - дело Аннет Стэнфилд. Отыскав Аннет на Астере, но не получив от неё чёткого ответа, Вадим вернулся обратно на Актарон, где подвергся нападению со стороны головорезов ответчика, вынужденного раскошелиться. Вадима как следует поколотили, а на последок сказали, что это он ещё легко отделался. В результате избиения Крылов заработал сотрясение мозга, вследствие чего у него время от времени посещали головные боли. Но и на этом череда неудач Вадима Крылова не подошла к концу. Как только Вадим вернулся в свой офис, секретарша вручила ему заявление об увольнении, и ушла. Крылов дал объявление на соответствующем сайте, а до тех пор, пока место секретарши пустовало, был вынужден сам отвечать на звонки. Когда его видеофон зафиксировал очередное входящее сообщение, Вадим отошёл от окна, и приблизился к столу. Увидев адрес, который ему ни о чём не говорил, Вадим нахмурился, но всё же решил ответить на сообщение. Как только появилось изображение, Крылов увидел по ту сторону экрана Аннет.

-Мисс Стэнфилд? - несказанно удивился Крылов.

-Довольно! Я же просила не называть меня так! - недовольно проговорила Аннет.

-Извините. Я просто... у меня был плохой день.

-Как я вас понимаю. Мой день тоже хорошим не назовёшь.

Покинув "Кошачью Лапку", Аннет не придумала ничего лучшего, чем наведаться в бар Карлоса Таро. Удивительно, но когда Аннет попросила у бармена разрешение воспользоваться его видеофоном, Карлос сразу же согласился, и даже предоставил ей на время подсобку.

-Вы подумали над моим предложением? - спросил Вадим.

-Подумала. Я согласна, - ответила Аннет.

Крылов вздохнул с облегчением.

-Но у меня сейчас проблемы с транспортом, и я не смогу добраться до Актарона своим ходом. Вы можете прислать за мной судно? - уточнила женщина.

-Могу, но не сейчас. Поймите, мисс Стэн... Чёрт! Извините. Просто я не привык обращаться с клиентами настолько фамильярно.

-Хорошо. Если для вас это так принципиально, можете называть меня мисс Филипс.

Вадим удивлённо заморгал, но в следующую же секунду взял себя в руки.

-Дело в том, мисс Филипс, что я сейчас очень занят. На меня разом навалилось столько дел, что мне проще разорваться, чем переделать все эти дела. Я обязательно отправлю за вами судно, или прилечу сам, но чуть позже.

"Замечательно. И где мне всё это время жить?" - подумала Аннет, а вслух спросила:

-Сколько вам нужно времени, чтобы переделать все свои дела?

-Точно не знаю. Несколько дней. Обещаю, что как только освобожусь, первым делом...

-Очень на это надеюсь. До встречи, - попрощалась Аннет с Вадимом, а затем отключила видеофон.

Прикрыв крышку, женщина вышла из подсобки, и направилась к барной стойке. Сделав глубокий вдох, Аннет сообщила Карлосу, что её выгнали из "Кошачьей Лапки".

-Я уже в курсе, - сказал Таро, и налил в стакан немного мартини. - За счёт заведения.

-Я очень тебе благодарна за то, что ты позволил мне воспользоваться твоим видеофоном, но не мог бы ты...

-Предоставить тебе одну из комнат на втором этаже на неопределённый срок? - предположил Карлос.

Аннет кивнула.

-Обычно я так не делаю, но для тебя сделаю исключение. Твои девочки не раз и не два спасали меня от нервного срыва.

-Ещё раз спасибо. У меня совсем нет денег, но я обязательно с тобой рассчитаюсь.

-Не бери в голову, и живи сколько хочешь, - сказала Карлос, и вручил Аннет ключ от одной из комнат.

После того как Аннет поднялась на второй этаж, бармен сходил в подсобку, и проверил видеофон. Убедившись, что прибор не зафиксировал ни одного входящего сообщения, Таро заволновался.

"Прошло столько времени, а от Кобры и её парней по-прежнему нет вестей. Чего они так долго копаются?" - подумал Карлос, надеясь, что пираты, которых он отправил на помощь Анхелю, не тратят время впустую.

Как только Клэнси покинул полицейское управление, ему позвонил Мун, и потребовал немедленно явиться к нему домой. Проживал Джеральд на большом ранчо, находившемся в десяти километрах к югу от города. Владения Муна охранял десяток вооружённых наёмников, а также злобные доберманы, готовые порвать в клочья любого, кто посмеет проникнуть на территорию алкогольного короля. Несмотря на то, что охранники Джеральда знали Клэнси в лицо, Богарта тщательно обыскали. Только после того как охранники забрали у Клэнси оружие, ему было дозволено пройти на территорию ранчо. Минуя внешний двор, Клэнси бросил взгляд на карлика в красной рубашке, и высоких сапогах, поглаживающего белую лошадь. Этим карликом и был Джеральд Мун. Это сейчас он был успешным предпринимателем, уверенным в своих силах, однако так было далеко не всегда. Учась в средней школе, Джеральд натерпелся много горя из-за своего маленького роста. Одноклассники частенько унижали, а иногда и поколачивали бедного карлика. Джеральд стойко сносил все издевательства, т.к. физически был слишком слаб, чтобы оказать своим обидчикам достойное сопротивление. Однако недостаток сил компенсировался высоким интеллектом, железной хваткой, и стальной волей. Мун хотел доказать всему миру, да и самому себе, что маленький рост не помеха на пути к успеху. Окончив школу, а потом и университет, Мун взял кредит в банке, и открыл небольшую фирму. Спустя каких-то четыре месяца затраты Джеральда полностью окупились. И хотя заработать кругленькую сумму было приятно, гораздо важнее для Муна был ценный опыт. К 37-ми годам Мун успел скопить немалое состояние. Продав свою фирму по завышенной цене, Джеральд перебрался на Тлайкс, и занялся алкогольным бизнесом. Безобидный с виду карлик практиковал жёсткие методы ведения бизнеса, и был готов раздавить любого, кто встанет у него на пути. Увидев своего подчинённого, Мун легонько шлёпнул лошадь по боку, и неуклюжей походкой побрёл навстречу Богарту.

-Мне всё известно, - заявил Джеральд вместо приветствия.

-Что? - не понял слегка растерявшийся Клэнси.

-Я знаю про вашу с Карпентером аферу. Вы выпустили Диаза из тюрьмы, чтобы он собрал выкуп за свою дочь.

Мун ожидал, что Клэнси начнёт оправдываться, и утверждать, что это ложь. Вместо этого Богарт лишь презрительно хмыкнул, и с вызовом посмотрел Джеральду в глаза.

-Это была целиком и полностью моя идея. Карпентер лишь предоставил своих людей, - заявил Клэнси, ожидая, что Мун начнёт на него кричать.

Вместо этого Джеральд улыбнулся.

-Оригинально. Если будешь продолжать в том же духе, лет через 5 сможешь стать большим человеком, а не головорезом на побегушках, - проговорил Мун.

-Продолжать что? Требовать выкуп?

Джеральд перестал улыбаться.

-Видимо я тебе переоценил. Продолжать принимать рискованные решения, дубина, - пояснил карлик.

-Так значит, вы не сердитесь?

-Разве что самую малость. В конце концов, ты не нарушал моих приказов. Продолжим разговор в доме.

Клэнси и Джеральд зашли в двухэтажный коттедж, и поднялись по лестнице на второй этаж. Практически весь дом буквально был обвешан кондиционерами, т.к. Джеральд с трудом переносил жару. Поднявшись на второй этаж, Богарт и Мун проследовали в кабинет Джеральда. Открыв настенный сейф, карлик вытащил оттуда пачку каких-то бумаг, и выложил их на стол.

-Что это? - поинтересовался Клэнси.

-Документы, согласно которым ты становишься владельцем чужой собственности, - проговорил Мун с улыбкой.

-В смысле? - не понял Богарт.

Джеральд укоризненно покачал головой.

-Долго же до тебя доходит. Я говорю, что согласно этим документам ты становишься новым владельцем бара Диаза.

Внимательно присмотревшись к первому бланку, Богарт увидел в нижнем углу подпись Анхеля Диаза.

-Это дарственная? - уточнил Клэнси.

-Она самая. Если забыть про тот факт, что подпись поддельная, с юридической точки зрения всё законно.

-Но почему именно я?

-Что-то я не слышу радости в твоём голосе.

-Спасибо, мистер Мун, но почему...

-Потому что ты один из немногих людей на этой планете, кому я могу доверять. Ты способен принимать волевые решения, и держать ситуацию под контролем. Ты ведь на это способен?

Клэнси сразу же понял, что это вопрос с подвохом.

-Не надо говорить со мной намёками. Если вы имеет в виду проблему с девчонкой Диаза, то можете не волноваться. Я решу эту проблему, - заверил Клэнси Джеральда.

-Волнуюсь? Я? Упаси Бог. Волноваться об этом должен Карпентер, да и ты вместе с ним. Вы эта кашу заварили - вы её и расхлёбывайте. Но сначала возьми нескольких крепких парней, и сходи по этому адресу, - сказал Мун, вручая Клэнси КПК с координатами.

-Что там?

-Пивоварня Диаза. Не делай такие удивлённые глаза. Я и сам удивился не меньше, когда узнал об этом. У этого пройдохи никогда не было поставщика - он сам изготавливал выпивку.

-Устроить там погром?

-Можешь делать всё что хочешь. Бар теперь твой, а значит и пивоварня должна работать на тебя. А как именно заставить этих недоумков работать на тебя - решай сам.

-Спасибо за доверие, мистер Мун, - поблагодарил Клэнси Джеральда, начав строить радужные планы на будущее.

-Не стоит. Просто реши проблему с Диазом и его девчонкой к моему возвращению.

-Вы улетаете?

-Да. Через полчаса за мной прибудет судно с Терранона. Постарайся меня не разочаровать.

-Можете на меня рассчитывать, мистер Мун. Я вас не подведу.

"Очень на это надеюсь. Не люблю ошибаться в людях", - подумал Джеральд.

Как только ранчо Джеральда Муна осталось позади, Клэнси достал телефон, и связался с Карпентером.

-Мун знает про нашу аферу с Диазом, - сообщил он Шону.

-И как он на это отреагировал?

-На удивление спокойно. Но кое-что всё же изменилось. Анхель Диаз нам больше не нужен. Немедленно свяжись со своими людьми, и прикажи им прикончить Диаза.

-Зачем? Диаз ещё может нам пригодиться!

-Долго объяснять. Просто сделай как я говорю, если не хочешь проблем.

Закончив разговор с Клэнси, Шон попытался дозвониться до своих людей, но никто не ответил.

"Не к добру всё это!" - подумал Карпентер.

-В общем и целом, как-то так, - закончил Терри свой рассказ.

Лора устало вздохнула, выпила полбутылки холодной воды, а остальную воду вылила себе на голову. Перед встречей с подельником, Лора посетила ближайший кабачок, намереваясь осушить пару бутылок холодного пива. Но поскольку в продаже было лишь тёплое пиво и холодная вода, Кобре пришлось выбрать меньшее из двух зол.

-Долбаная жара. И нахрена я только полезла в эту песочницу? - проворчала Кобра, мотая головой.

-Ты меня вообще слушала? - спросил Терри.

-Да всё я слышала. Занятная, и даже в чём-то интересная история. Мне только одно не понятно - зачем ты избавился от дочери Диаза?

-Это для её же блага.

-Серьёзно? Ты оставил девчонку абсолютно одну в пустыне ради её же блага? Если ты так поступаешь из жалости, не хотела бы я знать как ты поступишь, если кто-нибудь тебя разозлит.

-Не надо утрировать. Это временная мера. К тому же в бункере достаточно еды и воды. Как только все проблемы останутся позади, я вернусь, и освобожу её.

Прицелившись, Лора кинула пустую бутылку в мусорную корзину. Бутылка ударилась об край, и рухнула на дно корзины.

-Если когда-нибудь попытаешься нечто подобное проделать со мной, я тебе башку продырявлю, - пообещала Лора.

-Не продырявишь, - уверенно проговорил Терри.

-Ладно, не продырявлю. Но пару зубов точно вышибу. А теперь возвращайся обратно на "Сильвер Фокс".

-Почему? Я ведь могу...

-Всё что мог, ты уже сделал. Дальше я сама справлюсь.

-Ты уверена...

-Уверена. Возвращайся на "Сильвер Фокс", и жди, пока я с Рексом решу все проблемы. Кстати, где он сейчас?

Терри пожал плечами.

-Ладно, иди. Я сама найду его, - сказала Лора, и зашагала в сторону ближайшего перекрёстка.

-Проклятый вонючий гнус! Только попробуй снова показаться мне на глаза! - проворчала Эсмеральда, глядя на запертый люк.

Понимая, что обрез не сможет причинить люку вреда, девушка спустилась вниз. Она прекрасно понимала, чем руководствовался Дитс, запирая её в тайнике, но всё равно считала Терри предателем. В тайнике было достаточно воды и еды, чтобы продержаться пару недель, однако Эсмеральда не собиралась тупо сидеть на месте, и ждать, пока её проблемы разрешаться сами собой. Внимательно приглядываясь к стеллажу с оружием, Эсмеральда стала искать то, что сможет помочь ей выбраться наружу. Взяв в руки десантную винтовку с подствольным гранатомётом, девушка посмотрела на люк.

"Да ну, нахрен. В лучшем случае искорёжу всю лестницу, а в худшем - устрою обвал!" - подумала Эсмеральда, кладя винтовку обратно на место.

Внимательно осмотрев стеллаж, девушка остановила свой выбор на пластиковой взрывчатке, рассудив, что это самый оптимальный вариант. Взяв пару зарядов, Эсмеральда поднялась по лестнице наверх, и прикрепила взрывчатку к люку.

"Только бы из этого что-то получилось!" - взмолилась девушка, закончив возиться с взрывчаткой.

Спустившись вниз, и взяв со стеллажа детонатор, Эсмеральда отошла от люка подальше, и нажала на кнопку. В результате взрыва люк вылетел наружу, и приземлился прямо в песчаный бархан. Эсмеральда вздохнула с облегчением, и выбралась наружу. Терри поблизости не было, собственно, как и его челнока. Не слишком опечалившись по этому поводу, девушка пошла обратно в город. Добравшись до города своим ходом, Эсмеральда направилась к дому Клетуса Бирса - приятеля Анхеля, а по совместительству завсегдатая бара Диаза. Клетус и Анхель частенько выпивали вместе, и травили байки о бурных днях своей юности. Подойдя к дому Клетуса, Эсмеральда посмотрела по сторонам, а затем постучала в дверь. Краснолицый мужчина пусть и не сразу, но всё же открыл дверь.

-Эсмеральда? Что ты... - заговорил Бирс.

Девушка оттолкнула Клетуса, вошла в дом, и закрыла за собой дверь. Не говоря ни слова, Эсмеральда проследовала в комнату, и опустила ставни на окнах.

-Если кто спросит, ты меня не видел. А лучше вообще скажи, что ты меня знать не знаешь, - затараторила Эсмеральда.

-Почему?

-Ты что, морда, алкогольная, не в курсе последних новостей? - удивилась Эсмеральда.

Клетус покачал головой.

-Меня и Анхеля повязали шавки Карпентера.

-А что с баром?

-Это всё что тебя волнует, морда помидорная?! Тебе бы только нажраться в хлам!

Бирс стушевался.

-Извини, я ни это имел в виду. Может, тебе нужна помощь? - тактично поинтересовался он.

-Наконец-то дошло. Мне нужна твоя развалюха.

Клетус нервно заёрзал.

-Я с удовольствием дал бы тебе свою машину, но понимаешь... тут такое дело... не подумай что мне жалко.

-Просто это не в твоих интересах, - сказал вышедший из соседней комнаты Рекс.

Девушка резко выхватила обрез, и направила его на чернокожего гиганта. Корсар даже не шелохнулся.

-А ты ещё кто? - спросила она, опустив палец на спусковой крючок.

-Друг.

-Какой ты мне, нахрен, друг? Я тебя даже не знаю!

-Меня послал Карлос Таро.

Эсмеральда опустила оружие.

-Кретин в белой рубашке с тобой? - спросила она.

-Со мной. Но не в данный момент.

-Повезло ему.

Рекс улыбнулся. Терри связался с ним, и рассказал о том что произошло в полицейском управлении, а заодно и после побега. Идя сюда, Клифтон не ожидал столкнуться с Эсмеральдой, но то, что девушка оказалось здесь, было ему только на руку.

-Что бы ты там не думала, мы на одной стороне. И не держи зла на Умника - он славный парень.

-Как ты меня нашёл?

-Никак. Я понятия не имел что ты будешь здесь.

Бармен, которому Рекс заехал по лбу бутылкой, рассказал Клифтону практически ту же историю, что рассказала Терри Эсмеральда. При этом в разговоре промелькнуло имя "Клетус Бирс". По словам бармена, Клетус только с виду был обычным пьяницей, мало чем отличающимся от других выпивох Тлайкса. Придя в дом Клетуса, Рекс с ходу убедил Бирса, что с ним лучше не шутить, но прежде чем мужчины приступили к серьёзному разговору, появилась Эсмеральда.

-Если действительно хочешь мне помочь, то помоги мне добраться до Муна, - предложила Эсмеральда, ожидая, что Рекс, как ранее, и Терри, ответит отказом.

-Помогу. Но сначала нам нужно посетить одно место, - ответил Клифтон.

-Какое? - спросила девушка.

-Пивоварню Муна. - Рекс перевёл взгляд на Клетуса. - А этот славный человек нам в этом поможет.

-Каким образом?

-Я знаю где находится тайный ход, и могу вам его показать, - ответил Клетус вместо Рекса.

Эсмеральда покачала головой.

-У меня нет времени на всякую ерунду.

-Времени у тебя предостаточно. Вместо того чтобы ломиться через главный вход, предлагаю подобраться к Муну с другой стороны, ведь он этого совсем не ждёт.

Впервые с момента освобождения из бункера Эсмеральда начала сомневаться в правильности своих действий. Она признала, что действовала глупо, рассчитывая в одиночку пробиться на ранчо Муна, но не собиралась в этом признаваться.

-И как ты себе это представляешь? - спросила Эсмеральда после короткой паузы.

-Мы заманим Муна на пивоварню, и там ты можешь делать с ним всё что захочешь. Каким бы умным ни был Мун, вряд ли он ожидает от тебя подобного хода, - предложил Клифтон.

-А если ничего не выйдет?

-Тогда сделаем всё по-твоему. Договорились?

-Договорились! - поспешно ответила Эсмеральда, и протянул Рексу руку.

Клифтон пожал предложенную руку, и перевёл взгляд на Клетуса.

-Кто-нибудь ещё знает про тайный ход? - спросил Рекс.

-Понятия не имею. Про тайный ход я узнал от своего племянника Джека. Он работает на пивоварне, а значит, вполне мог разболтать про ход кому-нибудь ещё.

-А вдруг никакого тайного хода не существует, и твой племянник тебя обманул? - поинтересовалась Эсмеральда.

-Существует. Мы с Джеком пару раз им пользовались.

-Для чего?

-Не важно, - уклончиво ответил Бирс.

Будучи алкашом со стажем, Клетус уговорил своего непьющего племянника вынести пару ящиков с готовой продукцией из цеха. Естественно, Джек не мог пронести алкоголь через проходную. Охрана просто не позволила бы ему сделать этого. Клетус и его племянник таскали алкоголь с пивоварни, но таскали по чуть-чуть, чтобы Мун не обнаружил пропажу. Сначала Джек наивно полагал, что Клетус собирается продавать алкоголь, но довольно быстро понял, что Бирсу нужна выпивка исключительно для употребления, после чего наотрез отказался выносить выпивку из цеха.

-Да и хрен с тобой. Не хочешь говорить - не говори. Ты, главное, дорогу покажи, - сказала Эсмерльда.

-Покажу, но только при одном условии. Если вас вдруг поймают, то вы меня не знаете, - поставил условие Клетус.

-Само собой, - ответили Рекс и Эсмеральда в один голос.

Надев чёрные очки, и потуже натянув бейсболку на глаза, одетый в полицейскую форму Анхель Диаз вошёл в бар, который не так давно принадлежал ему. Диаз укалывал долгие годы, чтобы открыть свой собственный кабачок, и не собирался проигрывать войну какому-то гнусному карлику. Однако на карту было поставлено нечто больше, чем бар. Когда Карпентер и Богарт потребовали выкуп за Эсмеральду, Анхель соврал, будто у него нет таких денег, с расчётом на то, что алчная парочка выпустит его на время из тюрьмы, чтобы он собрал требуемую сумму. Так и случилось. Оказавшись на свободе, Диаз первым делом разделался с парочкой копов, которых к нему приставил Карпентер. Анхель не собирался платить Шону и Клэнси, и дело здесь было не в скупости. У Диаза не было никаких гарантий, что эта парочка сдержит обещание, и отпустит его дочь, поэтому он решил действовать иначе. Забрав у убитых стражей порядка оружие и форму, Анхель вернулся обратно в город, намереваясь вызволить Эсмеральду из лап Карпентера. Поскольку Шон мог в любой момент узнать о гибели своих людей, времени для спасения дочери у Диаза было не слишком много. Увидев полицейских, прочёсывающих улицы, Анхель не на шутку встревожился, решив, что стражи порядка ищут его. Узнав о том, что переполох вызван побегом Эсмеральды, Диаз испытал гордость за свою дочь. Теперь у Анхеля были развязаны руки, и он мог не спешить с местью своим обидчикам. Прежде чем отправиться на поиски Эсмеральды, и поквитаться с Богартом, Карпентером, и Муном, Анхель решил наведаться в свой бар, и забрать из тайника тетрадь с важными записями. Полицейская форма и чёрные очки позволили Анхелю проникнуть в бар, не вызывая подозрения у находившихся внутри полицейских. Бегло поздоровавшись со своими "коллегами", Анхель проследовал в подсобку. Прикрыв за собой дверь, Диаз снял бейсболку, и вытер пот с головы. Будучи уроженцем Тлайкса, Анхель без особых проблем переносил жару, хотя долгая прогулка под палящим солнцем его изрядно утомила. Вскрыв пол рядом со стеной, Анхель вытащил из тайника тетрадку. Пролистав её, и убедившись, что все страницы на месте, Диаз спрятал тетрадь за пазуху, а затем вышел из подсобки. Стоило Анхелю только отойти от двери, как он столкнулся с Богартом, за которым следовали трое головорезов. Посетив пивоварню, и поставив работников перед фактом, что он здесь новый хозяин, Клэнси решил повнимательнее присмотреться к своему приобретению. Увидев Богарта, Анхель тут же надел очки, но уже было поздно.

-Анхель? - удивлённо пробормотал Клэнси, и потянулся к пистолету за поясом.

Диаз выхватил пистолет первым, и всадил Богарту пулю в грудь. Как только Клэнси схватился за грудь, и упал на колени, Анхель всадил ему пулю в голову, затем кинулся к барной стойке. Перемахнув через стойку, Диаз достал второй пистолет.

"Замечательно! И что мне теперь делать?" - задался вопросом Анхель, окружённый полицейскими и людьми Богарта.

Услышав выстрелы, Лора резко остановилась на месте. Определив с какой стороны исходит шум, Кобра выхватила пистолеты и побежала на шум пальбы. Добежав до бара, пиратка увидела как оттуда вышел Анхель Диаз, загородившийся захваченным в плен полицейским как живым щитом. Диазу удалось вырваться из ловушки, и даже прикончить одного из людей Клэнси. Но при этом он схлопотал пулю в правое плечо. Сделав резкий рывок, он добрался до новичка, работающего в полиции лишь первую неделю, и приставил к его виску пистолет. Требуя расступиться, Анхель стал пробираться к выходу. Полицейские позволили ему покинуть бар. Как только он вышел на улицу, следом за ним из бара подтянулись оставшиеся стражи порядка, а также люди Богарта.

-Спокойно, Диаз. Отпусти парня. Обещаю, мы тебя не тронем! - начал увещевать Анхеля сержант.

-Издеваешься? Как только я его отпущу, вы тут же нашпигуете меня свинцом. Так что нет, спасибо! - огрызнулся Диаз.

-Эй, дебилы! - обратилась Лора ко всем присутствующим.

Анхель кинул на пиратку беглый взгляд через плечо.

-Чего тебе надо? - спросил он раздражённым голосом.

-Уточнить один момент - это ты Анхель Диаз?

-Ну, допустим, я.

Лора подняла пистолеты, и направила их на стражей порядка.

-Значит нам по пути, - проговорила она с улыбкой.

Несказанно обрадовавшись неожиданной подмоге, Анхель стал медленным шагом приближаться к Лоре. Наступив на камень, Диаз поскользнулся, и упал, разжав руки. Молодой полицейский тут же кинулся к своим коллегам.

-Твою мать! - процедила Лора сквозь зубы, и открыла огонь по стражам порядка.

Ранив беглеца в ногу, Кобра кинулась прятаться за угол бара, на бегу ведя огонь по противникам. Поднявшийся на ноги одним резким рывком Диаз последовал за пираткой, ранив одного стража порядка, и прикончив одного головореза Богарта. Сделав остановку рядом с укрытием, Лора продолжила вести огонь, пока Анхель с ней не поравнялся. Лишь после этого она отпрыгнула назад. Заметив, что в одном из пистолетов Диаза закончились пули, Лора кинула ему запасную обойму.

-Спасибо, - поблагодарил пиратку Анхель, перезаряжая пистолет. - Тебя прислал Карлос?

-Ага.

-Одну?

-Нет, блин, две! Или тебя что-то не устраивает?

Если Диаза что-то и не устраивало, то он не рискнул сказать об этом вслух.

-У меня за городом остался челнок. Доберёмся до него, легавые хрен нас достанут! - воскликнула Лора, высунула руку из-за угла, и несколько раз выстрелила вслепую.

Анхель сделал то же самое, только с другого угла, а затем бросился бежать через всю улицу. Лора какое-то время отвлекала стражей порядка на себя, и только когда дистанция между ней и Диазом увеличилась до двадцати метров, побежала от бара. Увидев мчащиеся им навстречу полицейские машины, Лора и Анхель юркнули в ближайший переулок. Пробежав половину расстояния, Диаз остановился, чтобы перевести дух.

-Не тормози. Легавые нас не пощадят! - крикнула Лора.

-Я понимаю, но мне нужно хотя бы секунд 20, - ответил Анхель, прижимая руку к простреленному плечу.

-Ах да, ты же ранен. Сильно болит? - поинтересовалась Кобра, и нажала на плечо Анхеля.

Заметив выражение лица Диаза, Лора поняла, что её спутник с трудом сдерживает крик боли.

-Понятно. Извини, но помочь ничем не могу. Придётся тебе немного потерпеть, - сказала Лора.

-Бывало и хуже.

Повернув голову назад, Диаз заметил как в переулок забежали стражи порядка.

-Ладно, хватит болтать. Идём, - воскликнул Анхель.

Лора кинулась к выходу из переулка, как вдруг дорогу ей преградила полицейская машина. Диаз резко остановился. Будучи окружённым со всех сторон, Анхель не придумал ничего лучше, чем начать отстреливаться от врагов. Кобра же запрыгнула на капот полицейской машины, спрыгнула на землю, открыла дверцу, и приставила пистолет к голове водителя.

-Живо вылезайте! - приказала она.

Испуганный водитель тут же выполнил приказ пиратки, а его коллега остался сидеть в машине.

-А тебе что, упырь безмозглый, письменное приглашение нужно? - воскликнула Лора, и прострелила стражу порядка колено.

Стонущий от боли полицейский выбрался из машины. Заметив, что путь свободен, Диаз бросился к машине, однако один из полицейских выстрелил ему в спину. Получив ранение в правый бок, Анхель рухнул на землю, и жалобно застонал.

-Твою мать! Как же вы, легавые, меня достали! - процедила Лора сквозь зубы, схватила водителя полицейской машины за шкирку, и приставила к его виску пистолет.

Полицейские, бегущие к лежащему на земле Диазу, остановились.

-Молодцы. А теперь свалили нахрен, если не хотите чтобы я вашему корешу вышибла мозги! - пригрозила Лора стражам порядка.

Полицейские отступили, а поднявшийся с земли Анхель неуверенной походкой побрёл к машине. После того как Диаз забрался в автомобиль, Кобра шандарахнула пленника головой об стену, забралась в машину, и резко сорвалась с места. Как только машина отъехала, из переулка выскочили полицейские, и открыли по беглецам огонь. После того как одна из пуль пробила стекло, Лора и Анхель поспешили пригнуться. Лишь после того как стражи порядка остались далеко позади беглецы снова подняли головы.

-Как же тебя так угораздило? - проворчала Лора, с опаской поглядывая на новую рану Диаза.

-Извини. Не доглядел, - виновато проговорил Анхель, а потом потерял сознание.

Лора начал трясти Диаза, одной рукой ведя машину.

-Эй, ты так не шути! Не вздумай сдохнуть, а иначе нам не заплатят! - громко прокричала она.

Диаз открыл глаза.

-То-то же, - проговорила Лора довольным тоном.

-В следующий раз подбери аргументы повесомее, - проговорил Анхель усталым голосом.

-Ещё чего удумал! Если ты ещё раз отрубишься, я вставлю тебе в задницу оголённый провод, и буду долбить током до тех пор, пока ты снова не очухаешься! - проворчала Кобра, а потом посмотрела в зеркало заднего вида.

Анхель слабо улыбнулся.

-Учту, - сказал он.

Убедившись, что их никто не преследует, Лора слегка снизила скорость. Однако радость пиратки была преждевременной. Проехав полкилометра, Лора выехала к ограждению из полицейских машин. Грязно выругнувшись, Кобра нажала на тормоз. Над машиной пронёсся полицейский челнок. Используя громкоговорители, стражи порядка потребовали, чтобы беглецы вышли из машины с поднятыми руками.

-Обложили, сволочи! - проворчала пиратка, а затем дала задний ход.

Решив, что беглецы повернули назад, пилот полицейского челнока отлетел назад, и стал заходить на посадку, отрезая путь к отступлению. Но даже заметив манёвр пилота, Лора не остановила машину.

-Сможешь вести это корыто? - спросила она у Анхеля.

-Нет, - ответил Диаз.

-А хотя бы просто ехать вперёд?

-Зачем?

-Просто ответь на вопрос!

-Постараюсь.

-Постарайся, иначе эти выродки нас здесь положат! - сказала Лора, и нажала на тормоз.

Пространство ей было нужно исключительно для того, чтобы набрать хороший разгон.

-Зажми газ, и ни в коем случае не убирай ногу! - приказала пиратка Диазу, и открыла окно.

Анхель сразу же понял что она задумала. Едва машина сорвалась с места, Кобра вытащила пистолеты, и высунулась в окно. Анхель схватился за руль, не забывая держать педаль. Автомобиль помчался прямо на полицейское заграждение. Лора стала вести беспорядочный огонь по полицейским, спрятавшимся за своими машинами. Стража порядка открыли ответный огонь из ружей. Один заряд дроби пробил лобовое стекло, второй полностью снёс зеркало, а третий попал в капот, однако автомобиль всё равно продолжил мчаться к заграждению. Поняв, что остановить машину не удастся, полицейские бросились наутёк. Увидев это, Лора забралась обратно, и перехватила управление. Протаранив одну из машин, беглецы смогли вырваться из окружения, и продолжить путь, однако за ними увязался полицейский челнок.

-Ваши легавые всегда такие настырные? - проворчала Лора, перезаряжая пистолеты.

-Нет, только сегодня. Обычно они либо пьют, либо спят целыми днями, - ответил Анхель.

Не успела Лора отъехать от баррикады на 200 метров, как машина начала стремительно терять скорость, а потом и вовсе заглохла.

-Твою мать, только не сейчас! - прокричала Кобра, с тревогой глядя на спидометр.

Спустя несколько секунд двигатель заглох. Лора и Анхель выбрались из автомобиля.

-Бежим в разные стороны! - крикнула Кобра, и понеслась прочь от автомобиля.

-Подожди! - крикнул Диаз, нагнал Лору, и схватил её за руку.

Пиратка обернулась.

-Что ещё? - спросила она, с тревогой глядя в небо.

-Как мы потом найдём друг друга?

Об этом Лора как-то и не подумала. Вручив Диазу свою рацию, пиратка продолжила бег.

Анхель нырнул в ближайший переулок, где чуть не рухнул в обморок из-за обильной кровопотери. Между тем челнок совершил посадку. Из него выбрались трое стражей порядка, и отправились в погоню за Анхелем. Затем судно поднялось в воздух, и последовало за убегающей пираткой. Понимая, что в таком состоянии не сможет скрыться от преследователей, Анхель остановился. Заметив открытое окно, Диаз собрался внутрь, и наткнулся на совокупляющуюся парочку. Данное здание оказалось небольшим мотелем. Увидев раненного "полицейского", девушка закричала, однако Анхель направил на неё оружие, и приложил палец к губам. Девушка тут же замолчала. Не услышавшие женского крика полицейские пробежали мимо. Увидев, что угроза миновала, Анхель вздохнул с облегчением, и закрыл окно. В комнате сразу стало очень душно, однако духота была наименьшей из проблем Диаза.

-Слышь, как там тебя? - спросил Анхель, указывая пистолетом на голого парня.

-Стюарт, - ответил тот испуганным голосом.

-Живо поднимай свою тощую задницу, Стьюи!

Стюарт откинул одеяло, и поднялся с кровати.

-Первым делом прикрой чем-нибудь свою балду, - распорядился Диаз.

Парень тут же накинул штаны.

-Молодец, а теперь метнись за обезболивающим и бинтами.

-Куда?

-Ты что, совсем дебил? В аптеку, конечно! - рявкнул Анхель на Стюарта.

-А как же...

-О своей подружке можешь не волноваться. Даже если я захочу её оприходовать в твоё отсутствие, в таком состоянии у меня ничего не выйдет!

Стюарт торопливо оделся, и направился к двери.

-Погоди! - неожиданно окликнул его Анхель.

Парень обернулся.

-Я забыл сказать самое главное. Никому обо мне не рассказывай, и даже не вздумай привести за собой хвост. Иначе мне придётся проделать дырку в башке твоей подружки. Усёк?

Стюарт энергично закивал, а его подружка испуганно съёжилась. У Анхеля и в мыслях не было причинять вред этим голубкам, но им было необязательно об этом знать. Как только за Стюартом захлопнулась входная дверь, Диаз подковылял к койке, и присел.

-Твоему парню можно доверять? - спросил он, убирая оружие за пояс.

Девушка закивала.

-Очень на это надеюсь. В номере есть выпивка?

Девушка покачала головой. Анхель тяжело вздохнул. Спустя пятнадцать минут в номер вернулся Стюарт. Приняв обезболивающее, Диаз вынудил парня временно побыть хирургом. Едва не упав в обморок от вида крови, Стюарт с большим трудом вытащил из Диаза пули, после чего его стошнило. Поскольку парень был не в состоянии сделать перевязку, этим занялась его подружка. Почувствовав себя немного лучше, Анхель поблагодарил своих вынужденных благодетелей за помощь, приказал держать язык за зубами, и покинул комнату через окно.

На том месте, где сейчас располагалась пивоварня Муна, пять лет назад был склад контрабандистов. Тайный ход им был нужен для того, чтобы в случае обнаружения логова незаметно удрать от противников, будь то кровожадные конкуренты или же стражи порядка. Впоследствии контрабандисты оставили логово, и засыпали тайный ход, что, однако, не помешало племяннику Клетуса его найти. Тайный ход представлял собой тёмный подземный туннель, передвигаться по которому без помощи фонарей или приборов ночного видения было затруднительно. Пробираясь по туннелю, и разгоняя чересчур смелых крыс, мельтешащих под ногами, Рекс, Эсмеральда (девушка не визжала как резанная при виде грызунов, отчего Рекс даже немного её зауважал) и Клетус добрались до лестницы.

-Люк открыт? - поинтересовался Клифтон, указывая на железную крышку в самом верху.

-Пока нет, но это не проблема, - ответил Клетус, и достал мобильник.

Покопавшись в памяти телефона, Бирс нашёл номер своего племянника.

-Привет, Джек. Это... - начал было Клетус, но связь неожиданно прервалась.

Бирс ещё раз набрал номер своего племянника, и вновь, разговор их длился пару секунд.

-Связь хреновая! - проворчал Клетус, в очередной раз набирая номер племянника.

-А может он просто не хочет с тобой разговаривать? - предположила Эсмеральда.

Бирс отмахнулся от слов девушки, но когда Джек просто сбросил третий звонок, Клетус понял, что племянник по-прежнему дуется на него. Вместо того чтобы названивать Джеку и дальше, Клетус отправил ему сообщение, в котором было написано следующее: "Ответь на звонок, сопляк, или я приду на проходную и расскажу охране про наши делишки с бухлом!"

Не прошло и минуты, как Джек сам перезвонил Клетусу, и спросил что ему нужно.

-Так-то лучше, сопляк. Я с парой друзей сейчас внизу. Открой нам... да не ори ты раньше времени! Они здесь не за бухлом. Всё, понял. Жду, - закончил разговор Клетус.

Спустя пару минут молодой парень, коим и был Джек, открыл люк для Клетуса. Стоило Джеку окинуть беглым взглядом спутников дяди, как у него появилось нехорошее предчувствие.

-Понятия не имею что вы здесь забыли, но ни в коем случае не попадайтесь на глаза охране, - предупредил он Эсмеральду и Рексу. - Но если всё-таки попадётесь...

-Не говорить как и благодаря кому мы сюда попали, - закончил за него Клифтон.

Далее Клетус сказал, что своё дело сделал, и попрощался со всем присутствующими. Прежде чем спуститься вниз, он дал Эсмеральде запасной фонарь. При ближайшем рассмотрении выяснилось, что тайный ход проходил прямо под мужской раздевалкой, а сама лестница выводила прямиком в тесную кладовку. Первым из кладовки вышел Джек. Внимательно осмотревшись, и не увидев никого поблизости, парень сообщил об этом подельникам. Выйдя из кладовки, Клифтон первым делом поинтересовался где можно разыскать какое-нибудь начальство.

-Только на втором этаже. Но чтобы проникнуть туда вам придётся пройти через весь цех, - сообщил парень.

-А другого пути нет? - уточнила Эсмеральда, опасаясь, что в цеху их сразу же заметят.

-Есть, - сказал Джек, и указала на правый коридор. - Только там нужен специальный пропуск к кодовой двери.

-Вот мой пропуск! - воскликнула Эсмеральда, и достала из-за пояса револьвер 45-го калибра.

-Это уж как-нибудь без меня. Пока, - попрощался Джек с Эсмеральдой и Рексом, и направился обратно в цех.

Проследовав в указанном направлении, Корсар и Эсмеральда вышли к лифту. Поднявшись на второй этаж, парочка подобралась к двери, для которой и нужен был пропуск. Поскольку дверь была не железная, а самая обыкновенная, Рекс одним ударом ноги вышиб её. Как только они столкнулись лицом к лицу с двумя охранниками, Эсмеральда тут же схватилась за оружие, однако Рекс её остановил. Несмотря на то, что охранники были довольно крепкими мужчинами, Клифтон играючи раскидал их по разным углам. Подойдя к одному из поверженных противников, Корсар поинтересовался где искать начальство. Получив ответ, пират вырубил противника, и уверенным шагом отправился в указанном направлении. Начальством на пивоварне был некий очкастый толстяк, в кабинете которого работали сразу два кондиционера. Когда Рекс и Эсмеральда вломились в кабинет, толстяк так резко вскочил с места, что очки едва не слетели с его глаз.

-Вы кто такие? Как вы сюда попали? - спросил толстяк, пытаясь, чтобы его голос звучало строго.

-Через дверь, - ответил Клифтон, и стал надвигаться на толстяка.

Схватив мужчину за шкирку, пират поднял его, а затем резко опустил на стол. Эсмеральда тут же приставила к виску пленника револьвер.

-Пожалуйста, не стреляй! - испуганно завопил толстяк.

Эсмеральда опустила пистолет.

-Свяжись с Муном, и вызови его сюда, - проговорила она.

-Я не могу.

-Чего? Повтори! - разгневанно воскликнула Эсмеральда, и ткнула пистолетом в лоб пленника.

-Мистера Муна нет на Тлайксе. Он улетел на Терранон.

-Врёшь, скотина!

-Это правда! Я общался с мистером Муном несколько минут назад по видеофону!

В отличие от Рекса, Эсмеральда не поверила словам толстяка. Ей было проще думать, что пленник врёт, ведь если бы он говорил правду, девушка теряла последнюю возможность добраться до гнусного карлика.

-Лучше не зли меня, бегемот толстозадый! Даю тебе 30 секунд, чтобы придумать подходящий предлог и вызвать Муна! - выдвинула она свой ультиматум.

Толстяк не решился перечить разгневанной девушке. Открыв крышку видеофона, он связался с кораблём, на котором Джеральд Мун летел на Терранон. Связавшись с пилотом судна, толстяк попросил подозвать Джеральда к передатчику, сказав, что это вопрос жизни и смерти. Нехотя подойдя к передатчику, Мун не стал тратить время на приветствие и спросил в чём дело.

-Вы должны немедленно вернуться на Тлайкс. У нас ЧП, - на одном дыхании протараторил толстяк.

-Должен? А ты ничего не перепутал? - спросил Мун, сердито глядя на своего подчинённого.

-Извините! Я ни это имел в виду... В смысле, не могли бы вы...

-Прекрати мямлить, и говори толком в чём дело!

Толстяк кинул на Эсмеральду вопросительный взгляд.

-Ты что, не один? На кого ты там смотришь? - резко спросил Мун, от внимания которого не укрылся этот жест.

Поняв, что шифроваться дальше нет смысла, Эсмеральда подошла к экрану, и приставила пистолет к виску толстяка.

-Узнаёшь меня, поганый коротышка? - дерзко поинтересовалась она.

Джеральд улыбнулся.

-Не узнаю, но я догадываюсь кто ты. Ты ведь девчонка, Диаза, не так ли?

-Что с моим отцом, чёртов лилипут? Отвечай, или я всажу пулю в эту кабанью тушу! - пригрозила девушка.

-Да валяй. Сэкономишь мне немного денег. Всё равно я собирался его уволить после возвращения, - равнодушно проговорил Джеральд.

Эсмеральда растерялась, а пленник побледнел. Тогда к экрану подошёл Рекс.

-Раз уж жизнь этого человека для тебя ничего не стоит, мы сожжём пивоварню дотла, - сделал Корсар свой ход.

-Хорошая попытка. Правда есть одно "но" - это всего лишь здание. Его запросто можно будет отстроить, так что...

-Где мой отец, ублюдок? - яростно прокричала Эсмеральда.

-Расслабься, малышка. Ты больше никогда его не увидишь, - сказал Джеральд, после чего сбросил сигнал.

Разгневанная девушка схватила видеофон, и швырнула его об стену. Затем она направила оружие на толстяка, но прежде чем Эсмеральда нажала на курок, Рекс выхватил у неё оружие, и ударил пленника рукояткой пистолета по голове. Толстяк потерял сознание.

-Этим ты своему отцу не поможешь. Уходим отсюда, - сказал Рекс, и пошёл к двери.

Эсмеральда не сдвинулась с места.

-Ты не понимаешь. Это была последняя возможность найти отца. Я понятия не имею что делать дальше, - проговорила она тоном человека, приговорённого к смерти.

-Не отчаивайся раньше времени. Ещё не всё потеряно.

Сказав это, Рекс вышел в коридор. Недолго думая, Эсмеральда последовала за пиратом.

-Немедленно остановись! Это последнее предупреждение! - проговорил пилот полицейского челнока по громкой связи.

Убегающая от стражей порядка Лора резко обернулась, вскинула пистолеты и открыла огонь по кабине судна. Выпущенные из Беретт пули не смогли пробить пуленепробиваемое стекло, однако пилот на всякий случай пригнулся. Как только пиратка прекратила огонь, и побежала дальше, страж порядка повернулся лицом к своим коллегам.

-Ну всё, меня эта сучка конкретно достала. Валите её, парни! - проворчал он.

Один из полицейских достал автомат и страховочный трос. Закрепив трос, страж порядка открыл дверь, высунулся из челнока, и открыл огонь по пиратке. Едва не схлопотав пулю в грудь, Лора сделала несколько ответных выстрелов, и бросилась бежать. Увидев, что навстречу ей мчится несколько полицейских машин, Кобра резко остановилась. Оглядываясь по сторонам, и пытаясь отыскать путь к отступлению, пиратка заметила знакомый челнок, на большой скорости мчащийся прямо навстречу полицейскому судну. Опасаясь, что их могут протаранить, пилот полицейского челнока развернул судно на 90 градусов. В результате разворота стрелок, готовившийся прикончить Лору, отправил автоматную очередь в воздух, и непременно выпал бы из челнока, если бы не страховка. Лишь чудом удержав в руках оружие, страж порядка открыл огонь по челноку. Не обращая внимания на пальбу, Терри стал заходить на посадку. Проигнорировав приказ Лоры возвращаться на "Сильвер Фокс", Терри отправился на поиски Рекса. Желая узнать как обстоят дела со стражами порядка, Дитс поймал полицейскую частоту (данную опцию в своё время на челноке установил Рик), и узнал, что полицейские сели Лоре на хвост. Слыша их переговоры, Терри без труда отыскал подельницу. Обстреляв остатки обойм в полицейских, выбравшихся из машин, Лора подобрала с земли камень, прицелилась, и швырнула его в стрелка, ведущего огонь по челноку. Камень попал стражу порядка точно в лоб, от чего тот выронил оружие, и потерял сознание. Как только Терри приземлился, Кобра забралась в челнок, и приказала подобраться к полицейскому судну поближе. Дитс не стал уточнять зачем ей это нужно, а поспешил выполнить приказ. После того как челноки поравнялись, Лора перепрыгнула с одного судна на другое. Направив на стражей порядка пистолеты (полицейские не знали, что у пиратки закончились патроны), Лора вынудила их бросить оружие, и отойти к стене. Подобрав с пола автомат, Кобра прогнала пилота, и расстреляла панель управления, дабы пресечь воздушную погоню. Перепрыгнув обратно на челнок Терри, пиратка плюхнулась на соседнее сидение.

-Вот теперь можно и сваливать! - проговорила она с улыбкой.

В тот момент, когда Рекс и Эсмеральда покидали пивоварню Муна через подземный ход, рация на поясе Корсара ожила. Неизвестный мужчина хриплым голосом поинтересовался с кем он сейчас разговаривает.

-Отец! - воскликнула Эсмеральда, и выхватила рацию из рук Рекса. - Отец, это действительно ты?

-Эсмеральда? Как ты... Что... С тобой всё в порядке?

-Со мной всё отлично. Дядя Карлос отправил к нам на выручку своих людей. Я сейчас с одним из них.

Анхель вздохнул с облегчением, узнав, что его дочь в безопасности.

-Я хочу поговорить с этим человеком. Передай ему рацию, - сказал Диаз.

Эсмеральда вручила рацию Рексу.

-Вам нельзя оставаться на Тлайксе. Отвезите мою девочку в безопасное место, - потребовал Анхель.

-Конечно, - только и сказал Рекс.

-Нет! - воскликнула Эсмеральда, и вновь завладела рацией. - Без тебя я никуда не улечу!

-Тебе придётся. Улетай, пока не стало ещё хуже.

-Ещё хуже? Ты о чём? - насторожилась Эсмеральда.

-Да так, мысли вслух. Не волнуйся обо мне. Я улажу одну проблему, и тут же прилечу к тебе. Если ты останешься, всё может сорваться.

Анхелю было неприятно лгать Эсмеральде, но это был единственный способ убедить её покинуть Тлайкс.

-Хорошо, - ответила девушка после короткой паузы. - Я буду ждать тебя, отец.

-И запомни самое главное - я люблю тебя, доченька! - попрощался Анхель с Эсмеральдой.

Прежде чем девушка ответила, Диаз отключил рацию, и уверенной походкой направился к полицейскому участку. Зайдя внутрь, Анхель поднялся на второй этаж, и отправился на поиски Карпентера. Делать это было вовсе необязательно, и у Анхеля пока ещё была возможность одуматься, и повернуть назад. Однако Диаз был намерен идти до конца, чего бы ему это не стоило. Добравшись до приёмной, Анхель снял пистолет с предохранителя. Когда он зашёл в комнату, секретарша Карпентера наводила макияж. Заметив Диаза, она резко убрала зеркальце и тушь в ящик стола.

-Капитан на месте? - поинтересовался Диаз.

-Да. Но он велел его не беспокоить.

-Я лишь на минутку, - сказал Анхель.

-Погодите! К нему нельзя! - запротестовала секретарша, но Диаз не обратил внимания на её слова, вошёл в кабинет Шона, и закрыл за собой дверь.

Увидев посетителя, Карпентер вздрогнул.

-Привет с того света, Шон! - проговорил Диаз с улыбкой.

Карпентер достал из ящика стола пистолет, и направил его на Анхеля. Но прежде чем капитан успел нажать на курок, Диаз прострелил ему плечо. За дверью раздался испуганный крик секретарши. Не желая, чтобы их прервали в самый ответственный момент, Анхель запер дверь на ключ, и направился к столу, за которым сидел раненный Карпентер.

-Тебе не выбраться отсюда живым, ублюдок! - процедил капитан сквозь зубы, глядя на Диаза с нескрываемой ненавистью.

-Тебе тоже. Богарт мёртв, а до Муна мне не добраться. Остаёшься только ты, - ответил Анхель спокойным голосом.

Ненависть во взгляде Шона сменилась испугом.

-Не пори горячку, Диаз. Мы ведь с тобой разумные люди! - протараторил он на одном дыхании, прижимая руку к кровоточащему плечу.

-И что с того?

-Я уверен, мы сможем договориться. Пожалуйста, опусти оружие.

-С покойниками не договариваюсь.

Шон прикусил губу.

"Чёрт! Где все эти недоумки, когда они так нужны! Неужто эта идиотка не догадалась вызвать помощь?!" - думал Карпентер.

-Ответь на один вопрос, но только честно, - вновь заговорил подошедший к столу Диаз.

-С какой стати?

-От этого зависит будешь ли ты жить, или подохнешь здесь и сейчас. Мы ведь учились вместе в одной школе. Или ты забыл?

-Помню. Школа одна, но классы разные.

-Молодец, что помнишь. Насколько мне известно, ещё тогда ты был славным парнем, мечтающим стать полицейским, и охранять закон.

-И в чём же вопрос?

-А вопрос в том, в какой именно момент ты стал продажной сволочью, лижущей задницу любому, кто предложит достойную цену?

Снаружи послышался шум, после чего кто-то начал настойчиво барабанить в дверь. Это придало Карпентеру уверенности.

-Иди в задницу, Диаз! - самоуверенно воскликнул Шон. - На что ты вообще рассчитывал, когда шёл сюда?

-Хотел взглянуть в твои бесстыжие глаза.

-И оно того стоило?

Вместо ответа Анхель всадил Шону две пули в грудь, а когда Карпентер рухнул на пол, подошёл к нему, перевернул на спину, и разрядил в мёртвого капитана остатки обоймы. Только так он мог быть уверен, что продажный страж порядка и его коллеги не доберутся до Эсмеральды.

-Ещё как стоило, - запоздало проговорил Диаз, и бросил оружие на пол.

Спустя десять секунд полицейские вышибли дверь, и ворвались в кабинет Карпентера. Увидев мёртвого капитана, стражи порядка направили на Анхеля оружие. Диаз усмехнулся, поднял руки над головой, и медленно обернулся.

-Вот он я. Вяжите меня, легавые! - проговорил он с вызовом.

Скрутив безоружного Анхеля, полицейские отвели его в камеру. Зашедшая в кабинет секретарша посмотрела на труп Карпентера, и упала в обморок. Новый капитан, присланный с Терранона, проведёт тщательное расследование, и установит связь Карпентера с Муном. Однако Муну удастся выйти сухим из воды, повесив все грехи на покойного Богарта. Также капитан допросит Анхеля, и узнает много нового о своих подчинённых. Но всё это будет позже. Сейчас же Диаза упрятали за решётку, где он с чувством выполненного долга лёг на койку, и закинул руки за голову.

"Удачи тебе, моя девочка!" - подумал Анхель с улыбкой.

Вернувшись из подсобки, Карлос обнаружил рядом с кассовым аппаратом какую-то девушку.

-Совсем шалавы обнаглели! Стоит только отлучиться на пару минут, так они уже совсем теряют страх! - нарочито громко проворчал Таро.

Девушка не услышала его бормотаний, либо только сделала вид, что не услышала.

-Эй, малышка! Ты что, заблудилась? - спросил бармен.

Как только девушка обернулась, от стыда Карлос готов был провалиться сквозь землю.

-Здравствуй, дядя Карлос, - поздоровалась Эсмеральда с ворчливым родственником.

-Привет, Эсмеральда. Как ты здесь оказалась? - спросил Карлос, кое-как оправившись от потрясения.

-Прилетела с твоими людьми.

-Моими людьми?

Эсмеральда указала на Лору, сидевшую за дальним столиком. Как только бармен посмотрел в её сторону, пиратка дерзко улыбнулась, и помахала Таро рукой.

"Гадина ползучая снова подбросила мне подлянку!" - подумал Карлос, горя желанием придушить Лору собственными руками.

-Ну а ты, я так вижу, мне не слишком рад, - сказала Эсмеральда, будто прочитав мысли своего дяди.

-Кто? Я? Конечно же рад! Просто... всё это так неожиданно, - начал оправдываться Карлос.

-В смысле, неожиданно? Ты ведь сам отправил своих людей, чтобы они нам помогли!

"Помогли, а не тащили вслед за собой!" - подумал Таро с негодованием.

Желая прервать затянувшуюся паузу, но при этом не отвечать на каверзный вопрос, бармен поинтересовался где сейчас Анхель. Эсмеральда заметно погрустнела.

-Он остался на Тлайксе, - сообщила она с прискорбием.

-Понятно, - задумчиво проговорил Карлос, хотя на самом деле ничего не понял. - Когда он прилетит?

-Понятия не имею. Не скоро.

Это был наилучший момент, чтобы закончить неприятный разговор.

-Я рад что ты здесь, малышка. Подожди немного, мне надо кое с кем поговорить, - торопливо протараторил Карлос, и прежде чем Эсмеральда что-либо ответила, вышел из-за стойки, и направился к столику Лоры.

-Захвати два пива! - крикнула пиратка, видя, что бармен идёт к ней.

Однако Таро не обратил внимания на её просьбу, подошёл к столику, и сердито нахмурился.

-Какого хрена ты творишь, змеюка? - прошипел бармен, понизив голос.

-А что не так? - спросила Лора с притворным удивлением.

-Какого хрена ты притащила Эсмеральду на Астер? Разве я об этом вас просил?

-Об этом. Ты просил разрулить ситуацию, при этом даже толком не сказав в чём дело. Мы ситуацию благополучно разрулили, так что не пыхти так злобно и раскошеливайся.

Карлос присел за стол.

-Не знаю что вы там разрулили, но я не просил тащить девчонку на Астер. Она мне здесь не нужна!

-Окей, намёк понят. Следующая остановка "Кошачья Лапка". Уж там-то ей точно заинтересуются.

-Не смей говорить такое, гадина ползучая! Даже в шутку.

-Не кипятись так, а то пар пойдёт из всех щелей. Мне всё равно что ты будешь делать со своей родственницей. Главное держи её подальше от Умника.

-Почему?

-На всякий случай. С тебя ещё 325 штук, и информация о Доминике, больном на всю башку ублюдке, Эдерне. Даже не вздумай сказать, что тебе о нём ничего не известно.

-Деньги ты получишь в течение дня, максимум завтра. А о лысом придурке можешь больше не беспокоиться.

-Почему? Он сдох? - напряглась Лора.

-Может сдох, а может и нет. В любом случае, на Астере его больше нет, и вряд ли он когда-нибудь вернётся.

-Не тяни кота за яйца и говори толком что с этим ублюдком!

-Я всего не знаю, но краем уха слышал, что до того как прилететь на Астер, он что-то учудил на Геднере. Короче, его сдали Синдикату со всеми потрохами. Мы можем только догадываться, что с ним сделает Лонсдейл.

Лора сокрушённо вздохнула. С одной стороны, угроза со стороны Эдерна миновала, но с другой, Лора хотела сама отправить Доминика на тот свет. Тот факт, что это сделает кто-то другой, малость огорчил пиратку. Но только самую малость.

-Ну и ладно. Это дело надо отметить. Живо тащи мне три пива и какую-нибудь закуску! - потребовала Кобра.

Карлос встал из-за столика и направился к стойке.

"Шустрый был ублюдок. Шустрый, хитрый, и больной на всю башку. Не каждый день встретишь дурака с таким богатым набором!" - подумала пиратка.

Прежде чем Карлос принёс заказ, в бар явился Рекс.

-Как Карлос всё воспринял? - поинтересовался Клифтон, присаживаясь рядом с подельницей.

-Нормально. Деньги согласился выдать без лишних споров, и о шизике рассказал.

-И что именно он рассказал об Эдерне?

-Упаковали нашего психа. Обвязали яркими ленточками, разукрасили, и отвезли на Геднер. Что бы Синдикат ни сделал с этим полоумным ублюдком, вряд ли мы когда-нибудь увидим его снова.

-Спите спокойно, куски дерьма! - сказал Доминик, а затем скинул мешок с телами Джарека и Джоша в воду.

Хоффман оказался крепким орешком, и своей выносливостью смог даже удивить Доминика. Эдерн не желал дарить предателю быструю смерть, предпочитая медленно выпустить Джареку всю кровь до последней капли. В процессе пыток Доминик поймал себя на мысли, что ему всё же не помешают военные челноки. Режа бывшего лидера "Диких Койота", Доминик пытался выведать у него местонахождение челноков. Несмотря на раны, Джарек стойко терпел все пытки, не издавая при этом не звука. Когда боль стала нестерпимой, Хоффман начал орать во всё горло, но даже тогда не выдал Эдерну местонахождение бомбардировщиков. Так бы он и умер от потери крови, оставив Доминика ни с чем, однако Эдерн своевременно вспомнил про наркотики, которыми его напичкал Джош перед отлётом. Тщательно обыскав судно, он нашёл немного наркоты у Джоша. После пары инъекций Джарека понесло, и он рассказал своему палачу о местонахождении бомбардировщиков. Челноки были надёжно спрятаны в одном из ангаров в промзоне на Терраноне. Как только Хоффман назвал номер нужного ангара, он перестал быть нужен Доминику. В знак уважения за стойкость Эдерн не стал терзать пленника, а просто свернул ему шею, и положил труп в мешок. Скинув тела в воды промзоны, Доминик стал заходить на посадку. Приземлившись, Доминик вышел из челнока и отправился на поиски нужного ангара. Побродив по промзоне 12 минут, Эдерн всё же нашёл ангар с челноками. Прострелив замок, Доминик зашёл внутрь, и остолбенел. Ангар был пуст.

"Что за хрень? Где бомбардировщики?!" - подумал Доминик.

Поминутно воспроизведя в памяти допрос Джарека, Эдерн отмёл мысль об обмане. Накаченный наркотиками и истекающий кровью Хоффман не смог бы его обмануть.

"Но зато он мог умолчать о чём-нибудь важном!" - догадался Доминик, и стал внимательно осматривать ангар.

Заметив на потолке прибор, напоминающий камеру слежения, Эдерн выхватил пистолет, и выстрелил. "Камера" заискрилась, а в центре ангара буквально изниоткуда появились бомбардировщики. Это устройство была маскировочным генератором, благодаря которому челноки сохраняли невидимость. Данные генераторы производились в основном для геднерских армейцев, а потому стоили бешеных денег. Поднявшись на борт одного из судов, Доминик первым делом проверил все системы. Топливные баки были заправлены под завязку, панель управления работала исправно. Затем Доминик проверил боезапас. В арсенал бомбардировщика входили ракеты, бомбы, мины-липучки пулемёты, и всё вышеперечисленное было в достатке.

-Получи я такую махину на свой 20-ый день рождения, моя жизнь была бы веселее, - проговорил Доминик с усмешкой, и вышел из челнока.

Вручную раскрыв створчатые двери, Эдерн вернулся обратно к челноку. Решив осуществить пробный полёт, Доминик занял место пилота, включил двигатели, и вылетел из ангара. Сделав круг над водой, Эдерн отметил, что в плане маневренности данное судно превосходит многие челноки. Решив продолжить испытания своей новой птички, Доминик покинул промзону, и полетел в район, именуемый Пустошами. Достигнув Пустошей, Эдерн протестировал оружие челнока на небольшом продуктовом магазине. Сначала он прошёлся по зданию пулемётной очередью, а затем сбросил на него пару бомб. Превратив магазин в руины, Доминик отметил, что испытания прошли успешно, и полетел обратно в промзону.

Предсказание Хавьера сбылось в полной мере. Поскольку Нэш не восстановился после проверки различных вакцин и противоядий, роль следующего подопытного досталась Рику. Выведя Мейхема из камеры, Хавьер повёл его в лабораторный отсек, где их уже ждал доктор Беленко.

-Ты подумал о нашем предложении? - спросил Рик, после того как камеры остались позади.

-Подумал.

-И?

-Я пока не решил.

-А что тут решать? Освобождаешь нас, получаешь деньги, а потом мы все вместе сваливаем с Нероса. Я ведь вижу, тебе неприятно якшаться с этим психом в белом халате!

-Если бы люди делали только то, что им нравится, весь этот чёртов мир стал бы немного добрее, - проворчал Хавьер.

"Ну да, конечно. Ты просто наложил в штаны, но боишься в этом признаться!" - подумал Плут, благоразумно решив не озвучивать данную мысль.

Как только Рик и Хавьер явились в лабораторию, Григорий был уже там. Он приказал своему помощнику уложить подопытного на операционный стол, и обездвижить.

-5 миллионов наличными, - прошептал Мейхем, когда Хавьер повёл его к столу.

-Заткнись! - прошипел Барильо, и врезал Рику кулаком в живот.

Схватив согнувшего в три погибели Мейхема за шкирку, Хавьер не слишком деликатно уложил его на стол, и крепко связал ремнями его руки и ноги.

-Молодец. Можешь идти, - сказал доктор Беленко, беря со стола свой диктофон.

-А если я не хочу уходить?

-Что?

-Я хочу поприсутствовать.

-Не стоит. То что ты увидишь, может тебе не понравится.

Хавьер бросил взгляд на инжектор, лежавший на краю стола.

-Что это? - полюбопытствовал Барильо.

-ДНК регенератора.

Регенератором назывался зверёк, похожий на опоссума, только этот самый опоссум был ростом с добермана. Регенератор был одним из немногих представителей местной фауны, который не представлял опасности для человека. Он питался исключительно растениями и корнями, но в случае нападения гончих или падальщиков мог оказать серьёзный отпор. Отличительной способностью регенератора было ускоренное заживление ран, а также восстановление утраченных конечностей. Григорий был далеко не первым учёным, исследовавшим регенераторов. Беленко ничуть не обескураживал тот факт, что его коллеги потерпели неудачу, пытаясь привить способности регенератора человеку. Просто у них не было подопытного, чьей жизнью, в случае чего, можно было бы пожертвовать без малейшего сожаления.

-Если эксперимент пройдёт удачно, это будет самый настоящий прорыв в области медицины. Только представь, что мы... - начал рассказывать Григорий.

-Да мне плевать. Просто делай своё дело, а я посмотрю, - безразлично бросил Хавьер.

Григорий укоризненно покачал головой. Взяв диктофон, и произнеся очередную пафосную речь, Беленко сделал Рику укол в шею. Мейхем издал сдавленный стон. Убрав инжектор, и выждав пару минут, Беленко вытащил из ящика стола скальпель, и полоснул Рика по запястью. Из раны Плута пошла кровь, а сам порез, естественно, не затянулся. Григорий нахмурился.

-А чего ты ждал? - скептически проговорил Хавьер.

-Примерно этого я и ждал. Дело не в том, что рана не заживает.

-А в чём?

Беленко что-то неразборчиво пробурчал себе под нос, и достал ещё один инжектор. Затем он разорвал одежду на Рике, и оголил его грудь.

-Ты что задумал? - спросил Хавьер.

-Хочу вскрыть ему грудную клетку.

-С ума сошёл? Это ведь его прикончит!

-Не прикончит. Всё будет нормально, - ответил Григорий, и вколол Рику ещё одну порцию ДНК.

У Мейхема закружилась голова, и всё поплыло перед глазами. Он слышал, что Григорий собирается его препарировать, но понятия не имел как это предотвратить.

"Уж лучше бы меня сожрала мантикора. Сдох бы быстро, и без пустой надежды на спасение!" - подумал Мейхем.

Григорий снова взялся за диктофон.

-Фаза 2. Организм подопытного не смог справиться с пустяковым порезом. Но возможно он сможет устранить более серьёзные повреждения. Повреждения, несовместимые с жизнью, - сказал доктор.

Как только Беленко дотронулся скальпелем до его груди, Рик закрыл глаза.

-Попробуй расслабиться, - посоветовал доктор.

-Да пошёл ты в задницу! - тихо проговорил Рик.

Между тем Барильо встал перед непростым выбором, сделать который нужно было немедленно: спасти Рика или позволить Григорию его прирезать. Поняв, что другого шанса у него не будет, Хавьер принял решение. Выхватив из-за пояса пистолет, он подошёл к Беленко.

-Всегда хотел это сделать! - воскликнул Хавьер, схватил Григория за плечо, развернул к себе лицом, и три раза выстрелил ему в живот.

Глаза доктора расширились. Перед тем как упасть к ногам своего убийцы, Григорий всадил ему скальпель в шею. Хавьер дёрнулся, сделал два шага вперёд и рухнул таким образом, что его голова уткнулась прямо в живот Мейхема.

-Твою мать! Мне, наверное, всё это снится! - удивлённо пробормотал Рик, не веря, что псих, который хотел его препарировать, а также его мальчик на побегушках мертвы.

Приподняв голову, Мейхем задержал взгляд на скальпеле, торчащем из шеи Хавьера. Дотянувшись рукой до скальпеля, Мейхем выдернул его из шеи покойника, и попытался перерезать ремень. Резать ремень скальпелем было не слишком удобно, поэтому весь процесс занял у Плута несколько минут. Освободив правую руку, Рик скинул с себя покойника, а затем сорвал оставшиеся ремни. Встав со стола, он хотел сразу последовать к камерам, но едва отойдя от стола, Мейхем посмотрел сначала на свою одежду, а потом на двух покойников.

-Ничего страшного. Я не брезгливый, - сказал Рик, и склонился над Хавьером.

"Интересно, как там поживает моя старушка. Известие о моём исчезновении её хоть немного взволновало?" - думал сидящий на полу своей камеры Филипс.

Нэш признал, что путешествие на Нерос было большой ошибкой, и что ему следовало прислушаться к совету Аннет, когда она отговаривал его от визита на дикую планету. Филипс не питал особых надежд на будущее, пока в отсек не вернулся Рик, переодевшийся в одежду Хавьера. В руках он нёс халат Григория, его штаны, и ботинки. Увидев Плута, Филипс тут же вскочил с пола.

-Что б я сдох! - воскликнул Нэш.

-Не сегодня, - ответил Рик.

-Как тебе удалось вырваться? - спросил удивлённый Филипс.

-Мне повезло. Я думал, что так бывает только в чёрных комедиях! - проговорил Мейхем с улыбкой.

Открыв камеру, Рик вручил товарищу по несчастью шмотки Беленко, слава Богу телосложение у них было примерно одинаковое. Когда Нэш переоделся, бывшие пленники отправились исследовать здание. Они нашли в лаборатории оружие, маскировочные костюмы, припасы, а также самое главное - видеофон. Но когда Рик попытался связаться с "Сильвер Фокс", и сообщить подельникам, что он жив, экран видеофона неожиданно погас.

-Что за хрень?! - выругнулся Мейхем, и постучал по крышке.

Видеофон включился. Рик снова попытался связаться с "Сильвер Фокс", и экран снова погас. Тогда-то до Мейхема и дошло, что психованный доктор установил на видеофон дополнительную защиту. Рабочим был один единственный канал. Этот канал Григорий использовал для связи с руководством "Веритас". При попытке воспользоваться любым другим каналом видеофон автоматически отключался.

-Что не так? - спросил подошедший к Рику Нэш.

-Всё не так. Мы не сможем отправить сообщение. Разве что с чего-нибудь другого, - проговорил Мейхем, глядя на личный компьютер Григория.

Взломав простенький пароль, Рик получил возможность отправить электронное письмо. Но и здесь их постигла неудача: Нэш не помнил точный электронный адрес Аннет, а Рику просто некому было отправлять письмо. Ноутбук, который он взял с собой на Нерос, был потерян.

-Ладно, если не можем дать о себе знать, то самое время перейти к плану "Б", - решительно проговорил Нэш.

-План "Б"?

-Выберемся из этой чёртовой дыры своими силами.

Старые раны

-Шах! - сказал Гектор, сдвигая своего ферзя на две клетки влево.

Соперник Ортеги почесал затылок, и увёл короля из-под удара. Именно этого Гектор, и ожидал от своего оппонента.

-Мат! - возвестил лидер наёмников, делая победный ход ладьёй.

Противник Гектора недоверчиво посмотрел на ладью, а когда поднял глаза от шахматной доски, Ортега отвесил ему смачный подзатыльник. Наёмник слетел со стула и рухнул на пол.

-Это было не трудно, - сказал Гектор, и перевёл взгляд на других наёмников, собравшихся возле стола. - Кто следующий?

Крепкий наёмник, руки которого были украшены яркими татуировками, сел напротив Гектора. Спустя 6 с половиной минут Ортега одержал сокрушительную победу.

-Да ну, нахрен. Тупая игра, - проворчал проигравший наёмник.

-А вот и нет. В этой игре надо думать на несколько ходов вперёд. Шахматы - это игра для умных людей. Но поскольку в лагере нет умных людей, мне приходится играть с вами, - ответил Ортега.

Наёмник не прореагировал на завуалированное оскорбление, и встал из-за стола. Он не особо хорошо играл в шахматы, и не стал бы бросать вызов Гектору, если не одно "но": Ортега обещал выплатить 100 тысяч тому, кто его обыграет. Прежде чем очередной наёмник сел за стол, в палатку вошёл часовой.

-Тут какой-то мутный тип нарисовался. Говорит, что хочет пообщаться с главным, - сообщил часовой.

-А я хочу бабу с четвёртым размером сисек и упругой задницей! - усмехнулся Гектор.

Наёмники дружно заржали. Часовой же растерялся.

-Прикончить его? - спросил он не слишком уверенным голосом.

Карлос поманил часового пальцем, а когда тот подошёл, отвесил ему затрещину.

-У тебя в роду были слабоумные или природа отдохнула только на тебя? - спросил Гектор.

-Я просто... - начал оправдываться часовой.

-Ты узнал кто он такой? Откуда явился? Что ему надо? Есть ли с ним кто-нибудь ещё?

На часового было жалко смотреть.

-Он вроде бы один, - пролепетал он не слишком уверенно.

-Понятно, - сказал Гектор, и перевёл взгляд на татуированного крепыша. - Смени этого дебила.

-А что с гостем?

Ортега задумался. Кем бы ни был незваный гость, он либо слишком смел, либо чересчур глуп. Выяснить это можно было лишь одним способом.

-Приведи его ко мне, - озвучил своё решение Гектор.

Крепыш кивнул, вытащил из-за пояса пистолет, и направился к воротам, где пара бойцов держала на прицеле Нэша Филипса. Придирчиво оглядев визитёра с ног до головы, и сочтя, что он не представляет угрозы, крепыш приказал Филипсу следовать за ним. Пока они шли к палатке Ортеги, Нэш обратил внимание на посадочную площадку наёмников. Среди судов наёмников Филипс заметил челнок, на котором он прилетел на Нерос вместе с Лорой, Рексом и Риком.

-Куда это ты пялишься? - спросил часовой, заметив, что Нэш задержал взгляд на челноке.

-Никуда. Просто осматриваюсь, - безмятежно бросил Нэш, переведя взгляд на провожатого.

Крепыш нахмурился, но ничего не сказал. К тому моменту, когда Нэш достиг палатки Гектора, наёмники уже разошлись. Ортега сначала спросил, нет ли у визитёра оружия, а когда здоровяк покачал головой, приказ ему подождать снаружи.

-Ну давай, рассказывай, - многозначительно проговорил Гектор.

-Ты здесь главный? - на всякий случай уточнил Нэш.

-Допустим.

-Так допустим или всё-таки главный?

"Ну почему меня окружают одни тугодумы?" - подумал Гектор, а вслух сказал:

-Я здесь главный. Зовут меня Гектор. А ты сам кто такой?

-Собрат по ремеслу. Мы с ребятами попали в засаду. Почти все они погибли. Мне лишь чудом удалось унести ноги, - соврал Нэш.

-Где это было? - спросил Ортега.

Филипс назвал координаты лже-хранилища зерия.

-Знаю, слышал. Передай Винсу от меня привет, - сказал Гектор.

-Непременно передам, - с готовностью ответил Нэш, сделав вид, что знает о ком идёт речь. - Только сделать это будет не так просто.

-В смысле?

-Я потерял выживших парней из виду. Вполне возможно они даже покинули Нерос.

-Могу лишь посочувствовать, - проговорил Гектор скучающим тоном.

"Я к тебе, уроду, не за сочувствием припёрся!" - подумал Нэш.

Когда Филипс сказал, что ему нужен транспорт для эвакуации, Ортега расхохотался.

-Не просто так, разумеется! - поспешно добавил Филипс. - Я готов заплатить любые деньги. В разумных пределах.

-Окей, никто тебя за язык не тянул. 10 миллионов, и можешь забрать один из наших челноков. Насовсем.

-И это, по-твоему, в разумных пределах?

Ортега нахмурился.

-Мы не на рынке, приятель. Если тебе не нравится моё предложение - проваливай.

-Спокойно, сбавь обороты. Я же не сказал "нет". Просто с собой у меня нет таких денег.

-Ну раз нет, то и разговаривать с тобой не о чем.

-Как только я доберусь до своих, обязательно вышлю тебе всю сумму. Обещаю.

-Засунь своё обещание в задницу. Я ни делаю добрые дела в кредит, но могу дать бесплатный совет - держись подальше от мантикор, гончих, летунов, падальщиков и прочих тварей. В общем, держись подальше от всего местного зверья, и если повезёт, проживёшь лишний день.

Договорив, Гектор позвал крепыша, и приказал отвезти Филипса обратно за ворота. Ортега не поверил, что Филипс наёмник, а даже если бы и поверил, результат был бы тот же. Как только его выпроводили из лагеря, Нэш исчез среди зарослей, где его уже дожидался Рик, одетый в маскировочный костюм. Покинув лабораторию Григория, Нэш и Рик с трудом отбились от болотных тварей, и отправились к посадочной площадке, на которой они оставили своё судно. Но когда они прибыли на место, челнока там уже не было. Поиски челнока привели бывших узников к заставе наёмников.

-Как я и думал, эти мародёры заграбастали наше судно, - поделился Нэш неутешительными вестями.

-Ты пытался с ними договориться?

-Пытался. Их главарь тот ещё жмот. Запросил за челнок 10 миллионов.

-Сколько-сколько? Да это корыто даже в идеальном состоянии стоит чуть больше пятёрки!

-А его это не слишком колышит.

Рик разозлился, и пнул ногой ближайшее дерево.

-Мародёры грёбаные! Тащат всё что плохо лежит, а потом ещё толкают втридорога! - недовольно проворчал он.

-Не о том думаешь. Как бы нам...

Нэш резко притих, услышав как что-то хрустнуло. Рик инстинктивно включил невидимость, от которой не было толку (любой из хищников Нероса мог учуять невидимку по запаху), а Нэш рухнул на землю, и стал осматриваться. Увидев вышедшего из кустов безобидного регенератора, Филипс вздохнул с облегчением, и поднялся с земли, а Мейхем отключил маскировку.

-Ты хотя бы для разнообразия поглядывай за датчиком движения, - укоризненно проговорил Нэш.

Рик обиженно фыркнул, и посмотрел на прибор, закреплённый на его правом запястье.

-Всё чисто. Эта тварь здесь одна, - сказал Рик.

Выпучив глаза, зверёк какое-то время смотрел на людей, затем начал ковыряться в земле, пытаясь отрыть корешок.

-Короче, вариантов у нас не так много. Либо мы идём искать другое судно, либо дожидаемся ночи, проникаем на заставу, и угоняем челнок, - высказал своё мнение Нэш.

-Зачем ждать ночи? Включим невидимость, подберёмся поближе...

-Нет, слишком рискованно. Даже если мы доберёмся до площадки незамеченными, после взлёта эти гады откроют по нам огонь. Ночью у нас будет больше шансов от них оторваться.

-Если конечно к ночи нас не сожрёт какая-нибудь тварь! - едва слышно проворчал Мейхем.

Придя в бар, Лора увидела Эсмеральду, о чём-то толкующую с парой подвыпивших бандитов. Схватив со стола кружку, Эсмеральда выплеснула её содержимое в лицо одному из бандитов, а второму врезала коленом в пах, после чего с гордым видом удалилась. Заметив Лору, девушка приветливо помахала ей рукой, и пошла к лестнице. Наблюдающий за этим Карлос не смог скрыть улыбку. Он любезно предложил родственнице одну из комнат на втором этаже. Чувствуя себя обязанной, и не привыкшая быть обузой, Эсмеральда предложила Карлосу своему помощь. Таро первое время из вежливости отнекивался, но всё же согласился. Каждый вечер Эсмеральда должна была наводить в кабаке порядок, и обслуживать клиентов бара, если Карлоса не было на месте. Парочка выпивох предложила Эсмеральде обслужить их по полной программе, правда немного в другом смысле, за что,