КулЛиб - Классная библиотека!
Всего книг в библиотеке - 356422 томов
Объем библиотеки - 419 гигабайт
Всего представлено авторов - 142982
Пользователей - 79598
Загрузка...

Впечатления

der про Сандерсон: Архив Буресвета. Книга 1 : Путь королей (Фэнтези)

Неплохая книга, но автор, на мой взгляд, слегка затянул. Много лишнего текста, что сделало книгу несколько нудноватой и местами скучной. А ещё созданный автором мир вышел слишком уж чуждым и непривлекательным. И лишь неплохая интрига заставила меня дочитать книгу до конца и, возможно, взяться за продолжение.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
чтун про Распопов: Ремесленники душ (Боевая фантастика)

Суровая книга! Но антуражная, да... Эдакий Оливер Твист под чутким руководством Менгеле. Плюс альтернативное время Джека-Потрошителя (ниразу не замаскированное), обстановка времен 1-ой Мировой, в общем, паропанк, мистика и триллер в одной книге. Брезгливым читать аккуратно(сам пролистывал фрагменты с разложившимися телами), дальше будет полегше. ГГ юный, но ожесточившийся, автор красочно подал его путь; буду читать вторую

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Валин: Выйти из боя (Альтернативная история)

Совершенно случайно присоединившийся к моей библиотеке, один из первых томов СИ о Катерине Мезиной удивил меня (во-первых) тем что данная (чисто попаданческая СИ) издавалась в АО (хотя я и понимаю что там «походу» печатают «все что придется», невзирая на «различие жанров»). Во вторых удивило и то что данная часть была прочитана влет, поскольку другие (еще более поздние фрагменты) отнюдь не «радовали глаз», и запомнились некоторой тягомотиной. Конечно, кто-то скажет: ну Вот! Очередная книга «про войнушку», в которой раз от раза «отмечается очередная Мила Иовович или Никита», не изменяя при этом реальный ход событий «ни на грош»... хм... некоторая доля скептицизма действительно «имеет место быть», однако все же это не очередная сага в стиле «мы пришли и выиграли войну, закидав ссаными тряпками вермахт» и повествует она о «простых ужасах» которые довелось испытать на себе нашим дедам и бабушкам. В целом впечатления от данной части СИ просто великолепное. Если увижу продолжение — обязательно куплю! P.S Как уже все поняли данная книга куплена мной "на бумаге" в коллекцию.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Прошкин: Война мертвых (Боевая фантастика)

Давным давно я слушал эту книгу в audio версии и она мне запомнилась, поэтому совсем недавно я заказал ее через один сайт продающий б/у книги. Как всегда по получении заказа я получил практически «нулевой» экземпляр и поставил в очередь «на прочтение». Вчера на выходных дочитав ее я в очередной раз убедился в том что это стоящая вещь, которая по прошествии времени не «подрастеряла баллов» своей первоначальной оценки. В центре сюжета ГГ чем-то смутно напоминающий Эндера Виггина из знаменитого цикла О.С.Карда (если я не путаю имя автора), он так же был направлен в «школу» для обучения в виртуальном мире, так же «начал расти в званиях», заводить врагов и немногочисленных друзей, участвовать в реальных боях с помощью «погружения в машину» и решать возникающие проблемы противостояния неведомым врагам угрожающих благоденствию всего человечества. Единственное отличие от от вышеупомянутой саги пожалуй состоит в том, что здесь ГГ не претендует на роль «спасителя всего человечества» и участвует не в галактических боях, а в прифронтовых сражениях разных миров в должности командира «танковой» группы. Так же немного печален финал данной книги, так ГГ вместо обретения нового статуса в командной цепочке, получает некую послежизненную каторгу не имеющую конца и края... В общем — отличная книга! P.S Данная книга куплена мной "на бумаге" в коллекцию.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
DXBCKT про Михайлов: Приглашение на ночную охоту (Научная Фантастика)

С некоторых пор я начал собирать книги серии «АО» времен издания 90-х годов. Да, в целом серия (с яркими почти «попугайскими» обложками) несколько разнообразная и многочисленная (более 500-т книг), что бы ее смог полностью собрать какой-нибудь «читающий фанат», но именно выпущенные издания до 2000-ных... почему бы и нет. Все дело в том что здесь как и везде (в других сериях) чаще попадаются стоящие произведения, а не очередная 25-ти томная одиссея «Гая Ю.Орловского» (или как там его правильно, не помню), написанная вынужденно, по «заказу издательства». Конечно и здесь можно встретить «полную туфту», но пока из всех имеющихся у меня книг, такая не попадалась... Данный же «представитель» написан в таком «почти древнем» жанре как НФ и чем-то неуловимо напоминает рассказы Р.Шекли о чужих мирах полных не просто «инаковости» или отличий от привычных (земных) форм, но именно абсурдных и уродливых «основ» (то мир извращенного «царства закона и Кодекса», то «мир шоу» где все построено как в книге Пелевина «Снаф»). В общем если коротко, то всю книгу ГГ бегают из одного мира в другой и пытаются вырваться из очередного мира безумства и попасть домой... Сюжет конечно не сильно радует и читается с некоторым трудом — однако все же не вызывает чувства надуманности и приземленности автора. Оценка — твердая 3. P.S Данная книга куплена мной "на бумаге" в коллекцию.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Отто про Мишарин: Зовущие корни (СИ) (Современная проза)

Хорошая сказка ,как генерал мужиков накормил. Может быть и появится когда-то такой ,но в пору прекрасную жить не мне не тебе.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
юлина про Андреева: Вяжем сами (Хобби и ремесла)

По этой книжке,изданной еще до моего рождения, я самостоятельно освоила вязание крючком.Тут есть интересные модели одежды,которым можно придать чуть
более современный вид. Описание техники вязания и узоров очень понятны. Есть одежда для малышей до года и старше-варежки,носки,тапочки.
Уделяется внимание отделке-пояса,вязаные цветы и пуговицы,кружева,вышивка.Это пособие очень хорошо для начинающих.
К сожалению в данной книжке не сохранились рисунки моделей одежды,есть только фото образцов.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Серый Ворон. Друзья и магия (СИ) (fb2)

- Серый Ворон. Друзья и магия (СИ) (а.с. Серый ворон-3) 1789K, 554с. (скачать fb2) - Михаил Александрович Атаманов

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



Атаманов Михаил Александрович
Серый Ворон. Друзья и магия



СЕРЫЙ ВОРОН. Друзья и магия

Вступление

"При всей своей исключительной красоте, которая не осталась незамеченной даже для летописцев эльфийских кланов, чародейка Елена Фея даже во время проживания в Зелёной Столице старалась избегать светских мероприятий и посвятила свои молодые годы развитию дара волшебства. Именно такое необычайно ответственное отношение к магическим наукам и сделало спутницу Серого Ворона столь заметной и грозной фигурой Четырнадцатой Лесной Войны уже в столь юном возрасте.


По понятным причинам ныне невозможно получить какие-либо внутренние документы из Академии Магии Холфорда, а потому о годах обучения двух сестёр-волшебниц и их успехах в освоении магических наук можно судить лишь из косвенных источников. К сожалению, достоверность многих из их вызывает очень большие вопросы. Так, кое-кто из исследователей жизни Серых Воронов даже осмеливается ставить под сомнение кровное родство Елены и Свелинны, делая такие граничащие с ересью заключения на основании записей в книге деторождений храма богини Гизли посёлка Горный Фазан. В этой книге действительно присутствует информация только о рождении Свелинны и трёх её братьев, но нет никаких записей об её старшей сестре. На что хранитель этой реликвии высший жрец храма Гизли в своих учёных трудах убедительно доказывает, что Елена просто была рождена в другом лесном посёлке, куда её мать отправлялась навестить родственников. Судя по всему, речь идёт именно о том безызвестном посёлке, в котором провели детство Серый Ворон и Пётр Пузырь.


Наиболее полную информацию об Елене Фее как ученице Академии Магии можно обнаружить в собранном на неё семьёй Армазо персональном досье. И хотя сама Елена в то время рассматривалась семьей Армазо лишь в качестве инструмента влияния на своего друга Серого Ворона, приведённые в досье факты впечатляют. Лучшая ученица первого курса с выдающимися способностями в магии земли и магии разума, экстерном сдавшая экзамены за три года обучения. Участница успешного зимнего похода Серых Воронов за древним артефактом. Ученица, сумевшая уже на первом курсе отразить все магические атаки демона-шамана, жуткого офицера армии Ваалона.


Также из имеющихся записей мы можем увидеть, что стратеги семьи Армазо делали выводы об аполитичности Елены и её недостаточной лояльности Серому Ворону, а потому предлагали её вербовку. Мы можем видеть даже имена тех агентов, которым была предложена такая миссия - Герг и Кара Шоллани. Подробности этой операции нам неизвестны, но факт остаётся фактом - их миссия вербовки с треском провалилась, и уже к осени 1111-го года Елена Фея открыто выступила на стороне семьи Кафиштенов.


И вот тут мы подходим к событиям, известным как "Сражение у Северных Ворот Холфорда". Как признавал великий вождь орков Агалиарепт, на штурм Зелёной Столицы с севера была брошена почти половина всей его двухсоттысячной армии. Расклад сил перед боем оценивался для защитников даже хуже, чем один к ста. Однако отвага и стойкость защитников Северных Ворот превзошла все возможные пределы, и атака была отбита с огромными потерями для наступающей стороны. Подобных примеров история ещё не знала, а потому за информацию о том, что именно творили защищающиеся маги, Ковен Магов пообещал озолотить информатора. Но эта щедрая награда за все прошедшие годы так и не нашла своего получателя.


Вообще бой у Северных Ворот сразу же оброс кучей слухов и небылиц. Находились даже такие "свидетели", которые сообщали об участии Гильдии Воров в отражении атаки, и даже о смерти Петра Пузыря. Всё это конечно же чушь - ворам никогда не было дела до политических дрязг, а Петра Пузыря множество раз видели и гораздо после той битвы. Так или иначе, докопаться сейчас до правды уже вряд ли возможно. Достоверно лишь известно, что обе сестры Елена и Свеллина были самыми активными участницами того легендарного сражения".


выдержки из "Трактата о Четырнадцатой Лесной Войне",

составленном Дироносом Ставаеэлем, мастером-хранителем истории

при дворе королевы Иллариэтты, великой правительницы светлых эльфов.



Глава первая. Дела домашние.

Моя комната кипела жизнью. С люстры свешивалась искрящаяся ядовито-зелёная субстанция, яркие брызги с неё капали на мохнатый персидский ковёр. Ковру это не нравилось, и он отползал в сторону, извиваясь при движении подобно большой плоской гусенице. Из шкафа у стены осторожно выглянул полосатый носок и, не заметив ничего опасного, быстро прополз под мою кровать. С книжного шкафа, медленно хлопая тяжёлыми страницами, взлетел к потолку том школьной энциклопедии. На столике у окна фехтовали между собой два учебника, взяв в смешные короткие лапки по цветному карандашу. Я сидела на кровати и счастливо улыбалась, поглаживая мурчащую от удовольствия подушку.

Противное дребезжание будильника на столе заставило меня вздрогнуть и проснуться. Не открывая глаз, я зацепила в памяти ускользающие обрывки сна, мысленно потянулась за ними и восстановила в памяти свой прекрасный сон. Улыбнулась и открыла глаза. Лучи яркого весеннего солнца пробивались через неплотно прикрытые занавески, весело искрились на люстре и отражались от неё солнечными зайчиками на ковёр. Из ящика приоткрытого шкафа наполовину свешивался носок. На столе остались не убранные вчера учебники и письменные принадлежности. Всё в комнате было таким привычным, но при этом таким скучным по сравнению с той же комнатой в моём сне, что моё прекрасное настроение сразу куда-то улетучилось. Захотелось завыть с тоски.

Я села на кровати и машинально по привычке сложенными в щепотку пальцами постаралась вызвать свет. И опять, в который уже раз, резко остановилась, не впитав магическую энергию и не доведя заклинание до логического завершения. Силовые магические линии возле меня присутствовали, я их вполне чётко ощущала. Но каждый раз при попытке присоединиться к магическим линиям я ощущала следы сложного следящего заклинания. Это заклинание опутывало каждую линию магического поля надёжным невидимым коконом, и не было никакой возможности почерпнуть энергии, не сообщив при этом непонятному наблюдателю: "тут живёт человек, способный колдовать!". Кто и с какой целью поставил эту хитрую ловушку на магов, мне было неведомо. Но, судя по чрезвычайной сложности следящего заклинания, этот неведомый наблюдатель намного превосходил меня по силе и способностям. Почему-то я была уверена, что этот неизвестный охотник враждебен по отношению к любым магам и смертельно опасен. Мне совершенно не хотелось с ним встречаться.

Но как мне хотелось колдовать! Это был просто нестерпимый зуд, наверное, схожий с ломкой у наркоманов. Уже почти год прошёл с того дня, как мы вернулись из Эрафии домой. Это был крайне тяжёлый для меня год. Временами я думала, что не выдержу без магии. Бесчисленное количество раз я порывалась, несмотря на уверенность в опасности подобного действия, воспользоваться своими способностями. Но каждый раз всё же сдерживала себя и уговаривала саму себя немного подождать. Я, как заключённая в тюрьме, считала дни до окончания учебного года, после чего мы с друзьями опять отправимся в Эрафию - мир, где я снова смогу почувствовать себя полноценной.

За стеной раздался плач ребёнка, а спустя несколько мгновений через приоткрытое окно я смогла разобрать гневный голос тёти Полины из соседней квартиры:

- Сергей, опять ты разбудил Егорку! Ну что за наказание, я его полночи не могла уложить, лишь под утро только-только вместе с ним уснула!

Сергей Воронин что-то говорил в своё оправдание, но он находился далеко от окна, и его слов было не разобрать. Маленький Егорка заливался истеричным визгом, как будто его резали. Я поморщилась, не могу слушать детский плач, меня просто трясёт каждый раз. Я подошла к окошку и закрыла ставни. Сразу стало тихо и хорошо.

Странное дело - я обожаю соседских малышей, люблю с ними играть, кормить с ложечки или даже просто наблюдать за Петькиной младшей сестрой Валентиной или Егоркой, братиком Сергея. И малыши тоже всегда радуются моему появлению. Валентина так вообще воспринимает меня как вторую маму. Но стоит любому из карапузов зареветь - всё, мне хочется закрыть руками уши и бежать без оглядки. Почему так происходит, сама не знаю. Видимо, пока ещё морально не готова любить детей даже капризными. Можем, когда-нибудь в далёком будущем, сама уже на месте их родителей я и смогу перебороть себя. Но пока не могу.

Я привела себя в порядок, позавтракала и сложила портфель в школу. В коридоре раздался звонок - это мои друзья зашли за мной, чтобы всем вместе идти на занятия. Петька привычно взял мой портфель, и мы вслед за Сергеем стали спускаться на улицу. Двинулись кратчайшей дорогой напрямик через городской парк. Вообще-то место было нехорошим - заросшие глухие аллеи, пустые пивные бутылки и использованные шприцы на асфальте. Вечером я бы побоялась одной идти через это пользующееся очень дурной славой место. Но солнечным утром, да ещё и вместе с надёжными друзьями можно было не опасаться неприятностей и идти напрямую.

На своём привычном месте, как и всегда, стояла бабка Никитична со свежими, ещё даже горячими семечками. Пузырь традиционно купил у соседки кулёк семечек и отсыпал нам с Сергеем. Наша пожилая соседка заметно сдала за последний год. Зимой она сильно болела и не появлялась на улице, но весной оживилась и снова находила в себе силы при хорошей погоде выходить в парк. Но на рынке в Лесу Между Мирами мы её больше не встречали, хотя и были там несколько раз после возвращения из Эрафии.

Как только я подумала о Лесе Между Мирами, так сразу захотелось опять там побывать. Место действительно очень красивое, чистое и совершенно безопасное. Лес Между Мирами стал нашим излюбленным местом отдыха, куда мы втроём частенько ходили в выходные порыбачить или просто позагорать. Для меня же Лес Между Мирами был интересен ещё своими необычными свойствами - там я не могла никак воспользоваться существующими магическими энергетическими линиями. Эти линии были, причём весьма мощные, но подсоединиться к ним для наполнения заклинаний силой не получалось, энергия ускользала от меня, словно вода через неплотно сложенные пальцы. Пользоваться этой энергией могли только маги из числа Серых Пограничников.

Мы даже познакомились с одним из Серых Пограничников, лесным эльфом по имени Тилион. Эльф был достаточно молодым на вид, так что я была удивлена, узнав, что наш новый знакомый разменял уже шестую сотню лет. И хотя Сергей Воронин говорил, что общался уже с этим эльфом и раньше, но я впервые познакомилась с Тилионом, когда он вместе с парой других Серых Пограничников преградил нам дорогу после нашего выхода из Эрафии в Лес Между Мирами. Этот эльф потребовал, чтобы Петька оставил тёмное кольцо на хранении в форте Серых Пограничников или вернул сильную магическую вещь обратно в Эрафию. Нам разрешили даже унести это кольцо на Острова Фаэри, но только не брать к себе домой. По поводу клинков Сергея у пограничников тоже были замечания, но их пронести всё же можно было, заплатив пошлину.

Мы совещались совсем недолго - возвращаться в Эрафию нам не хотелось, в мир Острова Фаэри мы ещё ни разу не ходили и не стремились, наслышанные об его опасности. Так что мы выбрали вариант оставить пока кольцо и мечи на хранении в замке Серых Пограничников. Правда, Петька пытался спорить, доказывая всем собравшимся, что не может снять тёмное матовое кольцо со своего пальца. Тогда один из Серых Пограничников, явно сильный маг, провёл над странным артефактом ладонью, и кольцо без малейших усилий удалось снять. Это сняло последние возражения, и мы отправились в Форт, чтобы оставить вещи на хранении. За хранение пришлось заплатить, и весьма немало, но у Серого Ворона деньги имелись.

После этого мы несколько раз встречали Тилиона во время наших прогулок. Больше всего эльф общался с Пузырём. Они могли часами сидеть у костра и разговаривать на темы истории древних эльфийских родов и происхождения цветовых отличий одежд эльфийских кланов. Но и Сергей со временем тоже нашёл общий язык с эльфом - мой друг научил Тилиона ловле рыбы на спиннинг, и с тех пор они устраивали между собой состязания заядлых рыболовов. Тилион рассказывал Сергею о травах и животных, обучал иногда Петьку и меня стрельбе из лука, а также пару раз тренировался с ребятами в фехтовании. Лесной эльф оказался общительным, и при этом был хорошим рассказчиком. Мы с большим удовольствием слушали старинные легенды и сказки эльфов, а также узнавали от нашего знакомого много нового о соседних мирах. Но были темы, на которые Тилион отказывался говорить - о далёких мирах (кроме трёх нам уже известных), о вражде тёмных и светлых эльфов в Эрафии, а также о том, как он стал Серым Пограничником.

За своими мыслями об эльфе Тилионе и Лесе Между Мирами я и не заметила, как мы с друзьями подошли к школе.


***


Сегодня нам раздали экзаменационные работы по алгебре, проверенные комиссией учителей из разных школ. Я открыла свою работу и скривилась - два неверных ответа из шестнадцати в обязательной, более лёгкой части работы. И глупейшая ошибка в одной из трёх задач второй части, которые я успела решить. И ещё две задачи я не успела даже начать... До этой контрольной у меня было что-то среднее между "пятёркой" и "четвёркой". Значит, годовая выйдет "четвёрка". Уже третья в этом году. Досадно...

Я вопросительно кивнула сидящему на соседнем ряду Воронину. Тот развернул и показал мне свою работу. Всё решено, всё верно. "Пятёрка", что же ещё. Странно было бы ему, круглому отличнику и победителю городской олимпиады по математике, не решить такие простые для его уровня задачи. Повернулась к Петьке, тот улыбнулся и с нескрываемой гордостью показал мне растопыренные пять пальцев. Ого! Это уже было достаточно неожиданно. Пузырь получил достаточно баллов на "пятёрку" по экзаменационной работе! Причём он говорил, что решал всё сам, без подсказок от Сергея.

Я даже как-то с большим уважением посмотрела на своего друга детства и задумалась. Петька вообще сильно изменился после похода в Эрафию, он стал намного более серьёзным и ответственным. Пузырь бросил курить, почти перестал общаться со шпаной из нашего двора. Зато стал гораздо больше читать и регулярно посещать спортивные секции. Кроме "качалки", в которую он и раньше ходил, Петька стал заниматься самбо и спортивным десятиборьем в клубе при городском стадионе. Да и с учёбой у Петьки произошли разительные перемены.

Только инертность мышления школьных учителей, которые долго по привычке отказывались верить, что Петька сам сделал домашнее задание или решил контрольную, не позволила ему закончить этот год без троек. Две тройки у Пузыря всё равно вышло - "англичанка" и "химичка" подгадили Петьке в первых двух четвертях учетного года своими несправедливыми придирками и заниженными оценками. И хотя в дальнейшем оценки постепенно улучшились, вытянуть "четвёрки" по этим предметам было уже нереально.

Конечно, мне обидно было единственной из нашей троицы друзей напортачить в экзаменационной работе, хотя математика в её всевозможных проявлениях мне всегда давалась хуже остальных предметов. Да и, нужно честно признаться, в последний год я заметно охладела к учёбе в школе. Бывало, что едва могла себя заставить сосредоточиться во время уроков и хотя бы кое-как сделать домашние задания. Меня не оставляли постоянные мысли о ненужности происходящего. Зачем мне, одной из лучших адепток Академии Магии Холфорда, все эти занудные примеры с дробями, тангенсами-котангенсами, иррациональными числами в корнях уравнений и прочей лабудой, когда моё предназначение - магия?!

Мои родители и знакомые тоже заметили эти перемены, но истолковали неверно. Мама с отцом шептались, что мол "наша девочка повзрослела, переходный возраст, мысли совсем другим заняты". И лишь Сергей Воронин единственный из всех понял причину. У меня даже в начале весны был серьёзный разговор с ним на эту тему. Сергей, отметив в очередной раз моё безразличие на уроках и апатию после школы, попытался меня укорять - мол, наше яркое приключение в Эрафии не должно затмевать реальную жизнь.

Я тогда, помнится, сорвалась и накричала на него, чтобы он впредь не лез в чужую жизнь. И ещё я заявила о своём глубоком убеждении, что именно жизнь в Эрафии и была настоящей. А всё, что было до этого, лишь скучное предисловие, которое хочется поскорее пролистнуть. И если другая жизнь намного ярче остальных, то и нужно стремиться к повторению именно лучших моментов. Сергей не согласился с таким мнением. Он считал, что все жизни - в нашем мире, в Эрафии или ещё где-нибудь ещё - нужно жить полноценно. Сергей говорил мне, что эти жизни уникальны и неповторимы. Что мы можем принимать в этих мирах разные решения, становясь совершенно разными людьми. К примеру, здесь он может быть учеником в школе, в Эрафии вором, в мире Острова Фаэри ещё кем-либо, и нужно наслаждаться каждым моментом из каждого варианта жизни. Я тогда почти была готова согласиться с его точкой зрения, но Сергей привёл некорректный пример в какой-то момент спора, сразу вызвавший моё отторжение:

- Вот, предположим, не может какая-то девушка выбрать между двумя одинаково хорошими женихами. Ну, в чём проблема? В одном мире выйдет замуж за одного, в другом мире за другого. И проживёт две разные и по-своему замечательные жизни!

Пример был, конечно, с издёвкой. Я рассердилась, мы с Сергеем поссорились и неделю не разговаривали. Потом он извинился за грубый пример, я же извинилась за несдержанность и пообещала не так откровенно скучать по Эрафии...

Моя соседка по парте толкнула меня локтём, я встрепенулась и подняла голову.

- Звонарёва, опять в облаках витаешь? Иди к доске, - услышала я голос математички.

Я удивилась. Что ей от меня нужно? За оставшиеся до летних каникул два последних урока алгебры моя итоговая оценка уже никак не изменится, даже если я наполучаю кучу пятёрок или откровенно прогуляю оставшиеся уроки. Но уже по пути к доске я с ужасом заметила, что у всех на парте лежат почему-то учебники геометрии, а не алгебры. Похоже, я опять что-то пропустила... Тогда понятно, по геометрии мне действительно нужно было вытягивать итоговую пятёрку.

- Давай, Звонарёва, бери мел и расскажи нам про три признака подобия треугольников. С доказательствами подобия.

Секундное замешательство сменилось у меня ликованием. Только вчера мы вместе с Петькой и Сергеем повторяли этот вопрос у меня дома! Петька, можно даже сказать, силой заставил меня вчера учить геометрию, как я ни пыталась отнекиваться плохим настроением и усталостью. Вот ведь повезло! Я взяла в руки обломок мелка, быстро привела рисунки и стала уверенно строчить формулы доказательств.

- Вот, Лена, когда ты не плаваешь в облаках, то просто не могу нарадоваться на твои способности. Зато когда ты отвлекаешься... Вот скажи мне сама, как можно было в экзаменационной работе по алгебре на черновике всё верно решить, а ответ вписать в строку для другого примера? Где твоя голова была в этот момент?

В классе раздались смешки. Кто-то из одноклассников с задней парты отпустил в мой адрес едкий комментарий. Кто именно это был и что именно сказал, я не расслышала. Но в классе многие рассмеялись. Я опустила голову и со скрипом сжала зубы. Да, отвлекаюсь. Да, мысли заняты. Но кто из вас, присутствующих здесь, способен решить хотя бы один пример из задачника по магии? Пусть даже не решить, а хотя бы прочесть и понять вопрос? Даже Серый Ворон или Пузырь, хоть и были со мной в Эрафии, не смогут расшифровать символы рунного алфавита. А я смогу! Я стала лучшей ученицей на своём потоке! Я, наряду с Карой и Свелиной, досрочно сдала экзамены за три первых года обучения и сменила серую мантию новичка на тёмно-коричневую! И что мне ваши насмешки и экзамены, когда через пару недель я снова смогу колдовать!


***


После уроков пришлось немного задержаться. Петька решил проучить моего обидчика, нагловатого второгодника Мурата с задней парты. Выяснять отношения на перемене в коридоре парни не стали, договорившись встретиться за школой у футбольного поля. Мой обидчик пришёл не один, а со старшим братом Ибрагимом, поэтому к Петьке в секунданты вызвался Сергей Воронин. Пока что парни лишь стояли друг против друга, толкались и сыпали угрозами. Я сидела в сторонке на скамейке и сторожила портфели своих друзей. При этом изо всех сил старалась делать вид, что мне жутко интересно, как там парни будут драться из-за меня.

Хотя, честно говоря, всё это было ненужным и скучным. Повод для драки был откровенно надуманным - обижаться на пошловатого и глупого одноклассника я и не собиралась. Тем более я даже не расслышала, что конкретно он там сказал в мой адрес. Но пусть мои мальчишки разбираются, раз уж им так хочется произвести на меня впечатление. У меня было стойкое подозрение, что если бы я лично не присутствовала тут, парни смогли бы договориться мирно. Но так ни о каком компромиссе речи и быть не могло. Извиняться передо мной второгодник не был намерен, надеясь на кулаки старшего брата. Отступать мои парни тоже не собирались, чтобы не терять лицо.

Ну вот, началось... Петька сцепился со старшеклассником, они вместе упали и уже на земле стали мутузить друг друга. Сергей увернулся от удара в лицо, подпрыгнул от бесхитростной подсечки и сам обрушился на одноклассника. Я за Пузыря и Серого совершенно не переживала, так как видела, на что способны мои друзья в настоящем бою. Серый Ворон в одиночку однажды смог справиться с вооружённым огромным демоном. Да и Петька Пузырь в весенние месяцы перед нашим возвращением домой на всяких балах и приёмах столько раз вступался за честь дочери герцога Кафиштен, уча своими громадными кулаками уму-разуму нагловатых слуг и шутов, что уже сам со счёта сбился. Петька, насколько я знаю из городских сплетен, даже дважды дрался на дуэлях с наглецами дворянского происхождения. Несмотря на мою просьбу, Пузырь мне про эти дуэли отказался рассказывать, хотя и отрицать сам факт дуэлей не стал. Были ли его противники убиты, ранены, или Петька опять ограничился "воспитательными методами", как в случае виконта Сальвайла Армазо, мне было неизвестно.

Драка, между тем, подошла к завершению. Сергей отпустил заломленную за спину руку прижатого к земле второгодника. Петька помог подняться с земли своему побитому оппоненту. Мои друзья отряхнулись, привели в порядок одежду и, сияя от гордости, направились ко мне. Я быстро обняла и чмокнула каждого в щёку, затем отдала находившиеся на моём хранении портфели. На лбу Пузыря красовалась внушительная шишка, у Серого был разорван ворот рубахи, но оба были весьма довольными собой. Мальчишки, что ещё сказать.

По пути к дому, убедившись, что нас никто не подслушивает, мы заговорили о предстоящем вскоре путешествии в Эрафию. Вещи в далёкий поход у всех были уже собраны и даже частично перенесены в форт Серых Пограничников. Сложностей с внешним видом в этот раз также не должно было возникнуть - мы планировали сразу же в Лесу Между Мирами переодеться в естественную для Эрафии одежду.

- Может, перед повторным походом в Эрафию завернём в мир Острова Фаэри? - предложил Сергей. - Заглянем просто на минуту, чтобы тот мир нас запомнил, а мы могли потом туда вернуться...

Сергей поднимал эту тему уже не один раз, пытаясь уговорить нас с Пузырём на эту авантюру. Но каждый раз мы всё же отказывались от этой опасной идеи. Переправа через Стылую речку на земли враждебных орков лично мне вовсе не казалась здравой затеей. Если нас увидят в момент переправы через широкую и глубокую реку дозорные орков, которых на противоположном берегу весьма много, судя по утверждению эльфа Тилиона... об этом даже не хотелось думать. Да и переплыть эту речку просто вплавь не получится, слишком студёная там вода. Значит, придётся тратить время на строительство какого-то плота или на поиск лодки, припрятанной где-то на берегу друидом Илоной.

Про то, что Илона и Гробнар переправляются на тот берег с помощью лодки, мы узнали от них самих. Но, уверена, нам найти эту лодку никак не получится - слишком коварен путь через Лес Между Мирами. Если мы с друзьями пойдём другим путём, не повторяя в точности маршрут Илоны, то можем выйти к Стылой речке совсем в другом месте, за многие десятки и даже сотни километров от нужной нам лодки. А брать нас в свои странствия Илона и Гробнар категорически отказывались, несмотря на хорошее к нам отношение. А, может, отказывались именно из-за хорошего отношения. Гробнар утверждал, что его походы за Стылую речку бывают иногда крайне опасными.

Я, в который уже раз, высказалась против незапланированного крюка на Острова Фаэри. Пузырь меня тоже поддержал. Сергей с досады пнул валявшуюся на дороге пустую банку из-под пива, но вынужден был уступить мнению большинства.

- Но к дварфам клана Тяжёлых мы хотя бы зайдём по дороге? - с надеждой спросил Серый. - Я хотел свои мечи им показать и узнать насчёт восстановления магии в них.

- К дварфам зайдём, - согласилась я.

- Но только, давайте, долго задерживаться у дварфов не будем? - попросил Пузырь. - Мне очень нужно срочно возвращаться в столицу, там сейчас такая грызня жестокая идёт между дворянскими родами, каждый день что-то случается! Меня Камилетта отпустила всего на Две Руки и ещё четыре дня. И то эти дополнительные четыре дня я еле-еле выпросил.

- Успеешь, - успокоил Пузыря Сергей. - Я, можно сказать, из-за тебя специально потратился на грифонов при нашем возвращении домой. Всего полдня полёта от Холфорда, и мы были уже у Малых Граничных Холмов. Затем, пока мы тут дома находимся, ещё неделя времени прошла в Эрафии. Так что у нас целых шесть с половиной дней на обратную дорогу до Холфорда. В прошлый раз мы за девять дней дошли, хотя шли очень медленно с обозом, да ещё и жили у дварфов несколько дней.

- Не из-за Пузыря ты грифонов нанимал, - решила я поддержать Петьку и восстановить справедливость. - Ты их взял, чтобы твоя хвостатая подружка не смогла за нами увязаться.

- Ну, из-за неё тоже, - не стал спорить со мной Сергей и отвёл взгляд. - Каришка за нами обязательно попыталась бы проследить. Она может быть скрытной, и мы смогли бы обнаружить её, только если бы тайфлинг сама этого захотела. Может даже Каришка смогла бы выследить нас до самого нашего дома тут на Земле. Хотя, что более вероятно, потеряла бы пропавший след в Лесу Между Мирами и ушла бы непонятно куда, навсегда потерявшись на огромном материке Эрафия вместе с Неведомым Призраком.

- Ты бы мог просто приказать ей остаться в Холфорде, и тайфлинг не смогла бы нарушить твой приказ, - заметила я.

- Я не хочу каждый раз по мелочам напоминать Каришке, что она несвободна. Поэтому стараюсь приказывать только в самых необходимых случаях. Честно говоря, я очень соскучился по Каришке, - с грустью признался мой друг. - Мы с ней виделись каждый день на протяжении осени, зимы и весны. Я просто привык к тому, что тайфлинг всегда рядом.

- Она тебе нравится? Как друг и как очень красивая девушка? - спросила я.

Я и раньше в той или иной форме задавала Сергею этот интересующий меня вопрос, но он всегда ловко уходил от ответа на него. Но на этот раз я почувствовала, что Сергей ответит.

- Да, Ленка, она мне нравится. И как друг, и как красивая девушка.

- Ответь честно, она красивее меня? - зацепилась я за возможность поговорить с другом на тему, которую Сергей обычно избегал.

- Нет, не красивее, - ответил Сергей, глядя мне прямо в глаза. - Ленка, давай сразу определимся с понятиями, чтобы не спорить в будущем. Красоту трудно измерить и сравнить, она не измеряется в граммах или миллиметрах. Одна и та же девушка в разное время одного и того же дня может выглядеть яркой красавицей, невзрачной серостью или даже дурнушкой. Зависит это от множества факторов: усталости, настроения, нарядов... Ты согласна с этим?

- Да, согласна, - ответила я, осторожно.

- Хорошо, что ты согласна. А теперь, если ты так уж хочешь вас сравнить между собой, давай рассмотрим тебя и Каришку. Ведь хочешь, чтобы я вас сравнил?

Я помолчала с полминуты, обдумывая, нужно мне это сравнение или нет? Обычно такой стеснительный Сергей, которого на откровенный разговор по поводу девушек не получалось настроить, сам вдруг стал развивать эту скользкую тему...

- Допустим, хочу, - решилась я.

- Отлично. Поговорим сперва о тебе, Фея. Я видел тебя в самые разные моменты твоей жизни - и в моменты твоего триумфа, и в моменты неудач. Доводилось видеть тебя смеющейся от счастья, и зарёванной во время обид, и с опухшим носом во время насморка. И по поводу одежды - ты бывала нарядной, словно принцесса, а бывала в грязной футболке и рваных шортах после футбольных матчей. То же самое я могу сказать и про Каришку - когда она болела прошлым летом, то выглядела так, что ничего, кроме жалости, не вызывала. Что же касается одежды - временами после занятий в городской канализации Холфорда я вздрагивал от брезгливости при её виде - ужасное грязное вонючее существо с красными от дыма глазами. Но Каришка может быть очень и очень красивой, ты сама имела возможность убедиться в этом. Я глубоко убеждён, что девушки подобны морскому прибою - в момент прилива волны находятся на пике своей формы и выглядят потрясающе, затем следует упадок. Потом снова прилив, затем снова откат. Сравнивать двух девушек в разные моменты значит получить разные результаты. Я прямо скажу, при вашей первой личной встрече ты откровенно проигрывала Каришке. Ленка, ты можешь обижаться на мой честный ответ, но ты сама это тогда поняла. Ведь так?


***


Я промолчала, вспомнив тот ужасный день. Три дня подряд, как проклятая, я сидела за объёмной контрольной работой по истории магии. Едва ли не ночевала в библиотеке, пытаясь в бесчисленных фолиантах найти ответы на каверзные вопросы контрольной работы. Читать древние тексты было очень трудно, я тогда только-только научилась разбираться в жреческом алфавите. Написания некоторых слов изменились за прошедшие века, к тому же не все книги были на жреческом алфавите... Я едва не плакала от бессилия, но меня постёгивало то обстоятельство, что моя соседка по комнате Кара уже справилась и сдала свою работу преподавателю.

И вот наступил большой выходной. Не все ответы на вопросы контрольной были найдены мной, а завтра уже требовалось сдавать работу. Но пора было идти на встречу с моими лучшими друзьями. Посмотрев на себя в зеркало перед выходом, я содрогнулась - ввалившиеся щёки, чёрные круги под глазами, растрепавшиеся волосы. Кое-как приведя себя в порядок, я вышла на улицу. Пузырь был уже возле лавочки. Он, конечно же, заметил моё утомлённое состояние и постарался поддержать меня. И тут Серый Ворон привёл на встречу эту Каришку...

Говорила она льстиво-вежливые слова, но я своим сразу же обострившимся женским чутьём заметила весёлый блеск в её глазах, едва скрываемую улыбку и общий эмоциональный фон. Я пока только обучаюсь магии разума и очень нескоро смогу читать мысли людей. Но в данном случае этого и не требовалось. За счёт своих магических способностей я чётко почувствовала её состояние. Моя соперница откровенно радовалась тому, что выглядит гораздо привлекательнее меня в глазах стоящих рядом со мной мужчин.

Конечно, я вспылила. А эта наряженная кукла начала играть на публику, чтобы у моих друзей сложилось впечатление, будто её незаслуженно обижают. Я знала, что поддалась на хорошо продуманную провокацию и веду себя неправильно, но поделать ничего с собой не могла... Тот самый первый раунд моя соперница выиграла, причём выиграла вчистую. Конечно, Серый Ворон предсказуемо встал на защиту своей подружки, сделав именно то, на что и рассчитывала хитрющая Каришка. Я даже в какой-то момент поняла, что Каришка при желании может увести у меня не только Серого, но и Пузыря. Когда тайфлинг зашвырнула в кусты горсть драгоценностей, она остановилась и посмотрела мне прямо в глаза. Я случайно встретилась с ней взглядом и... обмерла. В том взгляде не было ни капли покорности и смирения, не было ни малейшего намёка на желание дружбы. Наоборот, было столько ехидства, превосходства и женского коварства, что я отшатнулась.

Этим взглядом тайфлинг показала, что сильнее меня. Что она уже перетянула на свою сторону Серого Ворона, что Петька тоже колеблется и готов вот-вот поддержать эту красивую сладкоречивую самку. Я поняла, что Каришка просто приостановила свой разыгрываемый для стоящих рядом парней спектакль, не дав своим женским чарам полностью опутать Петьку. Хотя она легко могла это сделать, я это чётко поняла. И она поняла, что я это поняла. Каришка, не отводя от меня взгляда, улыбнулась с видом победительницы.

Я психанула, ушла и полностью признала своё поражение. И в тот же день обвенчалась с Пузырём в храме богини Амины. Обвенчалась потому, что с ужасом осознала, что могу потерять обоих друзей, которые с самого детства и до этого самого дня смотрели на меня влюблёнными глазами. Могу потерять из-за Каришки.

Когда я встретилась с ней во второй раз, то была уже морально готова к встрече с соперницей. Каришка тогда пришла ко мне по приказу Серого Ворона, пришла сообщить, что её хозяин ранен. Но говорили мы не столько о ранении, хотя вряд ли Каришка расскажет кому-либо о нашем разговоре. Все мои предположения подтвердились. Я постаралась поставить эту зарвавшуюся нахалку на место, но тайфлинг оказалась настойчивой. Фактически, мне тогда был предъявлен ультиматум - или я признаю право Каришки быть с Серым Вороном, или она своим обаянием уведёт у меня обоих друзей. Конечно, я попыталась решить вопрос силой. Но заклинание контроля гуманоида достаточно сложное, оно и сейчас редко срабатывает у меня. А тогда осенью, когда я была совсем зелёным новичком в магии разума, шансов почти не было. К тому же, чем сильнее интеллект цели, тем меньше шанс срабатывания заклинания подчинения. А Каришка очень даже неглупая, это я сразу поняла...

К зиме моя магия стала заметно сильнее. По дороге к замку Древний Брод я очень осторожно попыталась прощупать уровень защиты тайфлинга. Не то, чтобы я хотела попробовать повторно атаковать её заклинанием, но всё же... Меня ждало разочарование - её разум был закрыт, я наткнулась на глухую непробиваемую стену. Купить себе и Каришке блокирующие мою магию амулеты и браслеты решил Сергей, но явно сделал он это из-за подсказок хитрющей Каришки. Наверняка, наговорила ему про меня всякого. Мол, неуравновешенная ревнивая магичка напала на неё без причины...

Сама же Каришка вела себя очень корректно со мной, явно пытаясь замириться. Но поговорить с ней по душам долго не получалось, всё время рядом был Серый Ворон. Лишь в подземельях разрушенного храма мы смогли с тайфлингом пообщаться. Все вокруг спали, а мы вдвоём сидели при свете магического огонька и долго тихо разговаривали. Я была сильно удивлена, когда узнала, что Каришка почти втрое старше меня. Узнала, что она тридцать лет проработала в бродячем цирке - гимнасткой, канатоходцем и танцовщицей, и за эти годы отточила почти до совершенства умение нравиться привередливой публике, а в особенности зрителям-мужчинам. В общем, пообщавшись с ней, я поняла, что Каришка не такая уж плохая в качестве друга - верная, умелая, ловкая и... беспечная. Когда девушка чуть успокоилась насчёт меня и полезла доставать свёрток с одеялом из своей сумки, я мельком разглядела на шнурке у неё на шее очень характерное колечко храма Амины. Понять, с кем она обвенчана, было совсем нетрудно.

Я не подала виду, что заметила кольцо, хотя эмоции меня переполняли. Только об этом колечке я думала все следующие дни. И, возможно, поэтому богиня судьбы Фаэтта сделала мне неожиданный подарок. На обратной дороге во время нападения демонов случилось два важных события. Во-первых, я почувствовала огромный прилив сил, как будто сама богиня магии поддерживала меня. Я стала способной отражать заклинания, против которых в обычном своём состоянии вообще не имела шансов. Мои чувства тогда обострились, я видела всю картину боя вокруг себя - каждую пущенную эльфами стрелу, каждый замах клинка любого участника, слышала каждое произнесённое слово. Неподалёку от меня Каришка рубилась с опасным демоном. Сперва девушке пришлось очень трудно, тайфлинг быстро потеряла один кинжал и несколько раз буквально на какие-то сантиметры успевала уклониться от секиры противника. Висящее на тонкой нитке колечко выскочило из-за ворота куртки и болталось из стороны в сторону. И тогда я заметила, как лезвие секиры демона перерубило шнурок, и серебряное кольцо улетело в глубокий снег.

Судя по всему, я была единственной из всех, кто заметил эту деталь битвы. Даже зоркие эльфы и остроглазый Серый Ворон не заметили потерю. После боя на меня накатила волна усталости и апатии. Но я всё же собралась с силами и на негнущихся от усталости ногах подошла к месту схватки. Порывшись в сугробе, нащупала серебряное украшение и сунула себе внутрь перчатки. Каришке я, естественно, ничего не сказала.

Незадолго до этого, когда моё собственное подобное кольцо испортилось, я хорошо изучила местные обряды и традиции. А потому чётко знала, что если по прошествии испытательного периода хотя бы один из обручённых не сможет предоставить бережно сохранённое кольцо, то помолвка объявляется недействительной. Более того, традиции Эрафии однозначно говорили, что повторная помолвка той же самой пары будет нежелательной и не будет одобрена богиней любви Аминой, по крайне мере, ещё много лет.

Меня заинтересовал данный факт, и я порылась в обширной библиотеке Академии Магии в поисках ответа на вопрос - что будет, если влюблённые всё же нарушат запрет и женятся или повторно обвенчаются? Примеров нашлось много. Даже слишком много. Примеров настолько жутких, что некоторые из них мне потом снились в ночных кошмарах. Богиня любви Амина относилась к числу тёмных божеств и со всей строгостью следила за соблюдением установленных ей порядков. По этой причине, получается, Пузырь в качестве жениха для меня в Эрафии был потерян если и не навсегда, то уж точно на долгие годы. Тем более после предпринятой мной с одобрения богини любви неудачной повторной попытки. Но, похоже, взамен я получила сильнейший козырь против моей соперницы. Козырь настолько убойной силы, что у Каришки просто не было никаких шансов, несмотря на все её женские чары, опыт и коварство.

С того самого дня это колечко богини Амины всегда было при мне. Я не расставалась с ним ни на минуту. Даже сейчас это кольцо лежало у меня в одном из кармашков школьного портфеля. Конечно, у меня возникала мысль уничтожить кольцо - расплавить в жарком костре или положить на трамвайные рельсы. Но в Эрафии я так и не решилась на уничтожение кольца, а дома незаметно уничтожить эту магическую вещь было просто невозможно. Ведь сразу после этого почернеет и второе кольцо, находящееся где-то у Сергея Воронина. Проницательному Сергею нетрудно будет догадаться, что в уничтожении кольца виноват может быть только тот, кто находится сейчас с ним в одном мире. А уж из пары друзей - я или Петька - он сразу определит виновного.

Но не только нежелание ссориться с другом было причиной. Меня очень заинтересовали некоторые фразы в прочитанных по данной теме научных трудах. Не все нужные мне книги были в библиотеке доступными для меня, часть книг не выдавалась адептам младших курсов, но из прочитанного следовал любопытный факт, что пока обручальное кольцо не уничтожено и не потеряно навсегда, то парное ему кольцо сохраняет все свои благословлённые свойства. А пока у человека имеется благословлённое обручальное кольцо, он не может обвенчаться в храме Амины ещё раз и будет продолжать считаться повенчанным с обладателем парного кольца. На вопрос, что же случается, если обладатель одного из колец сменится, я в доступной части библиотеки ответа не нашла. То есть кое-какие упоминания таких примеров мне встречались, но ссылки обязательно вели на фолианты по предметной магии, где якобы была рассмотрена структура подобных волшебных предметов и наложенных заклинаний. Эти тома находились в другом корпусе огромной библиотеки Академии Магии, доступ в которые давался адептам только с седьмого курса.

Ничего, я была готова терпеливо ждать. Ведь пока у Серого Ворона сохраняется обручальное кольцо богини Амины, выходила очень благоприятная для меня ситуация - мой друг не может ни жениться на Каришке, ни обвенчаться с какой-либо другой незнакомой мне девушкой. А ежели он решит избавиться от кольца, я об этом сразу же узнаю.

Что скрывать, Сергей Воронин мне действительно очень нравился. Здесь в нашем мире он несколько уступал Петьке Калинину - Петька и красивее, и мускулистее, и честнее, и увереннее в себе, и интереснее в общении. В нашем мире выбор между ними я уже, фактически, давно сделала, хотя и не собиралась сообщать об этом моим друзьям.

Но совсем по-другому выглядело их соперничество в Эрафии. Там Серый Ворон словно перевоплощался и становился восхитительно притягательным - умный, ловкий, смелый, таинственный, независимый и гордый. Как ловко он проник во внутренний город через все заслоны и проучил мою соседку Кару! Пузырь бы так никогда не смог. Как Серый Ворон проник в легендарный смертельно опасный склеп "Золото Мёртвых" и именно он, а не Пузырь, собрал тогда для меня деньги на обучение. Как Сергей несколько позже поставил на место высокомерную дочь герцога, перед которой преклонялся Пузырь! Как уверенно он себя чувствовал в смертельно-опасном лабиринте Карпи-Морт, где Пузырь боялся лишний шаг сделать! Как Серый Ворон в одиночку справился со смертельно опасным демоном, в схватку с которым Пузырь даже не решился лезть!

В Эрафии уже Петька откровенно проигрывал Сергею в привлекательности. И, при всём при этом я, всё равно обручилась с Пузырём... Конечно, и моя соперница Каришка была одной из причин такого парадоксального выбора, но всё же тайфлинг была не главной причиной. Более важным было то обстоятельство, что я считала правильным и честным повторить свой уже сделанный в другом мире выбор. Однако то, что случилось потом - потеря обручального кольца и крайне туманные перспективы на совместное счастье с Пузырём в Эрафии, заставили меня сильно задуматься. Теперь я запуталась в себе и не знала, как должна поступить правильно.


***


Так что я много раздумывала по поводу себя, друзей и Каришки. Поэтому не стала обижаться на честный ответ Сергея, согласилась с ним и лишь уточнила:

- Да, в тот день Каришка выглядела красивее меня. Но были, мне казалось, и другие дни, когда ты видел нас обеих вместе. Неужели ни разу не было по-другому?

Вот тут мне удалось смутить Сергея. Он не ожидал, что я так легко соглашусь с ним по первому вопросу, покраснел и продолжил отвечать честно:

- Было и по-другому, конечно. Например, когда ты во время магической схватки после падения в снег встала и продолжила магический бой с демоном. У тебя тогда было разбито в кровь лицо, но от тебя полыхало такой силой, уверенностью и величием, что испуганная Каришка на твоём фоне смотрелась неуместно глупо. В тот момент ты была особенно прекрасна.

Вот, значит, как. Сергею нравятся сильные, уверенные в себе девушки. Я это и раньше заметила, сейчас лишь в очередной раз подтвердилось уже сложившееся мнение. Петьке же наоборот, нравится во мне хрупкость, он обожает меня защищать от всяких опасностей. Я задумалась и молча шла домой рядом со своими лучшими друзьями.

Вернувшись со школы, я разогрела оставленную для меня мамой в холодильнике еду и быстро пообедала. Изучила дневник и убедилась, что на завтра делать ничего не требуется. Биологию и литературу я выучила ещё вчера, по истории после контрольной работы ничего не задали, англичанка вообще мне уже поставила годовую оценку и спрашивать не будет. Ну а к физкультуре, естественно, готовиться не требуется, хотя вроде завтра зачёты на уроке будут.

Я включила телевизор, пощёлкала каналы, но ни одна из полусотни передач меня не заинтересовала. Зашла в интернет, полистала новостные сайты, проверила личную почту. Скучно. Приготовила себе кофе, достала заварное пирожное из холодильника. Некоторое время наблюдала в окно за тётей Полей Ворониной, которая выгуливала в коляске Егорку. Доела пирожное.

Прошлась по квартире, убедилась, что родители точно на работе. Заперла на два оборота входную дверь. Задёрнула плотно шторы в своей комнате. Убедившись, что никто не зайдёт и не увидит меня. Отодвинула кресло от письменного стола, залезла под стол и вынула из ниши между столом и стеной завёрнутый в упаковочную бумагу толстый плотно замотанный бечёвкой пакет. Развернула и осторожно достала своё сокровище - книги по магии.

Это были записи и журналы, обнаруженные Серым Вороном и Каришкой в башне Теодора Младшего. Тут были также пара книг по плетению заклинаний с сотнями формул и расчётов, а также множеством справочных таблиц. Для меня это было бесценное сокровище. Ведь адептов младших курсов Академии Магии не допускали в большинство корпусов огромной библиотеки, ограничивая допуском только к нескольким первым залами для новичков. Список книг и содержащихся в них заклинаний в первых залах был многократно тщательно просеян осторожными наставниками, чтобы любопытные адепты раньше времени не получили доступа к чему-то сложному, тайному, опасному для себя и окружающих. В этих залах адепты никак не могли найти информацию о заклинаниях, магических знаках и алхимических формулах, выходящих за рамки первых учебных курсов.

Понятно, что часть заклинаний слишком сложны в применении, и адепты младших курсов просто не в состоянии их сотворить. А даже если и смогут сотворить, то не всегда получится контролировать, а это намного хуже. Понятно, что есть ещё запрещённые заклинания и опасные знания, доступ к которым тоже нельзя давать безответственным новичкам. Но всё же в вопросе ограничений наставники слишком перестарались - в первых залах не было ничего, кроме учебников по грамматике, элементарной математике, истории Империи, религии, базовым принципам магии и примитивной алхимии. Список заклинаний, которые можно было найти в первых залах, был достаточно обширен, но всё же не выходил за элементарные бытовые рамки. А с учётом того, что у каждого мага имелось лишь несколько "граней" таланта, в которых он был способен нормально творить заклинания, список становился весьма и весьма скудным. Даже "контроль гуманоида" - заклинание, которое я и так уже умела, не попало в разрешённый список в залы для новичков.

Когда в башне общежития прорвала трубу с горячей водой, нас с девчонками на Две Руки переселили к девушкам с пятого-шестого курсов. Мне тогда в руки попался оставленный на столе в комнате учебник по стихийной магии для шестого курса, и я ради интереса взглянула. Вот это да! Вот это уже действительно учебник магии, а не те прописи и буквари, которые были у нас. Я прочла оглавление книжки, и от волнения руки у меня тряслись. Глава первая: Стихия воздуха - "Полёт", "Молния", "Воздушный кулак", "Зов ветра", ... Глава вторая: Стихия пламени - "Огненный шар безопасный демонстрационный", "Огненный шар типовой", "Огненный шар усиленный", "Огненный шар усиленный, второй способ", "Защита от пламени", "Огненный шар зажигательный длительного действия", "Фер-крош-тул, Огненный шар, гоблинский вариант", "Фер-крош-така, Огненный шар шаманов орков"...

К сожалению, второй части учебника в комнате не было, а описанные в первой части заклинания для меня были бесполезными - огонь не моя стихия, и моих сил не хватит пока на описанные заклинания. А уж заклинания стихии воздуха выше базовых мне вообще никогда не поддадутся, так как воздух это противоположная земле стихия. Но я всё равно была в восторге - ведь есть же где-то том и по магии земли, в котором я смогу почерпнуть полезные знания! Осталось только доучиться до пятого-шестого курса.

Но когда я поговорила с девчонками-шестикурсницами об их учебниках, то выяснила, что все магички ждут не дождутся, когда же перейдут на седьмой курс и получат следующий уровень доступа к новым, ещё более интересным заклинаниям. А далее, есть ещё залы библиотеки, куда не пускают раньше девятого курса. Затем десятого. А есть ещё залы только для магистров. Получается, что мне нужно ещё долгие годы ждать и кропотливо учиться, прежде чем мне будет доступна более-менее полная информация о магических науках. Пока же самые интересные знания для меня были закрыты.

Но тут, в дневниках Теодора, подобного ограничения не было. Описанные заклинания были настоящими, мощными и полезными. К примеру, маг собственноручно разработал заклинание "обновляемой невидимости". Обычное заклинание невидимости, оказывается, разрушалось при касании или приближении к материальному предмету. Теодор придумал способ мгновенного автоматического восстановления невидимости для того, чтобы невидимка не проявлялся вообще, что бы невидимый маг при этом бы ни делал. Заклинание было очень сложным и требовательным к магической подпитке, поддержка невидимости быстро иссушала магический резерв заклинателя. Поэтому Теодор разрабатывал заклинание, использующее разные магические грани - для большей устойчивости и возможности использования большего резерва магии из разных источников. Сперва он строил "каркас" заклинания на магии воздуха, а подпитку привязал к магии чувств, на страницах были длительные совершенно не понятные мне расчёты.

Но, видимо, мага полученный результат чем-то не удовлетворил, и он стал рассматривать другие комбинации: "каркас" на основе магии чувств, а подпитка от магии воздуха. Опять следовали целые страницы расчётов с таблицами и нарисованными векторами. Теодор рассматривал и запасные варианты - "каркас" или подпитка заклинания от несвойственной самому магу грани, или даже обе компоненты несвойственные. Вывод он сделал сам в журнале - "Запасные варианты нестабильны, особенно в случае использования двух несвойственных граней, когда невидимость держится буквально несколько мгновений. Но времени вполне может хватить, чтобы скрыться в случае опасности".

Меня саму эти записи привлекли не только как теоретический пример создания нестандартного заклинания, но и потому, что один из запасных вариантов Теодор строил на паре - "каркас" на магии разума, "подпитка" от магии земли. Для меня, в отличие от Теодора, магия разума была родной гранью, как и магия земли. То есть описанное в журнале заклинание я теоретически смогла бы применять! Если, конечно, смогу разобраться, что это за таблицы с числами, и как вообще все эти расчёты нужно переводить в слова и пассы заклинания.

Когда я ещё в начале весны в Эрафии впервые увидела это заклинание в журнале, то так воодушевилась, что сморозила большую глупость. Я на очередной встрече со своими друзьями неосторожно прихвастнула, что вскоре смогу становиться невидимкой и даже передвигаться в таком виде. Серый Ворон, работавший последнее время над каким-то очередным таинственным проектом, почему-то очень сильно обрадовался моим словам. Он попросил меня подтвердить, что я этому действительно научусь и смогу ходить в невидимости и прикасаться к стенам, дверям и т.д. Пояснил, что для него и Каришки это очень важно в одном крайне непростом и рискованном деле. И что он перенесёт это важное мероприятие на более поздний срок, если я захочу и, главное, смогу ему помочь. Я, страшно заинтригованная, пообещала ему помочь и даже назвала срок. Как мне тогда казалось, с большим запасом - после нашего возвращения из дома в Эрафию, но не позже праздника середины лета. Кажется, это оказалось слишком поздним сроком для моего друга. Серый Ворон надолго задумался, после чего потребовал самого серьёзного подтверждения, что мои слова не пустой трёп, и что я действительно смогу помочь. Я поклялась, что смогу.

С того самого дня прошло больше года. Но весной мне не хватило времени заняться этим вопросом - в Академии Магии приближались экзамены, на которых я с соседками по комнате собиралась сдавать экстерном программу сразу за три первых курса. Поэтому я прихватила нужные книги с собой, надеясь за год разобраться в задаче. Но выяснилась новая проблема - ни дома, ни в Лесу Между Мирами я не могла воспользоваться магическими силовыми линиями. А срок неумолимо приближался.

Задача оказалась гораздо сложнее, чем я её представляла вначале. Чем больше я вчитывалась в сроки формул и таблиц, тем отчётливее понимала, насколько трудновыполнимы взятые мной обязательства. Это было примерно, как если первокласснику, пусть даже отличнику, дать задание по тригонометрии из девятого класса. Даже буквы для него будут незнакомыми, не то, что смысл этих понятий! Но я не сдавалась. Мне удалось обнаружить кое-какие закономерности в таблицах, также я поняла, откуда Теодор брал коэффициенты в некоторых столбиках таблиц и часть констант в формулах. Но мне катастрофически не хватало общих знаний по данному вопросу, а взять я их могла только из книг в библиотеке Академии Магии. Причём, я сильно это подозревала, какая-то часть нужных мне книг будет находиться в недоступных пока что для меня разделах библиотеки...


***


Следующий день надолго запомнится моим одноклассникам. Был урок физкультуры на школьном дворе. Последний на сегодня для нашего класса пятый, а заодно сразу и шестой урок. Действительно, сегодня были зачёты - "стометровка", прыжки в длину, подтягивания для парней и приседания для девочек, затем полоса препятствий и кросс.

Я оказалась лучшей среди всех девчонок класса в стометровке и прыжках в длину, чем была весьма горда. Между тем, ни Калинин Петька, ни Сергей Воронин не блистали в первых двух упражнениях на фоне остальных парней. Нет, результаты на "пятёрку" они вполне показывали, но были примерно в середине списка. Это меня несколько разочаровало, и я постаралась их расшевелить, чтобы они показали себя.

- Пятёрку мы и так получим, какой смысл рвать жилы? - вяло поинтересовался Сергей.

И тут чёрт меня дёрнул при свидетелях предложить Калинину Петьке и Воронину Сергею состязание. Мол, кто из них сможет показать класс и удивить меня, того я при всех поцелую. Одноклассники заулюлюкали и засмеялись, предвкушая интересное соревнование между друзьями. Петька с Сергеем переглянулись, оценивающе посмотрели друг на друга.

- Ну, можно попробовать, - согласился Петька.

- Только потом, Фея, не отказывайся от обещания! - улыбнулся Серый.

Сперва было подтягивание. Воронин честно старался и при норме на "пятёрку" в десять подтягиваний смог подтянуться четырнадцать раз. Петька после этого заулыбался, подмигнул мне, снял майку, обнажив внушительные мышцы. Мои одноклассницы разом затихли, рассматривая красивое сильно тело. Пузырь, явно польщённый всеобщим вниманием, подошёл к турнику.

То, что делал Пузырь, я видела только по телевизору про тренировки гимнастов. Сперва он десять раз подтянулся, причём не просто по плечи, а каждый раз с выходом силой по пояс. Затем убрал левую руку за спину и подтянулся на одной правой руке ещё десять раз под аплодисменты одноклассников и наблюдавших зрителей из других классов. Затем Петька взял перекладину двумя руками и подтянулся ещё тридцать раз подряд. Когда он спрыгнул на землю, поигрывая блестящими от пота внушительными мышцами, девчонки вокруг меня восторженно завизжали. Да, это было впечатляюще!

Полосу препятствий на зачёте преодолевали попарно. Для начала нужно было перепрыгивать через ряд наполовину вкопанных в землю автомобильных покрышек, затем шёл "лабиринт", потом длинный "рукоход", после которого лестница вверх и спуск по железному столбу, затем нужно было пролезть между горизонтальными поперечинами и, наконец, перелезть через высокий "забор". Школьный учитель стоял в конце полосы препятствий с флажком и секундомером. Сергей встал в пару к Петьке. Взмах флажка и... это было просто фантастически! Петька бежал и преодолевал препятствия красиво и быстро, не потеряв ни секунды на старте, и далее тоже двигался очень даже в хорошем темпе. Но, смело могу предположить, что на него никто даже не смотрел. То, что творил Сергей, было чем-то невероятным!

Он побежал, прыгая сверху по ряду покрышек. Затем, не снижая скорости, прыгнул с последней покрышки прямо на железную перекладину "лабиринта" и пронёсся сверху, как по ровному асфальту. С последней перекладины "лабиринта" он опять прыгнул, уцепившись за первую планку "рукохода", на замахе сложил ноги и по инерции влетел на рукоход сверху. Встал и побежал по "рукоходу" сверху большими шагами через три планки. На "рукоходе" Серый разогнался ещё быстрее и прыгнул руками вперёд, сгруппировавшись перед землёй и, уйдя в кувырок, выпрямился и взлетел по лестнице вверх. Но... не стал спускаться по железному столбу, как все нормальные люди, а прямо с верхней планки лестницы с пятиметровой высоты снова прыгнул вперёд и вверх! Стоящие рядом со мной девчонки взвизгнули от страха. Но Сергей, видимо, знал, что делает. Он не разбился, а опять ушёл в кувырок по земле, вскочил и добежал до поперечин. Не останавливаясь ни на миг, прыгнул руками вперёд между планками. Касание земли ладонями, но на этот раз это не был кувырок, а сальто. Затем череда из трёх или четырёх сальто вперёд, короткий разбег пред забором, и Серый прямо по вертикальной стене забежал на "забор", оттолкнулся от верха и спрыгнул на землю. Рёв стоящих рядом со мной парней оглушал, восторженный визг одноклассниц перешёл в ультразвук. Петька в этот время был ещё примерно на середине "рукохода"...

Со школьным учителем у Воронина вышел спор. Физрук не хотел записывать в журнал итоговый результат, так как время Сергея оказалось лучше державшегося уже много лет рекорда школы, причём лучше сразу на двадцать секунд! Учитель испугался, что возможные проверяющие никогда не поверят в реальность такого великолепного результата, и стал упрямиться, ссылаясь на то, что "Воронин сделал упражнение не по правилам". Мы всем классом требовали справедливости, но учитель был непреклонен - нужно переделывать упражнение.

Сергею пришлось бежать полосу препятствий заново. Но в это раз, к разочарованию собравшихся зрителей, мой друг делал всё по правилам и демонстративно не в полную силу, лишь едва уложившись в норматив на "пятёрку". Точно так же он бежал и кросс - не предпринимая даже малейших намёков на усердие, болтая с бегущим таким же неспешным шагом рядом с ним Пузырём и лишь изредка сверяясь с наручными часами, чтобы всё же уложиться в норму на "пятёрку".

После окончания урока я, под смешки и свист одноклассников, чмокнула по разику в щёку каждого из своих друзей, признав, что оба сегодня были великолепны. Некоторые из моих одноклассниц предложили тоже поцеловать отличившихся. И если Пузырь, покраснев, со смущением отстранился, то Серый неожиданно согласился и получил в награду ещё несколько поцелуев от восторженных зрительниц. Не знаю, сделал ли это он назло мне или нет, но меня достаточно сильно задело такое поведение друга, и я с Сергеем не разговаривала весь остаток дня.


***


Дома после уроков я уже собиралась было опять заняться изучением рукописей по магии, как вдруг затренькал входной звонок. Я быстро спрятала пакет обратно в свой тайник за стол, задвинула креслом и направилась к входной двери. Кто бы это мог быть? Для родителей ещё рано. Мои две старшие сестры тоже ещё на работе или в институте. Петька сегодня после уроков пошёл на занятия по самбо. Неужели Сергей пришёл извиняться?

Я подошла к входной двери и в глазок увидела свою соседку по парте Настю Головёшкину. Пожалуй, она была одной из очень немногих, кого я действительно была рада видеть. Настя была единственной моей подругой в школе, с которой я могла посекретничать о том, о чём не стала бы говорить с родителями и даже с Петькой и Сергеем. Я впустила подругу и предложила чаю с любимыми ею конфетами.

- Как я хочу, чтобы следующие две недели тянулись вечно, Ленка! - отхлёбывая горячий чай, проговорила Настя.

- Почему? - искренне удивилась я, ведь для меня самым острым желанием было, чтобы эти отделяющие меня от похода в Эрафию две недели поскорее пролетели.

- Потому что потом мы долго не увидимся. Ты переходишь в десятый класс, а я поступаю в техникум, который за железнодорожной станцией. Ну, может, и сможем изредка встречаться вечером после занятий, или следующей зимой, когда у нас каникулы совпадут.

Да, точно, Настя же говорила мне по секрету ещё в начале года, что не собирается в старших классах учиться, а пойдёт в училище обучаться на кондитера. Но я тогда решила, что моя соседка по парте всё равно успеет передумать за год, и особо не обратила внимания на слова Насти. Но тогда получается... я действительно почти не буду видеть свою единственную подругу! И в школе у меня, кроме Сергея и Петьки, не останется никого. С парнями, даже одноклассниками, я мало общалась. А с девчонками в моём классе у меня давно были крайне натянутые отношения.

Одноклассницы уже много лет назад объявили мне бойкот - не принимали меня в коллективные игры, не приглашали на совместные мероприятия и торжества, не делились новостями и девчачьими секретами. Некоторые из девчонок даже вообще не разговаривали со мной и демонстративно замолкали при моём приближении. Причиной нашей непримиримой вражды были мои друзья. Петька и Серый, чего уж тут скрывать, нравились многим девочкам в классе. И моих одноклассниц совершенно не устраивало, что внимание обоих парней замкнуто исключительно на мне одной. Поэтому меня считали заносчивой, наглой захватчицей, "собакой на двух стогах сена".

Девчонки меня дразнили, задевали на уроках и переменах, даже пытались угрожать мне. В младших классах группа девочек меня даже несколько раз била в раздевалке, хотя это им давалось большой ценой - я каждый раз отчаянно дралась руками и ногами, царапалась и кусалась. Так что в итоге почти все участницы драк приходили потом на следующий день в зашитой родителями форме, с синяками, царапинами на лицах и пластырями на разбитых носах. Постепенно одноклассницы от меня отстали, так как меня трудно было зацепить - в школу и из школы меня неизменно провожали мои друзья, а толку-то от бойкота, когда я сама не стремилась к общению с ними? Бойкот прекратился сам собой, но отношения с тех пор так и не улучшились.

И только с Настей я могла поговорить, посекретничать. Она единственная из всех, кому я открылась, что между друзьями я уже выбрала Петьку. Очень жалко, что Настя уходит из школы, мне её будет очень не хватать. Мы заговорили о школе, о годах нашего знакомства. Постепенно разговор перешёл на события сегодняшней физкультуры.

- Это было так красиво! - восхищённо ахала Настя. - Петька просто атлет! Ты же знаешь, как он меня в начальных классах раздражал - такой жирный, такой неуклюжий, такой плаксивый неумёха. Чуть толкнёшь его, сразу бежит жаловаться мамочке. Но как он изменился! Его теперь всё хулиганьё школы побаивается и уважает. Та такая счастливая, Ленка, что такой классный парень в тебя влюблён по уши!

- Сергей сегодня тоже был в ударе, - напомнила я, желая восстановить справедливость.

- Это было просто шикарно! Как в цирке! Я даже глаза закрывала от страха, когда он прыгал по препятствиям. Интересно, где он такому научился, он же вроде только в футбольной секции занимается?

Я, конечно, не стала рассказывать подруге всю правду. Насте, при всём моём хорошем к ней отношении, лучше было ничего не знать про Эрафию. Сказала лишь, что Сергей дома много тренируется - упражнения на ловкость, прыгучесть и растяжку. Настя восхищённо ахала, потом шёпотом сказала:

- Я так хотела его тоже поцеловать после уроков, когда наши девчонки в очередь к нему выстроились! Но не стала, чтобы ты на меня не обиделась.

- Так поцеловала бы! Ты единственная, на кого я бы не обиделась. А всех других девчонок из нашего и параллельного класса я хорошо запомнила. Они у меня теперь в списке врагов.

- Да ладно тебе, Ленка! Каких ещё "врагов", ты чего. Ну, поиграли девушки, показали своё восхищение парню. Ты слишком близко к сердцу всё воспринимаешь. В конце концов, Петька или Сергей ещё не твои женихи.

Тут Настя точно подметила. Не женихи. Точнее, один уже не жених, а второй ещё не жених, хотя его обручальное кольцо уже у меня. Кстати, кольцо. Тут уж я не удержалась и решила прихвастнуть. Сказала заговорщицким шёпотом:

- Настя, ты ошибаешься. Один из моих друзей со мной уже обвенчался, только это тайна даже от родителей. У меня есть колечко обручальное.

- Да ну тебя, врёшь! Покажи! - попросила подруга.

Я достала из портфеля кольцо и дала бесценное сокровище ей в руки. Того, что произошло дальше, я абсолютно не ожидала. Настя протянула руку, взяла колечко и, едва взглянув на него, проговорила вдруг:

- Ну да, обычное колечко из храма Амины. У меня самой такое же есть. Ой! - внезапно вскрикнула она, с ужасом закрывая ладонью свой рот.

Мы обе изумлённо посмотрели друг на друга.


***


- Настя, ты тоже была в Эрафии??? - в крайней степени изумления выговорила я.

- Я вообще-то родилась там... Но, Ленка, я не могу про это говорить. Это не мой секрет, - не на шутку испугалась подруга.

- Да ладно тебе, чего ты боишься? Ты же меня знаешь.

- Знаю... Точнее, думала, что знаю... Теперь, кстати, мне стало понятно, куда ты исчезла прошлым летом! Я к тебе тогда зашла в гости, а твоя мама сказала, что ты с нашим классом ушла в длительный поход. Ещё интересовалась у меня, почему я не пошла со всеми? Я не стала тебя тогда выдавать и объяснять, что знать ничего не знаю ни о каком походе. Сказала, что приболела. Но это я тебя выгородила, потому что ты моя подруга, а кто-то другой вполне мог бы и проговориться. И был бы грандиозный скандал, и всё бы вскрылось. Силовые органы быстро бы всю информацию из тебя и твоих друзей выведали. То же самое и в Эрафии - проколешься ты на какой-то подобной мелочи, а кто-то донесёт жрецам или властям. А на допросах от пыток ты инквизиторам и про меня расскажешь. Так что, Ленка, не могу. Это вообще слишком опасное знание. Давай забудем про этот разговор, не стоит тебе вообще пытаться узнавать про меня. Здесь я тебя знаю, а там... Мало ли кто ты в другом мире? Вдруг, ты сама работаешь на инквизицию! И, если хочешь остаться моей подругой, никому не говори про то, что я родилась в Эрафии. Даже своим самым близким друзьям.

Я удивилась такому поведению, но спорить не стала. Сильно задумалась и пришла к выводу, что Настя права. Да и не зря ведь друид Илона множество раз предупреждала нас, что ни в коем случае нельзя открывать никому, что мы из другого мира. Эта информация, если попадёт к посторонним, может запросто нас убить.

Теперь совсем по-другому я взглянула и на раздражавший меня отказ Илоны и Гробнара брать нас с собой в свои странствия. Получается, не столько за секреты свои они так опасались, сколько за свои жизни - ведь попадётся по неопытности кто-то из нас, а в итоге погибнут все... Это было страшно.

- Хорошо, Настя. Ты абсолютно права, давай забудем про этот дурацкий разговор. Скажи лучше, ты придёшь завтра на футбол болеть за нашу команду? Хочешь, кстати, ещё чаю?

- Да, налей ещё чашку. На матч приду, конечно. Всё-таки итоговый матч года. Весь наш класс будет вас поддерживать. Не подведите!

Но дальнейший разговор всё же не заклеился. Настя была встревоженной, отвечала невпопад и о чём-то напряжённо думала. Потом моя подруга сказала, что у неё страшно разболелась голова, извинилась и ушла домой. Не успела я закрыть за подругой дверь, как в гости пришёл Сергей. Протянул мне какой-то свёрток и, видя моё удивлённое лицо, пояснил:

- Это твой комплект формы на завтрашний матч. Мы с ребятами заказали специально всем игрокам красивую форму с фамилиями, чтобы было как у профессиональных футболистов. Нашему классу синие футболки, а соперникам жёлтые. Ты речь уже подготовила?

- Какую речь? - не поняла я.

- Ну, там народу будет чуть не вся школа, плюс родители и друзья игроков. Директор сказала, что до начала решающего матча будет небольшая программа - перед собравшимися зрителями выступит завуч, физрук и несколько игроков. Ты будешь в числе выступающих, сама понимаешь.

- Почему именно я? - уже задав вопрос, я вдруг вспомнила, что вроде как должна считать себя обиженной на Сергея и не разговаривать с ним. Поняла, что замолчать и снова начать обижаться уже глупо.

- Ты же у нас единственная и неповторимая девчонка в составе двух команд. Понятно, что директор хочет, чтобы ты сказала что-нибудь в микрофон перед собравшимися болельщиками. Так что готовься и насчёт своей вступительной речи, и насчёт игры. Мы не должны ни в коем случае проиграть итоговый матч.

Понятно. Значит, завтра нужно выглядеть нарядной и отдохнувшей. Насчёт речи я особо не переживала, всегда смогу уже на месте сообразить по обстановке. А вот насчёт отдыха Сергей прав, мне нужно отдохнуть перед матчем, победа нужна была очень-очень. Счёт перед последней игрой был равным - 114 : 114. Таком образом, последняя игра всё решала. Мы давно уже с ребятами поняли, что этот год будет последним в нашем долгом противостоянии с параллельным классом. Наш многолетний капитан Валет после этого года уходит в ПТУ, двое полузащитников тоже уходят вместе с ним. И заменить их нам будет некем, разве что призвать в свои ряды хилых освобождённых от физкультуры мальчишек или даже девчонок.

У противников проблемы с составом были ещё заметнее - давно было ясно, что основной их нападающий Амбал не будет учиться в старших классах. Ходили упорные слухи, что и в девятый-то класс его перевели с тремя годовыми двойками только по большой просьбе физкультурника. Вместе с Амбалом уйдёт и второй нападающий. Вратарь Казбек переезжает вместе с родителями в Москву. Опорного защитника, цепкого юркого Черепа, в середине года выгнали из школы за какое-то хулиганство. А лучший их игрок, длинноногий быстрый полузащитник Женька Спицын по прозвищу Спица, приглянулся настоящим футбольным рекрутёрам и попал в резервный состав футбольного клуба второй лиги, а потому переезжает в другой город. Так что в десятом классе школы наших еженедельных футбольных матчей уже не будет...

Поэтому, когда судивший на прошлой неделе нашу встречу учитель физкультуры откровенно сводил предпоследний матч к ничье, никто из команд не возражал. Всё должно было решиться в последнем мачте, чтобы сохранялась интрига.


***


Когда на следующий день мы пришли на стадион, толпа встретила нас восторженным рёвом. Народу на школьном стадионе собралось несколько сотен, а может даже и около тысячи. Вся трибуна была плотно забита болельщиками, зрители стояли и вокруг футбольного поля, и сидели на заборе, и на деревьях.

Первой слово взяла директор школы. Она рассказала, какой интересный и полезный для остальных школьников эксперимент неожиданно получился в нашей школе. Как случившаяся когда-то много лет назад временная проблема с учительскими кадрами привела в итоге к появлению такой замечательной традиции. После директора выступила завуч по воспитательной работе, потом пара учителей.

Затем микрофон взял в руки Игорь Жуков, капитан команды девятого "А" по прозвищу "Амбал". Высокий атлетического сложения парень сегодня был аккуратно подстрижен, и в новой ярко-жёлтой форме смотрелся очень эффектно. Раздались крики нескольких девушек с трибуны: "Амбал, скажи речь!", "Амбал, ты лучший!". Игорь улыбнулся и помахал поклонницам на трибуне рукой, вызвав аплодисменты и восторженные крики. Я как-то больше запомнила его другим - взлохмаченным, вечно настороженным, озлобленным, постоянно готовым к драке. Но сегодня Амбал был совсем другим.

Он красиво и гладко говорил о том, что эти матчи зародились как противостояние. Вспомнил, как его команда готовилась даже не столько к матчу, сколько к неизбежной драке после футбола. Но постепенно всё менялось, появилось уважение к сопернику и себе. Ведь и в снег, и в дождь, и в жару ребята находили в себе силы приходить каждую неделю на это поле. Приходить, даже зная, что по любой спорной ситуации может вспыхнуть мордобой. Но постепенно драки ушли в прошлое, именно чистое спортивное состязание стало смыслом встреч. Затем появились и друзья в составе другой команды, спорт всё же сближает. К тому же каждая из команд поняла, что для победы мало просто прийти на поле - нужно тренироваться, тренироваться и тренироваться. Амбал рассказал, что никто в его команде не курит, все без исключения посещают спортивные секции. Среди футболистов почти никогда не бывает больных и простуженных - сказывается хорошая закалка и тренировки. И всё это только благодаря нашим регулярным футбольным матчам. Поэтому он хочет сказать огромное спасибо школе, своим друзьям и соперникам.

Тут к Амбалу подошёл чеченец Казбек и передал своему капитану большой обёрнутый в непрозрачную бумагу свёрток. Капитан девятого "А" поднёс к губам микрофон и сказал:

- А теперь я хочу вручить этот подарок человеку, который сплачивал и подстёгивал всех игроков, показывая пример самоотверженности и заставляя всех выкладываться по-полной. Тому, кто в этих матчах задавал самый высокий уровень ответственности и честности. Тому, без кого наши матчи вдвое потеряли бы остроту и накал. Этот подарок я вручаю нашей сопернице, лучшему полузащитнику и прекрасному человеку Звонарёвой Елене!

Амбал эффектно сдёрнул упаковку со свёртка, открыв всем собравшимся шикарный букет. Я под шум зрителей и вспышки фотоаппаратов вышла вперёд и приняла из рук Амбала этот огромный букет белых роз. Парень осторожно поцеловал меня, а потом почему-то стал стягивать с себя жёлтую футболку.

Зачем? Я растерялась. Неужели хочет по принятой в спорте традиции обменяться футболками? Но... моя футболка на него не налезет, да и как мне переодеваться, когда вокруг столько народу смотрит? Я растерялась и в поисках поддержки обернулась на свою команду. И опешила. Все ребята, и из нашей команды, и из команды девятого "А", уже стянули свои футболки с номерами и фамилиями. И у всех под формой оказались надеты одинаковые белые майки с надписью: "Ленка, ты - лучшая!".

У меня от неожиданности на глаза выступили слёзы счастья. Парни подходили ко мне, поздравляли, жали руку, некоторые меня целовали. Потом была фотография на память - я с огромным букетом и с мокрыми от слёз глазами на фоне двух десятков парней в одинаковых белых майках. Затем физкультурник подошёл к нам, дал мяч и фломастеры, и все футболисты по очереди расписались на мяче. Я же всё ревела и не могла остановиться, про себя c тревогой думая, как же я сейчас смогу играть вся в слезах?

Но игра... не состоялась. Директор школы опять взяла в руки микрофон и сообщила, что по единодушному мнению руководства школы, лучшего счёта в итоге многолетнего противостояния двух классов, чем боевая ничья 114 : 114, просто и быть не может. И пригласила обе команды в школьную столовую, где для нас уже был накрыт праздничный стол. А вместо наших команд девятых классов на поле выбежали две команды малышей - бывшие первоклашки, только-только закончившие свой первый год обучения и перешедшие во второй класс. По словам директора, эти два класса подхватили нашу школьную традицию и готовы выяснить - кто же из них лучше играет в футбол?

Зрители встретили малышей подбадривающими криками и аплодисментами, мы же дружной весёлой гурьбой направились в сторону школьной столовой. По пути Сергей Воронин взял меня на руку и тихо проговорил:

- Видишь, Ленка, не только в Эрафии в жизни бывают интересные дни.

Я, всё ещё мокрая от слёз, кивнула ему в ответ. Затем решила уточнить:

- Сергей, а ты заранее знал, что финального матча не будет?

- Конечно, знал. И я знал, и все ребята из обеих команд. Да и твои родители на трибуне тоже это знали. Мы только тебе не говорили, чтобы не испортить такой праздник.

Я хотела сначала обидеться на такой заговор за моей спиной, но потом рассмеялась:

- Ну и правильно сделали! Я ведь волновалась, готовилась, утром перед школой пробежалась по нашей улице туда и обратно, потом приседала, чтобы быть лучшей в форме. А получилось очень неожиданно и прекрасно.

Потом я сказала громко, чтобы все идущие рядом со мной ребята из обеих команд меня слышали:

- Спасибо всем вам за такой подарок. Это лучший день в моей жизни!


***


В отличие от прошлого раза, выходили мы вечером. Сергей посчитал, что это оптимально - до темноты мы как раз успеем забрать свои вещи из форта Серых Пограничников в Лесу Между Мирами, дойти до нашего любимого острова, там поставить палатку и заночевать. Родителям в этот раз сказали правду - идём в поход только втроём на целых девять дней. Предложил сказать правду Сергей, после того как я поведала, что наша прошлогодняя заготовка про "поход со всем классом" едва-едва не раскрылась.

Я несколько переживала. Вообще-то мои мама и папа давно были в курсе, что я собираюсь идти в поход в начале лета. Но как родители отреагируют на известие о том, что пойдём только мы втроём, без взрослых? Но никаких трудностей в этот раз не возникло. Моя мама сказала даже:

- Вместе с такими надёжными друзьями, как Сергей и Пётр, я согласна тебя отпустить хоть на край света.

Папа при этом согласно кивнул и уточнил несколько двусмысленно:

- В твоих друзьях, дочь, я полностью уверен. Лучших друзей для девушки и желать нельзя. Хорошие парни, они и сами тебя не обидят, и другим в обиду не дадут. Да и ты сама у нас девочка умная и знаешь, как себя нужно вести с молодыми людьми.

Мои родители даже проводили нас до автобусной остановки, помогая нести мой тяжёлый рюкзак. Там я попрощалась с ними и вместе с друзьями села в автобус, едущий в сторону междугороднего автовокзала - мы сказали, что у нас уже куплены билеты на вечерний автобус в сторону Астрахани. Маршрут городского автобуса проходил мимо школы, что нас вполне устраивало. Уже через несколько минут мы стучались в ворота Гробнара.

Бульдог Рокки встретил нас радостным лаем и поскуливанием, говоря что-то явно осмысленное, но для меня непонятное. Сергей погладил огромную собаку и достал из своей сумки специально купленную для пса в зоомагазине резиновую курицу. Рокки тут же улёгся на землю и принялся терзать собачью игрушку своими страшными зубами. Хозяина дома Гробнара не было, но зато на месте оказалась Илона. К нам она вышла в старом спортивном костюме, перепачканном землёй и едко пахнущем раствором для опрыскивания растений, в резиновых высоких сапогах, тонких резиновых перчатках на руках и с укрытыми косынкой волосами. Друид, видимо, только что возилась с растениями на своих грядках. Увидев, что мы уже собраны, Илона сказала:

- Ну, проверять вас не буду. Вы уже были в Эрафии и знаете, как себя там вести. Вот, Сергей, пакет с семенами едкого мороцвета, который ты обещался передать в храм Латандера. Аванс за семена они уже заплатили, так что тебе с них нужно ещё восемь корольков и четыре цехина. Когда вы вернётесь обратно, если меня не будет, то просто передай эти деньги моему мужу, хорошо? Он собирается вскоре закупать товары для одного из своих клиентов, и ему очень нужны поскорее деньги.

- Хорошо, тётя Илона, - ответил Сергей. - Но может, если вам деньги поскорее нужны, лучше предать через эльфа Тилиона? Мы сейчас к нему идём в Лес Между Мирами, я ему тогда выдам восемь корольков и четыре цехина их своих запасов, а вы у него возьмёте завтра или послезавтра, когда на рынок туда пойдёте.

- Можно и так, - согласилась друид. - С Тилионом я, правда, не очень хорошо знакома. Так, пересекалась несколько раз по торговым делам. Но он честный эльф, не обманет.

Мы уже подняли свои рюкзаки, чтобы отправляться к волшебной калитке-порталу, как вдруг Илона нас окликнула. Мы все остановились и обернулись.

- Я думаю, вас всё же нужно предупредить, дети. В последнее время из Эрафии пошли какие-то нехорошие смутные слухи. К счастью, ничего конкретного пока, но круг друидов всё же забеспокоился. Подозрительно малоснежная зима и засушливая весна были в этом году на пустошах демонов и на юге на землях степных орков, погибли все озимые и практически все весенние посевы. Возле Светлой Гавани, Южной Столицы Империи, происходит что-то странное - люди пропадают сотнями, население в панике, беженцы потянулись оттуда, на отходящих из порта кораблях мест нет - всё раскуплено.

В Курстане ходят слухи про появление демонов в десять локтей высотой. Мой муж ездил по торговым делам к лесным оркам, так вернулся вообще с пустыми руками - торговли почти нет, в крупных орочьих поселениях на границе Вечного Леса остались только женщины, дети и старики. Всё мужское население куда-то ушло вместе с новым великим вождём, но что за вождь, и куда ушли - никто толком объяснить не смог.

Я и сама чувствую непонятные перемены в течениях силы. Поговорила со своими знакомыми друидами, они все тоже сообщают, что многовековое равновесие в Эрафии пошатнулось. Где-то рыба позже пришла на нерест, где-то перелётные птицы не улетели зимой, где-то вековой священный дуб вдруг стал сохнуть. И такие небольшие вроде изменения в привычном течении, но они происходят повсеместно. Также повсеместно пророки непонятные появились, вещают о скорой войне и конце света. Причём и в Нордмарине, Северной Столице Империи такие пророки вещают, и в Холфорде, и в Светлой Гавани. Про Восточную Столицу не скажу - не была там, не знаю. Но думаю, там то же самое творится. Так что мой вам совет, ребята, повнимательнее будьте и поосторожнее. Но разболталась я что-то. Задерживаю вас, наверное. Удачи!


***


Лес Между Мирами мы уже давно не считали далёким и необычным. Для нас он стал чем-то вроде пригородного парка, в который мы регулярно наведывались. Вот и сейчас, не задерживаясь, мы прошли в форт Серых Пограничников. Наши вещи хранились в подземелье внутри Цитадели. Вход туда сегодня охраняли незнакомые нам вооружённые крепкие загорелые парни, люди по расе, все в одинаковых серых плащах поверх тёмных кольчуг. Серый Ворон показал им жетон на цепочке с выбитыми непонятными символами, и охрана расступилась.

С нами в кладовую спустился только пожилой лысый мужчина с большой связкой ключей на поясе. Он взял у Сергея жетон, долго щурил слабые глаза, пытаясь в сумраке подземелья прочесть выбитые надписи, после чего повёл нас длинным холодным коридором куда-то вглубь мимо череды одинаковых металлических дверей. Когда стало совсем темно, старик остановился и зажёг над собой магический светящийся шарик. Счастливый! Он мог использовать магию этого места, в отличие от меня. Старик прошёл несколько развилок, остановился возле одной из массивных дверей и ключом из связки открыл дверь в небольшую комнату. Мужчина вошёл внутрь, зажёг тусклый фонарь на стене и проговорил:

- Лампу потом потушите и дверь захлопните, когда будете уходить.

После этого тяжёлой шаркающей походкой лысый старик направился к выходу из подземелья, унося с собой магический светильник. Мои друзья тут же зашли внутрь комнаты и, не стесняясь особо моего присутствия, начали переодеваться. Я хотела сперва подождать, пока ребята выйдут, но в тёмном коридоре находиться одной было жутковато, поэтому я зашла внутрь и попросила друзей отвернуться. Моя мантия ученицы Академии Магии и сумка с личными вещами лежали на полке шкафчика. Я сложила на эту полку свою домашнюю одежду и с наслаждением натянула через голову коричневую плотную мантию. Как долго я этого ждала!

За несколько минут мы переоделись, переложили нужные вещи в сумки и потушили фонарь. Сразу стало темно и жутко. Я нащупала Пузыря и взяла его за руку, стало спокойнее. Пузырь взял за руку Сергея, и Сергей повёл нас к выходу по мрачному коридору, уверенно выбирая дорогу на всех развилках. Вскоре впереди показался свет, и мы вышли из подземелья.

Я посмотрела на своих друзей и улыбнулась про себя - я и забыла, как хорошо они смотрятся в одежде Эрафии! Пузырь был в форме бойца рода Кафиштенов - в куртке с вышитым гербом поверх серебристой кольчуги, в лёгком шлеме, в плотных кожаных брюках и тяжёлых высоких ботинках. На спине у Пузыря висел треугольный щит с взлетающим соколом, а на боку длинный широкий меч. Сергей был в неприметном длинном плаще, прикрывающем вычурную расшитую серебром кожаную броню. Два длинных меча крест-накрест висели у него за спиной, на поясе был закреплён арбалет в чехле. Сейчас Сергей проверял содержимое своего рюкзака, рассовывая по многочисленным кармашкам одежды какие-то ножи, склянки, крюки, мотки тонкой верёвки.

Но вот приготовления закончились, и мы стали искать знакомого эльфа, но Тилиона в Цитадели не оказалось. Никто из Серых Пограничников не знал, где сейчас находится эльф. Между тем солнце уже успело скрыться за горизонтом. Нам пришлось бросить бесполезные поиски неуловимого Тилиона и торопиться, чтобы успеть до темноты дойти до места стоянки. Сергей повёл нас напрямую через вечерний густой лес по пути, который он сам обнаружил. Мы шли быстрым шагом, почти бегом. Когда мы по мелководью прошлёпали на остров, был уже поздний вечер. Небо было яркое и звёздное, ночь обещала быть безоблачной и очень тёплой.

Сергей буквально за минуту соорудил костерок, Петька набрал воды в котёл для чая. Пока парни ставили палатку, я занялась ужином. В поход я взяла запечённую в духовке в фольге курицу, оказавшейся ещё тёплой, ну и стандартный походный набор - варёные яйца, помидоры, огурцы, лук и хлеб. Мы с наслаждением разлеглись на тёплой земле вокруг костра и обсуждали наш поход.

Я вспомнила, с какой лёгкостью отец с матерью меня отпустили. Непривычно, что родители считают тебя уже взрослой и самостоятельной. Петька же усмехнулся, сказав, что единственным поставленным в этом году отцом условием было не обменять новые ботинки на лапти или калоши. В прошлом году, помнится, единственной трудностью после похода были выброшенные Петькой натирающие ботинки. После нашего возвращения Петька даже боялся заходить к себе в квартиру - не знал, как сообщить отцу, что купленных буквально за день до похода новеньких ботинок больше нет.

Тогда Сергей пришёл другу на выручку и сам, едва поздоровавшись с отцом Пузыря, рассказал тому про случай в походе, когда он не уследил за костром и спалил один сушащийся ботинок Петьки. После чего якобы все участники похода скинулись понемногу, и Сергей с девчонками ездил по всем ближайшим сельским магазинам искал замену, а у Петьки то нога о-го-го какая огромная, а пока они ездили и искали, оставшиеся девчонки и парни учились даже лапти плести из бересты, чтобы Петька хотя бы не босиком шёл, но лапти не понадобились, так как они нашли всё же вот такие непонятные мокасины ручной работы.... Я поддакивала в нужных местах, подтверждая, что всё именно так и было, и Пузырь вовсе не виноват в утрате новой обуви. Отец Петьки даже посмеялся несколько раз во время смешных моментов занимательного рассказа и подтвердил с гордостью, что нога у его сына огромная, "богатырь растёт". Так что тогда всё закончилось благополучно.

Мы давно поужинали и просто лежали, разговаривая и смотря в звёздное небо. Спать совершенно не хотелось. Я готова была сидеть и болтать с друзьями хоть до самого утра, но Сергей стал говорить, что завтра предстоит очень трудный день, и силы понадобятся. Но когда я предложила парням прямо сейчас ночью искупаться в озере, Сергей отказываться не стал. Опасных для человека хищных рыб в этом озере не было, так что можно было не опасаться. Я попросила парней отвернуться, скинула одежду и первой с разбега сиганула в чёрную прохладную воду, быстро отплыв далеко от берега.

Парни же стали возиться у берега, расставляя рыболовную сеть. А я легла на воду, раскинула руки и стала смотреть на такое безумно красивое пылающее звёздное небо надо мной. Звёзды вокруг меня отражались в воде миллионами моргающих огоньков. Я плыла обнажённая среди звёзд в космической тишине, и это было замечательно. Хотелось раствориться в этом бескрайнем космосе и стать одной из светящихся ярких звёздочек. А звёзды, словно подслушав мои мысли, мигали мне и шептали: "ты одна из нас, сестра". Течение медленно-медленно сносило меня в сторону, но костёр на берегу был хорошо заметен, так что потеряться в ночи я не боялась. Мне было хорошо. Если бы у меня был надувной матрац, я бы, наверное, уснула прямо тут на воде под звёздами, и приснившийся мне сон однозначно был бы вещим.

Но матраца не было, приходилось иногда шевелить ногами, поэтому полностью отрешиться от реальности не получалось. К тому же парни поставили уже сеть и шумно наперегонки поплыли в мою сторону. Пришлось мне принять вертикальное положение и встретить их брызгами. Ребята не остались в долгу, и мы с криками и визгом принялись баловаться. Мы плавали на скорость, играли в воде догонялки, затем пытались вдвоём с Сергеем притопить Пузыря, но он такой крепкий лось, что мы не справились. Когда мы все замёрзли до синих губ и судорог ног, то с сожалением направились к берегу. Парни пошли проверять сеть, а я завернулась в широкое махровое полотенце и стала готовить для всех горячий чай. Затем мы сидели у костра, пили чай, грелись, сушились и расчёсывались.


***


Я проснулась от запаха готовящейся еды. Пузырь спал рядом в палатке, укрывшись своей курткой. Даже не вылезая из спальника, сообразила, что Сергей жарит пойманную в озере рыбу. Стала вылезать и обнаружила, что вчера так и уснула в спальнике в одном лишь полотенце. Поправила его на теле, расстегнула молнию палатки и вылезла наружу. Сразу обнаружила, что Сергей не один - рядом с ним у костра сидел Тилион. Эльф и Сергей поздоровались со мной и деликатно отвернулись, чтобы не смущать меня, пока я одевалась за палаткой. До меня долетали лишь обрывки их разговора:

- ...английская донная удочка с кормушкой... не видно же... поплавка нет... используется гибкий кончик удилища... крючки обычные на леща... прикормка каша с ванилью...

Опять видимо Воронин рассказывал любознательному эльфу про современные способы истребления рыбьего поголовья в нашем мире. Я привела себя в порядок и вышла к костру. На палочках в дыму над костром коптились несколько средних размеров рыбёшек, обильно смазанных какой-то густой пастообразной массой явно растительного происхождения. Тилион следил за приготовлением, изредка переворачивая аппетитно пахнущие шипящие тушки.

- Скажи, Тилион, ты же наверняка в курсе того, что происходит в соседнем мире. Действительно ли в последнее время с разных концов Эрафии приходят тревожные слухи про повышенную активность орков, про невиданных доселе демонов и тому подобное? - поинтересовалась я у Серого Пограничника.

Эльф сурово посмотрел мне прямо в глаза, словно пытаясь выведать - мои ли это были размышления или кто подсказал. Но я не отвернула голову и встретила его взгляд. Первым опустил глаза Тилион.

- Слухи такие действительно ходят, - тихо и как-то устало сказал эльф. - Причём появились они как-то сразу в одночасье и сразу одновременно по всему огромному материку. Появился новый великий вождь у орков, который сейчас объединяет племена на юге материка. Демоны на Пустошах тоже зашевелились, и гоблины массово сейчас меняют места обитания. Про этого вождя очень мало что известно. Сумели лишь выяснить, что орки его зовут "Владыка" и иногда "Хозяин", реже называют "Мастер Агали". Однажды прозвучало полное имя этого неизвестного - Агалиарепт. И это весьма странно.

- Почему? - удивился Серый Ворон. - Это имя чем-то известно в Эрафии?

- Известно, - согласился эльф, почему-то понизив голос до едва слышного шёпота. - Но только не в Эрафии, а в вашем родном мире.

Мы переглянулись с Сергеем. Я недоумённо пожала плечами, это имя мне ничего не говорило. Судя по всему, моему другу имя тоже было незнакомо.

- Наши маги и жрецы очень заинтересовались этим новым таинственным вождём и собирали информацию. В хрониках Эрафии это имя ранее точно не встречалось, как и в других мирах. Зато это имя упоминается в религиозных текстах вашего мира, так зовут одного из демонов ада, - подсказал нам эльф. - Агалиарепт не простой демон, а кто-то вроде полководца сил ада. Якобы отличается невероятной мудростью и способностью вызнавать тайное.

- Возможно, простое совпадение? - с надежной проговорила я.

- Может и совпадение, - устало отмахнулся эльф. - Слишком мало пока информации, чтобы быть хоть в чём-то уверенным. Однако если это именно тот могущественный демон, то у людей в Эрафии вскоре начнутся серьёзные проблемы. И, думаю, вы понимаете, что никому из вас нельзя упоминать в Эрафии, что имя Агалиарепт вам знакомо.

- Понимаем, не маленькие, - ответила я за всех.

Настроение у меня стало грустно-тревожным. Даже тот факт, что сегодня я наконец-то спустя год верну себе магию, уже не так радовал. Тут проснулся и вылез из палатки взлохмаченный Петька. Поздоровался со всеми и воскликнул:

- Давайте скорее завтракать! Я во сне чуть слюной не захлебнулся!

Я достала тарелки, разлила чай, порезала овощи. Тилион снял с костра пропечено-прожаренную рыбу и разложил всем по тарелкам. Во время еды Серый Ворон поинтересовался у Тилиона, где примерно начинается переходная область, от пути по которой зависит точка выпадения в другой мир? То есть откуда нам нужно в точности повторять свой маршрут, чтобы опять выйти туда же, куда и в прошлом году? Ведь есть же, наверняка, просто центральная область в Лесу Между Мирами, которая не влияет на точку выпадения в другой мир?

Тилион согласно кивнул и, отложив тарелку, с готовностью принялся объяснять:

- Естественно, область вокруг Форта стабильна. Иначе возникали бы у обитателей и торговцев спонтанные незапланированные переходы в другие миры, а это было бы крайне неудобно для всех. Только представьте: купаетесь вы ночью в озере и вдруг выпадаете в другой мир прямо в чём мать родила и без возможности вернуться назад, так как в воде вы плавали хаотично и не запомнили куда именно плыли...

Я поняла, что краснею. Конечно, Тилион не показывал пальцем - мол, именно вы все купались. Но намёк был более чем прозрачным. Вообще-то я знала, что Серые Пограничники днём пристально следят за всеми находящимися на их территории. Но думала, что хотя бы ночью их внимание не столь пристальное. Значит, ошиблась. Впредь буду знать.

А эльф между тем продолжал рассказывать, что область нестабильности пространства неизбежно начинается в любой стороне от форта через пятнадцать - двадцать километров. Следует как бы внешнее кольцо километров пяти примерно шириной, маршрут по которому как раз и влияет на то, куда именно путник выпадет в другом мире. В сторону мира Острова Фаэри граница миров пролегает примерно по берегу Стылой речки, в сторону нашего мира где-то по холмам, а в сторону Эрафии за большим Озером и на дальнем берегу большого болота. Хотя есть и устойчивые порталы, как тот, через который мы сами ходим в Лес Между Мирами. Эти порталы были установлены очень давно, но кем и для кого, не знал даже сам Тилион.

Мы поблагодарили эльфа за ценную информацию. Сергей, как и собирался, передал Тилиону деньги для друида Илоны, после чего эльф попрощался с нами и ушёл по камышам в сторону берега. Мы тоже стали собираться, ведь до заката нам нужно было выйти из Леса Между Мирами.


***


Путь сперва показался мне не в пример более лёгким, чем год назад. После того, как мы узнали, что до самого болота можно было идти, не тревожась особо за точность маршрута, идти получалось быстро. К глубокому оврагу мы вышли примерно через час, ещё через пару часов мы уже стояли на топком берегу большого заросшего озера. И ещё до полудня мы вышли к огромному болоту.

Возле болота мы устроили короткий привал, посмотрели ещё раз на это бескрайнее гниющее море до самого горизонта, отдохнули, перекусили, и я достала свои прошлогодние записи. После привала мы пошли по прошлогодней схеме маршрута. Между тем погода начала портиться, небо заволокло тучами. Где-то над Фортом слышны были раскаты грома, и уже шёл дождь. Поэтому мы торопились пройти по берегу болота, пока тут было относительно сухо.

Гром громыхал всё ближе и ближе, ветер становился порывистым, чувствовалось приближение ливня. Мы уже почти бежали, едва сверяясь с очередной указанной в блокнотике меткой. Но ливень нас всё-таки настиг. Резко потемнело, одиночные сорвавшиеся с небес капли быстро превратились в сплошной водяной поток, и не было рядом ни единого деревца, под которым можно было бы переждать разгул стихии.

- Нужно идти, - стараясь перекричать раскат грома, сообщил нам Петька. - Берег и так топкий, а сейчас тут всё раскиснет, будет грязи по уши, не успеем пройти до вечера.

- Идём вперёд! - согласился Сергей, придерживая рукой постоянно скидываемый ветром капюшон.

И мы пошли в проливной дождь. Вокруг гремело, сверкали частые молнии. Чёрная поверхность болота напоминала штормящее море. Идти, действительно, стало топко и трудно, и каждой минутой становилось всё труднее. Я проваливалась в грязь по колени. Петька взял мой рюкзак, чтобы мне было хоть чуть полегче. Через час такого разгула стихии дождь стал стихать, но возникла новая напасть - путь нам неожиданно преградил быстрый поток воды. Я сверилась со своим блокнотом. Написано было "перейти почти пересохший ручей". Ничего себе "ручей" - в болото втекала довольно быстрая речка шириной более двадцати метров. И в этой воде плавали змеи. Брррр!

Первым в воду вошёл Сергей, но его сразу стало быстро сносить потоком в сторону огромного болота. Сергей какое-то время пытался бороться с течением, но это было крайне трудно, нашего друга сносило, и лишь с нашей помощью он смог выбраться обратно на берег.

- Если нас будет сносить в сторону болота, то мы собьёмся с маршрута, и не попадём в нужное место Эрафии. Не говоря уже о том, что в болоте запросто можно утонуть в жидкой грязи. Что будем делать? - спросила я парней.

- Нужно привязать верёвку к пловцу, тогда верёвка не позволит потоку снести пловца. А на том берегу перебравшийся будет удерживать канат, держась за который переберутся остальные, - предложил Пузырь.

- Хорошо. Но кто поплывёт первым? - спросил с трудом дышащий после своей неудачной попытки Сергей.

- Первой поплыву я, без сумок и тяжёлых вещей. Только вы потом мои вещи, мальчики, не забудьте захватить.

Парни оценивающе на меня посмотрели, но спорить не стали. Воронин достал моток верёвки и быстро обмотал меня вокруг талии. Петля была свободной и не мешала движениям. Я скинула котелок и рюкзак, сняла сапоги и напоясную сумку. И стала осторожно входить в воду. Течение было очень сильным, уже через пару шагов я не смогла удержаться на ногах и была вынуждена грести. Но страховка действительно помогла, я достаточно быстро выбралась на противоположный берег и помахала ребятам рукой, что всё в порядке.

Вторым пошёл Пузырь. Он был нагружен, как вол - с моими и своими сумками, палаткой и котлом. Но, с другой стороны, ему было проще всего - он просто перешёл по пояс в воде, держась руками за туго натянутый канат. И вот, наконец, и Сергей обмотал себя верёвкой поперёк туловища и вошёл в воду. Его стало сносить течением, но мы с Пузырём подтягивали канат к себе. Как вдруг над водой со стороны болота показалась голова огромной змеи! Эта тварь заметила болтающегося в воде Сергея и поплыла к нашему другу со скоростью моторной лодки. Огромное многометровое тело, извиваясь под водой, вызывало волны на поверхности. Я завизжала от страха. Петька заорал, указывая другу на опасность. Сергей приподнял голову на крик, обернулся и увидел стремительно приближающуюся к нему смерть.

Сергей отцепил свои ладони от верёвки и стал доставать мечи из-за спины. Но не успел. Огромная голова метров за пять до человека нырнула под воду, и буквально через секунду последовал страшный по силе рывок. Верёвка со звоном натянулась и вырвалась у меня из рук. Петька не удержал равновесия и свалился в воду, но тут же двумя быстрыми гребками достиг берега и в один прыжок выскочил на него. Я всматривалась в воду в то место, где змей схватил нашего друга. Но поверхность оставалась ровной.

Как вдруг гораздо выше по течению над водой показалось змеиное тело, оно извивалось, то свиваясь в единый клубок, то распадаясь на отдельные кольца. Петька, пристально всматриваясь в извивающуюся тварь, выхватил свой меч и шагнул к воде с самым решительным выражением на лице. Но тут возле нас из воды вынырнул Сергей. Доплыв до берега, он выполз на мелководье, выпрямился и стал откашливаться водой.

- Петька, будь другом, сплавай за моим мечом. Он где-то в змее застрял, - попросил заплетающимся языком едва стоящий на ногах Сергей, даже не оборачиваясь в сторону агонизирующей твари. - Не бойся, она уже без башки. Я ей сперва отрубил голову, а вторым ударом попытался перерубить опутывающее меня туловище, но меч застрял. А потом змеюка стала дёргаться, меч вырвался из руки, а пока я выпутывался из витков тела, успел воды нахлебаться.

- Петька, я сама сплаваю! - неожиданно для себя самой предложила я.

Это была возможность раз и навсегда преодолеть мой страх перед змеями. Но плыть даже не пришлось. Тело прибило к берегу, я дошла до едва подёргивающейся змеи и стала перебирать руками вдоль длинного тела. Почти сразу увидела обрубок шеи с дырой горла, диаметр твари в этом месте был сантиметров сорок примерно. Начала смотреть дальше и вскоре увидела меч, он намертво застрял в позвоночнике громадной твари. Тут мне на помощь пришёл Петька, а потом и Сергей. Вместе мы вытащили длиннющее тело на берег и извлекли древний меч. Сергей подобрал и стал рассматривать свой рюкзак, даже засунул внутрь него ладонь и просунул пальцы сквозь парные дыры.

- Не везёт мне что-то с рюкзаками в этих походах. То кабан порвёт, то змея вцепится. Интересно, она ядовитая была или нет? Теперь без головы уже и не поймёшь... Но я обязан снять с неё шкуру, это мой законный трофей, - непререкаемым тоном сказал Сергей.

- Мы же торопимся! - решила я напомнить Воронину, но он с таким отсутствующим взглядом посмотрел мимо меня, что я решила не спорить с человеком, который чудом остался живым.

Кстати, снимать шкуру со змеи оказалось совсем несложно - кожа слезала совсем без сопротивления, словно чулок с ноги. Сергей лишь надрезал её ножом у горла и потянул. Весь процесс занял не более трёх минут, хотя мы все успели перепачкаться в змеиной крови и подкожном едко пахнущем жире. Весил мешок со змеиной кожей немало, но Сергей и мысли не допускал о том, чтобы его бросить или дать нести кому-то другому.

Мы продолжили путь - мокрые насквозь, испачканные в смеси грязи, крови и жира. Но, видимо, наступило второе дыхание или прилив сил от выброса адреналина. Я не чувствовала усталости, мои друзья тоже бодро месили грязь. А вскоре берег стал подниматься, появились деревья, стало посуше. Мы остановились, почистили верхнюю одежду от грязи и переоделись в сухое бельё.

И тут уже накатила усталость. Но останавливаться мы не стали и пошли к уже хорошо заметному впереди поросшему лесом холму. Уже стало вечереть, поэтому мы так торопились, так как явно на этот раз преодолевали тот же путь медленнее. Петька взял у наиболее уставшего из нас Сергея и взвалил себе на спину мешок с трофеем, наш друг даже не возражал. В дубовый лес мы вошли, когда выглядывающее через прорехи облаков солнце уже садилось за горизонт. Я постоянно сверялась со своими записями, и с пути мы не сбились - каждая описанная примета непременно находилось на нужном месте, хотя искать их стало трудно - было уже темно. И тут... я первой из всех поняла, что мы пришли в Эрафию, даже до того, как разглядела потемневшую зарубку с буквами на стволе дерева. На меня нахлынула волна магической энергии, мир расцвёл всеми красками. Я щёлкнула пальцами, вызывая магический свет. Лес залился ярким желтоватым светом. Через пару секунд магические огоньки вспыхнули и над моими друзьями - ярко-белый над Пузырём, и приглушённо-фиолетовый над Серым Вороном.

Мы переглянулись между собой и весело рассмеялись. Мы опять были в Эрафии!


***


Глава вторая. Тревожные признаки.

Я протянула руку ладонью кверху, призывая лесную пикси Виги проявиться. На мою ладонь тут же приземлилась крохотная девушка с прозрачными стрекозиными крыльями.

- Привет, Виги, ты как? - поинтересовалась я у своего маленького фимиляра.

- Наконец-то, Фея. Мне было скучно, и я на тебя обиделась. Ты забыла обо мне и не разговаривала со мной даже тогда, когда я с тобой говорила, - скорчила недовольную мордашку маленькая красавица, но тут же улыбнулась. - Но я тебя уже простила! Какие красивые огоньки!

Виги вспорхнула с моей ладони и стала кружиться между магических огоньков, а потом растаяла в воздухе. Было уже поздно, и нужно было думать о ночлеге. Мы с ребятами посоветовались и решили идти к поляне, к которой мы вышли в прошлом году и на которую мы приземлялись на грифонах на обратной дороге. Ориентироваться по зарубкам было нетрудно, и вскоре мы вышли на лесную поляну.

- А где земляника?! - разочарованно протянул Сергей, обозревая поляну.

- Ещё не сезон, похоже, - сообразила я. - Видишь, только-только цвести кустики начали. Мы же в этот раз идём дней на сорок раньше, если по календарю судить.

- Эх, а я весь год вспоминал эти лесные ягоды... Ребята, ягод тут нет, погода портится, очень скоро дождь пойдёт. Ночевать просто в палатке слишком опасно из-за местной стаи волков-людоедов. Нужно опять на дерево лезть. Но я вот что предлагаю, чем в дождь мокнуть на дереве, может пойдём сразу к дварфам? Тут идти часа полтора всего.

- Ты хочешь через волчье логово пройти? - ужаснулась я.

- Ну да, лучше пройти знакомой дорогой, чем тащиться три часа вдоль скал и искать потом ночью в темноте скрытый ход в их подземный посёлок, - предложил Серый Ворон.

- Мы гораздо лучше подготовлены сейчас по сравнению с прошлым годом, - поддержал идею друга Пузырь. - Волков было всего одиннадцать, но из них лишь трое были крупными. Двух крупных мы убили. Остался только белый вожак и мелочь.

- Да, но за прошедший год молодые волчата-то уже подросли! - высказала я своё опасение.

- Ленка, успокойся. Я в одиночку сумел однажды справиться с тремя варгами, а варги вдвое крупнее и опаснее волков. И к тому же я сейчас не один, а с моими друзьями. Хотя, конечно, если ты категорически откажешься, то никуда не пойдём и будем ночевать на дереве.

Я крепко задумалась. С одной стороны, слишком хорошо я помнила тот ужас, когда мы чудом сумели уйти от волчьей стаи. С другой стороны, уверенность Сергея была очень заразительной. Парень реально вырос за прошедший год. Не столько даже физически, сколько эмоционально - даже в случае со змеёй он не запаниковал, а определил, что нужно делать, и сделал это. Я бы так не смогла.

- Хватит нам сил дойти до скал? - поинтересовалась я.

- Ну, в этом могу всем помочь, я же всё-таки паладин! - усмехнулся Пузырь.

Пузырь произнёс слова молитвы Тору, и я почувствовала, как усталость ушла. Я снова стала бодрой и полной сил, как утром. Сергей и Петька тоже выпрямились и выглядели отдохнувшими. Мы вскинули сумки и пошли к скалам. Путь оказался длиннее, чем я его запомнила по прошлому году. Хотя, возможно, потому что в этот раз шли мы ночью по тёмному густому лесу. Но Сергей, видимо, всё же как-то ориентировался, так как к скальной гряде он нас вывел.

- Теперь будем искать волчье логово, - сообщил нам наш проводник. - В прошлый раз мы побежали вон в ту сторону, но потом постоянно меняли направление и прыгали по камням, как горные козлы. Приготовьтесь на всякий случай. Ленка, ты вперёд не высовывайся, да и вообще какую-нибудь плотную куртку надела бы поверх мантии.

Куртка у меня была в свёрнутом виде, но одевать её я не стала - в ней поверх мантии волшебницы я бы смотрелась нелепо, словно огородное пугало. Да и у меня в арсенале заклинаний было кое-что получше, чем тонкая куртка. А вот кинжалы, протянутые мне Сергеем, я взять согласилась - какое-никакое, но оружие. Мы двинулись между камней, петляя и часто останавливаясь. Как вдруг Сергей поднял предупреждающе руку, приказывая нам остановиться. Вынул арбалет из чехла и резко повернулся в сторону кустов. Сперва я не поняла причину тревоги, а потом увидела сквозь ветки светящиеся жёлтые глаза. Три или четыре пары глаз. Волки!

А Сергей уже вовсю разговаривал с волками - подвывая и тявкая, рыча и скаля зубы. Переговоры, видимо, шли плохо, так как арбалет из рук мой друг не выпускал. Петька нацепил щит на руку и стал разминать правую кисть, покручивая меч. Я, не желая отставать от друзей, вызвала магический щит и каменную кожу на себя, чтобы не опасаться волчьих укусов, а также добавила яркости своему светлячку. Это стало последней каплей. Все глаза, кроме одной пары, скрылись в кустах. Оставшимся волком был белый вожак, теперь я его смогла хорошенько рассмотреть. Выглядел он неважно - худющий, грязная свалявшаяся шерсть с залысинами на боку, покрытая шрамами морда с криво сросшейся нижней губой. Когда волк двинулся, стало заметно, что ходит он на трёх ногах, поджимая заднюю правую лапу. Год назад это был красивый и сильный белоснежный зверь с лоснящейся шерстью, а не это облезлое чучело с выпирающими рёбрами. Тяжко же ему дался последний год!

- Волки согласны нас пропустить, - перевёл Сергей для меня с Петькой итог переговоров и усмехнулся. - Хотя, куда бы они делись! Волки нас хорошо запомнили с прошлого лета. Люто ненавидят, но и очень боятся нас. Считают нас виновными во всех своих бедах. Тогда мы убили и искалечили всех матёрых охотников стаи, и еды перестало хватать для молодняка. Молодняк частично погиб, частично ушёл. Сейчас в стае осталось только четыре волка и одна волчица. Волчица внутри пещеры. Я пообещал, что мы её не тронем. Вход в пещеру вон за теми кустами.

Первым в нору полез Петька, за ним последовала я, замыкал нашу группу Сергей. Хотя волки и отошли, мы всё равно сохраняли настороженность, держа оружие наизготовку. Волчица обнаружилась во второй пещере. Это была молодая и худющая подобно скелету тёмно-серая, даже почти чёрная, самка со светящимися жёлтыми глазами. Она лежала на боку у стены на груде тряпья, скаля зубы и рыча на нас. Возле матери, уткнувшись мордочками в пустые обвисшие соски, лежало трое крохотных ещё слепых щенков. Один из них был белоснежно белым, другие чёрно-серыми.

Сергей произнёс что-то успокаивающее, я же сняла с себя рюкзак, раскрыла и вынула кусок копчёной колбасы. Не подходя близко, швырнула еду кормящей волчице. Та моментально, практически не разжёвывая, заглотила еду и уставилась на меня, ожидая продолжения. Я отдала голодающей волчице остаток колбасы и весь сыр. Всё это моментально было проглочено. Потом волчица приподнялась на все четыре лапы. Её несколько пошатывало от голода, сразу стало видно, насколько же она худющая - даже рёбра просвечивали через шкуру. Волчица что-то тявкнула и отошла в сторону от жалобно заскуливших щенков.

- Что она сказала? - спросил Пузырь.

Сергей не ответил и пристально смотрел на хищницу. Та тоже смотрела - то на меня, то на моих товарищей. Потом опять что-то протявкала, уже настойчивее.

- Она предлагает нам взять одного или двух из своих детей, так как она прокормить всех сразу не в состоянии, - перевёл нам Серый Ворон.

- Жестоко это, отдать родного ребёнка первому встречному. Она же нас совсем не знает! - скривилась я от неодобрения.

- Наоборот. Она нас очень хорошо знает по прошлому году. Эта волчица была одной из тех волков, кто пытался нас сожрать в тот памятный день. Волчица понимает, что мы сильные и можем защитить себя и её щенков. И она сделала осознанный выбор - еды мало, молока мало, её щенки умрут от голода, если она попытается кормить сразу троих. Собственно, ещё совсем недавно волчат было больше. Она уже съела двоих самых слабых, чтобы было чем кормить оставшихся щенков.

Меня аж передёрнуло. Ужас-то какой! Сергей же подошёл к скулящим и тыкающимся носами в старые тряпки слепым волчатам. Рассмотрел их, даже перевернул на спины. Волчица подошла ближе и внимательно наблюдала за его действиями, слегка скаля зубы. Мой друг выпрямился и сказал:

- Белый это мальчик, а тёмненькие двое девочки. Нужны кому из вас волчата?

Я тут же с ужасом отказалась. Даже близко не хочу иметь дело с волками, тем более людоедами. Петька тоже ответил, что ему волчата без надобности. А Сергей взял на руки белого щенка, внимательно его рассматривая. Щенок тут же описался от страха и заскулил, мать-волчица едва удержала свои инстинкты и не бросилась на человека. Сергей положил белоснежного щенка на место и рассмотрел одного за другим тёмных.

- Я возьму этого чёрного, - сказал наш друг сперва мне с Пузырём, а затем и волчице.

Волчица улеглась на своё место, двое оставшихся щенков тут же стали тыкаться мордочками ей в живот, по запаху выискивая соски. Сергей бережно завернул поскуливающего зверька в кусок ткани и положил во внутренний карман своего плаща. Мы собрали вещи и двинулись глубже в пещеру.

- Почему не белого, он же самый красивый их них? - не поняла я.

- Белый будет слишком заметен ночью, - таков был ответ моего друга.


***


Разбудил меня настойчивый голос Пузыря. Он вроде бы и ранее пробовал меня добудиться, но я настолько вымоталась за вчерашний день, что наотрез отказывалась выныривать из сна и открывать глаза. Сейчас я всё же собралась с силами и, так и не открывая глаз, спросила:

- Что тебе, Петька? Отстань, дай поспать.

- Ленка, ты пропустила завтрак, потом обед, теперь рискуешь и ужин пропустить. Весь день уже проспала. Завтра с утра мы уже покидаем посёлок дварфов. Тебе точно тут ничего не нужно? Будешь спать до самого выхода?

Я с трудом открыла глаза. Всё тело болело, каждая мышца и каждый мой сустав отзывались болезненной усталостью. Вчерашний скоростной забег по грязи со всеми сопутствующими приключениями вытянул из меня все силы. А когда уже здесь в подземном посёлке закончилось действие наложенного Пузырём прилива сил, то я просто рухнула на кровать и "отрубилась", даже не умывшись перед сном. Кряхтя и охая, словно древняя старуха, я спустила ноги и присела на кровати. Моментально навалился голод. Есть, оказывается, хотелось очень сильно.

Взяв полотенце и зубную щётку, я направилась к подземной речке. Ледяная вода быстро привела меня в чувство и даже взбодрила. Я привела себя в порядок и зашла в общий зал таверны. Дварфы ещё не вернулись с дневных работ, в зале были только хозяин таверны и Петька. Я подсела за столик к своему другу. И тут же передо мной, как по волшебству, возникла тарелка с горячим грибным супом, хлеб, отваренное мясо с овощами и глиняная кружка с тёмным пивом.

- А где волчонок? - вспомнила я вчерашний день.

- Спит на старом полотенце под кроватью, - с готовностью ответил Пузырь. - Ты бы видела, какая вокруг него поднялась суета! У дварфов клана Тяжёлых встретить волка, оказывается, считается очень добрым знаком, то-то они волков постоянно изображают в своих изделиях. Хозяин таверны даже раздобыл немножко козьего молока для волчонка. У Тумика, мне сказали, в доме оказалось козье молоко, он вроде покупает молоко в соседнем посёлке для своих малолетних детей.

Петька понизил голос до шепота и тихо сказал, предварительно убедившись, что хозяин таверны не слышит:

- Хотя, думаю, мне соврали. Что я, козьего молока не видел, что ли? Похоже это молоко женское грудное, жены Тумика. Она же кормит своих детей и, похоже, поделилась с волчонком. А за козьим молоком хозяин таверны уже потом послал своего помощника, как только Сергей выложил столбик цехинов ему на стойку. Просто пулей мальчишка умчался в деревню за молоком и вернулся потом с двумя большими вёдрами и всякой другой снедью. Сейчас эти вёдра стоят в речке в ледяной воде, чтобы молоко не прокисло. Очень вкусное молоко, кстати. Если хочешь, попроси, тебе нальют и даже подогреют, если нужно. И принесённое мясо совсем свежее было, его хозяин таверны сразу же приготовил. Только Сергей предварительно большой кусок сырого мяса отрезал и отнёс наверх для волчицы.

- А где, кстати, сам Сергей? - сообразила я вдруг, что не вижу нашего товарища.

- Он с самого раннего утра ушёл вместе с Тумиком в кузницу вон в тот тёмный коридор. Наверное, по поводу своих мечей разбирается. Кстати, Фея, можешь мне одолжить двенадцать золотых? Присмотрел я тут себе пояс удобный, но денег не хватает. Не волнуйся, я тебе в Холфорде сразу же деньги отдам, мне как раз должны будут выдать очередной оклад. А хочешь, вместе пойдём, ты и себе что-нибудь красивое купишь! Вон возле реки дом одного из местных мастеров, который мне свой товар показывал.

Я сразу погрустнела. Вот чего-чего, а с деньгами в Эрафии у меня всегда был полный голяк. Такого понятия как стипендия в Академии Магии вообще не существовало. А кроме Академии я почти нигде не бывала, источников заработка у меня не было никаких. Все мои деньги - это жалкие остатки тех монет, что перед зимним походом в Замок Древний Брод подарил мне Серый Ворон. В кошельке сейчас у меня хранилось всего четыре цехина и медь. Но признаваться в этом я не собиралась и, тем более, не собиралась клянчить деньги у своих друзей. Всё-таки я лучшая магичка на своём потоке, уже адепт четвёртого курса Академии Магии, найду способ применить свои способности.

Тут мои грустные мысли были прерваны дружно возвращающимися из своих забоев и кузниц дварфами. Со мной здоровались, меня называли по имени, интересовались успехами в области магии. Я отвечала им, улыбалась, смеялась на шутки подземных рудокопов, хотя для меня различать дварфов между собой было трудно. Все, кажется, были на одно лицо - кряжистые, лохматые, бородатые - отличались они между собой только цветом волос и степенью обрастания. Из всех них я уверенно отличала только хозяина таверны, и то только по белому фартуку и более опрятному виду.

Появился и Сергей. Он шёл, активно что-то обсуждая с черноволосым крупным дварфом. Этого дварфа я всё же смогла отличить от остальных - Тумик Тяжёлый, самый искусный мастер посёлка. Я поздоровалась с ним и сразу же попросила разрешения увидеться с его женой. Тумик даже опешил сперва, а потом рассмеялся:

- Елена Фея, я же тебе уже давал разрешение видеться с моей женой в любое время! А если ты уже получила от меня разрешение, зачем же каждый раз спрашивать? Иди, конечно, она с самого утра ждёт тебя в гости.

Тут взгляд Тумика зацепился за браслет на моей руке. Тот самый браслет, что старый Суртак подарил мне во время похода в Холфорд. Мастер сразу же посерьёзнел и сказал:

- Ты, наверное, уже знаешь, что старый Суртак умер этой зимой. Мы похоронили его со всеми полагающимися почестями в пещере за рекой. Если вы захотите с друзьями почтить его память, я провожу вас.

Я, конечно же, согласилась. Сергей и Петька тоже пошли вслед за дварфом. По пути Петька рассказал Тумику, что мы встретили зимой его брата Ярика Тяжёлого возле замка Древний Брод. Тумик очень заинтересовался и попросил рассказать подробнее о своём брате. Петька с готовностью сообщил, что Ярик очень помог нам со сломанной осью кареты, и что его пригласили идти в Холфорд в замок Кафиштенов. Но дварф так в замке и не появился. Видимо, нашёл хорошую работу в кузницах торгового посёлка.

- Ярик хороший мастер, - согласился его старший брат, поглаживая свою окладистую чёрную бороду. - Арбалет просто на загляденье мой младший брат тогда сделал. Признаюсь по секрету, даже у меня самого бы так не вышло. Не то чтобы я был плохим кузнецом, отнюдь. Просто иногда у хорошего кузнеца настолько удачно всё получается, что в результате выходят шедевры, как вот с этим арбалетом. А если кузнец при этом будет ещё и великим мастером, то получается настоящее чудо. Как твои мечи, Серый Ворон. Я сразу тебе сказал - такая вещь уникальная, должно произойти настолько невероятно удачное совпадение множества факторов - угля, железной руды, температуры печи, разных добавок, чтобы великий кузнец смог сделать такой меч. И я просто не представляю, что нужно сделать, чтобы повторить ещё раз такой успех. Когда я увидел мечи-близнецы сегодня утром, то сразу тебе сказал, что такое просто невозможно. Эти мечи выковал дварф, вне всякого сомнения. Но только этот кузнец превосходит меня в кузнечном мастерстве настолько же, насколько ты превосходишь меня в искусстве стрельбы. А я, чтобы ты знал, ни разу в жизни не стрелял, Серый Ворон... Так то... А насчёт восстановления магии, это к моей жене можно попробовать обратиться. Сегодня твоя подруга пойдёт к ней, так что предай мечи с Еленой Феей, пусть моя жена посмотрит.

Длинный узкий лаз закончился в небольшой пещере. Тумик зажёг лампу на стене и осветил надгробие из чёрного гранита с вкраплениями синих и красноватых прожилок. На камне были вырезаны ряды символов, но прочесть надпись я не смогла. Незнакомый алфавит. Тумик перевёл для нас всех:

- Тут написано: "Здесь покоится Суртак Тяжёлый, двенадцатый глава клана Тяжёлых, дварфов Малых Граничных холмов. Мудростью и справедливостью он заслужил вечное уважение потомков". А ниже указаны годы жизни 27456 - 27753 от рождения Балина Великого, Первого короля дварфов.

- Вы не указываете дни и сезоны? - уточнила я удивлённо.

- На подземных памятниках указывают только года, так издревле принято. Мы, дварфы, живём дольше людей и свою жизнь измеряем десятками и сотнями лет, дни не принято считать. Ну и, наверное, чтобы избежать досадных ошибок. Здесь под землёй нет солнца, нередки до сих пор случаи, когда дварфы сбиваются в подсчёте дней. А кому из достойных предков понравится, что на его памятнике могут быть ошибки?!


***


Растолкал меня опять Петька. Он был уже полностью одет и готов к путешествию. Я же вчера допоздна засиделась с женой Тумика и заснула буквально час назад. Кстати, звали женщину Хелен Гордая, хотя имя являлось секретом даже для дварфов подземного посёлка, за исключением мужа и его родных братьев, "чтобы остальные не сглазили". Хорошая добрая молодая женщина, на дварфовский вкус наверняка безумно красивая. Она с нескрываемой гордостью показывала мне своих близнецов в плетёной люльке, накормила меня вкусным ужином и была искренне рада общению со мной. Но, к сожалению, помочь мне в вопросах магии она не могла, ни в построении заклинания невидимости по схемам из журнала, ни в вопросе восстановления магии древних мечей.

Была она неграмотной, так что прочесть тексты в журнале мага Хелен просто-напросто была не в состоянии. А мечи Сергея она долго рассматривала, восхищенно цокала языком, явно сама неплохо разбираясь в кузнечном деле. Но браться за работу она не решилась - было слишком сложно для неё, и слишком велик был риск испортить бесценную вещь. Зато она подсказала, кто может помочь Серому Ворону - её мать, Леннет Мудрая, проживающая в большом городе дварфов Старые Шахты возле Замковых Гор. Хелен ещё долго не отпускала меня, рассказывая о жизни в подземном посёлке и жадно впитывая все новости с поверхности.

- А где Сергей? Он уже собрался? - спохватилась я.

- Да он уже давно встал и собрался. Но он ушёл наверх, покормить ещё раз тощую волчицу перед нашим уходом. Сказал, что вернётся через десять минут.

Я оделась, собрала вещи и вышла в большой зал. Завтрак для всех троих уже был на столе, и когда только успел хозяин таверны? Я приступила к еде, и тут как раз вернулся Серый Ворон. Он сразу сел за стол и молча принялся завтракать.

- Как там волчица? - поинтересовалась я, просто чтоб нарушить неуютное молчание.

- Нормально волчица. Еды ей будет хватать, - сухо ответил мой приятель.

- Много принёс ей? - уточнила я, чтобы поддержать затухающий разговор.

- Нет, принёс немного... Но она там не голодная была...

Сергей поводил ложкой в грибном супе, помолчал, думая о чём-то. Потом посмотрел на меня и увидел, что я всё ещё жду более подробных разъяснений, а потому объяснил:

- Сегодня ночью волчица перегрызла горло белому волку. Когда я поднялся, волки как раз дожирали труп бывшего вожака стаи. Они были все перемазаны в крови и возбуждены, я даже не рискнул подходить близко. Просто оставил принесённое мясо и ушёл.

Сергей помолчал ещё немного и закончил свою мысль:

- Белый волк на трёх ногах не мог самостоятельно охотиться. Но он был самым крупным и самым сильным в стае. Поэтому он, чтобы прокормиться, отбирал добычу у молодых волков.

- А волчата - это его дети? - спросил заинтересовавшийся Петька.

- Конечно. Вожак же был самым сильным в стае, и потому единственная самка принадлежала ему. А самка, подкрепившись и набравшись сил, напала на белого волка, захотевшего отобрать принесённое мной ранее мясо. И убила его. Убила, чтобы её щенки смогли выжить. Теперь волчица самая старшая и сильная в стае. Она теперь новый вожак. И волчата, я уверен, теперь выживут.

- Тогда не хочешь ли отдать ей обратно волчонка? - спросила я.

- Нет. Всё честно, она мне сама отдала своего щенка. Теперь волчонок мой.

- Ты придумал ей имя? - поинтересовалась я.

- Придумал. Хотел сперва назвать её "Смерть". И необычно, и звучит прикольно - выражение "играть со смертью" принимает другой смысл. Но всё же не стал так делать, вдруг богиня смерти Морана посчитает такую кличку волчицы обидной для себя. Поэтому я назвал волчонка "Тьма", ей подходит по цвету.

Мы встали из-за стола. Сергей рассчитался за еду и заодно прикупил в дорогу припасов. Я набрала из подземной речки воды в бурдюки, а также налила во флягу молока для волчонка. Затем мы оделись, подхватили сумки и вслед за хозяином подземной таверны направились в тёмный ведущий на поверхность коридор. Тьма поскуливала в кармане куртки Серого Ворона, и он поглаживал волчонка, успокаивая. Когда в коридоре стало совсем темно, я по привычке зажгла магический свет, но идущий впереди дварф остановился и попросил убрать заклинание. Я спорить не стала и просто взяла за руку идущего рядом Серого Ворона.


***


На поверхности была ещё ночь. Даже малейших проблесков зари не наблюдалось. Небо было чёрное, ни единой звёздочки не просвечивало сквозь тяжёлые плотные тучи. Когда мы несколько отошли от входа в подземный посёлок, я не выдержала блужданий во мраке и вызвала свет. Мои друзья не стали возражать, и дальше мы пошли намного увереннее и быстрее.

Едва заметная тропинка петляла между камней, периодически раздваиваясь и исчезая. Серый Ворон ворчал, что следы на камнях плохо читаются, но всё же как-то мой друг различал дорогу. Мы поднимались всё выше и выше в горы. Стало холодно и сыро, тропинка уже поднялась до уровня облаков, камни под ногами стали влажными и скользкими. В какой-то момент ненадолго мы даже оказались над облаками, словно вынырнули из-под воды. Стало гораздо светлее, можно было даже рассмотреть дальние скалы и уже алеющую на востоке зарю. Но затем мы опять нырнули в туман облаков, и видимость сократилась до двух-трёх шагов. К тому же пошёл мелкий сырой дождь, стало совсем зябко и сыро.

- Сегодня весь день будет дождь, не повезло нам с погодой, - проговорил Серый Ворон.

- Если к вечеру мы не заночуем в тепле с крышей над головой, я совсем заболею, - сообщила я, хлюпая простуженным носом.

Сергей посмотрел на меня оценивающе и постарался подбодрить:

- Ленка, не раскисай. Мы идём гораздо быстрее, чем в прошлом году. Если сохраним такой темп, то часов через шесть-восемь будем уже в лесном посёлке Старая Застава, где можно надеяться на горячий обед. Сейчас примерно четыре часа утра по-нашему, так что к полудню мы должны уже дойти. А там уже в посёлке посмотрим, и если силы ещё останутся, то хорошо бы нам ещё до вечера переправиться через реку на пароме. А пока, Фея, держи флягу - тут у меня горячее вино со специями, сегодня с утра мне дварфы приготовили.

Я взяла холодную флягу из рук друга, хлебнула и закашлялась - вино оказалось крепкое и очень горячее, практически кипяток. Странно, ведь сосуд в руках был совсем холодным... С интересом я присмотрелась к серебряной фляге. Она оказалась дварфовской работы и с двойными стенками, эдакий местный аналог термоса. Причём фляга к тому же носила явные следы магии, не дающей содержимому остывать.

- Тумик ранее сделал пару десятков таких фляг и не все ещё успел продать, так что я купил у него парочку, - ответил на мой невысказанный вопрос Сергей. - Любопытная вещь, похоже, имеет место утечка технологий из нашего мира. Только вместо вакуума между зеркальными стенками тут применили местный способ хранить тепло.

- А что ты у Тумика ещё купил? Что он весь день для тебя делал? - полюбопытствовал Пузырь.

- Собственно, я просто хотел у него из куска змеиной кожи сделать для рукоятей мечей оплётку, а остаток кожи думал ему продать. А Тумик вместо денег предложил свои услуги лучшего в округе кузнеца. В итоге кучу мелочёвки я у него заказал - фонарик потайной, крючья лёгкие, неломающиеся отмычки, стрелы для своего арбалета, мечи и кинжалы переточил заново, ну и оплётку для мечей заменил.

- А кузнец не задавал логичные вопросы, зачем тебе отмычки, фонарик и всё такое? - удивилась я такой беспечности приятеля.

- Да я сразу ему честно сообщил, что в Гильдии Воров Холфорда меня считают одним из самых талантливых новичков, и мне нужен не просто хороший, а именно лучший инструмент. Тумик даже горд был тем обстоятельством, что именно к нему я обратился.

- А тебя действительно считают талантливым? Ты просто никогда нам не говорил про эту часть своей жизни, - попросил уточнения Петька.

- Ну, врать не буду, лучшими из лучших в воровской среде считаются Тень и Красный Лорд. Хотя ещё Властелина Шустрая по авторитету среди воров нисколько не уступает этим двоим, но она всё же инструктор рукопашного боя, а не чисто вор. Эти имена широко известны во всём Холфорде, так что я не нарушу клятвы, называя их. Есть и другие очень авторитетные воры в нашей Гильдии, но именно я, а не они, выиграл большое соревнование осенью по воровскому ремеслу. Я подробно не могу про это рассказывать, но моя победа - подтверждённый всеми факт. Теперь моё имя, хоть я ещё всего лишь ученик, тоже достаточно известное в узком кругу посвящённых лиц.

- И многих ты уже обворовал? - полюбопытствовала я.

- До зимы я, считай, почти и не применял свои навыки в реальных делах. Склеп "Золото Мёртвых" не в счёт, тогда просто выбора у меня не было. А после истории со склепом и ещё пары связанных с ним случаев потребность в деньгах пропала, так что необходимости работать у меня не было. К тому же я понимал, что моих навыков катастрофически не хватало, а потому не рисковал без нужды. Да и не до того было, приходилось постоянно скрываться от ассасинов, прятаться, менять места, лишний раз не высовываться. А вот уже весной поступило несколько заданий от Гильдии Воров на проверку моих способностей. Сперва ерунда сущая: проследить незаметно за одним человеком, другому подкинуть компрометирующее письмо, у третьего подменить товар на прилавке. А потом было уже несколько более серьёзных заданий, не сильно денежных, но нужных для повышения авторитета...

Я с большим интересом слушала, но Сергей прервал свой рассказ, так как в кармане его куртки проснулась и стала скулить голодная Тьма. Мой друг достал флягу с тёплым молоком, надел на горлышко сосуда сделанную из тонкой кожи соску и протянул волчонку. Тьма потыкалась мордочкой и присосалась к фляге, сразу же успокоившись. Продолжать же рассказ о своих делах в Холфорде Серый Ворон не стал, так что для меня его жизнь в Зелёной Столице по-прежнему оставалась таинственным белым пятном на карте.


***


К посёлку мы вышли примерно в полдень. Прошли вдоль высокого частокола до закрытых ворот и долго долбились в них, пока из-за забора не появился сразу десяток голов заинтересовавшихся обитателей.

- Кто такие? Чего надо? - хмуро поинтересовался темноволосый лохматый тип с широкой лопатообразной бородой, видимо, главный из охранников.

- Мы странники, идём в Холфорд. Хотели перед речной переправой передохнуть и пообедать в вашем посёлке, - ответил за всех Пузырь.

Почему-то этот честный ответ вызвал заминку среди обитателей Старой Заставы. Они начали о чём-то переговариваться и даже спорить неразличимым шёпотом. Ворота нам при этом так и не открыли. Наконец, опять заговорил бородач:

- Чем докажете, что вы не разбойники? А то в последнее время кого только не носит нелёгкая вокруг нашего посёлка!

- А что, разбойники завелись в этих краях? - насторожился Петька и пробурчал тихо, чтобы только мы слышали. - То-то они нервные сегодня, все при оружии, и детей своих попрятали...

- Да когда разбойников тут не было? - засмеялся мужик, показав два ряда гнилых зубов. - Почитай, рядом единственная нормальная переправа через реку на три дня пути окрест. То одна шайка, то другая, то гоблины, то орки... Но раньше только на реке озорничали, в наш посёлок хотя бы не лезли. Староста и его люди тут порядок держали. А теперь старосту-то разбойники убили, а охранники после этого кто разбежался, а кто сам в разбойники подался. Времена нынче тяжёлые стали, вот мы и осторожничаем. Хотя я вас вспомнил - вы, кажись, прошлым летом шли тут вместе с бородатыми подземниками. Только вы тогда совсем дети были, а сейчас подросли и стали сурьёзнее. Вас мы можем впустить, вот только корчмы у нас больше нет - её хозяин разорился и уехал из нашего посёлка. Но, если вы подождёте, я кликну дочке, она что-нибудь приготовит для вас.

- Нет, не нужно, - неожиданно отказался Серый Ворон от приглашения. - Мы торопимся, перекусим тогда из своих припасов.

Сергей поправил свою сумку и быстрым шагом двинулся по дороге. Я от удивления даже не стала спорить, лишь поспешила за своим другом, хотя от горячей еды и отдыха отказываться не хотелось, тем более по такой промозглой погоде. Но Сергей вёл себя действительно странно - он расстегнул чехол арбалета, зарядил своё оружие и при этом обшаривал лес вокруг себя внимательным взглядом. Я усмехнулась, вызвала заклинание поиска жизни и быстро определила, что в лесу вокруг нас шагов на триста нет никого крупнее белки. Проверив результат ещё раз на всякий случай, сообщила об этом своим друзьям. Сергей поблагодарил меня за информацию и попросил:

- Фея, придерживай заклинание поиска! Раз опасности рядом нет, идём быстрее к реке.

Я кивнула, шагов через двести ещё раз просканировала местность вокруг и вдруг обнаружила, что примерно в полукилометре позади нас появилось десятка полтора людей. Я тут же сообщила об этом друзьям.

- Как раз этого я и опасался. Бежим к переправе! - крикнул нам Серый Ворон.

И мы побежали по поднимающейся на холм раскисшей дороге. Добравшись до верха холма, я ещё раз запустила поисковое заклинание. Никого. То ли мы оторвались от преследователей, то ли та обнаруженная мной группа людей вовсе и не преследовала нас, а вышла из посёлка по каким-то другим делам. Но мы всё равно не стали задерживаться и побежали вниз с пригорка к уже различимой впереди реке.

- Только бы боги Эрафии были к нам благосклонны, и паром оказался на этой стороне реки!- пожелал Пузырь.

И нам повезло, паром действительно стоял у пристани. Мы тут же, не мешкая, запрыгнули на крепко связанные брёвна. Оба моих друга стали крутить ворот, наматывая на большую бобину уходящий в воду канат. Когда паром уже отошёл от берега метров на триста, на только что оставленной нами пристани показалось несколько человек. Я стала вглядываться, пытаясь определить, есть ли у них оружие? Но приличное расстояние и мелкая морось не позволили мне это сделать. Сергей же пристально всматривался в людей на берегу, и лицо его всё больше мрачнело:

- Бандиты из посёлка, узнаю знакомые лица. И их главарь бородач тоже с ними. Большинство вооружены дубинками, хотя есть несколько мечей и один арбалет.

- Может, перережем верёвку, чтобы они не смогли перебраться? - предложил Пузырь.

- Они всё равно переберутся. На берегу возле пристани я видел несколько рыбацких лодок. Вот не догадались мы у лодок днища пробить, так бы мы точно оторвались. А на лодках они даже быстрее смогут переплыть, чем мы на пароме. Хотя... думаю, они не догадываются пока, что мы их вычислили, и тоже думают воспользоваться после нас медленным паромом. Так что у нас будет примерно полтора часа на то, чтобы оторваться от них и уйти в лес. Главное, чтобы на приближающемся берегу никого нас не встречало. Но вроде чисто, я никого не вижу.

- А как ты догадался, что это разбойники? - поинтересовалась я у Сергея.

- Да я и не догадался. Это вон Петька сообразил, что не видит ни одного знакомого лица, и не слышно вообще детей, хотя в прошлом году детей в этом посёлке было много. Ну и когда этот тип сказал, что помнит нас, я напряг память и вроде бы его тоже вспомнил. Мне кажется, я видел его среди напавших тогда на караван бандитов, только он не был таким сильно заросшим. Скорее всего, обнаглевшие от безнаказанности разбойники захватили этот удалённый посёлок у речной переправы, обитателей же убили или прогнали. Мне кажется, они несколько растерялись от того, что мы трое просто так подошли и в наглую постучались в ворота разбойничьего лагеря. Возможно, они предположили, что опять где-то рядом могут быть вооруженные дварфы. Но когда мы ушли, бандиты всё же решили нас догнать и ограбить. Но теперь они упустили свой шанс, в Вечном Лесу им нас не догнать и не перехватить!


***


Но Сергей явно поспешил с такими словами. Мы прошли по уходящей от берега дороге буквально метров сто, после чего Серый Ворон, недовольно оглядываясь на остающиеся в грязи следы наших ног, сказал нам сворачивать прямо в густой лес. Дальше мы тихо двигались по мху и опавшим листьям метрах в пятидесяти параллельно дороге. Мы шли уже около часа, когда вдруг услышали позади топот копыт и крики. Сергей велел нам лечь на землю и не шуметь, сам же пригнулся и скользящим шагом двинулся ближе к дороге. Из-за кустов не видно было самих всадников, но зато был хорошо слышен производимый ими шум. Конный отряд промчался вперёд, звуки вскоре затихли.

- Одиннадцать конников. Четверых я точно видел среди разбойников Старой Заставы, остальных раньше вроде не встречал. И столько лошадей за один раз на пароме не перевезти. Наверное, где-то на этом берегу есть ещё один бандитский лагерь.

- Как думаете, что они будут делать, когда поймут, что мы ушли с дороги? - спросила я.

Сергей пожал плечами. Пузырь же убеждённо ответил:

- Вряд ли станут удаляться от дороги и прочёсывать этот бескрайний лес, заблудиться тут раз плюнуть. Наверное, если дорога тут всего одна, постараются где-то дальше засаду организовать. Или поймут, что это бесполезно, и бросят преследование. Пошли что ли к дороге, по ней идти намного удобнее. Да и Ленка всё равно заранее сможет обнаружить засаду, так ведь?

Я согласно кивнула. В лесу действительно было сыро, с деревьев капало за воротник, мох противно чавкал под ногами. К тому же моя обувь, оказывается, пропускала воду. Мы вышли к дороге и остановились, молча рассматривая оставшиеся чёткие следы после всадников. Нетрудно было понять, что если мы всё же пойдём прямо по дороге, то тоже будем оставлять заметные следы. Пока ребята раздумывали над дилеммой, я обновила заклинание поиска и заблаговременно определила появление отряда спереди, после чего посоветовала друзьям скорее отойти поглубже в лес и спрятаться. Едва мы успели отбежать в сторону, как послышалось конское ржание и бряцанье железа. Мы все втроём одновременно распластались по земле и замерли. По дороге в обратном направлении проскакали, внимательно высматривая лес по сторонам, семеро вооружённых всадников. Нас, к счастью, они не заметили.

- Четверо остались где-то спереди, - сообразила я. - Странная тактика. Они только что, фактически, сообщили нам, что впереди устроена засада. Мы же теперь просто обойдём эту засаду!

- Ленка права, действительно что-то здесь не так, - насторожился Сергей. - Вряд ли они такие идиоты. Скорее всего, они уверены, что мы не сможем пройти мимо той четвёрки... Вот что, друзья, вы оставайтесь здесь и не высовывайтесь. А я посмотрю, что там нас ожидает дальше по дороге.

Серый Ворон сбросил за кустами свою тяжёлую сумку и длинный плащ, поправил мечи за спиной и растворился в сыром лесу. Мы с Петькой уселись на поваленном бревне и стали ждать возвращения нашего друга. Ждать его пришлось долго. Наступил уже вечер, стемнело, мы с Пузырём промокли, продрогли и не знали, чего и думать от волнения. Несколько раз по дороге проносились всадники - то вперёд, то обратно к реке. Но нас они пока, к счастью, не обнаружили. Однако вечером проснулась Тьма и стала громко скулить и просить еду. Пузырь поискал в сумке Сергея и достал флягу с молоком, нацепил импровизированную соску и попытался накормить маленького волчонка. Но Тьма не унималась, она воротила от соски мордочку и скулила всё громче, чуть не на весь лес.

Сергей появился словно бы из ниоткуда, просто тень отлепилась от ближайшего дерева. Я не так давно перед этим проверяла окружающий лес поисковым заклинанием и ничего подозрительного не обнаружила, так что при появлении нашего друга заметно вздрогнула от неожиданности. Сергей отобрал у Пузыря флягу с молоком, взял на руки сразу же успокоившуюся Тьму и сумел-таки всунуть соску в пасть волчонка.

- Плохо дело, - сообщил нам Серый Ворон, поглаживая щенка. - Дорога тут действительно только одна, она идёт почти параллельно реке и упирается в заболоченный лес. Четвёрка бандитов перегородила мостик через небольшой ручей возле болота. Там за мостом имеется насыпь через узкое место болота, всего-то метров сто, а далее виден нормальный густой лес. Я прошёл вдоль берега ручья в обе стороны, и нигде не получилось перейти - начинается просто густая жижа с очень топким дном. Мы в самой настоящей ловушке: тут на самом деле достаточно длинный, но совсем узкий участок леса, шириной всего метров двести от силы, со всех сторон огороженный препятствиями. Слева топкий берег и река, впереди и справа почти до самой реки непролазное болото. Единственный небольшой сухой участок позади нас надежно перекрыт высоким частоколом посёлка - того самого, откуда всадники появились. Я к самым воротам посёлка подкрался и могу сказать вам, что это и есть разбойничье логово! Возле ворот лагеря сколочена виселица, на которой висят распухшие и невыносимо смердящие трупы охранников Старой Заставы. И староста бывший тоже там висит, я его сразу узнал по шраму на лице. Картина просто жуткая, а вонища какая там стоит, словами не передать! В посёлке я заметил где-то тридцать разбойников, и ещё примерно столько же расположились на берегу реки у переправы. Несколько лодок на якорях стоят цепочкой на реке вдоль берега, и факелы уже заготовлены на ночь. Я прислушивался к разговорам разбойников у переправы, похоже, мы далеко не первые так попались. Бандиты знают, что мы скрываемся тут в ближайшем лесу, и будут нас караулить ночью, чтобы мы не сумели вырваться из оцепления. А утром, когда рассветёт, разбойники будут цепочкой лес прочёсывать, пока нас не найдут.

- Что будем делать? - спросил Пузырь таким спокойным ровным голосом, словно интересовался у нас, на пляж мы пойдём или в кино.

- В болото я уже пробовал, мне не понравилось. Ждать тут вообще глупо. Во-первых, нас завтра всё равно найдут. Во-вторых, по этой жаре во фляге скисло молоко, кормить Тьму уже нечем. Пойдём вперёд, хотя момент мы, к сожалению, упустили. Там уже не четверо врагов, а несколько побольше. Но нам ведь главное суметь пройти узкое место, после мы растворимся в лесу так, что искать нас станет бессмысленно.

Возражений ни у кого не было. Мы собрали вещи и осторожно двинулись навстречу опасности. Я ещё издали с помощью магии обнаружила засаду и даже сумела пересчитать наших врагов. Девять противников. Серый Ворон попросил меня магией крепко усыпить волчонка, чтобы щенок не заскулил и не переполошил наших противников. Это было совсем нетрудно, магия разума первый уровень, я с лёгкостью проделала необходимое, после чего дала команду двигаться вперёд. Мы подползли совсем близко и своими глазами из-за деревьев смогли рассмотреть препятствие.

Перед небольшим мостиком горел яркий костёр, возле которого сидели и разговаривали трое бородатых обросших типов. Оружие они даже и не думали скрывать - арбалет, дубинки и меч лежали наготове перед ними. Ещё шестеро разбойников спали чуть поодаль на большой телеге с сеном. Но хотя они и спали, не было никакого сомнения, что при первых же криках бодрствующих охранников эта шестёрка вскочит на ноги и бросится на нас. Рядом на полянке паслись стреноженные кони.

Я посмотрела на друзей и растерянно пожала плечами - я совершенно не представляла, как тут возможно обойтись без шума. Даже если мне удастся подчинить разум одного из врагов, всё равно останутся двое. Кто-нибудь из них всё равно закричит и разбудит остальных противников. Нам при любом раскладе придётся сражаться втроём против девяти вооружённых бандитов! И даже скорее вдвоём, а не втроём - пользы-то от меня в рукопашной схватке между мужчинами не будет совершенно никакой. Держать толком оружие я не умею, а боевой магии у меня в арсенале не было. Поэтому я честно призналась друзьям в своих сомнениях относительно благополучного исхода схватки. Мне действительно было страшно, я была уверена, что нам не справиться. На глазах у меня непроизвольно выступили слёзы, я прошептала друзьям, что это конец нашего путешествия и, вполне возможно, наших жизней.

Пузырь и Серый посмотрели на меня удивлённо, словно я сморозила откровенную дурость. Парни переглянулись между собой, Пузырь пожал плечами. Первым заговорил Сергей, в его голосе сквозила явная растерянность:

- Ленка, ты чего? Вопрос вовсе не в том - справимся мы или нет. Однозначно справимся. Но вот возможно ли обойтись без убийства бандитов? Я, если ты помнишь, связан клятвой богу воровства Беллу и не должен убивать без самой веской причины. Поэтому я сижу тут с вами и придумываю обходные варианты, вместо того, чтобы просто перестрелять из арбалета этих врагов. Или, что проще, можно подстрелить одного из тех разбойников в лодках на реке и уплыть вниз по реке на захваченной лодке. Но эти варианты связаны со смертью врагов, а мне хотелось бы избежать ненужных жертв.

- Действительно, Фея, ты зря волнуешься, - поддержал друга Пузырь. - Ты присмотрись к ним внимательнее. Это же в большинстве своём едва обученные селяне с простыми дубинами, без брони, без щитов, без шлемов. Ну, может, парочка-тройка из них и служила когда-то солдатами или наёмниками. К примеру, вон тот тип с мечом. Я же являюсь Мастером Меча и даже в одиночку против всей этой швали мог бы... ну если и не победить, но уж точно выстоять достаточно долго, особенно если встать на том узком мосту.

Я ещё всхлипнула несколько раз, размазывая слёзы по щеке, но деловой тон Сергея заставил меня собраться с духом и сосредоточиться:

- Ленка, тут и так мокро без твоих слёз. Лучше прикинь, сможешь ты хотя бы на время взять под контроль вон того чёрного, что смотрит в нашу сторону? Я тогда смогу тихо подойти и вырубить двух других, - предложил Сергей. - Только мне нужно будет как-то понять, что у тебя получилось, чтобы не лезть на рожон. Какой-то условный знак.

- Думаю, должно получиться, - согласилась я, вытирая слёзы. - Если у меня получится, он встанет, затем присядет обратно и начнёт чесать себе ухо. После этого даже если он и будет смотреть прямо на тебя, то никак не прореагирует и не подаст сигнал тревоги.

- Вот и славненько, - прошептал Сергей.

Он открыл свой рюкзак, порылся и достал небольшой промасленный свёрток. Очень осторожно развернул, придерживая кончиками пальцев за края тряпки. Внутри оказалась обычная на вид плотная кожаная перчатка. Но Пузырь при виде неё брезгливо поморщился и сказал:

- Ну и гадость! А я-то всё думал - отчего от твоего рюкзака так ощутимо веет злом?

- Да, Пузырь, твои чувства паладина тебя не подвели, - сказал Серый Ворон, осторожно натягивая странную перчатку себе на правую руку. - Это весьма редкая вещь. Перчатка двуслойная. Изнутри обычный плотный войлок, а верхний слой сделан из кожи кладбищенского гхола. Эта ночная нежить хорошо известна тем, что способна парализовать жертву своим касанием. У перчатки полностью сохранены такие же свойства - достаточно прикоснуться к оголённому участку кожи противника, как того парализует на несколько минут, минут на пять примерно. Для вора, которому нельзя убивать, это очень ценный в работе инструмент. Хранить её правда приходится в темноте и использовать можно только ночью - даже малейший лучик солнца безвозвратно испортит такую дорогостоящую вещь.

Сергей попробовал, насколько плотно перчатка сидит на руке, и остался доволен. Затем он размял руки, шею и ноги, поправил мечи за спиной и скользящим шагом двинулся в сторону противников. Я впервые в жизни наблюдала в исполнении друга знаменитое воровское исчезновение в тени. Очень эффектно! Серый Ворон сделал всего два-три шага в сторону от нас и растворился без следа. До этого я лишь однажды видела нечто подобное - когда тайфлинг Каришка фехтовала с эльфийкой Арбель, но тогда девушки были далековато от меня и плохо видны в темноте. Но чтобы вот так вот исчезнуть, буквально на расстоянии вытянутой руки, это просто взрывает мозг!

Почти сразу пронзительно завизжала невидимая Виги, предупреждая о появлении невидимки рядом со мной. Я успокоила маленькую пикси, вызвала заклинание поиска и скривила губы от досады, так как Серый Ворон никак не проявлялся. Между тем я читала в библиотеке Академии Магии, что результат поиска скрывшегося в тени поисковым заклинанием зависит исключительно от способностей мага и вора. Если маг опытный, а вор нет, маг легко обнаружит цель. Если же ситуация обратная, то вор останется незамеченным. Между этими двумя крайностями существовала лишь вероятность обнаружения, зависящая от соотношения способностей участников - как повезёт. Я попробовала заклинание поиска ещё раз и улыбнулась, сразу же успокоившись. Я сумела обнаружить своего друга! А это значит, не настолько уж сильно он меня превосходил по мастерству. Серый Ворон подкрадывался к троице возле костра, осторожно подходя всё ближе и ближе. Вот мой друг остановился на границе света от костра, примерно в трёх шагах от ближайшего бандита. Пора было и мне уже приниматься за работу.

Я сосредоточилась и начала шептать заклинание подчинения разума, рассматривая выбранного целью бородача. Как вдруг, не успела я и наполовину произнести нужные слова заклинания, как этот бородач встал и стал чесаться! Я на секунду замерла, с ужасом поняв, что сейчас случится. После чего быстро продолжила колдовать, стараясь поскорее завершить заклинание.

Как только бородач привстал, Серый Ворон тихо проявился за спиной мужика у костра, дотронулся до шеи сидящего и шагнул к его соседу. С размаху огрел уже привстающего мужика дубинкой по голове и подхватил падающее прямо в костёр тело, осторожно положив подальше от пламени. Бородач прекратил чесаться и тупо смотрел на происходящее, растерявшись от неожиданности. И вот тут я, наконец-таки, закончила плести заклинание и резко высвободила накопившуюся энергию. Бородатый разбойник замер с остекленевшими глазами, так и не издав ни единого звука. Повезло!

Серый Ворон на всякий случай всё же парализовал и бородача, затем подошёл к телеге со спящими бандитами и поочередно прикоснулся каждому к оголённой шее, чтобы полностью избежать случайностей. Всё, теперь у нас в запасе имелось несколько минут, прежде чем разбойники начнут приходить в себя. Мы с Пузырём подхватили сумки и побежали к мостику. Но вдруг Пузырь резко остановился, словно наткнувшись на невидимую стену. Он повернулся в сторону пасущихся коней и проговорил:

- Не может быть! Это же мой Шахтёр!

Чёрный, как смоль, жеребец при этих словах приподнял голову, заржал и, неуклюже подпрыгивая стреноженными передними ногами, заковылял к Петьке. Петька обнял его за шею, затем снял путы и повернулся к нам:

- Это мой Шахтёр. А вон и Пчёлка пасётся у кустов. Похоже, не всё так просто с этими бандитами, как нам казалось. Нужно бы их допросить.


***


Я, конечно, слышала от Пузыря про эту таинственную историю. После того, как мы зимой вместе с благородной леди Камилеттой улетели на грифонах в Холфорд, людей из оставшегося на заснеженной дороге отряда никто больше не видел ни живыми, не мёртвыми. Пропало сорок пять человек, среди которых было немало хороших бойцов, в том числе легендарный непобедимый мечник Роббер Смертоносный, лучший из бойцов герцога Кафиштена. Вместе с отрядом пропала казна, очень даже немаленькая сумма, на которую герцог сильно рассчитывал в борьбе за трон правителя Западной Столицы.

Так и не дождавшись появления обоза в Холфорде, герцог направил на поиски две сотни людей, среди которых были опытные следопыты и маг. До самой весны этот поисковый отряд рыскал вдоль ведущей от замка Древний Брод до столицы дороги. Люди герцога проверили все окрестные посёлки, опрашивая жителей, а население посёлка Комарьё поголовно допросили с помощью магии, прочесали окрестные леса и болота, но не обнаружили никаких следов пропавшего отряда.

Герцог Мазуро Кафиштен после памятного нападения на обоз возле самого замка Древний Брод склонялся к мысли, что отряд был уничтожен врагами. Но чтобы полностью уничтожить полусотенный отряд воинов, нужно собрать, по крайней мере, соизмеримое количество своих бойцов. Однако никто из местных жителей не видел более-менее крупных групп вооружённых людей в этой местности. И, несмотря на самые активные поиски, не было обнаружено следов большой битвы. Надежда разгадать тайну пропавшего обоза с каждым днём становилась всё призрачнее.

И вот теперь появилась зацепка - нами обнаружены кони из пропавшего отряда! Я вполне понимала оживление Пузыря - если он сможет разгадать тайну, оказавшуюся не по зубам лучшим сыщикам герцога Кафиштена, то почёт и уважением ему были обеспечены, да и награда могла быть просто королевской, особенно если удастся вернуть похищенную казну. Да и мне самой, честно говоря, было страшно интересно узнать, что же на самом деле случилось с пропавшим отрядом?

Однако Серый Ворон не разделял нашего энтузиазма. Он считал, что нужно как можно скорее покинуть этот мокрый и мрачный прибрежный лес, едва не ставший местом нашей гибели. Но я твёрдо поддержала Петьку, и Сергей в итоге согласился. Парни взяли моток прочной верёвки и надёжно связали всех бесчувственных бандитов, стянув им руки за спинами и ноги возле ступней. Затем Петька сложил все парализованные тела возле телеги и занялся лошадьми, седлая своего Шахтёра и ещё двух лошадей.

Постепенно разбойники приходили в себя. Они ворочались, ругались грязными словами, грозились поубивать нас самыми жестокими способами, пытались встать или развязаться. Но все бандиты разом умолкли и замерли, когда рядом с ними на корточки присел Серый Ворон. Наш друг, небрежно придерживая локтём заряженный арбалет, смачно хрустел сочным красным яблоком. Другой рукой парень прижимал к себе и пытался напоить слепого волчонка из серебряной фляги. Я досадливо поморщилась - действительно, слишком взволнованная находкой лошадей, я совсем забыла поддерживать заклинание сна, и щенок тут же проснулся. Тьма воротила мордочку и отказывалась от прокисшего молока.

Разбойники молча смотрели на Серого Ворона, некоторые даже рты пооткрывали. Как ни странно, но не ручной волчонок и даже не роскошный арбалет в руке парня привлекли их внимание. Бандиты, вытаращив глаза от изумления, смотрели на... сочное яблоко, совершенно невозможное в первые дни лета. Я запоздало сообразила, что в Эрафии ещё далеко не сезон для яблок, да и такого сорта, как "джонаголд" тут просто не могли знать. Когда я собирала продукты в дорогу и покупала эти яблоки в супермаркете, то что-то об этом совершенно не подумала. Вот вроде мелочь, но эта мелочь оказалась неестественной и сразу бросались в глаза в чужом мире...

Не знаю уж, что там думали разбойники про эти чудеса, но когда Серый Ворон убрал волчонка и выкинул огрызок, наступила гробовая тишина. Сергей встал, стряхнул прилипшие к его одежде соринки, и негромко обратился к связанным бандитам:

- Парни, скажу вам прямо, из всех вас живым мне нужен только тот, кто сможет рассказать про случай с обозом герцога Кафиштена этой зимой. Остальные мне не нужны. Ну, кто из вас хочет жить?

Уже через секунду все разбойники, перекрикивая и перебивая друг друга, дружно стали говорить. Каждый утверждал, что именно он лучше всех знает про случай с обозом. Гвалг стоял просто несусветный. Сергей поморщился и сказал:

- Думаю, большинство из вас врут и не знают ничего. Но это легко проверить. Я буду задавать вопросы, а отвечать будет только тот, на кого я укажу. Если кто из вас соврёт, магичка (Сергей указал на меня) это сразу поймёт. Совравший получит сразу же болт прямо в башку. Всё ясно? Тогда вопрос первый. Что случилось с обозом? Отвечать будешь ты, - Серый Ворон указал арбалетом на того самого темноволосого бородача, который едва не сорвал нам тщательно продуманную операцию.

- Что, что... разве непонятно? Перебили мы их всех, как глупых курей. Из охранников никто не выжил. Хотя, тут могу ошибаться. Вроде был ещё жив один мечник в более богатых господских одеждах. Лютый мужик, не знаю уж кто он, и как его зовут, но парней наших он положил просто без счёта. Если бы не подоспевшие люди того рыцаря, может быть мы и не справились бы с ним. А так повалили его на землю и связали израненного.

- Вижу, ты не врёшь и действительно кое-что знаешь про тот случай, - согласился Серый Ворон. - Хорошо, вопрос номер два. Кто был тот рыцарь? Ну, кто знает ответ на второй вопрос?

- Я знаю, - в общем молчании раздался голос самого крайнего мужика, он единственный из всех был в кольчуге. - Тем рыцарем был виконт Риго Армазо.

- Не может такого быть! - вскричал стоящий рядом со мной Пузырь. - Это один из уважаемых членов Совета Рыцарства!

- Но это правда, господин. Он находился далеко от места схватки и был в глухом закрытом шлеме, но я своими ушами слышал, как к нему обращались по имени и титулу его приближённые. Да и наш главарь, когда получал награду за выполненное задание, назвал его "малыш Риго". К тому же я был одним из тех, кому приказали отвозить кареты с поля боя. Мы отогнали обе кареты в замок Мокрый Луг и связанного израненного пленника отвезли туда же. А всем известно, что замок Мокрый Луг прошлой осенью перешёл от Сальвайла Армазо к его брату Риго Армазо.

- Если это так... И если мы сможем это доказать... То эти сведения просто бесценные. Герцог Кафиштен сможет стать правителем Холфорда! - Пузыря просто переполняли эмоции.

- Короче, ты поедешь с нами, если будешь вести себя тихо, - подытожила я за Петьку.

Бандит послушно кивнул, подтверждая, что неприятностей с ним не возникнет. Остальные сразу же заголосили, стали пытаться вырваться или отползать. Петька усадил покорного пленника на одного из осёдланных скакунов и связал бандиту ноги под седлом. Я боязливо косилась на двух других коней, так как ездить верхом мне никогда не доводилось. Но Петька меня успокоил, что я поеду вместе с ним. Он прикрепил сумки, затем подсадил меня на Шахтёра, а потом и сам сел позади.

- Серый Ворон, разберись с остальными, их шум меня раздражает, - сказала я нарочито грозно, стараясь скрыть предательскую улыбку от оказавшегося рядом связанного пленника.

Сергей понятливо кивнул и начал демонстративно перебирать ножи, при этом надевая на руку перчатку из кожи гхола. Шахтёр, набирая скорость, поскакал по мостику и насыпи. Крики пленников за спиной стали пронзительными, затем резко стихли. Едущий рядом мужик побледнел и стал молиться. Я на всякий случай вызвала заклинание поиска жизни и успокоилась. Восемь отчётливых меток людей. Серого Ворона я опять не смогла обнаружить, но не переживала по этому поводу, так как обнаружила три сигнала от быстро догоняющих нас лошадей. Сергей не только сам верхом догонял нас, но прихватил обе остававшиеся на лугу лошади.

Ну что же, разбойники живы, однако парализованы на несколько минут. А потом ещё некоторое время будут приходить в себя и долго развязываться. Да и догнать нас пешком им будет ой как непросто! Конечно, развязавшиеся бандиты смогут добраться до своих друзей и сообщат о случившемся, за нами могут направить погоню. Но я сильно сомневалась, что разбойники предпримут поиски глухой ночью в Вечном Лесу. Но даже если и рискнут, у нас всё равно есть достаточно времени, чтобы умчаться прочь.


***


Мы всю ночь проскакали по дороге через Вечный Лес при свете магических фонариков. Петька опасался, что не позже чем утром за нами может быть выслана погоня. Это было тем вероятнее, что бандиты знали наш маршрут - мы ведь сами им разболтали, что направляемся в Холфорд. Поэтому важно было сделать максимально большой отрыв за эту ночь и за утренние часы.

На рассвете после короткой остановки на небольшой полянке возле чистого ручья мы продолжили путь. Периодически я сверялась со своими записями и с удовлетворением находила знакомые места. Особенно меня повеселили перерисованные в прошлом году в блокнот казавшиеся такими таинственными непонятные руны на указателях у развилок, сейчас легко читаемые: "Новый Посёлок", "Посёлок Рудокопов", "Сторожка егеря", "Брод и дорога к Холфорду", "Старое кладбище", "Добыча торфа" и так далее.

Пленник вёл себя тихо и дремал, покачиваясь в седле. Но его кротость оказалась показной - ночью стоило нам немного ослабить бдительность и задремать, как он тут же попытался удрать. Но изменение ритма в топоте копыт разбудило Пузыря, и мы быстро настигли беглеца. С наступлением утра усталость у нас была такая, что мы едва не выпадали из сёдел. Я справедливо опасалась, что на привале дозорный просто-напросто уснёт, и пленник хорошо если просто сбежит, но может ведь найти оружие и напасть на нас сонных. Я поделилась своим опасением с Пузырём, но тот и слышать не хотел о том, чтобы отпустить ценнейшего свидетеля и потерять свой возможный пропуск в рыцарство.

Я согласилась с доводами друга, что этот пленник крайне важен для нас, и его нужно беречь любой ценой. Однако судьба распорядилась по-своему. Уже днём, когда я была готова от усталости рухнуть и прямо тут же уснуть, вдруг раздался пронзительный свист, и на узкую дорогу перед нашим отрядом выбежало четверо вооружённых типов в масках. Один из них, размахивая заряженным арбалетом, сразу же схватил Шахтёра за уздечку. Другой бандит попытался остановить коня Серого Ворона.

- Жизнь или кошелёк! - услышала я такую знакомую из фильмов про разбойников фразу.

Но я не успела даже испугаться, как Пузырь лягнул ногой в голову удерживающего Шахтёра разбойника. Держащий нас на прицеле арбалета молодой парень от удара пошатнулся и выпустил уздечку. Петька подстегнул тут же рванувшегося вперёд скакуна, одновременно с этим с шипением из ножен появился меч Пузыря. Двое разбойников шарахнулись в сторону с дороги, чтобы не попасть под удар клинка или копыта чёрного жеребца.

Рядом с моим ухом просвистела пущенная из-за деревьев стрела, но к счастью не попала. Чтобы не полагаться только на ненадёжную удачу, я тут же взмахнула руками и соорудила вокруг себя щит от стрел. Вообще-то, это заклинание правильнее и эффективнее делать на основе магии воздуха. Но для меня этот вариант отпадал по вполне понятной причине - воздух недоступная для меня стихия. Поэтому я давно выучила альтернативный вариант пылевого щита на смеси стихий земля-огонь. Пусть такой щит был и не настолько безотказным, как воздушный, но тут уж мне выбирать не приходилось. И уже через пару мгновений я ощутила скользящее попадание по своему магическому щиту, а затем ещё одно. А потом мы вырвались из окружения и укрылись за поворотом лесной дороги. Обстрел сразу же прекратился.

- Все целы? - поинтересовался Серый Ворон, оглядываясь на всякий случай.

Я радостно подтвердила, но Пузырь проговорил не столь оптимистично:

- На твоём месте я бы не был настолько уверен, посмотри на нашего пленника.

Я повернула голову и вздрогнула. В спину связанного разбойника почти по самое оперение вошла стрела, пробив казавшуюся надёжной кольчугу. Раненый мужик бледнел с каждой секундой и судорожно хватал ртом воздух.

- Как это нелепо... - в булькающем голосе умирающего сквозили боль и досада. - Сколько раз я сам вот так участвовал в лихих засадах на купцов... Сколько... сколько раз сам стрелял из кустов... по спинам удирающих в панике всадников... Богиня судьбы Фаэтта злопамятная... И шутки у неё... паскудные... Как всё глупо вышло... Богиня Морана... будь ко мне милосердной...

После этого у разбойника пошла горлом кровь, а глаза его разом остекленели. Через несколько секунд тело бандита беспомощно обвисло в седле, а затем и начало быстро сползать вниз под брюхо лошади. Вскоре над седлом скачущей во весь опор лошади нелепо торчали связанные между собой грязные босые ноги. Далеко позади нас раздались радостные вопли - разбойники разглядели, что сумели убить одного из всадников. Лошадь с убитым стала заплетаться и останавливаться. Я попыталась подхватить её за узду, но промахнулась рукой. Петька с сожалением оглянулся на отстающую лошадь, но разворачиваться не стал - из-за кустов к добыче уже бежали разбойники.

- Не задерживаемся! Вперёд! - крикнул мой друг, пиная Шахтёра каблуками.

И мы поскакали дальше.

Остановились мы лишь к полудню, далеко отъехав от места второй лесной засады. Шахтёр был весь в мыле и дрожал, взгляд его красных глаз был совсем дурной. Не в лучшем состоянии была и Пчёлка под Серым Вороном, и пара других лошадей. Мы съехали в сторону от дороги и поднялись на крутой сильно заросший папоротником холм. Серый Ворон слез с лошади и не поленился пройти обратно к подножию холма, поправляя ветки и затирая наши следы в зарослях папоротника. Спать мне хотелось ужасно, я передвигалась враскорячку на нетвёрдых ногах после стольких часов верхом. В довершение своих бед с непривычки жёстким седлом я в кровь натёрла себе внутренние поверхности бёдер.

Но всё же моё состояние было просто ерундой по сравнению с состоянием Пузыря. Он угрюмо молчал последние несколько часов, вокруг мокрых от слёз глаз моего друга были чёрные круги. Я понимала его, Петька страшно переживал потерю бесценного свидетеля. Свидетеля, чьи показания были способны вызвать бурю, которая выметет виконта Риго Армазо из Совета Рыцарства и разом лишит род Армазо всех шансов на пост главы Холфорда. В своих сладких мечтах утром парень уже видел себя рыцарем, получившим этот славный титул в благодарность от Мазуро Кафиштена, нового правителя Западной Столицы. И тут такой облом...

Не в лучшем расположении духа был и Серый Ворон. Он тоже устал и вдобавок ко всем другим нашим бедам не знал, что делать с голодным волчонком. Тьма отказывалась пить прокисшее молоко, но была ещё слишком маленькой, чтобы питаться мясом, пусть даже варёным или пережёванным. Приготовленный в котелке тёплый мясной бульон она попробовала буквально половину ложечки, после чего стала воротить мордашку и опять жалобно скулить.

Стараясь не уснуть на ходу, мы поставили палатку и закидали её сверху листьями папоротника. С места нашего лагеря можно было сверху наблюдать дорогу в обе стороны, так что возможную погоню мы бы вовремя обнаружили, сами оставаясь при этом укрытыми густой растительностью. Поэтому мы стреножили и пустили пастись коней на лужайке, быстро перекусили и решили отдохнуть после всех мытарств и разбойничьих засад. Жребий первой охранять лагерь выпал мне. Я уселась на поваленный древесный ствол, запустила поисковое заклинание и собралась примерно два часа поддерживать огонь в маленьком костре и караулить дорогу. Чтобы скоротать время, я достала конспекты мага Теодора. Тут, в насыщенном магией мире, наконец-то можно было проверить на практике мои многочисленные предположения и догадки в области построения заклинаний.

Погода наконец-то вспомнила про летний сезон - было очень жарко и душно. Я сняла плащ, накинутый поверх мантии адепта, а затем стянула и повесила сушиться у костра свои промокшие насквозь ботинки вместе с носками, с наслаждением вытянув босые ноги. Где-то сверху над лесом припекало яркое летнее солнце. Но сюда вниз сквозь густое сито миллионов листьев не пробивался напрямую ни один солнечный лучик, к поверхности земли доходил только приглушённый матовый зелёный свет. Даже днём тут царил полумрак, так что читать книгу мне приходилось при дополнительном освещении от магического фонарика. Учёба шла трудно, мысли от усталости были тягучими и вязкими, словно моя голова была наполнена липким мёдом. Мне приходилось постоянно сосредотачиваться, чтобы отогнать сонливость.


***


Проснулась я резко, как от удара током. Была ночь. Костёр давно догорел, вокруг было совсем темно. Рядом испуганно ржали и метались кони. Я произнесла заклинание света и буквально в трёх шагах от себя увидела большого тёмно-серого волка. Он, прижав испуганно уши и почти улёгшись брюхом на землю, смотрел то на меня, то на вход в палатку. Из палатки доносилось жалобное поскуливание крохотной Тьмы. Я громко крикнула, отгоняя зверя и одновременно стараясь этим криком разбудить своих друзей. Волк бочком-бочком стал медленно отступать к кустам, втягивая носом воздух и принюхиваясь к запахам из палатки.

Тут полог палатки откинулся, из неё выполз заспанный Серый Ворон, столкнувшись нос-к-носу с лесным зверем. Сергей от неожиданности невольно матюгнулся, волк оскалил зубы и зарычал. Мой друг тоже зарычал, глядя опасному хищнику прямо в жёлтые глаза. Так они и стояли некоторое время в полуметре друг от друга, рыча и скалясь. Затем волк отвёл глаза и отбежал на несколько шагов в сторону. Однако с нашей небольшой полянки зверь не уходил, продолжая непрерывно глухо рычать сквозь зубы. Сергей выпрямился и что-то отрывисто пролаял. Волк лёг на землю, затем завалился на бок, показав брюхо. Судя по набухшим соскам, это оказалась волчица.

Сергей зашёл в палатку и вскоре вышел с волчонком на руках. Мой друг подошёл к лесному хищнику и положил Тьму возле волчицы. Щенок тут же безошибочно определил направление и пополз в сторону сосков. Через несколько секунд изголодавшаяся Тьма уже жадно сосала молоко.

- Эта волчица потеряла своих щенков. Говорит, что их украли прямо из норы. Она пришла на плач голодного волчонка. Знала, что это не её ребёнок, но хотела убедиться. Она просила оставить ей волчонка, но я отказался. Это мой зверь, и я её никому не отдам. Волчица сама предложила покормить чужого щенка. Сейчас она покормит Тьму, а потом пойдёт и попробует вызволить своих щенков. Она знает, где они. Но очень боится туда идти.

- Кто украл волчат? - спросила я.

- Это сделали гоблины, они нередко воруют крохотных щенков. Гоблины живут неподалёку от её норы в небольшом посёлке вместе с лесными орками. Посёлок, как говорит волчица, совсем недалеко отсюда.

- Мы можем помочь ей? - поинтересовался Пузырь, выходя из палатки в полном снаряжении.

Оказывается, он уже давно не спал и прислушивался к разговору. Серый Ворон повернулся к волчице и затявкал. Та подняла уши и протявкала ему в ответ.

- Она может проводить нас почти к самому посёлку. Но в сам посёлок она не пойдёт. Сильно боится. Просит нас помочь найти её волчат.

Мы с ребятами переглянулись и молча кивнули. Попробуем помочь матери-волчице. Мы свернули палатку, собрали свои вещи и стали седлать лошадей. Лошади нервно подрагивали и фыркали, косясь на лесного хищника. Но Серый Ворон, пусть и не сразу, всё же сумел успокоить наших животных.

Петька опять подсадил меня на Шахтёра, сам усевшись позади и привязав к седлу поводья запасной лошади. Серый Ворон убрал насытившуюся Тьму внутрь своего плаща, ловко вскочил на Пчёлку, также привязал запасную лошадку и что-то сказал волчице. Та встала и потрусила вперёд сквозь ночной лес. Серый Ворон вызвал над собой магический свет и последовал за волчицей. Пузырь пнул Шахтёра, направляя его следом.

Мы двинулись сквозь кусты. Волчица едва заметной тенью прыгала где-то впереди. Я часто теряла её из вида, но ориентировалась по фиолетовому светлячку над головой Серого Ворона. Наша группа спустилась в овраг и долго следовала вдоль заросшего густой высокой травой ручья. Затем мы взобрались по склону холма, потом спустились с другой стороны по пологому склону и двинулись куда-то в темноту леса. Потом наша тропинка стала петлять и подниматься куда-то всё выше и выше. Лошади фыркали и крутили головами, что-то им не нравилось. Тут светлячок над Сергеем погас, мы остановились. Сергей подошёл и помог мне слезть на землю.

- Фея, притуши свет. Мы почти пришли, дальше нужно идти пешком. Оставим тут наших лошадей. Волчица обещала их покараулить и не дать в обиду никому из других сородичей. Кроме волков крупных хищников тут нет, так что с лошадьми ничего не случится. Но самое трудное было объяснить это нашим лошадям. Шахтёр почти сразу поверил, с остальными было хуже. Больше всего пугалась и упрямилась глупая Пчёлка, реально она туповатая даже для лошади. За неё я больше всего волнуюсь, как бы она не устроила истерику после нашего ухода и своим ржанием не привлекла внимание орков. Пузырь, будет хорошо, если ты её крепко привяжешь к стволу дерева и заодно замотаешь ей морду, чтобы кобыла не смогла заржать.

Пузырь кивнул и, пока Сергей готовился к предстоящей операции и проверял своё непонятное снаряжение, занялся Пчёлкой. Я вызвала заклинание поиска жизни и даже присвистнула от удивления, за холмом, всего в полукилометре от нашей стоянки было более сотни меток. Я сообщила об этом друзьям.

- Похоже, крупный лагерь. Будем действовать скрытно, - сказал Сергей, надевая на лицо чёрную маску.

Сергей достал из своей сумки одну из баночек и нанёс на свои руки и одежду несколько мазков. Затем достал другую плоскую банку и подошёл к нам:

- Это камуфляж. Давайте я вам лица разрисую тёмными полосками, чтобы не так заметно было. Кроме того, у этой мази полезное дополнительное свойство - она остужает кожу, и вы не так ярко светитесь в темноте.

- В смысле? А я что свечусь? - поинтересовался Пузырь.

- Ещё как! В тепловом спектре на фоне холодного ночного леса ты, разгорячённый после верховой езды, сейчас просто как прожектор. Я бы тебя метров за пятьдесят обнаружил. Некоторые орки тоже видят в темноте, пусть и не настолько хорошо. Поэтому лучше не рисковать.

Мазь была жирной и заметно холодила кожу. Сергей разрисовал мне лицо и занялся Пузырём. Вскоре мы с Петькой раскраской стали напоминать полосатых тигров. Потом мы стали карабкаться вверх по заросшему мхом каменистому склону, местами обсыпающемуся небольшими локальными камнепадами. Первым двигался Серый Ворон, он определял безопасную дорогу, по которой уже двигались мы с Петькой. Через несколько минут мы все втроём уже лежали на гребне каменной кручи и осторожно рассматривали посёлок внизу.

А посмотреть было на что - даже ночью посёлок, лежащий в котловине внутри кольца скал, был ярко освещён множеством факелов. Слышался стук кузнечных молотов по металлу, доносились резкие крики и команды. В самом центре этого поселения возвышалось непонятное НЕЧТО. Металлический огромный каркас сферической формы, высотой где-то с пятиэтажный дом. Вокруг него, словно муравьи, суетились многочисленные рабочие, преимущественно орки. Я впервые в жизни видела живых орков. И, нужно сказать, они меня не впечатлили - примерно с человека ростом, с непропорционально длинными крепкими руками и неестественно толстым торсом. Я как-то представляла орков гораздо более высокими и дикими. Эти же походили на людей и действовали очень разумно - одна группа из примерно двадцати орков с помощью системы верёвок и блоков поднимала выгнутые тяжеленые металлические балки на большую высоту. Другая группа рабочих подтягивала за канаты балки к огромной сфере и вставляла концы балок в пазы. Затем более крупные орки подгоняли с помощью молотов деталь по месту и вставляли в пазы скобы. И, наконец, к закреплённой детали подкатывала на колёсах толкаемая группой рабочих махина, на верхней платформе которой находились несколько орков и дварфов. Эти рабочие с помощью гигантского пресса намертво заклёпывали очередную деталь непонятной конструкции. Сборка шла быстро, огромный каркас был почти готов.

С другой стороны посёлка шипели и изрыгали пламя гигантские печи, возле которых стучали молотами многочисленные кузнецы. Рабочие в посёлке были самые разные - преимущественно орки, но в большом количестве я видела и людей, и гоблинов, и дварфов. За порядком с вышек следили несколько более крупных орков, вооружённых и очень свирепых на вид. Ещё один ряд вышек располагался по периметру посёлка на холмах - там дозорные наблюдали не только за ситуацией на стройке, но и изредка осматривали окружающий лес и холмы, хотя трудно было понять, что они вообще могут разглядеть ночью в темноте. Ближайшая к нам дозорная вышка была метрах в ста от нашего убежища, на её верхней площадке устало облокотившийся о перила невысокий орк-лучник смотрел в нашу сторону.

- Фея, мне вон тот лучник мешает! - проворчал Серый Ворон, указывая на наблюдателя. - Здесь хороший спуск вниз по склону, камни закрывают обзор охранникам с других вышек. Но если я здесь буду спускаться, то не смогу пройти незамеченным мимо вон того ряда факелов, и этот ближайший охранник меня неминуемо заметит. Ты можешь взять его под контроль?

- Могу, но тогда возникнет другая сложность. Как только я его отпущу, охранник немедленно поднимет тревогу. Поэтому я сделаю по-другому, просто отведу ему глаза, и в нужные моменты он повернётся в противоположную сторону. Но он будет в полном сознании, так что ты уж постарайся слишком явно не привлекать внимание охранника.

- Понял. Хорошо, так и поступим! - с этими словами Сергей вскочил и побежал вниз по склону, стремительно проскочив освещённое пространство возле факела. Затем мой друг на секунду присел за поросшим мхом валуном, после чего побежал дальше и укрылся за одиночным кустом шиповника. Там Сергей немного выждал и пошёл уже медленно и осторожно в сторону хорошо освещённого ряда факелов.

Я размяла озябшие пальцы рук и стала отводить глаза охраннику. Заклинание было несложным, мы проходили его на первом курсе Академии Магии. Фактически это был ослабленный упрощённый вариант "контроля гуманоида", только не нужно было силой захватывать сознание, а тихо и ненавязчиво вклинивать свои приказы в естественный ход мыслей субъекта. Орк даже не почувствует и никогда не поймёт, что желание повернуться в сторону леса и долго внимательно осматривать кроны тёмных деревьев - не его бдительность хорошего охранника, а навязанная чужая воля. Как только лучник повернулся спиной, Серый Ворон привстал и шмыгнул чрез полосу света в охраняемый лагерь.

Я быстро потеряла своего приятеля из виду, хотя ещё долго обшаривала взглядом каждое строение. Мы долго молча лежали с Пузырём на жёстких камнях. Потом мой друг тихо сказал:

- Ленка, тут орки сразу двух кланов. Вон те шесты на краю посёлка видишь? Слева знак клана Хищной Ладони, это один из самых больших кланов орков на западном побережье Эрафии. Именно с кланом Хищной Ладони воевали люди едва ли не с самого первого дня высадки колонистов в Эрафии. Это достаточно образованные и развитые орки, особенно в сравнении со степными сородичами. У этих орков имеется несколько настоящих крупных городов и сотни посёлков поменьше. И причём всей этой огромной территорией правит единый великий вождь клана, не знаю уж кто у них там сейчас за главного. Вообще-то клан Хищной Ладони должен жить несколько западнее этих мест, вдоль русла Стреминки и до самого океана, странно видеть их так близко к человеческим городам.

- А другой клан тебе известен? - спросила я Пузыря, просто чтобы поддержать беседу, так как на самом деле меня совершенно не волновали названия орочьих кланов и их история.

- Да, конечно, известен. Шест справа означает клан Яркого Огня. Это, если хочешь знать, особенный клан среди многочисленных орочьих. Клан Яркого Огня не имеет каких-то определённых собственных территорий и никогда не принимает участие в набегах и войнах. Этот клан даже не имеет собственной сколь-нибудь существенной армии. Но зато клан Яркого Огня имеет право селиться на чужих землях, причём другие орочьи кланы обычно сами их приглашают. Клан Яркого Огня - это кузнецы орков, они делают для остальных оружие, инструменты и доспехи. Я так понимаю, что вон те, более мелкие орки, как раз и есть мастера из клана Яркого Огня. А более крупные это бойцы и охранники из Хищной Ладони.

- Но чем все эти орки и другие рабочие заняты? Что это за круглая штука посреди посёлка, которую они все вместе собирают? - спросила я у Петьки.

- Понятия не имею. Никогда не слышал ни о чём подобном, - пожал плечами парень и вдруг встрепенулся. - Кстати, вон наш Сергей, сидит возле стенки сарая и машет нам рукой. Видимо хочет пройти обратно. А с ним ещё кто-то рядом притаился.

Действительно, возле Сергея сидели несколько фигур, укрывшиеся от наблюдателей между стен двух соседних домов. Сергей махал рукой, указывая в сторону лучника на вышке. Я всё поняла и опять принялась творить заклинание отвода глаз. Орк отвернулся в сторону леса, приспустил штаны и стал прямо с вышки справлять малую нужду. Серый Ворон и группа незнакомцев пробежали освещённое место и залегли, распластавшись на земле. Орк закончил свои дела, подтянул штаны, внимательно осмотрел посёлок и, опять повинуясь моему приказу, стал осматривать тёмный лес.

Серый Ворон и четверо его спутников, не теряя времени, полезли по склону наверх. Через минуту вся группа укрылась за валуном, пережидая обернувшегося охранника, а ещё через пару минут все они были возле нас с Пузырём. Четверо незнакомцев были в грязном рванье, сильно истощены и пахли давно немытыми телами и нечистотами. Один из них был дварфом, расу же троих других я так и не смогла определить. Исхудалый дварф чуть отдышался после забега в гору, привстал и повернул голову в нашу сторону:

- Рад видеть вас обоих в добром здравии, Елена Фея и Пётр Пузырь! Прошу извинить за мой неопрятный вид...

Я вгляделась в измождённое, потемневшее от копоти и грязи лицо дварфа и с удивлением узнала в нём Ярика Тяжёлого.

- Ярик! Что с тобой случилоcь?! - воскликнула я в ужасе.

Но Серый Ворон прервал наш разговор:

- Времени нет, потом поговорите. Быстро уходим, пока побег не обнаружили! У нас в запасе не более трёх клепсидр времени. Потом будет конец рабочей смены, орки-охранники пойдут поднимать спящих пленников на работу и обнаружат побег. Нам нужно покинуть это место и успеть убраться как можно дальше, так как погоня за нами обязательно будет!


***


Мы бегом помчались к оставленным лошадям, невзирая на темноту, скользкие камни и обсыпающийся склон, на котором так легко можно быть сломать себе ноги. Сергей вызвал над собой свет - видимо, время было крайне дорого, раз он так рискнул обнаружить себя. Я и Петька тут же последовали его примеру. Бежать при освещении было гораздо проще, мы за минуту спустились к лошадям и оставленным вещам.

Лошади были на месте, хотя и были сильно напуганы. Я лишь краем глаза успела уловить исчезнувшие в кустах серые тени, на поляне осталась только одна волчица. Серый Ворон что-то быстро спросил у неё, но волчица лишь зарычала в ответ и оскалила зубы. Тогда мой друг тоже оскалился, затем вытащил из своего кармана и показал огромной хищнице двух поскуливающих щенков. Одного из щенков положил обратно себе в карман, а второго взял левой рукой за шкирку, правой же приставил к горлу волчонка острый кинжал. Лесная волчица тут же растеряла всю свою свирепость, поджала хвост под брюхо и на подгибающихся лапах убежала в кусты, испуганно поскуливая и постоянно оглядываясь на Серого Ворона.

- Ишь ты, совсем обнаглела. Захотела мою Тьму забрать! - прокомментировал парень странные переговоры.

Волчица появилась вновь через пару минут, уже с чёрным щенком в пасти. Лесная хищница на брюхе подползла к Серому Ворону, повиливая своим хвостом подобно собаке, и бережно положила Тьму на землю перед Серым Вороном. Мой друг поднял волчонка на руки, внимательно осмотрел и, убедившись, что с Тьмой всё в порядке, отдал лесной волчице двух её щенков.

- Давайте уже убираться отсюда! - нетерпеливо проговорила я, раздражённая из-за этой непредвиденной задержки.

- Ярик, ты сможешь ехать верхом на лошади? - поинтересовался Пузырь. - И твои друзья смогут?

Дварф боязливо посмотрел на стоящих рядом лошадей и неуверенно пожал плечами. Трое других существ никак не ответили, словно и не поняли вопроса Петьки.

- Значит, делаем так, - безапелляционно решил за всех Сергей. - У нас только две лошади с сёдлами. На них поедут убежавшие пленники, по двое на каждой лошади. На лошадях без сёдел поедем мы. Главное перебраться через два крутых холма до дороги, а там уже будет проще.

Никто не стал спорить или что-либо уточнять. Петька помог взобраться на лошадей невысокому Ярику и троим примерно в рост дварфа незнакомцам. Мы осторожно двинулись сквозь ночной лес. Ехать без седла было боязно, я всё время опасалась свалиться, но близость и уверенность Петьки меня успокаивали. Вскоре мы выбрались из заросших кустами холмов на дорогу и поскакали уже по ней.


***


- Ну, значится, на следующий день после той встречи с вами на зимней дороге я уже был в торговом посёлке. Мне одного дня хватило, чтобы понять - мне там были совсем не рады. Там и без меня было по три неплохих мастера на каждое место в кузнице. Даже если просто мехи качать, мешки с углём таскать или воду носить и то свободных мест не было...

Ярик во время своего рассказа стоял по пояс в воде озера и пытался хоть как-то отстирать свою рубаху с помощью предложенного мной куска мыла. Честно говоря, его одежда годилась разве что только в качестве половой тряпки, но дварф не унывал.

- И тогда пошёл я в Холфорд, как вы меня надоумили. Вот только на второй день пути на безлюдной дороге окружили меня, значится, разбойники. Конечно, я сам тогда сплоховал - растерялся и пока оружие доставал, мне уже аркан на шею накинули и повалили на землю. Понятное дело, топор хороший сразу отобрали, по шее накостыляли, все вещи мои выгребли. Ну, думаю, если бы хотели меня убить - убили бы сразу. А раз не убили, значит, отпустят потом меня, что с меня ещё взять-то? Но у них были другие планы. Их главарь стал интересоваться, действительно ли я кузнец, раз с собой таскаю инструменты? Ну, я ответил ему гордо, что раз он видит перед собой дварфа, то видит перед собой кузнеца. Ну, они меня связали, повязку на глаза нацепили и куда-то повели. Долго мы шли. А потом меня посадили в какой-то холодный подвал и сказали ждать. Даже не развязывали целый день. На второй день в подвал спустились орки. Вывели меня во двор и посадили в железную клетку на повозке. В той клетке уже было двое дварфов из клана Водных Мастеров, один человек кузнец и вот эти трое, - указал Ярик на трёх непонятных существ.

Эта троица с того момента, как мы остановились утром на привал на берегу озера, так и сидела неподвижно на берегу. Они даже не пытались искупаться или умыться в озере, хотя воняло от них изрядно. И они продолжали упорно молчать, как будто и не понимали нашу речь. Хотя я знала, что это не так - мы разговаривали с Яриком на Всеобщем, и любые разумные существа понимали этот язык. Странные они были какие-то. Не знаю, зачем мы вообще их с собой тащили, можно было их оставить там же у орочьего лагеря.

- Привезли нас орки в посёлок, приставили к нам надсмотрщика, - продолжил свой рассказ Ярик, который уже вымылся, разделся до набедренной повязки и разложил сушиться свою мокрую одежду на траве. - Звали этого надсмотрщика Гумаш, тот ещё злыдень оказался. Своё знакомство с нами он начал с того, что жестоко избил нас всех своими кулаками, ногами и окованной свинцовыми кольцами дубинкой. Мне нос расплющил, другим зубы проредил или рёбра поломал. А потом сказал, что мы должны будем работать кузнецами, а кто плохо будет стараться, тех орки отдадут гоблинам на мясо для их приручённых волков.

Кроме нас там в клетках было уже десятка три других пленников, да ещё и новых постоянно орки привозили, так как не все выдерживали такого изнурительного труда, побоев и плохой кормёжки. Ну, стало быть, начали мы работать на орков. Сперва нам было задание выплавить очень хитрый сплав по какому-то их старому забытому рецепту. Тот сплав должен был быть устойчив к любой магии. Долго мы бились над этим заданием - у орков было лишь приблизительное описание, что входило в чудо-сплав, так что пришлось нам повозиться. Но к началу весны получилось, как раз у нашей группы. Вот эта троица разгадала старый состав, - Ярик показал рукой на всё также молча сидящих на берегу существ.

- Но кто они? - задала я давно мучивший меня вопрос.

Ярик молчал достаточно долго, прежде чем ответить на этот простой, в общем-то, вопрос. Он даже оглянулся на своих сотоварищей по несчастью и, не дождавшись от них никакого отклика, решился ответить:

- Елена Фея, это чёрные дварфы, лучшие мастера Эрафии. Никто из жителей поверхности не знает о металлах и половину того, что знают глубинные жители. Не представляю уж, где орки исхитрились их сцапать, обычно чёрные дварфы не поднимаются на поверхность из своих глубинных катакомб. Они всегда молчат, хотя всё отлично понимают. Я ни разу не слышал, чтобы они разговаривали даже между собой. Я слышал от братьев, что у чёрных дварфов не принято говорить в присутствии остальных рас, считается позором вроде. Презирают они нас всех. Даже когда Гумаш одному из них руку сломал, тот не издал ни единого звука. Но зато, если не обращать внимание на причуды, то кузнецы и знатоки металла просто на загляденье. Именно они смогли выплавить состав, который не реагирует ни на какую магию. Орки, как получили надёжный рецепт чудо-сплава, дали всем пленникам новое поручение, нужно было выплавлять из нового сплава детали для той большой круглой конструкции, что вы видели в посёлке.

- Что это за шар такой? - спросил помогающий мне готовить завтрак Пузырь.

- Да кто его знает, что это за штука... Но мы её с самого начала весны собираем. Почти закончили уже было, но где-то Две Руки назад приехал в посёлок один маг. Он был человек, но орки перед ним падали ниц и разве что землю не целовали, постоянно выкрикивая его имя. Звали его как-то необычно... Агали вроде, или Агари... Хотя вроде как-то более длинно этого мага звали.

- Может быть, Агалиарепт? - озарило меня, это было имя нового великого вождя орков, про которого рассказывал нам эльф Тилион.

- Во-во! Точно, именно так его и звали. Жаль, рассмотреть его не удалось, нас тогда по клеткам орки распихали. Но издалека я всё же видел высокую фигуру в серой простой одежде, на голове у него был капюшон, а в руке кривой деревянный посох. Этот маг подошёл к самому шару и вдруг стал по нему кидать разные боевые заклинания. Полыхало, сверкало, гудело так, что мне хотелось забиться в угол клетки и визжать от страха, хотя я совсем не трус... Но маг остался недоволен, несколько балок расплавилось, ещё часть сферы погнулась. Орки за такую провинность прямо тут же отрубили головы всем кузнецам и сборщикам, которые трудились на тех повреждённых участках. И хотя нашу бригаду наказание не коснулось, но страху я натерпелся... К тому моменту у нас в бригаде из семи кузнецов в живых осталось только четверо - я и эти трое молчунов. Человек не выдержал издевательств и однажды в конце зимы напал на Гумаша с молотом, за что орк его разорвал голыми руками. А двое дварфов из клана Водных Мастеров решили бежать. Они давно свой побег планировали, и меня за собой звали, но я отказался. И ведь прав оказался. Они смогли разве что ночью прут клетки отогнуть и в посёлок выбраться, где охранники их и обнаружили... Смерть этих двоих была ужасной. Вы, возможно, даже видели их головы на пиках у границы посёлка... Жалко, хорошие были ребята...

Дварф замолчал, вспоминая погибших сородичей. Тут Пузырь позвал всех завтракать. Ярик с удовольствием подошёл и уселся на траву рядом с Серым Вороном возле разложенной на чистом полотенце еды. Трое же чёрных дварфов даже не повернули своих голов на приглашение и всё также молча сидели на берегу. Неблагодарные...

- Ярик, скажи, а как ты общался всё это время с теми тёмными дварфами? - спросила я, постаравшись никак не проявить в интонации голоса тот негатив, что они у меня вызывали.

Дварф обернулся на ту троицу и позвал их к столу. Но и его приглашение тёмные дварфы проигнорировали и продолжили всё также молча сидеть в своих грязных вонючих лохмотьях на берегу чистого прохладного озера. Они даже не пытались не то что постирать одежду, но хотя бы просто смыть копоть и грязь со своих рук и лиц. Ярик махнул на молчунов рукой и опять повернулся к еде. Ел Ярик прямо руками, жадно отламывая большие куски варёного мяса и хлеба, явно сильно изголодавшись за долгие месяцы заточения.

- Не обращайте на них внимания, - проговорил невнятно дварф с набитым ртом. - Чёрные дварфы просто все такие по воспитанию, их уже не изменить. Но ребята они неплохие. Однажды один из них даже спас меня. В тот день мы разжигали в печи уголь, который оказался очень грязным, много было примеси серы и всякой дряни, так что я надышался едким дымом возле плохо работавшей вытяжки. У меня помутилось сознание, в глазах потемнело, и я едва не рухнул лицом прямо в большой тигель с расплавленным серебром. Меня успел ухватить за одежду вон тот, который слева сидит возле самой воды. Так что я им благодарен, хоть они так ни разу со мной и не заговорили. А насчёт их странностей, просто у тёмных дварфов обычаи такие - они никогда не пьют незнакомую воду и не едят в присутствии чужих. Даже в клетке, несмотря на сильную жажду, они не притрагивались к кувшину с водой, пока вода не отстоится хотя бы сутки. А ели они только тогда, когда все остальные вокруг спали.

- Тогда нужно им отложить еды, пусть утолят голод. А мы можем отойти на пару клепсидр, чтобы не мешать им, - предложил Петька.

- Может, просто оставим им еду, а сами поедем дальше? Пусть они идут своей дорогой, раз с нами им плохо - ни поесть, ни попить, ни помыться, - предложила я, откровенно надеясь поскорее избавиться от этих нестерпимо воняющих типов.

Но Ярик покачал головой:

- Это их просто-напросто убьёт. Они ведь не смогут самостоятельно выбраться из Вечного Леса. Тёмные дварфы не привыкли жить на поверхности, они плохо видят на ярком свету и вообще не умеют охотиться, не разбираются в съедобных растениях, не способны защитить себя. Получится, что вместо спасения вы обречёте их на смерть от голода или зубов хищных лесных тварей.

- Хорошо. Но что с ними делать? Куда их нужно отвести, чтобы они благополучно добрались до своего дома? - поинтересовалась я, уже не скрывая раздражение в голосе. - У нас не так уж много времени на посторонние задания. Не позже чем через пять дней Пузырь обязан быть в замке герцога Кафиштена в Холфорде. И ещё непонятно, сколько придётся идти до столицы, и можем ли мы позволить себе делать крюк куда-то в сторону.

- На лошадях отсюда дорога до Холфорда займёт три дня. Ну, или два с половиной, если двигаться быстро, - проговорил Серый Ворон, прикидывая что-то в уме. - Но быстро мы никак не сможем, когда у нас две лошади без сёдел, а на двух других сидят по двое неопытных в верховой езде всадников, которые не достают ногами даже до укороченных стремян. В принципе, какой-то запас времени у нас имеется, но Фея права, запас не слишком большой. И хорошо бы понять, куда нужно ехать, чтобы чёрные дварфы могли дойти до своих родичей...

Все замолчали и стали посматривать на молчаливую троицу. Но тёмные дварфы и не думали начинать общаться с нами и подсказывать правильный путь даже ради собственного спасения. Задумчивое молчание нарушил Ярик Тяжёлый:

- Где находятся входы в подземные города чёрных дварфов, я естественно не знаю. Конечно, про их неприступный подземный город глубоко под Хребтом Владык слышали все. Вот только добираться до тех гор сколько? Полгода? Год? Однако я слышал, что встречали тёмных дварфов у большой расщелины, которую мы зовём Наир-Гун-Тор, что означает След от Топора бога Тора. Прямая дорога от моего подземного посёлка к Холфорду пересекает эту расщелину по каменному мосту, который всегда охраняют тролли.

- Я знаю это место! - обрадовался Серый Ворон. - Мы будем там завтра к вечеру, нам как раз...

Тут Серый Ворон резко прервал речь на полуслове, вскочил и стал пристально всматриваться вдаль на огибающую лесное озеро дорогу, по которой мы недавно пришли. Мой друг молчал примерно полминуты, остальные тоже затихли и напряжённо ожидали объяснений по поводу внезапной тревоги.

- Нас выследили! - наконец проговорил сквозь зубы Сергей. - Вижу троих всадников. Они пока ещё далеко, но движутся достаточно быстро. Быстрее, чем мы можем от них удирать. Нет времени собираться, уже через три минуты они будут здесь.

- Сколько у нас в запасе времени? - переспросил встревожившийся Ярик, не поняв последнюю фразу Сергея.

- Очень мало. Одна пятая часть клепсидры, - пояснила я остальным.


***


Началась суета. Петька срочно начал натягивать снятые по жаре кольчугу и защитные налокотники, шнуровать ботинки, поправлять шлем. Я с хрустом стала разминать пальцы, заодно сразу вызывая на себя заклинания: "Каменная кожа", "Щит от стрел", "Размытая фигура". Серый Ворон снял и аккуратно сложил на траве свой плащ, расстегнул рюкзак и вынул связку метательных ножей, начав рассовывать их ко карманам.

- Живым я им не дамся! Дайте мне какое-нибудь оружие! - кричал в спешке одевающийся Ярик Тяжёлый.

Пузырь отстегнул от своего пояса чернёный топорик и вручил дварфу. Ярик ухватился своей огромной ладонью за рукоять, сразу узнав выкованное ими самим оружие:

- Как я рад, что ты не расстался с моим подарком, Пётр Пузырь! Топор получился не самый удобный и смертоносный, но это честное добротное оружие. Клянусь, если выживем, я выкую для тебя настоящее оружие из самого лучшего заговорённого металла!

Серый Ворон отстегнул чехол со своим волшебным арбалетом и запасом болтов и тоже протянул дварфу, но Ярик отказался:

- Да какой из меня стрелок?! Я, хоть и выковал его, сам ни разу не попаду из этого оружия. По мне лучше честный топор и ближний бой, чтобы видеть глаза противника!

Я посмотрела на троих тёмных дварфов. Они по-прежнему сидели на земле, но теперь хотя бы все трое повернулись лицами в нашу сторону и внимательно наблюдали за нами, даже не пытаясь скрывать свой интерес. Но я не успела ничего подумать по этому поводу, так как увидела наших противников. К берегу озера из леса выскочили трое всадников на хищных тёмных зверях. Все трое всадников резко остановились на берегу, изучая следы, но затем увидели нас и погнали своих зверей по дороге вдоль берега. Звери передвигались большими прыжками, это были волки, хотя и какие-то неправильные.

- Гоблины, наездники на волках! - проговорил Пузырь, надевая щит на руку.

- Какие-то они крупноватые для гоблинов, - не поверила я. - Гоблины же мелкие.

- Ну, это смотря какие гоблины. Наездниками на волках становятся самые свирепые, самые сильные и умелые из гоблинов. Такие обычно ростом не уступают людям, - пояснил Ярик, становясь посреди дороги и поигрывая топором.

- Только это не волки, а варги. Гоблины на варгах, - уточнил Сергей, поднимая арбалет и прижимая приклад к плечу.

Кончик арбалета, выполненный в виде клюва хищной птицы, стал медленно поворачиваться, следуя за выбранной мишенью. Тетива щёлкнула. Самый первый из гоблинов взмахнул руками, слетел со спины зверя и покатился по дороге. Варг продолжил свой бег, не отставая от остальных зверей. Времени на перезарядку не было, Сергей наклонился и бережно положил арбалет на землю. Затем выпрямился, протянул руки крест-накрест к плечам и вытянул из ножен свои мечи. Затем переложил оба клинка в левую руку, в правой же готовя для броска метательный нож.

- Ух ты! Красота-то какая! Дашь рассмотреть? - не сдержал своего восхищения древними мечами Ярик.

- Обязательно. Но только после схватки. К бою! - с этими словами Сергей побежал вперёд на врага.

Ещё шагов за двадцать до врагов мой друг взмахнул своей правой рукой, после чего взял по клинку в каждую руку. Я не видела полёта ножа, но центральный варг вдруг через пару прыжков запнулся и рухнул на землю. Всадник покатился по земле, выронив кривую саблю. Встать гоблин уже не смог - оказавшийся рядом Петька подбежал и с криком рубанул наотмашь, развалив тело гоблина надвое от плеча до пояса. Брызнула красная кровь, окатив Пузыря. Ярик тем временем ловко увернулся от выпада пикой последнего из уцелевших гоблинов и всадил свой топор прямо в череп прыгнувшему на дварфа варга без всадника.

И тут я, до этого лишь наблюдавшая за схваткой издалека, с ужасом увидела, что последний выживший гоблин не стал останавливать и разворачивать своего страшного зверя. Он не захотел биться с тремя вооружёнными воинами, вместо этого он направил своего зверя на меня!

Словно в кошмарном сне, я видела приближающуюся опасность, но от ужаса не могла сделать и шагу. Ноги словно приросли к земле. Кажется, Сергей кричал. Ярик, быстро оценив опасность, швырнул свой топор в спину удаляющемуся гоблину, но промахнулся. Зубастая пасть варга была всё ближе. Конец пики всадника стал наклоняться, целя мне прямо в грудь. Не в силах ни двинуться, ни отвести взгляд от приближающейся смерти, я завизжала от страха...

Вдруг варг наклонил свою башку к земле и перекатился через голову. Страшный наездник от неожиданности уткнулся пикой в землю и, словно прыгун с шестом, полетел высоко вверх и вперёд. Он, дико крича и размахивая руками, рухнул прямо на меня, сбив меня на землю. Кажется, гоблин испугался не меньше, чем я. Но он сориентировался быстрее и, протянув руку назад, выхватил костяной нож из закреплённых на ноге ножен. Я успела перехватить его запястье двумя руками и изо всех сил вцепилась в руку с оружием. Гоблин давил изо всех сил, я же пыталась отодвинуть остриё подальше от себя. Несмотря на все мои старания и усилия, кончик ножа стал медленно опускаться мне в грудь. Я понимала, что мне нужно-то продержаться всего десяток секунд, а потом подоспеют мои друзья. Но гоблин оказался значительно сильнее меня. Нож опускался всё ниже и ниже. Где же помощь!?

Помощь подоспела вовремя. Наездник на варге хрюкнул, из его груди вместе с фонтаном крови показался кончик острого клинка. Гоблин дёрнулся всем телом, кашлянул мне прямо в лицо глотком крови и обмяк. Чьи-то сильные руки тут же стянули с меня дёргающееся в агонии тело. Я с трудом привстала, успев увидеть, как буквально в двух шагах от меня Серый Ворон добивает раненого варга ударом меча. Всё кончилось благополучно. Мы победили. Я опустилась на колени и зарыдала.


***


Глава третья. Горный форт.

По окончании схватки с гоблинами прежде всего мне нужно было смыть с себя мерзкую, липкую, горячую, вонючую тёмную кровь. Кровью обильно пропиталась мантия, кровь была на моём лице, на руках, на волосах. Это был ужас. От запаха крови гоблина меня мутило, я ни о чём не могла думать, кроме как об избавлении от этой пакости.

Я стянула с себя мантию и, шатаясь на нетвёрдых ногах, зашла в воду лесного озера. Рубашка и панталоны мгновенно намокли, сапоги наполнились водой, но это были мелочи. Мне важно было смыть кровь, чтобы прийти в себя. Словно безумная, я с остервенением оттирала мантию куском мыла. Вода была пронзительно холодная, где-то тут из-под земли бил ключ, но это было даже хорошо. Я быстро пришла в себя. Стуча зубами от холода, я выбралась на берег и огляделась уже вполне осмысленно.

Серый Ворон и Ярик Тяжёлый вертели в руках древние мечи и о чём-то оживлённо спорили. Петька стаскивал в единую кучу возле большого лесного муравейника тела убитых варгов и гоблинов. При этом мой школьный друг собирал трофеи, выкладывая на траве ножи, короткие гнутые сабли, пики. Отдельно Петька сложил сумки и снятые с наездников на волках браслеты и ожерелья. Тёмные дварфы всё также молча сидели на берегу, однако один из них держал в руках разряженный арбалет Серого Ворона. Видимо, именно он и подстрелил атаковавшего меня варга.

Серый Ворон закончил разговор с Яриком, убрал мечи в ножны за спиной, осмотрелся вокруг в поисках своего арбалета и заметил оружие в руках чёрного дварфа. У моего друга от гнева потемнело лицо. Серый Ворон, невольно положив ладонь на рукоять кинжала, с мрачной решимостью направился к сидящим дварфам. Я поспешила вперёд, чтобы успокоить друга в случае необходимости.

- Это мой арбалет, немедленно отдай его! - потребовал Сергей грозно.

Но тёмный дварф даже бровью не повёл. Непонятно было даже, понял ли он вообще слова Серого Ворона. Сергей ещё больше нахмурился, доставая нож и явно собираясь вернуть оружие силой. Но тут я вмешалась, подошла и просто вынула разряженный арбалет из рук сидящего дварфа, тот даже не сопротивлялся. Сергей, получив обратно свой любимый арбалет, сразу же успокоился и отошёл в сторону. Я давно заметила, что у моего школьного приятеля просто настоящий бзик по поводу этого оружия. Даже свои уникальные мечи он не так сильно ценил, как купленный в обычном спортивном магазине у нас дома и переделанный Яриком арбалет. За этот арбалет Серый Ворон был готов даже убить, я нисколько не сомневалась в этом.

Я повернулась к сидящим чёрным дварфам и медленно и разборчиво сказала:

- Вон на берегу лежит трофейное оружие. Конечно, не бог весть что, но оружие всё же лучше, чем ничего. Возьмите себе оружие. У костра мы оставим еду - мясо, хлеб, овощи. В котелке кипячёная вода. Я оставлю для вас возле костра свою флягу, можете взять её и наполнить водой. Также я оставлю мыло и полотенце. Я, Пузырь, Серый Ворон и Ярик Тяжёлый пройдём вперёд вон за тот лес, чтобы вам не мешать. Мы возьмём с собой всех лошадей, но будем вас ждать четыре клепсидры. Если вы хотите идти с нами, догоняйте потом нас, как поедите. Если хотите идти самостоятельно - это ваш выбор, мы мешать не будем. Можете взять себе всё, что вам потребуется в дорогу. Вы поняли, что я сказала?

Ни один из тёмных дварфов не кивнул, не повернул головы и вообще никоим образом не дал понять, что хоть что-либо понял из моих слов. Но это меня не волновало. Я быстро переоделась в сухую одежду и стала собирать вещи. Петька и Сергей последовали моему примеру. Ярик также молча закинул себе на плечо трофейные сумки наездников на волках, подвязал свою потрёпанную рваную рубаху снятым с одного из гоблинов поясом, за который запихнул топорик.

Перед уходом я подошла к сваленным в кучу трупам врагов. Крупные лесные муравьи шевелящимся живым ковром облепили окровавленные тела, празднуя неожиданно щедрое угощение. Не было никакого сомнения, что уже через день на месте окровавленных тел останутся только обглоданные до белизны кости. Я отвернулась от муравейника и подошла к гнедой лошади без седла. Петька помог мне взобраться наверх, сам же легко и уверенно вскочив на Шахтёра. Серый Ворон подсадил Ярика на Пчёлку, и мы вчетвером поскакали по дороге. Отъехав от места стоянки примерно километр, мы остановились и спешились. Серый Ворон стреножил скакунов и отправил лошадей пастись у дороги.

- Как думаете, те дварфы пойдут за нами? - заговорил Пузырь, оглядываясь на дорогу.

- Не знаю, - отмахнулась я с безразличным видом. - Но так дальше продолжаться не могло. Они молчат и изображают из себя безмозглых тупых чурбанов. И при этом воняет от них так, что рядом стоять невозможно. Если захотят ехать с нами дальше, то придут. И этим они сразу покажут, что прекрасно всё понимают.

- Я могу осторожно подкрасться к ним и издалека подсмотреть, что они делают, - предложил Серый Ворон, но Ярик Тяжёлый скривился от такой идеи:

- Нехорошо это, непорядочно. Давайте просто их подождём, как и обещали. Никто не возражает, если я тут вздремну эти четыре-пять клепсидр? Спать хочется страшно. Серый Ворон появился у нашей запертой клетки, когда в лагере орков только-только закончился ужин среди пленников. Мы полдня махали молотами, пока нас наконец-то сменили другие пленные. А потом побег, езда на этой громадной лошади, с которой я лишь чудом не свалился. В общем, выспаться не получилось...

Никто не возражал. Дварф соорудил лежанку из охапки листьев папоротников и через минуту уже храпел. Петька стал точить свой меч, Серый Ворон же покормил Тьму мясным бульоном (пил щенок с гораздо большим аппетитом, чем раньше), затем стал ходить вокруг нас по лесу, собирая совершенно незнакомые мне грибы. По его утверждению, эти сине-фиолетовые лохматые поганки были съедобными, но меня что-то всё равно терзали сомнения.

Я посидела немного, расчесала свои волосы, переложила аккуратнее вещи в сумку. Мантия на мне почти уже высохла. День, видимо, предстоял нам жаркий и солнечный, так как даже сейчас утром в лесу было душно и жарко. Сотворила заклинание поиска жизни и с удовлетворением обнаружила, что три метки человекоподобных существ определяются совсем неподалёку, за ближайшим поворотом дороги.

- Чёрные дварфы всё же решили идти за нами, - сообщила я друзьям, вставая и отряхивая прилипший мусор с одежды.

Действительно, через минуту на дороге показалась вся троица. Когда они подошли ближе, стало видно, что дварфы вымылись в озере и даже более-менее почистили свою одежду. Все они вооружились саблями убитых гоблинов и соорудили пращи из кусков кожи. Один из дварфов тащил в руке мой походный котелок. Тёмные дварфы молча подошли и остановились возле нас.

- Ну, все в сборе, можем двигаться дальше!-- бодро сообщил Пузырь, вставая и убирая наточенный меч в ножны.

Ярик Тяжёлый после этих слов мгновенно открыл глаза, словно и не спал. Серый Ворон стал перекладывать собранную кучу синих грибов в одну из своих сумок, а Ярик заинтересовался и подошёл ближе со словами:

- Здорово, уже синюшки пошли! Мы эти летние лесные грибы закупали обычно в посёлке охотников, так как под землёй они не растут. Мой дядька восхитительно вкусно их готовит со свежей сметаной и поджаркой из свежей пури. Обычно он готовил такое блюдо на праздники, под пиво и с горячим мясом... Мммм, скучаю по тем беззаботным временам!

- Ну, сметаны у меня нет, - ответил задумчиво Сергей. - Однако свежего мяса я вам сегодня добуду, тут в лесу дичи просто на удивление много. А вместо пива будет горячее вино, устроим вечером на привале праздник по поводу вашего освобождения!


***


Сергей сдержал своё обещание, подстрелив до вечера пять зайцев и небольшого рогатого зверька вроде миниатюрной косули. Также он собрал целый веник лесных трав, из которых знакомой мне оказалась только мята. Я почистила грибы, Петька занялся костром и палаткой, а Сергей и Ярик принялись кашеварить.

Трое чёрных дварфов по-прежнему молчали, однако вели себя уже гораздо увереннее - ходили по нашему лагерю, подсаживались к костру и подкидывали сухие ветки в огонь, отходили в лес и собирали для своего ночлега хвойные лапы. Петька дал им точильный брусок, и все трое дварфов поочерёдно заточили своё оружие. Палатка вызвала интерес у тёмных дварфов - они подходили, заглядывали внутрь, рассматривали молнии и бегунок, ощупывали ткань и каркас палатки. Но всё это проделывалось молча, дварфы за всё время не произнесли ни слова. Пока на костре готовился ужин, Ярик попросил Серого Ворона ещё раз дать рассмотреть древние клинки. Сергей достал свои парные мечи, и вся троица чёрных дварфов тут же собралась рядом и молча смотрела.

- Выковать такое в наши дни невозможно, - вздыхал Ярик Тяжёлый, осматривая лезвие древнего меча. - Секрет приготовления такой магической руды был утерян очень давно. А я не просто не понимаю, как его ковали и закаливали, я даже понятия не имею, из какого металла сделано твоё оружие! Одно могу сказать точно, что это работа явно дварфов... Больше, к сожалению, ничего не могу понять. А что Тумик говорил по этому поводу?

- Примерно то же самое, - ответил Сергей грустно. - Тумик сказал, что ему нужно сперва многому научиться, чтобы при определённом везении сотворить такой клинок. Твой брат лишь согласился заточить клинок и сделал новую более удобную оплётку на рукояти. И его жена отказалась восстанавливать магию оружия, побоялась испортить.

- Я бы тоже побоялся браться за работу с подобным раритетом, слишком высок риск испортить... - согласился Ярик, щёлкая ногтём по кончику клинка и прислушиваясь к звону. - Не, я тут тебе не советчик, не встречал никогда ничего подобного, - подытожил дварф, возвращая меч владельцу.

Тут один из чёрных дварфов неуверенно протянул руку, прося показать ему древний меч. Сергей, уже убиравший клинок в ножны, удивлённо замер, а потом протянул свой меч рукояткой вперёд едва знакомому чёрному дварфу. Тот, как и Ярик до него, щёлкнул по лезвию ногтем, вслушиваясь в звон металла, протёр небольшой участок клинка своей одеждой и некоторое время смотрел на отражение пламени костра в зеркале металла. Потом молча вернул клинок Серому Ворону и жестом попросил показать второй меч. Покрутил второй меч в руках, долго щурился, пытаясь рассмотреть практически стёршееся клеймо мастера на гарде, после чего вернул оружие, не говоря ни слова. Но тот факт, что чёрного дварфа хоть что-то заинтересовало настолько, что он попросил показать, был уже сам по себе удивительным.

Тут Пузырь сообщил, что мясо готово, и пригласил всех к костру. Ужин удался на славу! Жаркое с грибами и лесными приправами было просто обалденным, горячий чай с мятой и пряное вино подняли моё настроение. Жизнь снова была прекрасной, хотелось петь и танцевать. Тройка чёрных дварфов не ужинали с нами, но мы отложили им в отдельно и жаркое, и хлеба, и даже вина.

Потом мы сидели у костра и разговаривали. Ярик рассказывал нам о жизни в лесном посёлке Старая Застава и своих дальнейших скитаниях, Пузырь вводил дварфа в курс дел в столице. Сергей гладил накормленного мясным бульоном волчонка, и вдруг радостно воскликнул:

- Смотрите, у Тьмы глаза приоткрылись! Она на меня смотрит!

Действительно, чёрный волчонок впервые чуть разлепил веки и сквозь узкую щёлочку пока ещё бессмысленно зыркал глазёнками. Серый Ворон был все себя от счастья и пытался говорить со своим зверьком, но тот пока что не понимал человека.

- Завтра обязательно накормлю её нормальным молоком, а то бульон Тьма плохо переваривает. Вообще завтра нам предстоит трудный день - чтобы добраться до горной крепости до темноты, нам нужно встать очень и очень рано. Так что давайте ложиться, - предложил Сергей.

Моя очередь дежурить опять выпала самой первой. Но этот раз я решила не повторять предыдущей ошибки и не стала садиться за учёбу. Подсела к костру и подбрасывала ветки в пламя, лишь периодически подновляя заклинание поиска жизни. Уже к концу своего дежурства с помощью заклинания я определила, что трое чёрных дварфов встали со своих лежанок и собрались возле оставленной им еды. Несколько раз я даже слышала едва различимое позвякивание ложек по стенкам котелка и булькающие звуки. Я сидела к дварфам спиной и не оборачивалась, чтобы не смущать наших спутников. Дварфы быстро торопливо поели и разбрелись по своим лежанкам. Ещё раз обновив заклинание поиска и не обнаружив ничего подозрительного, я пошла будить Серого Ворона, чья очередь дежурить была сразу за моей.

Сергей сразу же обошёл лагерь кругом и сел на поваленный ствол у костра. Я, поколебавшись между сном и общением с другом, выбрала общение. Год назад именно здесь в Вечном лесу мне впервые удалось поговорить с Сергеем по душам, намекнуть на свои чувства и расспросить друга о его стремлениях и планах. С тех пор ни разу мы с ним на эту тему откровенно не разговаривали. И, честно говоря, сейчас я надеялась на продолжение того начатого год назад разговора. Но Сергей молчал и смотрел на пламя, а я не знала, как первой начать этот щекотливый разговор. Так мы и просидели у костра всю его смену - то молчали, то говорили совсем не о том. Наконец Сергей сообщил, что его ночное дежурство заканчивается, и пошёл будить Ярика Тяжёлого.

Я медленно встала, пошла к палатке и залезла в свой спальник с сильным чувством досады и невыполненного дела. Нет, ну Сергей совсем дурак! Разве непонятно, что девушка среди ночи не просто так два часа сидит рядом с ним у костра и кормит комаров! Разве трудно сообразить, что в это время суток мне совсем неинтересны разговоры о чёрных дварфах, гоблинах и наших лошадях... Ну что мне нужно было делать, если парень не понимает намёки? Не скажешь ведь напрямую, что хочешь, чтобы парень тебя обнял, поцеловал и выложил душу... Я отвернулась к стене палатки, смахнула с ресниц выступившие слёзы и на удивление быстро уснула.


***


Следующий день был на удивление спокойным. Мы выехали на рассвете и почти без остановок проскакали до обеда. Я уже привыкла ехать верхом и не испытывала особых неудобств от такого способа передвижения. С погодой тоже повезло, над лесом светило яркое солнце, дорога была сухая и удобная.

Несколько раз за день мы встречали людей. Сперва это были лесорубы, затем группа совсем маленьких девочек лет четырёх-пяти собирала грибы вдоль дороги, потом мы встретили двух охотников со связкой битой лесной птицы. Затем мы проехали небольшое засеянное овощами поле. Видно было, что мы приближаемся к более обжитым местам. После нескольких дней путешествия по диким опасным местам, после всех наших встреч с орками, гоблинами и разбойниками видеть спокойную сельскую жизнь было непривычно, но зато приятно.

А потом Вечный Лес резко закончился, словно его обрезали. На самой границе зелёного океана я уловила невнятную, но вполне ощутимую древнюю магию природного происхождения. Видимо, это и была именно та сила, которая не давала Вечному Лесу пересекать определённые границы и распространяться на всём пространстве огромной Эрафии.

От самого леса началась мощёная дорога, выложенная хорошо подогнанными камнями. В прошлом году, помнится, брусчатка начиналась несколько дальше, почти у холмов. Видимо, следящие за дорогой тролли вымостили её, чтобы привлекать большее количество путников именно сюда. Ведь чем больше путников воспользуются удобной дорогой, тем больше тролли заработают платой за проезд.

Перед самими холмами двое чёрных дварфов внезапно остановили лошадь и стали слезать. Спрыгнул на землю и третий - тот, что сидел позади Ярика Тяжёлого. Один из чёрных дварфов подошёл ко мне и протянул возвращаемую им флягу. А затем случилось чудо. Дварфы переглянулись между собой, затем вперёд вышел один из троицы и... заговорил с нами!

- Мы, жители Кор-Дун-Грата, благодарны вам за помощь и за то, что вы уважали наши обычаи. Как представитель клана Кормящей Бездны, я обещаю, что каждый из вас четверых сможет один раз за свою жизнь спуститься к нам в глубинную обитель и выйти оттуда живым. А если человек с двумя мечами не сможет в других местах возродить магию своего оружия, наш клан Кормящей Бездны попробует помочь. Мои слова - слова всего клана. Я всё сказал.

После этих слов дварфы развернулись и ушли в сторону большой голой скалы в форме башни. Мы долго провожали их взглядами, пока трое невысоких дварфов не скрылись за валунами. После этого я рискнула пересесть на освободившуюся осёдланную Пчёлку и поехала самостоятельно от Петьки. Мы медленно ехали по забирающей вверх дороге. Ярик Тяжёлый всё никак не мог успокоиться и радостно кричал от переполняющего его восторга:

- Нет, вы только подумайте! Я получил приглашение посетить глубинный город чёрных дварфов! Это намного больше, чем я мог надеяться в своих самых-самых смелых мечтах. Я обязательно к ним направлюсь, но не сейчас. Мне нужно ещё многому научиться, чтобы не опозориться там в глубинном городе. Подучусь, накоплю опыта, соберу хороший набор инструментов, за который будет не стыдно перед тёмными родичами. Такой шанс выпадает одному дварфу раз в столетие! Я смогу поучиться у лучших кузнецов этого мира! Я буду трудиться и стараться, как никто другой, сколько бы времени учёба ни заняла! Если потребуется, я готов учиться и сто, и двести лет. Я смогу вернуться в свой клан настоящим героем! Тумик и остальные восемь моих братьев наконец-то станут считать меня полноценным мастером!

- Чёрные дварфы ни словом не сказали о возможности учиться, только посетить, - решила я обратить внимание на детали.

- А, ерунда. Они просто использовали старинную ритуальную форму приглашения: "Мы позволим войти в наш дом и выйти живыми". Этой фразе тысячи лет, Фея, и именно так до сих пор дварфы приглашают войти членов других кланов. Да, бывали раньше в истории дварфов подлые случаи, когда вошедшему предлагали потом выйти из подземного города через определённую дверь, и он оказывался на крохотном островке посреди бурной горной реки или на маленькой площадке, выходящей на бездонную пропасть. Получалось, что вроде как и выпустили живым, но реально обрекли на гибель. Я с детства знаю про все эти подвохи и не попадусь. Да и не принято давно уже так поступать, подобные подлости прекратились задолго до осады Хребта Владык армией Тиамат и отделения чёрных дварфов. Так что, уверен, в их приглашении всё было искренним.

Между тем мы выехали к большому мосту через пропасть. Дорогу, как и год назад, перегораживал шлагбаум. В этот раз возле заграждения тролль был всего один - тот самый обладатель ожерелья из черепов. Он вёл себя нервно и нарочито грозно рычал, ругался, угрожал. Из его брюзжания я поняла, что этот большой тролль опасается, что мы просто объедем его заграждение и не заплатим. Я присмотрелась внимательнее и заметила, что великан заметно хромает и, похоже, не способен передвигаться быстро. Видимо, в последнее время бывали случаи, когда кто-то из путников, особенно конных, пользовался травмой тролля и не платил за проезд.

Но мы повели себя честно. Спешившись, каждый из нас положил на громадную натруженную ладонь положенную оплату - по три медяка с каждого человека и по две серебрушки за каждую лошадь. Я тоже заплатила и с тоской смотрела на свой кошелёк, в котором теперь тоскливо болтались два жалких цехина. Тролль же сразу заулыбался своей зубастой пастью, повеселел и пошёл, хромая, поднимать шлагбаум.

- Где остальные твои приятели, раньше ведь тут на посту было много троллей? - рискнула я спросить у грозного великана.

Тролль печально вздохнул и с досадой махнул рукой:

- Не приятели они мне больше. Они ушли. Тут был пришлый тролль, из рода чёрных горных дикарей. Был конец зимы. Он шёл по этой дороге. Было холодно. Тот тролль остановился у нас на ночь. Мы дали ему греться у костра. Мы его накормили. Он говорил, что идёт наниматься в солдаты. И нас всех звал. Другие посчитали, что в войске им будет лучше. Посчитали, что будут больше получать денег. И работать в войске не нужно столько, сколько тут. Не нужно дробить камень каждый день. Не нужно следить за мостом. И все остальные ушли. А я остался. Мой прапрадед строил этот мост. Мой прадед следил за мостом. Мой дед следил за мостом. Мой отец следил за мостом. И я буду следить за мостом. Если никто не будет следить за мостом, мост рухнет.

- Это достойный уважения труд, - сказал Серый Ворон. - Но тебе, наверное, трудно тут делать всё в одиночку.

- Да это так. Тут проходили потом ещё тролли из числа соседей. Я просил кого-нибудь из них остаться. Обещал половину с денег. Но они прошли мимо. Все они шли в армию.

- Кто собирает твоих сородичей в войско? - спросила я, уже предполагая ответ.

- Орки собирают большую армию. Их ведёт великий вождь. Они будут воевать с теми орками, кто не подчиняется великому вождю.

- Что они будут делать, когда великий вождь объединит всех орков? - насторожился Пузырь.

- Потом они нападут на города людей. Будет война. Так все говорят, - таков был ответ тролля.


***


Информация была весьма тревожной, хотя Петька постарался сразу же успокоить нас. По словам Пузыря, а он в нашей группе был лучшим знатоком истории Империи и её столиц, орки часто воевали с людьми в Эрафии, и ничего необычного в предстоящей войне не было. Вот уже на протяжении десяти веков с завидной регулярностью каждые тридцать-пятьдесят лет какой-нибудь вождь орков обязательно набирал войско для войны с людьми. Последний раз армию к Холфорду лет сорок назад повёл вождь орков Дык Громкий, объединивший пять кланов. В его армии было около восемнадцати тысяч хорошо вооружённых и неплохо обученных бойцов орков и примерно столько же гоблинов. Тяжёлая элитная конница Холфорда встретила врага в чистом поле за кольцом Священной Рощи и, несмотря на почти трёхкратное преимущество орков в численности, раскатала ровным слоем всех агрессоров по полю. Руководил той атакой Вильгельм-Паладин Молштен, который спустя пять лет после той битвы стал правителем Холфорда. А Мазуро Кафиштен, будущий герцог Кафиштен, в той битве руководил тяжёлыми рыцарями первой линии. Как записано в летописях, именно Мазуро Кафиштен лично убил Дыка Громкого, проткнув орка своим копьём.

Петька уверял нас, что защитников в Зелёной Столице более чем достаточно для отражения любой атаки орков. Только в городе постоянно находилось три-четыре полностью укомплектованных легиона армии Императора, в каждом из которых было порядка семи тысяч бойцов тяжёлой пехоты и арбалетчиков. Плюс в ближайшей от столицы округе находилось ещё два легиона тяжёлой конницы и ещё отдельные полутысячные и тысячные отряды в крупных городах и некоторых крепостях. Плюс пять тысяч солдат столичной городской стражи. Плюс частные армии дворянских родов и купеческих гильдий. Плюс многочисленные профессиональные наёмники, готовые воевать хоть с самими богами, лишь бы наниматели платили вовремя деньги. Плюс простые добровольцы и рекруты, которых призовут на службу в случае войны. В сумме получалась огромная несокрушимая сила, которую Холфорд способен был очень быстро собрать и выставить против любой армии орков. А если ещё учесть, что в городе находилась Академия Магии и храмы Двенадцати богов, способные в случае необходимости поддержать защитников несколькими сотнями волшебников и жрецов, то за безопасность города можно было вообще не опасаться.

Нужно сказать, что Петьке удалось почти полностью развеять мою тревогу. Окончательно же я успокоилась, когда мы подъехали к горному форту. Тут многое изменилось за прошедший год - появились дополнительные две сторожевые башни и внешняя стена, перед которой землекопы прямо сейчас рыли глубокий ров. Рядом у дороги лежали штабеля уже обтёсанных и обожжённых кольев, которые планировалось установить на дне защитного рва. Количество охранников тоже значительно увеличилось - вместо пары-тройки солдат ворота в крепость теперь охранял уже полный десяток бойцов. Да и проверка въезжающих в форт стала не в пример более тщательной - нас всех заставили спешиться и развязать свои сумки.

- Десятник, а в чём дело? Мы не в первый раз тут проезжаем по дороге в Холфорд. Никогда раньше не было такого обыска! - недовольно поинтересовался Петька.

- Раньше и времена были спокойнее, - ответил наблюдающий за обыском усатый дядька в алом плаще с золотым соколом, накинутом поверх по-богатырски широких плеч. - Обитатели дальних посёлков в Вечном Лесу говорят, что орки в последнее время ведут себя неспокойно. Разбойников развелось, как никогда ранее. Уже не один купеческий караван бесследно пропал. Торговцы боятся, не рискуют уже ехать на запад в сторону Малых Граничных Холмов. Жители тоже боятся, некоторые бросают свои дома и переезжают на столичную равнину, потянулись уже первые беженцы через нашу заставу. Приходится усиливать бдительность и готовиться, ведь наша крепость находится ближе всех к диким территориям.

Мы с готовностью подтвердили его слова. Петька по-военному чётко доложил о брошенных обитателями и захваченных разбойниками двух посёлках у речной переправы и о десятках пленников в лагере орков. Сержант заинтересовался нашими словами и подозвал наблюдавшего за стройкой оборонительных сооружений командира рангом повыше. Тот достал из сумки и расстелил на древесной колоде детальную карту местности. Поинтересовался, обучены ли мы грамоте и, получив утвердительный ответ, попросил указать на карте захваченные бандитами посёлки и место орочьего лагеря.

- Вот посёлок "Старая Застава", вот паромная переправа, вот тот другой бандитский посёлок на противоположном берегу, - быстро сориентировался в карте Пузырь. - Вот по этой пунктирной дороге мы ехали верхом полдня, вот где-то тут на нас ещё раз напали разбойники. И где-то в стороне от дороги у этих холмов есть посёлок орков. Но на карте он не отмечен почему-то.

- Неудивительно, что не нарисован, - ответил офицер, отмечая синим цветным карандашом кружочки на месте указанных Пузырём посёлков и ставя знак треугольника на месте предполагаемого лагеря орков. - Карта хоть и самая свежая, но на ней нет и половины людских лесных поселений, чего уж говорить про стоянки орков или гоблинов. А вы сами-то откуда едете?

Петька замолчал, осторожно собираясь с мыслями для ответа, но ему на помощь тут же пришёл Серый Ворон, который тоже внимательно рассматривал карту.

- Мы прошли через вот эти холмы через лагерь дварфов клана Тяжёлых. На карте этот лагерь тоже не вижу, но он где-то вот тут примерно. Дальше нормальной дороги нет, через лес нужно два дня идти. Вот на карте границы большого болота. Наш родной посёлок как раз за этим болотом, где на карте начинается белая неразмеченная территория, - уверенно сказал Сергей, указывая пальцем на край карты.

- Но что вы забыли так далеко от своего дома? - почему-то насторожился сержант.

Сергей усмехнулся и уверенно пересказал нашу заготовленную историю про обнаружившийся магический талант, указав на меня. Вид магической мантии сразу же подтвердил наши слова, и дальнейших расспросов у охранников не возникло.

- Можете проезжать. Удачной дороги, - пожелал нам сержант.

Когда мы проехали ворота и отдалились от охранников, Сергей полушёпотом произнёс:

- Вы обратили внимание, сколько посёлков отмечено как захваченные разбойниками?

- Нет, не посмотрела, - честно призналась я.

- А я вот посмотрел. Судя по отметкам на карте, таких посёлков более тридцати. Причём, ты сама же слышала, далеко не все поселения отмечены на карте. А ещё я заметил на карте по крайней мере шесть других треугольников, кроме обнаруженного нами лагеря орков. Похоже, орки подступают всё ближе, появляются всё новые их стоянки.

- Орки тут жили всегда, - не согласился с такими поспешными выводами Ярик Тяжёлый. - Я лично знаю восемь посёлков орков вокруг Малых Граничных Холмов. А уж в Вечном Лесу разных поселений орков больше, чем блох на собаке. К западу отсюда так вообще сплошь территории орков до самого океана. Лишь вдоль реки Стреминки люди основали свои крупные города, ну и заселили большую равнину вокруг Холфорда.

Между тем, мы подъехали в центр горного форта к местному рынку. Торговля шла очень вяло, покупателей практически не было. Был очень жаркий летний день, даже камни на мостовой раскалились. В окружённой со всех сторон высокими скалами каменной крепости стояла невыносимая духота, и большинство жителей предпочитало пережидать самое пекло в своих домах. Именно поэтому наше появление на рынке вызвало заинтересованность лоточников, они повылазили из-под тенистых навесов и принялись наперебой расхваливать свои товары.

- Ребята, я должен купить кое-что для себя, - сообщил Пузырь, явно намереваясь отколоться от остальных. - Давайте встретимся у той же гостиницы, что и в прошлом году.

- Мне тоже нужно оставить вас на время. Трофеев с тех убитых наездниках на волках было немного, но вполне хватит купить себе нормальную одежду вместо этих рваных тряпок, - указал на свои лохмотья дварф. - К тому же где-то тут в посёлке живёт мой дядька, я хотел бы его навестить.

Сергей помог спуститься дварфу с седла, взял за уздцы лошадь дварфа и рассказал Ярику, как найти лавку дварфа-ювелира. Ярик намеревался остаться ночевать у дядьки и отыскать нас рано утром, чтобы вместе продолжить путь в столицу.

- Мне нужно для двух лошадей купить сёдла и нормальную сбрую. И обязательно нужно запастись свежим молоком для Тьмы. Её от мясного бульона второй день несёт, все тряпки мне испачкала. Фея, если тебе нужно что-либо купить на рынке, ты можешь тоже отлучиться, встретимся тогда у гостиницы.

Купить мне нужно было очень многое - от элементарного нижнего белья и обуви взамен прохудившейся, до требующихся в работе и учёбе магических вещей. Начиная с четвёртого курса адептам разрешалось носить с собой и использовать волшебные палочки или жезлы, амулеты, кольца и другие магические предметы. Обязательным условием это не было, но и представить адептов старших курсов на занятиях без магических колец-накопителей, волшебных палочек или вытатуированной на теле магической усиливающей фигуры было трудно. Более сложные заклинания требовали и большего расхода магической энергии и более высокой концентрации силовых полей, которые почти невозможно было достичь без использования подручных средств. Не говоря уже о том, что запоминать наизусть слова и пасы сотен заклинаний было трудно и неудобно. Да и произносить с самого начала длинные заклинания было непозволительно долгой роскошью на уроке, и адепты старших курсов использовали разные магические хитрости, вроде запоминающих браслетов или серёжек для усиления своей памяти и сохранения почти уже завершённых и почти готовых к применению заклинаний. Но... я вспомнила про свои два цехина в кошельке и грустно вздохнула про себя.

- Да мне вроде ничего не нужно, Сергей, - отмахнулась я. - Хочешь, я схожу за молоком для волчонка?

- Было бы здорово! - обрадовался мой друг. - Ты меня просто выручишь, Ленка. А то Ярик ушёл, Петька тоже, я мне с тремя лошадьми и запасными сёдлами бродить по молочным рядам как-то совсем неудобно. Вот, возьми флягу-термос и деньги. Спасибо!

Сергей не глядя высыпал мне в ладонь несколько монет из своего кошелька и отправился по своим делам, уведя с собой всех лошадей, кроме Пчёлки. Когда он отошёл, я опустила взгляд на горсть монет в руке. Пять золотых, три серебряных и с десяток монет меди. Это было явно больше, чем стоило молоко. Похоже, Серый Ворон не испытывал никаких проблем с финансами, раз так небрежно относился к деньгам на разные траты. Скорее всего, деньги у моего друга из Гильдии Воров были далеко не чистого происхождения, но меня саму это обстоятельство нисколько не смущало. Целых пять золотых! Такой суммы на личные нужды у меня на руках не было уже минимум полгода - с тех пор, как я потратила подаренные Сергеем деньги на подготовку к зимней поездке в замок Древний Брод.

Прежде всего, я направила свою кобылу на улицу торговцев - нужно было успеть купить себе самое необходимое, пока лавки не закрылись. Новые сапожки, новые лёгкие сандалии, новое бельё, куча всякой мелочёвки вроде эльфийской косметики и маникюрных ножниц. Я помнила, что у меня отложено два собственных цехина, которых с запасом должно было хватить на молоко для Тьмы, так что с лёгкостью спускала выданные Сергеем деньги, особо не считаясь с тратами.

Когда я вышла от цирюльника, который подправил мне причёску и уложил волосы по местной моде, от денег Сергея ничего не осталось. Уже вечерело, поэтому я поспешила на рынок, чтобы успеть купить-таки молоко. Торговые ряды были почти пустыми большинство торговцев уже распродали свой товар и закрыли лавки. Но, к моей радости, один молочник ещё оставался. Он как раз собирал большие круглые сыры в тележку. На прилавке рядом с ним стояли накрытые чистой тканью небольшие вёдра. Я спрыгнула с седла возле прилавка и быстро выяснила, что козье молоко на сегодня уже кончилось, но можно было ещё приобрести коровье по цене два медяка за ведёрко. Я отдала молочнику флягу, чтобы тот наполнил её доверху молоком, полезла в кошель и... нащупала пустоту. Странно. Судорожно проверила кармашки рюкзака и сумки, двух монет там тоже не было! То ли я их потратила, не заметив. То ли потеряла, то ли у меня их украли. Результат был всё равно одинаковым, у меня не было денег расплатиться за молоко.

- Ну что, будешь брать молоко или передумала? - спросил продавец, раздражённый задержкой. Он уже давно наполнил мою флягу, сложил остальные товары в тележку и был готов отправлять домой. Ждал лишь оплаты от меня.

Я честно сообщила ему, что забыла деньги. И вежливо предложила подождать половину клепсидры, пока я схожу к гостинице и возьму у друзей. Обещала заплатить даже больше - целый цехин вместо двух медяков, но торговец вдруг разнервничался, стал громко вопить, что я его обманываю. Даже предложенный мной залог в виде лошади и моих вещей его не устроил. Когда же я, скрепя сердце, отказалась от покупки молока и потребовала вернуть мою флягу пустой, опять торговец упёрся. Заявил, что молоко быстро скиснет из-за плохо мытой посуды, и потребовал компенсировать его потери. Ситуация была тупиковой, у меня не было денег ни купить товар, ни отказаться от покупки и вернуть волшебную флягу. Тупое упрямство этого сельского барана меня достало, и я не выдержала. Отточенный уже многократно взмах рук, заученные до автоматизма слова, и упрямый молочник застыл столбом рядом со своей тележкой.

Я приказала ему стоять, никуда не уходить и ждать моего возвращения. Сама же забрала флягу, вскочила на лошадь и поспешила к гостинице, чтобы одолжить серебряную монету у Петьки. Встречаться с Сергеем до разрешения вопроса с молоком я не хотела, так как мне пришлось бы долго объяснять, почему я растратила кучу золотых и серебряных монет на всякое разное вместо нужной покупки. Привязала Пчёлку к коновязи и поспешила внутрь двухэтажной гостиницы. Но Пузыря в холле гостиницы не оказалось. Как, впрочем, и Серого Ворона. Я расспросила насчёт своих друзей пробегавшего с подносом пива слугу, но тот не видел сегодня похожих людей. Я заглянула в большой обеденный зал, выискивая знакомые лица.

- Желаете что-либо заказать себе на ужин, уважаемая волшебница? - вежливо поинтересовался стоящий за стойкой хозяин заведения.

- Я пока жду своих друзей, они должны вот-вот подойти.

- Так, чем стоять, присаживайтесь за любой столик, в зале сейчас много свободных.

Я присела на лавку за пустой стол. Моментально передо мной появилась глиняная запотевшая кружка с пенящимся пивом. После жары пить хотелось, но я не решилась притрагиваться к напитку, так как денег у меня вообще не было. Тут в зале появился Сергей, он был уже без вещей и спускался с ведущий на второй этаж лестницы. Перебросился парой слов с хозяином гостиницы, увидел меня и подошёл. Но не успела я и рта открыть, объясняя школьному другу неловкую ситуацию, как внешняя дверь распахнулась от мощного удара, и в полупустой зал ворвались шестеро вооружённых солдат. Следом за ними в зал вошёл тот самый молочник. Видимо, когда я отдалилась, заклинание ослабело, и молочник сумел освободиться от контроля. Торговец был настроен крайне решительно. Увидел меня, он ткнул в мою сторону своим толстым пальцем и заорал:

- Вон она, та воровка, которая околдовала меня, украла молоко и дала дёру! Хватайте её! Посадите в клетку эту мерзавку!

"Золотые Соколы" с суровыми решительными лицами двинулись в мою сторону, но дорогу им преградил Серый Ворон. Он не доставал мечей и не делал агрессивных действий, но встал в проходе, был спокоен и уверен в себе. И солдаты остановились перед ним.

- Кто может мне объяснить, что происходит? - ровным голосом поинтересовался парень.

Торговец пробился вперёд через сгрудившихся солдат и начал судорожно и очень эмоционально рассказывать, активно жестикулируя руками. По его словам, я оказалась сущей ведьмой, которая напала на невинного человека, магией лишила возможности сопротивляться, отобрала товар и скрылась с места преступления. Я попыталась говорить в своё оправдание, рассказала свою трактовку событий, но торговец меня перебивал и кричал, что все мои слова - это неправда.

- Так сколько она тебе оказалась должна? - ровным голосом поинтересовался мой друг.

- Ну, значит, за флягу молока три медьки. За то, что украла и сбежала ещё пять цехинов. А за то, что магией мне здоровье попортила, её вообще в тюрьму нужно сажать!

- Ты меня давай за дурака-то не держи, - отмахнулся Серый Ворон. - За три медьки можно купить целое ведро молока, а не флягу. Так ведь, служивые?

Солдаты закивали, соглашаясь со справедливостью слов моего друга.

- И ты из-за жалкой медьки, взамен которой тебе предлагали в десять раз больше, устроил этот балаган? Оторвал от нужных дел столько народу, побеспокоил уважаемых стражников, уведя их от патрулирования важной стратегической крепости? Получается очень некрасивая история, из-за твоей надуманной небылицы стражники покинули свои посты, оголив какие-то участки обороны. Слушай, мужик, а ты не засланный ли орками лазутчик? Дружкам своим помогаешь, изучаешь бдительность стражи?

Стражники нахмурились, теперь история с украденным молоком в их глазах выглядела совсем по-другому. Молочник понял, что ветер резко переменился. Он забегал глазами в поисках поддержки, но не находил её в окружающих и ещё больше терялся. А Сергей между тем продолжал свою обличительную речь:

- Кроме того, ты имел наглость оклеветать столичную волшебницу, которой доверено охранять высокородную леди Камилетту Кафиштен, родную дочь самого герцога Мазуро Кафиштена! Да только за одно это тебе уже обеспечено два десятка палок! Но, хуже того, ты оторвал от дел меня. Знаешь ли ты, смертный, сколько стоит одна клепсидра моего времени!?

Совсем притихший торговец испуганно отрицательно замотал головой. Судя по лицам стражников, они уже полностью были на стороне Сергея и готовы были хоть сейчас тащить в тюрьму самого молочника. Но Сергей не стал настолько уж далеко заводить дело. Он строго посмотрел молочнику прямо в глаза и повторил свой первый вопрос:

- Так сколько она тебе оказалась должна?

Молочник, трясясь, словно осиновый лист, выдавил блеющим голосом:

- Молоко стоило одну медьку, господин. Я прошу прощения у госпожи и у вас за свои неразумные слова. Я готов дать вам бесплатно и молоко, и сметану, и сыр - всё, что у меня есть в тележке, только прошу меня простить, дурака эдакого!

Сергей открыл свой кошелёк и царственным жестом дал торговцу серебряный цехин:

- Хорошо, что этот спор разрешён мирным путём. Вот плата за молоко и твои переживания. Ты вправе получить оплату за свой товар.

Торговец, пятясь и непрерывно кланяясь, поспешил сразу же удалиться. Сергей же подошёл и протянул кошелёк десятнику стражи, отличающемуся от остальных солдат более богатой формой:

- Мне кажется справедливым, что достойные солдаты нашей Империи должны получить некую компенсацию за то, что по недоразумению их оторвали от важных дел. Это на всех. Надеюсь, вы не в обиде.

Солдаты радостно закивали, соглашаясь со словами Серого Ворона. Десятник быстро спрятал кошелёк, коротко поклонился, развернулся и повёл своих солдат на выход из гостиницы. Сергей тоже пошёл на выход, сказав мне, что ему нужно отдать распоряжения насчёт лошадей. К моему столику тут же подошёл хозяин гостиницы с полным подносом всякой вкуснятины. Он быстро принялся расставлять тарелки и, наклонившись ко мне, едва слышно сказал:

- Повезло вам, девушка. Вовремя ваш друг вмешался. А то стража у нас в форте лютая. Сперва посадят подозреваемого в воровстве в клеть на всеобщее обозрение, а потом уже через Две Руки, а то и дольше бывает, приезжает судья из столицы и начинает разбираться, насколько человек в клетке виновен и виновен ли вообще.

Меня аж передёрнуло от такой жуткой перспективы. Чудом ведь выкрутилась из сложной ситуации. Опоздай Сергей на несколько минут, и сидеть бы мне в одной из тех ржавых железных клеток, которые я своими глазами видела подвешенными на столбах возле рынка. Я дрожащей рукой взяла тяжёлый стакан с пивом и отхлебнула большой глоток пенного холодного напитка. Пиво оказалось неожиданно крепким, но меня это не остановило. Наоборот, я даже обрадовалась такой возможности снять напряжение и в несколько жадных глотков осушила высокий стакан. Почти сразу же трактирщик поставил новую кружку взамен опустевшей:

- Попробуйте лучше вот это пиво, красавица. Сварено лесными гномами по их старинным секретным рецептам. Настоянное на лесных травах, помогает успокоить нервы.

Я осторожно отхлебнула пронзительно чёрный густой напиток с высокой белой шапкой пены. Мягкий чуть сладкий вкус, весьма приятный. От гномьего пива пахло мёдом и цветущей вишней. Оно навевало радость и желание веселиться, танцевать и петь. Кажется, это пиво было даже более крепким, чем предыдущее, но алкоголь почти не чувствовался из-за других ингредиентов напитка.

- Не подскажете, госпожа, а кто ваш спутник? Такой молодой, но уже такой важный... - поинтересовался всё ещё снующий вокруг меня хозяин гостиницы.

- Его зовут Серый Ворон. Это избранник бога Белла, его устами говорит сам бог. Он состоит в Гильдии Воров и выполняет разные задания для очень важных людей из столицы. Он охранял золотую казну герцога Кафиштена, и уничтожал демонов, и спасал пленников из лагеря орков, и добывал редкие артефакты в древних гробницах. Короче, парень способен сделать то, что не может сделать никто из простых смертных. Про беспорядки в Холфорде в прошлом году все слышали, наверное. Так вот именно мой спутник раскрыл тогда планы кровавых культистов и вызнал про их тайные убежища. С тех пор за голову Серого Ворона назначена большая награда, ассасины за ним охотятся. Но мой друг убил уже столько желающих поохотиться на него, что другие убийцы отстали...

Пиво, похоже, оказалось чрезмерно крепким. Мои мысли стали путаться, голова была словно в тумане, язык жил своей собственной жизнью. Кажется, впервые в жизни я напилась. Я испуганно отставила поскорее подальше от себя полупустую кружку и принялась быстрее заедать принятый алкоголь горячей пищей. Вроде отлегло, я немного пришла в себя. В зале появился Пузырь. Увидел меня и уселся рядом на лавке. Был мой друг в весьма приподнятом настроении.

- Эх, Фея, хорошо то как! После четырёх дней похода, после трёх ночёвок в лесу можно нормально отдохнуть и выспаться!

Пузырь жадно накинулся на еду, уминая мясной рулет и горячие овощи. За окном уже стемнело. Народу в зале становилось всё больше и больше, свободных мест вскоре совсем не осталось. Царило веселье, рассевшиеся за большинством столов солдаты из "Золотых Соколов" поочерёдно вставали и произносили тосты за дружбу и верность. Мастеровые за соседним с нами столом весело подначивали сидящую с ними стесняющуюся девушку-селянку и её жениха, хлопали друг друга по плечам и периодически заразительно хохотали. В дальнем углу большого зала местный бард невпопад затянул какую-то заунывную песню, но быстро осознал оплошность и сменил мотив на разнузданно-весёлый. Некоторые парни и девушки встали со своих мест и пошли танцевать в дальнюю свободную от столиков часть зала. Петька предложил и нам пойти к танцующим, но я испуганно отказалась - во-первых, я понятия не имела о местных народных танцах. Во-вторых, я не была уверена, что не упаду, если встану из-за стола.

Вскоре Пузыря попыталась сманить танцевать смеющаяся густо напудренная девица с длинными вьющимися русыми волосами. И, что меня поразило, мой друг был совсем не против оставить меня одну и уйти к группе танцующих девиц и парней. Парень лишь для виду спросил моего разрешения и, расценив моё неопределённое пожатие плечами за согласие, тут же умчался с этой наглой горожанкой.

Я не спеша доела салат и рулет, затем принялась за фаршированную рыбу. Время шло, бард сменил уже несколько мелодий, а Петька всё не возвращался за столик. Мотив между тем сменился на лирический, пары из обнимающихся девушек и парней танцевали незнакомый мне медленный танец. Я увидела возвращающуюся вдоль столов на своё место ту самую кудряшку и поискала глазами Петьку. Он был уже совсем с другой девушкой - невысокой беловолосой куклой в длинном красивом зелёном платье. Вела себя девушка уверенно, танцевала хорошо, да и наряд у неё был дорогим и соответствовал последней столичной моде. Девушка в танце прижималась к груди Петьки и шептала парню на ухо что-то явно пикантное, так как Петька смущался и краснел.

Я отвернулась, не в силах смотреть на эту неприятную сцену. Взяла опять кружку с медовым пивом и стала заливать своё раздражение. Трактирщик услужливо заменил опустевшую кружку, я благодарно кивнула ему. Когда именно рядом со мной возник Серый Ворон, я не заметила. Просто в какой-то момент обнаружила, что за столиком сидит Сергей с очень мрачным видом и уже почти доедает горячее на тарелке. С трудом сфокусировав расплывающийся взгляд, я увидела, что рукав его рубахи порван, а на левой скуле появилась длинная царапина с запёкшейся кровью.

- Что случилось? - спросила я, с трудом подбирая и тщательно выговаривая слова.

Парень отложил вилку и нож, посмотрел мне прямо в глаза и решился:

- Ленка, я очень недоволен твоим безответственным поведением.

- Так ведь... всё закончилось хорошо! Радоваться нужно! - не поняла я причины для переживаний и улыбнулась, показывая своему другу пример.

- Ты не купила то, что обещала. Потом зачем-то нарвалась на ненужную ссору с каким-то безобидным селянином. Ты меня вообще слышишь, Фея? Да что с тобой? Ленка, да ты же совсем пьяна!

Я кивнула ему, соглашаясь с тем, что я пьяна, и весело рассмеялась.


***


Очнулась я почему-то на кровати. Мне было очень плохо. С большим трудом я повернула голову и разодрала тяжёлые веки. Из окна ярко светило солнце, птицы прыгали по подоконнику. Что было вчера? Какая-то пустота... Помню только, что сперва я была в зале, потом меня мутило. Где я? Где мои друзья?

С трудом спустив ноги на пол, я привстала и осмотрелась. Знакомая комната. Я её уже где-то видела раньше. Морщась от боли при каждом движении, шагнула к окну, выглянула и наконец-то сориентировалась. Я в гостинице на втором этаже. В той же самой комнате, в которой я однажды уже ночевала в прошлом году. На мне из одежды была только тонкая ночная рубашка. Остальная моя одежда была аккуратно сложена на стуле рядом с кроватью. Неужели я сама переоделась? Совершенно не помню такого. Но если не сама, значит, меня переодевали мои друзья? Стыд-то какой! Я уселась обратно на кровать, ухватившись руками за гудящую голову.

Дверь в мою комнату тихо открылась, внутрь осторожно прошмыгнула девушка-служанка, затворив за собой дверь. Девушка вежливо поздоровалась со мной. Наверное, говорила она негромко, но всё равно звук её речи вызывал в моей голове новые приступы боли. Служанка поставила на столик деревянную лохань и налила в неё чистой тёплой воды для умывания. Я с трудом привстала с кровати, нагнулась над лоханью, но тут мне стало совсем дурно. Понятливая девушка быстро ногой выдвинула из-под кровати пустой тазик.

Когда я более-менее пришла в себя, служанка протянула мне стакан холодной воды с приятным мятным запахом для полоскания рта. Потом она помогла мне умыться и переодеться. Мне стало чуть лучше, однако до состояния хотя бы "удовлетворительно" было ещё очень далеко. По просьбе служанки я села на стул посреди комнаты, и девушка стала расчёсывать мои взлохмаченные спутанные волосы.

- Кто меня переодел вчера? - задала я мучавший меня вопрос.

- Я, госпожа, - ответила девушка, и я несколько успокоилась.

- Но что вообще вчера было? Очень смутно помню до какого-то момента, а потом провал в памяти... - призналась я.

- Вы вчера шумно веселились, госпожа, - тихо ответила служанка, отводя взгляд. - И много колдовали... - ещё больше понизив голос, добавила она.

Мне стало страшно. Что я там успела натворить? Быстро перебрав в уме свой арсенал заклинаний, я немного успокоилась, так как боевых заклятий среди них не было. Ну, хотя бы поубивать никого вчера я не смогла бы.

- Расскажи подробнее, пожалуйста, что я вчера делала. Я совершенно не помню, - попросила я, но девушка почему-то замялась. - Да не стесняйся ты. Говори, как было, я не обижусь, - настаивала я.

- Ваш жених попросил не говорить вам это, чтобы не смущать, - заявила служанка.

- Который из моих женихов? - задала я глупейший из вопросов.

- Но разве у вас несколько женихов? - удивилась и даже испугалась девушка.

- В том-то и дело, что у меня вообще нет женихов, ни одного, - успокоила я служанку.

Девушка решилась и, осторожно подбирая слова, принялась рассказывать. Оказывается, вчера я устроила настоящее шоу, которое эта тихая крепость ещё не скоро забудет. Я бузила, кричала, глупо смеялась и лезла целоваться с окружающими. Когда же меня попытались урезонить мои друзья, я стала вырываться и визжать. Петька (это был он, судя описанию девушки-служанки) попытался схватить меня и просто-напросто вынести из зала, но тут я совсем распоясалась и стала колдовать. Ближайшие солдаты попали под мой контроль и напали с кулаками на Петьку. Тот был вынужден оставить меня в покое и защищаться. Я же, хихикая, залезла прямо на стойку и уже оттуда руководила большой дракой в таверне. Всё новые и новые посетители подпадали под мой контроль и лезли в общую свалку. Получив пару раз кулаком в ухо, мужикам уже и никакого контроля не требовалось, и они уже по собственной инициативе начинали мутузить своих обидчиков. Веселье было в самом разгаре, когда в зал вошла большая группа дварфов. Вообще-то они известны своим буйным нравом, им и повода-то особого не требуется, чтобы пойти чесать кулаки. А тут кто-то из вошедших дварфов крикнул, что его друзей бьют, и дюжина или полторы дюжины карликов кинулись в самую свалку...

На протяжении рассказа служанки я понимала, что краснею всё больше и больше. Если бы я уже выучила то злосчастное заклинание невидимости, то сейчас бы им воспользовалась и убежала бы далеко-далеко, чтобы меня никто не нашёл. К счастью, служанка уже завершала рассказ о моих хулиганствах.

Закончился вчерашний вечер следующим образом - один из парней, якобы мой жених (по словам служанки), выбрался из общей кучи дерущихся и сумел подойти ко мне. И хотя я и ругалась на него и пыталась околдовать, он дотронулся до моей шеи своей перчаткой, и я лишилась чувств. Парень бережно отнёс меня на руках в эту комнату и уложил спать на кровать. И попросил как раз эту самую служанку переодеть меня и вообще поухаживать за мной.

Я схватилась за голову. Да, натворила я дел... Но Сергей, вот ведь зараза! Явно ведь это был он, ведь как раз на него моя магия не действует! Да как он посмел использовать на мне своё воровское оружие! Неужели другого более гуманного способа остановить меня не было? А может, и вправду не было, если я такое творила? И вот тут я испугалась по-настоящему, что же со мной теперь будет? Посадят в клетку до суда, а потом упекут в ближайшую тюрьму лет на тридцать? Мне снова стало дурно, я поскорее распахнула окно и уселась на кровать, чтобы прийти в себя.

Служанка уже ушла из моей комнаты, унеся с собой грязный тазик и оставив меня наедине со своими мыслями. Что со мной будет? Где сейчас мои друзья? Может, стоит бежать из этой комнаты и вообще всей этой горной крепости, пока меня не упекли за решётку? Хотя снизу наверняка поджидают стражники... Может, спуститься на улицу через окно? Но от одной только мысли о том, что нужно будет куда-то лезть, прыгать, наклоняться мне уже стало больно. Можно было ещё попробовать вызвать магией своего фимиляра невидимую фею Виги, направить её вниз по лестнице и её глазами посмотреть, на месте ли охрана. Но, похоже, я сейчас была не в том состоянии, чтобы колдовать...

Будь что будет, решилась я, встала с кровати и осторожно приоткрыла дверь в коридор. Тут же вскочил сидящий рядом с дверью невысокий вооружённый охранник. У меня ёкнуло сердце, но тут я узнала в этом охраннике дварфа Ярика Тяжёлого.

- Доброе утро, Фея, - бодро сказал дварф, вроде даже искренне, без сарказма в голосе.

- И тебе дорого утра, Ярик. Если можно, говори чуть тише, у меня голова раскалывается после вчерашнего. Что ты тут делаешь?

- Твои друзья попросили меня покараулить возле твоей двери, чтобы никто не побеспокоил тебя и не обидел.

- Чтобы меня не обидели или чтобы я никого не обидела? - решила уточнить я, но дварф был искренним, я это чувствовала.

Ярик сообщил мне, что Петька и Сергей сейчас обедают в зале и предложил мне к ним присоединиться. При одной только мысли о еде мне уже стало дурно, но просто спуститься к друзьям и извиниться за своё вчерашнее поведение было необходимо.

Осторожно ступая по лестнице и морщась при каждом движении от жуткой головной боли, спустилась вниз. Я опасалась, что меня встретят насмешками и обидным хохотом, но этого не случилось. Немногочисленные посетители продолжали обедать. Два моих друга о чём-то тихо беседовали за одним из столиков. Зал вроде и не пострадал даже от вчерашней потасовки. Единственными пока замеченными мною признаками вчерашней драки были пробитые ударом чего-то твёрдого несколько досок в стойке и знатный фингал под опухшим левым глазом хозяина гостиницы. Ну и, похоже, стульев стало заметно меньше, чем раньше было.

Я направилась к Петьке и Сергею. Когда проходила возле стойки, трактирщик молча протянул мне стакан. Меня аж передёрнуло, я брезгливо поморщилась, но в стакане оказалось холодное молоко. Я благодарно кивнула и молча взяла напиток. Друзья при моём приближении замолчали и чуть подвинулись, освобождая мне место на лавке. Я поставила на стол стакан с молоком и тихо едва слышно произнесла:

- Петька, Сергей, извините меня за вчерашнее...

Петька заинтересованно и удивлённо посмотрел на меня, ведь я почти никогда не извинялась раньше за свои поступки. Сергей же даже не поднял головы, продолжая смотреть куда-то в сторону. И тогда я уже громко, чтобы все в зале слышали, добавила:

- Я клянусь своими магическими способностями, что никогда больше по собственной воле не буду пить спиртное ни в Эрафии, ни в других местах. Богиня магии Эльдора, тебя я призываю в свидетельницы моей клятвы!

Зал засветился зелёным призрачным светом, на уголках столов и потолочных балках замигали волшебные искрящиеся огоньки. Через пять секунд странное свечение погасло, обеденный зал вернулся к своему обычному состоянию.

- Вот и хорошо, - сказал Серый Ворон, по-прежнему не смотря на меня. - Фея, отдыхай, приходи в себя. Как будешь готова, скажи. Нам нужно ехать дальше.

- Я уже сейчас готова! - соврала я.

Сергей приподнял голову, оценивающе взглянул на меня и сказал:

- Тогда нечего время терять, выезжаем через одну клепсидру. Собирайте вещи, скажите Ярику, чтобы спускался. Я подгоню лошадей к самому входу.

После этих слов Сергей встал и быстрым шагом вышел из зала. До меня только сейчас дошло, что он был без своего привычного плаща, на торсе парня была только светлая кружевная рубаха и две перевязи с мечами крест-накрест.

- А где Тьма? - поинтересовалась я у Петьки.

Парень неожиданно потупил глаза, резко погрустнел и тихо сказал:

- Нет больше Тьмы, она вчера погибла...

- Как погибла? - ужаснулась я, на мои глаза навернулись слёзы.

- Кто-то из местных узнал Серого Ворона и сообщил об этом ассасину. И тот в конюшне напал на Сергея сзади и рубанул палашом по спине. Сергей успел заметить опасность и уклониться, но удар всё же пришёлся по распахнутой куртке, разрезал тонкую ткань и перерубил волчонку хребет... Пока Сергей обезоружил и скрутил нападавшего, пока звал стражников и отводил вместе с ними связанного ассасина в цитадель, пока давал там показания... Короче, волчонок умер... Умер прямо на руках у Сергея.

Я разревелась. Маленький беспомощный зверёк умер из-за моей беспечности. Именно я ведь рассказала хозяину таверны про своего друга. Причём говорила я достаточно громко, многие в зале меня слышали... Получается, именно я повинна в смерти волчонка! А ведь я видела вчера кровь у Сергея на щеке, видела пораненную руку и порванный плащ. Видела, что парень чем-то сильно расстроен, но была слишком пьяна, чтобы что-то сообразить!

- Это я виновата, - сквозь слёзы проговорила я. - И Сергей это сразу вчера точно понял. На его месте я бы себя убила!

- Ленка, успокойся, - взял мои руки в свои ладони Пузырь. - Да, Сергей на тебя сейчас сильно зол, но он очень хорошо к тебе относится, я точно знаю. А то, что вчера он не сдержался и применил перчатку гхола, так это просто он перенервничал и за это чувствует себя виноватым перед тобой. И насчёт Тьмы, Ленка, может быть не всё потеряно, и мы её ещё увидим когда-либо.

- Как это? - удивилась я. - Ты имеешь ввиду, увидим после нашей смерти?

- Нет. Сергей говорил про что-то другое. Про какую-то особую природную магию друидов и следопытов. Опытные природные маги могут как-то призывать животных. Сергей, когда Тьма умирала, но была ещё жива, успел совершить какой-то обряд.

- Я знаю, про что ты говоришь! - сразу поняла я. - Он мог сделать зверя своим магическим спутником. Фимиляром, как называют таких существ маги. Маги способны вызывать и привязывать к себе магических существ. И чем опытнее и сильнее маг, тем больше фимиляров у него может быть. Стихийные маги могут вызывать элементалей. Некроманты могут вызывать себе в помощь мёртвых созданий. Маги вызова могут вызывать существ из других миров. У меня у самой есть фимиляр Виги, которой не требуется ни еда, ни вода, и которая абсолютно бессмертна, пока находится со мной - даже если её вдруг как-либо убьют, я просто заново могу вызвать её. А опытные друиды и следопыты могут вызывать зверей, но только именно что опытные. Получается, Серый Ворон по части природной магии гораздо опытнее, чем я предполагала.

- Ленка, Сергей делал такое в первый раз и совершенно не уверен, что у него получилось. Но после обряда окровавленное тело зверька исчезло, оно просто бесследно растворилось. Сергей сказал, что это добрый знак, и заклинание могло сработать.


***


Первые минуты начала конной поездки были одними из самых отвратительных минут в моей жизни. Меня сильно мутило, голова готова была вот-вот взорваться от сильнейшей боли, я никак не могла сфокусировать взгляд на далёких предметах. А мерзкая кобыла, словно нарочно делая это назло мне, раскачивалась при движении и всё время порывалась перейти на галоп. Поездка стала самой настоящей пыткой, и я всерьёз опасалась не вынести её. При любом другом раскладе я бы попросила ребят сжалиться надо мной и отложить отправление в Холфорд хотя бы на денёк. Но сегодня это было совершенно невозможно, я даже с закрытыми глазами ощущала на себе тяжёлый осуждающий взгляд Серого Ворона, и слов оправдания у меня не было. Поэтому я ехала с закрытыми глазами и изо всех сил сдерживала рвотные порывы.

- Вот оно как... Я почему-то и не сомневался, что этим всё и закончится... - услышала я голос Сергея и с запозданием сообразила, что мы почему-то остановились.

Приоткрыв слезящиеся от яркого солнца глаза, я попыталась выяснить причину внезапной остановки. Мы находились возле рыночной площади, вокруг было множество людей, и все они молчали и смотрели куда-то вверх. Я тоже приподняла голову.

В одной из подвешенных высоко на цепях позорных клеток лежал человек. Почти сразу я сообразила, что этот человек давно мёртв - рот у него был широко открыт, высохший язык вывалился, а в глазницах трупа с мерзким жужжанием копошились мухи. На фоне молчания или испуганного перешёптывания собравшихся вокруг людей слова Сергея прозвучали неожиданно громко:

- Когда сотник "Золотых Соколов" приказал схваченного ассасина поместить просто в клетку на всеобщее обозрение, я ведь сразу ему предсказал, что дружки убийцы постараются от него избавиться, чтобы этот убийца не смог выдать имена других членов Ордена Ассасинов. А сотник мне не поверил, он ответил, что вряд ли в небольшой крепости есть сразу несколько убийц из Ордена...

- Кстати, убит он выстрелом отравленной стрелки в шею, - заметил Ярик Тяжёлый, рассматривая покойника.

- Этот убийца скрывается где-то здесь, в одном из ближайших домов, - забеспокоился Пузырь. - Пока мы в крепости, Сергей, ты в очень большой опасности.

- Фея, сделай на всякий случай вокруг себя магический щит от стрел, как ты сделала во время нападения разбойников. А я буду ближе к тебе держаться, - предложил Серый Ворон.

Мысль была хорошая, вот только мне сейчас было совсем не до заклинаний. Меня сильно мутило, я едва сдерживала рвотные позывы. Поэтому я тоскливо посмотрела на Сергея и отрицательно помотала головой. Сергей всё понял без слов и с досадой махнул рукой:

- Ладно, обойдёмся без магической защиты. Поехали потихоньку на выход.

К счастью, нападения не случилось. Мы благополучно выехали из ворот и направились по накатанной дороге, ведущей в столицу. Меня хватило до первого подъёма на холм. Потом я, стиснув зубы, сползла с лошади и едва успела отбежать к обочине. Вроде чуть полегчало. Но стоило мне опять взобраться на Пчёлку, как тошнота опять стала возвращаться.

Это был самый кошмарный день в моей жизни. Поездка, как я и опасалась, превратилась в сущую пытку. Я была вынуждена чередовать верховую езду со срочными остановками. Уже давно мой желудок был пуст, меня рвало желчью, но тошнота никак не проходила. Мои друзья ехали далеко впереди, чтобы не смущать меня. Они о чём-то разговаривали с дварфом и лишь останавливались иногда, чтобы окончательно не терять меня из вида.

Лишь к вечеру мне стало лучше. Голова прошла, прошла и дурнота, жизнь уже не казалась мне такой тягостной. Я наконец-то стала обращать внимание на окружающий пейзаж. Дорога проходила мимо бесконечных полей. И хотя хлеборобом я не была, но всё же смогла отметить, что урожай пшеницы, овса и ржи в этом году ожидается отменный - ещё зеленоватые колоски стояли густой стеной на всех полях. В огородах тысячами громадных лопухов зеленели сочные листья пури, в садах ярко-синим бисером были усыпаны ряды кустов кислицы, наливалась ранняя вишня, цвели какие-то другие фруктовые деревья. В общем, год в окрестностях Холфорда ожидался урожайным. И это было хорошо, а то на фоне слухов о неурожае на юге и гибели посевов на землях орков были опасения, что плохой урожай и в районе Западной Столицы будет означать голод.

К вечеру мы сделали стоянку у большого озера, там же, где останавливался год назад обоз дварфов. Не успели мои друзья стреножить лошадей и начать ставить палатку, как к нам уже бежали наперегонки ребятишки из ближайшего села принимать заказы на ужин. Ярик Тяжёлый и ребята заказали себе всякой вкуснятины, я же после всех дневных переживаний не рискнула брать что-либо из еды, ограничившись небольшим кувшином компота. Когда принимавшая заказ чернявая босоногая девчонка попросила с меня медьку вперёд, оказавшийся поблизости Сергей расплатился с девчонкой за меня, а потом протянул мне золотой империал:

- Ленка, возьми, чтобы не сидела совсем без денег. Больше, к сожалению, у меня пока нет, этот империал последний. Просто случились неожиданные большие траты, не рассчитывал на них.

- Много пришлось заплатить за разгром в таверне? - догадалась я.

- Это неважно, - отмахнулся Сергей и пошёл помогать Пузырю с палаткой.

- Много, - тихо подтвердил мне оказавшийся рядом и слышавший наш разговор дварф. - Особенно трудно было уладить конфликт с отцом одной светловолосой девушки в зелёном платье. Эта девушка тебе чем-то сильно не понравилась. Причину я не знаю, так как сам уже позже в зале появился.

- Она танцевала с Петькой! - вспомнила я вчерашний вечер.

- Возможно. И в отместку ты заставила кого-то из солдат "Золотых Соколов" подойти к ней и вылить ей прямо на голову тарелку супа. Кто-то из охранников кинулся на обидчика девушки, к нему на помощь пришли друзья. С этого момента, говорят, и началась драка. Та девушка оказалась дочерью начальника крепости, а ты втянула её в мужскую кабацкую драку. Платье, насколько я видел, оказалось безнадёжно испорчено...

Я опять почувствовала, что краснею. Но Ярик смотрел на вчерашние события под совершенно неожиданным углом:

- А вообще хорошо вчера было! Народ повеселился от души, выпустил пар. Мои родичи дварфы из клана Железной Руки остались очень довольны, и стража, в общем-то, даже не скрывала усмешек. Сам начальник гарнизона, когда уже историю с платьем дочери замяли, весело сказал, что нужно ввести традицию раз в сезон приглашать магов в крепость и поить их допьяна. А то гарнизону скучно, никаких развлечений...

Но я совсем не чувствовала, что поступила правильно и хорошо. То, что Сергей на меня откровенно обиделся, было заметно даже невооружённым взглядом. Наверное, я сильно упала в его глазах из-за всех вчерашних своих глупостей и, конечно, из-за смерти волчонка.

Пока мои школьные друзья и Ярик ужинали, я отошла подальше по берегу, разделась за кустами и вошла в чистую прохладную воду озера. Уже темнело, на небе зажигались звёзды. Я отплыла от берега подальше и легла на воду. Костёр, возле которого ужинала мои друзья, был хорошо заметен со стороны воды. На берегу о чём-то разговаривали. Говорил по большей части Сергей, остальные лишь изредка отвечали. Слов было не разобрать, но у Серого Вороны был серьёзный и недовольный вид. Похоже, обсуждали что-то не слишком весёлое. Может, они про меня говорили?

Вообще-то я обещала не подслушивать за своими друзьями. Но тут уж слишком большой был соблазн узнать, что говорят про меня за глаза. Поэтому, продолжая лежать на воде, я вызвала пикси Виги и мысленно направила её к берегу. Глаза и уши фимиляра стали моими. Невидимое бесшумное крылатое создание послушно полетело к костру. Я видела, как приближается берег. Вот крохотное создание полетело к сидящим у костра фигурам. Говорили, как я и боялась, обо мне.

- ... ей нужно время. Она же ещё только учится, - Пузырь явно меня выгораживал.

Голос парня был непривычным и гулким, именно так крохотная крылатая девушка слышала голоса громадных по сравнению с собой людей. Ярик встал и пошёл куда-то в темноту по своим делам. Сергей проводил его взглядом и, когда дварф отошёл, сказал:

- Петька, я это прекрасно понимаю. Вспомни сам, когда ты играл в компьютерные игрушки, наверняка замечал, что мага очень трудно "прокачать", и на первых порах маг всегда будет самым слабым членом отряда. У нас сейчас есть три чистых бойца - ты, Ярик и Камилетта. Хотя я пока что ума не приложу, как может вписываться высокородная леди в наш отряд. Она же совсем другая. Уже сейчас высокородная леди из дворца никуда не выходит, а осенью вообще выйдет замуж, через год родит детей и забудет про какие-либо странствия и приключения. Да и ты ведь не столько боец, сколько жрец.

- Вот с этим не согласен, - возразил Петька. - Я всё же боец, жреческая магия вторична.

- Ну, хорошо, пусть так. Получаем, что у нас в отряде максимум три бойца. Два с половиной следопыта - оба эльфа и частично я. Полтора вора. Каришка и опять же я. Неведомый призрак, которого трудно куда-либо вообще отнести. И маги. Про Свеллину ничего не могу сказать, я с ней практически не общался. Может она вырастет и станет сильной, но пока что она лишь маленькая пугливая девчонка, которой на вид лет десять. Ну и Фея...

Тут Сергей неожиданно взмахнул рукой и пикси резко дёрнулась. Изображение потемнело, свет пробивался как-то полосками. Сперва я не поняла, а потом догадалась. Серый Ворон поймал Виги ладонью и сейчас держал моего фимиляра в кулаке!

- Что ты дёргаешься? - раздался приглушённый голос Пузыря.

- Да так, комара отгонял... - отозвался Сергей. - Я всё про Тьму думаю. Если она исчезла, то где она сейчас? Петька, напомни ещё раз, что ты говорил днём про фимиляров? Они получаются бессмертные в принципе? То есть главная сложность - это научиться их вызывать?

- Да, так Ленка говорила. Она утверждала, что фимиляры бессмертные, и что она может в любой момент вызвать заново свою Виги, если та вдруг погибнет...

Тут же изображение мелькнуло и резко погасло, через мгновение я снова видела мир своими собственными глазами. Почти мгновенно я сообразила, Серый Ворон раздавал в кулаке мою Виги! Он безжалостно убил её! А вдруг я ошиблась? Ведь все мои знания про бессмертие фимиляров были основаны лишь на тексте из учебника. Я испугалась не на шутку, но вскоре, повинуясь мысленному приказу, мой драгоценный фимиляр снова возник рядом с моим лицом. Фууух, получилось! Но какая бессовестная зараза этот Сергей!

Плавать мне что-то расхотелось. Я вышла на берег, переоделась, просушила волосы полотенцем и расчесала их. Ужин у костра уже закончился. Мои друзья готовились ко сну. Зевающий во весь рот Петька предложил традиционно разыграть порядок ночного дежурства по восемь клепсидр, но Сергей отказался. Он заявил, что сумел поспать прошлой ночью, в отличие от самого Петьки и Ярика, и потому будет дежурить первым. Ну, или вторым, после Феи. Петька спорить не стал, тут же уполз в палатку, следом за ним отправился отдыхать в палатку и дварф.

- Кто будет первым из нас дежурить, Ленка? Выбирай! - предложил мне Серый Ворон.

Я задумалась и посмотрела на вечернее небо. Погода постепенно портилась, звёзды скрывались за пеленой чёрных облаков, дул холодный порывистый ветер. С большой вероятностью во вторую смену дежурить придётся уже под дождём.

- Я буду дежурить первой! - таков был мой выбор.

Сергей заулыбался, он без труда понял ход моих мыслей. Пока я подкидывала веток в костёр и готовила себе чай, Сергей сходил и выкупался в озере. Его не было достаточно долго, я уже даже стала волноваться. Но парень бесшумно вынырнул из темноты с противоположной стороны той, куда уходил. Подошёл к палатке, достал свой плащ, закутался в него и сел к костру:

- Ленка, можешь идти спать, я подежурю.

- У меня ещё пять клепсидр времени дежурства! - указала я другу на маленькие песочные часы, которые мы использовали для отсчёта времени.

- Ты же весь день чувствовала себя неважно, только-только пришла в себя. Тебе нужно силы поберечь. Я без труда мог бы пожурить за нас обоих, всё равно спать ещё не хочу. Но если хочешь, оставайся.

- Я отдежурю, сколько требуется, - твёрдо настаивала я. - Дай лучше свой плащ, зашью эту ужасную дыру.

Сергей безропотно снял плащ, я достала нитки и начала аккуратно заштопывать разрез от удара клинка. Мы просто сидели рядом, не разговаривая, пока я не нарушила затянувшееся молчание:

- Я знаю, ты считаешь меня виноватой в гибели волчонка.

- Это не так! - возразил тут же Сергей, но я не стала слушать.

- Но это правда! Именно из-за меня у тебя были все неприятности. Да, я потратила слишком много денег на свои покупки. Да, я так глупо поссорилась с молочником, а затем повела себя ещё глупее и околдовала его. Из-за меня возникли проблемы со стражей. А я вместо того, чтобы одуматься и извлечь урок, взяла и напилась, как последняя дура! И именно я проболталась, что тебя ищут ассасины. Это из-за меня погибла Тьма. И именно из-за меня вчера ты сам едва не погиб... Последнее, что я помню из вчерашнего вечера, ты сидишь рядом за столом в порванной куртке и обвиняешь меня... Только не отрицай, как раз этот момент я чётко помню! Ты меня ненавидишь, наверное, за всё за это... - последние слова я проговорила уже сквозь проступившие слёзы.

Сергей подсел ближе ко мне и молча обнял. И я разревелась навзрыд на его плече, не в силах больше сдерживать накопившиеся эмоции. А Сергей сперва просто обнимал меня, а потом вдруг поцеловал! Я, не в силах даже поверить своему счастью, жадно впилась своими губами в его губы. Мы очень долго сидели у костра и целовались, забыв о необходимости переворачивать песочные часы и вести отсчёт времени дежурства. Я была счастлива!

Потом мы сидели у костра, я больше молчала, а Сергей подогревал для меня на огне нанизанные на прутики куски жаренной рыбы (просто я вдруг поняла, что умираю с голоду и нет сил терпеть до утра) и тихо говорил:

- Ленка, ты совершенно неверно истолковала мои слова. Да, я был зол и безумно расстроен гибелью Тьмы. Ты просто представь на минуту - существо, которое тебе полностью доверяло, для которого ты был всем знакомым и надёжным миром, умерло прямо у тебя на руках! И я допустил такое! И я не мог ничего поделать! Да, я провёл ритуал магии природы, про который мне рассказывала друид Илона, тело умирающего волчонка исчезло. Но я совершенно не представляю, как теперь вызвать её обратно. Тьма не откликается на мои мысли, её нет. Ленка, это ужасно! И только это имело для меня значение. А то, что ты проболталась о моих делах, и потом вся это потасовка в таверне... это вовсе не твоя вина. Ленка, ты хоть в курсе, что вчера тебя отравили?

- Отравили?! - испугалась я. - Кто? Как?

- Ну не совсем отравили, конечно. Не в том смысле, что подсунули смертельный яд. Но по твоему поведению, по блеску глаз, по другим мелким признакам я сразу заподозрил неладное. И посмотрел, что именно ты пила. Не помню, говорил я тебе раньше или нет, но у нас в Школе Воров весной был курс "Умение спаивать собеседника". Я этот курс сдал на "отлично". Как и Каришка, кстати. Так вот, мы проходили разные специфические приёмы и, конечно, сами напитки. И гномье пиво "Девичья слабость" тоже мы проходили. Тёмное почти чёрное пиво, в составе которого много редких ингредиентов, среди которых есть настойка из корня Веселящей Ивы, который ещё зовут "Корень женской правды". Его характерную горечь ни с чем не спутать, но в пиве "Девичья слабость" эту горечь забивают привкусом вишни. Так вот, инквизиторы используют эту настойку на допросах еретиков и некромантов. Выпивший какое-то время неспособен промолчать или ответить неправду на заданный вопрос. Настойка действует и на мужчин, но гораздо, в десятки и сотни раз эффективнее действует на женщин.

- Я всё поняла... Так вот почему я с такой лёгкостью разболтала, что ты состоишь в Гильдии Воров и что за тобой охотятся ассасины! Я сегодня с утра так и не смогла понять, зачем я это рассказывала трактирщику?

- Да, он тебя отравил пивом "Девичья Слабость". Ты абсолютно не контролировала себя и вела себя совершенно неестественно - кричала, истерически хохотала, порывалась залезть на стол. У тебя даже мантия была расстёгнута на четыре верхних пуговицы, хотя правила приличия едва ли такое допускают. Когда я вечером догадался об отравлении и сказал Пузырю, наш друг просто рассвирепел. Это Пузырь поставил фингал трактирщику.

- И что я ещё успела разболтать? - осторожно поинтересовалась я у Сергея.

- Ты много о чём говорила... - неопределённо ответил парень, опуская почему-то глаза в пол. - Это пиво вообще-то парни подсовывают девушкам, когда хотят, чтобы те стали более раскрепощёнными и весёлыми. На тебя очень сильно подействовало, ты развлекалась на всю катушку. Не знал, кстати, что ты способна контролировать двоих и даже временами троих людей одновременно!

- Ты что-то путаешь, я ещё не умею так делать! - удивилась я.

- Умеешь, своими глазами видел. А напоследок ты залезла на барную стойку, прочитала оттуда с выражением пару стихов Пушкина и Есенина, из тех, что нас недавно заставляли в школе на литературе зубрить. И стала рассказывать про наш мир и про то, что футболисты тебе подарили маечку и букет цветов. К этому моменту тебя уже мало кто слушал, внимание было отвлечено большой дракой. Но я всё же решил тебя остановить и воспользовался перчаткой гхола...

- И правильно сделал, получается... Теперь, когда узнала подробнее, даже одобряю твои действия. Но вот никак не пойму, зачем ты сказал служанке, что являешься моим женихом.

- Я этого и не говорил, - усмехнулся Сергей и посмотрел мне прямо в глаза. - Об этом ты сама кричала на весь зал...

Вот оно как, оказывается... Ну, может оно и к лучшему. В нормальном своём состоянии я бы никогда не решилась рассказать Сергею о своих чувствах. А так вышло даже лучше, чем я могла надеяться. Я осмелела, присела к Сергею на коленки и прижалась к парню, он обнял меня и завернул в свой плащ. Мы сидели и смотрели на пламя костра.

- Но как отнёсся Петька к тем моим словам? - поинтересовалась я у Сергея.

- Не знаю, я с ним ещё не говорил на эту тему, - задумчиво произнёс парень.

Я снова поцеловала Сергея, и он ответил мне тем же. Сергей обнимал меня левой рукой, а правая рука вдруг медленно поползла от моей голени всё выше по внешней стороне моей ноги. Я замерла, со странной смесью испуга и интереса прослеживая путь чужой ладони по моему телу. Вот она прошла коленку и совсем уж бессовестно нырнула под мою ночную рубашку. Я посмотрела Серому Ворону прямо в глаза и спросила:

- А ты сам-то что думаешь по поводу моих неосторожных слов?

Сергей моментально убрал излишне фривольную ладонь и ответил мне с лёгким оттенком грусти в голосе:

- Ленка, я не знаю... Пока не готов ничего тебе сказать... Мне нужно очень серьёзно подумать на эту тему. Давай не будем торопиться и отложим пока выяснение отношений.

Он пересадил меня на бревно, привстал и пошёл перемешивать угли у костра, оставив мне свою куртку. Я завернулась в неё, так как становилось холодновато, к тому же начал накрапывать дождик. Наверное, Сергей прав, мне тоже самой нужно сперва разобраться в своих чувствах. Я, не сдержавшись, зевнула, закрыв рот рукой.

- Ленка, ты уже совсем сонная. Ложись спать в палатку, я подежурю. Но сперва покажи мне, как ты вызываешь и отзываешь фимиляра, - попросил Сергей.

Я объяснила простейшие принципы работы с вызванными существами и продемонстрировала, как я вызываю и развеиваю Виги, и снова её вызываю. Никаких магических слов тут не требовалось, лишь магическая энергия и понимание процесса. Судя по лицу Сергея, он всё равно не понял.

В палатке сквозь сон ругнулся Ярик Тяжёлый, он с кем-то дрался во сне. Я вспомнила слова Сергея и поинтересовалась:

- Ты сказал, что Пузырь и дварф прошлой вообще ночью не спали. Почему? Неужели драка в таверне затянулась до утра?

- Нет, конечно, уже к полуночи всё успокоилось. Петька пошёл провожать компанию дварфов, они смеялись и оживлённо обсуждали события вечера. Я же остался, нужно было уладить конфликт с начальником гарнизона. Петька долго не возвращался, и я пошёл вздремнуть в комнате напротив твоей. Петька пришёл уже утром вместе с Яриком - они там в компании дварфов ещё какое-то время продолжали веселье, а потом по дороге обратно в гостиницу их потянуло на подвиги...

- Что они среди ночи ещё успели сделать? - удивилась я.

- Они проходили мимо того дома, где в прошлом году, помнишь, был бой между "Золотыми Соколами" и бандитами. И Пузырь почувствовал исходящее оттуда зло. Дом стоял уже год заколоченным, но наши друзья просто-напросто оторвали доски и проникли внутрь. Если бы их ночная стража застукала, даже не знаю, как бы я их отмазывал! В подвале заброшенного дома сохранился каменный алтарь, похожий на тот, который использовали поклонники демона Моргрима в Холфорде. И Ярик с Петькой раздолбали вдвоём эту каменюку чуть не в пыль, возились несколько часов. А потом Петька заявил, что спать уже поздно, и что он просто посидит в зале. Ярик тоже отказался днём спать, и я его попросил подежурить у твоей двери... Ого дождь-то какой сильный пошёл!

Действительно, с ночного неба ливануло, словно из ведра. Я отдала Сергею его плащ, сама же поскорее полезла в палатку. Какое-то время лежала в спальнике с открытыми глазами и напряжённо обдумывала сегодняшний день. Лёд недопонимания и недомолвок между мной и Сергеем, наконец-то, оказался взломан. Это было очень хорошо, но нужно теперь было как-то развивать успех. Нужно было показать парню, что я лучше, чем та хвостатая бестия. Первоочередной задачей для меня было доказать, что мои вчерашние глупости, выставившие меня в крайне негативном свете, это досадная случайность. Что на самом деле я очень ответственная, и мне можно и даже нужно доверять в самых серьёзных вопросах. Мне требовалось любой ценой за оставшиеся сорок дней выучить заклинание невидимости, как я и обещала Сергею. Так как если я провалю и это задание, которое поклялась выполнить, то безнадёжно потеряю всякое уважение и доверие.


***


И вот он настал - тот долгожданный день, когда я снова увижу Холфорд! С самого утра я постоянно торопила своих друзей, слишком медленно складывающих палатку, слишком медленно собирающих вещи, слишком долго завтракающих... Сама я давным-давно собралась и от нетерпения не находила себе места.

Всю ночь шёл дождь. С наступлением утра погода не изменилась и совершенно не напоминала летнюю. Дул сырой резкий ветер, гонящий по небу низкие рваные облака. Холодная мелкая морось вуалью опускалась с небес, скрывая горизонт и делая краски природы серо-чёрными и размытыми. Но на моё прекрасное настроение ненастная погода никак не могла повлиять. Я гнала Пчёлку вперёд, постоянно отрываясь от моих спутников и поджидая затем их.

Дорога стала накатанной и многолюдной. В столицу спешили по делам тысячи и тысячи путников, мастеровых, наёмников, чернорабочих и самых разнообразных торговцев. Люди, дварфы, эльфы, полуэльфы... Телеги, повозки, пешие... Вскоре движение стало настолько плотным, что в таком потоке нетрудно было и потерять моих друзей. Поэтому вскоре я вынуждена была, несмотря на нетерпение, ехать дальше уже вместе с остальными.

Серый Ворон вёл беседу с богатым купцом, возвращающимся в город с сотней охранников и целым караваном крытых обозов с товаром. Речь шла о планах на урожай и ценах на продукты.

- Вокруг столицы на два дня пути по все стороны не осталось ни одного лишнего мешка пшеницы! - сокрушался купец. - Цена на зерно задралась уже такая, что совершенно невыгодно стало скупать зерно у крестьян. Надеюсь, хоть к осени цена упадёт до нормальной...

- Как же так? - недоумевал мой друг. - Посмотри кругом, колос стоит просто на загляденье. Урожай в этом году будет такой, что зерно просто некуда будет девать!

- Вот именно, - терпеливо, словно малолетнему ребёнку, разжевывал принципы своей профессии торговец. - Урожай осенью будет на редкость обильным. Я, сколько лет торгую, вообще не помню, чтобы пшеница и овес так плотно хорошо в рост пошли. Зато на юге совсем беда с урожаем. Купцы, кто порезвее и посмышлёнее, ещё с начала весны здесь стали скупать зерно и вывозить на юг. Мой знакомый Никиль Проныра два круга уже сделал - в начале и в середине весны. Говорит, за первый круг с каждого вложенного золотого у него десять золотых прибыли вышло. За второй круг похуже уже стало, конкуренты пронюхали про лёгкие деньги и тоже возили зерно, но всё равно с каждого вложенного королька до шести корольков выходило. Но всё хорошее когда-нибудь заканчивается, и сейчас уже не осталось дешёвого зерна ни в самом Холфорде, ни в окрестностях. В надежде на отличный урожай все запасы поспешили распродать на юг, пока цена выгодная стояла. В городе все портовые склады уже Две Руки как стоят пустые. И у селян тоже ничего не купить, они тоже всё распродали, видя на своих полях такой щедрый созревающий урожай...

- Но чем же ты тогда торгуешь, раз цена на зерно стала невыгодная? - поинтересовался мой друг.

Купец внимательно посмотрел на Серого Ворона и не стал вдаваться в подробности своего бизнеса, опасаясь породить конкурента. Я же окинула высокие закрытые телеги своим магическим взглядом и обнаружила внутри них десятки и десятки меток от живых людей. В основном, метки детей и подростков. Втянула воздух носом, от телег исходил едва заметный запах давно немытых тел и нечистот, подтвердивший мою первоначальную догадку.

- Он работорговец, - чётко проговорила я вслух.

- Да, магичка, ты догадалась, я торгую живым товаром! - с вызовом ответил купец. - На южных землях люди с зимы с голоду пухнут, мрут словно мухи. В начале весны на мешок муки селяне были готовы обменять годного к работе подростка - и от лишнего рта избавлялись, и голод пережидали до первых ягод и грибов. Кто успел подсуетиться, тот заработал много больше, чем Никиль Проныра на своём жалком зерне!

Мы не стали вступать в спор с работорговцем на этические темы и поспешили обогнать караван с невольниками. Когда мы проехали далеко вперёд, Ярик с Петькой вступили в спор на тему рабства. Петька отстаивал идею гнусности такой извращённой формы торговли и существования людей, Ярик возражал. Серый Ворон и я не вмешивались в их спор, хотя и прислушивались к доводам наших друзей. Серый Ворон вообще весь день был насторожен и внимательно осматривал наших соседей по дороге. Я же мыслями была уже в Холфорде в Академии Магии. Как же я соскучилась по учёбе там, по заклинаниям, по своим друзьям и знакомым по Академии! Даже свою соседку по комнате вредную Кару я была бы рада сейчас увидеть.

К полудню пшеничные поля и огороды закончились, началось внешнее карантинное кольцо заросшего невысокой густой травой луга вокруг столицы. Где-то тут на этом ровном травяном ковре конники Холфорда сражались с орками Дыка Громкого тридцать лет назад. Это поле и до этого много раз выступало ареной грандиозных сражений, в которых покрыли себя вечной славой сотни героев Западной Столицы.

За внешним кольцом началось кольцо Священной Рощи. Магию этого места я ощущала и в прошлом году, теперь же я отчётливо видела переплетение могучих энергетических нитей, просто гудящих от накопленной природной магии. Уверена, ни один враг города не смог бы пройти через эту магическую защиту или применить тут направленное против города злое колдовство. Воздух тут просто вибрировал и звенел от энергии. Голоса людей и нелюдей вокруг нас стали тише. Даже простые смертные, не обладающие магическим даром, ощущали силу этого места. Многие вокруг нас молились. Я постаралась разобраться в хитросплетениях наложенных тут заклинаний, но ощутила несильный разряд, искру, словно щелчок по носу: "не лезь, девчонка, куда не понимаешь!".

А потом появилось ощущение внимания. Поисковые нити обвили моё тело и явно считывали для неизвестных наблюдателей только одним им известные параметры моего организма и моих мыслей. Внимание длилось буквально секунды две, затем я потеряла для защитного заклинания всякий интерес, невидимые щупальца перешли к следующим путникам.

Я немного тревожилась за Петьку, он в прошлый раз чем-то не понравился защитному заклинанию, но в этот раз Петька прошёл контроль совершенно спокойно. Впрочем, как и Серый ворон. Кажется, если один раз защитный барьер уже пропустил кого-то, то в следующий раз проходить можно было намного легче. Ярика Тяжёлого щупальца-нити изучали гораздо дольше, секунд пятнадцать. Но в результате, видимо, однозначно определили в нём именно дварфа без всяких скрытых сущностей в оболочке, и перешли к следующей цели. Наших лошадей заклинание тоже проверило, причём очень быстро. Видимо, образ мыслей животных был простым и неинтересным.

И вот вдали показались неприступные крепостные стены огромного города. Моё сердце учащённо застучало - вот он, долгожданный Холфорд! Начавшийся в который уже раз за этот день дождь не позволил рассмотреть всё величие могучих оборонительных сооружений столицы, тянущихся на многие километры. Затора на въезде в этот раз не было, единый людской поток быстро двигался и чётко разделялся на три ручья. Основной широкий поток телег и конников втекал по подвесному мосту в громадные ворота, а два ручья пеших путников отделялись и втекали в громадные охранные башни по краям подвесного моста. Как и год назад, крики глашатых были слышны уже задолго до защитного рва:

- Готовьте деньги заранее, не задерживайте остальных! Готовьте деньги заранее! По две менки с человека или дварфа, по три монеты с эльфа или полукровки, по пять менок с остальных рас! По цехину с коровы или лошади!

Сергей подъехал поближе и насыпал мне в ладонь немного мелочи, чтобы не пришлось разменивать золотой империал. На вопрос Сергея Петька и Ярик подтвердили, что у них деньги за въезд имеются. Мы подъехали к крытому навесу у входа на подвесной мост. Тут охранники собирали деньги за вход, а городской чиновник исправно вписывал имена въезжающих в специальный том. Магический определитель правды находился тут же, на этот раз это был не волшебный шар, а механическая птица в бронзовой клетке. От этой простенькой на вид игрушки исходил очень резкий неприятный магический фон, встроенное в птицу заклинание определения лжи было очень высокого уровня и сделано на совесть. Даже мне, магу разума, не удалось бы скрыть истину от такой простенькой на вид игрушки. Я ехала первой, кинула положенный цехин и две менки в прорезь большой копилки под пристальным взглядом наблюдающего за оплатой охранника.

- Елена Фея, человек. Обучаюсь в Академии Магии Холфорда, - чётко произнесла я, и чиновник тут же записал мои данные в книгу.

Магическая птица промолчала. Солдат осмотрел положенные мной в лоток монетки и, убедившись, что сумма верная, провернул ручку на боку копилку, ссыпая деньги внутрь громадного бронированного сундука.

- Пётр Пузырь, человек. Направляюсь во Внутренний Город в замок герцога Кафиштена.

- Ярик Тяжёлый, дварф клана Тяжёлых из Малых Граничных Холмов. Направляюсь в замок герцога Кафиштена.

Петька и Ярик заплатили положенную мзду за вход и беспрепятственно проехали охрану. Последним ехал Сергей. Я притормозила Пчёлку, меня весьма интересовало, как парень собирается выкручиваться. Не может же он, в самом деле, честно сказать: "Я из Гильдии Воров, собираюсь в Холфорде хорошенько поживиться!". Но и сказать неправду Сергей не мог... По уверенному лицу Сергея я видела, что он давно уже продумал свои слова и совершенно не волновался насчёт проверки. Но своим ответом парню всё же удалось сразить меня просто наповал:

- Серый Ворон, человек. Возвращаюсь домой, я житель этого города! - Сергей не стал ничего платить, вместо денег показав страже какую-то бирку из красной кожи.

И магическая птица промолчала!!!

Чиновник-писарь, бегло кинув взгляд на магический инструмент, не стал вносить никаких записей в свой журнал. Денег не уплачено, значит и нечего чернила переводить.

- Ты когда успел дом купить в столице?! - набросилась я на Сергея, когда мы уже ехали по подвесному мосту в сторону огромных ворот.

- Перед самым нашим отъездом домой, - ответил мой друг, довольно улыбаясь. - Нужно было куда-то имеющиеся деньги вложить. Не оставлять же, в самом деле, мешочек с золотом в Школе Воров! А так получил и убежище на чёрный день, и настоящие документы горожанина в городской канцелярии. Могу теперь спокойно покидать город и возвращаться в любой момент, и моё имя не попадёт на глаза разыскивающим меня ассасинам. Хотя назвать купленную ветхую постройку нормальным жильём язык не поворачивается... Так, развалюха с заколоченными выбитыми окнами в бедном квартале города. Мебели никакой нет, в полу и стенах щели в два пальца шириной. Дом долгое время пустовал, в нём какие-то бомжи даже одно время селились. Грязно, пыльно, многочисленные крысы среди бела дня по комнате шныряют. Из всех достоинств только подвал, выходящий прямо в систему разветвлённых коридоров городской канализации. И прямой выход с чердака на крышу, с которой можно легко перебраться на крыши соседних домов.

Я кивнула, одобряя такой мудрый поступок Сергея. Ничего, что пока жилище в ужасном виде. Дом можно со временем отремонтировать, порядок внутри тоже можно навести. Вымыть полы, вставить в окна стёкла или слюдяные пластинки, законопатить щели, закупить мебель. И получится нормальный хороший дом прямо в Западной Столице, а не какая-то временная грязная берлога. На какой-то миг я даже представила, что сама навожу порядок в этом доме. Нельзя сказать, что эта мысль меня шокировала и испугала. Скорее наоборот. Да, я ненавижу уборку, но... пожалуй, я бы с радостью по первому же намёку друга превратила ту хибару в уютное гнёздышко, в котором можно счастливо жить вдвоём с Сергеем...

Я поскорее отогнала эту мысль подальше и искоса посмотрела на едущего рядом парня, не заметил ли он на моём лице проскочившее дурацко-мечтательное выражение. Но Сергей, к счастью, не заметил - он как раз в это время надевал на голову капюшон от усилившегося дождя. Мы проехали по доскам подвесного моста и скрылись от хлынувшего с небес водопада под навесом огромной каменной арки центральной сторожевой башни. Выезжать из-под укрытия опять под ливень очень не хотелось, но на нас сзади напирали едущие в Холфорд торговцы. И мы, застёгивая куртки и плащи, двинулись в город.

Как только мы вчетвером выехали из-под арки под струи дождя, с ведущей на стену каменной лестницы к нам бегом кинулась маленькая тёмная фигурка. Петька нехорошо прищурился и потянулся на мечом, Ярик уловил это движения и тоже выхватил топор. Но Сергей, хоть и растерялся и остановил лошадь, вовсе не выглядел встревоженным, скорее обрадованным. Я присмотрелась повнимательнее и узнала в бегущей к нам под дождём мокрой фигуре Каришку. Сергей спрыгнул с лошади и побежал навстречу девушке, обнял её, подхватил на руки и закружил. Они смеялись, обнимались и целовались.

- Ты чего здесь делаешь?! - донёсся до меня восторженный голос Сергея.

- Тебя жду, - ответила тайфлинг.

- Так мы же должны были вернуться только через три дня, я же тебе говорил!

- Я очень надеялась, что ты вернёшься пораньше. Поэтому с самого первого дня ждала твоего возвращения на крепостной стене у въезда в город. Каждый день, от открытия городских ворот утром и до самого закрытия вечером. Все двенадцать дней вместе с Неведомым Призраком ждала тебя!

Я скривилась. Вот ведь врёт! Ждала она двенадцать дней на стене и в холод, и в дождь, в зной. Не может быть такого! Я вызвала заклинание определения эмоций и просканировала Каришку. Она была сейчас совершенно расслаблена и открыта, не было абсолютно никакой магической защиты, никаких препятствий для заклинания. Результат получился абсолютно точным, вне всякого сомнения... и этот результат меня не обрадовал. Тайфлинга переполняли радость от встречи, огромное счастье, любовь и робкая надежда. И ещё, Каришка говорила правду. Она действительно все эти дни от рассвета до заката ждала Сергея. Причём делала это отнюдь не напоказ, чтобы продемонстрировать или доказать что-то. Она делала это просто потому, что искренне любила Серого Ворона...

Я спрыгнула с Пчёлки, сняла свои сумки с лошади и вручила поводья Петьке. Он, насколько я видела его эмоции, искренне радовался встрече с Каришкой и с умилением наблюдал за тем, как Сергей целуется с тайфлингом, как Неведомый Призрак с радостным писком карабкается на мокрое плечо его друга. Петька, похоже, даже не обратил внимание на то, что я отдала ему поводья Пчёлки. Лишь Ярик Тяжёлый посмотрел на мои сборы, но тоже ничего не сказал. Я отвернулась от всех, взяла свои вещи и побрела прочь от ворот. Меня никто не окликнул и не остановил, я никому не была нужна...

Частые капли проливного дождя смешивались с моими слезами. Я даже не накинула капюшон, хотя холодная вода стекала мне за шиворот. Вскоре моя одежда промокла насквозь и мерзко липла к телу, но это даже было кстати - мне хотелось, чтобы мне было плохо, под стать моему чёрному настроению. Я шла прочь, рыдая навзрыд и совершенно не разбирая дороги. Сворачивала в какие-то грязные забытые богами улочки и даже, похоже, специально выбирала самые опасные и тёмные из них. Я была совершенно убита горем и жгучей ревностью и не хотела дальше жить. Если бы сейчас на меня напали разбойники, я бы даже обрадовалась им.

Теперь я уже с ненавистью вспоминала купленный Сергеем дом. Совсем не я там буду хозяйкой, это стало совершенно очевидным. Мои вчерашние хрупкие и радужные надежды на дальнейшее счастье с Серым Вороном тоже разлетелись вдребезги, разбившись об камни суровой реальности. Вчера Сергей обещал мне подумать. Сегодня же он сделал окончательный выбор, это было яснее ясного. Он совершенно забыл про меня, полностью поглощённый Каришкой. Она ждала его целых двенадцать дней. И прождала бы ещё столько же, если бы это потребовалось, сейчас я нисколько не сомневалась в этом. С пугающей ясностью я понимала, что сама никогда бы так не смогла ждать. Вообще никогда и никого.

Ноги вынесли меня к воротам во Внутренний Город. Я показала страже у ворот эмблему Академии Магии и беспрепятственно прошла внутрь. Когда я уже укладывала жетон Академии себе обратно в сумку, мои окоченевшие мокрые пальцы наткнулись в кармашке на обручальное колечко. Вот он мой последний козырь. Нужно немедленно уничтожить это проклятое кольцо! Растворить в кислоте. Расплавить в печи. Расплющить молотком. Скормить самой гнусной гадине в зверинце Академии. Зашвырнуть в музее в огороженные пентаграммой астральные ворота, ведущие в мир смертельно опасных демонов. Есть тысячи способов уничтожить это кольцо. Есть тысячи самых изощрённых способов моей мести. Сейчас я была разъярена и готова на любую мерзость, если она навредит Каришке.

Впереди показались шпили Академии Магии. Я вытерла слёзы мокрым рукавом мантии и перевесила сумки на плече поудобнее. Эх, совершенно не с таким настроением я думала возвращаться сюда. Но я же волшебница, я способна достичь очень многого, практически всемогущества. Нужно только учиться и набираться сил. И не нужно мне никаких жалких подачек, особенно от Сергея! Я решительно развязала свой кошелёк, достала золотой империал и изо всех сил зашвырнула его подальше в кусты парка.

Никакой жалости от потери денег не было. Скорее наоборот, на душе стало спокойнее. Я подошла к массивной резной двери и на миг оглянулась. В этот самый миг на ведущей к Академии парковой аллее мокрые от дождя деревья вдруг вспыхнули тысячами огоньков, радуясь проступившему из-за туч яркому летнему солнцу. Я улыбнулась, взялась за подвешенный бронзовый молоточек на двери и громко стукнула, вызывая привратника.


***


Глава четвёртая. О жизни магов.

Магический светлячок надо мной замигал в агонии и угас. Я машинально подняла руку, чтобы вызвать следующий огонёк, но остановилась. Пора было уже отдохнуть, всё равно эффективность моей работы сейчас была близкой к нулю. Я встала с деревянной лавки и выгнулась назад, разминая затёкшую спину. За окном была глубокая ночь. Зал огромной библиотеки был совсем тёмным и таинственным, вокруг меня были чёрные гигантские стеллажи до самого потолка, сплошь уставленные книгами и свитками. Я закрыла крышечкой чернильницу на столе, чтобы чернила зря не высыхали, и взяла под мышку кипу исписанных листов. В них я вносила найденные в книгах расшифровки символов заклинания продлённой невидимости, над которым я билась все последние дни.

Робкий тусклый свет из окон ложился на мозаику пола, давая возможность не натыкаться на столы и шкафы по дороге к выходу, но не позволяя рассматривать надписи на переплётах тёмных книг. Лишь в самом конце зала светилась одинокая лампа на столе дежурного библиотекаря. Самого библиотекаря ночью в зале, естественно, не было. Одна я была такой ненормальной, что светового дня мне не хватало на учёбу, и я сидела в библиотеке ночью во время летних каникул. Нельзя сказать, что сидела совсем уж бесполезно, всё-таки я постепенно находила ответы на свои вопросы. Уже примерно треть таблиц и рун в расчётах Теодора превратились в реальные слога и пасы длинного заклинания, которые я могла произнести. Но работа была трудной и очень утомительной, мне приходилось перерывать сотни и сотни пожелтевших выцветших страниц справочников по магии в поисках каждой незнакомой руны из журнала Теодора.

Сколько я уже нахожусь в этом зале библиотеки? Кажется, с середины вчерашнего дня, лишь с двумя небольшими перерывами на сон. Или нет, сон был всего один как раз вчера вечером. То есть я тут со вчерашнего вечера. Или всё же позавчерашнего? Какой вообще сегодня день? Я с ужасом поняла, что совершенно сбилась в подсчёте дней и не ориентируюсь в датах. Вроде бы с нашего возвращения в Холфорд прошло шесть дней. Или всё же семь? Мы вернулись на седьмой день лета, это совершенно точно - я как раз расписывалась у кастелянши женского крыла общежития в получении постельного белья и ключей от своей комнаты, ставила дату. Значит сегодня идут вторые Две Руки лета, то ли третий перст, то ли четвёртый. Может и пятый. Если пятый, то сегодня начинается Малый выходной. Тогда, наверное, сегодня стоит выйти на улицу и встретиться со своими друзьями. В Большой выходной я принципиально не стала выходить на улицу, так как тогда у меня ещё не прошла обида на школьных друзей. Хотя сейчас во время каникул покидать территорию Академии стало проще, можно было и в рабочие дни выходить за ворота. Вот только какой смысл мне выходить, если я не найду никого из знакомых в этом огромном городе?

Я дошла до конца длинного библиотечного зала и подёргала литую бронзовую ручку двери. Заперто. Чёрт! Библиотекарь, оказывается, перед уходом заперла дверь в зал. Может, забыла или не заметила, что я сижу за учебниками. А может и нарочно, чтобы я не вынесла какую-нибудь редкую книгу из библиотечного зала без её ведома. С этой вредной старухи станет так поступить. Я произнесла заклинание открытия замков, которому нас обучили ещё на первом курсе, но коварная дверь и не подумала открываться.

Что же мне делать? Ждать теперь до утра, пока зал откроют? Можно конечно ещё почитать книги по созданию заклинаний, но что-то уставшая голова не была готова принимать сейчас новую информацию. Нужно бы отдохнуть. Можно, наверное, поспать прямо тут в зале на деревянной лавке или на кресле администратора. Хотя лучше бы, конечно, уснуть в своей комнате в мягкой постели.

Я ощутила недовольное урчание в желудке. А когда я последний раз ела? Не считая того импровизированного бутерброда, который я тайком принесла с собой в библиотеку, ела я перед сном. То ли вчера днём, то ли позавчера. Я окончательно поняла, что страшно проголодалась, просто сил нет терпеть. И ещё очень захотелось пить. Вот только поделать ничего с голодом и жаждой я не могла, так что приходилось терпеть. Я скинула ботинки на пол и с ногами забралась на большое кресло библиотечного администратора, устраиваясь поудобнее.

Почти сразу я стала проваливаться в сон, но уснуть всё же не успела. Меня встряхнул стук падения чего-то тяжёлого и звук быстрых шагов за закрытой дверью. Сперва я испугалась, мало ли какие создания могут бродить в темноте ночью по Академии Магии? Сердце учащённо забилось, я вжалась в кресло и вызвала заклинание поиска. Сразу поняла, что по коридору библиотечного корпуса мимо моей двери шёл человек. Это был мой шанс на спасение, этот человек мог снаружи открыть запертую дверь и выпустить меня! Нужно было торопиться, так как незнакомец уже отдалялся от двери. Я вскочила с кресла и стала стучать в закрытую дверь кулаками. Шаги стихли, потом молодой мужской голос произнёс:

- Кому там ночью не спится?

Я объяснила, что засиделась за книгами и оказалась запертой, так как библиотекарь ушла спать. Попросила парня открыть дверь и выпустить меня. Парень, видимо опасаясь какого-то подвоха с моей стороны, ехидно поинтересовался, почему я сама не открою дверь заклинанием или не пройду сквозь неё? Мне пришлось честно отвечать, что простейшее заклинание открытие замка тут не срабатывает, а другим подходящим для данного случая заклинаниям нас пока не обучали. С той стороны раздались слова заклинания открытия дверей. Тоже безрезультатно.

- Действительно, не работает, - вынужден был согласиться мой невидимый собеседник. - Но, видишь ли, девушка, я не могу помочь тебе. С этой стороны в замке тоже нет ключа... Ладно, поступим по-другому. Отойди-ка от двери!

Я быстро отпрыгнула, не зная, каким заклятьем он сейчас шарахнет по препятствию и совершенно не собираясь испытывать это заклинание на себе. Но парень просто просочился сквозь доски двери и оказался с моей стороны. Это был высокий черноволосый молодой маг с пачкой книжек в руке. Аккуратно подстриженный, в мантии тёмно-зелёного цвета с эмблемой из пересекающихся овалов в белом круге на правой стороне одежды. Факультет Магии Жизни, где-то шестой-восьмой курс, судя по покрою формы. Второй магической гранью молодого волшебника была Магия Вызова, судя по дополнительной эмблеме на мантии. Парень посмотрел на меня и весело улыбнулся:

- Привет! А я тебя вроде даже знаю, видел весной на награждении лучших первокурсников. Только мантия у тебя была тогда серая...

- Да, мы досрочно сдали экзамены, меня и ещё двух моих однокурсниц перевели на четвёртый курс... Слушай, а я ведь тебя тоже видела... Ты же, кажется, брат Кары? Ты был с большим букетом белых ирисов, поздравлял её.

- Не брат, а двоюродный племянник, - весело усмехнулся молодой волшебник, присаживаясь на подлокотник мягкого кресла. - Мой дед после смерти бабушки на старости лет надумал вдруг жениться повторно на молодой девушке из обедневшего дворянского рода. И, хоть дедуля был уже весьма преклонных годов, молодая жена понесла. Это, конечно, вызвало переполох среди пяти собственных сыновей, которые давно уже за спиной старика втихомолку делили наследство. Но родилась девочка, и все сразу успокоились и даже стали очень хорошо к ней относиться. Дедуля сразу после рождения дочери как-то подозрительно быстро помер. Думаю, это заботливые сыновья постарались обезопасить себя от новых неожиданностей. Родившуюся девочку назвали Карой, и она стала всеобщей любимицей. У нас в роду давно из поколение в поколение прослеживаются потомки с магическими способностями. Прадед был сильным волшебником, дед тоже умел неплохо колдовать. Из пяти братьев у двоих магический талант проявился, в том числе у моего отца. Ну и у Кары тоже явные способности открылись, хотя и далеко не сразу, а только к пятнадцати годам. Вот как-то так.

- Понятно, спасибо что просветил, - весело сказала я, действительно заинтересовавшись интересным рассказом. - Кстати, меня зовут Елена.

- Извини, что не представился. Я шевалье Герг Шоллани, третий сын Тимока Шоллани, барона замка Зелёной Реки.

- Скажи, Герг, а ты можешь что-нибудь придумать, чтобы мне не пришлось ждать тут до утра?

Парень задумался, оценивающе посмотрел на меня, а потом предложил:

- Если ты не сочтёшь за оскорбление, что я возьму тебя на руки, а ты при этом подержишь мои книги, то я смогу пройти обратно сквозь дверь прямо с тобой на руках. Иначе будет затруднительно, моей магии хватит только на ещё один проход через эту дверь, вернуться за книжками я не смогу, а они мне нужны прямо сейчас ночью. Ну, или я могу попробовать научить тебя саму заклинанию прохода сквозь тонкие стены, хотя для факультета Земли (он кивнул головой на мою коричневую форму) это заклинание будет трудноватым.

Я не стала упускать возможность освободиться, засмеялась и весело сообщила, что не сочту за оскорбление, если парень будет носить меня на руках. Герг тоже засмеялся, протянул мне свои учебники, подхватил меня на руки и остановился в шаге от запертой двери.

- Сентаро порко валес умочо! - проговорил молодой маг и уверенно шагнул вперёд.

Я даже не успела испугаться, как мы уже оказались по ту сторону препятствия в тёмном коридоре большой библиотеки. Герг поставил меня на ковёр, забрал свои книжки и на мои слова благодарности беззаботно ответил:

- Всегда пожалуйста! Рад был знакомству, Елена! Как увидишь Кару, передавай привет от меня!

После чего уверенной походкой молодой маг ушёл по тёмному коридору в сторону лестницы, ведущей вниз к жилым корпусам мальчишек. Мне же нужно было идти в противоположную сторону, к залу с порталами, откуда я смогла бы попасть прямо на свой этаж женского корпуса общежития. Я сделала шаг по ковру и поняла, что иду босяком - мои туфли остались за закрытой дверью...


***


В расчётах я всё-таки ошиблась. Малый выходной, оказывается, был вчера. Но я постаралась найти даже и в этой оплошности хорошие моменты - можно было нормально выспаться и отдохнуть, не нужно было вставать с самого утра и выходить с территории Академии Магии к Сергею и Петьке. Можно было с пользой потратить один из немногих оставшихся у меня до окончания назначенного срока дней, чуть дальше продвинувшись в изучении сложного заклинания.

Я вымылась в горячей ванне и затем проспала до полудня, пока меня не разбудил зверский голод. Большая столовая, во время учебного года обычно гудящая от переполняющих её адептов, летом была непривычно пустой. В зале обедали, от силы, десяток адептов. Я взяла деревянный поднос и пошла к раздаче блюд. Сегодня выдавали капустный салат, аппетитно пахнущий суп из листьев пури на жирном мясном бульоне, холодную манную кашу и вишнёвый компот. Прямо скажем, не густо. Ни мяса тебе, ни рыбы. А когда я спросила у повара хотя бы элементарный хлеб к супу, тот неожиданно окрысился:

- Ишь ты, хлеба ей! Вот когда деканат выделит столовой деньги на покупку подорожавших продуктов, будут вам и хлеб, и жаркое, и всякие разносолы. А пока денег нет, жрите, что дают. Иди дальше, не порть мне настроение.

Я удивилась такому хамству со сторону работника кухни, но настаивать не стала, тем более что действительно была голодной. К салату у меня нареканий не возникло, но после первой же ложки ароматного супа возникло стойкое ощущение фальши. Я произнесла над тарелкой заклинание развеивания магии. Так и есть! Мясным бульоном тут и не пахло, это была лишь наложенная магическая иллюзия. В действительности в тарелке с тёплой солоноватой водичкой сиротливо плавали крупно нарезанные и плохо проварившиеся куски пури. Я, несмотря на свой голод, отодвинула от себя тарелку. Путь адепты младших курсов, неспособные распознать обман, жрут такое! Комковатая и остывшая манная каша тоже не вызывала ни малейшего желания есть её. Но хотя бы компот оказался вкусным и настоящим.

Неужели продукты в Холфорде действительно настолько подорожали, что у Академии Магии не хватает денег на их закупку? А ведь тот купец по дороге в Холфорд действительно говорил что-то такое... С такими невесёлыми мыслями я направилась в библиотеку, чтобы продолжить свою работу. На сегодня я поставила себе чёткий план - расшифровать ещё как минимум семь символов длинного заклинания. И я не собиралась отступать от своей цели, сколько бы времени поиск в библиотеке ни занял.

Мои туфли нашлись у входа, там же, где я их оставила. Я пришла сегодня в мягких нелепых банных тапочках, так что сразу переобулась в нормальную обувь и приступила к работе. И почти сразу мне повезло - пролистывая объёмный справочник рун, я обнаружила закорючку в виде кривого вертикального весла с тремя поперечинами. Этот символ встречался в записях Теодора. Так, что тут про это "весло" написано... "Упрощённый символ двойной лунной руны Сток, в заклинаниях означает необходимость повышенного расхода энергии для следующих пяти рун в строке. Читается на выдохе как "рре" в одностороннем стиле с одновременным положением пальцев левой руки в позиции "Гавань" на уровне груди".

Так, теперь нужно смотреть оглавление полного трёхтомного справочника жестов, чтобы понять, что такое "Гавань". Ага, вот она. Большой палец и мизинец соединяются кончиками, образуя правильное кольцо. Безымянный палец до первой фаланги проходит через образованное кольцо. Средний палец согнут и касается подушечкой второй фаланги распрямлённого указательного пальца.

Я сложила пальцы руки в описанное положение. Совсем нетрудно, но требуется время, чтобы довести этот жест до автоматизма. Распрямила пальцы и ещё несколько раз сложила "Гавань", чтобы получше запомнить. Вроде бы запомнила. Подняла левую руку на уровень груди и пробовала усиленный магией пас с одновременным выдохом "рре". Почувствовала отдачу энергии. Работает. Это хорошо, ещё один символ в нужном мне заклинании обнаружен. Я записала в тетрадь расшифровку и описание.

Дальше удача, словно нарочно, отвернулась от меня. Я просмотрела страниц триста очередного, восьмого уже по счёту, тома энциклопедии рун, не обнаружив ничего для меня нужного. Поставила восьмой том на его место на полке и взяла девятый. Долго листала его, пока на очередной странице не нашла ещё один нужный мне символ - вроде буквы "О" со знаком бесконечного внутри. Я вчитывалась в справочник, когда кто-то коснулся моего плеча. От неожиданности я ойкнула и вздрогнула, выронив тяжёлый справочник из рук. При падении том, как назло, закрылся, а номер страницы я не запомнила. С выражением на лице "я сейчас тебя убью!" я обернулась к тому несчастному, кто рискнул побеспокоить меня. Это оказался Герг. Я сразу же сменила жуткую гримасу на приветливую улыбку.

- Привет, Елена. Извини, что испугал.

- Привет, Герг. Что ты забыл в зале для младшекурсников?

- Да я просто зашёл в библиотеку, чтобы поставить взятые ночью книги на место. Ну и на обратном пути заглянул сюда. Предположил, что ты будешь тут учиться. Мы с друзьями собираемся сходить во внешний город нормально пообедать в таверне. Хотел пригласить тебя пойти с нами.

Это было неожиданно. Я даже не знала, что ответить молодому магу. Мне и хотелось бы конечно пойти с ним, но существовало сразу несколько причин отказаться. Во-первых, мне нужно расшифровывать заклинание - времени оставалось всё меньше, а конца и края работе пока что видно не видно. Во-вторых, я несколько стеснялась. В-третьих, у меня банально не было денег. Я с сожалением вздохнула и мысленно подбирала уже слова для отказа, но Герг меня опередил:

- Пойдём, я сегодня угощаю. Удачно получилось провернуть одно дело, я и снова с весёлыми монетами в кошельке! Не нужно больше хлебать эту отвратную бурду в нашей столовой.

- Это как-то связано с твоим ночным визитом в библиотеку? - поинтересовалась я.

- Да, конечно, напрямую связано. Вчера предложили одно выгодное дельце, требовался маг по моей специальности. Ну, я и согласился поработать. Только пришлось сходить в библиотеку подучиться, так как нужных для работы заклинаний я не знал... Я же тебе, кажется, говорил, что я третий сын в дворянской семье. Наследство сколь-нибудь существенное мне не светило с самого рождения, так что магический дар стал настоящим спасением. У нас в роду издревле заведено - коль уж в тебе проснулись способности мага, семья поможет поступить в Академию Магии, купит тебе волшебную палочку и всякую нужную мелочёвку. А дальше всё, ты маг, крутись уже как сможешь!

Мне очень понравилась такая жизненная позиция парня. Вот он привык сам всего добиваться и не ждёт подачек от друзей или родных. Я бы с радостью пошла с Гергом и его друзьями, но вот учёба... И тут парень, словно прочитав мои мысли, предложил:

- Если хочешь, Елена, я могу предложить такой вариант - я тебе сейчас помогу с учёбой, смогу разъяснить то, что сам понимаю. А ты в ответ принимаешь моё предложение и идёшь вместе с нами во внешний город. Идёт?

- Идёт! - тут же согласилась я и постаралась объяснить, чем занимаюсь тут в библиотеке. Не вдаваясь в детали, естественно.

Герг взял в руки исписанные мною листы, пробежался глазами и поинтересовался:

- Векторы потоков магических граней ты считала по методу Фехеля или по приближению из аксиомы Дориаса-Эльфа?

Посмотрев на моё совершенно не понимающее лицо, Герг удивлённо спросил:

- Но как-то ты же находила соответствия?! Вон я смотрю, у тебя правильно подобраны руны к таблицам.

Я со стыдом объяснила, что никогда не слышала ни о методе Фехеля, ни об аксиоме Дориаса-Эльфа, а просто выписывала найденные данные из справочников. Парень удивлённо присвистнул, а потом съязвил:

- Можно, наверное, больной зуб вырвать не через рот, а через другие естественные отверстия организма. Но это, сама понимаешь, будет долго и намного труднее. Дай мне чистый лист бумаги. Я набросаю для тебя самые явные соответствия там, где не придётся долго считать. А остальные уже потом подсчитаю или объясню тебе, как это делается.

За какие-то десять минут Герг превратил почти три четверти мутных записей и таблиц в составленном Теодором заклинании в понятные мне слога и пальцевые жесты. Я на всякий случай сверила уже расшифрованные мной символы с теми, что предложил Герг. Из примерно тридцати случаев обнаружилось только одно расхождение, на которое я тут же указала парню. Но Герг заявил, что это у писавшего мага просто почерк корявый, и я приняла руну пересечения магических потоков "иль" за несколько внешне похожую на неё руну "габо" из области магии вызова, означающую "прервать контакт".

В доказательство своих слов Герг подошёл к одному из высоких стеллажей, пробежался пальцами по корешкам книг и вытянул большой нужный том. Открыл его и показал мне руну "иль". Я посмотрела на свои записи. Ну да, очень похожа. Такая же петелька, только я хвостик снизу более длинный написала. Я исправила свои записи и подняла глаза на парня.

- Ты мне сейчас за одну клепсидру помог сделать больше, чем я сама в одиночку сделала за восемь дней! Я тебе очень благодарна и готова идти с тобой, как и обещала!


***


Друзья уже поджидали Герга возле ворот на выход в город. Это были трое парней и одна девушка, все они были учащимися Академии Магии. Новый знакомый представил меня собравшимся, а потом представил мне своих друзей. Девушку звали Гремма, она была с седьмого курса факультета магии жизни. Ей очень шла изумрудно-зелёная мантия факультета, прекрасно гармонируя с пышными ярко-рыжими волосами девушки. Вокруг шеи Греммы, словно шарф, обвивалась яркая жёлто-синяя змея. Я сперва подумала, что это чучело, и удивилась такому украшению, ведь оно совершенно не сочеталось по цвету ни с формой, ни с причёской. Но тут змея вдруг приподняла морду и прошипела мне вполне отчётливо:

- Сама ты чучело!

Я смутилась и покраснела, остальные весело рассмеялись. Гремма притянула морду полосатой змеи к своему лицу и поцеловала, проговорив с нежностью в голосе:

- Это Даина, разумная змея, мой любимый фимиляр. Она защищена от магии сама и заодно и меня защищает. Ну и у Даины масса других полезных качеств: она предсказывает погоду, она читает мысли и она отпугивает ненужных ухажеров.

Двое парней были с факультета воды. Светловолосый кудрявый Ян был с пятого курса, хотя сам парень был младше меня. На правой стороне синей мантии этого волшебника была вышита эмблема в виде светлого кристалла. Магия порядка. Очень необычное сочетание магических граней вода-порядок, я никогда ранее не слышала о такой комбинации. Любопытно.

Огромный тучный Водемир был с седьмого курса, он был чистый маг воды без способностей в других разделах магии. Водемиру было двадцать пять лет, длинные растрёпанные тёмные волосы и густая борода придавали ему сходство со сказочным водяным из детских фильмов. То ли магический талант у Водемира проснулся поздно, то ли учился он плохо, оставаясь по нескольку раз на каждом курсе, но это был взрослый мужик, на большом пузе которого при каждом шаге волнами колыхалась синяя мантия мага воды.

Третий парень был с факультета магии хаоса. Звали его Ситим, хотя остальные называли его чаще по прозвищу - Проказник. В отличие от остальных друзей Герга, этот мне крайне не понравился с самого первого взгляда. Бритая голова с вытатуированным пульсирующим магическим знаком хаоса на лысине. Бегающие глазки, словно у нашкодившего школьника. Оранжевая мятая мантия Ситима не видела утюга с того самого дня, как была выдана адепту. Грязные запылённые полы мантии были протёрты до дыр сразу в нескольких местах. Сандалии на босу ногу позволяли на каждом шаге видеть грязные нестриженные ногти на пальцах ног. Впрочем, ногти на пальцах рук были тоже не в лучшем состоянии - неровно обкусанные, поломанные. На правом запястье Ситима был массивный золотой браслет с явной аурой, присущей магическим вещам. Но даже не неряшливый внешний вид вызывал у меня отторжение и неприязнь, а то, как он смотрел на меня - как на добычу, как на беспомощную жертву, как на глупую курицу... Меня бросало в дрожь от такого взгляда.

Герг повёл нашу компанию во внешний город. Погода стояла прекрасная, было не слишком жарко, светило летнее солнце, адепты веселились и смеялись по каждому поводу. Когда мы проходили ворота, один из стражников сурово погрозил Ситиму пальцем:

- Смотри у меня, чтобы на этот раз без глупостей! Иначе сразу декану сообщу о твоих выходках!

Ситим расхохотался солдату в лицо, многократно усилив магией свой голос, а затем уже с безопасного расстояния показал охраннику неприличный жест. Караульный дёрнулся было догонять обидчика, но быстро остановился и досадливо махнул рукой, возвращаясь к несению своей службы.

Заведение, в которое привёл нас Герг, было совсем небольшим, но чистым и уютным. Не успели мы сесть за выбранный столик, как к нам уже подошла официантка - невысокая темноволосая женщина какой-то непонятной смешанной расы. Её светлая кожа, заострённые уши и тонкие пальцы наводили на мысль об эльфийской крови. Однако разрез глаз, небольшие клыки и массивные удлинённые руки показывали, что среди её предков были и орки. А если уж совсем приглядываться, то можно было обнаружить в этой женщине даже черты демонической крови - рудиментарные зачаточные рожки и длинные ногти, отчасти напоминающие подпиленные когти хищного зверя. Женщина приняла у нас заказ и ушла на кухню, откуда доносились шкворчащие и булькающие звуки, и разносился приятный аромат приправ.

- Люблю это место! - довольная Гремма откинулась на мягкую спинку диванчика. - Здесь всегда вкусно готовят, и главное совсем недалеко от нашей Академии. Тут к адептам и магическим причудам привыкли, и никто не пугается при виде отдыхающих магов.

- Да и пиво тут всегда свежее! - плюхнулся на диван огромный Водемир, отчего несчастная мебель прогнулась и жалобно заскрипела.

- Пойду, раз уж Герг сегодня платит, закажу кружечку, пока наш обед готовится, - Ситим направился к стойке и, поговорив о чём-то с трактирщиком, принёс две высоких пенных кружки.

Одну поставил перед собой, вторую катнул по столу в мою сторону. Я на самом краю стола поймала тяжёлую кружку, но тут же отказалась от алкоголя и ушла заказывать себе сок или компот. Отвергнутую мной кружку пива взяла Гремма. Мне очень не понравилось и даже насторожило проскользнувшее на лице Ситима мимолётное выражение разочарования и злости, но я не поняла, на кого злился маг хаоса - на меня или Гремму, а уже через секунду выражение лица парня опять было дурашливо-весёлое.

Когда я вернулась за стол со стаканом молока (ни компота, ни сока в таверне не оказалось), мне пришлось объяснять свой странный выбор. Я почему-то постеснялась рассказывать новым знакомым о своих "подвигах" в горной крепости и сказала, что мне просто не нравится пивной вкус. Герг отнёсся совершенно спокойно к моим словам, Водемир же назвал их странными. Дальше всех пошла Гремма, которая прямо в глаза назвала меня глупой дурой. Я сперва решила обидеться, но потом всё же не стала.

С кухни повар прокричал, что наш заказ готов. Официантка тут же проворно расставила перед нами тарелки и блюда и, получив от Герга целый цехин чаевых, поспешила удалиться. Не успела я взять в руки вилку, как откуда-то из-под столешницы на обеденный стол вылез огромный мерзкий чёрный таракан. Он деловито проковылял по обильно заставленному блюдами столу и залез прямо на мою тарелку с тушёной вместе с овощами рыбой. Все адепты замолчали и замерли, наблюдая за мерзким насекомым, которое, совершенно не обращая внимания на присутствующих, принялось поедать чужое блюдо.

Я, скривившись от омерзения, провела над ним рукой и произнесла развеивающее чары заклинание. Так я и думала - наведённая иллюзия! Мерзкий таракан рассыпался без следа золотистыми искорками. И я подозревала, что узнала автора этого заклинания, уж слишком кислой стала физиономия Ситима. Я нанизала кусочек рыбы на вилку, неторопливо положила в рот и демонстративно зажмурилась от удовольствия, смакуя вкус блюда.

- Так неинтересно, - пробурчал парень, подтверждая мою догадку. - По всем правилам ты должна была завизжать и отпрыгнуть от стола. Ну что тебе стоило так поступить? Даже если и догадалась, что таракан ненастоящий, зачем портить другим веселье?

- Да Ленка совсем чёрствая и голодная. Она, наверное, и живого таракана просто вынула бы из тарелки, чтобы не мешал нормально обедать после нашей невкусной столовой, - прозвучали обидные слова Греммы, но я опять постаралась не обращать внимание.

- Ситим, опять ты своими шуточками мешаешь людям нормально поесть? - недовольно проворчал Герг.

Я даже понадеялась было, что третий сын барона скажет что-то типа: "не смейте её обижать, я её пригласил, и она под моей защитой!". Но этих слов не прозвучало. Герг считал, что я должна сама себя защищать от подколок и нападок своих друзей. Ну ладно, тогда я заставлю их себя уважать!

- Ситим, может быть я охотно и подыграла бы тебе, но твои шуточки настолько примитивны, что просто недостойны моего внимания! Для мага хаоса с пятого курса Академии Магии ты слишком предсказуем. Даже я, хоть и младше тебя и по курсу, и возрасту, да и факультет земли совсем не учит этим заклинаниям, смогу их легко повторить. Хочешь обратный прикол с тараканом? Получай! - весело проговорила я.

По столу, проворно перебирая ножками, побежал такой же чёрный мерзкий таракан. Вот он обогнул большое блюдо с аппетитно пахнущим гусем и запрыгнул на стоящую перед магом хаоса тарелку с овощами. Остановился и замер на месте, лишь шевеля своими длинными усами.

- Ловко! У тебя хорошо получилось скопировать моё заклинание, - согласился Ситим.

Парень взял двумя пальцами мерзкое насекомое, рассматривая блестящее хитиновое покрытие. А затем, словно большую чёрную семечку, закинул таракана себе в рот и раскусил. Я думала, меня стошнит. Однако, хоть и с трудом, я сдержалась. А вот Ситим не смог...

Он потом долго отплёвывался лапками и ошмётками хитинового панциря, запивая гадкий вкус большими глотками пива. Остальные маги ржали, словно лошади. Ян смеялся так, что сполз под стол, из его глаз обильно лились слёзы. Я тоже улыбалась и даже заслуженно гордилась, вспоминая, как вовремя с помощью поискового заклинания обнаружила настоящее гадкое насекомое под плинтусом, как аккуратно взяла его под контроль и провела по полу, по ножке стола и по столешнице...

- А ты, оказывается, не настолько уж глупа для вчерашней первокурсницы, - отсмеявшись, сказала Гремма. - Однако не советую тебе связываться с адептами старших курсов. Они тебя просто втопчут в грязь, не заметив даже твои жалкие потуги сопротивляться.

- Она просто хочет произвести впечатление на Герга, - шепнула своей хозяйке говорящая змея, шепнула достаточно громко, чтобы все услышали.

Вот ведь действительно, гадина во всех смыслах этого слова! Так незаметно и легко считала мои сокровенные мысли, что я даже растерялась и покраснела. Сегодня же посмотрю в библиотеке способы защиты от такого наглого вторжения. Отпираться было бессмысленно, все собравшиеся вокруг маги знали, что змея сказала правду.

- Наивная дура! - с жалостью в голосе проговорила Гремма, отхлёбывая пиво из своей кружки. - Ты решила, что сможешь заинтересовать Герга? Да у него таких, как ты, влюблённых дурочек было уже с полсотни. И это только тех, кого я видела. И магичек, и простолюдинок, и даже нескольких дворянок смог охмурить этот пройдоха. Но Герг у нас парень коварный и расчётливый. Получит от девушки, что хочет, и перейдёт к следующей жертве своего обаяния. А женится он не по любви, а на той, которую ему папаша укажет...

- Гремма, перестань! - возмутился сидящий рядом сын барона. - Мои прошлые похождения - это моё личное дело, они не касаются ни тебя, ни Елену. Да, богиня любви Амина была весьма благосклонна ко мне, подарив весьма редкий талант: я нравлюсь всем женщинам без исключения. Кому-то из них чуть меньше, кому-то вообще до безумия, но я ещё не встречал в жизни ни одной женщины, которая бы смотрела на меня равнодушно. Естественно, глупо было бы с моей стороны не использовать эту способность. Но ты же знаешь, со своими друзьями я совершенно честен и никогда не позволяю себе их использовать. Особенно, если эти друзья красивые волшебницы. И если в силу своей магии ты узнала про мои способности, то незачем трезвонить об этом на каждом углу!

- Как же, богиня Амина была благосклонна... Сказал бы тогда уж Елене правду, - ухмыльнулся Ян.

Герг резко замолчал и, как мне показалось, с явной ненавистью во взгляде посмотрел на мага воды. Но Ян и не думал смущаться или извиняться, пришлось Гергу говорить правду.

- Да, Елена, в моём роду есть толика демонической крови. Если быть точным, мой далёкий пращур, славный рыцарь Пеленор, сумел поймать в Вечном Лесу женщину-суккуба. Но он не убил этого опасного хищника и даже не взял силой беспомощную связанную демоническую красавицу. Покорённый её красотой, рыцарь отвёз суккуба в свой замок и содержал в роскоши и достатке, одаривал драгоценностями и лучшими нарядами. И демонесса оценила ухаживания Пеленора, добровольно согласившись стать женой этого славного рыцаря. Они сочетались в храме Амины, и суккуб, получившая имя Натаниэль, впоследствии родила ему восемь сыновей. С тех пор прошло много лет, но некоторые потомки рыцаря Пеленора до сих пор обладают даром суккубов - нравиться противоположному полу.

- Кстати, Герг, ты никогда не говорил, а что в итоге случилось с твоей далёкой прабабкой? Демоны же живут сотни лет, много дольше людей. Что она делала после смерти мужа? Опять ушла в лес и продолжила охотиться на людей? - с явной издёвкой в голосе поинтересовался оклемавшийся уже Ситим.

- Она умерла в один день вместе со своим мужем, - спокойно, не реагируя на подначки, ответил Герг. - Это случилось во время восстания тёмных эльфов в самые первые дни той лесной войны. Поздним вечером, когда в замке все уже спали, в ворота постучались несколько эльфов-дроу, они были в парадных одеждах официальных посланников клана. Среди ночных гостей оказалось несколько знакомых рыцарю Пеленору тёмных эльфов, живших по соседству и иногда торговавших с обитателями замка. Никто в замке тогда ещё не знал, что началась война с тёмными эльфами, и стража открыла ворота перед делегацией. Сам хозяин замка Пеленор надел парадные одежды и вышел встречать дорогих соседей. А эльфы-дроу, только-только войдя в крепость, сразу же достали свои луки и утыкали стрелами охранников ворот и самого благородного рыцаря. А из леса к крепости уже мчались новые отряды тёмных дроу.

Натаниэль, увидевшая из окна своей комнаты смерть мужа, впала в ярость. Она превратилась в кровожадного демона и встретила захватчиков в нижней зале в своём настоящем обличии. Говорят, что даже будучи смертельно раненой, суккуб продолжала руководить обороной замка - отдавала команды охранникам и не пускала эльфов на внутреннюю лестницу, ведущую в комнаты детей. Она выиграла достаточно времени, и все восемь её сыновей успели вооружиться и надеть доспехи, а охрана замка сумела подать сигнал о помощи. Затем был жестокий бесконечный ночной бой. К утру из защитников замка в живых оставалось всего несколько человек. Пять из восьми сыновей Натаниэль полегли, но эльфы крепость не взяли.

Когда подошли войска Императора, остатки отряда эльфов-дроу отступили обратно в лес. Говорят, даже многоопытный командующий был шокирован тем, что увидел в крепости. Там, где свирепствовала разъярённая Натаниэль, трудно было проходить по коридорам из-за гор трупов. Нижняя зала чуть не наполовину была завалена разорванными телами эльфов-дроу, по лестнице ручьями стекала кровь. В ту ночь эльфы заплатили страшную цену за своё вероломство, лишь очень немногие из них дожили до утра. Суккуб Натаниэль была ещё жива и даже успела поговорить с выжившими детьми, но тем же утром скончалась от бесчисленных ран. Демона с почестями похоронили в фамильном склепе.

Замок Пеленора оказался единственным устоявшим, все остальные человеческие крепости в Вечном Лесу были разрушены восставшими дроу. Махея, старшего из выживших сыновей рыцаря Пеленора, Совет Рыцарства наградил баронским титулом, названием рода "Шоллани", что по-эльфийски означает "заслуживший право на жизнь", и даровал ему в вечное пользование все окрестные земли менее удачливых соседей. Вот только недолго Махей оставался главой рода - он вместе с младшим братом и большим отрядом слуг присоединился к войскам, идущим в карательный поход против дроу. А как известно, из того похода живым не вернулся никто... Титул, замок и земли перешли к последнему из братьев, Евдону Шоллани. Тот потерял правую руку в страшном ночном сражении в замке, но это не помешало ему дожить до глубокой старости и воспитать одиннадцать детей.


***


Когда Герг закончил свой интересный рассказ, я с удивлением обнаружила, что кроме меня никто не слушал рассказчика. Гремма отошла в уборную. Ситим ушёл заказывать ещё алкоголя. А Водемир с Яном дурачились - каждый из них создал по пузырю из своего пива и теперь, поддерживая магией в воздухе свой пузырь, пытался вытолкнуть или лопнуть чужой. Победил более опытный Водемир - Ян потерял концентрацию, его творение лопнуло, окатив молодого мага с ног до головы пахучим пенным напитком. А через секунду на Яна последовал второй душ - Водемир пролил свой пивной пузырь прямо на голову оппонента.

Подошёл Ситим с двумя новыми полными кружками. Маг хаоса опять предложил одну из них мне, но я опять отказалась. Вернувшаяся за стол Гремма опять перехватила предназначавшуюся мне кружку и стала обидно высказываться по поводу моего вкуса, нежелания взрослеть и входить в старшую компанию. Пора было уже поставить её на место. Я оценивающе посмотрела на Гремму - интересно, насколько она сильный маг? Чем вообще силён факультет магии жизни?

Дремавшая змейка на плечах рыжей магички резко проснулась, подняла голову и прошипела пастью с раздвоенным язычком:

- Хозяйка, кажется ты всё-таки задела Елену своими едкими словами! Она замышляет недоброе против тебя!

- Да ну, что может вчерашняя первокурсница противопоставить адепту седьмого курса?! - расхохоталась Гремма, едва не подавившись пивом. - Все доступные ей примитивные заклинания школы земли мы научились блокировать ещё курсе на третьем. Так что любые её жалкие попытки нападения обречены на провал.

- Я могу легко пробить твою защиту, - чётко проговорила я. - Вот только мне совсем не хочется получить в итоге обиженную на меня и строящую козни магичку-семикурсницу.

- Ха! Да я никогда не опущусь до мести неразумной малолетке. Я намного выше этого! Попробуй пробить мою защиту! Докажи, что твои слова не пустой трёп!

Перед магичкой засветился переливающий зелёными искрами защитный экран неизвестной мне природы. Остальные маги замерли и с интересом смотрели на наш спор. Я усмехнулась, отставила стакан с недопитым молоком и сказала всем собравшимся:

- Я пробью её защиту и достану Гремму заклинанием правды. Вы все легко сможете понять, что я победила, так как Гремма будет вынуждена отвечать честно на любой ваш вопрос, даже самый неловкий и неудобный. Она не сможет соврать или промолчать. Все готовы?

Гремма спешно воздвигла ещё один барьер, видимо, специально предназначенный против ментальных атак. Выглядела магичка несколько удивлённой, но отнюдь не испуганной. Я случайно встретилась взглядом с Ситимом и заметила в его глазах восхищение и едва скрываемый смех. А потом я посмотрела на Гремму и произнесла про себя ничего не значащий набор рун, сотворив руками несколько соответствующих им пасов. Нужно было потратить немного своей магической энергии, чтобы сделать вид, что я колдую. Маги чувствительны к расходу силы поблизости, и не подкреплённые магией жесты никого бы не обманули.

- Всё, Гремма, ты попалась, - констатировала я с улыбкой победительницы. - Заклинание сработало. Расскажи мне, к примеру, чего ты больше всего на свете боишься?

- И всего-то? Ничего не сработало. Я и так могу тебе это рассказать. Больше всего я боюсь, причём боюсь просто до жути, что кто-либо в Холфорде раскроет моё происхождение, - скороговоркой заговорила Гремма, уже совсем не контролирующая свои слова.

- Я что не так с твоим происхождением? - влез в наш разговор Ян.

- Как что? Я же родилась в другом мире, вовсе не в Эрафии! Вся моя биография, записанная в личном деле в Академии Магии, полностью вымышленная. На самом деле я пришла в Эрафию вместе со своей семьёй через портал в Пустошах Демонов из другого мира, называемым Великой Долиной....

- Гремма, прекрати! - испугалась я признаний девушки, но магичка лишь озлобилась.

- А ты мне рот не затыкай! Хочу говорить, и буду говорить! Ещё я боюсь Водемира. Да, наслышана немало про утопленных им девушек. И хотя он утверждает, что его безумие давно прошло, но я боюсь с ним оставаться наедине и никогда не пойду с ним на речку купаться.

- Елена, сними с неё заклинание правды! Она же, как придёт в себя, со стыда просто сгорит! - попросил меня Герг.

Но остальные - Ян, Водемир и особенно Ситим - стали требовать оставить всё как есть. Адепты были просто в восторге от открывшейся перспективы разузнать всю подноготную высокомерной волшебницы. Я честно сказала Гергу, что не могу сейчас заставить Гремму замолчать. Сама же я с интересом уже в роли зрителя, а не жертвы, наблюдала за последствиями отравления пивом "Девичья Слабость". Я ведь сразу, как только хитрый Ситим подсунул мне первый стакан с пахнущим вишней и лесным мёдом пронзительно чёрным пенным напитком, предположила, что именно налито в стакане. Слишком свежо было ещё воспоминание о событиях в горной крепости. Дальнейшее поведение Греммы, сильно меняющееся по мере убывания пива в стакане, убедило меня, что моё первоначальное предположение верно. Вот оно, оказывается, как выглядит со стороны. Весьма неприглядно, нужно отметить. Хотя сама Гремма так не считала и искренне веселилась, отвечая на нескромные и даже иногда весьма скабрезные вопросы парней.

- Пойдём отсюда! - попросила я Герга. - Не могу на это смотреть. Чувствую себя противно от того, что сделала.

Герг помог мне встать с мягких глубоких подушек кресла и пошёл расплачиваться с трактирщиком. Остальные адепты решили пока остаться. Гремма была пьяна и не соображала, что говорит. Парни же пользовались её беспомощным состоянием и ржали, словно кони, от признаний девушки. Когда мы с сыном барона уже собирались уходить, Ситим крикнул мне:

- Елена, ты просто супер! По части всяких весёлых подлянок ты настоящий мастер! Так ловко и эффектно перевести мою шутку на свою соперницу, я просто восхищён! Смотри, ещё влюблюсь в тебя! Ты просто девушка моей мечты!

- Сперва мантию постирай и ноги вымой, мечтатель! - огрызнулась я.

- Для тебя всё, что угодно! Но чиститься, мыться и убираться - не проси. Наведение порядка, умывание и чистка зубов снижает хаос в этом мире. А для меня, мага хаоса, это неприемлемо!

Мы с Гергом вышли на улицу. Сын барона проводил меня до входа в Академию Магии. По дороге я пыталась узнать у него - почему все его друзья какое-то... ну, с червоточиной что ли... Нет, они не плохие, но какие-то недобрые, высокомерные, даже несколько подлые. Герг же, кажется, искренне не понимал моего вопроса. Парень полагал, что все маги должны быть такими, и других просто не существует. Волшебником может стать только тот, кто понимает, что он отличается от остальной толпы. Только тот, кто ценит в себе уникальность. Только тот, кто ставит себя выше уровня тупой серой массы. Только тот, кто желает уйти от унылой обыденности и готов тратить много сил и времени на этот путь. Только тот, кто умнее остальных сверстников и способен быстро учиться, поглощать новые знания и ещё дальше отличаться от обычных людей, не наделённых магическим даром.

- Каждый маг - это личность. Ему тесно и неинтересно в мире обычных людей. Маг очень быстро интеллектуально перерастает своих друзей детства, всё меньше становится общих тем для разговора со старыми знакомыми и друзьями. Ты вскоре это поймешь, Елена.

- Наверное, я понимаю твою мысль, Герг. И даже соглашусь с ней, - подтвердила я. - Мне самой было скучно дома, куда я приехала после завершения первого курса Академии Магии. Меня постоянно терзала мысль, что я просто-напросто теряю время среди бывших друзей. Хотелось поскорее вернуться в Холфорд. В настоящий мир, полный магии и загадок.

- Вот-вот, Елена. В самую точку! Именно это я и хотел до тебя донести. Я сам после завершения шестого курса приехал в замок отца. Меня там были очень рады видеть - и родители, и братья-сёстры, и друзья детства. Но прошёл день, второй, и я уже выл с тоски и хотел вернуться в Академию. Тогда братья, чтобы развеять мою грусть, позвали меня на охоту на оленей. Предлагали мне спор, кто будет удачливее на этой охоте. Боже, как это скучно и примитивно! Я, едва вошёл в лес, смог магией обнаружить стадо этих оленей и заставить их подойти прямо ко мне. Не торопясь, выбрал самый лучший трофей и магией убил вожака стада - красавца оленя с огромными шикарными рогами. А остальные олени даже не дёрнулись убегать, так как магия сдерживала их. Я мог бы при желании перерезать всё стадо, и ни один олень не ушёл бы. Но я отпустил их прочь, так как убивать их было гнусно и совершенно не интересно. Когда охота завершилась, отец торжественно объявил меня самым удачливым из семи братьев Шоллани и вручил серебряный охотничий рог, древнюю семейную реликвию. Затем были поздравления и большой ужин в мою честь, я же сидел за столом и с тоской понимал, что намного перерос окружающих, и охота на зверей мне больше никогда не будет интересной...

Герг замолчал, в его глазах я увидела знакомую мне тоску. Как я его понимала! Весь прошлый год я провела в состоянии этой тоски. И как я счастлива, что вырвалась из ставшей скучной и неинтересной обыденности. Парень посмотрел на меня и невесело усмехнулся.

- Дальше было ещё скучнее... На следующий день ко мне пришли друзья детства. Проказники и сорванцы, с которыми мы когда-то обносили чужие огороды, уходили в горы искать клады дварфов, устраивали сплавы по реке на связанных из тростника плотах и множество других весёлых забав. Парни звали меня идти с ними купаться на речку, обещали кое-что интересное. Короче, заинтриговали меня, и я пошёл. Интересное заключалось лишь в том, что парни подслушали, что сегодня к дальнему омуту пойдут купаться дочки мельника - две красивые близняшки. Парни предлагали подкрасться и с дальнего острова подсмотреть за купающимися девушками. Наивные глупцы...

- Что же тут наивного и глупого? - не поняла я. - Вполне естественная забава для парней-подростков.

- Наивные потому, что подсматривать за купающимися и переодевающимися девушками удобнее и проще с помощью разных заклинаний и невидимых фимиляров. Подобному озорству я научился ещё пять лет назад и давно уже вырос из этого ребячества. А глупцы потому как обе девушки-близняшки провели предыдущую ночь как раз в моей спальне. Я их даже не пытался очаровывать, они сами пришли... Короче, я понял, что и друзей я тоже перерос. В родовом замке у меня не осталось ничего, ради чего стоило бы там оставаться, и в тот же день я вернулся обратно в столицу.

- Твои родители, наверное, обиделись на столь краткий визит сына, - предположила я.

- Обиделись, конечно. Отец грозился вообще лишить меня наследства и не дал мне ни менки в дорогу. Но что я мог поделать? Такова участь любых магов - им очень быстро становятся неинтересными предыдущая жизнь, родственники и старые друзья. Только среди подобных им маги чувствуют себя комфортно. Мои друзья все без исключения уже выросли из своей предыдущей жизни до Академии и не скрывают своего пренебрежительного отношения к прошлому. Кстати, хороший пример. На этих каникулах не успела Гремма вернуться домой в своё село, как к ней тут же посватался соседский парень, сын купца шкурами. Оказывается, родители Греммы и местный купец уже всё решили между собой и лишь ждали молодую волшебницу домой, чтобы сообщить ей о таком "счастье". Гремма, понятное дело, послала женишка и всех советчиков подальше, разругалась вдрызг с родителями и даже не стала распаковывать свои вещи - забрала сумки и вернулась в Холфорд.


***


Рассталась я с сыном барона у входа в Академию Магии. Парень пошёл в город по своим делам, я же сразу направилась в библиотеку - нужно было просмотреть материалы о способах защиты мыслей. Гремма сегодня случайно выболтала информацию о своём происхождении из другого мира. И я прекрасно понимала, насколько сама была близка к такому же провалу - мои мысли не были ничем защищены, и говорящая змея легко могла считывать их. Сегодня в таверне мне стоило немалых усилий не думать на эту тему, я постоянно блокировала и отгоняла опасные мысли о своём доме. Это было трудно, но я помнила предостережения друида Илоны о том, что в Холфорде чужаков не любят. Помнила отнюдь не наигранный испуг моей школьной подруги Насти, когда она проболталась на эту тему. Если не говорящая змея, так кто-то другой мог случайно выведать мою тайну, нужно было срочно искать способы защиты.

Первое, на что я обратила внимание в стенах Академии - большое количество суетящихся людей на площадке у ворот и в холле за первыми воротами. Среди этих людей практически никого не было в мантиях магов, что уже само по себе было непривычным для Академии Магии. Я сообразила, что это абитуриенты, приехавшие сдавать вступительные экзамены в этом году. Многие сидели на сумках и тюках, кое-кто спал прямо на стульях в зале. Одеты вновь прибывшие были совершенно по-разному. Среди новичков встречались и совсем босоногие мальчишки, и девчонки в старых, пусть и более-менее приведённых в порядок одеждах. Были и простые небогатые ремесленники, и важные купеческие дети со своими родителями. В стороне от основной толпы я заметила и несколько очень шикарно разодетых дворянских отпрысков в окружении множества слуг. Вообще, очень немногие из поступающих были без родителей и опекунов. Большинство привело с собой в качестве поддержки целую свору родственников, слуг, нянек...

Я пошла сквозь эту толпу в сторону портала к библиотеке. Передо мной расступались, с уважением и неприкрытым интересом разглядывая мою магическую мантию. Кто-то кланялся мне, некоторые приветливо здоровались, я слышала за спиной восторженный шепоток поступающих девушек. Провожаемая сотнями любопытных глаз, я подошла к порталу и исчезла.

Моя записи лежали на столе в библиотеке там же, где я их оставила. Я пробежалась глазами по получающемуся уже по большей части расшифрованному тексту. Оставалось найти всего порядка сорока символов. Но делать это по старинке, тупо просматривая тысячи страниц справочников в надежде увидеть совпадения, совершенно не хотелось - это, действительно, было глупо и нерационально. Но как это возможно сделать другими способами, я пока ещё не знала. Нужно будет попросить Герга научить меня, потратить день-два на понимание, и затем быстро докончить работу. Это будет быстрее и надёжнее, чем пролистывать бесконечные энциклопедии.

Я пока что отложила свои черновики и стала просматривать стеллажи в зале в поисках книг по защите от чтения мыслей. Такие книги, действительно, быстро нашлись. Я выбрала тяжёлый фолиант "Искусство защиты от чтения мыслей, полный перечень магических ментальных блоков" и на всякий случай учебник попроще "Магия разума. Ментальная защита. Пятый курс".

Чтение оказалось очень познавательным. Ведь главное было понять общие принципы, а далее перед магом раскрывался поистине безграничный спектр вариантов защиты, у меня аж дух перехватило от возможностей. Защита глухая отражающая: атакующий вместо чужих мыслей будет получать свои же собственные. Защита вязкая: атака будет поглощаться и гаситься многослойной защитой и вызывать всё больший и больший расход энергии у атакующего, пока не вызовет полное истощение магических резервов. Защита частично пропускающая: чтобы явно не показывать наличие защиты и не вызвать подозрения совсем уж полным отсутствием мыслей, защита будет пропускает выборочный нейтральный фон. Защита активная зеркальная: атакующий, попытавшийся считать мысли собеседника, сам станет объектом для аналогичной зеркальной атаки. Защита активная силовая: нападающий, потративший какие-то силы на преодоление защиты и частично раскрывшийся, вместо мыслей собеседника считает и запустит против себя подготовленное защищающимся магом заклинание, а оно может быть каким угодно, от простого "Сна" или "Безудержного смеха" до "Испепеления" или "Окаменения".

Были описаны сотни других способов защиты, все они были на основе магии разума, и многие были мне вполне по силам. Кстати, приведённое в книге полезное заклинание активной защиты с "Окаменением" было мне доступным, как по магии разума, так и по магии земли, и я его выучила на будущее наряду с десятком других способов защиты.

К вечеру я уже вполне неплохо разбиралась в данной теме и научилась быстро ставить ментальную защиту - от простого отражающего щита до весьма сложных и извращённых вариантов с многослойными барьерами, подпитывающимися и усиливающимися за счёт магии нападавшего. Естественно, меня заинтересовал и обратный процесс - не защита собственных мыслей, а считывание чужих. Но все ссылки вели на книги, находящиеся в недоступных пока что для меня разделах библиотеки. Жаль...

На ужин я не пошла - голодной я не была, да и после вкусной приготовленной в таверне еды сама мысль о питании в столовой Академии была неприятной. Я засиделась в библиотеке допоздна, с увлечением пробуя всё новые и новые заклинания. Но всё же оставаться на ночь я не стала, и когда администратор зала стала собираться домой, я тоже решила на сегодня закругляться.

Сложив в папку свои записи, я направилась к порталу к своему корпусу общежития. В коридорах уже был погашен свет, в Академии Магии было непривычно темно и тихо. Зевая на ходу, я прошла длинными коридорами к винтовой лестнице, поднялась на свой этаж и подошла к двери. На этаже было непривычно темно, даже обычные светильники не горели. Лето, почти все адепты на каникулах. На всём этаже, да может и во всей угловой башне общежития, сейчас обитала только я. Поэтому дежурному магу было лень тащиться сюда и обновлять заклинания.

Открыла дверь ключом и, едва успев пройти тёмную прихожую, споткнулась обо что-то и упала. Ничего не понимая, попыталась встать и вызвать свет. Встать не получилось. Заклинание света сработало, но почему-то мало что мне дало - магический фонарик был непривычно тусклым, словно у неопытного первокурсника. Огонёк едва-едва освещал комнату. Я добавила яркости своему светлячку, но ситуация не изменилась. Однако даже этого тусклого света мне хватило, чтобы увидеть быстрое тёмное мельтешение. Что-то с разных сторон приближалось ко мне.

Я не успела ничего предпринять, не успела даже вскрикнуть, как ощутила прикосновения множества крохотных лапок. Мою левую руку неведомая сила тут же стала притягивать за спину, а через пару секунд и правая рука поползла туда же. Комната качнулась перед глазами, и спустя мгновение вспыхнул яркий слепящий свет. Я отвернула голову от яркого, словно полуденное солнце, света и не сразу сообразила, что этот нестерпимый прожектор оказался моим собственным магическим фонариком. Просто теперь ничто не мешало ему светить во всю мощь.

Я убавила свет собственного заклинания и постаралась оглядеться. Это оказалось непростым делом - я висела вверх ногами, подвешенная к потолку. Мои ноги были плотно связаны между собой, а руки стянуты за спиной. Я попыталась вывернуться, но бесполезно. Какие-то невидимые путы прочно держали меня. Попробовала произнести заклинание развеивания магии только вербально, без пасов руками, но при таких условиях надеяться на нормальный эффект не приходилось. Собственно, ничего и не изменилось.

И тут, извиваясь и раскачиваясь вверх ногами на невидимых нитях, я увидела в своей комнате постороннего. В дальнем углу на кровати Кары сидела фигура в ярко-зелёной мантии. Лицо этого мага было скрыто капюшоном, но по женскому покрою мантии, по цвету одежды и по выбивающимся рыжим волосам я догадалась, что это Гремма.

- Гремма, что за дурацкие шутки!? - возмутилась я.

Магичка скинула капюшон, перестав скрываться. Девушка встала с кровати и медленно пошла в мою сторону. Из широкого рукава изумрудной мантии в ладонь магички выползла полосатая змея. Даина, считывающий мысли фимиляр! Я мгновенно закрыла себя ментальным щитом. Гремма подошла совсем близко, затем больно схватила рукой мои свисающие вниз волосы и повернула меня лицом в свою сторону:

- Ты что же, правда думала, что сможешь безнаказанно подшучивать над старшекурсниками?! - со злобой в голосе прошипела магичка.

Я попыталась отрицательно покачать головой, но это было трудно, когда тебя держат за волосы. Гремма ещё сильнее сжала пальцы и издевательски улыбнулась:

- Что, неприятно? А ты представь, насколько мне было неприятно, когда прошло насланное тобой заклинание правды! Ты только представь мой ужас, когда я вдруг осознала, что наговорила! Говори, как ты смогла заколдовать меня?

- Это не я. Это пиво, которое подсунул тебе Ситим! Специальный напиток гномов, сильно действует на девушек, они не могут контролировать себя, - быстро проговорила я, морщась от боли. - Я лишь подыграла Ситиму, когда увидела, что напиток подействовал.

Гремма отпустила мои волосы, толкнув меня так, что я зашаталась подобно маятнику. Девушка походила по комнате взад-вперёд, потом нетерпеливо поинтересовалась:

- Ну как?

- Непонятно. Елена полностью закрыла свои мысли от меня, - раздалось шипение возле самого моего уха. Я с ужасом поняла, что пёстрая гадина перебралась на моё тело и сейчас обвивает меня за шею.

- Это уже неважно, Даина. Я приняла решение. Я убью её. Точнее, ты убьёшь её. Укусишь куда-нибудь, где следы твои зубов не найдут...

- За что? - ужаснулась я, не забывая между тем творить заклинание каменной кожи. Не ахти какая защита от ядовитых клыков, но всё же...

С ужасом я почувствовала, как змейка своим быстрым раздвоенным язычком обследовала изнутри моё левое ухо, но кусать не стала и принялась исследовать мою шею.

- За что? Ты ещё спрашиваешь! Ты мало того, что опозорила меня перед друзьями. Ты ещё и вызнала мою тайну. Как я могу быть уверенной, что ты не пойдёшь к инквизиторам и не расскажешь им про меня? Я своими глазами видела несчастных, которых палач колесовал на площади перед тюрьмой только за то, что они посетили другие миры! Я не допущу, чтобы со мной случилось такое же! Со своими друзьями я уж как-нибудь сумею договориться. Ситим он просто дурак, к тому же влюблённый в меня дурак. Если он и понял, что я сказала, то он не выдаст. Герг ещё проще - придурок, считает себя благородным, хотя папашино наследство ему всё равно не светит. Всё ищет формального повода доказать своё благородное происхождение, у него просто бзик на этой почве. Просто попрошу его помощи, и на почве своего благородства он не откажет девушке. С магами воды сложнее, но я куплю их молчание так или иначе. А вот в тебе я совсем не уверена! Ты меня выдашь сразу же, как только я тебя отпущу. Поэтому ты умрёшь!

Я почувствовала, что Даина прекратила своим язычком щекотать мою шею и стала протискивать свою плоскую голову внутрь узкого ворота моей формы, собираясь заползти под мою одежду. Я постаралась выгнуться, чтобы натянуть ткань и помешать змее.

И тут вдруг дверь в мою комнату снесло взрывом! Меня ударной волной качнуло так, что я приложилась затылком о потолок. Вбежали какие-то люди, засверкали молнии, послышались боевые заклинания. Меня раскачивало и крутило вниз головой, поэтому я не могла понять, что происходит в комнате. Заметила только, как к стене швырнуло изломанное змеиное тело. А потом всё вдруг разом успокоилось.


***


Свесив босые ноги, я сидела на своей кровати и молча наблюдала, как люди в серых мантиях плотно обматывают заговорённой серебряной цепочкой бесчувственное тело Греммы. Коварная магичка лежала на спине возле разбитого окна и не подавала никаких признаков жизни. Гремма не пошевелилась и когда один из незнакомцев, обвешанный защитными амулетами, приподнял ей веко и стал рассматривать глаз. Другой мужчина в сером плаще поверх стальной кирасы рукой в плотной перчатке с опаской поднял тело змеи и сунул в жестяную коробку. Ко мне подошёл старик в снежно-белой мантии высшего мага Воздуха. Его морщинистое лицо показалось мне смутно знакомым. Кажется, я видела его в составе приёмной комиссии, когда сдавала экзамен сразу за три первых курса.

- Не переживай, Елена, всё уже закончилось. Тебе нужно просто выспаться.

- Уснёшь тут, как же. Меня до сих пор трясёт от волнения! - пробурчала я.

Но маг был непреклонен, он посмотрел мне прямо в глаза и сказал c нажимом в голосе:

- И всё же тебе нужно спать. Ты ведь очень устала. У тебя уже просто нет сил, так глаза слипаются от усталости...

"Магия чувств, заклинание первого уровня "Сон", он меня сумел зацепить" - успела подумать я, уже падая головой на подушку и проваливаясь в темноту.

Проснулась я уже поздним утром в прекрасном настроении. Из окна на меня светило яркое солнце, хотелось просто полежать понежиться. Но тут я вдруг вспомнила про события вчерашнего дня и тут же присела, удивлённо оглядывая комнату. Ничего не напоминало о вчерашнем разгроме - стёкла в оконной раме были целые, дверь стояла на своём месте. Я увидела на стуле свою аккуратно сложенную форму, хотя вчера я "отрубилась" прямо в одежде, причём вся моя мантия была заляпана пылью, извёсткой и липкой паутиной. Неужели всё это мне пригрезилось?

Я подошла к оконной раме и всё же заметила следы починки - кто-то ночью вставил стёкла, прибил заново штапики, убрал осколки. Следы починки были и на дверном межкомнатном косяке, а во внешней двери был врезан новый замок. Значит, не пригрезилось. Я находила всё новые и новые следы вчерашних событий - потолок был заново побелен, стены и пол отмыты. Был отмыт даже старый закопчённый след от ожога на стене в коридоре в том месте, куда Кара со злости швырнула огненным шаром. Моя мантия адепта была отстирана от всего прилипшего мусора, аккуратно поглажена, пришита оторвавшаяся ещё дня три назад пуговица на правом рукаве, заменена порвавшаяся завязка на внутреннем платье.

Я умылась, переоделась и стала ждать гостей. Почему-то я была уверена, что ко мне в комнату обязательно кто-то вскоре придёт. Своей интуиции я привыкла доверять, тем более что она меня почти никогда не подводила. И действительно, через пару клепсидр времени в дверь требовательно застучали. Я открыла входную дверь и увидела магистра Таулину - седоволосую высокую женщину, преподавателя рунной магии земли. Она ко мне всегда хорошо относилась, сразу с первых же дней моего обучения в Академии Магии отметив мои выдающиеся способности. Магистр произнесла официальным тоном:

- Елена, тебя желает видеть декан факультета магии земли высший маг Достер. Он ждёт тебя в своём кабинете в башне Луны Сток, я провожу тебя через защитный барьер. Если тебе требуется время привести себя в порядок, я могу подождать. Но советую поторопиться. Декан не один, с ним два святых отца из Инквизиции.

Я ответила, что уже готова. Магистр Таулина скептически посмотрела на меня, видимо имея другое мнение, но спорить не стала. Сама же Таулина выглядела, как всегда, безукоризненно - с гордой осанкой, несмотря на многие прожитые десятилетия, с аккуратно убранными в две завитушки длинными волосами, в тёмно-коричневой роскошной магистерской мантии магии земли.

Мы пошли к залу порталов и перенеслись в коридор за оранжереей, затем Таулина повела меня ко входу в центральное здание огромного комплекса Академии Магии - высоченную башню с двенадцатью шпилями разной высоты. Адептам разрешалось бывать лишь на первых двух этажах этого колоссального сооружения, выше же были административные корпуса, большой музей и лаборатории магистров.

По мраморной зелёной лестнице мы беспрепятственно прошли мимо големов-охранников и вышли к длинному коридору, ведущему к корпусам факультета магии земли. Окон тут не было, но разноцветные искрящиеся огоньки по стенам коридора сопровождали нас и освещали дорогу. Но вот наконец длинный коридор закончился, мы вышли в светлую круглую комнату со множеством рун на полу, стенах и потолке. Таулина указала мне на светящийся круг, выбитый в каменном полу. Это был очередной портал. Я встала внутрь, но ничего не произошло. Я удивлённо подняла глаза на преподавателя.

- Это портал только для магистров, - пояснила мне Таулина.

Магистр шагнула ко мне внутрь круга, и мы перенеслись вместе. Мы оказались в большом зале со стеклянным потолком. Тут был цветник или оранжерея, стояли длинные кадки с самыми диковинными растениями, росли высокие густые деревья, по ветвям которых порхали разноцветные птицы. Посреди зала был бассейн причудливой формы с плавающими в воде красными карпами.

Таулина дала мне время осмотреться и повела по дорожке к чёрной отполированной каменной двери в стене. На этой двери сияющими волшебными кристаллами были выложены руны "Высший маг Достер Волк, декан факультета магии земли". Магистр Таулина толкнула удивительно легко для своей массы открывшуюся дверь и пригласила меня заходить внутрь. В дверях я чуть не столкнулась с выходящим из кабинета Гергом Шоллани. Парень приветливо кивнул и ободряюще подмигнул мне.

Декан в шикарной черной мантии высшего мага земли сидел за резным столом. Он едва заметно кивнул мне головой и указал рукой на стул с высокой спинкой с другой стороны массивного стола. Таулина тихо вышла из комнаты, затворив за собой дверь. В кабинете кроме декана сидели два невзрачных человека в простых серых рясах. При моём появлении они вежливо встали и приветливо поклонились. Я прошла по ярко-красному ковру эльфийской работы и уселась на предложенный мне стул, положив руки на колени.

- Адепт четвёртого курса Елена, мне доложили о произошедшем вчера инциденте с демоном прямо на территории женского общежития нашей Академии. И хотя опасность миновала, отец Маркий из церкви бога Тора (невысокий лысый старичок ещё раз привстал и поклонился) и отец Пат из церкви богини Эльдоры (другой старик, похожий на первого, словно брат-близнец, тоже вежливо поклонился) хотели бы поговорить с тобой и получить более полную картину произошедшего.

Я, хотя и внутренне была сильно напряжена, вежливо кивнула и ответила, что всецело готова помочь жрецам в их расследовании, так как сама заинтересована, чтобы подобные случаи не могли повториться в будущем. Жрец Эльдоры наклонился куда-то под стол, затем выпрямился и поставил на край стола непонятный высокий конусообразный предмет, завёрнутый в непрозрачную ткань. Когда отец Пат сдёрнул ткань, под ней обнаружилась высокая клетка с механической птицей, абсолютно такой же, какую я видела при входе в Холфорд у городской охраны. Весьма сильный магический инструмент выявления неправды. Я ещё сильнее напряглась, хотя и не позволила эмоциям отразиться на моём лице. Отец Маркий встал, подошёл ко мне, держа на вытянутой руке тонкую серебряную цепочку с золотым шариком на конце. Жрец провёл несколько раз рукой вверх-вниз и вправо-влево и сообщил хорошо поставленным неожиданно сильным и густым для старика голосом:

- Магическое кольцо на среднем пальце правой руки, накопитель и усилитель магии земли. Ещё одно магическое кольцо находится во внутреннем кармане мантии, действующее обручальное кольцо храма Амины. Имеется магический браслет на запястье левой руки, типовой школьный запоминатель. В наличии активный невидимый фимиляр одна штука, что-то мелкое, обладающее слабой магией. Ничего криминального нет.

- Вот и хорошо, - взял инициативу в свои руки другой жрец. - Елена, расскажи нам, как давно ты знакома с Греммой?

Я честно ответила, что впервые познакомилась с Греммой лишь вчера, и что мне её представил адепт Герг Шоллани, с которым я тоже только вчера познакомилась.

- Елена, судя по данной вам преподавателями Академии характеристике, ты всегда была очень консервативна в своих поступках. Никогда не покидала пределы Академии в рабочие дни, общалась только с очень узким кругом хорошо знакомых однокурсников и преподавателей. Почему вдруг ты решила изменить своим привычкам и пойти с малознакомыми людьми за пределы Академии? Не было ли у тебя какого-то смутного чувства, что тебя направляют, навязывают идти туда?

Я сообразила, что это уже была попытка подкопаться под Герга. Похоже, инквизиторам стала известна его нечеловеческая родословная, и этим вопросом они проверяли не меня, а скорее моего нового знакомого. Однако вопрос был нетрудным и на него можно было ответить честно. Я сказала, что после возвращения из дома провела в библиотеке Академии почти безвылазно восемь дней, изучая новые, ранее недоступные мне книги по магии. Честно сообщила, что несколько устала от такого интенсивного обучения и поэтому была рада возможности сделать перерыв, да и просто за эти дни соскучилась по нормальному общению. К тому же, сообщила я с достоинством в голосе, мои способности в магии выросли в последнее время и позволили мне видеть сквозь наложенную на еду в столовой иллюзию. Предлагаемая ученикам еда местами оказалась вовсе не настолько вкусной, как ранее мне казалось. Поэтому я обрадовалась возможности сходить с новыми знакомыми в таверну, где подают нормальную, а не иллюзорную пищу.

Мои слова, похоже, несколько смутили великого мага. Он поспешил оправдаться перед жрецами, сказав, что лично разберётся с вопросом качества пищи в столовой. Но инквизиторов мало интересовал вопрос питания молодых магов. Меня попросили рассказать о произошедшем в таверне. Я подробно рассказал обо всём, не умолчав и про проделки Ситима. Жрецы внимательно слушали, периодически оглядываясь на механическую птицу.

- Но почему адепт Елена была переведена на факультет магии земли? Ведь, судя по всему, у неё большие способности в магии разума, - поинтересовался у декана отец Пат.

- Это было моё решение, - ответил декан Достер. - У Елены Феи несомненные способности в двух направлениях магической науки. И поскольку магия земли является её естественной гранью, я поспешил первым подать документы, чтобы заполучить перспективного мага на свой факультет. Декан факультета магии разума, высший маг Баш-Доуландр подавал апелляцию, но совет магов её отклонил. Ещё есть вопросы ко мне или к Елене?

- Остался всего один вопрос, он же самый главный. Елена, объясни нам, почему, узнав про скрывающегося под личиной ученицы демона из другого мира, ты не стала сообщать об этом Инквизиции?

На меня уставились все трое. Я же, осторожно подбирая слова, начала говорить. Сказала, что действительно мало общаюсь с людьми кроме однокурсников и преподавателей. И хотя и прожила в Холфорде уже почти год, до сих пор в каких-то вопросах могу оставаться провинциально наивной и неосведомлённой. В Академии Магии общение с существами других миров считалось достаточно обыденным делом. На уроках мы много раз вызывали безобидных бесенят из измерения Изь, у меня самой присутствовал фимиляр из мира Острова Фаэри, в нашем музее за пентаграммой стояли врата в демонический мир Вогно. Так что, когда Гремма сообщила, что пришла из мира, называемого Великой Долиной, я даже не подумала, что нужно этому удивляться. Сегодня-то я понимаю, что про подобные случаи нужно сразу сообщать, но ещё вчера у меня и в мыслях не было, что это может быть опасным.

Когда я закончила говорить, наступило долгое молчание. Оно продолжалось почти минуту, как вдруг отец Пат вскрикнул, вскочил со стула и тут же упал на пол. Его тело корчилось и быстро превращалось в камень. Я, инквизитор и декан удивлённо переглянулись. А потом до меня дошло:

- Ой! Это я виновата! Вчера, когда Гремма скрутила меня в моей комнате, я защищалась и поставила на себя всякую магическую защиту. В том числе и защиту от считывания мыслей, так как у Греммы был фимиляр - говорящая змея, читающая чужие мысли. И я забыла снять это заклинание - вчера меня резко усыпили, а сегодня я просто не успела...

- Активная ментальная защита с заклинанием петрификации? Оно же изучается только на шестом курсе! - одобрительно засмеялся декан Достер. - Ну вот, а вы ещё спрашивали, почему я вдруг взял Елену на факультет магии земли!

- Елена, вы сможете его раскаменить обратно? - поинтересовался жрец.

Я со стыдом признала, что не смогу. Декан же отмахнулся, сказав, что легко сделает это, но первые мгновения расколдованному заклинанием "Камень-в-плоть" будет весьма плохо, его будет тошнить. Зрелище это неприглядное, и поэтому маг хотел бы провести процесс снятия заклинания чуть позже, когда общение с адептом Еленой закончится. И, конечно же, не на новом эльфийском ковре.

Отец Маркий вынужден был согласиться. Напоследок он лишь попросил показать моего фимиляра из другого мира, чтобы убедиться в его безвредности. Я, конечно, тут же проявила фею Виги. Вид полуголой летающей девицы неожиданно сильно смутил старого священника. Он тут же попросил обратно скрыть фимиляра и сообщил, что ко мне у Инквизиции вопросов больше не осталось.


***


Я вежливо попрощалась с деканом Достером и отцом Маркием, встала с кресла и неспешной походкой вышла из кабинета в оранжерею. Только когда за мной закрылась массивная каменная дверь, я смогла выдохнуть. Фуууух! Я была на волоске от провала! Простейший вопрос инквизиторов вроде "бывала ли я сама в других мирах" оказался бы для меня смертельным, так как соврать при наличии механической птицы я бы не смогла.

Из-за густых деревьев с дальней стороны оранжереи вышел и направился ко мне Герг Шоллани. Я снова нацепила на лицо безразлично-расслабленную маску и пошла навстречу сыну барона.

- Рад тебя видеть, Елена. Всё, отмучалась уже? В смысле, отстали от тебя инквизиторы?

- Привет, Герг. Да у них ко мне лично было очень мало вопросов, больше интересовались тобой и твоей подружкой Греммой, - ответила я легкомысленным тоном.

- Бывшей подружкой, - строго поправил меня парень, рассматривая подплывшую к берегу пруда стайку красных карпов.

- Ты так легко отказываешься от друзей, с которыми был давно знаком? - съехидничала я, не сдержавшись.

- Я не отказываюсь от друзей никогда, - твёрдо ответил Герг. - Просто возникло сразу два препятствия. Во-первых, Гремма оказалась демоном. Получается, все эти годы она мне врала, друзья так не поступают. Во-вторых, она умерла вчера во время штурма инквизиторами твоей комнаты. Ты не знала об этом?

- Не знала. Я видела лишь, что Гремма лежала без чувств, а потом меня усыпили, чтобы я не мешалась под ногами.

Герг замолчал, постоял немного, носком ботинка подцепил маленький камушек и швырнул его в пруд к рыбкам. Красный откормленный карп заглотил упавший в воду камень, но тут же выплюнул. Остальные рыбы не заинтересовались несъедобным предметом. Парень вдруг резко отвернулся от меня, но я успела заметить проявившиеся слёзы на его глазах.

- Они обещали не причинять ей вреда, пока не разберутся, кто она - человек или демон! - выкрикнул Герг. - Они собирались взять её живой и невредимой. Но кто мог знать, что Гремма разделила сознание?! Даина, оказывается, была не редкая разумная змея, как всем заявляла Гремма. Это была самая обыкновенная папоротниковая гадюка, в которую магичка Гремма переселила часть своего собственного разума. Даина и Гремма были неразрывно связаны между собой, это были две части одного целого, они дополняли друг друга и не могли существовать раздельно. И когда нападавшие убили угрожавшую тебе ядовитую змею, умерла и Гремма. Так мне сказали. Кем бы ни была Гремма, демоном или человеком, мне её искренне жаль. Она была выдающимся магом и хорошим другом.

- Так это ты сдал её Инквизиции! - догадалась я, отступив на шаг от парня.

- Но что мне оставалось делать?! - выпалил Герг с досадой в голосе. - В моём роду была женщина-суккуб, во мне течёт кровь демонов. Одного этого уже достаточно, чтобы меня подозревали во всех бедах этого мира. За всеми моими родственниками пристально наблюдают инквизиторы, ждут любой малейшей оплошности, чтобы явиться с факелом и охапкой дров. Меня с самого детства постоянно таскали на допросы, ты даже не представляешь, что это такое! Любой ребёнок может набедокурить, сделать что-то плохое или просто необычное. Но если остальных детей могли просто пожурить за шалость или отлупить, то меня со всей строгостью пытали святые отцы. Всё старались выяснить, а не проявляется ли в моей шалости злобная демоническая сущность?

Если бы я не рассказал инквизиторам про Гремму, то сидел бы уже в городской тюрьме в серебряных заговорённых кандалах, с ног до головы облитый святой водой. Моя совесть чиста - даже если бы я не выдал Гремму, это сделали бы другие. И Ситим, и Водемир, и Ян, и подслушивавший нас трактрищик, и официантка - все они ещё вчера сообщили жрецам об обнаружении опасного демона. Каждый из них постарался выслужиться перед святыми отцами. К счастью, я успел самым первым! Ну а далее уже было предсказуемо - отряд рыцарей, магов и жрецов, в сумме человек тридцать стали поджидать Гремму в Академии Магии. В её комнате в сдвоенной северной башне была устроена ловушка, там не действовала магия. Гремма появилась, но не пошла в свою комнату, а направилась разыскивать тебя. Она разузнала, в какой комнате ты проживаешь, и проникла туда. Ну и сразу после этого в соседних с твоей комнатах расположились инквизиторы и стали ждать развития событий.


***


Я молчала, Герг тоже молчал. Рыбы, видя, что кормить их мы не собираемся, потеряли к нам всякий интерес и рассредоточились по бассейну. Наконец, молодой маг не выдержал и спросил напрямую:

- Нет, я так больше не могу. Елена, скажи честно, ты осуждаешь мои действия?

- Не осуждаю. Наверное, ты вынужден был так поступить. Но какая ирония, ведь Гремма решила убить меня, так как считала, что только я могу выдать Инквизиции её тайну. В своих же друзей она верила. И рассчитывала, что уж кто-кто, но вы её точно не выдадите. А получилось как раз наоборот...

- Елена, а почему ты сама не донесла на Гремму в Инквизицию? - удивился парень. - Ведь у тебя не было никаких поводов симпатизировать ей.

Я посмотрела прямо в глаза своему новому знакомому и тихо спросила:

- Герг, вот теперь ответь мне честно. Ты что, всерьёз считаешь, что твой давний друг Гремма была демоном?

Мне показалось, что на секунду в глазах парня появилось выражение раскаяния и сомнения. Но затем их сменил огонь непреклонного фанатизма:

- Конечно. Да, я так считаю. У меня нет повода не доверять святым отцам!

- Только потому, что человеку довелось родиться в другом мире, он не становится от этого менее человечным. Я считала и продолжаю считать, что Гремма была обычной человеческой девушкой. И её поведение, её попытка убить меня, это не проявление хищной демонической природы, а просто испуг за свою жизнь. Пусть она и хотела меня уничтожить, я не осуждаю её.

- Это опасное заблуждение, Елена. Надеюсь, ты не высказывала такие крамольные мысли в кабинете декана при святых отцах. Иначе они тебя могут на долгие годы упрятать в подвалы монастырей, чтобы вылечить безумие. Все обитатели других миров чужды нам. И хотя там, в других мирах, есть существа, внешне сходные с людьми, но они не люди. Это опасные твари, и наш святой долг не давать им укрыться в нашем мире и сразу же уничтожать их.

Меня так и подмывало усмехнуться и сообщить, что в этом вопросе я более осведомлена и потому не могу принять такую примитивную точку зрения. Самые обычные люди живут во многих мирах и активно перемещаются между ними, уж я то точно знаю на своём примере. Но я прекрасно понимала, что Герг тут же побежит докладывать об этом святым отцам. Потому я ответила по-другому:

- Может быть ты и прав, у меня слишком мало знаний и опыта в этом вопросе. Наверное, я до сих пор просто наивная селянка, которая хочет видеть везде только доброе и хорошее... Ты меня расстроил. Мне не хочется больше говорить на эту грустную тему. Давай выбираться с этой башни.

Портал, через который я попала в оранжерею, в обратную сторону не срабатывал. Видимо, он тоже активировался только в присутствии магов уровня магистров. Пришлось нам с Гергом искать обычную лестницу. Мы долго спускались по лестнице вниз, потом поплутали по какому-то тёмному этажу, на котором лестница неожиданно закончилась, пока не вышли к комнате с активными порталами.

- Я наконец-то сориентировался, - заявил обрадовано парень. - Нас тут водили несколько раз группой на экскурсии. Вон тот левый портал ведёт к хранилищу камней на верхние этажи. Средний ведёт вниз к малой спортплощадке между корпусами. Про вон тот правый чуть в стороне от остальных я ничего не знаю.

- Тогда пошли в правый портал, нужно же постоянно расширять свои знания! - беззаботно ответила я и первой вошла в портал.

Неожиданно я оказалась на пустыре, вокруг был только бурьян высотой по пояс и кучи мусора. Где это я очутилась? Надеюсь, хотя бы в Эрафии, а то с этих высших магов станется открыть портал вообще в другой мир... Хотя, если портал вёл бы куда-то в опасное место, были бы предупреждающие надписи. Я удивлённо оглядывалась, пытаясь сориентироваться, когда в метре от меня возник Герг. Судя по вытянувшемуся лицо Герга, он тоже не ожидал такой подлянки.

- Мы где-то у реки, - указала я парню на видимые вдали большие ангары и паруса кораблей.

Сын барона посмотрел в указанном мной направлении и присвистнул удивлённо:

- Вот это нас швырнуло! Отсюда же до внутреннего города топать и топать. Мы, судя по всему, в северной части Холфорда где-то за кварталом гильдий... Пустырь, кусты, мусор. Ближайшие постройки аж вон где, и то какие-то нежилые склады. Мы с тобой, Елена, весьма далеко от оживлённых улиц. И вот мне крайне любопытно, зачем устраивать портал туда, где ничего нет поблизости?

- Не знала, что какие-то порталы Академии Магии могут вести за пределы самой Академии. Может это секретный выход с территории Академии, которым только магистры пользуются? - предположила я. - Вот только возвращаться отсюда им придётся пешком.

- Не придётся. Тот портал был однозначно двусторонним, односторонние совсем не так выглядят. Просто другой портал, который секретный вход на территорию Академии, находится где-то совсем в другом месте. Это чтобы такие как мы, случайные пользователи, не могли его найти. Искать обратный путь тут бесполезно, портал может быть хоть в противоположном конце города... Пошли, что ли, обратно в Академию?

Мы направились в сторону строений вдалеке. Как мы и предположили, это оказались портовые склады возле Стреминки, за ними находился пирс и грузовой порт, в котором сейчас загружались два огромных парусника. Множество грузчиков, казавшихся издалека проворными муравьями, катили со склада закрытые бочки к трапу, где огромный монстр, то ли крупный огр, то ли горный великан, передавал груз своему не менее громадному собрату на палубе корабля.

- Такие парусники ходят вниз по Стреминке к самому океану! И даже дальше, к Штормовым Островам или в обход материка Эрафии. Вот бы хоть раз в жизни побывать в тех далёких местах и увидеть океан! - мечтательно проговорил молодой маг.

Мечты Герга были прерваны появлением группы из семи грязных оборванных подростков, которые вышли из-за стены соседнего склада и направились к нам с самым угрожающим видом. Явно это была местная шпана. Портовые районы вообще кишат такими бандитскими группами и потому считаются опасными. Герг при виде приближающихся подростков поморщился, но совсем не испугался. Он развёл руками в стороны и громко хлопнул в ладоши. Тут же перед магом появились три высоких чёрных собаки очень даже свирепого вида. От ладони Герга к шеям вызванных псов тянулись три светящихся поводка. Собаки моментально стали рваться в драку, маг едва-едва их удерживал.

Демонстрация силы произвела впечатление на гопников. Они резко передумали с нами связываться и остановились, о чём-то тихо переговариваясь между собой. Однако и уходить они пока тоже не спешили. Тогда Герг свободной левой рукой сложил знак "лапки паука", средний палец прижат к ладони, остальные пальцы собраны в щепотку, и бросил этот знак в сторону совещающихся парней. Тут же все три собаки с лаем кинулись вперёд, разорвав сковывающие их ошейники. Гопники с воем бросились наутёк, за ними следом рванули страшные магические звери. Вся эта группа скрылась за забором, откуда были слышны лишь удаляющиеся вопли и лай.

- Больше у этих малолетних бандитов никогда не возникнет мысли нападать на магов! - с гордостью сообщил мне Герг.

- Не слишком ли круто ты с ними обошёлся? А если твои звери их загрызут насмерть?

- Значит, в Холфорде станет на семь преступников меньше, и наш город станет чище и спокойнее.

- Герг, пожалуйста, отзови собак. Те парни нам уже не угрожают, а хороший урок не связываться с магами они и так уже получили на всю жизнь. Не стоит их жестоко калечить и убивать.

- Хорошо, - с явной неохотой ответил сын барона и послал вслед собакам знак "габо", разрывая связь с вызванными существами и развеивая их.

Парень ещё какое-то время вслушивался в удаляющиеся вдали крики убегающих бандитов-неудачников, затем повернулся ко мне и проговорил с упрёком в голосе:

- Елена, мы же с тобой уже говорили на эту тему. Пойми, ты маг, и тебя не должны особо волновать проблемы простых людей. Вот разве тебе есть дело до жизней этих бандитов? Тебе придётся много работать над собой, чтобы подобные мелочи не отвлекали тебя. Маг не способен развиваться, если не откинет свою связь с прошлым миром.

После этого Герг, не сильно заморачиваясь над тем, успеваю ли я за его быстрым шагом, направился вдоль реки в сторону далёкого моста. Это был Серебряный Мост, один из трёх мостов, соединяющих северную и южную части Холфорда. Про этот мост я много раз слышала, но никогда ранее мне не доводилось бывать в это части огромного города.

Мост был гораздо более высоким, чем Золотой, который возвышался над водой всего метра на три. Под Серебряным свободно проплывали огромные парусные корабли со всеми своими высоченными мачтами. При этом Серебряный мост находился ещё в более жалком состоянии, чем Золотой. Прогнившие доски настила во многих местах были продавлены и обломаны. Но самая большая трудность поджидала нас где-то посредине моста, тут в настиле зияли огромные дыры, через которые можно было видеть далёкую поверхность Стреминки. Для прохода путников оставалась лишь узкая полоска в три уцелевших доски. И хотя для страховки в этом месте была натянута верёвка, за которую можно было придерживаться рукой, всё равно смотрелось жутковато. На мосту даже образовалась небольшая очередь из желающих перейти на ту или другую сторону.

Мы пристроились в конце очереди и наблюдали, как горожане переходят опасный участок. Кто-то совершенно не боялся. Другие же надолго останавливались, молились и судорожно цеплялись за последние планки перил, стараясь не смотреть на далёкую тёмную воду.

- Странно. Почему городские мосты не починят? - задала я логичный вопрос.

- Это старая проблема, связанная с законами Империи, - пустился в объяснения Герг. - У каждого моста есть свой хозяин. Храмовый мост принадлежит жрецам, они построили его на пожертвования и постоянно следят за его сохранностью. А Золотой и Серебряный мосты находятся в ведении Императора и контролируются издалека из Первой Столицы. Обычно деньги на содержание мостов торжественно выделяются новому правителя города сразу после его назначения. В последний раз средства на ремонт этих мостов присылали ещё до моего рождения, когда Вильгельм Паладин только стал правителем Холфорда. Тогда как раз были заново отстроены Золотой и Серебряный мосты взамен старых обвалившихся. С тех пор новых денег не поступало, а городские власти не вправе что-либо делать с принадлежащими Императору сооружениями. Даже не могут ремонтировать их, хотя денег на ремонт требуется на так уж много. Маразм, конечно. Однако в нашем случае есть и хорошая новость - старый правитель города помер, вскоре появится новый, и мосты починят.

Я мало интересовалась политикой. Однако всё же помнила слова Петьки о том, что сейчас в Холфорде наблюдается шаткое равенство - никто из наиболее вероятных претендентов на пост главы города с зимы не может получить большинство в Совете Рыцарства. Поэтому я, решив блеснуть этими познаниями, высказала некоторое сомнение, что вопрос с будущим правителем города будет решён очень быстро.

- Уже фактически всё решено, - уверенно сказал сын барона. - Новым правителем станет граф Силиус Армазо. Вскоре об этом во всеуслышание глашатаи объявят на весь город.

- Откуда такая уверенность? - удивилась я. - И почему именно граф Силиус Армазо, а не герцог Мазуро Кафиштен?

- Герцог Кафиштен? Этот мясник? - сын барона с презрением плюнул вниз в далёкую воду. - Ты только на миг представь, что станет в городе, если мясник Кафиштен дорвётся к власти. Он же утопит в крови остальные дворянские роды. И так Совет Рыцарства поредел на треть за последние полгода из-за подозрительно многочисленных несчастных случаев...

- Другая сторона тоже, мягко говоря, не чиста на руку, - возразила я.

- Всё это голословные обвинения, Елена! Всему виной распространяемые Кафиштенами грязные сплетни! - возмутился Герг. - Тебе просто не приходилось сталкиваться с Кафиштенами, иначе ты бы сразу изменила своё мнение. У старого герцога целый набор убийц и отъявленных головорезов. Один только приручённый вампир Глисс чего стоит! Этот кровавый монстр убил и высосал не одну сотню людей, но род Кафиштенов спас его от смерти на костре и теперь держит при себе в качестве пугала. А его тройка великих мастеров клинка, руки у которых по локти в крови! А целый отряд лесных эльфов, которые стреляют без предупреждения по всякому, кто приблизится к землям герцога! А его новый бретёр Пётр Пузырь, который словно цепной пёс бросается по команде герцога на неугодных дворян!

- Герг, прекрати нести чушь! - не выдержала я. - Пётр Пузырь мой давний знакомый, друг детства и даже бывший жених. Он - само воплощение доблести и чести, паладин Тора, который никогда в жизни не совершит дурного поступка.

Тут подошла моя очередь переходить мост по настилу из досок. Я, решившись, быстро прошла опасный участок и остановилась в ожидании своего спутника. Герг позеленел лицом и долго стоял, не решаясь вступить на доски над провалом. Лишь выстроившаяся за ним очередь переходящих мост путников вынудила сына барона взяться за страховку и пройти пять метров по шатким доскам над обвалившейся частью настила.

- Всегда боялся высоты, - признался молодой маг. - Если бы знал, что этот мост в таком состоянии, повёл бы тебя в обход через квартал торговцев и затем через храмовый район.

Мы остановились у перил, чтобы отдышаться и успокоить нервно стучащие сердца. Герг почему-то нервничал, кусал губы, а потом неожиданно произнёс:

- Елена, хочу тебе признаться. Я ведь не столько высоты боялся, сколько опасался, что ты меня сбросишь в реку с такой огромной высоты. Глупо, правда? Просто мой отец, барон Шоллани, является вассалом графа Армазо. Мой отец является членом Совета Рыцарства, на голос которого семья Армазо всегда может рассчитывать. Именно поэтому отец справедливо опасается за свою жизнь. Когда я был недавно в замке отца, там охраны там было столько, что я шагу спокойно не мог ступить. Даже меня, родного сына барона, наёмная охрана пропускала не во все помещения. Все в замке жили в постоянном страхе. Это и была одной из причин, по которой я оттуда так быстро уехал. Политика - это грязь, она пачкает даже самых чистых. Всё, давай больше не говорить на эту тему и забудем о том, что я только что наговорил про политику и про твоего друга тоже.


***


Мы обошли район доков, который тянулся также и по этому берегу реки Стреминки, и направились в сторону внутреннего города. Герг постоянно шутил, смеялся, но я чувствовала фальшь в его голосе и какое-то внутреннее напряжение. Уже почти у самых ворот во внутренний город сын барона неожиданно предложил мне зайти перекусить в ту же самую таверну, куда он меня уже водил. Я не стала отказываться.

Внутри таверны за тем же "нашим" столиком мы обнаружили Водемира, Яна и Ситима. Последний был уже изрядно пьян. Сын барона заказал обед на двоих и подсел к своим друзьям. Я села на то же самое место, где сидела вчера.

- Герг, я последняя-распоследняя сволочь! - сообщил во всеуслышание Ситим. - Это из-за моей глупой шутки погибла Гремма.

- Твоя шутка с пивом и актёрская игра Елены лишь вскрыли правду, которую прятала оказавшаяся демоном Гремма. Эта правда и убила её, ты не виноват ни в чём, - ответил сын барона.

- Вот только не надо мне этих насквозь фальшивых речей, от которых несёт Инквизицией! За те годы, что я с ней был с ней знаком, Гремма имела сотни удобных моментов убить меня. Но она не сделала этого! Я вот сердцем чувствую, не была она демоном. Просто девчонке не повезло родиться в другом мире. И дважды не повезло в том, что она разболтала это. Сейчас я уже могу признаться, Гремма мне очень нравилась. Даже больше, я любил её. Всё никак не решался сообщить ей об этом в открытую. Но, кажется, она догадывалась о моих чувствах к ней...

- Да, Гремма знала это. Она сообщила это мне, когда собиралась меня убивать, - сказала я, и все за столом сразу же затихли. - Гремма вообще верила во всех вас, верила в своих друзей. И к тому же считала, что уж ты, Ситим, точно её не выдашь.

Ситим закрыл лицо руками и разревелся. Остальные маги виновато отводили взгляды. За столом воцарилось тяжёлое молчание. Я, не чувствуя вкуса, быстро съела принесённую мне официанткой порцию и попрощалась с остальными. Герг бросился провожать меня, но я ответила, что сама уже найду отсюда дорогу. Настроение у меня было очень мрачное.

По дороге я сама чуть не разревелась. Нет, Гремму мне было совсем не жалко, она была сама виновата в своей смерти. Но сейчас я чувствовала, что никогда не смогу стать такой же, как Водемир, Герг, Ян или Ситим. Они совсем другие по характеру, к тому же они никогда не простят мне смерти своей подруги. Единственным из этой группы, к кому я чувствовала некоторую отдалённую симпатию, был Герг. Но сегодня на мосту я ощутила его резко изменившееся ко мне отношение. Раньше он относился ко мне хорошо и даже осторожно заигрывал со мной, теперь же стал считать меня врагом. Да, он старался скрывать это за маской весёлости и вежливости, но факт оставался фактом. Он никогда не будет мне больше доверять.

Перед входом в Академию Магии мне пришлось остановиться - целая толпа народа, без всякого преувеличения несколько тысяч человек, стояли у ворот. Мне пришлось протискиваться через всех этих абитуриентов и сопровождающих. А уж что творилось в холле! Там было просто не пройти к порталам из-за обилия людей! Пришлось мне обходить пешком вокруг всех корпусов по улице.

В своей комнате я немного успокоилась. Какая разница, как ко мне относятся Водемир и все остальные из этой компании?! У меня есть мои надёжные друзья - Петька и Сергей. Да, я рассталась с ними не в самом хорошем расположении духа, но я всё равно очень хорошо к ним отношусь. И они никогда меня не бросят и не предадут. Я поняла, что ужасно скучаю по ним. Мысли о Сергее плавно перетекли на невыполненную мной работу. Нужно было собираться с силами и идти в библиотеку. Я взяла исписанную кипу листов и пошла учиться.

На этот раз я решила пойти другим путём. Герг упомянул про метод Фехеля и аксиому какого-то эльфа. Именно эти методы и стоило изучить. Дежурная администратор подсказала мне, в каком шкафу можно найти учебники по этой теме. Вооружившись целой кипой книг, я засела за работу. К вечеру мой энтузиазм стал угасать - метод Фехеля заключался в построении системы линейных уравнений в семимерной системе магических координат. Решение этой матрицы и было нужным для заклинания вектором и числом, но получить решение можно было лишь путём длительного подсчёта. Я потратила пару часов на вычисление первой руны, сбивалась кучу раз и начинала считать заново. Да, с математикой у меня были проблемы, ответ никак не хотел повторяться дважды. Каждый раз у меня получались разные варианты, поэтому я психанула и стала изучать приближение Дориаса-Эльфа.

За этим занятием меня и застал подошедший к столу Герг Шоллани. Я перевернула листы со своими записями исписанной стороной вниз. Герг криво усмехнулся:

- Не доверяешь? Вчера ты не прятала свои записи. Наоборот, давала посмотреть и просила помочь в расшифровке. Что-то изменилось?

- Изменилось твоё отношение ко мне. Я же чувствую это, Герг. Вчера ты просто бескорыстно хотел мне помочь. Сейчас же, когда ты узнал, что мечник Пётр Пузырь мой бывший жених, ты стал насторожен, а теперь вдруг опять ищешь повода познакомиться поближе. Нетрудно понять, что тебе не я интересна, а информация о моих друзьях.

- Ладно, если ты так хочешь, поговорим в открытую, - согласился Герг, присаживаясь на краешек парты. - Да, ты меня неприятно удивила тем, что оказалась близкой знакомой одного из слуг врага моего рода. Сотни мыслей сразу же закрутились у меня в голове. Особенно про наше очень подозрительное знакомство. Несчастная девушка заперта ночью одна в тёмной библиотеке и зовёт на помощь благородного юношу. Да тут даже в весенние предэкзаменационные дни ночью в библиотеке обычно никого не бывает! А уж чтобы летом, когда Академия Магии вообще стоит пустой, встретить живого человека ночью в библиотеке! Спроси любого учащегося, и он тебе скажет, что такое просто невозможно. Второй странный момент - подозрительная осведомлённость скромной девушки о крайне редком секретном сорте пива. Ещё одно совпадение? И потом из всех сотен вопросов, которые ты могла задать Гремме, ты вдруг выбираешь именно такой, который либо заставит меня чувствовать себя предателем по отношению к моей давней подруге, либо подставит под удар Инквизиции весь мой род. Хочешь сказать, ещё одно совпадение? Не многовато ли? Конечно, я насторожился, и ты бы тоже самое сделала на моём месте. Я даже скажу тебе честно. Елена, сегодня сразу после нашего расставания я направился в замок графа Армазо. Я хотел спросить совета у мудрых людей, случайна ли наша встреча или таким образом Кафиштены хотят ввести свои глаза и уши в окружение Армазо? И знаешь, что я обнаружил? Что ты сама весьма примечательная личность, Елена Фея!

Я с трудом удержалась от удивлённого восклицания и вроде даже не позволила эмоциям отразить на моём лице, хотя мозг у меня мгновенно заработал на полную мощность. Представлялась я сыну барона просто как Елена, моё прозвище точно ни разу не звучало в разговоре. Значит, он узнал моё прозвище от кого-то третьего. И этот неизвестный был не из числа преподавателей Академии, ведь ещё утром Герг моего прозвища не знал. Получается, кто-то следил за мной и собирал информацию. Странно, неужели моя скромная личность могла кого-то заинтересовать в этом городе?!

Так и не дождавшись от меня каких-либо слов, Герг продолжил свою речь:

- Всплыл любопытный факт, что моя новая знакомая опять же чисто случайно близко знакома не только с новым бретёром Кафиштенов, который опять же чисто случайно уже не жених ей, но знакома даже с самой дочкой герцога Камилеттой Кафиштен! Да, Елена, не пытайся скрыть своё удивление и не смотри на меня такими холодными глазами, я действительно сам получил эту информацию всего лишь пару клепсидр назад. У семьи Армазо есть свои глаза и уши везде, и нужные люди выяснили это. На тебя в картотеке Армазо, оказывается, даже заведена отдельная папка. Тебя видели вместе с младшей дочерью врага нашего рода здесь в Холфорде. И более того, ты этой зимой даже посещала замок Древний Брод, родовое поместье Кафиштенов. Опять очередная случайность? Я, конечно, задал этот вопрос стратегам графа Армазо. И получил однозначный ответ. Хочешь знать его?

- Мне это совершенно безразлично, как и все твои умозаключения, - резко ответила я.

- Ну и зря. Мне ответили, что род Кафиштенов тут совершенно не при чём, они работают гораздо аккуратнее. Это судьба. Поэтому я пришёл к тебе извиниться за свои нелепые подозрения. А теперь, если ты не возражаешь, я готов удалиться.

- Герг, останься! - неожиданно для самой себя выкрикнула я и сама смутилась. - Я... я тоже хотела извиниться за своё недоверие.

Я перевернула листки опять лицевой стороной вверх и подвинулась, освобождая место рядом с собой на лавке.

- Ничего секретного в моей работе нет. Это даже никак не связано ни Петром Пузырём, ни с Кафиштенами. Просто я обещала другому своему другу выучить одно сложное заклинание, которое он раздобыл для меня в башне погибшего мага неподалёку от замка Древний Брод.

Герг хитро усмехнулся, засунул руку внутрь мантии и вытащил помятый листок с каким-то рисунком.

- Для этого друга?

Я с удивлением увидела довольно точный портрет Сергея Воронина, нарисованный тонким свинцовым карандашом на грубой пожелтевшей бумаге. На листке была крупная надпись "РАЗЫСКИВАЕТСЯ", а снизу приписка "Вооружён и крайне опасен. Награда за голову 150 корольков".

- Где ты это взял??? - испугалась я.

- Значит для него, я не ошибся. Этот листок был найден у одного из убитых этим парнем ассасинов и с тех пор лежал в твоём личном деле в картотеке Армазо. Там ещё штук пять таких бумажек было, все тоже были сняты с трупов. Я прихватил одну с собой. Возьми себе эту листовку, дарю. Однако крутой у тебя знакомый...

Я убрала объявление к своим записям и положила перед Гергом листы с нерасшифрованными символами и таблицами. Парень стал внимательно вчитываться, указал мне на пару стоящих подряд рун, затем открыл учебник по рунной магии на нужной странице и указал мне пальцем:

- Вот с этими совсем просто. Стоящие подряд руны "даль" и "сит" означают всего лишь паузу в заклинании для передышки и накопления силы. До руны "даль" магу нужно всё прочесть единым текстом на одном дыхании. Потом делаешь пальцевый знак "память", вот он изображён в учебнике, и одновременно жест "граница", который вы должны были учить на втором курсе. И если у тебя достаточно вместительный накопитель магии и хороший браслет-запоминатель, то предыдущий отрезок заклинания сохранится в магическом предмете. Ну а далее, как отдохнёшь и отдышишься, следует стандартная руна "фэт". Её даже не отображают обычно в заклинании, так как это и так очевидно. И просто продолжаешь читать оставшийся текст поле руны "сит".

- Да, это понятно. Правда я не уверена, что у меня дыхания хватит дотянуть до "даль", тут слишком длинное начало. Можно ли перенести обрыв ближе к началу?

- Иногда можно, но не всегда. Нужно ведь сперва логически завершить начатый цикл силы. Я не совсем понимаю, что тут создаётся в этом заклинании, но вроде идёт накачка силы и развёртывание какого-то кокона. Поэтому прерывать заклинание раньше нельзя, кокон не получится. А что это вообще за заклинание?

- Это аналог воздушного заклинания "невидимость" для тех, кто не может пользоваться магией воздуха. Невидимость на основе магии земли.

- Какое дикое извращение, - скривился молодой волшебник. - Хотя, наверное, для магов земли других вариантов и нет. Хорошо, давай смотреть дальше...


***


За этот день мы совместно с Гергом расшифровали ещё шесть рун. Пользоваться приходилось трудоёмким методом Фехеля, так как мы не нашли, кроме одного случая, простых эквивалентов нужных рун в таблице приближений Дориаса-Эльфа. Считал более опытный Герг, я лишь проверяла его расчёты, затем вписывала итоговые значения в формулу заклинания и затем выучивала новые для себя жесты и символы.

Когда за окном совсем стемнело, мы как-то синхронно решили прекратить уже на сегодня занятия и направиться на ужин в столовую Академии. Я быстро сбегала через портал в сторону женского общежития, отнесла свои записи в комнату и прыгнула через другой портал в сторону столовой. Сын барона был уже там. Он занял нам место в длиннющей очереди на раздачу и теперь с грустным видом наблюдал, как медленно-медленно движется очередь из сотни абитуриентов. Вид у Герга был совсем потерянным.

- Может, пойдём в город перекусим? - предложила я.

- Поздно уже, ворота во внешний город закрыты. Да и из Академии в такой поздний час уже нас не выпустят... Разве что через обнаруженный сегодня портал в главном корпусе успеем рвануть. Но вот только обратно в Академию до третьего колокола мы точно не попадём и придётся нам с тобой ночью где-то прятаться от городской стражи. Ну что, рискнём?

Герг пристально смотрел мне прямо в глаза, ожидая моего решения. Я встретилась с ним взглядом, и на меня волной накатила радость от предвкушения приключения, от возможности побыть наедине с этим красивым парнем, возникло жгучее желание познакомиться с ним поближе... Мысли стали тягучими и словно чужими. Поняла, что ещё немного, и моя воля и способность сопротивляться чарам просто утонут безвозвратно в этих бездонных чёрных глазах, причём мне дико хотелось именно этого... Но я нашла в себе силы отвести взгляд.

- Ещё раз испытаешь на мне свои демонические приёмчики и станешь каменным памятником самому себе! - заявила я потомку суккуба.

Герг смутился и даже немного покраснел. Потом посмотрел на меня уже совершенно нормальным взглядом и попытался оправдаться:

- Извини, это вышло совершенно случайно... Заговорили на тему прогулки в город и ночёвки там... просто... ну как тебе сказать... Тебе же говорили, наверное, что ты очень красивая. Ну вот... И я это тоже заметил... Мелькнула непроизвольно дурацкая мысль... А далее я совершенно непроизвольно, рефлекторно. Честное слово дворянина, это было не специально! Елена, я обещаю, что подобное больше не повторится!

Я со смешком ответила, что не сержусь на то, что парень вдруг неожиданно заметил, что я красивая. Герг улыбнулся, возникшее между нами напряжение мигом улетучилось.

- А по поводу памятника... это шутка такая? Или в самом деле можешь обратить человека в камень? - поинтересовался сын герцога.

- Сегодня святой отец Пат из Инквизиции тоже захотел это узнать. И я тоже, как и ты, отреагировала совершенно непроизвольно, случайно, рефлекторно. Надеюсь, декан Достер его уже расколдовал.

- Ты сегодня окаменила инквизитора?! - парень сперва опешил, а потом расхохотался так, что долго не мог остановиться, у него даже слёзы на глазах появились.

На нас стали оборачиваться стоящие в очереди люди, кто-то даже неодобрительно цыкал, но Герг всё никак не мог отсмеяться. Я же обратила внимание, что во всей длинной очереди кроме нас нет ни одного мага-преподавателя или адепта. Были только прибывшие сдавать вступительные экзамены абитуриенты. И тогда я решила немного пошалить. Толстый повар, нахамивший мне вчера, дёрнулся и замер. Потом повернул свою голову в нашу сторону, приветливо замахал рукой и прокричал громко на весь зал:

- Эй! Вы двое в мантиях! Что вы там стоите в общей очереди? Адепты Академии могут проходить вперёд, очередь только для поступающих.

Я схватила Герга за руку и потянула за собой, пока контроль над толстяком не пропал. Повар положил нам на подносы наполненные щедрой рукой тарелки, затем успел обслужить ещё парочку человек из очереди и вернулся к своему обычному состоянию. Толстяк сжал голову своими руками, словно у него резко заболела голова, помотал башкой и ошалело стал осматриваться. Но мы же с Гергом уже сидели в зале, успев перед самым носом нерешительного абитуриента с подносом занять только-только освободившийся столик.

- И зачем мы стояли, если можно было сразу проходить... - проворчал недовольно Герг.

Кажется, он даже не понял, что произошло. Я же с гордостью подумала про себя, что у меня получается контроль гуманоида всё увереннее и аккуратнее. Случай с молочником в горной крепости не в счёт. Еда была всё той же пресной баландой и вялыми овощами с наложенной иллюзией. Однако никто не жаловался, все вокруг ели с явным аппетитом. Даже маг Герг, не ощущая фальши, хрустел кусочками хорошо прожаренного мяса. От этого мяса настолько разило наложенной иллюзорной магией, что мне даже страшно было представить, что же оно представляет собой на самом деле. Всё-таки в магии разума есть и свои минусы, грустно думала я, без всякого аппетита ковыряясь вилкой в иллюзорной массе.

После ужина мы прошлись вместе по школьному двору, любуясь огромными звёздами и разговаривая на совершенно нейтральные темы. Затем мы с Гергом попрощались в зале порталов и договорились встретиться завтра в библиотеке примерно в полдень, потом вместе пообедать и затем докончить уже расшифровку этого заклятья. За всё время сын барона ни малейшим намёком не попросил никакой награды за свою помощь и за то, что он тратит столько своего личного времени на мои проблемы. Это было немного странно, так как не вписывалось в составленный мной психологический портрет парня. Одно дело мои самые близкие друзья - помощь от Сергея или Петьки была бы само собой разумеющейся, как и моя помощь им. Но Герг близким другом не был, поэтому я чувствовала себя несколько неловко. Ну не привыкла я быть обязанной кому-либо!

С такими мыслями я направилась в свою комнату. Коридор, как и вчера, был совсем пустым и тёмным. Неприятная ассоциация с событиями вчерашнего вечера меня несколько передёрнула, сами собой полезли в голову жуткие мысли, что меня в тёмной комнате поджидает что-то ужасное. Но я постаралась отогнать нелепые страхи. Наоборот, для того, чтобы перебороть их, я не стала включать магический фонарик. Открыла наощупь запертую дверь новыми ключами, прошла коридорчик, вошла в комнату и только там включила магический свет. И взвизгнула от ужаса. На кровати Кары, как раз там, где вчера сидела притаившаяся Гремма, находилась тёмная фигура! Она была бесформенной, на месте лица зиял чёрный провал, на фоне которого сверкала пара глаз.

- Привет, Ленка, - услышала я такой знакомый насмешливый голос Сергея.


***



Глава пятая. Выполненное обещание.

Мои глаза быстро приспособились к яркому свету. На кровати Кары прямо в куртке и сапогах лежал Серый Ворон. Похоже, до моего прихода он спал и только что проснулся. Сергей присел на кровати и уставился на меня. Я же подошла к нему и со всего размаха влепила ему пощёчину:

- Это за то, что напугал меня! А это за то, что бросил меня! А это за то, что вы забыли про меня!

Но от третьей оплеухи Сергей легко увернулся. У меня даже сложилось впечатление, что и первые две парень мог спокойно пропустить мимо.

- Эта уже лишняя, - прокомментировал Сергей с улыбкой. - Я тоже страшно рад тебя видеть. И мы с Петькой не забыли про тебя.

Моя злость быстро проходила. Я честно призналась себе самой, что безумно рада появлению друга. И не стала уже скрывать этого, бросившись к парню на шею.

- Что ты тут делаешь? - поинтересовалась я у друга.

- Да вот решил в гости заглянуть, а то ты совсем на улицу перестала выходить. Мы с Пузырём прождали тебя весь Большой Выходной на лавочке под дождём. Кричали тебе под окном, но ты не выглянула. И в Малый Выходной ты тоже не вышла, мы уже стали беспокоиться, не случилось ли чего.

- Но как ты прошёл внутрь Академии? Опять залез через окно?

- Нет, зачем. Зашёл через главные ворота, как и все остальные. Сказал просто охране при входе, что приехал поступать в Академию Магии. Затем повторил то же самое какой-то толстой тётке в большом зале. Получил бесплатно до самых экзаменов койку в небольшой комнате вместе с тремя другими абитуриентами. Ну и сходил уже получил постельное бельё и талон на трёхразовое питание в вашей столовой. Правда, не ходил туда пока, не успел.

- А где Каришка? - поинтересовалась я.

- Где-то в другой башне вашей Академии постельное бельё получает. Завтра постараюсь найти её, ну или она меня найдёт.

- Ты и её сюда притащил? Должен же вроде понимать, что мне это неприятно.

- Фея, не кипятись. Мы собственно почти случайно тут оказались, просто вынуждены были резко рвать когти и менять место. Представь себе, возвращаемся мы пару дней назад поздно вечером к моему дому, и тут Неведомый Призрак вдруг заявляет, что в доме кто-то ходит. Я сперва подумал, что бомжи какие залезли или воры, хотя там и красть то вроде нечего. Решил их проучить. Открываю тихо дверь, ну и с криком "всех убью один останусь!" заскакиваю в комнату с клинком в руке, чтобы спугнуть их. А там полный квартет ассасинов сидит и ужинает прямо за моим обеденным столом. Далее следует немая сцена - они сидят глазами хлопают, я тоже не ожидал их увидеть и, мягко говоря, прифигел. Секунда проходит, вторая, третья. Никто не сдвигается с места. Тут за их спинами вскрывается Каришка и укладывает первого кинжалом в спину. Ну и сразу понеслось!

Повезло нам, что оружия в руках у них не было, только ложки и тарелки. Ну и сидели они, что тоже нам было преимущество. Почти закончили, и тут через входную дверь врывается новая партия. Я в окошко мельком глянул, пока перезаряжал арбалет, а на улице уже целый десяток столпился перед закрытой дверью и выломать её пытался. Да ещё и со второго этажа уже по лестнице спускались, крышами видно прошли. Мы бегом кинулись в боковую комнату, дверь забаррикадировали и открыли люк в подвал. В подвале решётка отодвигалась, если знать, как это сделать. А за ней короткий лаз и лабиринт городской канализации. Я сломал за нами в замке один из кинжалов, чтобы заклинить решётку и выиграть время. Ну и ушли мы с Каришкой, а Неведомый Призрак в доме спрятался.

Заночевали мы у реки на берегу. Затем утром вернулись, забрали крыса и весь день следы сбивали. Исходили весь город, одежду сменили, всё искали за собой хвост. Переночевали в пустых складах, потом весь день бродили тут и там, а потом у меня возникла гениальная идея - идти поступать в Академию Магии! Сюда такая толпа самого разнообразного народа ломилась, что мы не вызвали никаких подозрений. А у ассасинов, уверен, даже и мысли не возникнет, что мы можем здесь скрыться. Теперь будем ходить вместе со всеми абитуриентами на подготовительные лекции, готовиться к экзаменам, чтобы не вызывать подозрений. До экзаменов ещё двенадцать дней, можно будет спокойно отдохнуть!

Мне моя комната совсем не казалась таким уж безопасным местом. А что если Герг вдруг увидит Серого Ворона? Я подошла к столу и достала из пачки листков объявление о розыске, показала его Сергею. Тот внимательно рассмотрел своё изображение и отдал обратно:

- Свеженькое. Портрет старый, ещё той осенью нарисовали с помощью предателя из Гильдии Воров, я такие объявления и раньше находил у ассасинов. Только зимой сумма награды поменьше была. Ты не выкидывай его, может пригодиться в одном деле. Кстати, откуда оно у тебя?

Пришлось мне рассказывать о знакомстве с молодым магом Гергом, оказавшимся сторонником графа Армазо, о его друзьях адептах, о случае с Греммой и её попытке убить меня, о допросе Инквизиции. Рассказала о той помощи, которую Герг бескорыстно оказывает мне по каким-то причинам. Сергей внимательно слушал, не перебивая. Когда я закончила, мой друг заострил внимание на одном моменте, который я как-то упустила из виду:

- Фея, а почему этот Герг уверен, что победит Армазо? Пару дней назад я разговаривал с Пузырём. Мы говорили, в том числе, и о местной политике, и о борьбе двух кандидатов. По словам Петьки, на тот день была "боевая ничья". Каждая из сторон уже выкосила все более-менее значимые фигуры противника, до которых смогла дотянуться. Все ключевые игроки Кафиштенов находятся под самой надёжной охраной, для этого герцог даже пригласил две сотни светлых эльфов охранять своей дворец. Теперь не то что убийца, муха не пролетит. Светлые эльфы патрулируют парк, улицы, стоят на всех крышах, ходят по коридорам дворца. Петька даже ворчал, что теперь Фириат и Арбель не могут спокойно выйти из башни благородной леди. Эльфы просто-напросто убьют их при первой же возможности как врага и предательницу.

Я пожала плечами, мне не хотелось думать о политике. Тем более я не хотела пытаться использовать Герга Шоллани для целей другой стороны. К тому же мы с моим новым знакомым буквально перед самым прощанием договорились ни слова не говорить о политике, чтобы не омрачать наше общение.

- Ленка, ты должна это выяснить! - настаивал Сергей. - Нужно же помочь Пузырю!

- Не надо мной манипулировать! Ты просишь не для Петьки, он-то лично ничего не выиграет. Ты просишь для герцога Кафиштена, а он мне не нравится. Герцог использует Петьку в своих целях, натравливает его на своих личных врагов, рискует жизнью нашего общего друга. Я лично ничем не обязана роду Кафиштенов и не хочу лезть в битву двух далёких мне дворянских семей. К тому же, если хочешь знать, Герг мне симпатичен, и я не буду его подставлять!

Серый Ворон не стал настаивать или уговаривать меня. Столкнувшись с такой моей резкой негативной реакцией, Сергей сразу же отступил и перевёл разговор на тему заклинания невидимости. Я с заслуженной гордостью ответила, что моя работа над сложным заклинанием почти закончена, и сразу пригласила друга завтра вечером присутствовать на демонстрации в этой же комнате.

- Это очень хорошая новость, - сразу повеселел Сергей. - Давно пора уже заканчивать эту затянувшуюся историю с охотой на меня. И твоя роль особо важна в этом деле. Ты - спусковой крючок всей операции.


***


На следующее утро, едва проснувшись, я сразу же приступила к работе. Заскочив в столовую и быстро позавтракав, пулей поспешила в библиотеку. Мне оставалось найти всего четырнадцать символов, и я была настроена закончить свои поиски уже сегодня, чтобы к вечеру продемонстрировать невидимость Серому Ворону. К полудню я сама без чьей-либо помощи смогла найти и выучить шесть недостающих рун. Герг, как и обещал, явился к обеду. Был он в мокрой насквозь мантии и с всколоченными влажными волосами.

- Сильный дождь на улице, - пояснил он свой жалкий вид. - А у меня было одно неотложное дело с утра, нельзя было ждать. Зато я снова с деньгами!

- Научил бы и меня зарабатывать магическим искусством. А то я, честно говоря, даже не представляю, как маги ищут работу? Не ходят же по улицам, крича: "кому нужен безработный волшебник?".

Парень весело рассмеялся, представив себе подобное зрелище и. Я тоже засмеялась.

- Всё гораздо проще, Елена. По всему городу есть доски объявлений. Читаешь, смотришь - подходит тебе работа или нет. Выполнишь хорошо десяток раз работу мага, познакомишься с постоянными заказчиками. Они тебя порекомендуют другим знакомым. И через несколько лет уже и искать ничего не нужно будет, за тебя работает твоя репутация. Заказчики сами тебя ищут, так как они уверены, что ты их не обманешь. Я начал подрабатывать магом со второго курса. Где пара цехинов, где королёк, а где и империал перепадал. И уже через год у меня был список клиентов, которым я был нужен для самых разных дел. Сейчас я работаю не так часто, но и дёшево свой труд не продаю. Мне вполне хватает на все мои причуды и на то, чтобы чувствовать себя независимым от отца и всей этой политической грызни. Хотя полностью отказываться от полезных связей и поддержки я, конечно же, не собираюсь. Скажу честно, я был бы рад, чтобы мои способности оценили и поручили что-то важное. И если кто-либо - отец, граф Армазо или кто-либо из влиятельных дворян - вдруг попросит меня помочь в каком-то деле, то я с радостью помогу. Это стало бы признанием моих способностей и моей полезности. Но пока, к сожалению, я слишком незначительная фигура, и мне ничего не поручают. Я сегодня заходил в замок Армазо. Там всё кипит, все заняты делами, курьеры прибывают и уезжают десятками, но опять не нашлось никакой работы для меня.

Герг с тоской вздохнул. Я тоже вздохнула. Был очень удобный момент задать сыну барона интересовавший Серого Ворона вопрос, но я не стала этого делать. Пусть дворяне разбираются между собой, я не собираюсь лезть в эту свару. Молодой маг помолчал и сменил тему:

- Ты, кстати, не рассказывала мне о том, что произошло в таверне горной крепости.

- Откуда тебе это стало известно? - удивилась и смутилась я.

- Да всё оттуда же. Я же тебе говорил, что вчера спрашивал насчёт тебя у советников рода Армазо. Сегодня, едва я зашёл в замок, меня попросили подойти к служителям архива, так как они нашли несколько интересных документов по моему запросу. Мне сообщили, что среди свежих только что поступивших донесений нашлась любопытная запись о том, что адепт Академии Магии Холфорда по имени Елена Фея напилась допьяна и устроила грандиозный дебош в горном форте, из-за чего для покрытия убытков был заплачен значительный штраф её знакомым по имени Серый Ворон.

- Да, было дело, - вынуждена была согласиться я. - Трактирщик оказался подлецом, подсунул мне пиво "Девичья Слабость", и меня совсем развезло. Сама я не помню, но говорят, что я пела песни на столе, рассказывала на весь зал про свои женские секреты, безвозвратно испортила модное платье дочери начальника форта, а потом стала зачинщицей грандиозной драки. Мои друзья еле-еле замяли скандал.

- Неслабо ты отдыхала от учёбы! - присвистнул Герг восхищённо. - Теперь мне стало понятно, откуда ты узнала про напиток, который тебе Ситим подсунул.

- Именно оттуда, - подтвердила я. - Запах, цвет и вкус того пива я запомнила на всю жизнь и потому сразу поняла, что за напиток купил Ситим для меня.

- Говорят, что Ситим после смерти Греммы пьёт, не просыхая. Водемир уже дважды магией его отрезвлял, но парень снова и снова напивался до бесчувствия...

Герг горестно вздохнул, смахнув дыханием пару листков со стола. Я подобрала упавшие листы и сложила аккуратнее свои записи. Молодой маг долго молчал, как будто собираясь с духом, а потом совершенно невинным тоном задал мне крайне подозрительный вопрос:

- Елена, а когда ты последний раз видела Серого Ворона?

У меня в голове от такого вопроса словно взвыл сигнал тревожной сирены, я мгновенно же напряглась и уж точно не собиралась отвечать на этот вопрос честно. Герг же продолжил:

- Я понимаю, что это не моё дело и всё такое. Просто я предполагаю, что твой друг может быть серьёзно ранен. Мне сегодня сказали, что недавно на Серого Ворона было совершено нападение. Твой друг попал в засаду ассасинов и чудом ушёл от них.

Я постаралась придать своему голосу лёгкий оттенок безразличия и заметила:

- Серый Ворон далеко не в первый раз попадает в такие ситуации. Шпионам семьи Армазо наверняка известно, что и в горной крепости на него также было совершено нападение.

- Нет, мне не сообщили об этом. А может эта информация просто не дошла до ушей семьи Армазо. Но то, что последний случай с нападением на твоего друга отнюдь не заурядный, это точно. Ты знаешь, что такое "Рой"?

- Нет, - честно призналась я.

- Это всеобщий сбор членов Гильдии Воров или Ордена Ассасинов для выполнения какого-то особо важного задания. Такое случается очень редко. Говорят, что воры последний раз собирали Рой прошлой осенью, видимо хотели нагреть руки на всеобщем хаосе во время беспорядков в городе. Так вот, насколько я понял, ассасины каким-то образом обнаружили секретное место обитания Серого Ворона и объявили всеобщий сбор, чтобы раз и навсегда покончить со слишком увёртливой жертвой. Но Рой не успел собраться, твой друг появился намного раньше, чем его ждали. И он сумел вырваться и уйти от Роя! Такое, насколько я знаю, случилось впервые за всю многовековую историю Ордена Ассасинов. Никогда ранее Рой не упускал добычу. По слухам, там в доме произошла настоящая битва, было много крови. Предполагают, что твой друг серьёзно ранен. Ты бы проведала его на всякий случай, вдруг Серому Ворону нужна помощь?

Это была настолько явная и неумелая попытка выведать у меня место обитания Сергея, что я даже усмехнулась про себя. Да, Герг, врать ты так и не научился. Ничего ему не поручают, как же... Ясно ведь, какое тебе дали задание. Ну что же, если уж ты настолько неоткровенен со мной, тогда и я буду действовать соответственно. Я скорчила недовольную брезгливую гримасу и ответила:

- Герг, давай сразу поясню свою позицию, чтобы ты знал. Я понятия не имею, где скрывается Серый Ворон. Я никогда не была у него ни в Школе Воров, ни в каких-либо других возможных укрытиях. Обычно в Большой Выходной я выходила в город, и он всегда меня сам находил, если я была ему нужна. Я знаю, что Серый Ворон лихой и очень успешный вор, имеющий авторитет в своей Гильдии. Я знаю, что он выполнил несколько сложных заданий. У этого парня действительно постоянно было множество планов, но он никогда меня не посвящал в них. Видимо, в некоторых планах какая-то роль отводилась магу, так как Серый Ворон предлагал мне выучить заклинание невидимости. Да, я обещала ему выучить это заклинание и выучу его, так как это уже дело принципа. Но самое главное, чтобы ты понял и правильно расставил акценты - Серый Ворон мне вовсе не друг! Я знакома с ним с детства, мы помогали друг другу, он мне действительно раньше нравился. Но он сильно изменился в худшую сторону. Совсем зазнался, перестал обращать на меня внимание. А потом демонстративно бросил меня ради своей новой подружки-воровки. Не знаю, как я вообще пережила такой удар в спину от того, кому я доверяла. Так что если его ассасины и не убили, то я сама с радостью сделаю это!

Похоже, наживка сработала и была успешно проглочена. Герг заметно воодушевился, затем попросил моего позволения перенести расшифровку оставшихся рун на завтрашний день, так как у него на сегодняшний вечер назначена важная встреча с клиентом. Я, поворчав для вида, согласилась перенести обучение. А затем отклонила предложение парня пойти в город в таверну пообедать вместе с ним. Сказала, что не голодна, а Герг не стал настаивать.

Молодой волшебник раскланялся и ушёл. Я же с удвоенной силой кинулась доделывать свою работу, прервавшись только на небольшой перерыв на обед в столовой. Производить расчёты по методу Фехеля у меня получалось всё быстрее и быстрее. Я уже почти не ошибалась, с первого раза находя нужные вектора и значения. На расшифровку последних рун у меня ушло часов пять. Всё! Заклинание было полностью расшифрованным!

Я переписала руны и описание соответствующих пасов на чистый лист бумаги. Передохнула немного, собралась с духом и силами. Потом стала чётко произносить сложное заклинание. Мне едва хватило воздуха в лёгких выговорить длинный текст до места разрыва, но я справилась и ни разу не сбилась. С гордостью я чувствовала, что у меня всё получается правильно. Вторая часть заклинания была покороче, но требовала большей сосредоточенности и больших затрат магической энергии. Было опасение, что ёмкости школьного магического запоминателя не хватит вместить столь сложное заклинание, но всё прошло гладко. Заклинание было готово к применению, я в любой момент могла вызвать его, произнеся слова активации.

Конечно же, я не удержалась и решила попробовать. Не хотелось выглядеть полной дурой перед моим другом, если вдруг не получится. Я отошла в конец коридора, где в закутке перед лестницей в какие-то складские помещения на стене висело потемневшее старое зеркало. Встала перед зеркалом и приготовилась наблюдать, как моё изображение исчезнет. Поправила причёску, эффектно подсвеченную лучами заходящего солнца, одёрнула полы коричневой мантии и подмигнула своему изображению. Ну, пора! Стоило мне произнести слова активации, как мир вокруг меня потемнел. Отражение в зеркале пропало. "Сработало" - успела подумать я, прежде чем потерять сознание.


***


Пришла в себя я на холодном каменном полу. За окном уже почти стемнело, был поздний вечер. Я осторожно попыталась встать, с тревогой ожидая головокружения от слабости или чего-либо подобного. Нет, всё было нормальным. Голова не болела и даже не кружилась. Постаралась оценить своё состояние и поняла, что всё в норме. Да, мои магические резервы организма ещё не восстановились после полного истощения, но также уже постепенно восполнялись. Сейчас мой собственный запас магии был заполнен лишь где-то на треть, как после целого дня активных занятий. Но это было не важно, можно просто выспаться, и силы восстановятся. Магических способностей я не лишилась, и это было главное.

Нам говорили на уроках, что маги легко могут надорваться, пытаясь сотворить слишком сложное и энергозатратное для себя заклинание. В этом случае, когда запас магической энергии волшебника иссякал, заклинание начинало пить жизненные силы заклинателя. В самых тяжёлых случаях человек мог лишиться магических способностей, состариться или даже умереть. Но обычно всё же раньше этого наступала потеря сознания. Вот и мне довелось испытать подобное на собственной шкуре.

Ждать естественного восстановления сил не хотелось. В Академии для адептов были и другие способы ускоренного восстановления - заряженные амулеты-накопители, эликсиры, насыщенные энергией порталы и, конечно же, Фонтан Силы - природный неисчерпаемый источник энергии, из-за которого и была на этом месте построена Академия Магии.

Я пошла к Фонтану через цепочку порталов. Библиотека, оранжерея, холл главного корпуса. Вот и он, Фонтан Силы - круг огромных неотёсанных камней, между которыми проскакивали разноцветные молнии. Воздух в зале вибрировал и пел от наполнявшей его магии. Любой волшебник в этом месте за считанные минуты восполнял свою потерю энергии. Сейчас в зале, кроме меня, был только магистр Дражемир, искуснейший мастер изготовления магических предметов. Сейчас он заряжал у Фонтана новую партию изготовленных им типовых школьных накопителей, которые выдаются каждому первокурснику. Такой накопитель был и у меня самой. При Академии был и магазин, в котором обучающиеся могли приобрести улучшенные магические предметы. Если хватит золота, разумеется.

Я поздоровалась с магистром Дражемиром и села рядом с ним на большой плоский камень. Этот камень, как я уже ранее заметила, был всегда тёплым, хотя ни один солнечный лучик не попадал на его поверхность долгие десятилетия. Обычно я выбирала именно этот валун из десятков других, не знаю уж почему. Мне всегда хватало одной клепсидры, чтобы, сидя на этом тёплом камне, полностью восстановиться.

- Магистр Дражемир, вы хорошо разбираетесь в этом вопросе. Подскажите мне, насколько можно поднять свои собственные магические резервы с помощью волшебных предметов?

Нестарый ещё волшебник в фартуке поверх длинной серебристой мантии улыбнулся мне и ответил:

- Это зависит от изначального запаса, ученица. Есть камни и материалы, которые просто способны накопить какой-то резерв, независимо от возможностей самого заклинателя. А есть магические предметы, влияющие на магические способности самого мага. Увеличивающие запас магии, ускоряющие восстановление или уменьшающие расход при сотворении заклинаний. Чем лучше материал, тем качественнее можно из него получить волшебную вещь.

- А если экипировка качественная, но всё равно запаса магии не хватает для сотворения особо затратного заклинания. Что делают маги в таком случае? - поинтересовалась я.

- Ищут вещи получше, это самый напрашивающий выход. Или можно накачать тело подпитывающими эликсирами, временно дающими магу дополнительные резервы. Или ввести своё сознание в особое состояние, при котором способности временно увеличиваются. Такое состояние достигается обычно молитвой или, наоборот, принятием некоторых ядов, затуманивающих разум. Только это весьма опасно, и я в своей лавке не продаю адептам такие препараты.

Я поблагодарила волшебника за мудрые советы. Затем закрыла глаза, расслабилась и посидела в таком виде несколько минут, пока не поняла, что полностью восстановилась. Лёгкой походкой, даже подпрыгивая от переполнявших меня сил, я направилась в свою комнату. Сергей оказался уже внутри, хотя входная дверь была запертой. Мой друг был в отличном расположении духа и сразу же с восторгом стал рассказывать:

- Ленка, я сегодня сходил на подготовительную лекцию для поступающих. Ты несколько неправильно мне объясняла насчёт фимиляра! Это же оказалось совсем-совсем просто, вот смотри!

Парень провёл в воздухе ладонью с плотно сжатыми пальцами, очертив рукой полукруг. И на полу появился живой чёрный щенок. Точнее, волчонок. Тьма. Парень провёл рукой ещё раз, и зверёк бесследно пропал.

- Ты видела! - от воодушевления Сергей почти кричал. - Я сегодня даже расплакался от счастья, когда увидел её живой. У меня получилось воскресить Тьму! Она правда совсем не выросла за прошедшие дни, но зато хорошо сегодня кушала и даже играла со мной!

- Поздравляю! А я сегодня выучила заклинание невидимости...

- Да ты что! Круто! - Сергей снова вызвал Тьму и с волчонком на руках забрался с ногами на незастеленную кровать Кары. - Показывай!

Из-под прогнувшейся под тяжестью тела парня кровати вдруг выскочила большая белая крыса, я вздрогнула от неожиданности. Крыса поднялась столбиком на задние лапы, быстро осмотрелась, без всякого испуга рассмотрела меня и ловко запрыгнула на протянутую к ней ладонь Серого Ворона. Да, Неведомый Призрак за последнее время отъелся и стал просто огромным, размерами он заметно превосходил чёрного волчонка. Тьма и Неведомый Призрак обнюхали друг друга, явно уже не в первый раз за сегодня, и пристроились рядышком.

Я встала посреди комнаты, положила на столе шпаргалку с текстом и стала подготавливать заклинание. Опять мне едва-едва хватило запаса воздуха в лёгких для прочтения единым текстом первой части, но я справилась буквально на последних миллилитрах выдоха. Отдышалась, сосредоточилась и прочла вторую часть.

- Смотри внимательно! - проговорила я и прочла слова активации.

Комната на секунду погрузилась во мрак и вернулась к привычному состоянию. Сознание на этот раз я не потеряла, хотя магические резервы опустошились просто в ноль. Да, знаю, невесть какая невидимость. Всего на одну секунду, может даже и меньше. Я боялась увидеть в глазах Сергея разочарование или даже упрёки. Сергей помолчал немного и проговорил, сразу уловив суть новой проблемы:

- Хорошо. Заклинание ты смогла выучить. Теперь нам нужно придумать, как увеличить длительность невидимости.

Я пересказала те слова, которые только что слышала от магистра Дражемира. Серый Ворон очень внимательно слушал, не перебивая, и подытожил:

- То есть теперь вопрос упирается всего лишь в нужную сумму денег для покупки всех этих навороченных волшебных побрякушек. Так?

- Так, - подтвердила я. - Очень хороший магический инвентарь можно купить прямо здесь в Академии, вот только стоить он будет весьма и весьма дорого.

- Понятно. Переносить сроки операции уже поздно, просто я сегодня уже сообщил нужным людям, что маг готов, и остановить запущенный процесс будет крайне сложно. Я подумаю над вопросом денег, постараюсь их добыть за оставшиеся дни. Теперь давай поговорим детально о твоей роли. У тебя сохранился листок с наградой за мою голову?

Я подошла к своей тумбочке и достала из лежащей на ней книги вложенное объявление, передала моему приятелю. Сергей ещё раз пробежался глазами по строчкам текста и отложил листок на край стола.

- Не потеряй его! Завтра ты вместе с этим объявлением выйдешь в город. Пройдёшь по парку до ближайшего фонтана и свернёшь на улицу, ведущую в сторону Храмового квартала и дворца правителя Холфорда. В самом конце улицы будет большой тёмно-зелёный особняк. Он по левой стороне улицы третий по счёту с конца, возле самого дворцового парка. Вокруг высокая кованая ограда, у ворот две статуи - огненный великан из красного камня и чёрный тролль с дубиной. Не пропустишь. Ворота всегда закрыты, но рядом дежурят двое охранников. Покажешь им объявление о розыске и скажешь, что тебе нужно пройти к хозяину дома. Слуги тебя к нему проведут. Очень внимательно запоминай дорогу по парку, смотри по сторонам. Ты должна заметить, где находятся остальные охранники и, самое главное, какие рычаги и запоры они отпирают, чтобы ты прошла. Это очень важно, так как тебе нужно будет потом самостоятельно проделать этот путь в состоянии невидимости.

Теперь о предстоящем разговоре. Хозяина дома зовут мастер Генри Хмарь, прозвище Костолом. Это невысокий тип с тёмными волосами с сильной проседью, вечно кутается в тёплую одежду, даже когда на улице жарко. Обычно носит на шее шарф, чтобы скрыть кривой рваный шрам поперёк горла. Мерзкий опасный тип, руководит бандой наёмных убийц, но соседи считают его безобидным очень богатым коллекционером и аристократом. Тебе можно его не опасаться. Во-первых, ты пришла к нему по делу. Во-вторых, он имеет странный бзик насчёт красивых женщин, может даже абсолютно незнакомой красивой девушке подарить роскошный подарок просто так. Эта его причуда хорошо известна, некоторые девушки в городе этим бессовестно пользуются.

Ты покажешь ему листок с объявлением и скажешь, что готова помочь в моей поимке, если получишь указанное вознаграждение. Можешь честно сообщить, что листок ты получила от Герга Шоллани. Далее первый скользкий момент - ты должна как-то убедительно объяснить Костолому, откуда тебе известен его адрес. Можешь попробовать сказать, что сведения получены тобой от Серафима Длинного, всё равно тот уже давно мёртв и не сможет опровергнуть. Второй скользкий момент. Ты должна объяснить этому типу, почему хочешь меня выдать. Я не знаю, насколько он в курсе моих знакомств. Не исключено, что он может знать, что ты моя давняя подруга...

- С вопросом веской причины я справлюсь, - убеждённо заявила я. - Давай дальше.

- Ну, а дальше собственно просто. Ты сообщишь Костолому, что обычно встречаешься со мной в Большой Выходной. Предложишь ему назначить любое место, в которое ты меня приведёшь. Затем обязательно договорись насчёт возможности повторной встречи и, слушай внимательно, обязательно потребуй, чтобы охранное заклинание вокруг дома тебя пропускало. Ты волшебница, ты вполне можешь это заклинание видеть. Пойми, как Костолом настраивает защиту, чтобы она пропускала только избранных, это важно. Как только выяснишь этот вопрос, можешь покидать дом и возвращаться в Академию.


***


Спала я беспокойно. Мне снились кошмары про жуткого главаря банды убийц. С разрезанной шеей, из которой хлестала чёрная кровь, в жутком рваном саване это монстр гонялся во сне за моим другом Сергеем, а потом стал преследовать меня. Я пыталась убегать, но ноги были словно налиты свинцом и еле передвигались. Я просыпалась несколько раз, ходила по ночной комнате, выходила в коридор, стараясь отогнать кошмарные видения. Но стоило мне уснуть, как жуткий сон повторялся. Рассвет я встретила, сидя на кровати, так как боялась в очередной раз уснуть.

Идти к Костолому Сергей мне советовал ранним утром, чтобы у него было больше времени заранее изучить назначенное место засады и подготовиться. Поэтому я встала, привела себя в порядок и с первыми лучами солнца направилась на встречу с опасным бандитом. По дороге через парк, видя прекрасное синее небо, поющих птиц и свежую зелень, я вдруг сообразила, что идёт настоящее лето. А я вместо того, чтобы отдыхать и радоваться жизни, провожу целые дни напролёт в пыльной библиотеке с занавешенными шторами окнами. Для себя я твёрдо решила, что как только важное дело с Костоломом завершится, обязательно постараюсь уговорить друзей оставить Холфорд хотя бы не недельку и отправиться на природу - в лес, на речку, да куда угодно, чтобы просто позагорать, накупаться вдоволь, почувствовать вкус лета и хорошо отдохнуть.

Нужный мне особняк я увидела ещё издалека. Высокая, в два человеческих роста ограда из частых заострённых сверху металлических штырей, за оградой густые кусты, не позволяющие разглядеть территорию. Две примечательные статуи с обеих сторон от массивных ворот. Сами ворота были любезно приоткрыты, приглашая посетителей войти внутрь. Однако сильно настораживали невидимые глазу обычного человека магические силовые линии, густой сеткой закрывающие всё пространство между приоткрытыми створками. Присмотревшись, я обнаружила, что и кованая ограда по всему периметру также опутана силовыми линиями. Какое-то охранное заклинание. Точно не понять, но вроде бы просто сигнальное, не боевое. Я на всякий случай послала вперёд летающую Виги.

Мелкая фея спокойно пролетела сквозь ворота, не вызвав никакого отклика заклинания. Я решилась и пошла внутрь, сразу же почувствовала срабатывание примитивного заклятия и остановилась, поджидая кого-нибудь из обитателей. Вперёд шла прямая аллея, обрывающаяся у высокой живой стены из подстриженного колючего кустарника. За кустами был виден зелёный замок с аккуратными, словно игрушечными башенками. Действительно, красиво.

Из боковой дорожки на аллею вышел крепкий высокий охранник в кольчуге поверх тонкой безрукавки. Вооружён он не был, но всё равно выглядел внушительным и опасным. Он пошёл в мою сторону, остановился в двух шагах от меня и молча стоял, даже не пытаясь заговорить. Я вежливо поздоровалась с ним, но ответа не получила. Тогда я достала листок с объявлением и показала громиле. Тот отступил в сторону, пропуская меня вперёд, и указал рукой на дорожку, по которой он вышел через лабиринт высокого кустарника.

Это был действительно лабиринт. Мы шли между высоких зелёных стен, повернули на первом повороте направо, затем пошли прямо, игнорируя боковые ответвления. Дошли до самого конца прямой дорожки и повернули в последнее левое ответвление. Передо мной открылась ведущая вверх к замку каменная лестница. Я дошла до последней ступеньки и собиралась идти дальше под каменную арку, но тут дорогу мне преградил второй охранник. Это был полуэльф в кожаной клёпаной броне, вооружённый двумя клинками причудливой формы. Он оказался более разговорчив и поинтересовался целью моего визита. Я показала листок с объявлением и сказала, что у меня имеется предложение, которое может заинтересовать хозяина дома.

- Крим, пропусти гостью! - охранник крикнул вдаль кому-то невидимому из-за кустов.

Не получив ответа, полуэльф повернулся ко мне и извиняющимся тоном попросил подождать. Но я его почти не слышала. Моё внимание привлекала изящная каменная арка, под которой проходила дорожка к входной двери. Арка была цельной, вырезанной единым куском из какого-то огромного белого камня, вся покрыта узорами и рисунками и представляла из себя настоящее чудо искусства камнерезов. Но меня заинтересовала сейчас не красота этой конструкции. Проход под сводом арки светился бледно-фиолетовым светом, наверное, видимым даже обычному человеку. Для мага же этот свет был весьма заметным, я ощущала исходящую угрозу, немалую силу и смерть. Тут уже было не сигнальное заклинание, а что-то очень серьёзное. Я послала порхающую Виги вперёд. Едва мой фимиляр оказался под сводом белой арки, как последовала яркая вспышка света, и Виги рассыпалась золотистыми искорками. Заклинание дезинтеграции, если я правильно поняла. Ничего себе! От человека такое заклинание не оставляет даже мокрого места, будет лишь кучка очень мелкой пыли. Я восстановила фимиляра и посмотрела на охранника. Тот ещё раз повторно прокричал пропустить меня. На этот раз ответ последовал:

- Не шуми, уже подошёл. Сейчас отключу, - невидимый из-за кустов третий охранник находился, судя по всему, всего метрах в пяти справа от нас. - Готово. Проходите.

Смертельное свечение погасло, но я всё же пропустила полуэльфа вперёд. Он спокойно прошёл до входной двери и открыл её для меня. Внутри замок был роскошным. Мраморные лестницы, золочёные статуи, яркие ковровые дорожки, на окнах разноцветная мозаика. Мы поднялись по полукруглой лестнице на второй этаж, свернули направо и прошли насквозь несколько залов. Картины, оружие, стеллажи с какими-то редкостями. Это был скорее музей, чем жилой дом. Слуг или охранников мы не встречали до самого конца галереи. Лишь у дальней двери стояли двое рослых вооружённых мужчин. Но меня и полуэльфа они останавливать не стали. Передо мной распахнули резные двери, и я зашла в логово Костолома.


***


Сидящему в глубоком мягком кресле мужчине было где-то лет сорок. Когда-то чёрные, но сейчас поседевшие коротко стриженые волосы, гордый аристократический профиль, взгляд привыкшего повелевать человека. Богатый расшитый золотом костюм, высокий воротник которого полностью скрывал шею, украшенные кожаные сапоги до колен, короткий меч в ножнах на левом боку. Передо мной был типичный дворянин. При моём появлении он встал и изысканно поклонился. Без насмешки или издевательства, просто как галантный благородный мужчина. Дверь за моей спиной тихо закрылась.

- Чем обязан радости видеть столь красивую молодую особу в своём скромном жилище?

Голос у Костолома оказался густым и приятным, это был голос певца или артиста театра. Интонация, правда, напоминала урчание сытого довольного кота, увидевшего живую беспомощную мышь с прищемленным мышеловкой хвостом. Да, сейчас я действительно была такой наивной мышкой, попавшей в капкан. И смогу ли я выбраться отсюда, зависело только от моих слов и действий.

- Я пришла к вам по делу, мастер Генри.

- И по какому же делу вы пришли, молодая леди?

Я достала листок с изображением Сергея и показала собеседнику. Тот равнодушно скользнул по бумаге глазами и улыбнулся мне, показав безупречные ровные зубы:

- И что? Просто интересно, с чего вы вдруг взяли, что меня заинтересует эта бумажка? С объявлениями о розыске нужно обращаться в городскую стражу. Кажется, вы ошиблись адресом, девушка.

- Я имею сведения об этом человеке и могу помочь его разыскать. Если я всё же не по адресу, значит, буду искать другого покупателя. В этом случае прошу меня извинить за досадное недоразумение, мастер Генгри Хмарь. Или, наверное, всё же более правильно звать вас Костолом?

Дворянин улыбнулся и ещё раз поклонился мне. Указал мне на большое обитое бархатом кресло, сам же подошёл к стойке у стены, достал бутылку вина и два высоких бокала. Предложил мне жестом выбрать любой бокал, но я отказалась. Костолом вынул пробку, наполнил и взял себе один из бокалов.

- Зря отказываетесь, хорошее лёгкое эльфийское вино, девушкам всегда нравится. Но настаивать не буду. Елена Фея, если не ошибаюсь?

- Совершенно верно, - подтвердила я, стараясь не удивляться его осведомлённости.

- Тогда давайте отбросим все формальности и перейдём сразу к делу. Не буду даже утомлять вас расспросами, откуда у вас этот рисунок, зачем и как вы искали меня. У меня всего один вопрос. Почему?

- Хорошо, на этот вопрос мне действительно ответить легче, чем на другие. Вам знакомо слово "месть"? Серый Ворон был моим другом с самого детства. Мы росли вместе, я сотни раз помогала ему, а он помогал мне. Он был не просто другом. Я всегда знала, что нравлюсь ему, это вообще не было секретом. Мы часто говорили о будущем, Серый Ворон недвусмысленно утверждал, что собирается обвенчаться со мной. Что я для него самая красивая из всех, и я верила ему! Мы вместе пришли в столицу, с нами был ещё один наш друг Пётр Пузырь (Костолом кивнул, подтверждая, что знаком с этой историей). И всё было идеально - я поступила в Академию Магии, как и собиралась. Пётр Пузырь служил в городской страже, но быстро заинтересовал герцога, который взял его к себе на службу. Серый Ворон же поступил в Школу Воров... Я сперва расстроилась, но у него всё стало отлично получаться. Он даже добыл для меня деньги на оплату учёбы, хотя требовалась очень приличная сумма. А потом всё изменилось. Сперва я узнала, что он спелся с воровкой из своей Школы. Затем случайно выяснила, сколько он тратит денег на её наряды. Да то, что он передал мне, оказалось просто ничто! Жалкая подачка, чтобы откупиться. Я поговорила с Серым Вороном. Он по-прежнему говорил, что я самая красивая, что все наши планы насчёт венчания остаются в силе... Вот чувствовала, что он меня обманывает, но мне хотелось верить в красивые слова. А потом как удар обухом по голове! Сперва случайно узнаю, что он купил дом во внешнем городе, где живёт там со своей новой подружкой. А потом узнаю, что они обвенчались между собой в храме Амины!

- Каришка и Серый Ворон обвенчались? - впервые Костолом проявил живой интерес к моему рассказу, он даже прервал меня.

- Да! Меня обманули, меня предали, меня прилюдно унизили! Этого я им никогда не прощу. Поэтому я здесь. Конечно, самый напрашивающийся вариант просто убить мою соперницу, но такой расклад, понимаю, вам не слишком интересен. Поэтому путь умрут оба!

- Сколько кровожадности в словах такой прекрасной девушки... - упрекнул меня матёрый головорез. - Но допустим. Вернёмся к делу. Елена, насколько я понимаю, размер оплаты для вас совершенно не важен, раз уж тут дело личное?

- Почему же? Очень даже важен, - призналась я. - Я рассчитываю получить указанные сто пятьдесят золотых за свои сведения.

- Сто пятьдесят обещаны тому, что лично выполнит заказ и убьёт жертву. Или вы собираетесь расправиться со своим обидчиком сами лично? Если так, то зачем вам я сейчас? Приходили бы за указанной наградой уже после удовлетворения своей мести.

Я смутилась и сделала вид, что задумалась. Потом помотала головой.

- Нет, я не смогу сделать такое сама. Я могу с ним встретиться и уговорить прийти в любое нужное место. Я сделаю самое сложное - найду и предоставлю его вам. А дальше... дальше уже ваша забота. Ведь тут самое главное именно найти.

Костолом горько усмехнулся:

- Не совсем, Елена. Да, важно найти цель. Но не менее важно и убить. Вы знаете, сколько моих верных людей погибло, пытаясь выполнить контракт на Серого Ворона?

- Пять? - предположила я, вспомнив слова Герга о пяти найденных похожих объявлениях.

- Если бы пять... Девятнадцать! Девятнадцать прекрасно обученных бойцов погибли, выполняя это задание. Среди них были очень способные убийцы, мне их так сейчас не хватает... Мастер лука Элин, красавица-полукровка... Здоровяк Гром, способный голыми руками разорвать жертву пополам ... Искусная отравительница Уйя... Стин-Ловкие-Руки, талантливый вор, член Гильдии Воров, мои глаза и уши в этой Гильдии... Тёмный Берг, считавшийся одним из пяти самых успешных ассасинов Холфорда... Этот заказ разорит меня! Знаете, сколько заказчик заплатил за убийство? Всего двадцать золотых...

Костолом плеснул себе ещё вина в опустевший бокал и залпом выпил. Он замолчал и прошёлся по комнате, то ли вспоминая погибших друзей, то ли о чём-то размышляя. Наконец, головорез решился:

- Хорошо. Вы получите сто пятьдесят золотых за то, что Серый Ворон придёт в назначенное место. Я готов заплатить вам из своих личных денег. Я заплачу даже больше, если вы сможете выведать у него одну информацию.

- Какую? - поинтересовалась я.

- Прошёл слух, что Гильдия Воров собирает для каких-то целей свой Рой. Вы знаете, что это такое?

Я кивнула, подтверждая. Костолом продолжил:

- Вот и хорошо. Мне как можно скорее нужно узнать, что воры задумали. Если вы узнаете у Серого Ворона, для чего собирается Рой, немедленно приходите ко мне. Приходите в любое время суток, эта информация нужна мне очень срочно, тут каждая клепсидра времени может быть решающей.

Я решила осторожно уточнить, заодно пытаясь решить одну из своих главных задач:

- Не хочу показаться навязчивой, но есть маленькая загвоздка насчёт "любого времени суток". Тут во дворе установлено сторожевое заклятие непонятной природы, и я не уверена, что ночью оно меня не укокошит, как только я войду в ворота или попытаюсь подняться по ступеням через белую арку.

- Ах это, - отмахнулся дворянин. - Слуги отключат для вас защиту. Скажете, что ко мне по срочному вопросу. Хотя... лучше поступим по-другому!

Костолом порылся в ящике стола и вынул из длинного футляра массивный золотой перстень с чёрным ониксом в оправе. Я успела заметить, что внутри этого обитого бархатом футляра в углублениях находятся ещё несколько абсолютно таких же колец, и часть ячеек пустует. Костолом вручил мне перстень со словами:

- Такие перстни носят все обитатели моего дома (он показал мне такое же кольцо на своём пальце). Кольца позволяют проходить по парку и внутри дома, не опасаясь защитных ловушек.

Я примерила золотое кольцо, оно было великовато и более-менее плотно сидело только на большом пальце. Но это было неважно, ценность кольца заключалась для меня совсем в другом, это был пропуск за магический барьер. Теперь у меня наконец-то появился шанс выполнить задание Серого Ворона. Кстати, насчёт Сергея...

- Завтра Большой Выходной. Я встречусь с Петром Пузырём возле входа в Академию Магии. Затем мы вместе пойдём во внешний город. И там к нам должен присоединиться Серый Ворон. Он обычно долго внимательно изучает, нет ли слежки, прежде чем выйти к нам. Собственно, главный вопрос, если хотите решить дело уже завтра, куда мне его привести и в какое время?

Костолом ответил сразу же, не раздумывая:

- Постарайся привести его вечером в таверну "Голодная Глотка".

- Но где она расположена? Я ни разу там не была...

- Это заведение пользуется популярностью среди воров города. Серый Ворон бывал там неоднократно, так что он знает это место. Завтра на закате он должен быть в этой таверне. Вам всё понятно, Елена Фея?

- Он будет там, мастер Генгри Хмарь.

- Вот и хорошо. Жду потом вас за наградой. Кто знает, может наше с вами сотрудничество даже станет регулярным. Очень надеюсь на это, ведь у меня бывает множество интересных заданий для способных к магии людей. А уж для такой умной и красивой девушки тем более найдётся множество хорошо оплачиваемых поручений.

Костолом ещё раз поклонился, поцеловал мне руку и проводил до выхода из своего дома. Никого из охранников не было видно, а звать я их не стала. Убедившись, что кольцо с ониксом плотно сидит на пальце, направилась прямо сквозь магическую защиту под белой аркой. Сердце, конечно, трепыхалось от волнения, но я была почти на сто процентов уверена в успехе. Всё же Костолом был заинтересован теперь в моей целости и сохранности и не стал бы меня обманывать насчёт кольца.

Сработало, защита меня пропустила. А вот летящую рядом со мной Виги опять испепелило без следа. Ну, ей не привыкать умирать. Я тут же восстановила своего замечательного и такого полезного фимиляра.


***


Когда я вернулась в свою комнату в Академии, было ещё по-прежнему ранее утро. Оказывается, я управилась со своей непростой задачей очень быстро, менее чем за час. Да и Костолом оказался не таким уж страшным монстром, каким он мне чудился сегодня во сне. Кстати, насчёт сна. После практически бессонной ночи спать очень хотелось. Но не успела я умыться перед сном, как в дверь постучали.

Это оказался Серый Ворон, он сильно волновался за мен. Я коротко рассказала о своей встрече с Костоломом, о назначенном месте встречи, показала кольцо. Мой друг серьёзно задумался.

- Почему именно "Голодная Глотка"? - вслух размышлял он. - Там же контингент очень своеобразный. Да практически все люди в зале встанут на мою защиту в случае появления ассасинов. Я даже не знаю, сколько должно быть нападающих, чтобы справиться со всеми ворами и им сочувствующим. Сказать ребятам, чтобы подготовились к нападению?

- Вот именно этого от тебя и ждут! - догадалась я. - Раз уж твой враг знает, что ты бываешь в этом месте, значит кто-то из обитателей "Голодной Глотки" является стукачом, работающим на Костолома. Если этот шпион заметит приготовления или услышит распространяемые среди воров предостережения о возможном появлении ассасинов, он сообщит Костолому. И тот сразу всё поймёт насчёт моего настоящего отношения к тебе. Всё очень просто!

- Ленка, ты гений! Да, именно так и есть. Весь наш план мог бы рухнуть, если бы я постарался заранее принять меры и обезопасить себя. Ты просто чудо!

Нечасто я удостаивалась такой похвалы от своего друга. Не буду скромничать, это было очень приятно! Сергей же сразу засуетился, сказал, что ему теперь нужно срочно искать где-то деньги на качественный магический обвес для меня. Он стал нервно ходить по комнате, а потом вдруг замер, как вкопанный. Постоял немного, посмотрел на меня, что-то интенсивно обдумывая, и задал крайне странный вопрос:

- Ленка, у тебя есть запасная мантия адепта? Нужно ещё одну, хотя лучше две. Мне просто пришла в голову одна шикарная идея...

- К сожалению, запасных нет. Это единственная, - вынуждена была я разочаровать Сергея.

- Тогда, Ленка, мне нужна твоя мантия адепта. Ненадолго.

- Но в чём я останусь? В одной сорочке? А вдруг кто увидит?

- Ты пока просто посиди в своей комнате и никуда не выходи. Я скоро вернусь. Просто такие прекрасные идеи рождаются не каждый день, их нельзя упускать. И по росту ты примерно с меня, как раз твоя мантия мне в пору будет.

- Да у меня же женская одежда, дубина! Платье ученицы, на которое сверху крепится плотный плащ. У адептов мужчин под плащом многослойный костюм с брюками, да и плащ с завязками с другой стороны, не как у девушек.

- Да? Я вообще-то думал, что одежда у магов из Академии одинаковая. Но если я этого не знал, то и другие вряд ли знают. К тому же если плащ снизу запахнуть, то и не видно будет. Сейчас во всей Академии за два дня я только пяток магов видел, так что шанс встретиться с ними ничтожный, им можно даже пренебречь. Всё должно получиться! Раздевайся!

Я отстегнула верхний плащ мантии и дала Сергею. Тот примерил его поверх своего кожаного костюма, покрутился у зеркала, пытался скрепить плащ повыше, но остался недоволен.

- Халтура! Сразу видно, что одежда не подходит. Снимай и платье тоже!

Через несколько минут Серый Ворон был облачён в женскую форму адептки Академии Магии. Я придирчиво поправила все завязки на его одежде, застегнула длинные полы мантии в районе пояса, скрепила булавкой в нескольких местах, причесала парня. Ну, если особо не всматриваться, то издали за адепта сойдёт. Кстати, нужно бы потом погладить свою форму, уж очень помялась...

Ну, пожелай мне удачи! - сказал Серый Ворон и исчез за дверью. Я, укрывшись одеялом, сидела на кровати и с тревогой ждала. Вот влипну сейчас в неприятности из-за него! Что я скажу, если обман вскроется? Но интересно, что же Сергей задумал?

Парень вернулся минут через сорок, вытряхнул на стол из внутренних карманов мантии два тяжёлых мешочка с монетами и снова ушёл, ничего не сказав. Затем он появился ещё через полчаса, принеся ещё два больших наполненных кошелька. Опять ничего не стал объяснять и снова пропал, на это раз надолго. Его не было часа три, я уже не находила себе места от волнения, когда Серый Ворон, в конце концов, заявился.

- Всё, на сегодня хватит! - с этими словами он поставил на стол большой свёрток, который глухо зазвенел. - Тут золото, должно хватить. Ленка, помоги мне стянуть этот маскарад. И как ты исхитряешься не наступать себе при ходьбе на полы мантии? Я постоянно так спотыкался.

Изнывая от любопытства, я помогла Сергею переодеться, и сама быстро надела школьную форму. Без неё я ощущала себя в Академии Магии совсем неуютно, словно чужая. Сергей присел на тумбочку и стал рассказывать:

- Всё оказалось даже проще, чем я думал. Я почитал расписание экзаменов и общие правила, после чего пошёл к остальным поступающим. Они компактно живут в двух больших северных башнях и жилом корпусе, все на нервах, переживают, готовятся. Я с важным видом стучался поочерёдно во все двери, требовал внимания собравшихся абитуриентов и рассказывал им, в общем-то, что и так написано на доске в главном холле. Но меня очень внимательно слушали, задавали кучу глупых вопросов насчёт экзаменов.

Ну и в конце каждой беседы я говорил, что по правилам Академии Магии в случае одинакового количества баллов, набранных поступающими на вступительных экзаменах, зачисляться будут те, кто готов материально помогать нашей Академии. Ели кто-то готов внести добровольный взнос, это можно сделать уже сейчас, только обязательно нужно сообщать чётко свои имена, чтобы я их внёс в список с указанием суммы. Якобы эти списки очень важны и будут на столах у членов экзаменационной комиссии. Минимальный взнос пять золотых. Дело это добровольное, кто не хочет или уверен в своих силах на экзамене, может не платить.

Ну и далее пошло-поехало! Поступающие наперебой совали мне деньги, я еле успевал записывать. Пришлось возвращаться и сгружать монеты, иначе высыпались уже из мантии. Одна толстая тётка, мать какого-то ленивого оболтуса, поинтересовалась, сколько остальные платят в среднем. Я ей существенно приврал, сказал, что где-то по сотне корольков. Так она с гордым видов вручила мне кошелёк с целой сотней империалов. Очень внимательно смотрела, чтобы я имя её сынка правильно написал в списке, и ушла, довольная собой. Короче, всё шло хорошо. А потом меня застукал ваш великий маг Баш-Доуландр...

Когда Сергей произнёс эту фразу, мне резко поплохело. В глазах у меня потемнело, я села на кровать. Я и так-то не находила себе места, думая, что же случится на экзамене, когда обман раскроется. А тут... Баш-Доуландр, декан факультета магии разума, председатель приёмной комиссии...

- Ну, в общем, отвёл меня этот старик в сторону и потребовал разъяснений. Всё пытался вызнать моё имя, у меня аж браслет на запястье раскалился.

Ах да, тот самый защитный браслет против магии разума и магии земли, который Сергей купил для защиты от меня! - сообразила я. Надо же, пригодился в таком деле!

- В общем, ничего ваш Баш-Доуландр не вызнал, только голова у него заболела от напряжения. Я же честно рассказал этому старику про свой план, и он согласился в нём участвовать.

У меня опять подкосились ноги. Привычный мир рушился просто на глазах. Великий маг, декан факультета магии разума, решил мошенническим путём стричь лёгкие деньги с поступающих! Куда катится этот мир! Но Сергей, не обращая внимания на мои переживания, весело продолжил рассказывать:

- Нужно было сразу брать его в долю, так как со стариком дело пошло намного веселее! Он всё-таки солидный дядька с магическим посохом, да и многие его лично знали. Поток денег превратился просто в полноводную реку. Сам Баш-Доуландр постоянно сокрушался, что такая простая идея ему самому не приходила раньше в голову. Ну вот, походили мы с ним по жилым корпусам, маг собрал целый мешок золота и поделился со мной от щедрот своих. Как он мне сказал, это был гонорар за хорошую идею. К счастью, великий маг так и не узнал, что я уже успел несколько мешочков монет отнести в твою комнату.

- Но когда на экзамене это раскроется, что он будет делать? - не поняла я.

- Так Баш-Доуландр же забрал себе все списки, члены приёмной комиссии будут сверяться с ними на экзамене. Всё по-честному, никакого обмана. А собранные деньги, как великий маг сказал, он направит на закупку еды для школьной столовой и изготовление учебников для поступающих. Так что благое дело мы с ним сделали! Нужно каждый год такое проворачивать, это же просто золотое дно!

Я совсем не считала ситуацию забавной. Серый Ворон едва-едва не попался. А поскольку ходил он в моей мантии, то я оказывалась замешанной в этой афере и могла легко вылететь из Академии Магии. Лишь чудом всё обошлось.

Мы стали подсчитывать полученную Сергеем добычу. По мере подсчёта моё настроение постепенно улучшалось. И было от чего - восемь тысяч четыреста двадцать корольков! Я впервые видела такие россыпи золотых монет, лишь слегка разбавленные серебром. Сергей, правда, сразу же отложил десятую часть в сторону, сказав, что это - положенная десятина его Школы с любой добычи. Спорить я не стала, хотя жаба, конечно, меня несколько душила.

- Ленка, собирайся! Пойдём закупать тебе качественные цацки, - Сергей переложил добычу в несколько мешочков по тысяче корольков, рассовал их по карманам и теперь едва ходил под тяжестью монет.


***


Мы прошли цепочкой порталов к магической лавке на территории Академии. Я была тут несколько раз, но никогда ранее не могла позволить себе совершать тут покупки, уж больно кусачими были цены. Но сегодня ситуация была совсем другая, я впервые могла позволить себе почти всё, и мои глаза просто разбегались.

Первым делом, нужен был мощный накопитель магии. Продавец провёл меня в соседний зал. Целый стеллаж вдоль стены всевозможных накопителей - от примитивных дешёвых школьных браслетов и кулонов и до роскошных ювелирных украшений. Но меня сейчас интересовал не столько внешний вид, сколько ёмкость магического накопителя. Самым лучшим по вместимости был широкий обруч на голову, выточенный из кости лесного зелёного дракончика, с большим изумрудом в золотой оправе. По всей поверхности отливающей металлическим блеском чёрной кости шла вязь выполненных золотом рун. Красиво и очень эффективно, такая вещь увеличила бы мой магический резерв сразу вчетверо. Цена, правда, впечатляла - семь тысяч золотых! Если купить, то на нормальный браслет-запоминатель денег уже не хватит.

Я решила посоветоваться с Сергеем и шёпотом высказала ему свои сомнения. Серый Ворон прошёлся вдоль прилавков, прицениваясь. Затем громко, чтобы продавец тоже мог расслышать, произнёс:

- Пошли в Торговый Квартал, в лавке охотников на драконов или в "Магических Товарах Бадуина" ассортимент получше будет, да и цены на самые лучшие магические вещи не настолько завышены. Такой же чёрный обруч я видел там, пять тысяч цена ему была. Зачем тебе переплачивать?

Мы направились на выход, но магистр Дражемир, который расслышал слова Сергея, оживился и попросил нас подойти к нему. Сергей коротко обрисовал ситуацию: есть семь с половиной тысяч золотом, нужен полный комплект вещей для молодого мага - обруч, палочка, пара браслетов, кольца и разные подпитывающие эликсиры. Задача - максимально долго поддерживать мощное заклинание.

Далее был целый час торговли между моим другом и магистром-ремесленников. Я присела на диванчик, поедала предложенные мне ранние вишни и старалась вообще не вникать в их спор, поскольку слабо ориентировалась в стоимости драгоценных кристаллов и материалов. Сергей же проявил удивительно хорошее знание цен и умение торговаться, раз за разом разбивая в пух и прах расчёты магистра. Они оба явно наслаждались общением, а я оказалась просто лишней в их споре. В какой-то момент Серый Ворон и магистр Дражемир совершенно неожиданно для меня пришли к согласию и хлопнули по рукам. B вот я стала обладательницей того самого обруча-накопителя из кости дракона, колечка с аметистом для уменьшения расхода энергии при сотворении заклинаний, браслета запоминателя-накопителя из какого-то снежно-белого материала и каменного шара из мутного хрусталя, который позволял поддерживать заклинание в активном виде ещё какое-то время, даже когда резервы мага были истощены. Мы попрощались с торговцем и сразу же вместе с Сергеем поспешили в зал с Фонтаном Силы для проведения испытания.

Я присела на свой облюбованный камень восполнять потери энергии и заряжать полученные магические предметы. Пока я заряжалась, Сергей ходил по залу и с большим интересом рассматривал гудящие от потоков энергии скалы. На подзарядку всех предметов у меня ушло около пятнадцати минут. Каменный шар из мутно-стеклянного стал практически прозрачным и светился изнутри ярким синим светом. Когда я сообщила, что готова, Сергей достал песочные часы и приготовился засекать время невидимости.

Мир вокруг меня опять стал затемнённым, однако валуны вокруг светились ярким светом, и я чувствовала продолжающуюся непрерывную подпитку энергией. Это было неправильным и сбивало все расчёты. Поэтому я снова проявилась, объяснила моему другу причину и предложила отойти подальше от источника энергии. Мы ушли в школьный парк и засели в плетёную беседку, чтобы укрыться от возможных любопытных взглядов. Я опять произнесла заклинание невидимости и стала обучаться передвижению в таком непривычном мире, в котором предметы вокруг при приближении к ним словно вырастают из темноты. Вскоре я почувствовала щелчок, это лишился энергии браслет-накопитель на руке. Затем я стала быстро терять силы, они утекали, словно вода сквозь неплотно сжатые пальцы. Я опустошилась примерно за минуту, и это невзирая на поддержку дорогущего обруча на голове. Когда собственные силы меня покинули, стал темнеть сферический камень в моих ладонях. Шар быстро тускнел, пока опять не превратился в холодную мутную стекляшку. Сразу после этого я проявилась, едва устояв на ногах.

- Четыре с половиной минуты! - бесстрастно сообщил Серый Ворон. - Я ещё в нашем мире купил минутные песочные часы, они гораздо точнее, чем местные изделия. Короче, у тебя будет треть клепсидры невидимости. Успеешь?

- А что мне остаётся? - вздохнула я невесело. - Придётся постараться.

- Фея, вот ещё будет в довесок. Я купил у этого мага три флакона с восстанавливающим магию эликсиром. Они, заразы, дорогущие, на большее количество просто не хватило денег. Можно сейчас заново зарядиться и проверить, насколько по времени добавится невидимости от одного пузырька. Два тогда останется у тебя в запасе. Или можешь взять сразу три, но тогда уже без проверки придётся обойтись. Что скажешь?

- Проверять не будем, пусть останутся все три. Каждая секунда невидимости может стать решающей, - приняла я такое решение.

Сергей тут же вручил мне три наполненные голубоватой жидкостью склянки с притёртыми пробками, я вставила флаконы в специальный "патронташ" для бутылочек на обороте мантии. Затем парень сообщил, что ему нужно отправляться в город, чтобы узнать все детали и, главное, время предстоящей вскоре операции. Я же отправилась в библиотеку - ведь я договаривалась с Гергом встретиться сегодня там после обеда. И хотя я уже самостоятельно выучила все руны, но как-то некрасиво было бы с моей стороны не прийти, ведь молодой маг собирался тратить своё время именно на решение моих проблем.

Но Герг так и не появился, хотя я прождала его до темноты. От нечего делать я читала книги по истории Холфорда и дворянских родов, но разбираться во всех хитросплетениях родства было выше моих сил. Зато я обнаружила главу про род барона Шоллани и нашла подтверждения словам Герга про далёкую прабабку-суккуба. Также я заметила, что род Шоллани, хоть и обладал замком Зелёной Реки и очень красивым гербом с белым волком на фоне леса, вовсе не считался престижным. Лишь пару раз девушкам из рода Шоллани удалось сочетаться браком с женихами из герцогского рода Армазо. Остальным невестам и женихам Шоллани приходилось довольствоваться супругами из нетитулованных дворян, странствующих рыцарей и даже простолюдинов - богатых купцов или влиятельных военных.


***


На следующий день рано утром меня разбудил Сергей. Он, в который уже раз, бесцеремонно открыл отмычками входную дверь и без спроса завалился ко мне в комнату. Раздвинул занавески, открыл окно, сел на подоконник, громко хрустел какими-то семечками и сплёвывал вниз шелуху. Прохладный утренний воздух заставил меня плотнее укутаться в одеяло, и Сергей рассмеялся:

- Вставай уже, лежебока! Сегодня нам предстоит важный день. В-первых, сегодня Большой Выходной, нужно встретиться с Пузырём. Во-вторых, сегодня отличная солнечная погода, и мы можем сходить на речку. Ну и, в-третьих, тебе нужно будет проводить меня вечером в таверну "Голодная Глотка", чтобы меня там убили.

- Сходил бы сам туда сейчас, пусть тебя там быстренько убьют, чтобы не будил меня ни свет, ни заря... - проворчала я, накрывая голову подушкой.

- Ну и напоследок, если меня всё же не убьют, мы сегодня ночью наносим ответный визит Костолому! - радостно подытожил Серый Ворон.

Как? Уже сегодня? Остатки сна моментально испарились, я присела на кровати. Одно дело готовиться к чему-то опасному и серьёзному, но весьма отдалённому. И совсем другое дело знать, что это отдалённое уже настало.

- Ленка, большая просьба, не говори пока ничего Пузырю про это задание. Петька отличный друг и обязательно захочет помочь, но именно сегодня он будет только мешать. Если всё пройдёт гладко, уже завтра можешь раскрыть ему этот секрет.

- А если не пройдёт гладко? - поинтересовалась я.

- Тогда и рассказывать нашему общему другу будет нечего и некому. С ассасинами нужно быть предельно осторожными. Малейший прокол может закончиться очень печально. Я сейчас должен исчезнуть, нужно решить кое-какие оставшиеся вопросы. Да и не стоит нам выходить вместе из Академии, так как если это обнаружат шпионы Костолома, то конец всей нашей игре. Вы с Пузырём, как встретитесь, выходите во внешний город и идите по улице Ветеранов в сторону реки. Я вас догоню.

С этими словами Сергей ушёл. Спать больше не хотелось, пришлось вставать. Я умылась, сходила позавтракала в столовую. Затем собрала сумку для похода на речку - полотенце, одеяло, запасное бельё - и пошла на условленное место встречи.

Пузырь уже сидел на лавочке. Был он какой-то угрюмый, уставший и совсем не загоревший для лета. Но был искренне рад меня видеть, я это сразу почувствовала. Я сказала Петьке, что Сергей опять скрывается от ассасинов и сейчас живёт в Академии Магии, маскируясь под поступающего абитуриента. Мы неторопливой походкой направились в город, я активно рассказывала, хвалилась магическими обновками и делилась своими успехами в обучении. Но Петька слушал вполуха, было видно, что он чем-то озабочен. Он долго не хотел выдавать причину своего беспокойства, но потом всё же сознался:

- Фея, возвращается виконт Сальвайл Армазо. Тот самый, которого мы с Серафимом Длинным показательно выпороли на Арене. По слухам, он страшно мечтает отомстить мне, якобы постоянно только об этом и говорит.

- Его же вроде сослали в самый дальний гарнизон? - удивилась я.

- Да, сослали и лишили дворянского титула. Я даже про него почти забыл. И практически все про него забыли. Но его отец, граф Армазо, не забыл. Он раскопал в законах Империи юридическую лазейку об ограниченном сроке изгнания титулованных дворян. И уже протащил через своих людей в суде решение о переквалификации дела под удобную статью. Суд решил, что Сальвайлу положен самый минимальный срок изгнания, всего полгода. А полгода прошли ещё весной, так что виконт возвращается. Более того, его полностью восстановили во всех правах, в том числе вернули замок и место в Совете Рыцарства...

- Что же тогда получается? У семьи Армазо возник перевес в голосах в Совете Рыцарства? И это значит... - я не докончила фразу и испугалась, прикрыв рот ладонью.

- Именно. Если ничего не изменится за оставшиеся дни, граф Силиус Армазо будет официально объявлен новым правителем Холфорда. Коронация произойдёт в большой праздник Середины Лета.

- А ситуация может измениться? - спросила я, но Петька грустно покачал головой:

- Вряд ли. Все люди Армазо, участвующие в голосовании в Совете Рыцарства, находятся под самой серьёзной охраной. А про тысячный кортеж, который сопровождает амнистированного виконта в столицу, стоит рассказать отдельно. Его охраняют не только набранная графом гвардия головорезов с кучей разведчиков и магов. Армазо привлекли на свою сторону тёмных эльфов, обещав им какие-то поблажки и возвращение части территорий, отобранных Империей много лет назад после подавления восстания тёмных эльфов. Так что кортеж сопровождают несколько сотен эльфов-дроу, в том числе из клана нашего общего знакомого Фириата. Через пару дней этот кортеж достигнет Холфорда. Уже ничего не изменить, даже герцог Кафиштен вчера на семейном совете признал, что не сможет помешать возвращению виконта. Герцог за последние дни заметно постарел и, похоже, уже смирился с поражением. Настроение вчера на совете было совсем унылое, только Камилетта ещё что-то пыталась придумать, но все её идеи были какие-то нереальные...

Тут нас догнал Серый Ворон, спрыгнув на землю с невысокого балкончика одного из домов. Мы втроём зашли позавтракать в достаточно чистую таверну, а потом направились на речку купаться. По дороге я, кажется, несколько раз видела Каришку, но твёрдой уверенности у меня было. Просто какая-то похожая на неё фигура несколько раз мелькнула то слева, то справа на достаточном удалении.

Сергей привёл нас к песчаной отмели за портовым пирсом. Тут ошивалась стайка шпаны, собираясь развести костёр на берегу. Восемь парней и пара девчонок, все примерно нашего возраста. При нашем появлении они стали перешёптываться, явно что-то замышляя. Но стоило Серому Ворону подойти к ним и сказать несколько непонятных фраз, как подозрительная компания предпочла с извинениями освободить нам берег.

На речке было классно. Мы ловили рыбу и купались, загорали, делились новостями и строили планы на будущее. Парни тренировались в борьбе и фехтовании, ныряли за речными ракушками и прыгали в воду с высокого пирса. Сергей купал в реке маленькую Тьму, и волчонку безумно нравилась вода. Мы также попытались поймать и искупать Неведомого Призрака, но крыс ловко уворачивался от наших рук и скалил свои острые зубы. Затем мы перекусили такой восхитительно вкусной прожаренной над костром рыбой, и снова купались и загорали. Я впервые в этом году так здорово отдыхала на природе. Жаль, что этот прекрасный день так быстро закончился.


***


Когда солнце стало клониться к закату, Пузырь стал собираться во внутренний город в замок герцога Кафиштена. Вообще-то, дорога в сторону Академии Магии шла в том же направлении, и Петька справедливо предполагал, что мы пойдём вместе. Но мы с Сергеем сослались на одно неотложное дело в другом месте, Петька не стал любопытствовать, попрощался с нами и ушёл.

Как только наш друг скрылся за горами привезённого с моря песка, Сергей стал меня торопить, так как дорога в таверну "Голодная Глотка" была неблизкой. Мы прошли фактически насквозь район доков, а затем и весь портовый район, и я в который уже раз отметила про себя, насколько это неприятное и небезопасное место. Но с Сергеем мне было совсем не страшно. Он уверенно двигался по улицам, с кем-то из встречных обменивался приветствиями, кого-то игнорировал, кого-то с руганью отгонял. Нам встречались по пути множество угрюмых типов самой, что ни есть, бандитской наружности. Несколько раз нам преграждали путь ухмыляющиеся вооружённые громилы, но каждый раз вежливо извинялись и говорили, что обознались. Некоторые даже заискивающе кланялись Серому Ворону. Было видно, что мой друг достаточно известная личность в этом районе.

Таверна "Голодная Глотка" оказалась внушительным двухэтажным сооружением. Одной стороной массивное здание таверны примыкало к каким-то складам, с другой выходило на небольшую улочку посреди района бедноты. Сергей кинул мелкую монетку пожилому привратнику в засаленном поношенном костюме моряка, и тот с неожиданной для старика ловкостью на лету поймал монету и распахнул перед нами дверь.

На меня сразу же обрушилась волна резких запахов - дым какого-то дурного курева, запах нагретого масла, жареного мяса и пригорелого лука, кислый запаха пролитого вина, вонь потных тел и давно нестиранной одежды. Помещение таверны было затемнённым из-за мутных слюдяных окон, а потолок почернел от постоянного дыма.

Наше появление лишь на секунду привлекло внимание посетителей, но затем все вернулись к своим делам. За одними столами народ пил и ел, на других крайне подозрительные типы играли в кости, орлянку или мерялись силой. Внутри таверны оказалось на удивление много народу, свободных столиков просто-напросто не было. Но Сергея это не смутило, он уверенно пошёл к стойке, здороваясь со знакомыми в зале. Что-то коротко уточнил у трактирщика и позвал меня, показывая на ведущую наверх лестницу. Я пошла вперёд, протискиваясь мимо столов и лавок. Какой-то пьяный хам с многочисленными похабными татуировками по всему обнажённому торсу больно ущипнул меня за попу, чем вызвал дружное ржание дружков. Но я не рискнула останавливаться и с ним разбираться, поспешив наверх.

На втором этаже было гораздо свободнее, но и значительно темнее, практически полумрак. Тут был огороженный перилами большой балкон по всему периметру зала и множество столиков вдоль стен. Публика на втором этаже была чуть более приличная на первый взгляд, хотя от вида нескольких опасных мрачных типов у меня просто шли мурашки по коже. Нашлись и свободные столики. Сергей провёл меня к пустому столу у занавешенного тяжёлой шторой окна. Ставни были приоткрыты, и тут было гораздо свежее, чем в спёртом воздухе на первом этаже.

К нам сразу же подошла рыжая густо накрашенная девица в пёстром платье, нескромно коротком по меркам Эрафии. Она протёрла стол и приняла наш заказ на ужин.

- Вот это и есть "Голодная Глотка", - обвёл рукой вокруг Серый Ворон. - Готовят тут не то, чтобы очень изыскано, но вполне съедобно. Я тут иногда бываю вместе со знакомыми из Школы Воров, когда по делу, когда просто так. Тут можно скинуть скупщикам слишком приметные украденные вещицы или договориться насчёт работы. Народу в таверне всегда много, а к ночи вообще не протолкнуться будет. Поэтому понять, кто именно шпионит для Костолома, просто не представляется возможным.

Я готова была согласиться с Сергеем. Минимум сотня людей, и все крайне подозрительные. Как вычислить того, кто следит за тобой или замышляет недоброе? Сергей, как я заметила, положил заряженный арбалет себе на колени и, даже разговаривая со мной, продолжал краем глаз осматривать наших соседей за другими столиками. Кстати, один из соседей, высокий лысый тип в широких свободных штанах и тонкой кожаной безрукавке прямо на голое тело, решительно встал и направился в нашу сторону. Сергей продолжал спокойно сидеть и наблюдать за приближающимся типом, хотя и незаметно убрал руку под стол.

- Слышь ты, молокосос! - от подошедшего к нам мужчины сильно разило вином, его даже качало. - Печать торгового дома Честного Мельника была моим заданием. Я её должен был принести!

Сергей нарочито медленно повернул голову в сторону подошедшего пьяницы и лениво поинтересовался, рассматривая при этом ухоженные ногти на пальцах своей левой руки:

- Так почему не принёс, Филин? Насколько я знаю, заказчик давал срок всего Две Руки на выполнение работы. На десятый день утром Гильдия передала заказ мне, и уже к середине дня печать была у покупателя.

- Я успевал в срок! Вечером я отвлёк сторожевых собак, проник в дом, вскрыл сейф... и не нашёл печати! Я перерыл всю комнату, даже подушки на диванах разрезал, и ничего. А потом мне в Гильдии сообщают, что ты перехватил мой заказ! Да я за это...

За спиной грозного мордоворота в это мгновение проявилась Каришка. Левой рукой она обхватила шею лысого, правой же приставила кинжал к открытому горлу.

- Какие-то претензии к моему хозяину? - вкрадчиво поинтересовалась тайфлинг у разом протрезвевшего вора.

- Нет, всё нормально... Он был быстрее и заслужил куш. Я же был неправ и готов извиниться, - пролепетал боящийся даже шевельнуться мужчина.

Подошла официантка. Не обращая ни малейшего внимания на стоящего рядом с ножом у горла посетителя, она стала расставлять на нашем столе тарелки и стаканы. Серый Ворон кивнул своей подруге, и тайфлинг отпустила тут же поспешившего убраться неудачника. Я же обратила внимание, что официантка поставила на столе три набора посуды. Значит, Каришка будет ужинать вместе с нами... Мне совсем не хотелось её видеть, но я сдержалась и даже вежливо поздоровалась с воровкой.

- И тебе доброго вечера, мудрая и бесстрашная волшебница Елена Фея, - проговорила эта змея, присаживаясь за стол напротив меня. - Я искренне рада, что именно ты будешь тем волшебником, который будет вскрывать магическую защиту нашего врага. Мне трудно представить более ответственного и надёжного человека, поэтому я с лёгкостью вверяю в твои руки жизнь моего хозяина и свою собственную жизнь. Я восхищена твоей храбростью и желаю тебе успеха сегодня ночью.

Слова, похоже, были искренними и немного примирили меня с присутствием соперницы. Ужин проходил в нормальной и почти дружеской обстановке, как вдруг Неведомый Призрак, сидевший до этого на подоконнике, прыгнул на наш стол и что-то затрещал. Сергей, кормивший Тьму кусочками мяса, встревожился, развеял своего фимиляра и перевёл нам сообщение крыса:

- Какие-то солдаты окружают здание. Это не обычная городская стража, те не суются в этот район. Фея, мы с Каришкой сейчас исчезнем на всякий случай, так как не хватало нам ещё попасть под случайную облаву. Вот тебе деньги, расплатись за ужин и следуй в Академию Магии. Встретимся там.

Сергей и Каришка не спеша скрылись за шторой окна, а когда я ради любопытства отдёрнула ткань, то обнаружила, что их в зале уже нет. На всякий случай я закрыла окно, чтобы стражники не догадались, что кто-то мог уйти незамеченным.

По лестнице на второй этаж поднялась всё та же рыжая официантка. Она подходила выборочно к некоторым столикам и что-то тихо говорила сидящим за ними посетителям, указывая рукой в направлении дальней стены. После чего многие люди вставали и тихо шли в указанном направлении. Когда она поравнялась с моим столиком, то произнесла шёпотом:

- Очередная облава, городская стража вскоре будет здесь. Вашим спутникам, госпожа волшебница, если они не хотят встречаться с солдатами, лучше уходить.

- Они уже заметили солдат и ушли, просили меня передать оплату за ужин, - ответила я, отдавая стопку монет девушке.

Официантка мгновенно пересыпала деньги в широкий пояс и сообщила:

- Госпожа волшебница, в конце зала потайной выход за отодвигающимся шкафом. Если вы не хотите попадаться на глаза страже, можете спокойно выйти.

- Спасибо, не нужно, - отказалась я. - Со мной всё в порядке, просто подтвердите стражникам, что я ужинала тут одна.

- Как скажете, - согласилась девушка, убирая себе на поднос два лишних столовых прибора и часть тарелок с моего стола.

В это время снизу раздался шум и крики. Через несколько мгновений по ведущей наверх лестнице застучали быстрые шаги, и на балкон ворвались вооружённые люди. Их появление вызвало переполох - многие посетители вскакивали со своих мест, кто-то доставал оружие, другие попытались прорваться к окнам. Но прибывшие солдаты своё дело знали чётко. Они жёстко и грубо укладывали на деревянный пол пытавшихся разбегаться, а пары точных арбалетных выстрелов в обнаживших оружие воров хватило остальным, чтобы всё понять и не повторять ошибку убитых или раненых неудачников. На пол полетели выброшенные ножи, всякое сопротивление было моментально подавлено.

По дорогой амуниции, хорошей выучке и дисциплине я определила, что это солдаты из элитных частей внутреннего города. Вот только что эта гвардия забыла в столь удалённом месте городских трущоб, их же никогда не привлекали для поимки уголовников? К моему столику подошёл сержант этого отряда. Я, не вставая из-за стола, молча показала ему жетон ученицы Академии Магии. Сержант взял своими огромными шершавыми пальцами выточенный из камня знак, покрутил перед глазами и громко произнёс:

- Всё в порядке, госпожа магичка.

Затем он неожиданно понизил голос и, едва шевеля губами, прошептал:

- Один наш общий знакомый предупредил, что вы окажетесь здесь. И просил оказать содействие вам при необходимости. Здание оцеплено, и никого не велено выпускать. Всех оказавшихся внутри собираются доставить в криминальную тюрьму для установления личности. Но я попробую тихо вывести вас из этого здания. Идите за мной. Главное не попасться на глаза сотнику, он лютый зверь.

Я тихо поблагодарила его за помощь и пошла следом. Солдаты были слишком заняты обыском других задержанных, на нас никто не обратил внимания. Мы спустились по лестнице в общий зал. Тут царил разгром - многие столы были разбиты, куча объедков и битой посуды покрывали пол. В центре зала рядком лицами в пол лежали попавшиеся страже посетители. Руки у всех были связаны за спиной, у некоторых одежда была в крови. Десятник взял меня за плечо и повёл к выходной двери. У самого выхода на полу лежала пара мёртвых тел. У косяка, прислонившись спиной к стене и прижимая грязный платок к разбитым в кровь губам, сидел тот самый старик-привратник. На него никто из солдат не обращал внимания, как и на помогавшую раненому официантку.

Десятник спокойно вывел меня на улицу, но тут моё везение кончилось. Мы нос-к-носу столкнулись с офицером в богатом рыцарском доспехе. Тот сперва от неожиданности пропустил нас, уступая дорогу, но потом резко окликнул:

- Сержант, куда ты её ведёшь? Никого не велено выпускать!

- Она же магичка, а не из воров, - мой заступник попытался строить из себя дурачка.

- Неважно, потом разберёмся. Ты проверил у неё знак Гильдии Воров на плече?

- Не успел, - совсем стушевался десятник. - Но она показала жетон Академии Магии!

-Закатай рукав своей мантии и покажи правое предплечье! - приказал мне рыцарь.

- Может мне ещё до подштанников раздеться? - ехидно ответила я.

Солдаты вокруг меня прыснули, видать придирчивого офицера недолюбливали. Связанный лежащий у стены вор так вообще заржал в голос. Командир не ожидал такого неповиновения и даже слегка опешил от моей наглости.

- Маги не попадают под общую юрисдикцию, - напомнила я ему. - Задерживать, обыскивать и допрашивать адептов из Академии Магии позволяется только в присутствии высших магов Академии или членов Совета Рыцарства.

- Ах ты нахалка! Ну ты сама напросилась. Взять её, задержать вместе с остальными! - скомандовал офицер.

- Первый, кто меня тронет, окаменеет по пояс! - грозно сказала я, и двинувшиеся было ко мне солдаты отступили на шаг.

Я решила воспользоваться удобным моментом, приподняла руки и произнесла завершающие строфы заклинания невидимости. Одновременно с исчезновением я проявила фимиляра и скомандовала Виги отлететь в сторону и подняться повыше.

- Да ты совсем сдурел, сотник! - издевательски смеялась пикси моим голосом. - Я же тебе нормальным языком объясняла, что задерживать мага можно только в присутствии другого мага. Специально же для таких идиотов, как ты, эти правила писали. Давай, задерживай меня, как ты собирался. Только вот как ты себе это представляешь? Я же в любой момент могу превратиться хоть в птицу, хоть в ветер, хоть в воду, могу просто испариться и возникнуть в другом месте...

Солдаты, задрав головы, молча наблюдали за веселящейся порхающей пикси. Я же давно в невидимости отошла в сторону, тихо сняла туфли (подкованные каблуки слишком громко стучали по камням мостовой) и побежала прочь со всех ног. Ведь кто знает, насколько хватит моего запаса магии? Тяжёлый хрустальный шар с собой на прогулку я не взяла, так что явно у меня было менее четырёх минут.

Я успела удалиться на два квартала к тому моменту, когда магические резервы закончились, и я проявилась. Посмотрела глазами пикси - солдаты и офицер выводили из здания задержанных, изо всех сил стараясь при этом не обращать внимания на недосягаемую ехидную волшебницу. Напоследок я произнесла:

- Ладно, сотник, слушай внимательно! На первый раз, принимая во внимание твою неопытность, я не стану превращать тебя в ночной горшок или в мерзкую жабу. Я тебя прощаю. Но не вздумай мне попадаться на глаза ещё когда-либо!

После этих слов я приказала пикси исчезнуть и догонять меня. Почему-то дурацкий эпизод с неудавшейся попыткой задержания очень развеселил меня. Знаю, вела я себя дерзко и неправильно, но так и этот командир стражников действовал не по закону! Зато как я ловко выкрутилась, как подставила фимиляра вместо себя, как щёлкнула по носу этого солдафона! Я была горда собой. Фея Виги тоже осталась довольна моими действиями, мы весело смеялись и шутили. Мой беззаботный уверенный вид и видимая сейчас простым смертным крылатая маленькая фея за спиной оказывали просто волшебное действие на прохожих. Мне уступали дорогу и даже иногда кланялись, я без малейших неприятностей прошла через кварталы бедноты и вышла к уже хорошо знакомым мне местам возле стены во внутренний город. Через несколько минут я была уже в Академии Магии.


***


Серый Ворон и Каришка появились в моей комнате примерно через час с объёмными свёртками и сумками. Я к тому времени уже сходила к Фонтану Силы, полностью восстановила свои резервы, зарядила все накопители магии и не знала, чем ещё заняться. На улице уже начало темнеть, и я заметно нервничала по поводу предстоящего ночью опасного мероприятия.

- Ленка, шикарное представление ты устроила! - восхищённо заявил Сергей, без спросу плюхаясь на кровать Свелинны. - Мы с Каришкой так засмотрелись на шоу, что едва не прозевали удобный момент для бегства. Каришка, подтверди!

- Да, нам с хозяином пришлось спрятаться в тени на узеньком уступе под самой крышей. Здание оказалось качественно оцеплено, мы не могли перебраться на соседний дом из-за арбалетчиков на крышах. И тут смотрим - тебя выводят и пытаются арестовать. Серый Ворон, рискуя свалиться, даже зарядил арбалет одной рукой. Но наша помощь не потребовалась. Это было великолепно, солдаты во все глаза смотрели на представление, и мы смогли уйти через крышу.

- Вы могли спокойно уйти через чёрный ход в таверне, - напомнила я друзьям.

- Это были не простые стражники, их явно кто-то навёл из местных. Поэтому я решил выходить другим путём, и правильно поступил - там на выходе из чёрного хода оказалась засада. Ты уже ушла к тому моменту, когда другая группа солдат притащила тех из посетителей, кто рванул через чёрный ход. Мы едва ушли, повезло просто. Но ладно, это уже в прошлом. Если ты не возражаешь, мы свои вещи временно перетащим к тебе, завтра после окончания операции заберём их и съедем уже из Академии Магии.

Я не стала возражать. Сергей и Каришка затолкали поглубже под мою кровать большую часть сумок, оставшиеся же поставили на стол и стали подготавливаться к опасному делу. Сергей переоделся в тёмный тонкий облегающий костюм, надел высокие ботинки, пристегнул к голени ножны с широким кривым ножом. Затем мой друг достал из сумки и развернул свёрнутую в тугой рулон ткань, оказавшуюся чехлом для метательных ножей. Половину ножей он вставил в специальные петельки на боку своей куртки, другую половину отдал Каришке, и тайфлинг рассовала полученное оружие по скрытым ножнам в своей одежде.

Я сидела на кровати и с большим интересом наблюдала, как воры готовятся к ночной операции. Всё по-деловому, без спешки. Целый арсенал разнообразных вещей - по мотку верёвки для каждого, также у каждого свой собственный набор отмычек. Каришка прикрепила к плечу миниатюрный скрытый фонарик со светящимся кристаллом. Сергей расстелил на столе холст, аккуратно положил на него два своих меча и стал специальной кисточкой осторожно смазывать лезвия какой-то зеленоватой пастой. Каришка достала баночку с тёмной мазью, встала перед зеркалом и стала наносить себе на лицо и руки маскировочную раскраску. Сергей убрал мечи в ножны за спиной и стал смазывать арбалет. И тут возле входной двери кто-то зазвенел ключами! Я даже сама вздрогнула от неожиданности, что уж говорить про Сергея и Каришку - они моментально выхватили оружие.

- Ленка, посмотри магией, сколько их? - тихо прошептал Сергей, крадущейся походкой подходя к окну и осторожно выглядывая на улицу.

Каришка в это время подошла к настольной лампе и убавила огонёк до минимума, погрузив комнату во мрак. Я произнесла заклинание поиска жизни и обнаружила в коридоре одну небольшую фигуру, возившуюся с замком. Никого другого рядом с ней не было. Более того, я почти сразу узнала этого позднего гостя. Точнее, даже не гостя, а полноправную обитательницу комнаты.

- Это Свелинна. Серый, ты её должен помнить. Маленькая девчонка, живёт в этой комнате. Она одна, больше никого.

- Хорошо, впусти её. Каришка, добавь света лампе.

Я открыла дверь. Свелинна возилась с новым замком, её старые ключи не подходили. Увидев меня, девчонка радостно взвизгнула и повисла у меня на шее:

- Фея! Вот здорово, что ты уже вернулась! Я боялась, что придётся тут одной до самой осени жить! Просто я разругалась с родителями и решила навсегда уйти из дома. С ними даже поговорить не о чем! Только и интересов, насколько хорошо растёт пури, хороший ли урожай ожидается яблок и сколько нужно батраков, чтобы выбрать гусениц с клубники. А если начинаю говорить о более интересных и сложных вещах или о своих успехах, они теряются и начинают злиться...

Тут Свелинна замолчала, увидев посторонних в своей комнате. Каришка и Сергей вежливо поздоровались с маленькой волшебницей, не прекращая собираться. Моя соседка по комнате явно растерялась и даже испугалась. Я постаралась успокоить молодую магичку:

- Это мои друзья. Серого Ворона ты уже знаешь, он к нам заходил в гости, и с ним Каришка. Я не ожидала, что ты так рано вернёшься, поэтому я разрешила своим друзьям собраться здесь. Но не волнуйся, они скоро уйдут. Нам всем троим сегодня ночью предстоит важное дело, от которого зависит очень многое. Но это пока секрет, никому не говори, хорошо? Я тебе потом всё расскажу, когда можно будет.

Свелинна залезла с ногами на свою кровать, как обычно случалось, когда она была не уверена в чём-то или стеснялась. С большим интересом маленькая волшебница внимательно рассмотрела объявление о розыске с изображением Серого Ворона, которое я прикрепила на стену, чтобы не потерять. Насколько раз перевела взгляд с объявления на живого парня, после чего сказала мне:

- Я тебе всегда верила, Фея. Для меня ты как старшая сестра. И если ты говоришь, что куча оружия и вооружённые раскрашенные люди в чёрной одежде в моей комнате это нормально, то я тебе поверю. Но потом ты мне всё объяснишь, договорились?

- Договорились. Обещаю тебе всё потом объяснить, - согласилась я.

Тут, как бы в подтверждение моих слов, прогудел первый вечерний колокол.

- Фея, тебе пора тоже уже собираться, - тихо проговорил Сергей. - Через две клепсидры после третьего колокола мы должны быть на месте.

- Волшебница Свелинна, - заговорила Каришка спокойным ласковым голосом. - Мы сейчас все уйдём. Уйдём через окно, так как ворота уже закрыты. У меня будет к тебе маленькая просьба. Не закрывай это окно, так как мы через него сможем вернуться обратно. Иначе нам придётся всю ночь бродить по городу, рискуя попасться ночной страже. Хорошо?

Свелинна тихо кивнула. Она не доверяла Каришке, но всё же не боялась её. Серого Ворона же девчонка ощутимо побаивалась. Сергей это чувствовал и старался лишний раз не нервировать мою маленькую соседку по комнате. Он отошёл к окну и наблюдал за улицей.

- Примерно один раз в клепсидру проходит ночной обход, - проговорил парень, осторожно наклоняясь через подоконник. - Вскоре охранники должны пройти в очередной раз, и мы начинаем. А вот и обход! Приготовьтесь!

Сергей зарядил арбалет наконечником с кольцом и продел сквозь кольцо тонкую верёвку. Сложил верёвку кольцами на подоконник и стал ждать. Стоило охране скрыться за углом башни, как Серый Ворон вскинул арбалет, прицелился и выстрелил в дерево на той стороне ограды Академии. Натянул верёвку и привязал к ножке массивной кровати Кары.

- Каришка, давай первая. Потом Фея. Я последним, - заявил Сергей.

Каришка ловко вскочила на подоконник и на манер канатоходца побежала по натянутому шнуру. Сергей проводил её критическим взглядом и недовольно покачал головой:

- Явно перед тобой рисуется, Ленка... Хотя Каришка работала много лет в цирке канатоходцем, так что опыт в таком деле у неё имеется. Но если сейчас шлёпнется, конец всей сложной операции. Нет, не шлёпнулась. Ты следующая.

Но я решила внести коррективы:

- Давай сперва ты. А то Свелинна может испугаться с тобой оставаться. Кстати, ты думаешь оставить канат так и висеть?

- А какие варианты? - спросил Сергей, уже сидя на корточках на подоконнике.

- Свелинна после того, как я пролезу, просто отвяжет шнур. А мы смотаем его на той стороне. Сделаешь? - обратилась я к маленькой волшебнице, и та согласно кивнула.

Прежде чем выходить в окно, Сергей вдруг замешкался, повернулся ко мне и произнёс чётко и громко:

- Ленка, чем бы ни закончилось сегодняшнее мероприятие, я хочу поблагодарить тебя за то, что ты мне помогаешь. Ты сильно рискуешь ради меня и при этом ни разу даже не намекнула ни о какой награде за твои труды. Поверь, я очень ценю твою помощь, и если всё пройдёт гладко, я обещаю для тебя сделать любой подарок на твой выбор.

После этого парень ловко запрыгнул на подоконник и взялся за натянутую верёвку. Сергей не стал рисковать. Он повис, обхватил канат ногами и, быстро перебирая руками, заскользил вниз головой на ту сторону высокой ограды. Моему другу потребовалось менее минуты на переправу. И вот настала моя очередь.

Я только тут сообразила, что сильно боюсь. Но всё же отступать было некуда. Я ухватилась за верёвку и повисла на ней, зацепившись ногами за подоконник. Целую вечность у меня потребовалось на то, чтобы обхватить ногами канат - мешала длинная магическая мантия. Но вот я поползла вперёд. Было трудно. Я почти сразу устала. Тонкая верёвка больно резала руки. Но самым трудным был страх. Страх упасть с большой высоты и разбиться. Я не могла смотреть вниз и поэтому не представляла, сколько мне ещё нужно проползти. Я видела лишь стену башни, которая почти не удалялась от меня. Затем я услышала голос Сергея совсем рядом:

- Молодец, Ленка! Ещё немного.

Этот голос придал мне сил, я быстрее стала подтягивать своё тело и почувствовала ухватившие меня руки. Всё, я сумела проползти! Я оглянулась назад. Ого-го! Немаленькое оказалось расстояние. В окне напротив я увидела лицо Свелинны и ободряюще махнула девушке рукой. Свелинна скрылась из оконного проёма, и через несколько секунд верёвка ослабла. Сидящая на ветке Каришка стала быстро её сматывать. Когда на дорожке за оградой Академии показалась охрана, мы уже успели спуститься вниз с дерева и скрыться за кустами парка.

- Во внутреннем городе охрана не так уж свирепствует по отношению к обнаруженным на улице после третьего колокола. Но попадаться на глаза страже всё равно не нужно. Дело предстоит очень ответственное, никто не должен нас запомнить, - предупредил меня Сергей.

- Я пойду впереди вас шагов на сто и если увижу стражу, подам знак, - сообщила Каришка, исчезая на ходу.

Тут же сиреной взвыла Виги, сообщая о замеченной ей невидимке. Я до этого шла, стараясь ступать бесшумно и вслушиваясь в звуки вокруг. Поэтому от прозвучавшего, словно рёв горна, сигнала пикси я даже присела. Испугалась, что моя маленькая крылатая пикси разбудит весь город, но быстро сообразила, что своего фимиляра слышу только я. Так, идущий рядом со мной Сергей никак не отреагировал на поднятую маленькой феей тревогу. Я успокоила летающую девушку и продолжила свой путь.

Возле фонтана нас поджидала Каришка. Она предложила нам свернуть на соседнюю аллею, поскольку впереди на нашем пути ей были замечены какие-то торопящиеся домой запоздалые прохожие. Я последовала совету тайфлинга, а Каришка и Серый Ворон поспешили вперёд по разным аллеям, чтобы разведать дорогу. Я прошла до конца дорожки, вышла из парка, и тут загудел третий вечерний колокол. Всё, теперь вне помещений я считаюсь преступницей, мне никак нельзя встречаться со стражниками.

На улицу, ведущую к особняку Костолома, я вышла в полном одиночестве. Возможно, Серый Ворон с Каришкой и крутились где-то рядом, но я их не видела. Применять же заклинание поиска жизни я не хотела - каждая толика магических сил была важна в предстоящем деле, не стоило расходовать магию понапрасну. При приближении к воротам в особняк опять дурным голосом взвыла Виги, мне даже пришлось её успокаивать.

- Опасность! Вокруг невидимки, много! Очень много! - верещала маленькая пикси, пока я её не заткнула.

Почти сразу передо мной проявился Серый Ворон. Он сообщил, что ворота особняка Костолома традиционно гостеприимно открыты, но магическая защита включена. Я сразу же заинтересовалась, как Сергей смог обнаружить невидимую глазу защиту? Но мой друг ушёл от ответа на этот вопрос. Вместо ответа он протянул мне три небольших стеклянных пузырька с какой серебристой жидкостью.

- Это зелья невидимости, возьми про запас. Каждая склянка гарантирует невидимость примерно на треть клепсидры времени, но заклинание необратимо рушится при контакте с массивным предметом - стеной, мебелью, другим человеком. Эти зелья ещё весной купила Каришка на тот случай, если у тебя не получится с заклинанием.

- Так вы мне не верили!? Не верили в мои способности! - я аж задохнулась от возмущения.

- Сперва я вообще не хотел тебя втравливать в это дело, слишком уж опасно, - признался Серый Ворон, опуская глаза. - Этот особняк имеет очень дурную славу. Очень много воров и просто любопытных бесследно пропали, когда пытались проникнуть через открытую ограду в дом богатого коллекционера. Поэтому мы рассматривали другие варианты. Но ты говорила, что справишься, и я тебе поверил. Твоя задача пройти незаметно через ворота в парк, затем найти способ отключить магическую преграду в парке перед домом. После этого ты можешь выходить обратно на улицу и звать нас, остальное мы сделаем сами. Сообщи, как будешь готова.

- Я готова! - сразу же сказала я.

- Хорошо, тогда иди к воротам. Там на улице возле ворот лежат несколько трупов, постарайся не обращать внимание. Так было нужно. Это подкупленные Костоломом солдаты городской стражи, которые охраняли эту улицу.

После этих слов Сергей опять ушёл в невидимость. Я упокоила опять взвывшую Виги, прошла вперёд и действительно увидела два мёртвых тела прямо на мостовой. Двое городских стражников с колотыми ранами на спине и горле. Кто-то оттащил тела с освещённого фонарём участка улицы подальше в темноту и бросил возле кустов. Я постаралась не думать об этих мёртвых солдатах и прошла мимо. Спрятала полученные склянки с зельями внутри мантии, подошла к приоткрытым воротам и произнесла завершающие строфы подготовленного заклинания невидимости. Мир уже привычно потемнел. И пока моя решимость не угасла, я шагнула в приоткрытые ворота.


***


Дорогу через лабиринт кустов я хорошо помнила и постоянно держала план в голове. Третья аллейка налево, потом первый правый поворот, извилистая дорожка, далее длинный прямой участок, в конце которого будет уже видна лестница наверх к замку. Всё просто.

Однако ночью всё почему-то пошло наперекосяк. Третья левая дорожка быстро закончилась тупиком. Я вернулась ко входу, ещё раз пересчитала ответвления от главной аллеи. Опять свернула на третьем повороте налево и опять упёрлась в тупик. Прошло уже минуты полторы, а я не могла найти даже начало пути сквозь лабиринт... Щёлкнул, разрядившись, браслет-накопитель на правом запястье. Это послужило сигналом к активным действиям, я решилась и повернула в четвёртый левый поворот. Побежала по дорожке и действительно вышла к извилистой аллейке. Но прямого длинного участка за ней не было! Я встала, как вкопанная. Выпила первое зелье восстановления магии и постаралась подумать спокойно. Не могла же я настолько забыть дорогу... И если вариант, что я спутала третий и четвёртый поворот, ещё можно было принять (хотя я ведь не настолько полная дура, что не умею считать до четырёх?), то прямой участок уж точно был после этой извилистой дорожки. Неужели лабиринт из колючих кустов постоянно меняется во времени? Допустим, что именно так. Но как же тогда мне найти в нём путь?

Влияние магического эликсира между тем стало проходить, я опять стала быстро терять силы. Нужно посмотреть на лабиринт сверху! - осенила меня гениальная идея. Я выпила второй магический эликсир и направила маленькую Виги вверх. Посмотрела глазами своего фимиляра. Так, так. Вот она я, вот выход. Значит, мне нужно вернуться к главному входу и войти во второй правый поворот, пройти вокруг небольшого фонтана и свернуть в первый же поворот направо. Не теряя времени, я тут же бросилась бежать по новому маршруту. По дороге мне встретился летящий вдоль дорожки волшебный светильник. Он медленно летел на высоте человеческого роста и, словно живой, уверенно сворачивал на поворотах лабиринта. Любопытное заклинание, но у меня не было времени сейчас изучать его. Я отошла в сторону и пропустила этого странного волшебного охранника. И уже смогла увидеть мраморную лестницу, когда закончилось действие второго пузырька восстановления магии. Пришлось выпивать третий, последний.

Вот и лестница. Где-то справа от неё должен быть некий пульт, с которого охранник в прошлый раз отключил арку с дезинтеграцией. Опять Виги взлетела вверх и подтвердила - вот он каменный постамент. Но он не был пустой! Рядом стоял тот самый молчаливый страж, которого я встретила первым в парке Костолома. Неожиданное препятствие, придётся как-то с ним справляться. На эту тему я пока не думала, предполагая, что ночью пульт никем не охраняется. Первое же пришедшее на ум решение - взять его разум под контроль. Но для успешного выполнения задуманного я должна была визуально видеть жертву. Придётся проходить ближе к постаменту. Виги показала путь - пройти сквозь арку с заклинанием дезинтеграции, свернуть в самом конце лестницы, пройти на виду у двух охранников входной двери в особняк и далее спуститься по дорожке налево к другой лестнице. Я поспешила вперёд.

Даже не остановилась на раздумья ни на секунду перед смертельно опасной аркой, время было крайне дорого. Прошла сквозь защитное заклинание и далее тихо на цыпочках прошла в пяти метрах от двух скучающих стражников. Когда заканчивалось действие третьего эликсира магии, я уже видела облокотившегося об каменный постамент громилу. И тут меня ждало разочарование - заклинание контроля разума не работали! Пытаясь подключиться к разуму охранника, я просто проваливалась в пустоту, зря расходуя магическую силу. Такой эффект ранее встречался мне только однажды - когда я во второй раз пыталась проверить ментальную защиту Каришки. Тогда причиной был магический защитный амулет. Видимо, у охранника тоже надета какая-то защита от воздействия на разум.

Что же мне с ним сделать? Треснуть по голове чем-то тяжёлым? Это даже смешно, громила даже не почувствует моего удара. Вариант действовать силой отпадает, так как оглушить такого амбала мне не удастся. Да и нечем его было бить, ничего тяжёлого под рукой не было. Значит, остаётся магия. Из доступного мне арсенала - либо парализация, либо окаменение. Окаменение надёжнее, действует надолго, но срабатывает реже и требует много, очень много энергии. Боюсь, моих истощившихся резервов может уже не хватить на это заклинание. Оставалась парализация.

Молчаливый охранник, так и не проронив ни звука, рухнул на пол. Сработало! Несколько минут он теперь будет совершенно беспомощным. Я бросилась к системе управления защитой. На гладкой плите был схематично изображён особняк и план парка, только кустов в парке не было изображено. Зато в нескольких местах были углубления для какого-то перстня или жетона. Так, ясно, уже встречала подобное. Значит, магическим предметом можно активировать вот здесь сигнальное заклинание у ворот, тут заклинание по всей ограде, отдельно магических летающих охранников, магические кусты, арку с дезинтеграцией, какие-то три ловушки в самом доме и что-то непонятное на крыше. Я приложила своё кольцо, но без эффекта. Посмотрела на беспомощное тело. У лежащего охранника, кроме кольца с ониксом, на пальце другой руки был перстень с большим рубином. К счастью, это кольцо легко снималось, мне не пришлось приподнимать эту тяжеленую тушу. Уже в процессе снятия кольца я сообразила, что стала видимой - мои собственные силы кончились, а каменная сфера в моей ладони опять стала безжизненной и тусклой.

Я стянула с пальца охранника кольцо с рубином, надела на свой палец, приложила к местам углублений. Сработало! Я отключила всё, кроме кустов, скрывающих меня от глаз охранников у входной двери. Вызвала пикси, приказала Виги лететь на улицу и произнести там моё сообщение, которое я ей заготовила. И стала ждать.

Громила у моих ног всё сильнее дёргался и, глядя на меня ненавидящими глазами, пытался что-то угрожающе промычать. Парализация у него постепенно проходила, и это меня весьма тревожило. Теперь только от быстроты моих друзей зависело, успеет ли этот амбал встать и разорвать меня на кусочки.


***


На всякий случай я отстегнула с пояса громилы ножны с коротким мечом, отошла на пару шагов от поверженного охранника и без сил опустилась на ступеньку лестницы. Теперь нужно было просто ждать. Виги уже выполнила поручение, я это чувствовала.

Прошло около двух минут, прежде чем возле меня из тени материализовались две фигуры. Сергей и Каришка, кто же ещё... Я указала рукой на лежащего громилу и сообщила, что он вскоре оклемается.

- Не оклемается! Каришка, выруби его, - тихо произнёс мой школьный друг.

Каришка кивнула, подошла к лежащему телу и хлёстко ударила поднимающегося мужика в челюсть кулаком. Тот сразу рухнул и затих. Ничего себе удар у моей соперницы! Каришка же кажется такой хрупкой на вид... Я заинтересовалась и обратила внимание, что у тайфлинга очень необычные перчатки - из тонкой тёмной ткани, длинные, начинающиеся едва ли не от локтей. И при этом перчатки словно обрезанные - последние фаланги каждого пальца воровки оставались открытыми. Поверх перчатки на четырёх пальцах правой руки девушки был надет широкий кастет с загнутыми на манер когтей хищного зверя шипами.

- Ленка, ты как? Сможешь идти? - поинтересовался Сергей.

- Я почти в порядке, уже практически пришла в себя. В невидимость с помощью заклинания уйти сегодня уже не смогу, но я сохранила все три бутылочки невидимости!

- Тогда... слушай, осталось ещё одно дело. Мы не знаем, заперта ли входная дверь в особняк. Будет очень глупо, если мы справимся с двумя охранниками у двери, а дверь окажется закрытой на засов изнутри. Ты сейчас передохни, сколько требуется, а затем выпей зелье невидимости и пройди к лестнице, откуда ты пришла. Затем проявись и просто поднимайся к охранникам. Скажи им, что у тебя срочное дело к хозяину. Нам важно, чтобы они открыли для тебя дверь. Об остальном не беспокойся, просто входи в дом и не спеша иди к комнате Костолома. Мы пройдём следом.

- Я готова! - сообщила я, вставая.

Меня слегка покачивало от усталости, голова сильно кружилась, но я всё же смогла в невидимости сориентироваться, вернуться к основной лестнице и спуститься по ней к отключённой белой арке. Прикоснулась к холодному камню и тут же выпала из невидимости.

- Теперь поднимайся наверх, - раздался рядом шёпот невидимого Сергея.

Виги опять забилась в истерике насчёт невидимок вокруг, но я резко заткнула фимиляра, так как и сама это знала. Я пошла по лестнице. Оба охранника мгновенно схватились за оружие при моём появлении, но я показала им кольцо с чёрным ониксом и сказала, что меня ждут. Охранники переглянулись, затем один из них подошёл к двери и потянул створки, дверь в дом оказалась не запертой. Я пошла вперёд и успела сделать всего один шаг внутрь здания, как за моей спиной раздался странный свист. Я тут же остановилась и обернулась.

Оба стражника медленно оседали на пол, истыканные стрелами. В каждом из них торчало не менее двух десятков стрел и болтов. Я посмотрела на лестницу. На хорошо освещённую площадку перед домом поднимались, проявляясь один за другим, множество вооружённых людей в тёмных одеждах и серых плащах с капюшонами. Зрелище было завораживающим. Фигур было около восьмидесяти. Может, целая сотня. Большинство из них были в закрывающих лица масках, оставшиеся лица не прятали, но разглядеть что-либо под капюшонами было трудно. Среди этой мрачной толпы я заметила Сергея и Каришку, они шли вместе с остальными членами Гильдии Воров. Так вот он какой Рой!

Я медленно пошла по тёмному ночному зданию, слыша за спиной какие-то приглушённые команды, скрип открывающихся дверей и короткие моментально обрывающиеся вскрики. Даже не применяя никаких заклинаний, я знала, что происходит вокруг. За моей спиной тёмные ручейки отделялись от общего потока атакующих, проникали во все комнаты и закутки дома, вскрывали все двери. Я несла смерть обитателям этого дома.

Единственная горящая лампа оказалась в самом конце галереи второго этажа над личным кабинетом Костолома. Возле массивной надёжной двери, облокотившись об алебарду, дремал очередной охранник, полуорк в железной кирасе. Крепкий, сильный и наверняка не слишком умный. Я окликнула его, и он резко проснулся.

- Твой хозяин ждёт меня, - сообщила я.

Полуорк постучал в дверь очень своеобразным стуком: четыре быстрых удара, затем пауза, два медленных стука, затем три быстрых. На его стук в двери открылось крохотное узкое смотровое окошко, буквально с мой мизинец размером. Из этой щели вырвался яркий свет, который тут же померк. Я увидела глаза Костолома, которые внимательно изучали меня.

- Я выполнила оба поручения, мастер Генгри Хмарь. Я привела Серого Ворона в условленное место. И я сумела выяснить, когда и с какой целью собирается Рой.

Окошко тихо закрылось. Послышался звук многочисленных отпираемых засовов. Тяжёлая непробиваемая дверь стала медленно открываться. На пороге комнаты в длинном ярко-красном халате стоял Костолом.

- Честно говоря, вы застали меня врасплох. Я ожидал вашего визита только утром, Елена Фея. Но столь красивую девушку готов принять в любое время суток, - пригласил он меня внутрь комнаты, при этом улыбаясь во весь рот.

Первым делом Костолом направился к шкафчику с бутылками дорогого вина. Несколько мгновений стоял, выбирая напиток, затем взял высокую тёмную бутылку и пару бокалов. Всё также улыбаясь, развернулся ко мне и замер. Его улыбка медленно сползла с лица, когда он увидел вошедших вместе со мной людей.

Их было четверо. Серый Ворон, Каришка, какой-то толстый карлик с закрытым маской лицом, а также высокий мужчина в чёрном глухом плаще и надвинутом на глаза капюшоне. Все они держали в руках направленные на хозяина дома заряженные арбалеты.


***


- Медленно без резких движений поставь бутылку и бокалы на стол и садись вон в то кресло, - раздался шипящий голос высокого незнакомца.

Я быстро отошла в сторону, чтобы не оказаться на возможной линии стрельбы. Костолом проводил мой уход разочарованным взглядом, видимо мысль прикрыться мной у него всё же успела зародиться. Затем хозяин дома медленно поставил посуду и опустился в глубокое мягкое кресло, положив руки на подлокотники. Костолом без всякого интереса пробежался глазами по Серому Ворону и Каришке, зато двое других арбалетчиков вызвали у головореза самый живой интерес.

- Вижу, меня осчастливил своим визитом легендарный Красный Лорд, руководитель Гильдии Воров, вместе со своим сторожевым псом, - проговорил хозяин дома, не выказывая никакого испуга в голосе.

Высокий мужчина, помедлив, откинул капюшон. Я едва не вскрикнула от неожиданности и испуга. Рядом со мной стоял самый настоящий вампир! Карлик решил последовать примеру своего господина и тоже открыл лицо, сняв чёрную маску.

- А вот это уже сюрприз! - реально удивился Костолом. - Тиль Жестокое Сердце! Ты же, вроде как погиб двадцать лет назад. Поговаривали, что всю вашу четвёрку положили охранники в какой-то горной самоцветной шахте. Тогда это был сильный удар по Ордену Ассасинов, целый год потом не могли выбрать достойного лидера для группы Безымянного Пальца.

Карлик, не спуская с хозяина дома заряженного арбалета, уселся в соседнее кресло. В последнее кресло в комнате сел Красный Лорд, положив свои длинные ноги на стол. Свой арбалет вампир держал направленным на Костолома, но я сразу заметила, что поза руководителя Гильдии Воров позволяла ему мгновенно перенаправить оружие на карлика. Похоже, знакомство своего подчинённого с Костоломом оказалось неприятным сюрпризом для вампира, и он просчитывал все возможные варианты развития ситуации. В комнате зазвенело напряжение.

- Не двадцать, чуть поменьше. Восемнадцать лет назад наша четвёрка угодила в засаду после выполнения заказа на одного скупщика самоцветных камней. Два моих спутника погибли на месте, а смертельно раненую Верешку я сумел вынести из этих тёмных штолен. Она умерла на моих руках, и последней её просьбой было заботиться о нашем общем сыне. Ему тогда было всего полгода. Я вернулся в Холфорд с младенцем на руках и затем явился к главе Ордена Ассасинов прямо в его секретное убежище.

- И он тебя не убил за то, что ты узнал его? - удивился Костолом.

- Он был весьма удивлён тому, что я вычислил главу Ордена. Но не убил меня и отпустил с миром, выслушав мой рассказ. Я сдал знак руководителя отряда и ушёл навсегда из Ордена. Только где мне было искать новый дом и новое призвание? Мои слишком уж характерные приметы, длинный список преступлений и внушительная сумма за поимку были известны каждому стражнику в Холфорде и его окрестностях. Поэтому я решил пойти к таким же отверженным - в Гильдию Воров. Там мне и моему сыну дали убежище в Школе Воров, и я своим трудом и умениями постарался отблагодарить Гильдию за приют. Но в душе я всегда оставался ассасином.

После этих слов карлика Серый Ворон как бы невзначай отошёл на пару шагов назад, чтобы видеть одновременно Костолома и Тиля. Каришка, понимающая своего хозяина даже без слов, отступила к противоположной стене, чтобы видеть всю комнату. А Тиль Жестокое Сердце, явно видевший такие перестановки, спокойно продолжил:

- Да, я всегда оставался ассасином. И поэтому помнил древний, как сам наш мир, Договор братьев по Тени между Гильдией Воров и Орденом Ассасинов. Воры никогда не лезут в дела Ордена, ассасины никогда не принимают заказы на воров, если те официально состоят в Гильдии. Война Тени может уничтожить обе стороны, поэтому древний закон всегда соблюдался. Присутствующая здесь тайфлинг Каришка является живым примером соблюдения того древнего Договора. Группа ассасинов из Курстана сразу же отступила, как только узнала, что их жертва вступила в Гильдию Воров. И именно поэтому мы здесь, ассасин Генри Хмарь, руководитель отряда Среднего Пальца. Ты принял заказ на двух охраняемых древним Договором учеников Школы и не снял заказ, даже когда выяснил, что цели являются официальными членами Гильдии Воров. За это преступление ты приговариваешься к смерти.

У Костолома при объявлении приговора на лице не дрогнул ни единый мускул, он явно ожидал именно таких слов. Но хозяин дома вовсе не считал себя обречённым, он продолжал свой речь, и в интонации говорящего была убеждённость в своей правоте:

- Ты ничего не знаешь, потому и не понимаешь истины, бывший ассасин и бывший командир. Времена меняются, у Ордена появляются новые союзники. Эти двое влезли в дела Ордена и пытались помешать объединению Ордена с новыми союзниками. Моими устами говорит сама богиня смерти Морана, наша общая мать и создательница нашего Ордена.

- Я не верю тебе, Генри Хмарь. Союз с демонопоклонниками и превращение ассасинов в оборотней - не наш путь. Ассасины никогда не вступают ни в какие союзы. Богиня Морана не склонится перед властью древнего демона. Ты извращаешь учение нашей матери Мораны!

- Но ты не можешь знать это наверняка! Ты ведь ассасин, а потому не можешь просто так взять и убить меня, поскольку, не исключено, именно ты неправ и нарушишь волю Мораны. Давай решим наш спор по обычаям Ордена! - предложил Костолом карлику. - Пусть сама богиня смерти Морана выберет правого! Перед нами на стоящем на столе подносе стоит бутылка вина и два одинаковых бокала. Наполни их оба поровну. Наполни своими руками, чтобы без обмана. Вон в том шкафу у стены в самом верхнем ящике есть шарики смертельного яда. Брось в один из бокалов яд, и он моментально растворится. А потом пусть кто-либо другой, не я и не ты, много раз повернёт этот поднос. Далее ты должен понимать сам. На кого укажет палец богини смерти, тот умрёт и будет признан проигравшим в споре. Если моя правота подтвердится, остальные немедленно должны будут покинуть мой дом.

Тиль задумался и долго смотрел на ухмыляющегося Костолома. Я думала, карлик просто сейчас выстрелит в эту наглую рожу и не будет участвовать в такой своеобразной русской рулетке. Но Тиль вдруг решительно встал, подошёл к столу и взял бутылку вина. Долил до самых краёв оба бокала. Очень долго копался в своём широком поясе, прежде чем вынул оттуда металлический пинцет, после чего пошёл к шкафу. Открыл ящик, аккуратно пинцетом вынул из какой-то коробочки белый шарик и подошёл к столу. Бросил яд в один из бокалов и попросил меня подойти. Я подошла к столу.

- Думаю, будет самым правильным предоставить право крутить поднос тому, кто не обучался ловкости рук в Гильдии Воров. Крути, волшебница!

Я взяла пальцами за край подноса и стала его раскручивать на столе, стараясь не опрокинуть высокие золотые бокалы. Глаза всех присутствующих в комнате непрерывно следили за отравленным бокалом. Я тоже отслеживала его.

- Думаю, достаточно! - сказал через минуту Красный Лорд.

Карлик предоставил право выбора своему сопернику. Костолом протянул руку и безошибочно взял безопасный сосуд. Карлик не стал оспаривать его выбор и взял себе другой бокал. Оба спорщика одновременно залпом выпили вино. Потом долго вслушивались в свои ощущения. И вдруг Костолом скрючился пополам от боли, на его губах появилась пена.

- Жжётся то как, - простонал он. - Но почему я? Я же следил за сосудами...

Шатающейся походкой он сделал пару нетвёрдых шагов к карлику, прижимая руки к животу. Тиль внимательно следил за отравленным ассасином, медленно шагнул к тому и разжал пальцы. На пол, тяжело звякнув, упал тонкий стилет.

- Тиль, пока я не умер, поясни почему так? - простонал, падая на колени Костолом.

Тиль промолчал, но за него ответил Красный Лорд:

- Тиль не зря столько лет провёл в Школе Воров. В оба бокала им были подкинуты комочки яда, которые долго плавали и не хотели почему-то растворяться в вине. Но вы всё это время смотрели на демонстративно долгое вытаскивание пинцета из штанины Тиля и не обращали внимание на бокалы.

- Именно так, мой господин, - согласился с вампиром карлик. - Ты стал слишком предсказуемым, Генри Хмарь. Я предполагал эту встречу ещё полгода назад. Изучал твоё поведение, узнавал про ловушки в твоём парке. Расспрашивал тех, кто побывал в доме. Разговаривал с твоими поставщиками. Узнал предпочитаемый тобой яд и принял противоядие ещё до входа в твой дом.

Тиль во время своей речи ходил вокруг стоящего на коленях Костолома, который судорожно водил себя рукой по груди, словно собираясь расцарапать грудь. В какой-то момент карлик наклонился и отобрал у жертвы вынутый из-за пазухи халата метательный нож. Только после этого отравленный ассасин упал на бок и вскоре затих. Тиль подошёл к столу, внимательно осмотрел мебель, прежде чем открыть внутренний ящик. Достал какую-то коробочку и радостно проговорил:

- Вот она, официальная печать руководителя отряда ассасинов! Сейчас я подпишу бумаги об отмене контрактов и к утру разошлю нашими людьми по всем четырём другим отрядам ассасинов. Уже сегодня утром Серый Ворон и Каришка перестанут быть в списке целей Ордена Ассасинов. Поздравляю!

Сергей поблагодарил карлика и подошёл поближе к столу, как вдруг замер, что-то усмотрев необычное. Он посмотрел на стол, потом на Каришку и тихо спросил тайфлинга:

- Каришка, ты же вроде носила с собой тот странный ключ в виде паука, который мы нашли в сгоревшем доме? Ну, когда как раз началась вся эта история с культом и охотой на нас.

- Да, вот он, - девушка отстегнула маленький ключик от связки ключей и отмычек.

- Кажется, я нашёл ему замочную скважину! - Сергей указал на висящее на стене вырезанное из зелёного камня круглое панно в виде паука.

Если присмотреться, в спине паука можно было разглядеть тонкую прорезь. Сергей вставил странный плоский ключ, и часть стены за шкафом с бутылками отъехала в сторону, открыв нашему взору сейф-тайник. Внутри тайника было пара перевязанных лентами свитков, столбики золотых монет и несколько золотых слитков. Сергей взял один свиток и развернул, пробежавшись глазами:

- Это список людей, прошедших ритуал посвящения в подземном святилище Моргрима! Тут двести семьдесят четыре человека, но большая часть имён вычеркнута. Перед нами список культистов, которые сумели избежать ареста во время осенних беспорядков в городе. Этот список необходимо передать Инквизиции!

- Уже сегодня этот документ будет у святых отцов, - решительно проговорил Красный Лорд. - За такой щедрый подарок Инквизиция будет очень признательна нашей Гильдии. Думаю, после такого власти города станут более благосклонны к томящимся в тюрьмам нашим братьям. Хорошая находка. А что во втором свитке?

Сергей развернул пергамент, долго вчитывался в записи, пока не поднял горящие от волнения глаза и не посмотрел на карлика и вампира.

- Я прошу отдать мне этот документ. Здесь подробный отчёт работы ассасинов отряда Среднего Пальца на семью Армазо. Заказанный список жертв и полученные за выполнение заказов суммы. Для Гильдии Воров в этой бумаге не будет ничего интересного, но для моего друга этот документ может стать бесценным.

- За уничтожение этого свитка семья Армазо может выложить очень приличную сумму, как что насчёт бесполезности ты не прав, - не согласился с Сергеем карлик. - Да и семья Кафиштенов, уверен, отдаст не меньше за получение этого пергамента.

- Я и собирался через своего друга передать этот свиток герцогу Кафиштену, - признался Сергей. - Сейчас род Кафиштенов проигрывает борьбу за власть роду Армазо, но этот документ способен склонить чашу весов в нужную им сторону. Я готов поспорить с любым из вас на оба своих меча против старой менки, что за этот свиток герцог Мазуро Кафиштен согласится выпустить всех членов нашей гильдии из всех тюрем в Холфорде и окрестных городах!

- Хорошо, свиток твой, - согласился Красный Лорд.

В этот момент Каришка вскрикнула и указала на Костолома. Тело на полу стало биться в конвульсиях и словно расплываться. Очертания человека стирались, на его месте проявлялся какой-то шипастый монстр. Прошло всего несколько секунд, как на ковре оказался ящер с зубастой пастью и грозными когтями. Мы все замерли, наблюдая за превращением. Чудище моргнуло вертикальными зрачками и стало приподниматься на когтистых лапах. Но прозвучал почти одновременный слаженный выстрел четырёх арбалетов, и тварь рухнула обратно на пол, затихнув уже навеки.

- Какая мерзость! - проговорил Тиль, осторожно пиная сапогом голову мёртвой ящерицы. - И это извращение Генри называл служением матери смерти.... Тьфу! Нужно убедиться, что мы сегодня вырезали под корень всех людей Костолома и остановили распространение этой заразы среди ассасинов. Нам сегодня пришлось убивать, мы нарушили законы Гильдии. Поэтому моё мнение - все обнаруженные в доме сокровища вплоть до самой последней менки должны пойти в храм Бела на выплату штрафов за убийства.

Вампир кивнул, соглашаясь с мнением своего помощника, а затем вдруг пристально посмотрел на меня. Меня аж пробрала неприятная дрожь от такого пронизывающего оценивающего взгляда ночного хищника.

- Елена Фея, - обратился ко мне вампир. - Твои друзья тебе объяснили, почему при возможности пригласить любого самого опытного мага для сегодняшнего дела мы остановили свой выбор именно на тебе, хотя более опытный маг справился бы с этим заданием с большей лёгкостью?

Насчёт "любой маг бы справился" я не была согласна. То, что я сегодня смогла провернуть, намного превосходило возможности среднего мага из Академии. Но вдаваться сейчас в детали и спорить с вампиром было неразумным и опасным. Поэтому я просто ответила:

- Потому, что любого другого мага вам пришлось бы убивать сразу после завершения операции Роя. Вот как раз в этот самый момент, когда всё уже сделано, и настала пора покидать здание.

- Да, ты умная девочка, - легко согласился подошедший к нам Тиль. - Любой посторонний, узнавший о цели Роя, видевший лица членов Гильдии Воров и, тем более, узнавший хоть что-либо об её руководителе, должен быть уничтожен в конце операции. Иначе слишком большой риск для нас всех. Но за тебя поручились своими жизнями твои друзья. Поэтому мы решили нарушить правила и оставить тебя живой. Но ты всегда должна помнить, что ни одна живая душа никогда не должна узнать, что сегодня ты ночью была здесь. Уже завтра власти узнают о смерти всех обитателей богатого особняка в самом центре внутреннего города. Будет паника среди влиятельных горожан, будет множество недовольных. Городская стража, сыщики и маги будут землю рыть, расследуя это дело. А ещё с большим рвением будут рыскать жаждущие мести ассасины, а также прислужники рода Армазо и культисты Моргрима. Стоит хоть одному неосторожному слову достигнуть их внимательных ушей, как ты будешь вскоре убита, как и твои друзья и многие из нашей Гильдии. Ты это понимаешь?

Я кивнула, подтверждая, что понимаю всю важность молчания. Вампир сразу отвернулся от меня и накинул капюшон. Карлик же ещё какое-то время рассматривал меня, прежде чем надевать свою маску. Не знаю, какие уж мысли крутились у него в голове, но явно он меня оценивал и о чём-то напряжённо думал. Но обошлось, Тиль потерял ко мне интерес, отвернулся и подошёл к мёртвому ящеру.

- Мой господин, я принял важное решение, - обратился карлик к вампиру.

Все в комнате обернулись к нему. Вампир медленно обернулся, подошёл к Тилю и произнёс с грустью в голосе:

- Я знаю, о чём ты хочешь меня сейчас попросить, мой старинный друг.

- Да. Мой сын подрос и не нуждается больше в моей опеке. Через два дня у него будет последний экзамен, после чего мой сын даже официально будет считаться самостоятельным членом Гильдии Воров, способным позаботиться о себе. Охрана подземелий Школы Воров находится на высоком уровне, стража подобрана опытная и ответственная. Мне больше нечем заниматься в Школе, моя задача выполнена. Поэтому я решил вернуться в Орден Ассасинов. Орден переживает сейчас трудные времена - один из пяти пальцев карающей руки смерти полностью уничтожен, другие пальцы ослабели и потеряли хватку. Передо мной появилась новая цель в жизни, я хочу вернуть былое величие Ордену Ассасинов. У меня теперь есть перстень руководителя отряда Среднего Пальца. Я смогу набрать в свой отряд новых воспитанников и вырастить из них самых лучших убийц во всём Холфорде.

Вампир слегка поклонился, пожал руку своему товарищу и проговорил:

- Я уважаю и понимаю твой выбор, Тиль. Меня самого неприятно поразила та глубочайшая низость, в которую пал один из отрядов наших братьев по Тени. Гильдия Воров в моём лице поможет Ордену. Ты сможешь, как и прежде, присутствовать на беседах с нашими новичками в Школе. Раньше, помнится, ты нередко отбраковывал часть кандидатов и говорил, что из них получились бы хорошие убийцы, но никак не воры. Сейчас же ты сможешь предложить этим парням и девушкам другой выбор. Кстати, если Серый Ворон вдруг сам захочет, он тоже может стать ассасином. Я хорошо помню его собеседование и твоё замешательство, Тиль.

Сергей непонимающе посмотрел на вампира, затем перевёл взгляд на карлика.

- Да, Серый Ворон, я не хотел брать тебя в Школу Воров, - признался карлик. - Слишком нереальными мне казались твои планы, слишком завышенным самомнение и слишком легкомысленным отношение к чужой и своей смерти. Я тогда посчитал, что твой путь - путь ассасина. Но присутствовавший при том разговоре руководитель Гильдии Воров лично настоял на твоём приёме. И, похоже, Красный Лорд не ошибся. Ты стал лучшим из учеников, с твоими успехами за время учёбы может сравниться лишь Каришка. Вы - два ярких бриллианта во всём достаточно тусклом и заурядном потоке прошлого года. Поэтому я не очень удивился, когда вы сошлись вместе и стали работать на пару. У каждого из вас через два дня будет реальный шанс доказать, что именно он - лучший выпускник Школы Воров. Соперников будет много, но и награда в состязании в этом году поистине королевская!

В дверь осторожно постучала и вошла очень красивая женщина. Возможно даже самая красивая женщина из всех, кого я видела в своей жизни. Грациозная, очень спортивная и элегантная. В облегающем тонком костюме из серой ткани, подчёркивающем её идеальную фигуру. Капюшон был откинут назад, позволяя разглядеть пышные чуть вьющиеся каштановые волосы.

- Мы почти закончили, выживших врагов нет, - деловито сообщила она вампиру. - В парке и доме осталось шестнадцать трупов. Мастер, как вы и предполагали, все человеческие тела после смерти превратились в тела животных. Я приказала проткнуть сердца и головы мертвецов деревянными кольями. В доме очень богатая добыча, даже при беглом осмотре я узнала несколько вещиц, которые нам заказывали ранее. Ребята заканчивают погрузку самого ценного, через одну клепсидру можно будет уходить.

- Хорошо, Властелина, ты как всегда отлично справилась, - удовлетворённо проговорил вампир. - Мы тоже уже закончили. Проводи нашу юную волшебницу на улицу, причём лично проследи, чтобы наши громилы её не обидели. И заодно пришли мне четырёх самых шустрых из твоих ребят, которых можно будет заслать гонцами этой ночью.

Властелина с достоинством поклонилась руководителю Гильдии, после чего сказала мне следовать за ней. Шагала она бесшумной мягкой походкой хищной кошки, готовой в любой момент к активным действиям. Попадавшиеся на нашем пути занятые переноской вещей воры останавливались и с большим уважением пропускали эту сильную опасную красавицу. Без каких-либо задержек Властелина вывела меня через парк на улицу, попрощалась, указала дорогу в сторону Академии Магии и сказала, что мои друзья меня догонят.


***


Серый Ворон и Каришка присоединились ко мне уже в городском парке. Выглядели они оба сильно вымотавшимися, но весьма довольными жизнью. Без каких-либо происшествий мы подошли к растущему у ограды Академии высокому дереву. Тайфлинг молча сняла со спины верёвку и стала быстро и ловко завязывать на ней петли через каждые полметра.

- Сейчас Каришка залезет наверх и скинет тебе эту верёвку, чтобы ты смогла залезть на дерево, - прокомментировал Сергей, зевая от усталости.

Каришка сняла с пальцев кастет и надела его обратной стороной, чтобы хищные металлические когти находились со стороны ладони. Надела такой же кастет на левую руку, затем вынула из-за пояса и прищелкнула к носкам ботинок металлические шипастые насадки. А затем, словно белка, ловко взбежала вертикально по стволу дерева. Я даже ахнула от удивления и восхищения.

- У меня самого так не получается, сколько ни пробовал, - несколько смущённо признался Сергей. - Мне привычнее и удобнее карабкаться по старинке, цепляясь за щели и выступы.

Сверху к моим ногам упал конец верёвки. Я вставила осторожно туфлю в нижнюю верёвочную петлю, ухватилась руками повыше и стала подниматься. Ничего сложного, достаточно удобно даже оказалось. Через минуту я уже стояла на ветке рядом с Каришкой, а вскоре к нам присоединился и Сергей. Он уже зарядил свой арбалет.

- Твоё окно открыто. Сейчас дождёмся обхода и пролезем. Пойдём в обратном порядке, ты будешь первой.

Я кивнула. Ждать пришлось недолго, уже через пару минут внизу под нами прошли двое ночных дежурных. Как только они скрылись за поворотом башни, Сергей выстрелил. Арбалетный болт со стуком вошёл в деревянную балку над моим окном. Каришка и Сергей быстро за два конца натянули верёвку и привязали к дереву. Сразу после этого я обхватила ногами натянутую двойную бечёвку и начала свой обратный путь над шипастой оградой Академии. На этот раз я почти не боялась высоты, но устала всё же очень сильно. Мне даже пришлось немного отдыхать на последней трети пути. Наконец, я услышала буквально у самого уха голос Свелинны:

- Всё, можешь опускать ноги.

Маленькая Свелинна даже взобралась с ногами на подоконник, чтобы помочь мне. Я встала рядом с ней и шумно выдохнула. Маленькая магичка Воды крепко обняла меня и уткнулась своим заплаканным лицом в мою мантию:

- Елена, я так волновалась за тебя!

Я спрыгнула на деревянный пол и подала руку маленькой волшебнице, помогая ей спуститься. Вскоре к нам присоединился Сергей, а после и Каришка. На этот раз Каришка не рисковала, и тоже проползла по верёвке, как и все остальные. Затем Сергей потянул за один из концов верёвки, и тот вдруг ослаб и провис. Я ужаснулась - если бы я только знала, с какой лёгкостью развязывается узел на дереве, то точно бы не рискнула перебираться по такой хлипкой переправе на большой высоте. Парень же быстро смотал верёвку и закрыл окно.

- А теперь рассказывайте! - строго потребовала Свелинна, присаживаясь на свою кровать.

Говорил, в основном, Серый Ворон. Я лишь изредка подтверждала слова своего друга и уточняла кое-какие мелкие детали. Начал Сергей издалека, с нашего пути в Холфорд и моего поступления в Академию Магии. Рассказал о встрече с Каришкой и краже кошелька у нашего общего друга. Многие детали даже я сама слышала впервые и потому тоже внимательно слушала. А Сергей рассказал о первой встрече со Свелинной и пророчестве, рассказал о своём походе в склеп Золото Мёртвых и о том, как Каришка бросила его в этом опасном подземелье. Рассказал о том, как тайфлинг искупила свою вину, продав себя в рабство. Рассказал о пропаже дочери хозяина таверны и совместном походе двух воров в страшное подземное логово культистов Моргрима...

Когда Сергей закончил свой рассказ, Каришка уже давно дремала, свернувшись калачиком на кровати Кары. Я сама буквально из последних сил боролась со сном, но Свелинна же сидела явно потрясённая. Девчонка, похоже, чуток успокоилась насчёт Серого Ворона, а на меня теперь смотрела с неприкрытым восхищением.

- Фея, поздно уже, мы пойдём по своим комнатам, - вставая, проговорил Сергей, собираясь будить Каришку.

Но его неожиданно остановила Свелинна:

- Если вас обнаружат охранники ночью в коридорах Академии, будет много ненужных вопросов. И тем более не стоит рисковать обнаружить себя именно этой ночью, когда завтра про последние события в Холфорде узнают все, в том числе ваши враги. Ложись на моей кровати, а я лягу спать вместе с Феей. Если она не будет против, конечно.

Я против не была, однако сильно удивилась. Свелинна, похоже, окончательно перестала бояться Серого Ворона и его подругу. Я укрыла спящую Каришку одеялом, и она в ответ пробормотала что-то неразборчиво благодарственное.

Когда Свелинна ушла умываться, я тихо поинтересовалась у Сергея, почему он, невзирая на предупреждение руководителя Гильдии Воров, вдруг решил рассказать Свелинне правду про сегодняшние ночные события? Сергей так же шёпотом мне ответил:

- Ты сама же говорила, что Свелинна - это один из указанных в пророчестве наших друзей. И если уж этой маленькой волшебнице предстоит быть с нами, то стоит с девочкой быть откровенными. Она хоть и маленькая, но весьма серьёзная и не выболтает тайну, а вот фальшь Свелинна рано или поздно обнаружит, и тогда последствия могут быть непредсказуемыми.

Сергей и Каришка уже давно спали, в комнате лишь слышалось их ровное дыхание. А я никак не могла уснуть и думала про себя, правильно ли мы поступили, доверившись такой малявке? Словно отвечая на мои мысли, лежащая рядом со мной Свелинна едва слышно прошептала мне в ухо:

- Не волнуйся, Фея. Ты для меня как старшая сестра, и я никому и никогда не выдам того, что вы мне сегодня рассказали, даже если меня будут пытать ваши враги. Я вас не подведу. Клянусь!

И я поверила этим явно искренним словам.


***


Глава шестая. Испорченный отпуск.

Разбудил меня робкий стук в дверь. Я протёрла глаза и присела на кровати. На улице, если судить по положению солнца, был примерно полдень. Рядом со мной спала Свелинна, с головой завернувшаяся в стянутое с меня одеяло. Серый Ворон и Каришка, судя по всему, тоже только что проснулись и напряжённо вслушивались в звуки из коридора. Стук в дверь повторился, уже более громкий и настойчивый. Пришлось вставать и натягивать мантию.

Я поправила одежду, быстро кое-как причесалась и пошла открывать. В коридоре стоял какой-то богато одетый военный с большим букетом цветов в руке. Я всмотрелась с его лицо и вдруг отшатнулась, узнав неожиданного визитёра - этот был тот сотник, который вчера пытался меня арестовать! В голове вихрем закрутились панические мыли. Как он меня вычислил? Неужели меня арестуют? Что делать? А цветы ему зачем?

- Я пришёл извиниться за своё вчерашнее поведение, уважаемая волшебница. Я был неправ и поэтому считаю своим долгом принести вам официальные извинения! - с этими словами рыцарь, а это был рыцарь, вне всякого сомнения, опустился на одно колено и вручил мне огромный букет цветов.

Ирисы, лилии, эльфийские розы... Очень красивый букет. Я растерялась от неожиданности и не знала, что ответить галантному рыцарю. С трудом собравшись с мыслями, я сама извинилась за своё недостойное поведение.

- Шевалье Вилль Омникафи всегда к вашим услугам, сударыня, - рыцарь встал с колена и галантно поклонился.

Он явно предполагал, что я приглашу его войти. Но как я могла это сделать, когда у меня в комнате сейчас находились двое из Гильдии Воров! Причём именно те двое, которых этот самый рыцарь вчера лишь чудом не задержал и описания которых, вполне вероятно, у него имелись! Я тянула время, не зная, как поступить.

- Но как вы меня нашли, благородный рыцарь? - спросила я, чтобы выиграть немного времени и сообразить, как мне следует себя вести с ним.

- На вас была мантия ученицы Академии Магии. Я пришёл утром в Академию и быстро выяснил, что почти все адепты сейчас отпущены на каникулы, и в огромном здании в настоящее время проживает лишь десяток адептов. Я описал одному из встреченных мною магов вас как "красивую светловолосую девушку в тёмно-коричневой мантии", и этот маг подсказал, где вас можно найти, Елена Фея. Как видите, всё очень просто.

- Действительно, очень просто, - согласилась я и тут же начала беседу на новую тему. - Омникафи, это же с языка орков означает "окровавленный камень", не так ли? Я ведь буквально пару дней назад читала в библиотеке про ваш род, прославившийся в двух войнах с орками за контроль над нижним течением реки Стреминки.

- Мои предки были в числе тех, кто первыми прибыл на материк со Штормовых Островов. Многие из них были моряками. И действительно, в бесчисленных боях с орками за контроль над выходом из этой огромной судоходной реки в океан в дельте Стреминки мои далёкие предки проявили мужество, и род получил дворянство. Их было одиннадцать братьев, и равных им по силе и храбрости не было во всём войске Императора Гестора Второго. Спустя четыреста лет уже здесь, в Холфорде, во время первой осады орками строящегося ещё города, мой далёкий пращур держал со своими слугами оборону одной из недостроенных каменных лестниц. Орки пошли на штурм именно в этом месте, где стены города ещё не были достроены. Ступени тогда стали скользкими от впитавшейся крови людей и орков, множество защитников погибло. Но мой прадед выстоял, и род получил название "Омникафи", что означало "пропитанные кровью камни". Очень лестно, что вы знакомы с историей моей фамилии, Елена.

Мы ещё немного поговорили в коридоре на разные темы, а потом я деликатно постаралась объяснить, что у меня соседка по комнате очень робкая и испугается столь грозного и отважного воина. Рыцарь не стал настаивать и попрощался:

- Рад был нашему знакомству, Елена. Надеюсь, мы ещё когда-нибудь встретимся!

С большим букетом благоухающих цветов я вошла в комнату. Свелинна не спала и смотрела на меня, сидя на кровати. Каришка и Серый Ворон уже были полностью одетыми и готовыми как к бою, так и к возможному срочному бегству. Сергей стоял у распахнутого настежь окна и держал в руках заряженный арбалет с прикреплённым к стреле мотком верёвки. Один выстрел, и оба вора буквально через несколько секунд были бы с той стороны ограды Академии. Я похвалилась своим подарком и рассказала о знакомстве с самым настоящим рыцарем. Сергей разрядил арбалет и присел рядом со мной на краешек кровати.

- Ленка, ты не обижайся, но мы с Каришкой приняли решение сегодня уйти из Академии Магии. Вроде и опасность миновала, но как-то всё равно привычки не дают успокоиться. Тут не самое удобное место, слишком много внимательных глаз, негде спрятаться, нет запасного выхода, трудно уходить от возможной погони.

- Да я не обижаюсь, просто хочу напомнить об одном твоём обещании. Ты пообещал мне любую награду на мой выбор после успешного окончания дела с Костоломом. Помнишь, ты дал мне такое обещание, когда мы вчера готовились выходить?

Каришка заметно напряглась и даже испуганно посмотрела на своего хозяина, желая получить подтверждение моих слов. Сергей кивнул, легко соглашаясь с данным обещанием. Каришка тяжело вздохнула и вместе с Сергеем стала ждать оглашения моего желания. У меня промелькнула подленькая мысль подольше затянуть оглашение желания, чтобы ещё сильнее напугать тайфлинга, но я посчитала эту мысль слишком мелочной и недостойной. Я была настроена благодушно и не собиралась вредить хвостатой спутнице моего приятеля:

- Я бы хотела отправиться вместе с тобой и Пузырём куда-нибудь за город на природу на несколько дней. Просто почувствовать вкус лета, позагорать, накупаться вдоволь, наесться ягод, половить рыбу, насобирать грибов. Дней на пять-семь, больше мне и не нужно. А то нехорошо получается, что мы всё время в этом жарком прокалённом Холфорде сидим. Лето проходит, а нам и вспомнить-то потом нечего будет холодными и длинными зимними вечерами...

Каришка тут же вмешалась, перебивая меня:

- Я не собираюсь влиять на твое решение, хозяин. Если ты собираешься идти на природу вместе со своими старинными друзьями Еленой и Петром, это твоё законное право. Просто хочу напомнить, что у нас обоих послезавтра большой экзамен в Школе. И если на него не явиться, могут возникнуть проблемы.

- Я и не говорю идти прямо сейчас, - уточнила я благодушно. - Мы можем пойти через три дня, когда ваш экзамен пройдёт. И ещё, Каришка, я приглашаю тебя идти вместе с нами.

Впервые я увидела тайфлинга растерянной. Я ведь совершенно искренне предложила, без какой-то скрытой мысли. Но Каришка, похоже, упорно искала какой-то подвох в моём предложении. И не находила.

- А можно мне будет с вами пойти? - неожиданно проговорила Свелинна своим робким тихим голоском. - Тут одной в комнате мне будет очень скучно.

- Решено, после экзамена мы все пойдём отдыхать! - заявил Сергей безапелляционно. - Вот только нужно будет Петьку заранее поставить в известность, чтобы он смог пойти с нами. Он же всё-таки телохранитель дочери герцога, а телохранитель не может просто так взять и покинуть высокородную леди Камилетту в столь трудный момент. Но этим вопросом я прямо сейчас и займусь, так как я как раз собирался идти к Пузырю и передать ему обнаруженный документ.

- А куда мы пойдём? К чему мне готовиться? - поинтересовалась Свелинна.

- Пока я сам не представляю, но за оставшиеся дни обязательно что-нибудь интересное придумаю, - беспечно отмахнулся Сергей от быстрого ответа. - Если ничего на ум не придёт, просто возьмём лодку и отправимся вниз по реке. Выберем любой из сотен островов ниже по течению Стреминки и там разобьём лагерь. Поставим шалаши и будем там жить, словно первые поселенцы в дикой местности. Будем собирать грибы, охотиться и ловить рыбу.

- Мне очень нравится предложенный вариант! - я даже захлопала в ладоши от восторга.

Каришка со Свелинной переглянулись и тоже одобрили такой способ отдыха.


***


За следующие два дня моя соседка по комнате просто выела весь мой мозг своими бесконечными вопросами. А какие ягоды мы будем со