КулЛиб - Классная библиотека!
Всего книг в библиотеке - 354757 томов
Объем библиотеки - 415 гигабайт
Всего представлено авторов - 142434
Пользователей - 79229

Впечатления

DXBCKT про Дивов: Сборник "След зомби" (Боевая фантастика)

Как я уже ранее говорил именно эта часть "След Зомби" (наряду с предыдущей, уже откомментированной мной) одновременно являются самостоятельным произведением, и дополнением (предисторией и продолжением) предыдущей («Мастер собак»). И как я уже говорил, моя субъективная оценка не «просто отлично», а «шедевр»... И дело тут вовсе не в «психотронной атмосфере» и тщательной «прорисовке ГГ», а в каком-то надрыве который чувствуется в повествовании... В принципе книг повествующих о становлении (мага, экстрасенса, супер-пупер...) как говорится «вагон и маленькая тележка» (начиная от Перумова с его «Деревянным мечом», кончая «вчерашними поступлениями» нетленок «про лУбоФФЬ, Елвов, и могучего Лыцаря) — и схема вроде бы одна... Но у кого-то получаются шедевры, а у кого-то просто очередная «цветастая макулатура» на прилавок. Автора данной книги явно можно причислить отнюдь не к ряду последних... P.S Данная книга имеется "на бумаге" в коллекции.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Дивов: Мастер собак (Боевая фантастика)

А вот эта книга из моей книжной библиотеки... Сколько раз я ее перечитывал не помню, но вот недавно решил повторить этот опыт. В самом деле: есть книги хорошие, есть отличные, «невзрачные» и запоминающиеся... разные. Но есть книги которые совсем не зря причислены к разряду «классика» и их никак нельзя сравнить с многочисленным сонмом «развлекалова» и «типа ничего» написанного в нагрузку к той или иной СИ или произведению. Конечно и у этого автора есть подобные произведения (например «Ночной смотрящий», если точно помню — которого можно сравнить с тем же Лукьянеко'вским «Ночным дозором») и вроде ничего плохого не скажешь и про них, все добротно и юморно... Но вот именно эти две взаимосвязанные книги («Мастер собак» и «След зомби») настолько запали в душу что думаю, я еще не раз достану с полки эту трилогию. P.S данная книга у меня представлена в виде более солидного издания чем эта..

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Найтов: Сталь с голубым узором (Альтернативная история)

Ну что сказать автор в очередной раз порадовал новым произведением... и это я говорю безо всякого сарказма! Нет в начале была какая-то «непонятка»: какие-то разборки на ближнем востоке, дружеские отношения с предком нынешнего президента Сирии, и прочие «предистории». Но затем в принципе все «выровнялось» и понеслось хоть и не в моем любимом стиле (попаданцы), а в его поджанре «заброска информации из будуСчего»... Сначала ГГ пытается самостоятельно что-то изменить, потом «подключает товарищей сверху», далее начинается «передел грядущей перестройки», русский «эплл и Ентернет», ликвидация неграмотности среди населения и ликвидация отдельных представителей его же (в основном будущих реформаторов, ну ты «ПАНИМАШ»). Далее описывается уже новая страна в стиле АИ... и это через которое время даже потихоньку начинает наедать — ввиду очередного закономерного итога («яблоки на Марсе» и «гордо реет красный флаг»)... Но и тут автор «вывернулся» и обозначил интересное продолжение темы... В общем «Атлычна»! P.S Прочитано как всегда на работе...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
hardegor про Ильин: Каждый за себя (СИ) (Боевая фантастика)

Сильный текст и написан живо, как-будто сам участвовал.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Koveshnikov про Слэй: Карбонель (Сказка)

https://goodreads.com/author/show/374733.Barbara_Sleigh

Рейтинг: -2 ( 0 за, 2 против).
zlobneg про Зотов: Сыщики преисподней (сборник) (Детективная фантастика)

Наверное, в первый (и, надеюсь, последний) раз оставлю отзыв на недочитанную книгу. По простой причине: крайне не понравилась концепция антуража. Более простым языком? Хорошо. Ад как бесконечная повседневность это, извините, поклонники книги, страшилка для мещан.
Всегда кислое пиво, всегда пробки, очереди и шумные соседи в тесной квартирке. Неприятно, да. Вот только в нищей Гаити, где живут под куском брезента, а проблема в непротухшей воде, а не в хорошем пиве, уровень самоубийств в четыре раза ниже, чем в благополучном Люксембурге. Всё равно, ничего хуже бесконечной повседневности придумать нельзя? Предлагаю глянуть на людей с депрессией. Нет, депрессия это не "меня бросил парень, пью вино и думаю, что жизнь не сложилась". Это когда всё. Шарики не радуют. Поезд приехал и со станции больше никуда не уедет. Когда попытки нанести себе порезы или выпрыгнуть из окна это даже хорошо, потому что в тяжёлой форме энергии не будет и на это, останется только оцепенеть от грусти на диване, вперившись в одну точку. На часы. На дни. Не поднимаясь. Тоже не вариант, всё равно кислое пиво страшнее? Ну, ладно. Можно перейти от высоких материй витальной тоски к животным, понятным каждому, мотивам боли и страха. Судорога одной-единственной маленькой мышцы (нет, не какой-то особенной мышцы в нежном месте, а просто одной маленькой мышцы) способна заставить кататься по полу, подгрызая ковёр лучше мышей и лупя кулаком по паркету. При этом боль не от травмы. Весь организм совершенно целый, никаких повреждений. Просто "закоротило" путь передачи нервного импульса и мышца напряглась слишком сильно. Когда она расслабится, ощущение исчезнет. Но потом появится снова. И ты никогда не угадаешь, в какой момент (оптимистично, правда? А уж как забавно оно смотрится, когда человек на середине слова скручивается у чужих ног...).
Вспомнить можно ещё многое, но формат отзыва этого не вполне позволяет. Единица за потакание глупости, непростительную вещь для "инженера людских душ".

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
юлина про Гаврилов: Вечно молоды (Сказка)

Эта довольно редкая книга удмуртского писателя и поэта Игнатия Гаврилова,была у меня в детстве.Я очень любила ее перечитывать.Эта поэтическая сказка рассказывает о победе солнца и жизни над тьмой,о любви и благодарности.Ее легко читать,она будет интересна и детям,и взрослым.

Рейтинг: +4 ( 4 за, 0 против).

Дороже чести (fb2)

- Дороже чести (а.с. Истории трех Галактик-3) 655K, 308с. (скачать fb2) - Fallenfromgrace

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



Fallenfromgrace Дороже чести

   Спустя полгода после событий эпилога "Зова 2"

- Не спится? - прошептал над ухом длинноволосой стройной девушки любимый голос, а в темноте блеснули аквамаринами зоркие драконьи глаза.

   - Сон приснился...странный, - подумав, тихо ответила она, тряхнув кудрями, словно отгоняя непрошеные мысли.

   - Ты в последнее время так сильно занята поисками горгулий, что порой мне кажется, забываешь про нас с Пенелопой, - с небольшим упреком проговорил мужчина, притягивая девушку и зарываясь лицом в облако волос.

   - Ты знаешь... - она вновь замолчала, устремляя взгляд вдаль, туда, где за горами планеты призрачных драконов простиралось бескрайнее море. - Иногда я почти уверена, что к этому взывает все мое существо. Не могу смотреть, как Лидия постепенно леденеет, превращаясь в молодую копию Кале. Мне страшно, глядя на то, как она медленно убивает сама себя. Система правления сирен нуждается в полной переработке. Я не хочу, чтобы ни Лидия, ни любая другая Верховная Жрица подвергали свою судьбу опасности превращения в глыбу льда и бесчувственности. Поэтому я должна найти горгулий. Лидии нужно вернуть веру в себя и в любовь, понимаешь, Дор?

   Мужчина, услышав эту тираду, только усмехнулся, целуя жену в шею и разворачивая к себе:

   - Какая же ты до сих пор наивная, Арина... А что, если та горгулья уже и думать забыла про нашу Лидию?

   - Забыл бы - мы бы узнали. А мы вместо этого продолжаем прочесывать Вселенную - и каждый раз безрезультатно... Они словно сквозь землю провалились.

   - Мы найдем их, - уверенно ответил мужчина. - Если они живы - найдем обязательно. Скажи лучше, что за сон тебе привиделся? В последнее время они у тебя стали явно пророческими. Ты ничего не чувствуешь? Может, изменения в организме? - подозрительно поинтересовался он, и рука сместилась с ее груди в сторону низа живота.

   - Ну...вообще-то... - замялась она, прекрасно понимая, что сейчас муж обнаружит факт скорого прибавления в семействе.

   - И когда ты собиралась мне рассказать? - шутливо шлепнув по мягкому месту, Дориан Детри подарил рыжеволосой супруге строгий взгляд. - И сколько мы уже существуем, надеясь на то, что папа не застукает?

   - Нам два месяца... Ты же сказал - разрешишь еще детей, когда я возьмусь за ум, - она упрямо поджала губы, и Дориан не устоял - зашелся низким вибрирующим смехом, в котором соединились и огромная любовь к жене, и радость оттого, что они снова станут родителями.

   - Ты свои ничем не объяснимые горгульи поиски называешь "взяться за ум"? - скептически поднятая бровь мужа заставила Арину только сильнее насупиться, отчего последовал новый виток смеха. - Ты такая смешная, когда злишься - настоящий воинственный ежик, Ари, - он сграбастал девушку в объятия и подарил долгий поцелуй, от которого у нее подкосились ноги и опять, как и всегда в моменты их близости, почти отказал мозг.

   - Ты на этом ежике уже пять лет женат, - невозмутимо отозвалась Арина. - Что-то не вижу особых жалоб с твоей стороны, дорогой муж.

   - Все мои жалобы я успешно реализую в спальне, - подмигнул ей Дориан, отчего Арина заалела и теснее прижалась к мужу. - Но, раз уж у нас такая новость, - больше никакой самодеятельности! - и, словно чувствуя, что его предложение отзовется в жене волной протеста, добавил уже с улыбкой:

   - И не спорь, пожалуйста - я до сих пор не отошел от твоих марш-бросков по Галактикам с Пенелопой в животе. Нет-нет, Арина, хоть раз послушайся своего мужа-дракона и не подрывай мой семейный авторитет в глазах детей.

   Арина насупилась, но предпочла ничего не отвечать: она еще успеет со своими идеями и мыслями.

   - Слушай, милая, а не начались ли твои пророческие сны вместе с появлением Арагорна? - вдруг задумчиво изрек Дориан.

   - Арагорна? - глаза Арины стали напоминать блюдца.

   - Ты, кажется, так хотела назвать нашего сынишку, - кивнул, улыбаясь, Дориан.

   - Ну, знаешь ли, - возмущенно начала вырываться девушка, однако, заметив лукавые искорки в глазах мужа, успокоилась и призадумалась. - Да, около того, наверное.

   - Ты что, у нас теперь пророчицей заделаешься?

   - Не уверена, Дор, - улыбнулась Арина.

   - Давай прямо сейчас и выясним это, - предложил муж, и девушка-сирена кивнула:

   - Мне снилось мраморное сердце, которое охраняет каменный дракон...но ведь каменных не бывает, верно же? А подземные совсем не так в трансформации выглядят. Это точно был какой-то сказочный каменный дракон...

   Дориан с минуту смотрел на нее потрясенным взором, потом тихо прошептал:

   - Где были эти двое?.. Откуда ты уловила их зов?

   - Где-то у огненных драконов, - задумчиво ответила Арина. - Но сигнал очень слабый был. Так, словно они закованы в камень или что-то в этом духе. А что, Дор?

   - Ты нашла Джулиана... - потрясенно выдал Детри и обнял жену еще крепче.


   Глава 1. Не счесть потерь во Вселенной этой


   Каждый раз ее кошмар начинался с запаха. Запаха летнего луга, на котором должна была состояться свадьба с Алексом. Скромная церемония, обряд для посвященных, шесть гостей, не считая главы клана. Что-то новое, что-то старое, что-то голубое и что-то, взятое взаймы... Все было предусмотрено: белое платье только-только из салона свадебной моды, удобные туфли на все случаи жизни, которых под газовым низом не видно, сережки с сапфирами небесного оттенка под цвет глаз и подвязка, прихваченная из запасов матери... Что она сделала не так?..

   Они не любили друг друга в общепринятом смысле, нет. Так повелось, что белые тигры, помня о своей непохожести на все остальные кланы родственников - у тех-то просто отличался оттенок окраса животной ипостаси, а снежные были натуральным бельмом на глазу - пытались сохраниться, как вид, всеми доступными способами. Вступление в брак с представителями своего вида входило в их число. То, что у них с женихом с детства были похожие идеалы, оказалось просто чудом. Селия не раз благодарила судьбу за Алекса. За его понимание, терпение, теплые объятия... Он-то любил, девушка об этом знала, но в ответ получал только благодарность. Хотя и этого было, похоже, достаточно. Во всяком случае, Селия всерьез задумывалась над тем, какими красивыми должны были бы получиться белоснежные котята...

   И вот он пришел. Самый знаменательный день ее жизни. И она стоит на границе круглой, специально оборудованной под это поляны, и смотрит, как на том конце вместе со старейшинами ожидает будущий муж. Сердце в груди поет. Душа наполнена предвкушением: сегодня она превратится из невесты в жену. Из нареченной - в спутницу жизни. Из девушки - в женщину... Она со страхом в сочетании с любопытством ожидала того, что предстоит пережить после церемонии. Понимала, что Алекс нежен и чуток, когда дело касается ее желаний, но...кто знает? Что, если вдруг потеряет контроль?

   Эти мысли отогнала от себя практически сразу же, как увидела открытую улыбку Алекса. Сейчас бы его обнять... Желание, ставшее с годами естественным и само собой разумеющимся. И она шагнула внутрь круга...

   Они появились словно из ниоткуда. Как узнали, откуда? Ведь свадьба белых тигров- событие сугубо внутриклановое и не оглашающееся при посторонних... Все, что Селия успела заметить, - это два десятка трансформировавшихся гиен, напавших слаженно. Целенаправленно. Холодно и расчетливо... А потом она потеряла сознание, потому что одна из гиен вгрызлась в ее брюшину. Где-то на периферии сознания слышала отчаянный крик Алекса "Сели!", но ответить уже не было сил. Она не успела даже попытаться позвать на помощь.

   Сквозь проблески сознания, чувствуя медленно начинающуюся регенерацию, она попыталась вынырнуть из океана боли, обволакивающей со всех сторон. Шум в ушах не давал полной картины происходящего, но она учуяла где-то рядом запахи врагов. И затаилась...

   - Все? - спросил чей-то незнакомый голос с повизгивающими нотками.

   - Да, - довольно откликнулся с противоположной стороны густой бас. - Можно уходить.

   - А с ней что? - поинтересовался "заботливый" первый.

   - Она в любом случае не жилец, - уверенно ответил второй. - Отчаливаем!

   После этого начавший проясняться слух уловил удаляющиеся звуки вернувших себе человеческую ипостась гиен. Вскоре и они затихли. А Селия попыталась открыть глаза и оценить, по возможности, обстановку...

   На себя не смотрела. Выматывающая тело боль сказала ей достаточно: ног она почти не чувствовала. Над ней хорошо поработали. Но вот то, что сделали с остальными, заставило испустить почти звериный рык во всю силу, на которую были способны сейчас легкие. Алекс...ее милый Алекс! Никогда больше не сможет улыбнуться ей. Глава клана, все шестеро гостей...всех зверски убили. Гиены! Ненависть опалила вены коктейлем из адреналина и жажды мести. Она бросила взгляд на то место, что раньше было животом, и сдавленно простонала. Теперь понятно, почему о ней с такой уверенностью вещали эти два мерзавца... Она в любом случае не жилец, если ткани срастутся неправильно.

   Бессильная ярость сдавила горло, когда девушка попыталась перевернуться со спины. Соприкосновение голой плоти с землей вызвало очередной рык, но она постаралась взять себя в руки. И тут обомлела...

   Так вот почему голоса гиен так быстро исчезли! В нескольких метрах от Селии мерцала радужная арка телепорта без места привязки. Адреналин повторно выбросился в кровь, и девушка поняла, что это единственный способ выжить. Потому что этим телепортом она сможет добраться до того, что в силах поставить ее на ноги. Чтобы она отомстила. Всем, абсолютно всем, кто причастен к этому...

   Она сделала первую попытку подтянуться на руках, приказав ногам слушаться хоть немного, и начала ползти. Почти на одном упрямстве, потому что каждое движение увеличивало степень деформации органов и тканей, и их последующее сращивание находилось под большой угрозой. А она ползла. Природа наградила ее заниженным порогом боли. И у нее была цель.

   Обычно на этом сон заканчивался, но, то ли звезды сегодня расположились иначе, то ли виной были мысли о последнем визите к Барсу с целью окончания лечения, Селия не проснулась. Она все так же продолжала ползти к заветной цели, ощущая сводящую с ума боль. И добралась. Чувство торжества на миг заслонило выматывающую усталость, но она лишь на миг остановилась перед радужной аркой. Чтобы воскресить в памяти образ Барса. Друга и учителя, с которым они с Алексом проводили много времени. Снежного ирбиса, разделявшего все их проказы и игры. Метаморфа, всегда готового прийти на помощь...

   Боль оглушила с новой силой. На этот раз - от спонтанного телепорта. Кто-то умный однажды решил пожаловаться, мол, оборотни такие перемещения проходят без потери памяти. А то, что ценой всему становится страдание... забыл уточнить. Но это была цена, которую Селия готова была заплатить. Куда уж больше...

   Что происходило потом, она уже видела смутно - начала просыпаться. Однако в пелене сна-яви почудился вдруг чей-то надрывный крик: "Ба-а-а-рс!" - к которому она потянулась, как к родному, одновременно благодаря за помощь с целителем и прося ласки от него, голоса, ласки и защиты, мира и покоя. Она словно летела на его непонятный свет. И спрашивала, как принцесса из фантастического романа, который прочитала триста лет тому назад, пока была у Барса в гостях на Земле: "В тебя можно влюбиться?" Вот, глупая, с такими вопросами да на пороге смерти... А ей, кажется, тогда даже ответили...

   Вот теперь сон схлынул окончательно, и Селия заняла на постели вертикальное положение. Это что еще за странные подробности? Да, помнится, Барс говорил о сильнейшем блоке, который подсознание поставило на события, произошедшие в день ее свадьбы, но ведь каждый месяц, ровно в то же самое число, когда была запланирована церемония, на протяжении вот уже пяти с небольшим лет она снова окунается в этот кошмар. Чем же сегодняшнее продолжение обязано памяти?

   После этого еще много чего происходило. Она оказалась на планете Крылатой Богини на Маггелановых Облаках. Сначала подумала, какая нелегкая занесла туда Барса, потом, увидев причину, обладающую сине-зелеными глазами и копной темных волос, поняла, что стабильно избегающий серьезных отношений ирбис, наконец-то, нашел долгожданное счастье. Наблюдение за ним и Эдной - так звали жену блондина - позволяло хоть немножко отвлечься от воспоминаний. А их милые перебранки, которые, как объяснила еще одна жительница дома, в котором лечили Селию, Лидия, есть не что иное, как медленное притирание супругов друг к другу. Сели потихоньку шла на поправку. Готовилась лично пообщаться с сестрой, которая лишь по счастливой случайности не оказалась на бойне - несовершеннолетних туда не допускали. О том, что Селия выжила, младшей Йоне сообщили драконы. Официально. Именно они, по рассказам Барса, занимались погребением тел с поляны. Все-таки, их вотчина, Огненная звезда... Но Сели не спешила благодарить крылатых. Она слишком хорошо понимала, какую, в конечном итоге, цель преследовали те, кто вырезал из жизни ее самый счастливый день. Белые тигры, ирбисы и пантеры открыто поддержали возрождающихся долгожителей Вселенной. И поплатились... И Селия долго не могла понять, где же были эти всемогущие чешуйчатые, когда в них так нуждались? Когда у Алекса вырывали сердце? Когда ее пытались оставить без возможности иметь потомство?..

   Правда, о ее чудесном воскрешении довольно быстро стало известно и остальным метаморфам. Пять лет назад оставшиеся в живых тигры и их "воскресшая невеста", как стали именовать Селию, были символом поражения меньшинства в общей борьбе метаморфов и драконов. Теперь, спустя совсем небольшой промежуток времени, ситуация коренным образом изменилась, и белые тигры вышли из тени.

   Драконы в рекордные сроки стали распространять свои знания по всей Вселенной и делиться своими технологиями совершенно бесплатно. Сели знала, их глава - Дориан Детри, сам являющийся призрачным - вел активную политику дружественности всех рас во Вселенной. За пять лет к драконам вновь стали прислушиваться. Не бояться, а уважать. Не сторониться, как однажды истребленную оборотнями нацию, а активно вести переговоры. Теперь быть на стороне драконов значило идти в ногу со временем. И в данной конкретной ситуации белая тигрица, однажды вылеченная с их помощью, приобретала сакральную символичность: взяв в жены Селию и фактически породнившись с ее кланом, можно было спокойно начать ощущать себя под крылом у практически хозяев Вселенной. И не только себя, но и своих, в случае оборотней, сородичей...

   Тогда Сел еще не задумывалась о последствиях, которые могут грозить в будущем. Тогда еще оплакивала несостоявшегося мужа и слушала наставления Барса, который предупреждал о реабилитации длиной не менее чем в пять лет. Оказывается, она добралась до портала только на честном слове. Потому что помимо повреждений брюшины, имелись еще переломы рук и ног, которые все-таки срослись неправильно, пока Барс с ассистенкой занимался восстановлением полостей организма. Ей предстояло повторное разламывание костной ткани и месяцы восстановления под чутким руководством ирбиса. Ей было все равно. Она до жути хотела жить.

   А потом порог дома Броков переступил он. Глава золотистых тигров, Адам...

   Селия не знала, какими именно медовыми речами он умасливал Эдну и Лидию, но его в итоге пустили в комнату Сели под предлогом выражения скорби по случаю безвременной кончины соотечественников. Золотой приближался к ее постели - она еще была не в состоянии подниматься - а она видела лишь искорки меда в наглых зеленых глазах. Вместо застывшего в сострадательном выражении лица - маску будущего торжества. Потому что Сел знала, для чего явился альфа из клана золотых. А она ведь только похоронила Алекса...

   Подозрения на Адама пали сразу. Сразу, как только она задумалась о причинах нападения на свадьбу белых. Именно он настаивал на женитьбе с Сел, добиваясь согласия у главы клана. Но верховный был не первый день на должности и прекрасно понимал, что белые, с каждым годом все меньше и меньше приносящие в клан девочек, смешивать кровь с золотыми никак не могут. И что единственное желание золотых - уничтожить клан отщепенцев любыми способами. Лишь бы не было звена протеста, поддерживающего драконов. Лишь бы не стало очага сопротивления. Ведь, как известно, из искры возгоралось пламя. И белые тигры были очень яркой искрой.

   Сел внимательно выслушала доводы Адама тогда. И все больше и больше понимала, насколько глубокое двойное дно ощущается под ними. Когда же он прямо спросил, готова ли она явиться на совет оборотней для выбора пары для себя, девушка лишь ехидно ухмыльнулась:

   - А иначе что? Сердце вырвешь, позвав паршивую гиену?

   Вопрос был задан спонтанно. В последний миг, поняв, что не удержится от него, она подумала, что Адам никак не отреагирует. А потом увидела понимание в его взгляде... Понимание того, что про гиен она знать была не должна. А она помнила, все помнила, благодаря ежемесячно повторяющемуся сну. Все, от голоса до запаха... И при случае гиен могла опознать. А уж там и до заказчика недалеко.

   Вот тогда-то в глазах Адама и промелькнула настоящая ярость. И маска участливого собрата была решительно сброшена. Наклонившись над кроватью тигрицы, он прошипел не хуже змеи о том, чтобы она подумала, в таком случае, о своей сестре, которая, на тот момент глубоко несовершеннолетняя, уж точно сможет быть осчастливлена муженьком. Сел сжалась, но вида не подала. За Йо-йо она порвет на куски любого. Кроме сестры у нее никого не осталось. Сестры и долга перед оставшимися в живых членами клана. И Сели решила бежать.

   Стоило золотому покинуть территорию усадьбы, она метнулась к Барсу и выложила на стол все карты. Он думал недолго. Потом пропал на час, попросив оставаться на месте и успокоив, что сейчас планета Крылатой Богини находится под защитой драконов и Селии ничто не грозит. Вернувшись, поставил перед ней небольшую бутылочку, объяснив, что это духи с репеллентами, которые она каждый день будет наносить на участки кожи, содержащие наиболее близко расположенные к коже полнокровные вены. Для отпугивания особей своего вида. И посадил на жесткую диету, чтобы снизить уровень выработки феромонов в организме. Сел превратилась в невидимку. И пропала на долгих пять лет... И вот сегодня состоится последний прием у Барса, на котором она должна узнать о своей дальнейшей судьбе.

   Четыре утра. Все еще спят. Все, кроме Зика. Малыш-леопард хранит ее Йо-йо, как зеницу ока. Селия знала это, потому что не раз и не два замечала горящие взгляды, которыми на ее малышку смотрел мальчик. Хотя какие там дети, что она говорит...у них всего десять лет разницы, а Йона и Зик учатся вместе в университете. Позвонить или нет? Малыш-программист наверняка сейчас лавирует где-то среди простора кодов, не хочется его отвлекать. Но душа так и просит...она давно не спрашивала про Йо-йо.

   - Привет, друг, - улыбнулась тигрица, когда загорелось окно видеофона, являя взору молодое лицо с красными от недосыпа глазами - хроническое состояние Зика.

   - Привет, Си, - мальчишка расплылся в улыбке - соскучился. - Йо-йо позвать?..

   Си - это такое сокращение от имени, которое Селия разрешала только Зику, просившему и со своей стороны пользоваться уменьшительно-ласкательным, поскольку Закари считал слишком официальным и нудным. Вариантов же ее имени было несколько: Селия для официозов, Сели для близких, Барс вообще называл ее Снежинкой и никак иначе. Сестра в порыве ярости могла назвать Сел. И только Зик обращался всегда с улыбкой и вниманием. Поэтому и его просьбу об имени она удовлетворила с первого же раза.

   Сели не возражала - Зик подходил для дерганого в прошлом геймера куда как лучше. И за сестрой он приглядывал ежедневно и с толком. Только какого черта он начал делать это и ночью?!

   - Закари из рода Ночных Леопардов, - с расстановкой произнося слова, сузила глаза Селия. - Какого лысого тигра моя сестра делает у тебя ночью?!

   - Такого лысого тигра, - раздался откуда-то сбоку сонный голос Йоны, - что мы все прошлые сутки смотрим по сети информацию о тебе, Сели. И я просто не пошла домой, будучи уверенной, что ты можешь позвонить...

   Вскоре и заспанное лицо Йоны появилось на части монитора, и Селия сдержалась, чтобы не заплакать: так давно они не виделись с сестрой. Видео-звонки - это, конечно, замечательно, но иногда так хотелось обнять маленького тигренка и погладить. Но что-то в образе милого тигренка сейчас было не так, и, присмотревшись, Сели поняла, что именно.

   - Ты что сотворила с волосами? - вместо продолжения допроса Зика, поинтересовалась она.

   Действительно, она ведь помнила белокурую темноглазую малютку, которую пять лет назад оставила на попечении совета оставшихся старших клана. Сейчас на нее смотрело лицо немного уставшей сестры, обрамленное водопадом темных волос.

   - Ну а что еще я могла сделать, чтобы в том числе сбить тупых тигров со следа, Сел? - развела руками Йона. - Покрасилась я!

   - Что значит - сбить тигров со следа? - встревожено спросила Селия, ухватив главную мысль в реплике сестры.

   И тут слово решил взять единственный присутствующий при задушевном разговоре мужчина:

   - Вас ищут, Си. Причем ищут так, что добрались и до Земли...мы с Йо-йо накануне чуть не попались в лапы одного из охотников за головами, слава Богу, что успели почувствовать его раньше и скрыться в многолюдной толпе. И спасибо отвратному тигриному нюху - он нам фору подарил... А еще я перехватил несколько зашифрованных передач со звезды Огненного Дракона - угадай, что в них было?

   - Просветишь? - как-то сразу напряглась Селия.

   - Всего два слова: найти Снежинку... - ответил Зик. - Йо-йо пока еще несовершеннолетняя и находится под защитой вашего клана, ее к браку принуждать не станут, но на тебя, Си, открыли полноправную охоту. Так что будь осторожней, когда в очередной раз соберешься к Барсу.

   - Мне сегодня к нему на последний сеанс, - задумчиво перебирая в голове недавно полученные факты, ответила Сели. - Пока я с репеллентами, мне ничто не угрожает. А вы постарайтесь не высовываться особо, хорошо?

   - Хорошо... - в такт ей ответил Зик, одновременно подталкивая Йону спать дальше. - Си, ты уверена, что ничего не случится? - спросил он, когда девушка скрылась из поля зрения окончательно.

   - Что ты имеешь в виду? - недоуменно нахмурилась Селия.

   - Куда именно ты сейчас полетишь к Барсу?

   - Он сейчас на звезде Призрачных Драконов, кажется, я точно узнаю утром, - пожала плечами тигрица.

   - А ты уверена, что тебя только репелленты защищали? - задал странный вопрос Зик, и Сел сделала стойку.

   - Договаривай, если что-то хочешь сказать, - потребовала девушка, сужая глаза.

   Парень явно знал о чем-то и не спешил этим делиться. А вот причину молчания Сел как раз и собиралась сейчас выяснить.

   - Я хочу, чтобы ты попросила официальной защиты у драконов, - серьезно сказал парень.

   - Что? - не поняла Сели. - Что за чушь?..

   - Это не чушь, Си, - возразил Зик. - Судя по твоим словам, латали тебя пять лет назад на планете Крылатой Богини, как раз в то время, когда там начали высаживаться драконы и вовсю налаживать связи с сиренами. Не знаю, как именно тебя лечил Барс, но вернулась ты, насквозь пропахшая новым чужеродным запахом.

   - Что? - сейчас ей стало немного страшно.

   - Не перебивай, - провел рукой по монитору Зик. - Я знаю запахи многих представителей Вселенной, Сел. Но таких раньше не встречал. Это кто-то новый был, появившийся совсем недавно. Два и два сложить можешь или тебе подсказать, кто, в числе всего прочего, мог делиться с тобой своей кровью?

   - Кровью?.. - сдавленным шепотом отозвалась Сели.

   - Кровью, кровью, - подтвердил Зик. - И каждый из тех немногих раз, что мы с тобой пересекались, я этот запах на тебе чувствовал. Все в меньшей концентрации, правда, чужая кровь из тебя выветривается потихоньку. И я думаю, не твои репелленты помогали в большинстве случаев - они, все-таки, призваны, чтобы отпугивать - хотя и они тоже, конечно. Но неприкосновенной тебя делал именно этот запах.

   Селия мрачно уставилась в монитор, потому что очень не хотела укрепляться в своем предположении:

   - Кто мог это сделать, Зи?..

   - Дракон. Я больше чем уверен, что кровью с тобой делился дракон, сестренка... - выдал леопард и затих, ожидая ее реакции.

   Сели даже отшатнулась от монитора. Прикрыла глаза, вдохнула несколько раз поглубже, попыталась привести себя в норму. Так. Давайте сопоставим факты...

   Они поддержали драконов, когда Дориан Детри только-только появился на межрасовой арене, заявив о возвращении высших метаморфов. Алекс ни минуты не сомневался в том, что это выигрышное предприятие, и содействовал тому, чтобы совет старейшин принял положительное в отношении чешуйчатых решение. Словно знал что-то, о чем не говорил, словно...общался с Барсом, бывшим в ту пору в гуще событий! Только сейчас, сопоставив некоторые даты, Снежинка поняла, что в то время Барс как раз знакомился с женой, по совместительству являющейся тетей жены мистера Детри... По-любому, они близко контактировали, а принимая во внимание любвеобильность ирбиса, Сел не сомневалась, что и конфликты также имели место быть. Если Барс сообщал Алексу последние новости, тогда тигры точно не выбирали кота в мешке, принимая сторону драконов... и, тем не менее, это не спасло их от гибели.

   Что же получается? Мало того, что драконы очистили место нападения и с достоинством похоронили всех оборотней, сообщив оставшейся небольшой группе места погребения безвинно павших, так еще и ее - Селию - на ноги поставили? Никакой другой причины вливать в нее кровь одной из высших рас Вселенной Селия не видела.

   - "Больше чем уверен" - сколько это по шкале твоих процентов? - оторвавших от своих мыслей, вернулась тигрица к монитору.

   - Не менее девяноста, - тут же отозвался Зик. - Дело в том, что пахнет от тебя однозначно метаморфом, - начал он объяснять, - но оборотня я бы почуял в любом случае, а тут нет. Судя по последним данным, конечно, тебя и горгулья напоить могла, но...ты же знаешь свойства их крови по отношению к остальным сородичам, верно?

   Сел только молча кивнула, и парень продолжил:

   - Остаются только драконы. Кто-то хорошо с тобой поработал, Си, я руку даю на отсечение. Потому что несло от тебя этим запахом так, что, даже не чуя еще репеллентов, оборотни уже разбегались. Правда, сейчас уже меньше, поэтому я и говорю: проси защиты у драконов. Видовую принадлежность твоего клиента не скажу - я не имел с ними дела. Но ты должна пойти к ним. После того, как узнаешь, кто дал тебе такую мощную защиту на все пять лет. Есть еще непроверенная инфа о том, что драконы собирают какой-то крестовый поход во славу горгулий, - парень явно подкидывал идею. - Ты знаешь, чем сможешь их заинтересовать в этом случае. В общем, Си, - Зик приблизился к монитору, - за нас с Йо не переживай, мы выкрутимся...в крайнем случае - заляжем на дно, у меня есть, к кому обратиться. А ты береги себя. Ты же знаешь, свобода белых тигров - как тряпка для рассерженного быка по отношению к остальным вашим. И они во что бы то ни стало постараются вас этой свободы лишить. А поскольку ты пока единственная невеста на выданье совершеннолетнего возраста - сама понимаешь, чем это в итоге обернется.

   Она понимала. Даже слишком хорошо. И когда распрощалась с мальчишкой, снова задумалась. Неужели кто-то целенаправленно вел за ней слежку, раз даже на Землю пришло сообщение о том, что необходимо отыскать женщину из Белых Тигров? Неужели свобода ее клана кому-то настолько мешает? Да, пять лет прошло, драконы укрепили свои позиции, теперь с ними полезно дружить. И через белых тигров, которых высшие поддерживали все это время, это сделать гораздо проще, чем стандартными путями. А узнай кто-нибудь, что драконы еще и кровью делились, вообще с ума бы посходили, лишь бы с ней породниться. Селия не знала толком, чем грозило такое донорство, но в одном была уверена точно: драконы свои секреты хранили не зря. И даже Барс, скорее всего, не сможет ответить на интересующие ее вопросы. А жаль...быть может, она стала по гроб жизни зависимой от какого-то отдельно взятого крылатого, а сама и не подозревает об этом... Сколько же мыслей!

   Она усмехнулась, возвращаясь к теме с Зиком. На прощанье он спросил, как пахнет живая горгулья, зная о ее опыте общения с каменным метаморфом...да так же, как и мертвая, добавила девушка уже после того, как отключила видеосвязь. Так же, как и мертвая...

   То, что Йона остается пока с Закари, вселяло надежду. Небольшую и призрачную, но парень был продвинут для своих двадцати пяти и умел, в случае чего, заметать следы. Значит, пока можно целиком и полностью сосредоточиться на собственном уклонении от лап остальных тигров. А в том, что именно тигры устроили бойню на ее свадьбе пять лет назад, она больше не сомневалась. Слишком уж понятное выражение промелькнуло на лице золотистого, когда Селия забрасывала пробный камень в спокойную гладь его логики. Изумления от случайной догадки Адам так и не смог скрыть. Самоуверенный альфа. Это его и погубит. Когда Сел собственноручно вырвет его глотку. За Алекса. За порушенное из прихоти будущее.

   А пока Зик прав, и стоит действительно прислушаться к совету парнишки. Попросить защиты у драконов, они помогут. Тем более что у Селии, в отличие от всех остальных, есть одна природная особенность: усиленное обоняние, которым не могут похвастаться тигры. Еще одна причина иметь под боком жену-снежинку... Именно это качество позволило ей четыре года назад натолкнуться на истекающее черной кровью тело мужчины-горгула.

   На последних силах он попросил просто похоронить его. Не объяснил, кто, когда и зачем напал на него. Селия выполнила просьбу. Если она найдет остальных горгулий, обязательно сообщит, где находится тело мужчины. Он достоин того, чтобы быть упокоенным рядом с сородичами. Благодаря ему Селия раз и навсегда запомнила запах живых горгулий. И мертвых тоже... Единственной расы во Вселенной, кровь которой могла обернуться погибелью всех разумных метаморфов. Если бы тогда девушка знала, как недалеко находится от истины.

   Мысли вновь вернулись к Йоне. Этот детский акт неповиновения - покраска волос в противоположный естественному цвет - до сих пор не вызывала ничего, кроме улыбки. Хотя, надо отметить, с приличного расстояния и со спины тигры не смогут идентифицировать ее как младшую сестру беглянки. Любое временное преимущество им сейчас только на руку. А оказавшись у драконов, Селия всегда сможет договориться и о безопасности своей маленькой принцессы. Слишком мало времени остается до ее совершеннолетия, когда клан уже не сможет защитить Йо-йо... Пора позаботиться о ней самой!

   За не желающими пропадать мыслями девушка пропустила рассвет. Сегодня последний день спокойного существования на звезде Подземных Драконов. Она отправляется к призрачным. Вперед, в неизведанное будущее. И только в голове, почему-то, до сих пор проносятся слова, прозвучавшие впервые сегодня во сне: "В тебя можно влюбиться?.."*


   * С. Лукьяненко "Принцесса стоит смерти"



   Глава 2. В ад или в рай - сама выбирай


   Симпатичная девушка-консультант обернулась к группе, в которой Селия собиралась перебираться с планеты Малахит, служившей ей пристанищем последние семь месяцев, подземных драконов на планету Вдохновение призрачных:

   - Благодарим вас за выбор межгалактического шаттла "Спейс Имбрейс"* и надеемся, что полет доставит вам настоящее удовольствие! Перед вылетом необходимо пройти стандартную процедуру инструктажа по технике безопасности, которую мы с вами сейчас и осуществим...

   Дальше Сели не слушала. Она пользовалась только услугами компании "Галактика", принадлежащей драконам, и все инструкционные лекции знала наизусть. Сейчас будет примерное описание шаттла и запасного пути к спасательным шлюпкам, если вдруг возникнет нештатная ситуация и небходимо будет эвакуировать пассажиров. Она не помнила ни одной такой за пять лет. Драконы уверенно завоевывали сданные ранее позиции. Бережно и мягко вливались в потоки жизни Вселенной, принося вместе с собой спокойствие и уверенность в завтрашнем дне. Прекрасные дипломаты, политики и специалисты в сфере межрасовых отношений, они бросили все свои силы на погашение конфликтов различных национальностей Вселенной, и, надо сказать, получалось у них на "ура". Троекратное. Если бы не тот провал пять лет назад... Селия утешала себя мыслью, что так они пытаются искупить вину за то, что обещали защищать и не смогли. Не успели вовремя. Опоздали. А теперь она вынуждена лететь в резиденцию главного дракона только для того, чтобы повидаться с Барсом. Кстати, вот еще одна проблема: она не знала, как добраться до дома Дориана Детри. Придется интересоваться на месте...

   "В тебя можно влюбиться?.." - вывел ее из печального состояния вспыхнувший в голове вопрос, и девушка почувствовала чью-то руку на своем плече.

   - У вас это вариант эстетического удовольствия- путешествовать драконьими космолиниями? - ясно улыбался ей незнакомый высокий мужчина с волнами рыжеватых волос.

   И Селия, переключившись на истинное зрение, потрясенно выдохнула: дракон! Красивые огненные крылья развевались за спиной, и Сели вместо того, чтобы отпрянуть в сторону, невольно ими залюбовалась. Все время ее потрясенного молчания мужчина сдержанно улыбался.

   - Что, простите? - опомнилась девушка и моргнула.

   - Просто стало интересно, почему странная женщина-оборотень вдруг решила предпочесть телепорту на Вдохновение обычный человеческий шаттл, - пояснил свое первое замечание мужчина.

   Его обаянию нельзя было сопротивляться, и Сели, все также продолжая держать в поле зрения потрясающие крылья, честно призналась:

   - Проблемы с телепортацией, - и развела руками. - Травма в прошлом, после которой безболезненное прохождение телепорта для меня стало невозможно, - хотя на самом деле все дело было в том, что она просто боялась.

   Боялась того, что настроенный телепорт вдруг превратится в тот, который пять лет назад внезапно открылся на поляне, переливаясь всеми цветами радуги... И потому при каждом перемещении испытывала боль.

   Мужчина нахмурился:

   - Да, я слышал о том, что некоторые оборотни испытывают трудности с прохождением арок, Ди уже поставлен в известность, так что, надеюсь, в будущем и эта проблема решится...

   - Моя проблема, скорее, психологического характера, - не могла не улыбнуться откровенной заботе, прозвучавшей в словах рыжего незнакомца, Сели. - И это моя личная реакция, связанная с событиями, случившимися со мной...уже довольно давно, - она не стала вдаваться в подробности.

   Ох, уж этот драконий гламор! Они пользуются своими преимуществами даже неосознанно. Но Сели пыталась сопротивляться всеми фибрами души, а потому попросила:

   - А вы не могли бы не так сильно...сиять? - Мужчина встрепенулся, кивнув и смотря на нее извиняющимся взором:

   - Простите...вы мне невольно приглянулись, а это не всегда легко контролировать, поэтому спасибо, что напомнили.

   Сели удивленно вскинула бровями - она-то думала, что дракон и не подумает извиняться. Не в их это было природе. Пусть и вымирающие, они всегда были и будут хозяевами жизни. Хотя бы потому, что у них есть один-единственный Дориан Детри, который однажды просто отключил всех оборотней с Призрачной Звезды от источника, запретив им перевоплощаться. А это такой удар по животному внутри... При одной мысли об этом Сели почувствовала недовольный отклик своей половины: тигрица давно хотела ощутить мягкую траву под лапами, все пять лет продолжая мириться с невозможностью трансформаций. А все потому, что в звериной ипостаси не работали уже никакие репелленты, поэтому Барс категорически запретил оборот.

   Еще одна причина, по которой стоит съездить к драконам... Попросить доступ к Источнику и попробовать хоть на Вдохновении обернуться. И ее мысли снова вернулись к спутнику:

   - А вы разве...ничего не чувствуете?

   - В каком плане? - поинтересовался дракон. - На вас есть какая-то субстанция, действующая на обонятельные рецепторы - вы ничем не пахнете, да - но драконы, видите ли, не реагируют на животные феромоны, - он заинтересованно посмотрел на девушку. - Мы даже на сирен спокойно реагируем, если, конечно, чистокровные.

   Сели ощутила укол беспокойства. Значит, все это время она просто по счастливой случайности не догадывалась об иммунитете драконов. Интересная подробность! Надо будет сообщить о ней Барсу по прибытии.

   - А что, вы ожидали какой-то другой реакции? - спокойно дождался, когда очередной виток удивления Селии схлынет, дракон.

   - На мне духи с отпугивающими феромонами, - расслабленно улыбнулась девушка. - Мне нужна была... некоторого рода защита от представителей своего вида.

   Дракон как-то по-новому на нее посмотрел:

   - А в кого вы обращаетесь?

   - В белого тигра, - решила не устраивать тайну из своего происхождения девушка.

   - Так вы что, та самая?.. - начал, было, дракон, но она поспешила кивнуть, чтобы никто рядом не успел услышать проникновенной речи рыжа. - И не боитесь путешествовать одна?

   Она только пожала плечами - привыкла. Да и куда денешься от судьбы, если она вдруг решит дождаться тебя за очередным поворотом?

   - А не хотите взять провожатым дракона? - весело подмигнули ей. - Обещаю обеспечить вашу безопасность на все время пятиминутного перехода.

   Она озадаченно глянула на огненного - это что же ей сейчас предлагают, телепорт? До Вдохновения? Идея, конечно, заманчивая, но у нее же билет пропадает, а за него уже заплачены деньги, которых она старалась не перерасходовать...

   - Не бойтесь, - правильно истолковал ее сомнения мужчина. - Ваши сбережения на билет не пострадают, и вам вернут их, когда вы укажете номер своего банковского счета. С ним, надеюсь, проблем не будет?

   Селия помотала головой: Зик все устроит так, чтобы комар носа не подточил.

   - Отлично, - улыбнулся огненный. - Так как насчет моего предложения?..

   - Оно весьма заманчиво, - не стала скрывать Селия. - Но мне не хотелось бы вас напрягать.

   - Никаких трудностей, - развеял ее сомнения мужчина. - Мне все равно нужно в резиденцию Детри по делам.

   При упоминании конечного пункта своего назначения Селия поняла, что еле сдерживает рвущийся наружу писк восторга: сама судьба послала ей сегодня этого необыкновенного мужчину!

   - Кстати, - виновато глянул на нее дракон. - Простите мне мою невежливость. Каспер ван Гарден к вашим услугам. Не беспокойтесь, - неправильно истолковав ее внезапно нахмуренные брови, добавил мужчина. - Это неполное имя, ничего, способного вас скомпрометировать, я себе не позволил...

   А теперь пришла пора непонимающе уставиться на него - Селия не знала всех хитросплетений, связанных с именами драконов. Но спросить было опасливо - вдруг, это бы относилось к личной сфере - и она посчитала правильным оставить все, как есть. К тому же, нахмурилась она совсем не поэтому. Фамилия ван Гарден была ей знакома - ее носил муж Инги.

   - Просто жена моего кузена решила заняться честью семьи, вот и не разрешает нашим мужчинам представляться приглянувшимся им девушкам полными именами, - с улыбкой, тем временем, пояснил Каспер.

   - А вашу невестку, случайно, не Ингой зовут? - приподняла бровь Сели и, получив утвердительный кивок, расплылась в расслабленной улыбке. - Тогда нам с вами точно по пути...

   Огненный только удивленно поднял брови, на что получил исчерпывающий ответ:

   - Мне необходимо встретиться с Барсом...

   - Значит, вы правильно выбрали провожатого, - мягко улыбнулся дракон, беря ее под руку.

   - Но это же вы меня выбрали, - тихо возразила Сели, позволяя, тем не менее, увлечь себя в сторону от продолжающей объяснять технику безопасности девушки-консультанта.

   - Вот видите, как повезло сегодня нам обоим! - нашелся с ответом Каспер, обезоруживающе улыбаясь.

   - Да, наверное, - не в силах сопротивляться природному обаянию дракона, кивнула Селия, и ее повели прочь от человеческой части космопорта, в котором она оказалась сразу же после того, как позволила дома легкий завтрак не выспавшемуся организму, а потом привела свой вид в соответствии с максимумом представлений о маскировке.

   Но, похоже, на огненного дракона не произвели впечатления ни ее забранные в кичку волосы, ни надетая поверх этого безобразия кепка, ни мешковатый стиль в одежде, которого она вынужденно придерживалась последние пять лет. Дракон словно смотрел в самую суть вещей. И это и пугало, и располагало к нему одновременно...

   Вдвоем они миновали человеческую зону посадки на космические лайнеры, по узкому коридору перейдя в отделение для иных рас, способных перемещаться телепортами. Впервые оказавшись в этой части космопорта, Селия потрясенно ахнула: здесь было на порядок красивее, и связано это было явно не с расизмом драконов по отношению к людям. Просто то тут, то там возникали арки разноцветных телепортов, закрепленные за определенными направлениями перехода, а в совокупности они образовывали своего рода радугу, от которой начинало сильнее колотиться сердце и разбегались глаза. У каждой из арок находилось небольшое огороженное пространство, вмещающее в себя, как подумала Сели, не более двадцати антропоморфных существ, как объяснил Каспер, это было сделано для того, чтобы было комфортнее перемещаться сквозь гиперпространство космоса. Она только кивала: восторг полностью поглотил сознание. Никогда и нигде она не видела столько рамок по переносу сразу.

   - Наши ученые пока безуспешно бьются с задачей перехода сквозь телепорт обычного человека, - как бы извиняясь, подал голос ван Гарден. - Но я очень сильно надеюсь на то, что в скором времени и эта проблема будет решена.

   - Но ведь ваши перевозчики потерпят такие убытки, - заметила Селия резонно. - Колоссальные потери в средствах! Это же грозит полным закрытием транспортных компаний.

   - Прибыль не имеет значения, важна только жизнь, - перефразируя известную реплику киношного персонажа прошлого века, ответил огненный. - Перестанут летать люди - останутся грузы. Телепорты, как ни крути, пока не рассчитаны на большой багаж. Да и потом, - задумчиво добавил он, - что есть деньги, когда нет возможности, например, дотронуться до близкого человека? Или отправить телепортом гениального врача просто потому, что при прыжке он потеряет абсолютно все свои знания?

   Селия посмотрела на спутника и склонила голову:

   - У вас какое-то личное горе, Каспер?

   - Я надеюсь сегодня сделать внушительный шаг для того, чтобы нейтрализовать, насколько это возможно, его последствия, - кивнул дракон. - Ну вот, наша рамка на Вдохновение...

   Оторвавшись от созерцания рыжеволосого мужчины, Селия сосредоточила внимание на предстоящей процедуре почти моментального переброса на главную из планет системы Призрачных Драконов. Туда, где располагалась резиденция Дориана Детри - главного среди высших обитателей Вселенной. Тигрица ощутила укол беспокойства, но поняла, что это просто ненужные опасения, и невольно качнулась в сторону взявшего смелость сопровождать ее дракона. Без слов поняв метания спутницы, ван Гарден осторожно подхватил ее под руку и направился к мерцающей аквамариновым светом арке телепорта, на ходу делясь знаниями:

   - А вы знаете, что цвет арки, помимо того, что определяет конечный пункт назначения, еще и говорит о том, какие именно драконы принимали участие в ее построении? - он загадочно выгнул бровь, предоставляя возможность обдумать свой вопрос.

   - Неужели? - искренне поразилась девушка. - И кто же приложил лапу, - ван Гарден улыбнулся небольшому двойному дну в ее словах, - именно к нашему?

   - Этот портал строил Дориан, - с гордостью ответил Каспер. - Но способности Ди пока еще не слишком афишируются, и я надеюсь, вы не приложите руку к обнародованию этого секретного факта после того, как своей красотой заставили старого и больного дракона раскрыть вам все секреты.

   - Старого и больного? - насмешливо отозвалась Сели - ей все больше нравилась веселая компания на пути к Призрачной звезде. - А сколько вам лет, Каспер, позвольте поинтересоваться?

   - Вообще это очень некорректный для дракона вопрос, - притворно нахмурился мужчина. - Но только для вас я открою страшную тайну: мне чуть больше шестисот лет, - и победоносно посмотрел на спутницу.

   Селия разрешила организму не скрывать своего удивления и во все глаза уставилась на дракона:

   - Я бы не дала вам больше сорока! - честно призналась девушка.

   - Ну, я никогда и не жаловался на то, что неплохо сохраняюсь, - самодовольно ответил мужчина и подтолкнул ее к приближающейся арке. - Держите меня за руку, Селия. И ничего не бойтесь...

   Вопрос о том, откуда он узнал имя воскресшей невесты, утонул в пространстве телепорта, и Селия окунулась в недолгий мир ощущений от переноса из одной точки Галактики Дракона в другую. Сердце ухнуло в пятки, когда перед глазами поплыли цветные круги, а потом начало отстукивать неровный ритм, и только рука Каспера не давала возможности скатиться в банальную истерику. Конечно, Сели знала, что в стационарном переходе не нужно держать картинку места назначения перед глазами, и, тем не менее, лицо Барса - все, что занимало пространство мозга девушки в данный момент...

   - Можете открывать глаза, - раздался над ухом покровительственный голос дракона. - Ваши мучения остались позади.

   Взяв совет на вооружение, девушка подключила зрение к остальным чувствам и огляделась. На планете из системы Призрачных Драконов она появилась впервые. Какая-то непонятная оторопь раньше брала за душу при одной только мысли о том, чтобы приблизиться к жилищу существ, помогающих тиграм после показательной казни, устроенной на свадьбе. Теперь же приглашение пришло от Барса, и отказаться не было ни малейшей возможности. Но, глядя на окружающую картину жизни драконов, Сели поняла, что зря откладывала знакомство с цивилизацией высших.

   Здесь, в отличие от каменной пустыни подземных и стеклянного лабиринта огненных (которые, впрочем, вполне закономерно объяснялись: в первом случае - наличием необходимого материала, во втором - жароустойчивостью определенных видов стекла и, как следствие, повышенной безопасностью жилищ взрывоопасных обитателей), преобладали невысокие деревянные дома, которые Селия, памятуя о времени, прожитом в Солнечной системе, отнесла к спальному району города Драконов. Выполненные, в основном, в одной и той же двухцветной гамме, они привлекали песочно-желтыми стенами и блестящими при свете Призрачной звезды - Этамина - яркими красными крышами. Зная о том, что некоторое время глава сильнейшей среди драконов касты весьма тесно общался с жителями Земли, Селия быстренько провела параллель между развивающейся инфраструктурой Вдохновения и некоторыми позаимствованными у других рас особенностями, что, безусловно, свидетельствовало в пользу Дориана Детри. Чуть дальше были видны шпили более современных зданий, из чего девушка сделала вывод, что там начинается деловая и торговая часть.

   - Добро пожаловать к Дракайнам, - по-своему истолковав задумчивое молчание тигрицы, произнес Каспер. - Не желаете совершить прогулку по тихой части города?

   - С удовольствием, - кивнула Сели. - Тем более что время позволяет.

   Телепорт действительно сэкономил добрых три часа пути, и девушка была совсем не против прогуляться по солнечному городу с ярко-красными крышами двух- и трехэтажных таунхаусов после серого и мрачного места обитания подземных. У них даже свет звезды походил больше на рассеянное излучение системы Маггелановых Облаков... Тем милее для сердца казалась планета с соответствующим названием Вдохновение. Тем больше Селия жалела, что не рисковала раньше пожить здесь хоть чуть-чуть. Однако и по поводу подземного гостеприимства не могла сказать ничего плохого.

   Просто их солнце было немного холодным, спектральный класс - пусть и близким к сверхгиганту, но чего-то, все-таки, не хватало... ну и название, соответственно, было подходящим... Тубан, или "змея", как нельзя кстати отражала тихий шипящий характер подземных, не любящих встревать в споры, но, при желании и возможности, защищающих свое одним точным и хорошо выверенным ударом. Как укус. Мгновенный и смертельный.

   Проработав на подземных три последних года, Сел познакомилась с особенностями их характера от и до. А теперь всерьез подумывала о том, чтобы получить у них расчет и перебраться к призрачным. Все-таки, она больше любила яркие краски вокруг: ясную погоду, во время которой отчетливо видно творящееся вокруг безумство цветения и роста; улыбающиеся солнечному дню лица; невыносимую зелень травы, наконец, в которую хочется погрузить лапы... У подземных были сплошь и рядом каменные дома и почти ощутимая серая атмосфера. Их дом был крепостью, и именно это привлекло скрывающуюся тигрицу, однажды решившую осесть на родине чешуйчатых. И среди драконов можно было не бояться, что тебя заметит какой-нибудь оборотень из семейства тигров - а они были более всего заинтересованы в возвращении Селии - и решит отдать долг отечеству, отдав на растерзание суда метаморфов. Драконы не признавали никакой власти над личностью. Наверное, потому, что сами были свободны в своих полетах по небосводу.

   - Вы все время над чем-то усиленно думаете, - смешно обидевшись, переключил на себя внимание Каспер. - Неужели я настолько неинтересная компания?

   - Нет, что вы, - расхохотавшись над нелепым видом насупленного дракона, заверила его Селия. - Просто смотрю вокруг и понимаю, что хочу здесь жить, - разоткровенничалась девушка.

   - Так это можно устроить, - оживился огненный. - Вот чем вы обычно занимаетесь по профессии? - с видом экзаменатора поинтересовался он, и Селия подавила рвущееся наружу желание улыбнуться снова.

   - Последние три года я помогала подземным в поисках пропавших. Насколько я понимаю, вы продолжаете искать своих по всей Вселенной и поныне, - забросила осторожный камень интереса тигрица.

   По лицу Каспера пробежала тень, но он почти сразу же собрался и кивнул в ответ:

   - Это правда. Драконов осталось не так много, чтобы можно было пренебрегать нашим количеством в угоду обстоятельствам. И как ваши поиски - успешны? - почему-то сейчас, глядя на искреннее любопытство огненного, девушка ощутила, что его вопрос носит личный характер, поэтому ответила максимально честно:

   - Да, Каспер. Понимаете, в отличие от остальных тигров, я обладаю достаточно чутким нюхом в звериной ипостаси. Я не знаю, генетическое ли это отклонение или наш род когда-то пересекался с ищейками, но, тем не менее, в пределах нескольких километров я могу определять искомый запах и идти по следу, невзирая на природные условия. Поэтому запахов драконов за последние три года успела перепробовать достаточно большое количество...

   - В ваших устах это очень эротично звучит, - разбавив атмосферу серьезности, возникшую после обстоятельного монолога девушки, выдал повеселевший дракон и даже подмигнул, заставив Сели смутиться. - Знаете, мне кажется, призрачные ваш талант смогут оценить по достоинству... - добавил он с легким налетом задумчивости.

   - У призрачных есть сирены, - резонно заметила девушка, имея в виду семейный союз Дориана Детри и Арины Одиссис. - Сирены способны искать лучше других.

   - Ваша правда, - кивнул Каспер, - только вот здесь есть один нюанс: сирена способна искать лишь раз в жизни. И только того, кто является, по сути, ее истинной... - он на мгновение прервался. - Да, пожалуй, здесь уместно будет говорить о понятии истинной пары. Поэтому у дракона всего один шанс на миллион, что его избранная окажется из расы свободолюбивых женщин, - он грустно хмыкнул. - К тому же, сирена не ищет ровно до места нахождения. У нее всегда существует погрешность в поиске. Поэтому, - он с оценивающим взглядом прошелся по фигуре Селии, заставив девушку невольно вздрогнуть, - я думаю, призрачные будут рады сотрудничать с вами. Тем более что вы все равно направляетесь к ним, - улыбнувшись, добавил дракон. - А у них как раз собирается экспедиция по поиску оставшихся в живых горгулий.

   - Это точно? - нахмурившись, поинтересовалась девушка.

   - Абсолютно, - кивнул мужчина. - Горгульи - одна из трех старейших рас Вселенной, и пока существует надежда отыскать их, драконы не перестанут пытаться. А сейчас, объединившись с сиренами, тем более.

   - Тогда вы действительно правы - мне есть, что предложить призрачным, - тихо согласилась Сели, погружаясь в собственные мысли.

   - Неужели? - заинтересованно выгнул бровь Каспер. - И что же вы имеете в виду?

   - Пусть это пока останется секретом, - загадочно улыбнулась девушка.

   - И вот так всегда, - шумно выдохнул дракон. - Но я выполнил свою миссию гида, мы пришли к резиденции Детри, - махнул он рукой в том направлении, что было за спиной Сели. - Надеюсь, мы еще встретимся, прекрасная леди, - подмигнул он и поспешил откланяться.

   Сели попрощалась с драконом и двинулась туда, куда указал ей Каспер. Значит, весть о горгулиях не была выдумкой или чьей-то неудачной попыткой пустить утку в газетной среде. И даже высшие метаморфы - драконы - собирают спасательную экспедицию по их поиску. Как удачно, однако, все складывается...

   И все-таки стремления искать горгулий она не понимала и не разделяла. Нет, она бесконечно симпатизировала сиренам, даже немного завидовала их свободному выбору мужей - у белых тигров-то это вряд ли бы получилось, учитывая размер популяции - но доверять одной какой-то там Арине Детри и ее "внезапно открывшемуся чутью", которая, к тому же, еще и женой дракона по совместительству являлась, - это вообще верх наивности. Ну и что, что про эту семью гуляют сказки по всем наделенным разумом Галактикам - драконы на то и драконы, чтобы дозировать по отношению к ним чувство доверия. Да, в свое время белые тигры поддержали их, когда те вышли на арену и заявили о том, что хотят мира во всей Вселенной, но чем это обернулось для самих тигров? Вспоминать до сих пор больно, а теперь, несмотря на любовь к природе призрачных, Сели должна предстать пред светлы очи их предводителя и предложить свои услуги в вопросе поиска горгулий. Сдались им эти каменные истуканы!

   Девушка нацепила наушники, оценив, что путь до дома Детри займет минут десять-пятнадцать. Рядом с местом, где ее покинул ван Гарден, находилась беседка с аркой телепорта, и Сели поняла, что, в случае чего, сможет перенестись отсюда в здание космопорта Вдохновения. Продолжив исследование местности, она обнаружила пункт назначения. Небольшой аккуратный коттедж был опознан как жилище главного дракона под Аэросмитов и их "дыру в душе". Помимо указания Каспера, она помнила еще и по обрывкам разговоров с Барсом, как именно выглядит дом семьи дракона и сирены. Сам ирбис сейчас, по идее, должен был дожидаться девушку там, чтобы провести последний обязательный осмотр после пяти лет изнурительного восстановления. Почему там - Барс наблюдал за беременностью кисы и Арины. Черт, сколько поломанных повторно костей и их медленного - потому что порой регенерация замедлялась специально - сращения ей пришлось перетерпеть, чтобы сейчас абсолютно здоровой - ну, почти - передвигаться в сторону дома призрачного дракона. Где-то по пути должна встретить еще и киса. Об этом было заранее оговорено после того, как Барс с прищуром сообщил, что до дома Детри ей придется добираться самостоятельно. Но следов пантеры девушка пока не обнаружила. Оно и к лучшему: мысли в порядок привести не помешает.

   Странно...дом, вроде бы, новенький, а место, просящееся перед ним под лужайку, изрыто глубокими ямами. Создается ощущение, что тут порезвился кто-то из драконов в приступе бешенства...

   - И все-таки, вы очаровали меня настолько, что бросить вас в трудной ситуации стало выше моих сил, - раздался голос позади, и Сели, пряча наушники, с улыбкой обернулась к Касперу, чтобы почти сразу увидеть, как начинает морщиться мужчина.

   Странная реакция для существа, мгновение назад признавшего искреннее желание продолжить быть гидом. Однако причина столь резкой смены настроения стала понятна для Селии чуть позже, когда в ноздри ворвался знакомый запах одной зеленоглазой и вездесущей кошки. Улыбнувшись и решив поприветствовать знакомую, девушка развернулась... чтобы почти сразу же столкнуться с метавшим молнии взглядом кисы.

   - И как это понимать? - спросила разъяренная Инга, переводя взгляд с Селии на Каспера.

   Кто-нибудь вообще может объяснить, что творится у этих странных драконов?



   * "Space Embrace" - "Объятия Космоса"



   Глава 3. Больше тысячи причин


   Немая сцена продолжалась бесконечно долго, и за это время Селия успела несколько раз перевести взгляд с дракона на пантеру и обратно. Кажется, впереди намечалось некоторое противостояние интересов...

   - Каспериан ван Гарден, это как понимать?! - раздался голос кисы на грани истерики.

   Это позывные такие определенные? Селия продолжала недоумевать, когда раздался обреченный возглас дракона:

   - Простите, милая Сели... но я больше не смогу даже попытаться сделать вас своей любовницей! - девушка в ужасе повернулась к огненному, но, натолкнувшись на искрящийся весельем взгляд, поспешила поберечь обвинения на потом.

   И действительно, спустя мгновение оценки ее состояния, дракон пояснил:

   - Чужой представитель расы метаморфов открыл вам тайну моего имени. У драконов полное имя, озвученное носителем, означает приглашение к более близкому общению. Теперь это невозможно... - он печально опустил голову, но Селия успела заметить плутоватую улыбку, которую рыж своим маневром очень удачно замаскировал от кисы.

   - Так ты что - даже не пытался к ней подкатить? - удивленно воскликнула Инга, указывая пальцем на Селию.

   - Вот знаешь, за что я тебя люблю, Ин? - дракон соизволил посмотреть на пантеру, перестав изображать клоуна. - За то, что ты сделала из моего кузена настоящего человека и семьянина! А теперь догадайся, что меня больше всего в тебе раздражает? - он выгнул бровь, сурово уставившись на кису.

   - Моя вездесущность? - осклабилась девушка.

   - Твоя святая уверенность, что со всеми остальными ван Гарденами нужно поступать так же! - праведный гнев дракона прочувствовала даже Сели.

   И даже попыталась посочувствовать. Не вышло... Где-то на уровне инстинктов она понимала, что мужчина ловко пытается давить на жалость.

   - Ну, моя-то уверенность, может, и святая, только вот тебе-то, дорогой родственничек, точно не следует говорить о том, что рыльце не в пушку, - с намеком проговорила киса нарочито ленивым тоном, и Селия поняла, что она наступила на больную мозоль одного из ван Гарденов.

   Тигра предпочла не вмешиваться. Пусть разбираются между собой сами. У нее есть другие, более важные дела. Дракон между тем решил сдаться на милость победителя в юбке.

   - Хорошо-хорошо, - поднял руки в защитном жесте Каспер. - Раз ты не хочешь видеть родственника, я попробую ретироваться без вреда для здоровья.

   - Будь добр, - пропела киса с выражением вселенского счастья на лице, а затем повернулась к Селии:

   - Ну, привет тебе, беглянка! - после чего обняла и, подхватив под руку, потащила к дому Детри, оставив представителя огненного драконьего семейства решать вопросы самоопределения в пространстве в одиночестве.

   Поначалу белоснежная тигра пыталась противостоять напору пантеры, но, стоило той бросить один-единственный испепеляющий взгляд в сторону новоприбывшей, как очаг сопротивления был мигом нейтрализован. Селия решила отдаться во власть судьбы, которая сейчас виделась ей в образе зеленоглазой фурии, а потому отложила на будущее возможные последствия знакомства с одним из ван Гарденов. Вместо этого вернулась к созерцанию природного диссонанса, коим являлся разрытый ландшафт. Правильно расценив немного удивленный взгляд в сторону произведения современного почвенного искусства, киса небрежно отмахнулась:

   - Это Рид по просьбе Арины место под новые клумбочки окучивал... Они там с Дорианом сейчас тусуются. Видишь, постепенно все оседают на местах, одна ты продолжаешь бегать. Не устала? - внезапно добавила черная кошка, прищурившись.

   Нет. Это именно то искусство, которым она овладела после катастрофы с Алексом в совершенстве. Спасибо Барсу - благодаря блондину засечь ее по запаху стало практически невозможно, только с очень близкого расстояния. Будучи изначально учителем и наставником, после смерти Алекса он превратился в кровного брата. Как жаль, что Алекса спасти не удалось...как больно оставаться совершенно одной!

   - Боюсь, даже при моей взаимной любви к пряткам в любом случае сейчас уже поздно об этом спрашивать, - улыбнулась Сели, глядя на снова беременную кису, и мельком подумала, что и сама теперь вполне могла бы стать матерью.

   Другой вопрос, что не от кого. И - страшно... Потому что когда Барс вынесет окончательный приговор "здорова", тигры с планеты огненных тут же ринутся в бой за право взять девушку к себе в стаю... Она такой участи не желала. Она помнила, что такое взаимное уважение, вот и не могла после смерти жениха смотреть еще на кого-то, хоть и не любила Алекса, когда должна была. Сейчас главной задачей было сохранение клана белых тигров. Их осталось не так много. Те, кто еще жив, единогласно решили сделать девушку представителем альбиносов на совете метаморфов. У нее не было другого выхода, кроме как стать сильной.

   - А кто такой Рид? - отвлекаясь от мыслей, поинтересовалась Сели.

   Пантера, почему-то, спрятала улыбку в уголках губ и совершенно равнодушно ответила:

   - Гроза подземных драконов и наш любимый готичный красавец!

   - Так уж и готичный? - насмешливо выгнула бровь тигрица, воскрешая в памяти образы Брендона Ли из "Ворона" и Вилле Вало из популярной музыкальной группы, которую периодически слушала в плейере.

   Есть еще Тило Вульф, тоже музыкант...но нет, вряд ли дракон станет исповедовать тему БДСМ в своем внешнем виде. Мысль заставила улыбнуться, и киса, словно прочитав информацию по выражению лица девушки, еще и подлила масла в огонь:

   - Представляешь мускулистого мужика в латексе?

   - Разве готы не улетают вместе с легким дуновением ветра? - пошутила Сел, имея в виду, как раз, отсутствие у представителей данной субкультуры тренированной мышечной массы.

   - Черт, неужели Рид на самом деле не гот? - Инга с досадой прикусила губу, заставляя тигру рассмеяться. - Мне так нравится, когда ты становишься веселой, - с ностальгией смотря на девушку, призналась брюнетка и тут же вернулась к игривому настроению:

   - Но с Ридом мы вас представим, да!

   Селия даже поморщилась - вот только еще одного дракона в знакомых ей сейчас совершенно не хватало - и перевела тему разговора:

   - Мне к Барсу нужно, кис, а не со всякими чешуйчатыми дружбу заводить.

   - Ладно, - неожиданно легко сдалась Инга, когда путь к домику подошел к концу, - он на втором этаже где-то тусуется. Подожди немножко, я его приведу, хорошо?

   - Окей, - ответила в привычной манере Сел и последовала за пантерой внутрь.

   Девушку оставили в светлой гостиной, она расположилась у окна, отдаваясь во власть впечатлений от музыки и солнечного дня за стеклом. Сколько прошло времени, она не знала, но внезапно начала ощущать чье-то ненавязчивое присутствие. За ней явно наблюдали. Сели обернулась, одновременно избавляясь от наушников в ушах, и увидела высокого подтянутого мужчину в футболке и джинсах с пронзительным взглядом сине-зеленых глаз. Наверное, такой оттенок можно было назвать аквамариновым. Что-то неуловимо-знакомое чувствовалось в его облике, но вот что именно - она никак не могла вспомнить... А потом до нее дошло: она помнила еле уловимый аромат хвои и солнца, окружавший незнакомца. Но откуда - понять не могла.

   - Почему вы не пахнете? - щурясь, спросил мужчина.

   Она растерялась от прямого вопроса и попыталась пристальнее рассмотреть мужчину. Какой странный дракон! То, что он принадлежит именно этой расе, можно было определить и без истинного зрения: тигра мгновенно почувствовала на себе действие гламора, которым обладали только чешуйчатые высшие. Только вот странное какое-то обаяние окружало светлоглазого... Оно словно не желало преподнести своего хозяина в лучшем свете, делая упор, наоборот, на ощущение защищенности и спокойствия. Сели настолько удивилась, что позабыла про вопрос, заданный незнакомцем, и выпалила в порыве чувств:

   - А почему у вас такой странный гламор?!

   Мужчина чуть склонил голову набок и встретил ее реплику насмешливым взглядом:

   - Это вполне нормально для женатого дракона.

   И тут-то Сел догадалась перейти на истинное, после чего практически подскочила на месте: призрачный! Самый настоящий призрачный, с необычным переливом крыльев от снежно-белого к дымчато-серому цвету. А поскольку Призрачных на сегодняшний момент было известно только две особи, а данный экземпляр на президента планеты Рокис совсем не был похож - Патрика Детри Селия, слава Богу, время от времени встречала в новостях, когда не была занята работой, что случалось исключительно редко - то тигрица сделала очень правильный и вместе с тем весьма неутешительный вывод: она только что достаточно невежливо обратилась к предводителю драконов... Сейчас кому-то будет плохо.

   Но Дориан Детри, к удивлению девушки, вместо того, чтобы рассердиться, просто расслабленно улыбнулся и произнес:

   - Селия, я не кусаюсь - прекращайте меня бояться.

   Ее что, все драконы в лицо знают? Ошеломительная мысль посетила мозг, чтобы почти сразу усилить и так плохо скрываемое чувство страха. Теперь к нему добавилось еще и ощущение, словно она стоит перед драконом нагишом. Только вывернуто было не тело, а чувства... Они же все хорошие эмпаты, а Селия сейчас словно ходячая бомба, готовая в любую минуту разорваться.

   - Откуда вы знаете, как меня зовут? - стараясь быть как можно более вежливой, недоверчиво проговорила девушка.

   - Мы...участвовали в вашем спасении пять лет назад, - туманно ответил обладатель аквамариновых глаз.

   И она поняла, что его запах помнит именно с того момента... Его - и еще какой-то незнакомый, который мерещится периодически нюху, но так и не становится осязаемым настолько, чтобы дать ему определение...

   - Зато теперь я начинаю понимать, как вы могли скрываться ото всех эти пять лет, - удовлетворенно заметил Дориан. - Вы что-то специальное применяли, чтобы перебить запах? - полюбопытствовал мужчина.

   - Да... что-то специальное, - не решаясь открыть, как Касперу, все свои секреты, тихо согласилась Сели. - А меня что, искали абсолютно все? - уцепилась она внезапно за слова дракона.

   - Не то чтобы, - усмехнулся Детри. - Но попытки - да, были.

   Внезапно захотелось спросить у него о том, кто делился с ней кровью. До дрожи в коленках захотелось. Потому что Сели была почти уверена, что предводителю драконов известно абсолютно все, что происходит с его подчиненными. Тем более если, как он утверждает, принимал участие в ее спасении. Но она сдержалась. Меньше знаешь - лучше спишь, и еще неизвестно, чем может обернуться новая информация. Потом она много раз повторяла, что поступила в данный момент правильно. Поскольку почти сразу после слов Дориана в комнату вошел Барс, приближение которого скорее почувствовалось, и укоризненно посмотрел на главного дракона:

   - Опять моих пациенток смущаешь, Ди?

   - Что ты, - отмахнулся Детри. - Мы весьма мило поговорили с Селией о том, как проходила ее... жизнь за эти пять лет, - при этом дракон так хитро улыбнулся, что тигре даже показался тайный смысл, скрытый в его словах.

   Но проверять теорию не пришлось, потому что Барс скептического выражения лица не изменил:

   - Знаю я ваши драконьи "разговоры"... Снежинка, девочка моя, он не успел тебя обидеть? - заботливо поинтересовался ирбис.

   Сели аж поперхнулась: мог бы и не спрашивать, на слух-то блондин никогда не жаловался... Наверняка и сам весь разговор подслушал. А сейчас просто ломал комедию, то есть занимался своим любимым делом. Но высказывать мысли вслух не стала, помотав головой, и ирбис кивнул на выход из комнаты:

   - Ну, тогда пойдем. Нас ждут великие дела! - и весело подмигнул ей.

   - До свидания, мистер Детри, - вежливо произнесла девушка, проходя мимо красавца-дракона.

   - Всего доброго, Селия, - склонил голову Дориан.

   Выйдя из гостиной, оборотни тепло обнялись, и Селия наконец почувствовала, как отпускает напряжение: все встретившиеся ей за сегодня существа были чем-то инородным для восприятия, а вот Барс... Барс и пах семьей, и вел себя так, словно она является его маленьким котенком, которого метаморф будет защищать до последнего. Рядом с ним она могла расслабиться по-настоящему.

   Ее повели на второй этаж, где почти сразу указали на комнату, в которой должен был произойти осмотр. Там стояла ширма, где Селия сразу же избавилась от ненужной одежды, оставшись в белье и проследовав на кушетку, чтобы блондин мог обследовать кости и внутренние органы. Пока Барс проверял свежие переломы, Сел думала о том, что так и не смогла узнать у Дориана Детри. Возможно, именно целитель сможет пролить свет на то, что стало известно благодаря Зику.

   - Ты знаешь что-нибудь о том, что во мне находится кровь дракона? - напрямую спросила тигра, и рука, ощупывающая ее брюшную полость, внезапно замерла.

   Барс задумчиво посмотрел на нее, потом вернулся к своему занятию:

   - Когда ты вывалилась из телепорта, то помимо развороченного живота и многочисленных переломов...короче, сама понимаешь, кровопотеря была колоссальная. Да, регенерировать ты начала - на удивление живучая оказалась - но мы потратили очень много времени на точечные сращивания органов. Без его крови ты бы погибла...

   - Кто он? - настойчиво спросила Селия.

   - Дракон, - не вдаваясь в подробности, ответил ирбис. - А поскольку он сам предложил себя в качестве донора, я не вправе открывать его имя. Для их расы процесс добровольного предоставления своей крови - штука очень особенная, если не сказать - интимная, - тихо добавил блондин. - Так что ты узнаешь имя своего спасителя только в том случае, если он сам этого захочет.

   - Но ведь это...долг жизни, получается, - заметила Сели, не веря в бескорыстность намерений представителя расы существ, главным занятием которых являлась добыча драгоценностей в свои сокровищницы.

   - Если бы ты была ему должна, ты бы давно об этом узнала, - отрезал Барс. - Поверь мне, он не из тех, кто просто так прощает неустойки своего меценатства. Не думай об этом, - ободряюще улыбнулся мужчина. - Иногда и драконы делают что-то просто от души. А ты совершенно здорова. Я отменяю репелленты, Снежинка.

   Новость прозвучала как гром среди ясного неба. Она затравленно уставилась на своего личного врачевателя:

   - Но ведь...это сделает меня ходячей мишенью для всех тигров.

   - Ты больше не можешь прятаться, - сурово произнес Барс. - От судьбы в любом случае не убежишь. Зато можно попытаться бороться с обстоятельствами, которые тебя не устраивают.

   - Барс... - тоскливо протянула девушка, но ирбис скривился и добавил:

   - У этого есть еще одна причина: насекомые, с помощью которых я получал концентрат, внезапно исчезли из тех мест, в которых я их отлавливал. Ничего не кажется странным?

   - За меня плотно взялись... - прошептала Селия, усаживаясь на кушетке и закрывая лицо руками.

   - Я тоже склоняюсь к этому выводу, - согласился ирбис. - Поэтому и говорю, что твои духи для тех, кто задастся целью, будут как мертвому припарки. К тому же драконий запах до сих пор действует, даже я это ощущаю. Ты ведь всегда можешь попросить у них защиты. Они не бросают тех, кому однажды помогли. Если б ты пять лет назад не вбила себе в голову навязчивую идею о том, что только бегство спасет тебя, давно бы уже была под крылышком у высших.

   - Я и так была у них под крылышком, - возразила девушка. - Последние три года работала на подземных.

   - Чего ж мне не рассказала? - заинтересовался Барс.

   - Чтобы не искал. Мне... - она помедлила с ответом. - Нужно было прийти в себя, понимаешь?

   - Конечно, снежная, - улыбнулся ирбис. - Удивительно, как еще ни один дракон не попытался подбить к тебе клинья.

   - Один был, - усмехнулась девушка, вспоминая утреннюю прогулку с ван Гарденом, - но его жестоко отшила киса.

   - Господи, неугомонная пантера, - возвел глаза к потолку Барс. - А беременная - так вообще неуправляемая! Всех родственников мужа построила по струнке, запретив даже думать о том, чтобы сообщать девушкам свои полные имена.

   - Да, - улыбнулась Селия, - Каспер сегодня тоже сокрушался, что не сможет теперь сделать меня своей любовницей.

   - Ван Гарден? - поразился Барс. - Ну и ну, девочка, какие ты интересные знакомства заводишь, однако! Но ван Гарден вряд ли бы стал к тебе подкатывать, - тут же успокоил ирбис. - У него... непростые отношения с весьма проблематичной женщиной. То есть, были. Сейчас не знаю. Да и потом, - он лукаво прищурился. - Помимо любовницы есть еще и жена. И то, что кто-то другой сообщил тебе имя дракона, не остановит его в стремлении сделать тебя своей, если он задастся целью.

   - Пф, Барс, - отмахнулась Сели. - Не говори ерунды!

   - Почему сразу ерунды? - не понял блондин.

   - Ну, кто мы и кто драконы? - начала, как маленькому, объяснять ему тигра. - К тому же мне нужно заботиться о сохранении наследия белых тигров, а разве можно этого добиться с драконом? - привела она свой самый веский довод.

   - Ну, во-первых, - Барс нисколько не смутился от ее тирады, - если какой-то чешуйчатый вобьет себе в голову идею о том, что ты его истинная, тебя не спасет уже ничто, поверь мне, - с видом знатока начал просвещать он девушку. - История кисы и Кристофера - тому ярчайший пример. Дориан за своей Ариной куда только ни таскался. А во-вторых, - тут Барс сделал драматическую паузу. - Ты вообще расоведение изучала, детка? Это только первенец от дракона наследует расу доминирующего - коим дракон, как раз, и является, мы все-таки младшая ветвь метаморфов - родителя. А вот остальные дети вполне могут быть и не папочкиного вида.

   - Да ты что? - вытаращилась на него Сели.

   - Ага, - кивнул Барс. - В этом вопросе только сирены им нос утерли: их первенец заглушает даже драконьи гены, становясь таким же, как и мать. А вот второй и последующие дети вполне высшими могут оказаться. Поверь многочисленному опыту в акушерстве. Так что подумай, - вернулся к своей первоначальной мысли ирбис. - Драконы - не самый плохой вариант. И у них есть одно неоспоримое преимущество...

   - Какое? - заинтересованно глянула на целителя Сели.

   - Они не будут смотреть на тебя, как на инкубатор для вынашивания будущего потомства. Любовь драконов безусловна, - как-то печально улыбнулся Барс.

   - Пока мне от них нужно только сотрудничество, - уверенно заявила Сели.

   - Какого рода? - приподнял брови ирбис.

   - Я хочу получить место в экспедиции по поиску горгулий, - осторожно закинула удочку девушка.

   Барс присвистнул:

   - Ты меня второй раз удивляешь, детка! Этим занимается сам Дориан. Вместе с сиренами.

   - Сиренам-то это на что? - удивилась Сел.

   - У Верховной Жрицы спросишь, - показал ей язык ирбис. - Если, конечно, тебя допустят до этой миссии, - он плавно соскочил с кровати, чтобы не получить по загривку подушкой, молниеносно схваченной девушкой, явно собиравшейся использовать предмет в качестве орудия убийства, и, бросившись к выходу из комнаты, на ходу добавил с улыбкой:

   - Все, здорова, больше ко мне не приходи! Кости срослись идеально, хоть сейчас рожай. И кстати, - он обернулся в самых дверях, прислушавшись перед этим, - если поторопишься, то успеешь предложить свои услуги по поиску горгулий. Дориан сейчас как раз обсуждает этот вопрос в кабинете. Иди на запах хвои! - с этими словами Барс скрылся, а Селия почти сразу метнулась к ширме, чтобы не тратить на процесс одевания лишнего времени.

   Она должна была получить эту работу. И защиту драконов - тоже...

   Спустившись на первый этаж и уловив слухом разгорающийся постепенно спор Дориана Детри с другим, не менее знакомым голосом, она пошла на звуки и вскоре очутилась перед дверью в кабинет, о котором упомянул Барс. Она открыла дверь после осторожного стука как раз в тот момент, когда Каспер доказывал уже успевшему переодеться в чистое Детри необходимость увеличения числа участников поисковой экспедиции:

   - Сирена сможет отыскать их только в том случае, если они откликнутся на зов! Но ты же понимаешь, что горгульи в момент крайней опасности могут просто врасти в монолитную плиту, отключив сознание! Диану я потерял именно так... - упавшим голосом добавил ван Гарден.

   - И что ты предлагаешь? - устало произнес Детри, опираясь на спинку стула.

   Глава призрачных находился у окна и взирал на расположившегося между собой и столом огненного с начинающим зарождаться раздражением. Было видно, что для себя он уже все решил, однако и доводы ван Гардена не казались ему слишком уж фантастическими.

   - Найди следопыта, - предложил Каспер. - Кого-нибудь из оборотней. Они будут только рады послужить правому делу: все-таки, горгульи - одна из старейших рас, не вступающая ни с кем в открытое противостояние.

   В этот момент оба мужчины, наконец-то, среагировали на появление Селии, и Каспер горячо указал на девушку:

   - Вот! Селия, как раз, является следопытом! Не веришь - спроси у подземных!

   Девушка в легком недоумении посмотрела на огненного. Конечно, его протекция была бы как нельзя кстати, но он ведь толком даже не знает, в чем конкретно заключалась работа у Силверстоуна. Да и услышанное несколькими минутами ранее заставляло думать о том, что личный интерес дракона туманит разум, не давая мыслить объективно.

   - Откуда такая уверенность? - сейчас Сел впервые увидела не просто светлоглазого незнакомца из гостиной, а истинного главу драконов, оценивающе разглядывающего потенциального претендента на доступ к экспедиции.

   Она поняла, что пришло время представиться самой:

   - Три последних года я работала на специальное подразделение полиции, специализирующееся на поиске драконов, под кодовым именем "Снежинка". Так... - она замялась. - Было нужно. Обо мне непосредственно знает их начальник Дайрем Силверстоун.

   - Силверстоун? - удивленно поднял брови Детри, и Селии совсем эта реакция не понравилась.

   По роду деятельности ей приходилось общаться с драконами довольно часто. Сейчас и заострившийся взгляд, и почти незаметное вздрагивание Дориана Детри сказали ей о многом. Словно он знал больше, чем тигра. Словно соотносил в голове какие-то факты, о которых ей было неизвестно. Но пока не оставалось ничего другого, кроме как кивнуть и понадеяться, что главный дракон сам решит развеять или подтвердить сомнения. Не вышло...

   - И скольких драконов вы нашли? - прекратив пристально разглядывать девушку, поинтересовался Детри.

   - Около двадцати, - прикинула в уме Селия. - Последним был Оливер Торнтон, нынешний министр иностранных дел огненных.

   - Да-да, я помню его громкое возвращение, - кивнул Детри. - Я еще тогда спрашивал у Дайрема, что за ценный кадр имеется в его подразделениях, что любая работа, за которую он берется, заканчивается полной победой.

   Девушка зарделась - ей приятна была похвала главного из высших, пусть она и не доверяла всем им по большей части - однако почти сразу решила пояснить причину отказа начальника в выдаче информации:

   - Я скрывалась последние пять лет, с того самого момента, как меня вылечил Барс. Поэтому Силверстоун, узнав о моей ситуации и оценив возможности, предложил очень подходящую работу. Я просто делала свое дело.

   - У вас были причины, чтобы скрываться? - уловил суть Дориан.

   - Были, - согласилась девушка. - Белые тигры слишком многим кажутся знаменем революции среди оборотней. После того...что произошло в день моей свадьбы, мы должны были, по-хорошему, перестать существовать как клан, поскольку глава погиб, его сын - и мой жених по совместительству - тоже, а передача власти выборным путем у оборотней не предусмотрена, в нас слишком силен голос крови.

   - И тогда ты взяла управление кланом в свои руки, - догадался Дориан.

   Девушке не оставалось ничего другого, кроме как кивнуть:

   - На правах невесты погибшего наследника мне это удалось. Ну и... - она скривилась, вспоминая события далекого прошлого. - Несколько поединков подтвердили это.

   - Ты поэтому так долго лечилась? - вступил в разговор молчавший до этого ван Гарден, и Селия, мельком глянув на него, подтвердила опасения:

   - Да. Многие хотели прийти к власти. Но у нас с Алексом был слишком хороший учитель.

   - Ой, да брось, - показалась из-за двери белоснежная голова Барса. - Ничему особенному я вас не учил. Просто показал, что такое быть уверенным в себе оборотнем, вот и все. Ох, и заставила же ты меня тогда поволноваться. Первые три раза появлялась почти без живого места на коже, - просветил он оставшихся двух мужчин. - Но победу и место под солнцем все-таки выгрызла. Моя девочка, - похвалил он ее, приобняв за плечи. - Со своей стороны могу только подтвердить информацию, предоставленную Снежинкой. У нее три поколения назад в предках был волк. Но гены странным образом проявились только в одном котенке. Он перед вами.

   - Что насчет положения белых тигров? - вернулся к интересующей его теме Дориан Детри. - Почему ты до сих пор скрываешься? Насколько я знаю, ваш клан официально признан остальными оборотнями и находится под защитой.

   - Номинально это так, - кивнула девушка осторожно. - На деле же - простите за откровенность, мистер Детри - ваша огромная поддержка по восстановлению популяции тигров оказала нам медвежью услугу: теперь все близкие по крови оборотни - а в особенности золотистые тигры во главе с их альфой Адамом - стремятся получить меня в качестве жены. И их настойчивость вылилась в непрекращающиеся поиски меня и моей сестры.

   - Вас такое положение вещей не устраивает? - понимающе улыбнулся главный дракон, а Сели почувствовала, как крепнет объятие Барса, и благодарно ему улыбнулась.

   - Понимаете, мистер Детри...

   - Можно просто Дориан, - снова улыбнулся дракон, и Сели согласно моргнула:

   - Дориан...нас никогда не было слишком много. И мы привыкли беречь свое наследие. Вступив в отношения с золотистыми, мы постепенно растворимся в их генофонде, и это одна из причин, по которой нас также хотят прибрать к рукам. Другая, но вы, наверное, и сами догадываетесь, состоит в том, чтобы через нас быть ближе к драконам. Мы не можем позволить себе настолько необдуманных действий. Из свободных девушек, близких к возрасту вынашивания потомства или находящихся в нем, существуем пока только мы с сестрой. Ее совершеннолетие наступит через пять лет, я уже пять лет, как эту грань миновала, остальные женские особи в клане - либо женщины, имеющие мужей, либо еще совсем маленькие котята.

   - А моя девочка хочет найти свою судьбу сама, - закончил за нее Барс, и Сели на секунду прикрыла глаза.

   Почему-то вспомнился Алекс и его светлая улыбка. Она бы все в жизни отдала за то, чтобы сейчас он оказался жив...

   - Я понял суть ваших требований, - подал голос призрачный. - Драконы готовы предоставить вам официальную защиту, это даже не обсуждается. Вам и всему вашему клану. Мы немедленно пошлем официальное письмо в совет метаморфов с тем, чтобы закрепить за вами право на самоопределение, в том числе в вопросах выбора партнера для семьи.

   - Вы такое можете? - удивилась девушка.

   - Ваш совет знает о событиях, сопровождавшихся потерей множеством оборотней способности к трансформации, - криво улыбнулся Детри. - Не думаю, что они решат действовать по-своему, пока в памяти свежи воспоминания.

   Сели догадывалась, о чем он говорил. Тот день, который метаморфы до сих пор называют Судным... Когда кучка революционеров похитила беременную Арину Одиссис, ныне Детри, жену главного дракона, и перенесла на Вдохновение. И как за ней пришел Дориан и соединился с источником, несмотря на то, что до сотни лет и полного вхождения в силу ему еще жить и жить. И что тогда он отлучил многих отступников от Источника Призрачной звезды. Это было страшно и показательно для остальных одновременно. Это стало началом возрождения драконов. После этого события их официально признали все оборотни. С их мнением стали считаться. Драконы больше не были вымирающей расой. Они вернули свое наследие.

   - Что касается просьбы Каспера включить вас в состав экспедиции, - Дориан задумчиво скользнул взглядом с огненного на тигрицу, заключенную в объятиях ирбиса, - пожалуй, я склонен с ним согласиться. Но только после того, как вы выполните мое задание. Идет? - он испытующе поглядел на Сел.

   Ей не оставалось ничего другого, кроме как кивнуть в знак согласия.

   - Отлично, - улыбнулся Дориан и, обойдя стол, приблизился к девушке. - Ну что, начнем?



   Глава 4. Долгий взгляд короткой встречи


   - Что именно я должна делать? - напряглась Сели.

   - Вашу основную работу, - пояснил Детри. - Считайте все запахи живых существ, что сейчас есть на мне, и постарайтесь определить, где находятся их обладатели.

   Она кивнула и подошла к нему:

   - Можно? - спрашивая разрешения на более близкий контакт.

   - Конечно, - ободряюще кивнул дракон, и Сели вдохнула.

   Запах солнца и хвои окружил ее, и она даже зажмурилась, настолько приятным он воспринимался. Наиболее яркий, это точно был аромат, принадлежащий самому дракону. Следующим был ненавязчивый запах свежести, который тигрица отнесла к туалетной воде. Или какому-то более стойкому парфюму, имевшему особенность сохраняться на коже дракона.

   Поскольку доступ к телу главного призрачного имелся у ограниченного числа его окружения, а запах явно принадлежал прекрасной половине человечества ввиду своей ненавязчивости, вывод последовал сам собой.

   - Женщина, - Сели на мгновение открыла глаза, чтобы удостовериться, что идет в правильном направлении. - Очень близка к вам - ее запах остается на коже, она в вашем ближнем круге. Беременна, - вынесла окончательный вердикт девушка - нежный запах детства, начинающий выделяться у обладательницы, она бы не спутала ни с чем в мире - и увидела искорки одобрения в глазах Дориана.

   - Моя жена Арина, - пояснил он, и Сели попыталась определить направление, в котором нужно искать запах.

   - Промышленная часть города...

   - Найти сможете? - подтвердил ее догадку дракон.

   - Придется поплутать - посторонние запахи будут мешать - но, думаю, да, - и она вернулась к своей задаче. - Ребенок. Находится в доме. Тоже ближний круг. Ваш?

   - Пенелопа, дочь, - улыбнулся Детри.

   - Искать нужно? - поинтересовалась Селия.

   - Думаю, мне достаточно вашего заключения, - успокоили ее. - Еще что-то?

   - Слабый запах Каспера, - напряглась Сел. - Возможно, потому что сегодня вы с ним впервые увиделись совсем недавно. А это что?.. - внезапно нахмурилась она.

   - Что? - спросил не шелохнувшийся призрачный.

   - Скошенная трава, - прошептала тигра, отходя на шаг от Детри. - Такое ощущение, что я этот запах знаю...еще один дракон. На планете. Где-то вне города, - сделала она заключение.

   - Хм, а я думал, Рид уже телепортировался с Вдохновения, - задумчиво изрек Дориан. - Отыщете?

   - Попробую, - кивнула Сели. - Но сначала - ваша жена, хорошо?

   - На ваше усмотрение, - она почти потерялась в аквамариновых глазах, хотя это было совсем не влияние драконьего очарования.

   Что же тогда?

   В голову пришла мысль, как его собственная жена все это выдерживает, и Детри тихо рассмеялся. Эмпаты, мелькнуло в голове у тигрицы, и она смущенно отвела глаза, но дракон не стал выносить ее ощущения на всеобщее обозрение:

   - Получаса вам хватит?

   - Надеюсь, - ответила девушка.

   - Значит, потом я телепортируюсь к Арине и очень рассчитываю увидеть вас там. А вы продолжаете поиски Рида, договорились?

   - Да, конечно, - не стала спорить Сели. - Только мне нужно ваше разрешение на доступ к Источнику.

   - Оно у вас уже есть, - улыбнулся Дориан. - То, что вы приняли за некоторую вариацию гламора, на самом деле было открытием канала к источнику, - выдал он непонятную фразу, смысл которой дошел до Сели только тогда, когда она очутилась на заднем дворе в чем мать родила и прикоснулась к поверхности планеты.

   Ну, конечно! Как еще владелец может дать добро на использование энергии планеты? Только при тесном зрительном контакте...потрясающий дракон! Сели не могла это не признать, когда почувствовала мягкую силу Вдохновения, вливающуюся в ее тело. Судорога трансформации была практически незаметной, хоть и продолжительной из-за долгого нахождения в человеческом теле, и на лужайке появилась уже не обнаженная девушка, а белая тигрица необыкновенной красоты.

   Запах дракона, учуянный в последнюю очередь, будоражил ноздри. Тем более запах свежескошенной травы, в который так давно хотелось окунуться... Она даже помотала головой, пытаясь отогнать его от себя - так сильно хотелось помчаться на поиски этого неуловимого подземного - но тигрица одернула себя, примерно определив направление, в котором следовало двинуться после посещения города, чтобы стать ближе ко второму объекту поиска.

   Впереди ждала Арина Детри. Принюхавшись и найдя нужный запах, она помчалась вслед за ним.

   Поплутав по улицам города Дракайн - похоже, у Арины Детри сегодня состоялась колоссальная прогулка по магазинам - Сели, чуть было не потерявшаяся среди леса заоблачных высоток (драконам-то что - подлетел к верхнему этажу и приземлился!), наконец-то нашла направление, в котором точно находилась жена главного. Магазин детских товаров? Впрочем, чего еще ожидать от беременной? А это что такое?..

   Тигрица оказалась в почти пустом зале с множеством товаров, так или иначе призванных облегчить жизнь будущей маме, и застыла на проходе. Арину Детри она нашла сразу - запах вынашивающей потомство самки она бы ни с каким другим не спутала. Но вот то, чем занималась женщина, заставило тигрицу остановиться и опуститься на брюхо.

   Медленно раскачиваясь в кресле-качалке, девушка с вьющимися каштановыми волосами нежно поглаживала только обозначившийся животик и напевала колыбельную. Ее умиротворенное состояние действовало на тигрицу усыпляюще, только вот песня была знакома до дрожи в лапах. Потому что именно она помогла пережить самую страшную ночь в жизни. Ночь после того, как она вывалилась из телепорта на планете Крылатой Богини и была спасена Барсом. Так вот что за ассистентка присутствовала при лечении!

   Не в силах противостоять обратной трансформации, Селия предстала перед Ариной Детри в первозданном виде. Заметив обернувшегося метаморфа, Арина замешкалась, потом, узнав тигру, ласково улыбнулась:

   - Ну, здравствуй, Снежинка...

   И больше Селия сдерживаться не могла: метнулась к продолжавшей раскачиваться сирене, оказавшись у ее ног и бережно обнимая. Слезы градом катились из глаз, когда она положила голову на колени Арины, и Селия даже не пыталась остановить их. Наконец-то картина спасения стала проясняться. И сознание наполнилось счастьем от этой мысли.

   - Ты что, девочка? - спросила ее сирена.

   А девочка-то, поди, на пять лет старше будет... Но Сели не обратила внимания на обращение, подняв заплаканные глаза на одного из двух существ, подаривших ей вторую жизнь:

   - Спасибо тебе большое...

   Арина, без слов поняв все, что хотела добавить Сел, просто обняла лицо белокурой тигрицы и произнесла:

   - Ты достойна жизни.

   Именно в таком положении - тигрица у ног сирены, смотрящая неотрывно в глаза спасительницы, и сирена, ласково поглаживающая ту по голове - их и застали Дориан с Барсом. Арина прервала зрительный контакт и мягко попросила:

   - Мальчики, вы не могли бы оставить нас ненадолго? Селия слишком легко одета...

   Мужчины без слов покинули помещение, а Арина обратилась к Сели вновь:

   - Ну, рассказывай?

   - Не могу!.. - встрепенулась девушка. - Я должна отыскать дракона! Прости, это очень для меня важно, - резко вскочив с пола, добавила она. - Я потом все расскажу, обещаю. Мы ведь еще увидимся?

   - Если снова не сбежишь, - лукаво подмигнула сирена, и тигрица горячо заверила, что прятаться не станет. - Значит, приходи к нам, как только закончишь с делами...

   Селия молча кивнула, и спустя несколько мгновений перед Ариной предстала красивая тигрица. Крылатая женщина только потрясенно ахнула - очень уж необычной выглядела обернувшаяся Сели.

   - Беги, милая, - погрузив пальцы в блестящую белоснежную шерсть с черными проталинками, произнесла Арина, и тигра, лизнув ее руку, отправилась в дальнейшее путешествие.

   Прочь из магазина детских товаров, который она и сама могла бы посещать уже четыре года, не разрушь однажды проклятые гиены ее жизнь до основания. Прочь от удивленных взглядов двух перенесшихся к сирене драконов и теперь входящих к ней снова. Прочь! Туда, куда вел ее умопомрачительный запах подземного...

   Городские постройки закончились спустя двадцать минут бега, и все это время встречающиеся на пути жители - и драконы, и оборотни, и - о, чудо! - попадавшиеся немногочисленные люди - удивленно разглядывали несущуюся к цели тигрицу. Строительные джунгли сменились равнинами, заросшими ярко-зеленой травой, и Сели не могла не становиться на несколько минут, чтобы не удовлетворить давнее желание поваляться на мягком ковре. Удовлетворенно зарычав, она поднялась на лапы и бросилась вперед. К скалистому плато, возвышающемуся над колосящейся равниной. Там запах становился отчетливей и окрылял осознанием того, что еще несколько шагов, еще пара прыжков между камнями - и она приблизится к заветной цели, обеспечив себе место в поисковой экспедиции. Она сама не знала, почему так стремилась полететь вместе с драконами к горгульям. Просто знала, что должна. Чутье или инстинкты, но что-то определенно толкало к поискам, заставляя выкладываться по максимуму.

   Когда до заветной цели и долгожданного дракона оставалось совсем немного - не более нескольких сот метров - а тигрица взобралась по выложенной чьими-то добротными стараниями тропе на приличную высоту, обнаружив ровную каменистую поверхность, простирающуюся на сотню метров вокруг, она учуяла присутствие еще одного оборотня. Откуда-то послышалось утробное урчание, и с другого склона на плато поднялся золотистый тигр. Мысленно дав себе подзатыльник за то, что слишком сосредоточилась на сводящем с ума запахе и потеряла бдительность, тигра стала пятиться в сторону, противоположную соседу. В животной ипостаси ее ничто не спасет, единственное преимущество - обостренный нюх - ее уже подвело. По всем остальным параметрам она сородичам проигрывала: в холке была средней высоты, выносливость тоже подкачала, быстро бегать она не могла. По размерам она скорее больше походила на Барса, чем на представителей тигров. Но лучше попытаться улизнуть, чем попасть в лапы того, кто сейчас облизывался, глядя на белую в нескольких десятках метров от себя. Вся его поза говорила о готовности в любой момент ускориться и настигнуть желанную добычу. Кто шпионил за ней на планете Призрачных Драконов? Неужели у золотистых настолько разветвленная сеть информаторов, и ее появление засекли почти с самого начала? Отбросив лишние мысли, тигрица понеслась к противоположной части плато.

   Рычание золотого постепенно приближалось, несмотря на то, что она бежала во всю силу. Сказывалось долгое отсутствие тренировок: пять лет без возможности оборота сделали мышцы не такими выносливыми, как раньше. И так не особо претендуя на место под солнцем, теперь Сели и вовсе не могла похвастаться развитыми физическими умениями. А тут еще и преследователь почти кусает за задние лапы... На мгновение она подумала о том, почему необычная и красивая разновидность тигров была так агрессивно настроена по отношению к белым. Золотистых было значительно больше, несмотря на то, что изначально численности их и клана Сели были примерно одинаковыми. Что им делить? Если при драконах абсолютно все расы могли существовать, не испытывая притеснений. Просто тот, решающий совет метаморфов разделил все кланы на два лагеря. Многочисленным львам и тиграм идея возвращения высших пришлась совсем не по душе. И потому проголосовавшие за признание драконов кланы были возведены в ранг личных врагов. Если бы только совет руководствовался большинством голосов, возможно, львы и тигры не чувствовали бы себя обманутыми. Но власть опиралась не на численность, а на многообразие видов, которые, в свою очередь, подчинялись главам соответствующих кланов. И хотя Сели знала, что руководящие посты на совет прибывали с решением по большей части после общего голосования клана, для некоторых видов это не казалось достаточным доказательством.

   В итоге сложилась ситуация, при которой инициатива доверительных отношений с драконами была поддержана множеством небольших семейств оборотней, в числе которых, помимо всего прочего, оказались белые тигры. Количественное преимущество оказалось на их стороне. Прибывший на совет Дориан Детри был признателен за оказанное доверие и обещал, что кланы, выступившие против сотрудничества, ни в коем случае не будут притесняться, но, конечно, эти самые кланы ему не поверили. И Сели, надо сказать, понимала, чем руководствовались те же тигры и львы. Самые многочисленные среди оборотней, не считая, возможно, еще волков и медведей, они были рассредоточены по трем галактикам Дракона и привыкли считать эти звезды своим домом, а самих себя - единоличными обитателями. Любая другая раса под страхом смерти с Дракона изгонялась, с двуипостасными боялись иметь дело и вступать в конфликты другие обитатели Вселенной. Они заработали себе дурную славу. Поэтому появление истинных хозяев было расценено не иначе как экономической и дипломатической интервенцией. О военном противостоянии изначально не шло даже речи, но, как и всегда, "взмах крыла бабочки в одном конце света" вызвал "ураганы и шторма на другом". Драконы упорно не отвечали на точечные поначалу удары не согласных с их возвращением метаморфов. А потом состоялся тот самый судный день. Когда группа разномастных оборотней под предводительством Хана из рода пещерных львов захватила невесту Дориана Детри... И в галактике призрачных, как раз на планете Вдохновение, вся группа лишилась возможности обращаться в звериную ипостась. Событие было воспринято неоднозначно, многие выступили с нотами протеста в адрес драконов. На все упреки и увещевания главный дракон ответил лишь однажды, но так, чтобы услышали все оборотни: любую претензию он готов рассмотреть при личной встрече, а если не поможет дипломатия, готов решить все в поединке по законам стаи, которые отлично знали все метаморфы. Один на один. До смерти. Удивительно, но никто не решился в открытую выйти против Детри. Сели слышала о том, что якобы просто боялись воздействия призрачного на сознание. Но, зная подлую натуру выступивших против оборотней, она была уверена: честно играть не станут ни за что на свете. А вот удары исподтишка будут: что-что, а партизанить некоторые умели. И не ошиблась...

   Ее свадьба стала первым таким ударом. Первым из многих, хотя за пять лет вылазки против драконов и сократились до минимума. Такое ощущение, что оборотни или затаились и вынашивали планы мести, или просто решили не высовываться. Но окровавленная в день свадьбы невеста была очень заметным флагом в скрытой войне против высших.

   Надо отдать должное драконам, они не стали раздувать из этой истории скандала или зарабатывать очки на информационном пространстве Вселенной. Они молча и без лишних движений спасли Селию, организовали полет в одну из систем Огненной Галактики, где похоронили небольшую группу погибших белых тигров, предварительно согласовав этот вопрос с оставшимися членами клана. На общем совете метаморфов они заявили об этом как о нарушающем права оборотней событии, которое не намерены оставлять без внимания и наказания. Говорят, огненный дракон - и по совместительству муж кисы - прибывший тогда вместе с Дорианом, в сердцах обещал уничтожить того, кому пришла в голову идея совершить на его родине столь вопиющий акт непонятного никому возмездия. И это его заявление возымело действие еще и потому, что на совет явилась именно та тройка, которая и разнесла оборотней на Вдохновении: призрачный - последний из рода, огненный и подземный. Три представителя высших...

   Гиен нашли. Прошел суд, по решению которого лишенные возможности перевоплощаться оборотни были отправлены на ту самую планету, где совершили убийство. Там они должны были попытаться возместить нанесенный клану ущерб. Естественно, под зорким присмотром наблюдателей из числа высших. Тигры помощь не приняли, но и ответной расправы не учинили, позволив ссыльным постараться наладить быт поблизости самостоятельно. В то же время Сели начала скрываться, надеясь, что ее исчезновение отведет от тигров удар более сильных сородичей, который, она не сомневалась, обязательно последует. Девушка знала: ее будут искать в любое время дня и ночи, лишь бы только устранить ненужного свидетеля. По крайней мере, поначалу причина была именно такой.

   Потом постепенное укрепление связей с драконами вылилось в совершенно противоположный эффект: девушку стали искать для того, чтобы попытаться снова выдать замуж. Селия превратилась в гарант неприкосновенности стаи будущего супруга. Судя по рассказам Зика, те же золотистые тигры с Адамом во главе снова начали поиски, на этот раз даже с удвоенной силой. Но и тогда Сели не поддалась. Зато сейчас, найдя, наконец-то, достойную причину для того, чтобы перестать прятаться, так глупо попалась...

   Тигр сзади дышал в спину, но белоснежная увидела, наконец-то, впереди окончание ровной местности. Только вот что начиналось дальше, рассмотреть не успела, потому что ее схватили за загривок и потащили вперед с угрожающим рыком. Она слишком вымоталась от бега, сил сопротивляться уже не было. А впереди маячил конец плато... За которым она увидела пустоту на много десятков метров вниз. Каменная равнина прерывалась глубоким обрывом. Тигр явно знал местность лучше и словно подгадал момент ее появления здесь, чтобы завершить начатое пять лет назад истребление воскресшей невесты... Она попыталась вырваться, но в ответ только усилилось давление челюстей налетчика на шкуру. Сели тихо заскулила. А потом почувствовала сильнейший толчок сзади и поняла, что конец уже близко...

   Несколько раз она ударилась о выступы пролетающих снизу вверх скал. Золотистый тигр, кажется, получил приказ на ее уничтожение, что и исполнил с особой тщательностью и вдохновением. Сели пыталась уцепиться когтями за небольшие каменные выступы на отвесной скале, но безуспешно: ей грозило неминуемое падение в пропасть. А внизу - каменная гряда...она все равно разобьется. В последний миг перед тем, как закрыть глаза, тигрица почему-то подумала, что погибнуть вот так намного лучше, чем очутиться среди агрессивных золотых. И мысленно попрощалась с жизнью...

   Запах скошенной травы ворвался в ноздри, словно насмешка перед скорой гибелью. Она на мгновение потерялась в ощущениях, но быстро пришла в себя. Подумалось даже, что это подсознание сыграло с ней жуткую шутку. А потом открыла глаза и посмотрела вниз, туда, где лишь на мгновение промелькнула стремительно приближающаяся тень. И тигрица оказалась на спине огромного черного дракона. Точнее, попала в пространство между шейным шипом и началом роста крыльев. Там, где была самая незащищенная область. Она попыталась удержаться...

   Дракон обиженно зашипел, когда она вонзила когти в мягкую чешую загривка, чтобы удержаться и не упасть, и постарался выровнять полет. Когда это удалось, тигрица попыталась удобнее разместиться на спине возницы, ухватившись за доступный для посягательств шип. Взглянув туда, где, как она думала, еще может находиться ее неудавшийся убийца, она не обнаружила никого: плато было пусто. Однако запах...запах она запомнит навсегда. Будет еще один золотой в ее короткой очереди на смерть.

   Черный дракон - до чего же красивый подземный! - мягко планировал почти у самой земли, унося прочь от скалистой части местности. Туда, где начинались равнинные пространства, туда, откуда уже виднелся город Дракайн. Приземлившись в высокой траве, он мотнул головой, будто подавая знак спускаться. А она все никак не могла прийти в себя после ожидания неминуемой гибели и внезапного спасения драконом, которого сама должна была найти. Сели заворожено разглядывала то место на загривке, которое оцарапала. Она-то думала, что у драконов по всему телу непробиваемая чешуя! А тут...виднеются поврежденные ткани и постепенно выступающая кровь. От которой еще сильнее становится запах скошенной травы! Она нашла того самого дракона! Это и есть Рид, о котором говорил Дориан Детри! Радость забурлила внутри с такой силой, что она, не отдавая отчета в своих действиях, потянулась к глубоким разрывам, оставленным когтями, и начала их зализывать. Слюна оборотней, помимо антисептического, имела еще и регенеративное свойство, поэтому у нее на глазах раны потихоньку начали затягиваться. А еще безумно хотелось потереться о твердую чешую и исследовать всю драконью тушу на предмет наличия мягких кожистых областей. Как же сложно было контролировать эмоции и желания ее животной половине!

   Она видела нескольких драконов в звериной ипостаси, у каждого из них была непробиваемая чешуя по всему телу, только на брюхе и как раз в области загривка чешуйки немного отличались от остальных: более мелкие и мягкие, они создавали ощущение кожицы под лапами. И сейчас Сели до дрожи в этих самых лапах захотелось проверить наличие таковых у черного дракона. Но у него, видимо, были совсем другие планы.

   Махина рассердилась на непослушного оборотня и заревела во всю глотку. Сели испуганно поджала уши, готовясь к расправе, и попыталась приземлиться на лапы, когда озверевший подземный скинул ее с загривка. Стало, почему-то, обидно. Она же не виновата, что на поиски этого недотроги-Рида ее послал главный дракон. За что такое обращение? За то, что хотела выразить благодарность за спасение? Вот противный чешуекрылый! Пусть и пахнет приятней всех на свете...

   Встреча с поверхностью окончилась неудачно: сильно ударившись боком, Сели добавила еще одно повреждение к уже имевшимся после встречи со скалами и так и осталась лежать. С болью посмотрев в зеленые с выгнутыми зрачками, из-за прикрытых век кажущимися треугольными, глаза подземного, в которых явно сквозило раскаяние, она попыталась встать на лапы, но не смогла. А потом сознание исчезло в спасительной пелене обморока.



   Селия приходила в себя очень долго. Бок болел нестерпимо, но перелома, кажется, не было. Просто сильный ушиб, который мигом бы залечил Барс. Она подумала, что впредь будет относиться к просьбам Детри с опаской: мало ли чокнутых драконов еще обитает в его свите? Этот вот не спросил, даже не обернулся, чтобы нормально поговорить с ней. Подумал, что она впрыскивает ему в загривок яд? Ну и сволочь же он тогда! Что могла ему противопоставить одна маленькая даже по меркам сородичей Сели? Неужели отступилась бы от слова, данного на совете оборотней? Белый тигр, однажды перешедший на сторону дракона, навсегда остается ему верным. И неважно, что сама Сели за эту верность поплатилась. Честь превыше всего. Дороже всего на свете.

   Отчего ей кажется, будто она спит в колыбели посреди равнины? Почему такие странные ощущения в звериной ипостаси? Или уже не совсем звериной?.. Она осторожно открыла глаза. И обомлела. Вот сволочь! Злость и ярость поднялись из глубины души неконтролируемым потоком, когда она столкнулась с уже знакомым виноватым взглядом этого буйного подземного. Зеленым взглядом, который все время, что она была без сознания, рассматривал без особого стеснения ее обернувшееся тело! При этом оборудовав сгиб своей лапы в качестве постели для лишившейся чувств девушки. Надо отдать ему должное: развернули ее таким образом, что все стратегически важные места были прикрыты: спала Селия на боку, спрятанная от драконьих глаз, но сам факт! Сам факт того, что ее перенесли (или перетащили, добавив свежих царапин к ушибу), уже отзывался в душе горячей волной протеста.

   Она оскалилась почти так же, как и в животной ипостаси, не без удовлетворения отмечая, как дернулась от этой реакции морда подземного. Похоже, не только простые оборотни в своей второй оболочке испытывали проблемы с контролем эмоций. Но сейчас Сели была в своем праве, а потому не считала нужным беречь нежную психику черного громилы.

   Дракон что-то прорычал, и тон издаваемого звука очень напомнил раскаивающийся и извиняющийся, но девушка упорно не желала идти на поводу у высшего с неустойчивым настроением. Человеческие инстинкты, однако, кричали не меньше животных о том, как хочется остаться рядом с таким милым созданием подольше, однако Сели усилием воли заставила себя переключиться на более насущные вопросы.

   Она оглядела местность на предмет хоть какого-нибудь прикрытия и, убедившись, что спасет от вездесущих глаз только оборот, приготовилась. Судорога прошла достаточно болезненно, но вскоре на чешуйчатой лапе уже лежала небольшая белая тигрица, по сравнению с размерами дракона кажущаяся и вовсе крошечной. Укоризненно поглядев на виновника всех своих бед, она начала подниматься на лапы. Видимо, пролежала без сознания достаточно долго, потому что регенерирующее тело поддалось гораздо лучше, чем в прошлый раз, но дракон, кажется, уже обозначил для себя план действий, потому что попытался закинуть тигру с лапы на загривок, видимо, желая подвезти, за что жестоко поплатился новыми кровавыми бороздами, на этот раз в районе пасти, на нижней челюсти, где кожа была такой же нежной, что и между шипом и крыльями. От неожиданности он выпустил белого зверя из лапы, предоставив полную свободу. В его ответном рыке Селии показался обиженный возглас, но она была непреклонна в желании добраться домой в одиночестве. Какой совестливый дракон...может, пожалеть его?

   Вконец виноватый вид подземного заставил сердце дрогнуть. Инстинкты, все как один, твердили о том, что со спасителями так не поступают, и тигрица наконец-то смирилась с желаниями своей бессознательной части. Она осторожно подбрела к дракону, когда тот, загрустив окончательно, устроил морду на лапах, и, опираясь на внушительные передние конечности в чешуе, потянулась мордой к оставленным самой же собой увечьям. И снова осторожно прикоснулась к ним языком. Дракон издал удивленное, но от этого не ставшее менее довольным рычание, совсем как домашний кот, из чего она сделала вывод, что ему приятно. Может, не так и болезненны были раны, но это однозначно можно было рассматривать в качестве акта примирения с высшим.

   Когда с кровавыми бороздами было покончено, белая тигрица отстранилась лишь на несколько сантиметров. Не удержавшись, вдохнула запах дракона, прикрыв веки, и, не контролируя себя, заурчала так же, как несколько мгновений назад и он. Поймав крайне удивленный взгляд зеленых глаз, она внезапно подпрыгнула, словно котенок, и помчалась прочь от дракона, еще долго слушая странный курлыкающий звук, в котором ей, почему-то, слышалось эхо искреннего драконьего смеха.



   Глава 5. Я снова выбираю мираж


   Она вернулась в резиденцию Детри, едва переставляя лапы. Навстречу выбежал Барс с простыней в руках и со словами "так и знал, что опять во что-нибудь вляпаешься" дождался ее оборота, накинув сверху полотно, и подхватил на руки, отнеся в комнату, в которой проводил обследование несколькими часами ранее.

   - Ди с Ари еще не вернулись, а ван Гарден, думаю, порадует нас своим очередным визитом не раньше завтрашнего утра, - посчитал необходимым пояснить отсутствие в доме лишних голосов ирбис.

   Он ненадолго отлучался, предупреждая кису и еще какой-то детский голосок - видимо, ту самую Пенелопу - о том, чтобы пока не беспокоили его и белую тигрицу. Вернувшись, залечил ушибы и отправил отмываться после веселой прогулки по плато, пообещав узнать все подробности независимо от того, хочет она их рассказывать или нет. Сели ничего против не имела. Просто хотелось побыстрее расслабиться в ванной.

   Опустившись в горячую воду, она сразу же погрузилась в полубессознательное состояние, когда главенствуют только чувства, позволяя разуму ненадолго отойти от дел и ослабить контроль над восприятием действительности. Сели частенько практиковала этот метод релаксации: он позволял взглянуть на интересующие ее проблемы с точки зрения животного, а не человека, поскольку тигрица слишком долго сидела взаперти. И хотя теперь такой необходимости не было, Сели по привычке снова отдалась во власть инстинктов.

   Она проанализировала свое поведение, начиная с того момента, как покинула Арину Детри, и пришла к неутешительным выводам: запах дракона увлек ее настолько, что даже притупил чувство опасности и позволил пропустить момент появления на плато золотистого. Такое случилось с ней впервые, раньше никогда не происходило утраты контроля разума над чувствами. Что-то в глубине души подсказывало, что неспроста подобное поведение, но Сели пока не могла дать определения этому новому чувству, очень напоминающему интуицию. Как и тому, почему так остро реагирует на запах именно этого подземного.

   Сколько их она повстречала за время работы на Силверстоуна? Около сотни, кажется, и это не считая тех особей, что были найдены за три года поисков. Да, драконы были вполне милыми парнями, драконицы - немного вспыльчивыми, но очень душевными девушками, но ни один представитель не вызывал в ней столь сильного желания прижаться и оставить на себе чужой запах. А уж то, что она в бессознательном состоянии обратилась, и вовсе говорило о наивысшей степени доверия. Такое можно было проделать в присутствии другого оборотня, например, Барса, который ей заменил и брата, и отца, но дракона! Да еще и того, которого она встретила впервые в жизни - невозможно! Необъяснимо, но факт. Который, почему-то, страха отнюдь не вызвал. Может быть, действительно выработалась привычка к характеру подземных настолько, что тигра стала относиться более чем лояльно к любому представителю их вида? Пока Сели только так могла объяснить нехарактерное для себя поведение.

   В хмуром расположении духа, облачившись в предоставленный Барсом мягкий ворсистый халат, она вышла из ванной, встретившись глазами с поджидающей в комнате кисой. Инга, оглядев живую и невредимую Сели, молча кивнула на разложенную на кровати одежду:

   - Я так понимаю, с собой ты брала минимум багажа?

   Сели, кивнув, посмотрела на то, что приготовила пантера. Стоило самой озаботиться вопросом одежды, раз предстояло некоторое время работать под началом Дориана Детри. Значит, необходимо будет совершить прыжок обратно к подземным. Опять эти подземные... Сели невольно поморщилась.

   - Не нравится? - по-своему поняла реакцию девушки киса.

   - Да нет, Ин, просто подумалось кое о чем, - поспешила Сели успокоить знакомую. - Нужно будет к подземным вернуться перед тем, как я останусь здесь.

   - Так ты у чернявых все это время скрывалась? - удивилась не на шутку Инга. - Надо же, почти под самым боком... - задумчиво добавила она, но, уловив непонимающее выражение на лице тигры, поспешила объясниться. - Я в том смысле, что очень близко, я-то думала, ты мотаешься по Вселенной!

   - Если тебе о чем-нибудь говорит имя Дайрема Силверстоуна, то я работала на него, - отозвалась Сели. - Искала пропавших без вести драконов, кис.

   Выражение лица кисы приняло еще более интересный оттенок, и Селия, не выдержав, поинтересовалась:

   - Что? Хочешь что-то мне сказать?

   - Да нет... - как-то слишком поспешно ответила Инга. - Дайрема Силверстоуна, говорю, не знаю, но слышала о нем, да...

   Сели укоризненно посмотрела на пантеру, приближаясь к кровати и беря в руки легкое трикотажное платье.

   - Это из Арининых запасов, - пояснила киса. - Мой размерчик тебе великоват будет, - хмыкнула она, имея в виду уже заметно выступающий живот. - Да и не держу я в резиденции Детри запасок - все равно ночевать или на Земле, или у Криса и огненных. А вы с Ари на удивление похожи фигурами.

   Сели улыбнулась шутке, с благодарностью принимая вещь и быстро облачаясь в нее. Потом вопросительно глянула на кису, понимая, что та только и дожидалась готовности тигрицы.

   - Есть! - скомандовала Инга, и Сел послушно поплелась за ней на первый этаж.

   На кухне, помимо Барса, находились еще миленькая девочка примерно шестилетнего возраста, по озорным каштановым кудряшкам и аквамариновым глазам которой Сели опознала дочь дракона и сирены, а также два мальчугана примерно того же возраста с сестричкой. Вот эта-то тройня точно относилась к семейству ван Гарденов: киса, только оказавшись в помещении, строго посмотрела на хулиганящих мелких, и те сразу присмирели, хотя один из мальчуганов продолжал сверлить маленькую Пенелопу недовольным взглядом. Была у троицы одна отличительная особенность, которой тигрица залюбовалась: пронзительные синие глаза папы. Кристофера ван Гардена Сели встречала пару раз, поэтому сразу же определила родственные связи: все три маленьких дракончика имели с ним неуловимое сходство. А еще поняла, что глаза Каспера, которым она сначала не придала значения, имели такой же интересный оттенок. Видимо, в семье огненных этот признак передавался по наследству.

   - Одна нога здесь, другая там, - между тем строго произнесла мать многодетного семейства, готовясь, похоже, подарить свету еще одну партию с таким же количеством новорожденных. - Взрослым нужно поговорить.

   Пока киса сооружала перекус для этих самых взрослых - день потихоньку клонился к закату, и Сели подумала, что скоро подтянется чета Детри - младшие участники встречи потихоньку оприходовали все, что было им предназначено, и попросились гулять во дворе. Киса отпустила еще один фирменный взгляд из разряда "увижу, что занимаетесь гадостями - накажу":

   - Рядом с земляными насыпями не появляйтесь!

   Мелочь - все четыре разбойника - сделали ангельские лица и смылись, а Барс философски произнес, когда вихрь из малышни скрылся за дверью:

   - Рядом-то ты их, может, и не увидишь, а вот в царя горы точно поиграют...

   - Я посмотрю, как ты со своими справляться будешь, когда, наконец, решишься, - невозмутимо отбрила его Инга, и Барс подавил готовую появиться на губах улыбку. - А теперь, если ты не против, предлагаю направить совместные усилия на преодоление языкового барьера в отношении одной слишком молчаливой тигры, которая сегодня явно угодила в какую-то переделку.

   - Поддерживаю, - теперь уже отчетливо улыбнулся Барс, и вскоре две пары глаз объединившихся против Сели метаморфов начали буравить ее так, что кусок перестал лезть в горло.

   Пришлось сдаться:

   - Дориан отправил меня на поиски запахов, которые я унюхала на нем.

   - Извращенец, - сквозь зубы процедила киса.

   - Да ладно тебе, - ухмыльнулся Барс. - Часть про Арину и Рида я слышал, что дальше произошло?

   - Рида? - округлила глаза киса. - Он разве не улетел?

   - Если б улетел, мне бы совсем туго пришлось, - призналась Сели, и Инга заинтересованно на нее посмотрела:

   - Ты Рида видела? И как?

   - Что - как? Извращенец ваш Рид... - только произнеся фразу, она поняла, что поступила очень неосмотрительно, потому что и Барс, и киса теперь точно не отвяжутся: не то выражение на лицах. - Подглядывает за голыми обернувшимися метаморфами...

   - Что-о-о? - прорычал Барс, но киса поспешила его успокоить:

   - Так, по порядку давай, а то сейчас с ума сведешь блондинчика нашего, а ему еще детей принимать, сжалься, - обратилась она к Сели.

   И тигрица рассказала обо всем, что произошло с ней после встречи с Ариной. Выражение лица Барса становилось все более хмурым с каждым словом, а киса как-то странно воодушевилась под конец. Причину такой реакции Селия так и не смогла понять, однако сделала заметку на будущее обязательно разобраться в этом. Потом словно что-то щелкнуло в голове пантеры, и она превратилась целиком и полностью в слух и внимание:

   - Нападение на Вдохновении - это уже не шутки... то, что твои золотые решились на столь партизанский способ отыграться, говорит только о том, что вскоре опять начнет расти волна их недовольства... Надо сказать Ди и драконам из совета.

   - Ди в курсе, - послышался голос из-за двери, и вскоре на пороге кухни дома Детри показалась троица, включающая в себя хозяйскую чету и мужа Инги. - Кис, ты давала детям разрешение лазать по нашим с Ридом окопам? - как бы невзначай поинтересовался он, обнимая Арину за талию.

   Пантера аж зашипела от бешенства, переведя яростный взгляд с новоприбывшей пары на своего мужа. Тот понял молчаливый крик о помощи без слов и с улыбкой произнес:

   - Собираю их и отчаливаем, дорогая! - после чего скрылся по направлению на улицу, что подтвердил хлопок входной двери.

   - А вы тут вообще как оказались? - тем временем поинтересовалась киса, потом сама же ответила на вопрос:

   - Все забываю, что ваши телепорты бесшумные. А мы тут немного отвлеклись вдобавок...

   - Мы слышали ту часть разговора, где говорилось о плато, - хмуро отозвался Дориан. - И выводы напрашиваются неутешительные...поэтому я принял решение увеличить охрану экспедиции. С подробностями, - он посмотрел на Селию, - ознакомишься завтра. Надеюсь, ты больше не собираешься убегать? - криво улыбнулся дракон и, получив подтверждение своим мыслям в виде усиленного мотания головой, продолжил:

   - Значит, сегодня оставляю тебя на девочек, а завтра...начнем введение в курс дела.

   Детри поцеловал жену в макушку и скрылся, Арина же подошла ближе к столу, за которым обосновались оборотни, и с улыбкой произнесла:

   - Я голодная!

   - Обжорка, - закатила глаза киса, но, тем не менее, утиной походкой направилась к холодильнику, доставая оттуда...мандарины.

   Селия заметила, как зажглись при этом глаза сирены, и киса, видя столь пристальное внимание, пояснила:

   - Это наша с Ари любимая еда во время беременности, Сел. Без комментариев.

   - Точно, - подал голос Барс, который на все это действо смотрел скептически, подперев рукой подбородок.

   Потом взглянул на часы и заторопился к выходу:

   - Продолжайте, пожалуй, без меня. А я пойду жену из лап Верховной вызволять. Снежинка, проводишь до двери?

   - Конечно, - кивнула девушка, не понимая, однако, зачем потребовалась ирбису звать ее с собой.

   Однако тот объяснил свой поступок сразу же, как они оказались снаружи домика Детри:

   - Я знаю, что проблема нападения оборотня достаточно серьезна, но хотел поговорить о другом. Сели, ты понимаешь, что обращение в присутствии незнакомого дракона недопустимо? А если бы это оказался кто-то из оборотней? Ты представляешь, какое оказала ему доверие? Я бесконечно ценю Ри, но для тебя он может быть опасен. Держись от него подальше. Рид нестабилен. Это я тебе как целитель говорю, - и, оставив девушку переваривать только что услышанные новости, он не спеша отправился к рамке телепорта, которая находилась на границе владений Детри.

   А Селия в смятении вернулась на кухню к двум беременяшкам.

   - Я бы не сказала, что быть рядом с драконом плохо, - словно в пустоту говорила тем временем киса.

   Обе девушки уже восседали за столом, и по очищенной горе мандариновых шкурок Селия догадалась, что трапеза в самом разгаре. То ли у них с Ариной случился свой разговор, пока Сел отсутствовала, то ли чьи-то кошачьи ушки подслушивали наставления Барса, но беседа касалась как раз того вопроса, который обсуждать совсем не хотелось, потому что тигрицу одолевали сомнения после слов ирбиса, и она поспешила сменить тему.

   - Спасибо тебе большое, - Сели обогнула стол и присела рядом с ничего не понимающей Ариной. - Я, когда услышала твою колыбельную, сразу поняла, что ты была со мной в ночь после нападения...

   Арина ласково улыбнулась:

   - Если бы ты не пересекла телепорт, не было бы никакой колыбельной, милая. Так что благодари саму себя за то, что произошло. Твоя сила воли помогла добраться до драконов и Барса.

   - Драконов? - внезапно уцепилась за мысль тигрица, соображая, что, возможно, удастся что-нибудь узнать о том чешуйчатом, что поделился с ней кровью.

   - Да, - кивнула Арина. - Когда ты вывалилась из телепорта, мы все находились в доме, и Рид сорвался с места, как ошпаренный, позвав барса.

   - Так это был он? - удивлению не было предела, но Арина в ответ лишь сдержанно кивнула:

   - Да, он донес тебя до постели, потом они с Дорианом отправились к Огненным, чтобы проверить, остался ли кто-нибудь еще в живых.

   - Значит, мне стоит его поблагодарить? - тигра с досадой прикусила губу, размышляя над своим поведением на плато.

   - Да не парься, - ответила за Арину киса. - Срок давности вышел, все в порядке. Да и Рид сейчас не в том состоянии, чтобы с ним любезничать.

   - А почему? - навострила ушки Снежинка. - На плато он показался мне вполне вменяемым. С заскоками, конечно, немного сердитым, но достаточно милым.

   - Милым? - вытаращилась на нее Инга. - Милым Рида никто не называет последние пять лет!

   - А почему? - поинтересовалась Селия.

   - Видишь ли, - мягко улыбнулась Арина. - Все дело в том, что Рид встретил свою истинную пять лет назад...

   - И после этого не знает ни сна, ни покоя, судя по тому, как вы удивляетесь моей на него реакции? - скептически заметила Сели.

   - Ну, ты лицо новое, незаинтересованное, - предположила киса, а Сели подумала, что после того, что сотворил драконий запах, это слово меньше всего подходит к ней. - Свежий взгляд - он, знаешь ли, всегда важен!

   - А вы тоже для ваших драконов стали истинными? - вернулась к теме тигрица и, получив два утвердительных кивка, нахмурилась. - Ничего не понимаю. Дориан и Крис счастливы, это и дураку понятно, почему же тогда этого вашего Рида пять лет никто не называет милым?

   - Понимаешь, - Арина как-то замялась, вопросительно глядя на кису. - А мы вообще имеем право Рида в его отсутствие обсуждать?

   - Он своей "стрижкой", - пантера усмехнулась, - и сам все всем рассказал. Не вижу причин, по которым не нужно было бы Селию держать в неведении. Предупрежден, значит, вооружен. К тому же, судя по реакции Дора на нападение и то, что в спасательной операции принимал участие именно Рид, я, кажется, догадываюсь, кого еще включат в экспедицию, - они странно переглянулись, заставив Сели нахмуриться еще больше, и затем уже Арина продолжила:

   - У Рида с его истинной парой несколько...сложные отношения. Да, пожалуй, именно это слово можно сейчас употребить.

   - Да что ты ходишь вокруг да около? - вмешалась киса, поражаясь тактичности Арины. - Сбежала она от него, сбе-жа-ла!

   - Как это - сбежала? - вытаращилась Сели.

   Если уж ей настолько понравился дракон, то что говорить о его человеческом облике? Она решительно не понимала, как от Подземного можно было сбежать.

   - А вот так, - спокойно ответила киса. - И с тех пор наш Рид не находит себе места. И с каждым днем ему все хуже хуже...

   - Истинная для дракона, - решила пояснить Арина, - это как глоток свежего воздуха, понимаешь? Когда он ее встречает, он уже не в силах бороться с притяжением к ней.

   - Да-а-а, как вспомню это притяжение... - саркастично заметила киса, но, увидев строгий взгляд Арины, состроила виноватую моську.

   - Если дракон нашел свою половину, его уже ничто не остановит на пути к ее завоеванию, - продолжила, тем временем, Арина. - Пока он не сделает ее истинной - не успокоится.

   - А что нужно для того, чтобы она стала истинной? - задала вполне понятный вопрос Сели.

   Арина с кисой снова переглянулись и улыбнулись одинаковыми заговорщическими улыбками:

   - А мы не можем сказать. Это такая же тайна, как и то, для чего драконы дарят свою кровь.

   И Сели поняла, что ее разрывает на части противостоянием двух чувств: досады и любопытства. С одной стороны, было обидно, что тайну своего донора она так и не узнает до того момента, как он сам не откроет ее. А с другой - безумно интересно узнать все секреты драконов. Но она прекрасно понимала, что их узнает только истинная, а поскольку ей это совсем не грозило, она хмуро посмотрела на двух интриганок:

   - Но для чего-то же вы начали это рассказывать?

   - Естественно, - фыркнула киса. - Мы не имеем права раскрыть тонкостей и обычаев, однако можем рассказать, что после этого происходит с драконами, - загадочно добавила она.

   - И каким местом я к этому имею отношение? - не поняла Сели.

   - Я думаю, эти знания тебе пригодятся в будущем, - улыбнулась Арина с видом "не спрашивай, просто прими за чистую монету".

   - Ну...ладно, - неуверенно отозвалась тигрица.

   - Так вот, - вернулась к основной теме Арина. - Найдя свою половину, дракон начинает изменяться сам.

   - В каком смысле? - насторожилась Селия, краешком сознания понимая, что сейчас, возможно, станет хоть чуть-чуть понятней то, почему ее впервые скинул с загривка большой черный дракон.

   - Настроение. Поведение. Повадки, - пояснила Арина. - Нестабильная психика, раздражительность.

   - Изменяющийся цвет глаз, - мечтательно добавила киса. - Я даже скучаю по тем временам, когда все эмоции Криса можно было читать по цвету радужки.

   - Это защитная реакция организма, - пояснила Арина. - Когда эмоции не находят выхода, они "обозначаются" через глаза.

   - Барс не зря сказал тебе о том, что Рид нестабилен, - все-таки, подслушивала, поняла тигрица, внимая объяснениям пантеры. - Он в таком состоянии уже пять лет, и день ото дня сдерживаться ему все труднее. А он еще и эмпат до кучи, причем эмпат хороший, поскольку относится к подземным и является чистокровным драконом, так что все твои эмоции прочувствует сразу...

   - Вы хотите меня предупредить о чем-то? - догадалась Сели.

   - Не провоцируй его, - ровно сказала Арина. - Не буди зверя в раздражительном драконе, потому что что-то мне подсказывает, что встретиться вам придется и в человеческой ипостаси. Не попадайся ему на глаза, когда они любого из оттенков голубого или синего. Золотистого тоже опасайся - это раздражение, оно легко перерастает в агрессию.

   - А зеленый? - вспомнила о встрече с драконом Сели. - Что означает зеленый?

   - Зеленого не бойся, - заверила ее Арина. - Он для тебя не страшен, это значит, что дракон себя контролирует.

   - Самый опасный цвет - бирюзовый и лазоревый, - добавила киса, кивнув. - Берегись дракона в крайней степени бешенства.

   Тигрицу передернуло. Она уж точно не собиралась предпринимать ничего такого, что привело бы дракона в ярость.

   - И что, дракон вот просто так возьмет и захочет сделать любую женщину своей? - поразилась она. - Сначала одна, потом другая, сколько их может быть? - информация о повадках нестабильных высших начала ее нервировать.

   - Не любая, - возразила, улыбнувшись, Арина. - Только та, что первой к нему потянулась.

   - Что это значит? - не поняла Сели.

   - Ну... - тут пришла пора мечтательности и в глазах Арины. - Я, например, свалилась на Землю ненаправленным телепортом, настроившись на Дориана. Он меня даже на хребте катал, - гордо добавила жена главного дракона.

   - А мне ван Гарден просто понравился! - возмутилась киса. - Ну, был он симпатягой, это ж не значило, что нужно было сразу решать сделать меня истинной!

   "В тебя можно влюбиться?" - вздрогнув, вспомнила фразу из сна Сели и тут же отогнала от себя противные мысли.

   - Что? - посерьезнела киса.

   - Да так...дурь всякая в голову лезет, - отмахнулась тигра. - Хорошо, решили они сделать вас истинными... Что мешало им потом переключиться на других?

   - То, уважаемая представительница белых тигров, - появилась в проеме кухни высокая гибкая фигура Криса ван Гардена, - что изменить своей истинной паре дракон не в состоянии. Только от нее он может произвести потомство. Только она занимает все его мысли с момента встречи.

   Сели содрогнулась. Она начинала понимать, что сейчас чувствует спасший ее Подземный, и захотелось еще больше провалиться сквозь землю. Поблагодарить и попросить прощения - вот что она решила сделать при встрече. Если, конечно, таковая когда-нибудь состоится.

   Ван Гарден, тем временем, подошел к жене, ласково обняв поднявшуюся ему навстречу пантеру:

   - Дети собраны и даже немного отмыты, можно отправляться. Пенелопу я передал отцу с рук на руки, - доложил он улыбающейся Арине.

   - Папочка, - подколола его беременная кошка, на что ван Гарден невозмутимо ответил:

   - И собираюсь стать им еще не раз и не два, - глядя на скисшее лицо жены, он не смог устоять и заливисто расхохотался, причем примеру последовали даже Селия с Ариной. - Пошли уже - телепорт ожидает.

   - Где ты откопал мелких? - словно вспомнив о своем обещании наказать в случае встречи с земляным валом, попыталась вызнать правду киса.

   - Дорогая... - осторожно начал Огненный, потом внезапно передумал раскрывать детей. - Давай дома поговорим!

   Пантера кинула на него убийственный взгляд зеленых глаз, но дракон, видимо, к такому поведению привык, потому как решительно подтолкнул жену к выходу с кухни со словами "давай, а то дети ждут, сама понимаешь, режим дня еще никто не отменял!" Арина и Селия вышли провожать их на крыльцо и дождались, пока те исчезнут в арке перехода на границе владений Детри, после чего уселись на качели, сооруженные на крыльце дома, и находились там до того момента, как потерявший жену Дориан Детри не вышел за ней и не предупредил, что пора отходить ко сну, а "режим", опять же, для нее, "беременной упертой сирены", никто не отменял. Сели лишь усмехнулась на заботу Призрачного, на секунду представив, как бы сложилось все в ее судьбе, будь у нее настолько трепетный и заботливы защитник. В сердце невольно закололо, но она постаралась отогнать от себя не вовремя нахлынувшее чувство одиночества. Совершенно не хотелось думать сейчас о себе. Завтра предстоял важный день, необходимо было выспаться. Наблюдая идиллию в семье Детри и внутренне начиная оттаивать по отношению к драконам, Сели договорилась с ними, что на время перед экспедицией за горгульями останется в их доме, а завтра под обязательным присмотром кого-то из высших телепортируется к Подземным и заберет необходимые вещи. Отправляясь в свое временное пристанище, она улыбалась.


   ***


   - Ты уверена, что это была хорошая идея? - Арина склонилась к монитору видеофона и наблюдала предвкушающее выражение на лице кисы.

   Разговор удалось организовать, пока мужчины отсутствовали в спальнях.

   - Дарлинг, Сели точно спит? - напомнила необходимейшее условие секретности диалога Инга.

   - Да. Дор засек спокойный эмоциональный фон, характерный для бессознательного состояния, - кивнула сирена.

   - Ну, ты даешь! - восхитилась, переходя сразу к делу, пантера. - С видом абсолютной уверенности в том, что говоришь, выдать, что цвет желания означает полный контроль драконом своих эмоций - это надо же так виртуозно врать научиться!

   - Он же не хочет в это время убить истинную, - пожала плечами Арина. - Значит, контролирует ситуацию. Я не так далеко от истины ушла.

   - Ты молоток! - горячо воскликнула киса. - Все идет, как надо!

   - Ты уверена, что мы поступили правильно, запугав Снежинку? - недоверчиво заметила Арина.

   - Дарлинг. Положись на мое чутье - мы с тобой разыграем партию века! - задорно подмигнула ей пантера. - Все, ван Гарден идет, мне пора, чао! - послав сирене воздушный поцелуйчик, киса отключилась.

   - Мне кажется, рано я подумал, что ты забросила свои предприятия по спасению мира, - раздался в тишине спокойный голос Дориана.

   Арина не вздрогнула: присутствие мужа она почувствовала давно, несмотря на то, что тот проскользнул в комнату совершенно бесшумно. Она только улыбнулась и обернулась на голос:

   - Поздно, милый, все равно Арагорну быть. Да и, в конечном итоге, тебе не кажется, что от этого выиграют все? Кроме того, не ты ли сам послал Сели на поиски Рида, а? - и вот последний вопрос жены заставил дракона ненадолго улыбнуться.

   - Не знаю, - честно ответил Ди. - Как бы вы не спровоцировали эффект бабочки ненароком.

   - Все будет хорошо, - успокоила его Арина. - Я чувствую. Давно Риду пора соединиться с истинной.

   - Дай Бог, милая, - с надеждой в голосе произнес Детри. - Дай Бог...



   Глава 6. Главней всего погода в доме


   Проснувшись утром, она не сразу поняла, где находится. Оглядев небольшую спальню в персиковых тонах, вспомнила, что семья Детри любезно предоставила гостевые апартаменты на время перед экспедицией. Взглянув на часы, решила еще немного понежиться в постели, потому что, судя по отсутствию звуков в ближайшем окружении, дом еще был погружен в утреннюю полудрему выходного дня. Кто-то орудовал на первом этаже, и по осторожному звуку посуды Сели поняла, что готовится завтрак. Если увидит там Арину, точно поразится, решила для себя тигра. И вернулась мыслями к небольшому пространству вокруг себя.

   Все дышало мыслями о гнездышке для семьи. Арина - а Сели была уверена, что дизайн на себя взяла именно сирена хотя бы потому, что везде ощущался ее ненавязчивый запах - видимо, постаралась воплотить в обстановке все свои мысли об идеальной семье. И, надо сказать, ей это удалось, а многочисленные пуфики и подушечки вокруг, вызывающие улыбку, вообще создавали впечатление почти детской. Тигрица ощущала себя уютно и словно действительно оказалась в месте, где ей рады и всегда ждут.

   Уставившись в потолок, она попыталась собрать воедино всю полученную за вчерашний день информацию. Зика бы сейчас сюда, он бы быстро разложил все по полочкам: и драконов с их ненормальными бегающими истинными, и горгулий, которым пришла дурацкая мысль отключить сознание, и оборотней, решивших, похоже, все-таки ее убить... Из тела постепенно уходила утренняя сонливость, и тигра решила спуститься вниз и проверить свои предположения насчет Арины на кухне.

   Освежившись и еще раз улыбнувшись на милое персиковое убранство своего временного жилища, она оделась во вчерашнее платье и пошла искать обеденную зону.

   Арина действительно нашлась там, где Сели и предполагала. Завидев тигрицу, ласково улыбнулась ей:

   - Доброе утро, ранняя пташка! А дом еще спит...

   - Я поняла, - кивнула Селия. - Просто привычка просыпаться рано. Обычно задания начинались еще до наступления восхода.

   - Это специальный ритуал такой? - подняла брови Арина, одновременно загружая в духовой шкаф противень с пирожками.

   Уже готовая партия остывала на столе, и Сели догадалась, что за звук слышала, проснувшись. Надо же, жена главного дракона и печет пирожки. Не вязалась в ее голове домашняя Арина и сирена, завладевшая вниманием Призрачного. Но если вспомнить ночную колыбельную...

   - Нет, просто в это время переход телепортом меньше всего находится под вниманием, - улыбнулась Сели, отгоняя мысли о несовершенности восприятия. - А мне с моими поисками, да еще и самой находясь в бегах, это очень удобно было.

   Арина, похоже, решила обойти стороной скользкую тему, потому что остановилась именно на первой части ответа тигрицы:

   - Дориан сказал, ты работала на Подземных. Неужели не было никакой другой альтернативы?

   - Арина, знаете... - начала Сел, но сирена ее перебила:

   - Давай на ты, - улыбнулась и добавила почти легкомысленно. - Все-таки, не совсем чужие...

   - Хорошо, - кивнула девушка. - Я просто хотела сказать, что после двух лет скитаний по Галактике захотелось оседлости. Спокойствия. И чувства защищенности. Подземные все это мне предоставили. Дайрем появился как раз в тот момент, когда мне больше всего требовалась поддержка и рука помощи. Выслушав мою историю, он немедля предложил место в отделе поиска. Таким образом, я продолжила свои метания по Вселенной, одновременно обретя место, куда могла возвращаться.

   - Дайрем, говоришь, знал всю твою историю? - задумчиво отозвалась Арина, наблюдая, как постепенно поднимаются пирожки.

   - Да, - отозвалась Сели. - Я очень признательна ему за это.

   - Ну что ж, хорошо, - внезапно расслабленно улыбнулась Арина. - Если у тебя в защитниках был такой хороший дракон, я только рада.

   - Помочь? - кивнула Сели на заполненный продуктами стол, угадывая, что все это - не иначе, как попытка приготовить будущий завтрак.

   - Ох, - спохватилась Арина, отрываясь от созерцания шкафа, - готовить что-то посерьезней пирожков я так и не научилась...

   - Странно, но твой муж вчера совсем не был похож на оголодавший труп, - резонно заметила Сели, на что сирена только отмахнулась:

   - Вчера был его день. Вчера мы питались пищей богов... А сегодня - тем, что есть в холодильнике...

   - А, я поняла, к чему инсталляция на столе, - кивнула, рассмеявшись, тигра. - Предлагаю посильную помощь в качестве благодарности за роскошную персиковую обстановку!

   Арина с минуту раздумывала над словами Сели, потом, видимо, поняв, что девушка имела в виду под роскошной обстановкой, просияла и умоляюще поглядела:

   - А тебе не будет трудно?

   - Глупости, - тигра подошла к столу и быстренько рассортировала продукты.

   Так они и провели ближайший час. Глядя на уверенные движения Арины, Сели все больше сомневалась в том, что готовить та не умеет, а уж когда из шкафа - сразу после пирожков - выплыло традиционно драконье блюдо - запеченное в особом соусе мясо - и вовсе поняла, что сирена явно что-то не договаривает.

   - Вот это запахи, - на кухню сунулся нос любопытного Дориана Детри, вслед за которым показалась заспанная мордашка Пенелопы, к которой сразу устремилась Арина. - Что это у нас тут такое?

   - Завтрак из того, что есть в холодильнике, - пошутила Сел, и дракон понимающе хмыкнул:

   - А, все никак не может отойти после романтического ужина, который я ей в свое время устроил... После этого моя жена считает, что готовить не умеет, и переживает каждый день, который по расписанию ложится на нее. Что такое, Селия? - недоуменно замолчал Дориан, разглядывая небольшое потрясение на лице тигрицы.

   Сама сирена вместе с дочкой уже усаживались за стол, но после вопроса дракона с интересом решили понаблюдать за дальнейшими событиями.

   - Просто...дракон готовит? - осторожно начала Сели. - Вы же себя зарекомендовали как самая надменная раса!

   - Да откуда ты таких слов-то понабралась? - хохотнул Дориан, обходя тигрицу. - Что-то нынче не так на расоведении преподают, не иначе...

   Сели благоразумно заткнулась, решив присоединиться к драконьей семье и отмечая, что девочка, как и говорил Барс, является сиреной. Маленькие крылышки только- только начали выглядывать из-за спины, но их непередаваемый цвет - такой же, как и у папы - поверг тигру в настоящий восторг:

   - А Пенелопа что, не совсем обычная сирена?..

   - Я - призрачная! - с гордостью ответила девочка тоненьким голоском, а Арина, улыбнувшись инициативе дочери, пояснила:

   - Некоторые ментальные способности она от папы унаследовала...

   - И порталы скоро научится строить, - добавил "папа".

   - А ничего, что вы так запросто мне об этом рассказываете? - удивилась Снежинка.

   Призрачных сирен в мире точно не существовало, это и без расоведения любому понятно будет.

   - Она в школу скоро пойдет, - пожала плечами Арина, - в любом случае это станет известно.

   - Да и потом, не работу же за столом обсуждать? - улыбнулся Дориан.

   - Ди! - укоризненно покачала головой Арина. - Никакой работы за завтраком.

   Сели смотрела на милую семейную перебранку и незаметно для себя проглотила два пирога. Один был с начинкой из капусты, второй - с мясом и грибами. Сверив внутренние ощущения с тем, что успела увидеть, пока шли приготовления к общему завтраку, она убедилась окончательно, что Арина Детри просто слишком скромная сирена и своих достоинств признавать не хочет. Она как раз благодарила мать семейства за вкусности, когда раздался звонок в дверь.

   - Я открою, - живо оценив обстановку и еще не закончивших с трапезой родственников, она встала из-за стола и помчалась к выходу.

   Да, притащить двух ван Гарденов разом в такую ранищу, да еще и в выходной, могло прийти в голову только одной вездесущей кисе... Но Селия, тем не менее, открыла с улыбкой.

   - Вот! - с порога заявила киса. - Оборотневая душа настолько прекрасна, что сразу же стремится помогать окружающим, когда те... - она принюхалась. - Еще завтракают! А некоторые драконы даже за собой иногда убрать не могут...

   Упрек предназначался явно стоящему слева от Инги Касперу, поскольку тот досадливо поморщился, Крис же, хмыкнув, посмотрел сразу на тигру:

   - Ну, привет, потеряшка!

   Она решила не отвечать на прозвище, просто мило улыбнувшись и освобождая проход внутрь, но ощущение того, что некоторые драконы, оборотни и сирены знают о ней больше, чем говорят вслух, только усилилось. Встречать всех вышел Дориан, пожав мужчинам руки и поприветствовав кису, затем предложил присоединиться к ним за завтраком, на что Инга ответила безоговорочным согласием, а мужчины предпочли отправиться сразу в кабинет. Сели последовала за ними, отмечая из-за угла, что один из румяных пирожков уже находится в лапках пантеры.


   ***


   - Где дети? - с улыбкой спросила Арина, когда Инга устроилась за столом. - Пенни будет скучать без Мориса.

   - Вот еще! - заявила малышка, поднимаясь из-за стола и благодаря маму за завтрак.

   - Мелких бабушка-дракошка забрала, - пояснила киса, пока Пенелопа еще была в зоне досягаемости.

   Когда же младшая сирена покинула зону приема пищи, киса, прекрасно помня о том, что в доме, помимо нее, обитает еще один обладатель обостренного слуха, схватила лежащий неподалеку блокнот и уже там нацарапала несколько слов, одновременно уплетая вкусные пирожки Арины:

   "Что нового?"

   "Снежинка все это время была под крылышком у Дайрема Силверстоуна", - ответила сирена и с победным блеском в глазах протянула блокнот подруге.

   Та несколько минут смотрела на запись в полном недоумении, а потом ее лицо осветила лучезарная, но немного плутоватая улыбка.

   "Я же говорила - все идет, как надо! - было написано в ответ. - Оказывается, папа-дракон уже давно в курсе!"

   Арина только кивнула на это, и дальше завтрак продолжался уже в полном бездействии.


   ***


   Сели, проверив, что на кухне идет полным ходом продолжение завтрака - просто мера предосторожности, беременные, как-никак - сосредоточилась на разговоре, затеянном мужчинами. Переводя взгляд с одного дракона на другого, она все больше убеждалась в том, что решение искать горгулий было единственно-правильным. Как в отношении ее безопасности, так и в плане помощи драконам.

   - Ли не сможет пройти ненаправленным телепортом, - заметил Дориан, когда Каспер предложил сократить время и переброситься сразу на планету с горгульями.

   Месторасположения которой, надо сказать, они не знали до сих пор. Были уверены только, что она находится где-то в галактике огненных. Опять же, со слов Арины, которая якобы увидела их во сне. Каменный дракон и мраморное сердце... Надо ж было так пафосно обозвать серокожих страшилок! Нет, Каспер ей, безусловно, нравился, но его личный интерес здорово сбивал с правильного вектора движения... Пожалуй, стоило рассказать еще один небольшой факт биографии, о котором она изначально умалчивала.

   - Скажите, вы знаете, как могут группироваться горгульи? - задала она наводящий вопрос, когда в кабинете ненадолго повисла тишина.

   - Разбиваются по десять-двадцать особей и отключают сознание, сливаясь с горными породами, - отозвался Крис.

   - Значит, там должны быть минеральные массивы, правильно? - уточнила девушка.

   - Да, - кивнул Дориан. - А что?

   - Какие еще условия необходимы горгульям, чтобы начать слияние? - продолжила тигра.

   - Наличие атмосферы, естественно, - раздраженно отозвался Каспер. - В остальном условия не важны, в принципе. Возможно, они могли бы искать малонаселенную планету, если скрывались бегством от преследователей.

   - Вы что-то знаете? - прищурился Дориан, глядя на Селию.

   - Я не знаю, сможет ли это помочь, но в Галактике Веретено, на одной из систем, расположенных в достаточной для жизни близости от звезды, есть ненаселенная планета, на которую я однажды высаживалась в одной из своих экспедиций. Координаты получила благодаря поисковому маячку с расширенным радиусом действия, который надели однажды на искомого мной оборотня. К сожалению, со своим объектом тогда промахнулась - он оказался на соседней планете и весьма хорошо устроился среди населявшего ее клана пустынных кобр, благо, сам оказался тушканчиком, и на него смотрели с умилением, как на спасенную добычу - но на той, что попалась первой, нашла странную шлюпку, а в ней - серокожего умирающего мужчину. Горгула, - воспользовавшись наступившим безмолвием, пояснила Сели.

   - У них были свои строительные заводы, специализирующиеся на оборудовании для космоса, - отмер, наконец, Дориан. - Шлюпка - это одноместный корабль, значит, мужчина был разведчиком, а где-то поблизости могло оказаться место слияния остальных членов экипажа, прибывшего на более вместительном корабле. Что с ним случилось?

   - Он успел сказать свое имя?! - порывисто подошел к Сели Каспер.

   - Да, - кивнула девушка. - Сказал, что его зовут Габриэль Старк, попросил похоронить его и передать, по возможности, его семье новость о его безвременной кончине.

   - Семье? - побледнел Каспер, хватая девушку за плечи. - Он успел сказать, где они находятся?

   - Нет...к сожалению, умер, - прошептала Сели, напуганная поведением огненного, но кузена оттащил от нее Крис.

   - Мы найдем Джулиана, успокойся, - уверенно произнес дракон, крепко сжимая Каспера.

   Дориан в это время повернулся к свету, задумчиво разглядывая пейзаж за окном:

   - Если Гейб был в шлюпке, значит, шанс еще есть...

   - Гейб? - изумленно посмотрела на него тигрица. - Вы его знаете?

   - Не мы, - обернулся дракон на звук ее голоса. - Верховная Жрица сирен и...Каспер имели честь с ним общаться. Собственно, семья Старк, помимо всех остальных горгуллов, представляет для нас особую ценность.

   - Семья Старк? Кто именно? И кем был этот ваш Габриэль? - решила узнать все подробности предстоящих поисков Селия.

   - Габриэль являлся главой семьи, насколько мы можем судить, - удовлетворил ее любопытство. - Он старший сын Колина Старка, погибшего в одной из перепалок с оборотнями, - и тут наследили, подумалось Сели. - Помимо Габриэля, в семье было еще два брата - Бенджамен и Оливер, а также самая младшая - Диана.

   Вот и промелькнуло знакомое имя, смекнула Сели, но вслух поинтересовалась:

   - И какое отношение к ним имеют драконы?

   - У Дианы есть сын Джулиан, - ответил за главного дракона Каспер, понуро опустив голову и освобождаясь от объятий Криса. - От меня...

   Вот и сложилась картинка!

   - Полукровка? - изумилась Сели повторно. - Погодите-погодите...так что, каменный дракон - это не пафосное название не пойми чего? Это в буквальном смысле - сын дракона и каменной женщины?!

   - Всем бы такими каменными быть... - процедил сквозь зубы Каспер, чем вызвал улыбку Криса и смешок Дориана.

   Но девушку уже понесло:

   - А сирены тут причем?

   - Ли уже один раз отыскивала Джулиана. Сможет сделать это еще раз, - отозвался Дориан.

   - Он ее истинная пара? - всплыли в голове слова Каспера, когда они только-только встретились.

   - Мы надеемся, что да, - кивнул Дориан.

   - Значит, укажет направление хотя бы... в Веретене куча пригодных для жизни систем, я уж о количестве планет молчу! - воскликнула Сели.

   - Вы не передумали лететь? - улыбнулся Дориан.

   - Нет, только еще больше заинтересовалась! - горячо возразила тигрица. - Хотя, надо сказать, сначала я не понимала, чем вас могут привлечь каменные монстры...

   - Они не монстры! - нахмурился Каспер. - У них даже вторая ипостась почти...человеческая.

   - Ну да, - хмыкнула Сели. - Только с серой кожей и крыльями!

   - Сказала женщина, обожающая бегать по траве и попадать в неприятностями с другими сородичами, - парировал огненный дракон.

   Тут пришла пора смутиться девушке. Она, однако, стойко вынесла взгляд Каспера, оставшись при своем мнении:

   - Я в любом случае остаюсь.

   - Рад это слышать, - искренне обрадовался Дориан. - Когда известно примерное направление поиска, задача уже не кажется невыполнимой...

   - Сколько тебе будет нужно, чтобы собрать команду? - спросил Каспер.

   - Теперь - меньше, чем я думал, - отозвался Дориан. - Думаю, в течение недели все будет готово...

   - Слава Богу! - воскликнул огненный. - Сейчас каждый день промедления может выйти нам боком.

   - Сели, теперь что касается вашего вопроса, - перешел к насущной для тигрице теме призрачный. - Вчера из разговора с Каспером я понял, что вы желали бы оставить работу у Подземных и перейти к нам, это так?

   После его замечания у Криса почему-то вытянулось лицо, а Каспер самодовольно хмыкнул, как бы намекая, что и здесь он ей пригодился. Сели, закатив глаза, отвернулась от него и сосредоточилась на главном:

   - Все верно. Я бы очень хотела поработать с призрачными драконами.

   - Не могу не сказать, что и вам, и нам было бы полезно работать вместе, - начал Дориан, но его перебил Крис:

   - Да, чтоб тридцатилетний Детри утер нос трехсотлетнему Силверстоуну - надо видеть этот исторический момент! - и подмигнул тигрице.

   - Поэтому, - невозмутимо продолжил Детри, - я взял смелость связаться с Дайремом и предупредить о вашем возможном уходе из его ведомства...

   Сели не могла не сдержать улыбки: призрачный, похоже, всерьез за нее взялся.

   - ...чему Силверстоун, конечно, рад не был, но вынужден был согласиться в обмен на обещание защищать вас от лишних посягательств. Ну, и обеспечение необходимых социальных гарантий, конечно.

   Сели недоумевающе посмотрела на главу призрачных:

   - Что вы имеете в виду, Дориан?

   - Служебные апартаменты и ежемесячный оклад плюс премия по результатам работы, - пояснил дракон.

   Хорошо, что рядом оказался стул, на который она благополучно приземлилась под понятливое молчание мужчин. Нет, она знала, что работать на драконов - весьма и весьма прибыльное (судя по жалованью у подземных) дело, но чтобы они при этом еще и проблемы решали по смене трудоустройства, да еще и в лице главы всех, абсолютно всех драконов! Она не верила в сказки. Осталась при своем мнении и сейчас.

   - Соцпакет и гарантии включены, - видимо, решил добить ее по полной Детри.

   - Согласна... - прошептала тигрица на автомате, и Дориан почти хищно улыбнулся.

   Видимо, переманивать кадры он умел и любил...

   - Поздравляем с началом эры призрачных в вашей жизни! - от всей души произнес Крис.

   - Да, осталось только с подземными мелкие неурядицы решить, - кивнул Дориан. - Если у вас сегодня не слишком загруженный день, предлагаю в сопровождении кого-то из драконов перенестись туда и решить дела с Дайремом.

   Сели только кивнула, завороженная предприимчивостью дракона.

   - Я могу взять на себя эту обязанность, - предложил услуги Каспер. - Заодно и познакомимся поближе перед экспедицией, - подмигнул он оборотню.

   - Каспер! - осадил его Детри, но Селия больше не велась на притворно-флиртующие интонации огненного.

   Вчера она сделала для себя несколько выводов о драконах, касающихся их личной жизни. И эти выводы как нельзя лучше подходили Касперу. Истинная у него была - это явно Диана Старк, горгулья, родившая ему наследника. Волосы он остриг, значит, признал ее половинкой своего сердца. Цвет глаз не меняется, оставаясь постоянно голубым - кстати, возможно, у его сына как представителя одной из ветвей ван Гарденов оттенок радужки такой же. Какой странный рецессивный ген, у драконов являющийся доминантным... И, наконец, страстное желание дракона найти семью, пусть семьи по каким-то причинам и не вышло. Его флирт - это не более чем попытка избавиться от одиночества, поселившегося в душе с уходом любимой женщины. Она помнила раздражительность дракона-Рида, Каспер еще прилично держался. Не стоит винить его за немного экстравагантный способ не сойти с ума...

   - Я с удовольствием прогуляюсь с вами обратно к призрачным, - осветилось улыбкой лицо Селии, после чего она подала руку дракону. - Не будем терять времени?

   - Обожаю предприимчивых женщин! - восхитился ван Гарден, который, судя по сравнению с Крисом, являлся определенно старшим.

   - Прекрасно, - кивнула Сели, позволяя увлечь себя из комнаты. - До встречи, мистер Детри, и спасибо за оказанное доверие! - обернулась она на прощание.

   - Детали обсудим по возвращении, - улыбнулся Дориан. - Мне нужно будет ввести вас в курс дела.

   Когда тигрица в сопровождении дракона покинула кабинет, из кухни вылетела киса и сделала большие глаза:

   - Вот это да, вот это я понимаю! Поздравляю с началом работы на призрачных! Каспер, - прищурилась она, обращая внимание на дракона, - чтобы без глупостей, пока путешествуете до Дайрема!

   - Само собой, милая и горячо любимая родственница, - на удивление легко отозвался огненный.

   Видимо, напряжение, связанное с поиском горгулий, наконец-то его отпустило.

   - Сели, - напоследок произнесла пантера, - тебя сегодня будут ждать на Земле. У меня в клубе, ты же еще не забыла, как он выглядит?

   Тигра бросила в сторону кисы удивленный взгляд:

   - Как выглядит, не забыла, забыла только то, что я там, в общем-то, забыла?

   - Барс обещал устроить тебе сюрприз и просил надеть пышную юбку, - подмигнула киса.

   Ясно. Потащит танцевать...

   - А у меня такого нет, - развела руками девушка.

   Киса с минуту оценивающе смотрела на фигуру блондинки, потом изрекла:

   - У меня в закромах осталось кое-что из концертных нарядов Арины. Найдем! Главное, будь сегодня вечером в клубе!

   Пришлось согласиться. И вверить себя заботам огненного.



   Глава 7. И это лучшее на свете колдовство


   - Ты уверена, что действительно хочешь этого? - спокойно взирали на нее темно-карие, цветом радужки очень напоминающие абсолютно-черные, глаза Дайрема Силверстоуна.

   Он устроился за своим рабочим столом и смотрел в упор на сидящую напротив белую тигрицу. Посланный Богом начальник, ради заботы и внимания которого стоило действительно задуматься над озвученным вопросом. Она знала, что громкие увещевания не приведут к должному результату: как и все подземные, Дайрем реагировал на логические доводы, сообщенные уверенным голосом и подкрепленные доказательствами. Поэтому решила не изменять привычке и в этот раз.

   - Вы считаете, что Дориан Детри не сможет обеспечить меня нормальной работой? - Сели выжидающе подняла бровь, решив немножко насесть на начальника.

   - Ох, девочка, - для трехсотлетнего дракона этот смуглый темноволосый мужчина выглядел очень свежо и привлекательно.

   Сели невольно залюбовалась им, и Силверстоун уловил идущие от бывшей подчиненной эмоции, а потому понимающе усмехнулся: он-то был в курсе того, что никакой гламор не смог бы вызвать таких искренних чувств. Искренне-дочерних. И он относился к ней соответствующе. Как к девочке, которой у него не случилось. Ничего, сыновьями тоже впору гордиться. Наставить бы только одного на путь истинный. Впрочем, сейчас представилась замечательная возможность, и уж он-то ее не упустит...

   - Я возглавлял полицейское управление подземных драконов, когда Дориана Детри даже в проекте не было, - с усмешкой заметил дракон в возрасте. - Но, надо признать, его активные действия за прошедшие пять лет наводят на мысли, что мы все-таки с достоинством вернемся во Вселенную. Поэтому по поводу того, что ты будешь работать с чем-то, тебя явно не достойным, я сомневаться не стану. Только вот вопрос твоей безопасности я ему все равно не доверю, - с этими словами начальник управления полиции подземных повернулся к висящему сзади видеофону и набрал на мониторе команду вызова. - Дориану сообщу чуть позже о том, что привлекаю к заданию Рика. Лишнее место в экспедиции, надеюсь, для подземного найдется.

   Сели нахмурилась. Она не очень хорошо понимала смысл затеянного шефом объяснения.

   - К чему вы клоните? - решила развеять свои сомнения она.

   Сидевший до этого рядом Каспер как-то неоднозначно хмыкнул, сбивая с мысли, но подземный уже спешил ответить на ее вопрос:

   - Ввиду произошедших ранее событий и того, что ты успела добавить уже после встречи с призрачными, я считаю необходимым приставить к тебе личного телохранителя, - выждав, пока пройдет первое потрясение на лице Сел, продолжил. - Ты же знаешь, с подземными в этом плане не сравнится никто. Черт, Рик вне зоны доступа...ладно, - поморщившись, добавил он, - я его еще найду, просто скажи, где планируешь оставаться сегодня, и я пришлю его к тебе.

   - Что...прямо вот так? - опешила Сели - она как-то не рассчитывала обзаводиться собственной тенью ни сейчас, ни в ближайшем будущем.

   Да еще и не видела ни разу этого таинственного сына Дайрема, хоть имя его и проскальзывало периодически в разговорах...

   - А иначе не подпишу разрыв контракта по соглашению сторон, - улыбнулся начальник торжествующе.

   Знал, на чем подлавливать: работать она должна была еще минимум два года.

   - Хорошо, - сдалась Сели без особого боя. Просто босс был далеко не глупым драконом, поэтому за его предложениями всегда стояли куда более далеко идущие планы.

   А она...ну что ж, она потерпит.

   - Надеюсь, ты помнишь, как именно подземные добиваются наилучшей защиты клиентов? - полюбопытствовал Силверстоун.

   Под заинтересованным взглядом Каспера она выдала, как на духу:

   - Путем полного эмоционального объединения.

   - Так вот, если Рик об этом попросит, ты будешь вынуждена согласиться, - непривычно жестко сообщил ей Дайрем. - Это будет отражено в контракте, который ты подпишешь уже у Дориана. Один на работу, второй на согласие защиты своей личности. Только так мой сын будет знать в любой момент времени, в какой точке пространства искать тебя. А зная твою способность скрываться, уверен, что ты не одну попытку сбежать предпримешь, позабыв, что находишься под защитой драконов.

   - Усекла. Прониклась, - пошутила Сели с грустной улыбкой: не хотелось быть раскрытой книгой для какого-то незнакомого существа.

   Но выбора не было, особенно, если за дело взялся Силверстоун.

   - Кстати, как там поживает Рик? - подал голос со своего места ее огненный провожатый.

   - Вполне сносно, - расслабился подземный, видимо, решив ненадолго переключиться на семейные вопросы. - Вчера вообще вернулся с каким-то странным настроением.

   - Эх, весна, молодежь... - легкомысленно пробормотал Каспер.

   - Учитывая, что у нас весны, как таковой, не бывает, ты сейчас очень точно выразил внешнее состояние моего сына, друг, - улыбнулся Дайрем и повернулся к Селии. - Бумаги подпишешь у кадров. Сумму компенсации, как и всегда, тебе переведут через несколько часов.

   Пожалуй, аудиенция у подземного была окончена. Селия медленно поднялась из кресла.

   - Надеюсь, мы еще увидимся, девочка, - тепло попрощался с ней Силверстоун, обходя стол и заключая в теплые объятия.

   Она улыбнулась и обняла бывшего начальника в ответ:

   - Я обязательно заскочу к вам после экспедиции к горгульям.

   - Где тебя сегодня можно будет найти? - отстранившись, напомнил свой вопрос дракон.

   Задумавшись, девушка ответила:

   - Земля, свободная зона, клуб "От полуночи до солнца", его владелица Инга ван Гарден, пантера из рода Свободных Кошек.

   - А-а-а, - протянул шеф, - знаменитая оборотница, прибравшая к рукам всех родственников Криса и Каспера, - понимающе засмеялся он, чем вызвал выражение "не напоминайте о драгоценных невестках" на лице последнего упомянутого дракона.

   - Давайте не будем вдаваться в подробности, - умоляюще попросил он, и подземный с тигрицей одновременно засмеялись.

   - Значит, сегодня ты будешь у кисы, - прикинул что-то в мыслях Дайрем. - А у меня сын там иногда стучит на барабанах, кстати.

   - Тот, который мой телохранитель? - выгнула бровь Сели.

   - Да, - кивнул бывший шеф. - Надеюсь, ты не будешь его обижать, - подмигнул дракон.

   Сели поморщилась: что за подземный такой, которого она в состоянии обидеть - и, тем не менее, поспешила кивнуть, чтобы не разочаровывать человека, ставшего для нее практически членом семьи за те три года, что прошло в заданиях от драконов.

   Каспер и Дайрем пожали друг другу руки, и пара из огненного и оборотня покинула кабинет начальника полиции подземных.

   Заметив непривычную молчаливость старшего ван Гардена сразу же после того, как вышли из резиденции Детри, Селия пыталась вычислить, что послужило тому причиной. Потом, отмотав события немного назад, поняла. Его настроение резко подскочило, когда увеличилась вероятность нахождения горгулий, среди которых находился его сын, но сейчас, похоже, кое-что дополнительно оценив, он сделал для себя совсем не утешающие выводы. Как вывести его на откровенный разговор (который, конечно, вряд ли был нужен мужчине, но, тем не менее, был в обязательной программе девушки с целью глубинного ознакомления с делом поиска горгулий), она не представляла, пока на глаза не попалось маленькое уютное кафе, в котором готовили изумительные сладости. Сели помнила его по временам между заданиями, когда позволяла себе ненадолго остаться наедине с собой и подумать над жизнью. Надо сказать, к откровенности это место тоже располагало, поэтому тигра просто решила попытать счастья.

   - А хотите...мороженого, Каспер? - внезапно предложила она, ловя недоуменный взгляд дракона.

   Просьба, надо сказать, была в высшей степени странной, поскольку хмурая погода подземного мира не располагала к прохладительным закускам, и именно такие мысли метаморф уловил на лице высшего собрата, однако, к удивлению Сели, Каспер внезапно согласился:

   - Хочу, если у вас есть немножко времени перед очередным прыжком к Дориану.

   - Для вас и мороженого время найдется всегда, - подмигнула ему девушка и потащила в сторону кафе.

   В уютной песочно-кофейной атмосфере дракон сразу расслабился и теперь наблюдал за окружающим пространством сквозь полуопущенные веки. От дум его не избавила даже смена обстановки, заключила Сели, поэтому, отправив в рот первую небольшую порцию мороженого и наблюдая, как почти то же самое, при этом еще и довольно жмурясь, словно давно не пробовал ничего подобного, делает дракон, она спросила напрямую:

   - Что вас тревожит, Каспер?..

   Он ответил не сразу; тщательно посмаковав на языке прохладное лакомство, дракон возвратил маленькую ложечку в креманку с мороженым, потом устремил вдаль рассредоточенный взгляд:

   - Наверное, то, что, найдя жену и сына, снова с ними расстанусь.

   - Вы уверены в этом? - расстроилась девушка, но с намеченного пути решила не сворачивать: то, что дракон поддался на ее уговоры и ответил откровенностью, значило, что пришла пора наконец-то снять с души часть находящегося там груза.

   Возможно, слишком большого груза. Который не всегда легко тянуть в одиночку.

   - Джулиан меня ненавидит за то, как я поступил с его матерью, - кивнул огненный. - И я могу его понять. В отношении непримиримого характера он явно унаследовал самые сливки от нас с Дианой.

   - А что случилось с вашей женой? - нахмурилась Селия.

   - Вы же знаете, что драконы могут иметь детей только от истинных половин, так?

   - Да, - кивнула девушка. - Просветили.

   - Диана была прекрасна, - мечтательно улыбнулся дракон, переводя взгляд на потолок. - Настолько прекрасна, что оторвать от нее взгляд было невозможно. И почти настолько, насколько очаровательна, она была и своенравна. Поэтому очень часто ссорилась с братьями, в особенности - с Габриэлем, поскольку тот иногда любил закручивать гайки в вопросах ее воспитания.

   Мы познакомились тогда, когда она в очередной раз попыталась сбежать от немилости Гейба и оказалась у огненных. Диана просто сидела в ресторане и со скукой в глазах наблюдала за окружающими ее драконами. Вы знаете, что горгульи не ведутся на наш гламор?

   Сели отрицательно покачала головой.

   - Вот и я не знал, - продолжил Каспер, - но откровенно веселился, наблюдая за тем, как с десяток моих сородичей пробуют на ней свое очарование. Я сам поостерегся подходить, предпочитая оставаться поодаль. И тогда первый шаг сделала она.

   - А первый шаг для дракона сродни таинству, - заметила Сели, и огненный кивнул:

   - Просто тогда я этого не понял. Вечер в обществе красивой женщины пролетел на удивление быстро, и я подумал, что это какое-то воздействие, особая магия горгулий, возможно, ведь у них есть одна особенность: они тоже своего рода эмпаты, как и мы, только эмоции воспринимают через прикосновения. Я подумал, что это просто наваждение... И попытался положить этому наваждению конец.

   - У вас получилось? - удивилась Сели.

   - Получилось, но не совсем то, что я планировал... - обреченно вздохнул дракон. - Наваждение имеет свойство поглощать целиком разум и сердце, заставляя жить и двигаться целиком и полностью на одних инстинктах. И вот инстинкты-то меня и подвели. Причем подвели в том смысле, что указали, какая именно женщина сейчас рядом... А потом уже было поздно думать: ритуал совершен, мы - женаты по обычаям драконов. Диана в итоге еще и забеременела, а у нас невозможна ситуация, при которой женщина понесла, не будучи истинной. Самое интересное, что понял я это уже после того, как мы с ней расстались. Жутко поругавшись наутро после содеянного, наговорили друг другу гадостей, о которых я продолжаю жалеть до сих пор... Но Диана тогда четко и ровно произнесла свое желание: больше она меня видеть не хочет. О том, что стану отцом, я догадался уже сам.

   - Но вернуть уже ничего было нельзя, - предположила Селия.

   - Да, - кивнул Каспер, выходя из состояния оцепенения. - Мне позволяли видеться с Джулианом ровно до того момента, как он узнал правду о нас с Дианой. С тех пор сын от меня отказался. Все новости я узнавал от Габриэля, который, то ли пожалел меня, то ли действительно верил, что время лечит. Дипломатическая миссия рядом с планетой, на которой обитает семья, дает некоторые преимущества в получении информации, - грустно улыбнулся он. - Я мог хотя бы находиться рядом и знать, что с ними все в порядке.

   - А теперь вы и этого лишились, - погрустнела тигрица.

   - Да, - согласился дракон. - Поэтому крайне необходимо отыскать их. И попробовать доказать еще раз то, что я чего-то стою...

   - Если ваши намерения чисты, вам всегда предоставится второй шанс, - уверенно сказала Селия. - Иначе и быть не может.

   - Поэтому без вас я ничего не смогу, Селия, - улыбнулся дракон искренне.

   - Сделаю все, что смогу, - пообещала девушка.

   В ответ ей лишь благодарно кивнули. Слов больше не требовалось...

   Теперь она окончательно убедилась в предположениях. Каспер ван Гарден и тот, кем привыкли видеть его другие, оказались двумя совершенно разными личностями. И она, пожалуй, была искренне рада тому, что ей смогли открыться и довериться.

   - Значит, нам пора возвращаться к Дориану, - нарушил молчание Каспер. - О чем задумались? - наблюдая усиленную работу мысли на ее лице, поинтересовался дракон.

   - Думаю, как лучше телепортироваться на Землю с созвездий Дракона. Все-таки, не совсем соседние Галактики, придется делать пересадки, - отозвалась девушка.

   - Не заморачивайтесь, - успокоил ее ван Гарден. - До встречи с Риком я буду вашим путеводителем и наставником, - с удовольствием сообщил он, наблюдая, как начинает светиться от радости лицо девушки. - Поэтому чувствуйте себя так, словно только что родились.

   Всю дорогу до дома Детри они провели в экскурсионных беседах, и дракон поведал ей много интересного о становлении их цивилизации за последние пять лет. Оказывается, связывание Галактик путем телепортов и быстроходных космических кораблей было только началом возвращения крылатых ящеров. В планах на ближайшее будущее значилось освоение планет, пригодных для жизни всех гуманоидных рас: таким образом драконы планировали решить проблему оборотней, не желавших делиться территорией. Каспер сообщил, что некоторые виды метаморфов уже дали свое согласие на предложение драконов и с их помощью начали обживаться на некоторых планетах Огненной Звезды - Арракиса. Находясь гораздо ближе к миру призрачных драконов, чем жившие в другой части созвездия подземные, представители огненных отличались более гибкими взглядами на жизнь и потому зарекомендовали себя в качестве прекрасных дипломатов. Этим Каспер со смешком компенсировал некоторую ущербность своих сородичей в плане способностей. Так, если, по его словам, призрачные обладали колоссальными способностями в области манипуляций с сознанием, подземные могли воздействовать на эмоциональный фон помимо того, что им подчинялась стихия литосферы, огненные могли лишь управлять огнем, зато в сфере переговоров им не было равных. Младший ван Гарден, Крис, с успехом трудился на благо службы по контролю за населением на планете Земля Солнечной системы в Галактике Млечный Путь, многие из семьи посвятили себя помощи и налаживанию контактов с отдельными группами оборотней, а в целом раса огненных драконов стала постепенно восстанавливать ранее утраченные дипломатические связи во Вселенной. Сам Каспер напрямую занимался горгульями. Во многом благодаря личной трагедии. Но постепенно проблема с семьей Старков увеличилась до размеров помощи целой расе, поэтому поиски горгулий ван Гарден считал для себя важнейшей задачей.

   В кабинете Дориана их ожидала Арина, объяснившая отсутствие мужа тем, что "у этого призрачного выходных не бывает". За папиным столом переговоров важно восседала Пенелопа Детри, что-то усиленно выводящая в отцовском ежедневнике, и мать будущего многодетного семейства смотрела на это явно сквозь пальцы, потому что прятала улыбку в уголках губ. Сама Арина примостилась на краешке столешницы и при виде появившихся посетителей проворно подскочила к противоположному краю оккупированного дочкой рабочего места, откуда вытащила большой бумажный конверт и протянула его Селии со словами:

   - Здесь контракт на работу с призрачными драконами и отдельная бумага, описывающая характер взаимоотношений с твоим будущим телохранителем, - затем она взяла еще один конверт поменьше и добавила. - Здесь банковская карточка, оформленная на твое имя, вместе с первым авансом и суммой, предназначенной для трат, связанных с переездом на Вдохновение, а также ключи от служебной квартиры в промышленном районе города. По всем приходно-расходным операциям ты всегда сможешь обратиться за помощью в любое отделение банка или самостоятельно. Ключи доступа к ресурсам также находятся внутри.

   На последних словах жены главного дракона брови тигрицы самовольно поползли вверх, но Арина в ответ только мягко улыбнулась:

   - Если Дориан надумал получить нового сотрудника, он занимается его вопросами лично, - и подмигнула. - Плюс придерживается политики прозрачности по финансовым вопросам. Сейчас контракт прочитаешь?

   Не зная, что произнести в ответ, Сели просто кивнула и опустилась в заботливо подготовленное Каспером кресло, который, потешаясь над реакцией девушки, устроился в еще одно рядом.

   Традиционная расстановка мебели - стол в центре, хозяйское жесткое место, в котором сейчас восседала Пенелопа, по одну сторону, и два других, более удобных, для посетителей, по другую - позволяла проводить переговоры в наиболее приятной атмосфере. Окружившая тигрицу мягкость тканого материала кресла подействовала немного успокаивающе, поэтому она попыталась максимально вдумчиво прочитать новый контракт с драконами, являющийся, как оказалось позднее, почти слово в слово совпадающим с тем, которым она была связана с подземными. Поэтому по данному пункту вопросов не возникло.

   Гораздо больший интерес представлял собой контракт, заключаемый на охрану жизни с сыном Дайрема. "Риддерик Силверстоун" - значилось в графе "работник", и Селия в очередной раз поразилась тому, как пафосно, порой, драконы называют своих детей. И как просто сокращают их имена. Рик звучал, конечно, намного лучше, но все равно как-то не вязался с полным именем. Как бы еще его сократить? Дерек? Нет, не пойдет... Дер? Это вообще из области извращений уже. А вот Рид... И внезапно она поняла, что была бы совсем не против того, если бы на месте сына Дайрема оказался ее собственный ручной дракон с плато.

   Смущал, пожалуй, единственный пункт, на котором для тигры свет однозначно должен был сойтись клином. Пункт о полном эмоциональном соединении страшил по-настоящему. Что, если дракон почувствует что-то, чего ему ощущать не стоит? Что, если это потом может выйти ей боком.

   - Это стандартная форма? - решив зайти издалека, указала Сели на бумагу, имеющую цель связать ее на время экспедиции с телохранителем из расы чешуйчатых.

   - Для работы с подземным драконом - да, - кивнула Арина. - Тебя что-то смущает?

   - Пункт о полном эмоциональном слиянии. Как оно производится? - да, в теории ей было известно о процедуре, но вот как она происходила на практике, оставалось зоной, зкрытой для исследований.

   - Обычно каждый подземный по-своему устанавливает эмоциональный контакт, - подал голос Каспер. - Однако могу тебе гарантировать, что Рик сделает это безболезненно и незаметно. В любом случае, он не совершит ничего, что могло бы нанести тебе ущерб. По крайней мере, осознанно. Но, - и дракон сделал ударение на этом слове, помедлив с дальнейшими объяснениями, - поскольку в контракте указан пункт об объединении, ты не вправе отказать в этом подземному. Именно на основе эмоциональной связи он и будет осуществлять наиболее полную защиту. Если, конечно, ты подпишешь контракт.

   - Просто я боюсь, что он почувствует вещи, которые мне бы не хотелось выносить на обозрение, - призналась Сели.

   - Просто предупреди его об этом заранее, - поняла ее Арина. - Он не станет копать глубоко.

   - Хорошо... - немного посомневавшись, тигрица поставила четыре подписи на имеющихся экземплярах: две на договоре с призрачными, две - на бумагах об охране.

   - Один тебе, второй - тем, кто заключает с тобой контракты, - улыбнулась Арина. - Добро пожаловать к призрачным, дорогая!

   Селия впервые за время возвращения в резиденцию Детри позволила себе улыбнуться, хотя после слов Арины в душе поднялась неконтролируемая волна счастья и радости. Все! Не нужно больше бегать, не нужно прятаться от чужих попыток упечь ее в тюрьму замужества. Пока она работает на драконов, ей ничто не грозит. А поскольку она являлась опекуном Йоны, то и на руку сестры притязания также прекратятся. По крайней мере, будущие...нужно будет связаться с Йо-йо и Зиком и сообщить радостную новость. Она быстро вытащила из кармана переносной видеофон и набрала сестре сообщение, предупреждая, что через несколько часов позвонит из новой квартиры. Зик и Йо на такие не отвечали, они просто ждали сеанса связи.

   - Готова? - оторвал ее от мыслей голос Каспера.

   Она непонимающе посмотрела на него, и дракон кивнул в сторону конверта поменьше:

   - Квартиру смотреть пойдем!

   Сели вытаращилась и только потом поняла, что впопыхах забыла сделать самое главное:

   - Я вещи все оставила у подземных...

   - Было бы о чем переживать, - отмахнулась от нее Арина. - Дориан распорядился все перевезти в твое новое жилище сразу же после того, как вы прыгнули к Дайрему. Так что сегодня-завтра ожидай вместительной посылки с доставкой до двери.

   - Х-х-хорошо, - запинаясь, пробормотала девушка, потом, не выдержав, затрясла головой, пытаясь отогнать от себя видение, которым представлялось все произошедшее у драконов. - Это не со мной!

   Каспер от души расхохотался. Арина улыбнулась во весь рот:

   - Нет, дорогая, с тобой. Это называется - крепко увязнуть в драконьем гламоре! - резюмировала жена главного чешуйчатого. - И я бы на твоем месте поторапливалась: насколько я поняла, твой телохранитель сегодня будет ожидать тебя в клубе у кисы, а тебе еще разбирать вещи и готовиться к прыжку на Землю.

   - Готова! - будто отмерев и успев послать Арине полный благодарности взгляд, сообщила своему провожатому Сели.

   После чего была аккуратно подхвачена под руку и сопровождена к выходу из дома Детри.

   - Все драконы настолько предприимчивы? - спросила она перед самой аркой телепорта, наконец-то придя в себя от шока.

   - Только если им позарез что-то нужно, - понимающе усмехнулся Каспер. - Тогда мы готовы положить любые богатства к ногам тем, кто может нас осчастливить.

   - А как же ваши личные сокровищницы? - вспомнив детские сказки, наивно поинтересовалась Сели, вызвав очередной приступ хохота дракона.

   - Поверьте, от того, что Дориан взял вас на работу, предоставив жалованье и квартиру, его не обеднела нисколько!

   - Извините, Каспер, я себя сейчас чувствую немного аборигеном, увидевшим инопланетян с бусами в руках, - покаялась девушка.

   - Все нормально, Сели, - успокоил ее огненный. - После всего, что с вами произошло, вы на удивление прекрасно держитесь.

   - А что вы хотели увидеть от воскресшей невесты? - понимающе хмыкнула тигрица. - У меня есть ради кого жить. И ради кого рвать глотки всем недругам - тоже.

   - И это только заставляет вами восхищаться, подарил ей одобряющую улыбку дракон. - Готова?

   Тигра кивнула, и вместе они шагнули в мерцающую арку незатухающего портала.



   Глава 8. Кажется, звезды можно достать рукой


   На юбке было слишком много разных петелек. Она поняла это в тот самый миг, когда увидела газовое чудо иссиня-черного цвета. И, тем не менее, повиновалась непоколебимому "надевай!", прозвучавшему от кисы, чему сейчас была, надо сказать, даже рада: если ее предположения верны и Барс сегодня решил затеять дикие пляски, то эта деталь одежды подходит как нельзя кстати.

   - И как? - она вышла из-за ширмы и предстала перед взором увязавшегося за ней в гримерку (конечно, под предлогом охраны подопечной до прихода настоящего телохранителя!) Каспера.

   По воцарившемуся молчанию трудно было судить, но стоило присмотреться к застывшему в почти священном ужасе дракону, чтобы понять, что ему, по меньшей мере, понравилось то, что предстало перед взором.

   - Сколько раз я говорил вам, что платья, юбки и всевозможные приспособления, отличные от тех мешковатых штанов, что были на вас при нашей первой встрече, украшают женщину? - отмерев, полюбопытствовал дракон.

   - Ни одного, - улыбнулась Сели, посылая в его сторону почти укоризненный взгляд.

   Почему почти? Потому что одобрение или возражение на лице огненного можно было читать и без слов, и все его немые упреки по поводу удобной одежды, делающей скрывающуюся тигрицу незаметной в толпе, она знала и без устного подтверждения.

   - Непростительно глупо с моей стороны! - это только вид у дракона сейчас был виноватый, а глаза лукаво поблескивали сапфировыми искорками.

   Мужчина подошел к ней, обернулся вокруг, придирчиво осмотрев все детали гардероба, и только потом одобрительно кивнул:

   - Прекрасна в своей простоте! - после чего, порывшись в карманах, извлек оттуда небольшую коробочку темно-синего бархата и проникновенно добавил:

   - Истинному бриллианту будущего вечера полагается сиять, пусть и дополнительная огранка не всегда требуется!

   Сели застыла, понимая, что сейчас подарок откроется, и она обнаружит там что-то, связанное с драгоценными камнями. Она не ожидала такой прыти от дракона, который, все-таки, успел обзавестись истинной половинкой уже достаточно давно (судя по разговорам с остальными высшими и наличию взрослого, все-таки, сына!) и потому какие бы то ни было подношения другим женщинам, по сути дела, позволять не мог.

   Дракон, видя ее недоумение и нерешительность, перевел взгляд с лица девушки на коробочку и обратно, затем, поняв, похоже, насколько двусмысленной выглядит ситуация, хлопнул себя по лбу и облегченно улыбнулся:

   - О, нет, уважаемая Сели, это не то, что вы подумали...хотя я был бы рад иметь такую даму сердца! - не преминул ввернуть комплимент огненный, после чего ловким движением распахнул коробочку, заставляя девушку на миг потрясенно застыть. - Это...презент от Дориана как вашего практически непосредственного начальства. Его настоятельный совет - не снимать эти вещицы ни днем, ни ночью, - прищурился дракон. - Они...с небольшим секретом, да!

   На тигрицу смотрели маленькие глазки прозрачных камней, очень напоминающих бриллианты, ограненные полумесяцами серебра оснований-гвоздиков. Их невероятные переливы в свете огней гримерки казались девушке поистине волшебными, поэтому она не сразу отошла от видения, когда дракон приподнял пластинку, на которой крепились серьги, и обнаружил у коробочки двойное дно:

   - К блеску ваших глаз, который подчеркнут эти две милые безделушки, полагается комплект на изящную ручку! - а внутри второго отделения был тоненький браслет, оформленный в стиле сережек так же, с полумесяцами и серебряными звеньями. - Разрешите примерить? - застыл, ожидая позволения, огненный.

   Ей оставалось только кивнуть и наблюдать, как осторожно расстегивают замочек цепи проворные пальцы ван Гардена и как почти сразу после этого мужчина подходит к ней, жестом показывая протянуть руку вперед. Что она и сделала. Оценив спустя некоторое время блеск украшения на запястье, Сели не преминула поинтересоваться:

   - И какой же тайный смысл заключен в этих украшениях? - сама при этом застегивала на мочке серьги-гвоздики, которые удивительно подходили к блеску глаз. Ей нравилось то, что она видела в зеркале.

   - Если вдруг Рик...по какой бы то ни было причине, не сможет оказаться рядом с вами, мы примем сигнал бедствия, - пояснил огненный, кивая на браслет, - если вы нажмете вот эту вот штучку.

   Он указал на одно из звеньев, по виду отличающееся от остальных, и Сели заметила небольшую кнопочку с заявленной функцией. Кивнув и окончательно оглядев вид, открывшийся благодаря зеркалу, а также получив крайне одобрительный взгляд дракона, пришла к выводу, что готова.

   А еще, кажется, Сели начинала понимать, чем мог привлечь горгулью данный отдельно взятый высший.

   - Вы обворожительны и великолепны, милая Селия! - между тем попытался продолжить хвалебную речь огненный, но девушка, услышав снаружи знакомую мелодию, быстренько свернула готовый затянуться надолго разговор:

   - Спасибо, Каспер! А теперь не согласитесь ли вы проводить меня в зал? - после чего, опять же, воспользовавшись рукой дракона в качестве якоря, направилась к выходу из гримерки.

   На Землю они перебрались в два прыжка: сначала с Дракона на Орфей как ближайшую к границам Галактики населенную планету, с Орфея уже непосредственно на Землю. А перед этим были недолгие сборы и новая квартира, от которой Селия даже не успела прийти в восторг, зараженная непривычной деловитостью старшего ван Гардена. Он развел столь бурную деятельность, что вещи и документы были рассортированы в первичном порядке в течение двух или трех часов. Помог ей повесить шторки на окнах, чтобы снаружи жилище не выглядело пустующим, недолго повздыхал над золотисто-коричневой гаммой обстановки и лично проверил на пружинистость все горизонтальные поверхности помещения, предназначенные для сна. Удовлетворившись результатами неглубокого обследования, он пришел к выводу, что выразит Ди свою благодарность по поводу "прекрасного обустройства дражайшей женщины, призванной помочь ему найти единственного и горячо любимого сына". Селия неприлично смеялась несколько минут кряду. Нет, она бы так не смогла.

   Она привыкла все делать постепенно. Продумывать заранее, если это возможно, пути к отступлению, решая насущные вопросы в тишине и одиночестве. Мельтешение вокруг дракона и его хозяйственность вызывали восхищение - и одновременно создавали впечатление лишнего элемента декора. Она слишком привыкла полагаться только на себя и жить в одиночку... И теперь сложно было даже предположить, что кто-то, пусть из чисто делового интереса, оказывает ей помощь. Видимо, она действительно недооценивала драконов. С другой стороны, откуда было взяться положительному мнению, если они не пошевелились даже тогда, когда вышедшие из повиновения оборотни решили начать убивать их по одному? Она помнила, как об этом рассказывал дедушка...

   Драконы были властелинами Вселенной. Мудрые, смелые...слишком спокойные. Они верили, что мир между расами возможен только на условиях доброго сосуществования видов. Наивные высшие! Как жестоко они за это поплатились. Не связанные необходимостью создавать истинные пары оборотни быстро начали увеличивать свою численность, в конце концов придя к выводу, что места на звездах Дракона им недостаточно. И начали уничтожать истинных обитателей. Методично. С чувством, с толком, с расстановкой. Куда смотрели остальные? Как вышло, что из призрачного рода остался один Патрик Детри, чудом ставший отцом тридцать пять лет назад?

   Похоже, у нынешнего, возрожденного поколения драконов клыки и когти оказались куда острее. И хватка профессиональная. Судя по тому, как быстро ее обработали - а это не могло вызывать скрытого трепета - они понимают, что, несмотря на все инновации, которые привносят в жизнь обитателей звездных систем, их еще слишком мало для того, чтобы дать достойный отпор оборотням. Хотя и революционеров, не желающих признавать права чешуекрылых, сейчас на несколько порядков меньше. Основная масса оборотней ведь что? Правильно, нуждается в тепле и комфорте. Ну и возможности обращаться периодически, подключившись к источнику той планеты, на которой обитают. И вот это-то как раз и является наиглавнейшей задачей драконов нынешнего времени: обеспечить оборотней всем необходимым. Тех, кто действительно хочет жить в мире. Тех, кто ценит равноправие и не хочет ощущать себя исключительно царями зверей. Как те, кто пять лет назад осмелился похитить сердце призрачного дракона - его истинную половину... Случай с оборотнями-экстремистами навсегда останется мерой крайности для остальных. Драконы мудры, добры и всепонимающи. Но и у них есть граница, за которую переступать не стоит. Не злоупотребляйте их великодушием...

   Но это, конечно, стоит сказать кому-то вроде Адама и тех, кто причисляет себя к его клану. Там, где начинается борьба за одну маленькую и никому не успевшую причинить зла тигрицу, жди беды. Там может вспыхнуть новое пламя, разгорающееся моментально, стоит только появиться маленькой искре. Как хорошо, что большинство оборотней не такие.

   Вот киса, например, затащила ее в клуб и выложила на выбор кучу "барахла", как она выразилась, на деле оказавшегося ни разу не одетыми вещами (как бы ни пыталась уговорить ее старая прожженная опытом оборотница, упорно игнорируя запах нетронутой чистоты). Недолго думая и помня наставления Барса, благополучно переданные Ингой, она выудила из кучи черных ("Блондинка будет смотреться в цвете ночи готично!" - заявила все та же старая перечница) нарядов пышную газовую юбку длиной до середины бедра (ей захотелось сегодня оторваться) и спокойный легкий укороченный пуловер, не отвлекающий на себя внимание. Барс оценит, она была в этом уверена. На ноги предполагались аккуратные туфли-лодочки на невысоком каблуке. После окончательного выбора Инга их покинула, сославшись на работу за стойкой вместе с Хоком ("Это наш потрясный ястреб!"), а Селия осталась наедине с Каспером. И ширмой...

   И вот теперь, стоя в шумном, заполненном до отказа зале, она чувствовала, как наполняется всеобщей энергией и желанием как следует расслабиться. Ноги нетерпеливо выстукивали ритм доносящейся со сцены анимешной песни известной группы девочек-куколок из Японии ("Фестиваль джей-рока - это тренд сезона!"; сколько же гениальных идей она еще сегодня услышит от беременной и находящейся явно под действием гормонов пантеры?), мягкое место, расположенное чуть ниже стены, требовало влиться в толпу исполняющих похожие танцы людей и не совсем людей, а улыбающийся во весь рот и стоящий рядом Каспер только подзуживал ее желание.

   - Где там Барс затерялся? - нетерпеливо поинтересовалась она у стоящей, как и обещала, на напитках кисе в сопровождении симпатичного ястреба, прекрасно зная, кто пантера услышит даже сквозь шумную толпу.

   - Наберись терпения! - больше взглядом, чем словом призвала ее к спокойствию Инга, продолжая свою работу.

   А потом Сели решила немного отойти от общего азарта и приблизилась к барной стойке. Сцены оттуда видно не было, зато была обозреваема пантера и очень симпатичный оборотень с птичьими зрачками, с которым она начала переглядываться и улыбаться, в связи с чем заработала предупреждающий от кисы, сказавшей, чтобы "одна обалдевшая тигрица" не сходила с ума и ждала своего часа. Покаявшись, Сели заказала молочный коктейль (отрада кошачьего царства в заведении с вампирским уклоном) и уселась на высокий стул, периодически сдувая упорно не желающий покидать пространство обзора вьющийся локон и всем своим видом показывая, что откровенно скучает.

   А потом ее словно ударило током, и она подскочила, бросившись к сцене, как ошпаренная. Потому что раздавшееся акустическое соло и приглушенный голос, вещающий на японском, не могли оказаться правдой...

   Нет! Не мог этот монголоидный бог приехать в клуб к кисе и вот так, запросто, взять и решить спеть песню, под которую в исполнении Алекса они с Барсом проделывали почти акробатические номера! Он же целые стадионы и концертные залы собирал, что он тут-то забыл? Она не жаловалась, ни в коем случае, просто стояла и смотрела с широко открытым ртом, до сих пор не в силах прийти в себя от потрясения, а потому сверяя сохранившийся в памяти образ с тем, что сейчас заканчивал шептать вступление к своей песне на сцене. Попадание стопроцентное: тот же разрез глаз, и оттого взгляд кажется чуть насмешливым и лукавым, те же полные притягательные губы... Хорош! До чего же хорош, чертяка... И одет прекрасно, как и всегда, не зря девчонки с рядов поближе стоят и обливаются слезами радости только потому, что смогли вживую полюбоваться на своего кумира. А теперь еще и услышат его необычный голос не из наушников... Рука, облаченная в кожаную расстегнутую куртку темно-бордового цвета, из-под которой торчит белая футболка и видна нитка стильного ожерелья, состоящего из деревянных бусин. Черные джинсы и ботинки на высокой подошве...девчонки сойдут с ума! Но Сели смотрела на него и чувствовала, как вокруг перестает существовать все: толпа, что-то говорящий рядом Каспер, и даже киса, ухмыляющаяся виду тигрицы на заднем плане. Осталась только сама девушка, раскосые глаза, сквозь которые словно льется свет, и голос, вещающий с возвышения о том, что в мире есть один-единственный незаменимый цветок... Таковым стал для нее Алекс, однажды сумевший расцвести на сердце и навсегда оставшийся там.

   Как Барсу удалось затащить его сюда? Поняла, что сказала это вслух, когда сзади раздался насмешливый ответ:

   - Целительство имеет свои бонусы, родная... - при этом она могла бы поклясться, что стоящий на сцене...оборотень??? - подмигнул ей!

   Да неужели?! Она совсем неприлично вытаращилась на японца, но тот лишь кивнул с задорностью во взгляде, приготовившись, потому что лирическая вступительная часть окончилась, уступив место ритмичному роковому началу. И Сели обернулась на голос Барса.

   На фоне постепенно набирающих обороты гитарных рифов спокойно стоящий посреди почему-то пустого зала (Где? Где, спрашивается, фанатки ожившего Бога со сцены? Или это снова обман зрения?) ирбис казался белой вороной. С тем лишь учетом, что вороной точно не являлся. Сели улыбнулась каламбуру в мыслях и посмотрела на блондина взглядом, требующим объяснений. Тот состроил гримасу непонимания, и тогда девушка зыркнула на него уже угрожающе. Тот пожал плечами - ни при чем он, видите ли - но лукавый взгляд подсказал девушке, что сейчас будет что-то интересное.

   Решив не обращать внимания на вздумавшего поломаться оборотня, Сели не выдержала и начала пританцовывать. Тем более что толпа-то постепенно начала образовываться. Бог со сцены пел первый куплет, когда белобрысая сволочь напротив все-таки соизволила поманить к себе пальчиком. Недолго думая, Сели скинула туфли - колготки на гладком паркете не смогут порваться, а такой танец обуви не подразумевает - и плавной походкой от бедра направилась в сторону Барса, и каждый ее шаг совпадал с ударом драмера по рабочему барабану. Заметив движение тигрицы к себе, ирбис шаловливо улыбнулся, прогнувшись в коленях, и сделал несколько виляющих движений пятой точкой, чем вызвал желание закатить глаза к небу, что Сели и сделала. Но именно этим коварный оборотень и воспользовался.

   Когда до него оставалось несколько шагов, Барс одним смазанным движением оказался рядом и притянул к себе, давая, таким образом, понять, что дальше у них будет танец. Голова тигрицы отклонилась назад из-за того, что она все еще была настроена скептически по отношению к игривости партнера, а потому не спешила опускать взгляд на Барса. Движение вышло, однако, красивым, потому что волосы волной понеслись за девушкой, создавая впечатление кудрявого белокурого облака. И это действо совпало как раз с началом первого припева. Ну, и ускорением темпа музыки, соответственно...

   - Самоубийцы! - послышался сбоку из-за барной стойки раздраженный голос кисы, но Сели уже была не здесь.

   Она очутилась в объятиях Барса, а перед глазами появилась, как видение из прошлого, ночная поляна и устремляющийся к самому небу костер, зажженный Алексом. Он был настоящим мастером. Сели и Барс в это время бегали вокруг, тигр же сидел на бревнышке неподалеку и на слух настраивал гитару. Сегодня они станцуют под аккомпанемент самого лучшего на ее памяти соло-гитариста. Сегодня в небо улетят все одолевающие проблемы. Сегодня ночь, после которой начинается новая жизнь...

   Она очнулась, словно ото сна, в тот самый момент, когда Барс качнул ее в сторону и закружил.

   - Будь со мной, - ласково шепнул на ухо, и она отдалась музыке.

   Она помнила этот танец от начала до конца. Дикий темп под дикую музыку, убирающий из головы любые намеки на негатив. А потом ощущение полета на душе, не проходящее долгое время.

   Барс выбрасывает ее вперед ровно на длину руки, а затем снова молниеносно притягивает к себе. В его глазах горят искорки смеха, и хорошее настроение постепенно передается и девушке. Она начинает смотреть на мир сквозь призму собственного счастья, пока ирбис продолжает нещадно гонять ее, в это время медленно двигаясь вокруг своей оси и время от времени кружа ее в резких поворотах, которые она встречает играючи, для большей остроты приподнимаясь на носочки, когда держится за руку ирбиса и совершает вращения. Она смеется. Ей нравится скорость и напор Барса. Это именно то, чего сейчас требует душа.

   Повторяющееся вступление с нажимом электрогитар и чуть более медленным темпом Сели встречает тесно прижатой к телу блондина. Одна его рука покоится на шее, вторая уверенно блуждает по позвоночнику, лаская и даря тепло одновременно. Сбоку могло бы показаться, что его движения наполнены романтическим смыслом, но только тело тигрицы реагирует на них однозначно: принимает лечебное расслабление, как должное, и наливается все большей силой.

   Рука с шеи перемещается выше, в копну волос пшеничного цвета, отливающих золотом, и Барс притягивает партнершу ближе, чтобы прошептать в самое ухо:

   - Это твой вечер. Постарайся расслабиться, как следует...

   И вот начинается второй раунд соревнования, в котором руки Барса оказываются как раз на том месте, что в самом начале вечера требовало приключений, и заставляют двигаться в том же темпе, что и тело ирбиса. Тазовая область совершает круговые движения, и Сели призывно улыбается, поднимая руки вверх и устраивая их на шее Барса, получая одобрительный взгляд в ответ, потому что знает: под конец второго куплета ее ожидает глубокий прогиб назад. И резкое возвращение в вертикальное положение. Да...вот и оно! И все это под чутким руководством брата и учителя. Оборотня, которому она доверила бы все на свете.

   Музыкальная интерлюдия встречает их тесно прижавшимися друг к другу: Селия, оттолкнувшись от земли, делает в воздухе прыжок и застывает в полете, закидывая голову назад, а Барс в это время крепко удерживает ее за талию, улыбаясь все шире и шире и кружа по залу. Он слышит одобрительный гул вокруг и видит, как толпа постепенно освобождает место для маневров. Очень хорошо. Пригодится на финальный аккорд Снежинки...

   Резкий взмах руками, и они изображают летучих мышей. Да-да, танцы у костра предполагали некий момент дикости в движениях, и сейчас они - это два оголодавших вампира, с хищными взглядами обходящих друг друга и желающих только одного: вцепиться в шею соперника. Три шага по окружности в одну сторону, три в другую, и дикая пляска кровососов заканчивается, потому что их сменяют...баскетболисты. Вместе с изменением рисунка проигрыша.

   Теперь они делают пружинящие движения, снова находясь напротив, и с безумным азартом двух игроков со стажем, выдвинув корпуса вперед, пытаются отнять у партнера воображаемый мяч. А потом резкий перехват руки, и Сели взмывает из полуприседа вверх, одновременно цепляясь за Барса и совершая вращение вокруг своей оси. Оно замедляется вместе с музыкой, и когда та переходит в сочетание только акустики и ударных, вновь оказывается прижатой к ирбису, который дает немного отдышаться перед финальными движениями. Сели с благодарностью выдыхает из легких кислород где-то в районе барсова плеча, позволяя себе еще немного спасительного тепла, а потом отстраняется, смотрит в сияющие глаза спутника, видя там ожидание продолжения. Стряхивает руки, проверяет готовность всех мышц, а затем начинается подготовка к ее последнему вращению: отстранившись друг от друга на расстояние вытянутой руки, танцующие начинают зеркалировать движения. Правая рука на шее партнера, корпус развернут на девяносто градусов, и они, глаза в глаза, ходят по кругу по часовой стрелке. Затем разворот - и движение продолжается в противоположном направлении. Носок тянется вперед, за ним медленно перетекает ступня, осторожно, словно идя по минному полю, касаясь пола, а потом подтягивается вторая нога, будто почувствовав, что путь свободен и безопасен.

   И вот тут-то она и чувствует е г о. Неповторимый запах скошенной травы...

   А еще ей чудятся серебристые искры, сыплющиеся откуда-то сверху, и все инстинкты будто сходят с ума. Когда Барс, плавно перенеся ладонь с ее шеи на плечо, а затем все ниже и ниже и, наконец встречаясь с ладошкой, придает дополнительное ускорение начинающемуся вращению и покидает ее, тигрица, раскрасневшаяся, с шальной улыбкой на лице, закидывает голову назад и с распростертыми руками начинает кружиться в такт участившемуся ритму барабанов. Каждая встреча ступни с паркетом совпадает с очередным ударом по рабочему. Это четкая комбинация, которой она в свое время научилась, умудряясь не потерять равновесия на дикой скорости оборотов. Газовая юбка, не знающая покоя в этом танце, поднимается выше, оголяя ноги, двигающиеся в такт с быстрым последним припевом, грудь вздымается чаще обычного от переполняющего сознание восторга. Как же давно она так не отрывалась! Как же давно она не была так счастлива... И слезы произвольно катятся из глаз, а еще все существо охватывает желание оказаться рядом с тем подземным драконом, чей запах сейчас наполняет легкие и чей образ воскресает потихоньку в сознании. Сердитый зеленый взгляд. А потом раскаивающийся. Недовольное рычание. И извиняющийся полухрип. Холод чешуи. И безумное тепло той области, где блестящие, покрывающие тело частички выглядят чуть мягче и намного меньше по размеру, чем остальные. Где хочется оказаться снова. Откуда нет сил оторваться! Она все больше и больше отдается во власть музыки, чувствуя, как вокруг распространяются волны ее счастья. А в ответ почему-то слышится судорожный выдох и сдавленное рычание из-за сцепленных изо всей силы челюстей, сопровождающееся зубовным скрежетом. Нет, неправильная реакция. Все должны быть счастливы! И Снежинка снова забывается в танце. Сегодня она летает от всей души.

   А потом к безумию присоединяется Барс, оказывающийся на коленях у ног девушки и начинающий на каждом обороте подбрасывать слои юбки вверх, отчего создается впечатление, словно на ней вместо ткани надета невесомая морская волна. Она обхватывает руками голову, замедляясь и наклоняясь в сторону, отчего в движении создается ощущение, словно тело извивается змеей, а потом останавливается и вовсе, глядя безумно-счастливыми глазами на Барса, вмиг оказывающегося рядом и снова притягивающего к себе. Голова покоится на его плече, она полностью в его власти, и последние аккорды он ведет ее, не сопротивляющуюся инициативе, и баюкает в своих руках, заставляя осторожно и почти лениво переступать с ноги на ногу Кошки...что с них взять! Под конец ее все-таки ожидает сюрприз: оглушительный последний удар рабочего барабана - и Барс резко наклоняет ее назад, заставляя прогнуться в полную силу. Выходит красиво и эротично, гибкость Сели всегда была хорошей. Давно она так не танцевала...

   Затихающие звуки музыки сменились громом аплодисментов. Похоже, публика в зале оценила выступление на ура. Вот так иногда пытаешься просто расслабиться, а получается зажечь вокруг не один десяток оборотней... Скептический хмык кисы помог потихоньку начать приходить в себя, как раз для того, чтобы уловить резкую смену настроения Барса по ставшим резкими движениям и услышать его удивленное восклицание:

   - Дорогая!

   Упс... Кажется, их за откровенным времяпровождением застукала Эдна... Как же не хочется поворачивать голову в сторону, где, по ее прикидкам, должна находиться темноволосая сирена. Лучше еще немного полежать на плече Барса, наслаждаясь упоительным запахом дракона, который до сих пор чудится. И сразу хочется оказаться в этой траве, источающей тонкий аромат, и поваляться вдоволь. Оставляя его, словно духи, на себе, чтобы потом еще не раз возвращаться к воспоминаниям.

   Она перевела еще не успевший сфокусироваться взгляд на сцену, где стоял кумир ее почти детства. Мужчина с восхищением в глазах смотрел на пару, только что изобразившую под его музыку невозможный танец. Он склонил голову в благодарности, и Сели медленно растянула губы в улыбке. Это его надо благодарить за то, что подарил сказку длиною в песню. Что помог расслабиться и прийти, наконец, в себя после пяти лет замороженных чувств. И она тихо прошептала "спасибо" так, чтобы услышал только японец. По дрогнувшим в улыбке губам поняла, что посылка достигла адресата. Вот теперь можно окончательно возвращаться в реальность. И Сели повернула голову на звук голоса Эдны, попутно отмечая, как усиливается любимый ею аромат...

   Сирена не источала враждебность. В спокойном облике ничто не говорило об агрессии к тигрице, посмевшей заявить права на мужа крылатой бестии. Однако оскорбленное выражение лица навело Сели на мысль, что вскоре должна последовать семейная сцена. И тигра приготовилась, отстранившись от Барса.

   - Милый, я, конечно, слышала, что танцор из тебя потрясающий, но почему со мной ты так никогда не зажигал? - тихим, но крайне возмущенным голосом поинтересовалась сирена. А потом до Сели дошло: в мастерстве играть на публику Эдна могла бы посоревноваться даже с Барсом. Потому что ни один мускул на лице, ни один голубой всплеск на радужке не говорил о том, что сейчас сирена шутит. И только однажды дрогнувшие уголки губ подсказали тигрице, какое настроение на самом деле владело крылатой женщиной.

   - Боялся, что ты не поймешь наши дикие танцы у костра, - отозвался Барс с улыбкой и перевел взгляд на спутницу. - Мы с Сели его практиковали уже очень и очень давно, правда, девочка моя?

   Но до девочки сейчас было не достучаться. Она смотрела впереди себя, не в силах произнести ни слова. Потому что наконец поняла, что запах ей не почудился. И серебристые искорки оказались не чем иным, как отсветами угасающего портала, открывшегося посреди клуба. Мелькнула на границе сознания мысль, как кисе удалось разместить здесь настолько незаметный телепорт. Мелькнула и пропала под напором взбесившихся инстинктов...

   Эдна прибыла не одна. Рядом с ней стояла пара, мужчина и женщина, тоже во все глаза сейчас разглядывающая Селию. В блондинке с почти прозрачными голубоватыми глазами она узнала Лидию, подругу Эдны, которая также помогала тигре реабилитироваться после нападения гиен. Милая и добродушная девушка, с которой были связаны только светлые воспоминания. Однако, не такая простая теперь, как была раньше. Это подсказал спонтанный переход на истинное зрение, который дал возможность разглядеть на груди девушки - в районе ключиц - светящуюся татуировку в форме крыльев ангела, которая - тигрица знала это по рассказам Барса - могла быть нанесена только Верховной Жрице сирен. Вот так высоко залетела птичка... Но ведь девушка, пусть и обладающая столь звучным титулом, в свое время по-настоящему хорошо к ней отнеслась, этого тигра забыть была просто не в состоянии. И невольно улыбнулась сирене, подтверждая знакомство и получая не менее теплое приветствие в ответ. Однако, скользнув взглядом по невысокой фигуре и задержавшись на талии, обнаружила там мужскую руку. Представитель сильной половины, прибывший вместе с сиренами, крепко обнимал Лидию. Проследив взглядом выше и попутно отмечая, что этот самый представитель имеет достаточно высокий рост и подтянутую жилистую фигуру, а одет он так же, как и Сели, в черных тонах - в джинсы и длиннорукавку с круглым вырезом, тигрица также уловила и длинный хвост жгуче-темных волос, небрежно перекинутый через плечо. А потом перевела взгляд на лицо дракона.

   То, что рядом с Лидией стоял дракон, она поняла, еще толком не рассмотрев незнакомца. Просто не успела перейти с истинного зрения, которым увидела отметку власти на теле сирены. Рядом располагались темные крылья, принадлежащие подземной ветви драконов. Подземный, ну конечно... Подземный, смотрящий на нее с откровенной, плохо контролируемой неприязнью. Что послужило тому причиной? Она ведь даже не знает его, никогда не встречалась! Что послужило толчком к подобному отношению? Быть может, ответ она сможет найти в его глазах?

   На нее смотрели в упор, непрерывно сверля взглядом. Крепко сжатые челюсти напомнили об ощущении, испытанном несколько минут назад, и Селия подумала, что все-таки рык и скрежет зубов немногим ранее не привиделись... Нахмуренное выражение лица не предвещало ничего хорошего, и в голову пришла мысль о том, у всех ли кошек бывает по девять жизней. Но больше всего тигрицу поразил оттенок радужки дракона. Льдисто-голубой цвет неприкрытой ненависти. Еще немного - и ее размажут по стенке...

   От внезапно нахлынувшего страха она отшатнулась, судорожно глотая воздух. И новая волна потрясения окатила тело. Рядом осторожно пытался привести в чувство Барс. Где-то на периферии сознания приближался к ним Каспер. Но для нее сейчас не существовало ничего. Застыв, Селия смотрела на обладателя почти прозрачных, по оттенку напоминающих цвет Лидии, глаз, и не могла оторваться. Потому что она запомнила их изумрудно-зелеными. Источающими раскаяние. Потому что, помимо глаз, этот дракон обладал еще одним свойством, от которого у тигрицы затуманивался разум и смешивались чувства: упоительным запахом свежескошенной травы, который она впервые почувствовала на Дориане Детри, на который неслась через джунгли города Дракайн. Запахом, от ее неосторожного вздоха заполнившим легкие полностью. Запахом, который мог принадлежать только одному дракону.

   Она стояла напротив Рида и впервые в жизни жалела о том, что не смогла встретить его раньше и выразить свою благодарность до того, как он смог составить о ней мнение. Глаза начали закрываться, голова - клониться к плечу Барса снова, когда по венам пробежалось новое, ранее не испытываемое ею чувство. Ревность. Ревность чудовищной силы затапливала сознание каждый раз, когда она думала о том, как уютно устроилась рука Рида на узкой талии сирены...



   Глава 9. Только не отведи глаз.


   - А теперь медленно выдохни и обопрись на меня, - послышался у самого уха успокаивающий голос Барса.

   Сели отмерла. Перестав пристально разглядывать подземного дракона, она моргнула и последовала совету ирбиса. Легкие очистились от дурманящего аромата, она попыталась мыслить связно. И тут же спрятала лицо на груди оборотня, потому что совершенно не хотелось краснеть у всех на виду. А именно это она и собиралась сделать, поскольку поняла, насколько некультурно повела себя, уставившись на подземного.

   - Милая, располагайтесь пока, я дам Снежинке отдышаться и присоединюсь к вам, - предупредил Эдну Барс, после чего пришла в движение и появившаяся в клубе тройка.

   - Селия, это было шикарно! - искренне проговорила Лидия, проходя мимо тигрицы и осторожно касаясь ее руки.

   Тигра повернулась с улыбкой, чтобы поблагодарить сирену, и снова натолкнулась на немигающий взгляд дракона. Теперь - привычно-зеленый, однако она ни за что на свете не сказала бы, что Рид спокоен и держит себя в руках. От подземного волнами расходилась ярость, это даже невооруженным взглядом было заметно.

   - Рид, скажи, было здорово? - обернулась ничего не подозревающая сирена к мужчине, но, увидев рассерженный вид спутника, непонимающе остановилась и поинтересовалась. - Рид? Не понравилось?..

   В ответ дракон только скрипнул зубами, но сирена, похоже, была не из пугливых, потому что допрос продолжила:

   - Рид? Скажи хоть что-нибудь, ты же самую кульминацию застал!

   Снежинке, отчего-то, ответ дракона слышать не хотелось, почему именно - она поняла спустя несколько мгновений, когда подземный, наконец, соизволил процедить:

   - Не люблю беглецов с поля боя независимо от их талантов... - после чего руку с талии Лидии убрал и направился по направлению к сцене, но был остановлен громовым голосом кисы:

   - Риддерик Силверстоун! В моем клубе запрещаю такие выражения по отношению к моим гостям! Ты обязан будешь извиниться перед девочкой, - сама же обладательница голоса, грозно уперев руки в бока, вышла из-за стойки и вместе со всем своим боевым видом стояла рядом с драконом.

   - Как пожелаешь, - усмехнулся дракон, но свой путь к сцене продолжил.

   - Он впервые настолько резок, - как бы извиняясь за мужчину, проговорила Лидия, снова дотронувшись до тигрицы, и Сели в ответ попыталась ободряюще улыбнуться, мол, все в порядке, не стоит беспокойства.

   Когда же сирена покинула их с Барсом, присоединившись к Эдне, девушка судорожно вздохнула, а потом услышала не верящий в то, что произносит, голос ирбиса:

   - Только не говори, что ты так на него...

   - Я на него - что? - вскинулась Сели, ожидая ответа, но вместо объяснения мужчина просто показал ей волнистую прядь, которая, помимо привычно-светлой окраски, теперь содержала вкрапления черного.

   - Реагируешь... - пояснил Барс, задумчиво, как и Сели, разглядывая двухцветный локон девушки. - Ты только что чуть не обернулась в присутствии нескольких десятков оборотней. Причем, я подозреваю, сделала это не по своей воле, так? - увидев осторожный кивок, Барс протяжно вздохнул. - Знаешь, единственная женщина, из-за которой я неосознанно совершил оба вида трансформации, стала впоследствии моей женой... - почувствовав, как вздрогнула девушка, он невесело усмехнулся. - Но у Рида-то уже есть истинная, Снежинка...и мне совсем не нравится то, что он с тобой делает одним своим появлением. На плато было так же? - задал вопрос, хотя уже знал, что ему ответят. - Ох-ох-ох...не знаю, что ты в нем нашла такого, но раз решила...

   - Ничего я не решила! - попыталась отбрыкнуться Сели, но ее остановили предупреждающим взглядом:

   - Природе ты сопротивляться не сможешь. А природа выбрала именно этого дракона, и тут уж ничего не поделаешь, моя маленькая тигра...просто когда решишься идти до конца, вспомни мои слова: уходи от него, пока не стало слишком поздно. Потому что, в конце концов, он свою половину отыщет. И тебе рядом с ними уже не будет места...

   - Да я... - попыталась вставить слово Сели, но ее только поцеловали в лоб и осторожно покинули, оставив среди начинающей снова галдеть толпы и советуя вскоре присоединиться к шумной - а это было слышно по разговорам кисы с Эдной - разношерстной компании нелюдей.

   А она внезапно почувствовала себя безумно одинокой и брошенной наедине с мыслями. Потому что с уходом Барса окончательно включилась разумная часть сознания, а еще пришла на ум мысль, подавленная с началом ирбисовой речи.

   Риддерик! Полное имя Рида в точности совпадало с тем, что было написано в ее экземпляре контракта. Остальные детали - то, что встретиться с телохранителем она должна именно в клубе и вскользь упомянутое Дайремом замечание, что сын периодически играет на ударных у кисы - не замедлили напомнить о себе. Значит, ее черный дракон и есть тот самый охранный элемент, что будет тенью следовать по пятам все время экспедиции. И вот этот вот ненавидящий ее индивид согласился на контракт? Неужели не видел, кого придется защищать от опасности? Неужели не мог отказаться? Или заставил отец? Вернется домой - надо будет точно прочитать условия расторжения договора. Ибо мириться со столь однозначным отношением она не была намерена.

   Слова о бегстве с поля боя всколыхнули в душе волну ненужных воспоминаний. Сбежала?! Да как он смеет говорить о ней в подобном тоне? Она ушла именно оттого, что однажды весь клан встал на защиту чести и достоинства представителей расы одного непоколебимого гордеца, который теперь воротит от нее нос! Чем это обернулось? Размазанными по земле внутренностями? Злость поглотила разум, и девушка чудовищным усилием воли заставила себя не думать больше о несправедливых словах подземного. Хорошо, что в обозримой близости его не было, иначе кто-то бы точно поплатился смазливой мордашкой за брошенные в порыве эмоций обвинения. Она...сбежала...был бы он там и видел причину, по которой она это сделала!

   На плечо опустилась теплая ладонь, но от неожиданности тигра отскочила, одновременно разворачиваясь и видя перед собой Каспера.

   - Не бойтесь, это всего лишь я, - примирительно заявил дракон. - Решил, так сказать, перед сдачей поста Рику потанцевать с самой красивой девушкой вечера.

   - Не думаю, что после всего услышанного соглашусь на работу с вашим знакомым, - покачала головой тигрица, приближаясь к огненному и позволяя увлечь себя в танце. По помещению начала разливаться легкая ненавязчивая музыка, действующая расслабляющее, но от этого не становилось легче: оборотница продолжала чувствовать себя, словно натянутая струна.

   - Не обижайтесь на мальчика, - грустно улыбнулся дракон. - Нам трудно себя контролировать во время того, как решается вопрос с избранной.

   - Почему я должна страдать от его неспособности держать себя в руках? - воскликнула Сели, в упор глядя на ван Гардена. - Да этому мальчику не меньше сотни лет, такой дракон огроменный! - добавила она горячо, руками обозначая приблизительные размеры туши некоторых подземных.

   - Чуть больше сотни, - мягко поправил Каспер, улыбнувшись праведному гневу девушки. - Рик еще совсем молодой дракон.

   "И глупый!" - хотелось добавить ей, но пришлось сдержаться. Чтобы хоть как-то усмирить желание устроить дракону скандал, она решила поинтересоваться:

   - А почему вы и Дайрем называете его Риком? В компании Дориана Детри его все зовут Рид.

   - Это давняя борьба уменьшительных имен, - пояснил огненный. - Просто в семье его привыкли называть так, как, в общем, и я зову, а мальчик считает, что это похоже на собачью кличку, - Сели внутренне позлорадствовала при этом - хоть что-то, что недолюбливает дракон, стало ей известно. - А Ридом его зовут все друзья и знакомые, потому что он сам так представляется.

   Бедняжечка, пронеслось в голове тигрицы вместе с ощущением садистского удовольствия. Если не получится отделаться от подземного, она непременно использует этот факт против него. А уж то, что они не сойдутся характерами, говорило само за себя.

   - И вы искренне полагаете, что именно этот подземный сможет меня защитить? - она скептически смотрела на мужчину, одновременно отмечая, как уверенно и ловко ведет в танце дракон.

   - Доверьтесь моему слову, - кивнул ван Гарден. - Лучшего телохранителя вы не отыщете. Он по первости может показаться диким, но в будущем обязательно оправдает себя, поверьте.

   Сели не верила. Чутье, конечно, спрашивать было бесполезно - зверь принял дракона окончательно и бесповоротно, словно знал перед этим тысячу лет - а вот здравый смысл говорил о том, что стоит присмотреться до того, как делать окончательные выводы. И после того, как в контракте черным по белому она увидит надпись о невозможности расторжения договора.

   Танец с Каспером закончился, после чего обходительный дракон, поцеловав руку тигры и кивнув на прощание компании за кожаным диваном, удалился сквозь неприметную арку портала, расположенную рядом с входом в служебные помещения, коими являлись гримерки, одну из которых девушка имела честь посетить. Намереваясь поинтересоваться о возникновении здесь рамки перемещений (сама-то она оказалась благодаря огненному дракону сначала рядом, а не внутри клуба), девушка направилась туда, где велось шумное обсуждение предстоящей экспедиции.

   - Да, жаль, что сам Дориан не сможет полететь, - вздыхая, произнесла Лидия. - С его силой даже корабль снаряжать бы не понадобилось...

   - Ага, а на выходе из его ненаправленного телепорта мы получили бы имбецильную Верховную Жрицу, не помнящую даже своего имени, - язвительно отозвалась киса, чем вызвала крайнее смущение этой самой жрицы, проявившееся изменением цвета лица.

   - Мне просто нужно, чтобы Джулиан очнулся, - опустив голову, чтобы скрыть предательскую краску, несмотря на ровный, хоть и легкий загар, еле слышно - но только не для уха метаморфа! - прошептала Лидия.

   Сели показалось странной такая реакция. Неужели испытывает к горгулу чувства? К чему тогда было обнимание с ее подземным?

   - Вот и думай головой, как это сделать без вмешательства призрачного, потому что оставлять в одиночестве беременную Арину - сама знаешь, что произойти может, даже память напрягать не надо, а брать ее с собой равносильно смерти, потому что к поиску горгулий добавится еще и преследование одной сошедшей с ума полусирены! - как маленькой, стала объяснять ей киса.

   - Я найду его по запаху, - вмешалась в разговор тигрица, и несколько пар глаз одновременно устремились к ней.

   - Правда? Ты серьезно? - очнулась от потрясения главная сирена.

   Сели, кивнув, коротко пересказала историю встречи с Габриэлем Старком, чем вызвала бурю эмоций со стороны верховной:

   - Так вот почему со мной связался Дориан и предупредил, что на сборы осталась неделя...спасибо тебе большое! - с чувством добавила сирена, поднимаясь со своего места и подходя к тигре.

   - Не за что, - отозвалась немного удивленная горячностью Лидии Сели. - Это теперь моя работа.

   - Не хотелось бы прерывать ваш чудо, какой содержательный, разговор, - вклинилась в междусобойчик киса, - но сегодня одна очень занятая сирена кое-что обещала владелице данного заведения... И пока владелице данного заведения нужно справляться с собственными обязанностями, очень занятой сирене...ну, ты понимаешь! - и с намеком кивнув куда-то в сторону, Инга поднялась из-за стола и направилась к барной стойке.

   - Да, точно, - Лидия подняла руку и с усилием потерла виски, - просто у меня эти поиски из головы не идут, все забываю вместе с ними... Киса, прости, я обещаю исправиться! - после чего, извинившись, сирена покинула компанию.

   - Куда это она? - недоуменно подняла брови тигрица.

   - Ну что еще может делать сирена в музыкальном клубе? - лениво протянул Барс, сидевший в центре полукруглого диванчика с женой в обнимку. - Петь, конечно.

   - Это, кстати, еще Аринина идея, - поддакнула ему Эдна, удобно устроившись на плече мужа. - Она, когда Дориана искала, сюда пришла работать в качестве вокалистки. - Такая романтичная история...

   - Эта твоя романтичная история, - поморщился Барс, - мне стоила свободы и вывихнутой челюсти, между прочим!

   - Если ты рассчитываешь, что я хоть немного тебя пожалею, - бросила на него насмешливый взгляд сирена, - то вынуждена тебя разочаровать: твоя несвобода лично мне на руку, а по второму пункту могу сказать только то, что не стоило на глазах у дракона его истинную половину обнимать.

   - Жестокая женщина, - пожаловался Барс Сели, - обманом заставила меня на ней жениться...

   - Да вы что! - смогла вставить слово в диалог отпетой парочки тигра.

   - Не слушай его, - с улыбкой отмахнулась Эдна. - Милый, ты же знаешь, что день нашей свадьбы...

   - И про ночь не забывай, да, - напомнил ей ирбис.

   - ...и утро после - это самые счастливые воспоминания для меня, - закончила сирена, при этом приблизившись к Барсу и ласково целуя.

   Селия почувствовала себя лишней на празднике жизни двух влюбленных, несмотря на некоторое совместное время вместе, супругов, а потому, чтобы не мешать сцене семейной идиллии, направилась к барной стойке с целью попытать кису на предмет интересующей ее информации.

   - Опять милуются? - понятливо хмыкнула пантера, завидев приближающуюся Сел.

   - Ага, - подавила улыбку девушка, кивнув оказавшемуся в поле зрения ястребу и устраиваясь рядом с кисой. - Прервались как раз на том историческом моменте, когда челюсть Барса пострадала от поползновений, кажется, Детри.

   - Да-а-а, было дело, - киса кивнула, ухмыльнувшись. - Я-то застала только момент, когда он Арину обнимал перед самым входом телепорт, а вот уже потом мне рассказали, что кошак за это хорошенько поплатился...да-да-да, я знаю, что ты слышишь, - отмахнулась беременная пантера, - ну и что с того? Можно подумать, я на тебя наговариваю!

   - Я поддерживал их обоюдное чувство! - обиженно заявил Барс с дивана, а лежавшая на его груди Эдна уже с трудом сдерживала рвущийся наружу хохот.

   - Твоя жена не даст соврать - она при этом "поддержании" присутствовала, - невозмутимо заявила киса, зная, что обостренный слух оборотня, обнимавшего симпатичную жену, все уловит. - Как был бабником, так и остался.

   - Твое счастье, что моя ненаглядная этого не слышит, - строго посмотрел на пантеру ирбис, находящийся в поле зрения обеих девушек. - А семья Детри образовалась только благодаря мне, да! - с чувством собственного превосходства заявил ирбис, но смешинки, которые Селия заметила в его глазах, говорили, что он прекрасно отдает себе отчет в том, что произносит.

   - Пф-ф! - фыркнула киса. - Дракону никто не указ, если он решил сделать женщину своей, - со знанием дела возразила она.

   - Ты так говоришь о драконах, словно они всё и вся держат в своих руках, - улыбнулась Сели, на что киса серьезно заметила:

   - В том, что касается их непосредственного окружения - и семьи, в частности - да. Они научены горьким опытом противостояния с оборотнями, когда процентов семьдесят от общего количества представителей расы было вырезано. Так что если на тебя положит глаз какой-то дракон, - хитро улыбнулась оборотница, - тебе останется только дождаться того момента, когда он во всеуслышание это объявит...

   - То есть? - не поняла Сели.

   - Нанесет ритуальную татуировку, - пояснила киса. - Брачную, конечно, после которой ты ни на кого, кроме него смотреть не сможешь. Выбор, пожалуй, представится только однажды: запястье или лодыжка, - загадочно добавила пантера, хитро поглядывая на тигрицу.

   - Бр-р, - поежилась та, - минуй нас пуще всех печалей драконий гнев и иже с ним - любовь! - переиначив известную фразу, отозвалась Сел. - Меня больше привлекают выбранные самостоятельно отношения.

   - А кто сказал, что изначально выбор совершает дракон? - подмигнула киса и ретировалась, а Сели не успела задать следующий вопрос, потому как рядом с ней появилась давняя детская мечта:

   - Не возражаете? - японец кивнул на стул справа от Сели и, получив потрясенный кивок, изящно приземлился по соседству. - Хотел выразить личную признательность за чудесный танец под мою музыку.

   - Это вам спасибо, - выдавила из себя девушка, с усилием подавляя желание застыть на месте. Говорить в его присутствии вообще было тяжело. Все-таки, привет из далекого прошлого...

   Оборотень, похоже, понял причину ее замешательства, а потому очень удачно воспользовался сменой музыкальной обстановки в клубе:

   - Я, кажется, знаю, что именно может заставить вас расслабиться, - после чего поднялся и предложил Селии руку. - Разрешите?

   Оторопело посмотрев сначала на протянутую конечность знаменитости, потом переведя взгляд выше и столкнувшись с подтверждением в глазах, она несмело вложила свою в цепкие пальцы мужчины и позволила увести себя в центр зала. После танца нужно будет срочно смываться. Поклонницы разорвут на части. Они уже зло поглядывают на ту, что посмела завладеть вниманием их кумира... А, к черту их! Живем только однажды, а она все-таки представитель белых тигров, которые никогда не пасовали перед неприятностями. И сменившая расслабленную мелодию живая музыка со стороны сцены только подстегнула решительность оборотницы. Приблизившись к японцу, она робко улыбнулась партнеру, и волшебный танец начался.

   - Какой вы оборотень? - решила поинтересоваться Сели, вдыхая отчетливый запах ветра, которым обладал мужчина. - Какой-то представитель птичьих? - догадалась она, когда тот сверкнул характерными зрачками частичной трансформации.

   Он совсем по-звериному наклонил голову на бок, словно примеряясь, стоит ли выдавать тайну своего происхождения малознакомой женщине, потом чуть заметно улыбнулся и произнес:

   - Я из клана черных воронов, - потом с интересом начал разглядывать богатое на мимику выражение лица Селии, которая из состояния молчаливого созерцания кумира стремительно переходила в стадию узнавания находящегося рядом представителя родственной ветви.

   Еще бы! Она не могла скрыть обуревающих ее чувств. Черные вороны! Черные вороны не меньше тигров ощутили на себе гнев не согласных с возвращением драконов оборотней. И их, как и тигров, правда, несколько позднее, основательно проредили неизвестные.

   - Барс лечил главу вашего клана...когда нападение совершили и на вас, - закончила она, сомневаясь, стоило ли заводить разговор в эту сторону.

   Певец согласно кивнул, развеивая ее страхи:

   - Да, собственно, именно поэтому я сегодня и здесь - неоплаченный долг отца.

   - Барс стребовал его с вас? - вытаращилась Сели, краем уха улавливая смешок упомянутого наглого ирбиса.

   - Вы очень ярко на все реагируете, - не смог сдержаться мужчина, улыбнувшись, отчего Сели невольно покраснела. - Простите, не хотел смущать. Но Барс просто попросил выступить в этот вечер для одной очень дорогой ему девушки, которой просто необходимо было наконец-то расстаться с прошлым. Когда я увидел вас, даже обрадовался, что согласился на это, ведь белые тигры для всех были примером того, как стоит себя вести в трудных ситуациях.

   - Спасибо, - она польщенно потупилась, на мгновение отдаваясь медленной ритмичной мелодии. Им двоим не требовалось ничего объяснять друг другу: судьба пострадавших оборотней на удивление была похожа. И оба клана выстояли. Сумели не поддаться гнету обстоятельств. И, в конце концов, выиграли.

   Со сцены зазвучало приятное женское меццо-сопрано, и Сели с трудом узнала в нем высокий голос Лидии. Позволив себе немного погреться в лучах раздающейся песни, она с удовольствием отметила четкую и ровную игру ударных. Сейчас, еще немного - и она повернется, чтобы рассмотреть сцену. Если поет Лидия, значит, группа должна быть именно та, что иногда играет в "От полуночи до солнца". Значит...значит... Она вскинула голову на затемненную сцену как раз в тот момент, когда та потихоньку начала подсвечиваться, голос Лидии обрел уверенность, а из глубины пространства ее начали прожигать пронзительные драконьи глаза. Изумрудного цвета. Того спокойствия, которого она в драконе не ощущала... Или Арина с кисой как-то неправильно трактовали поведение своих драконов в нестабильный период.

   Да и Лидия что-то, совершенно точно, сделала с голосом. Умение сирен песней влиять на настроение окружающих было известно издавна. Надо отдать им должное, войны и конфликты крылатые женщины не развязывали никогда. Но при способности искать одного-единственного мужчину, летя сквозь просторы Вселенной, что могли они устроить с целой толпой, находящейся вблизи? В одном Селия была уверена точно: сейчас был именно такой момент. Во всяком случае, одно нестерпимое желание она ощутила точно.

   Продолжая двигаться в такт музыке в умелых руках ворона, она, тем не менее, при любой выпавшей возможности останавливала взгляд на сцене. Рассмотрев почти всю находящуюся там группу, она неизменно останавливалась на ударнике, который, не мигая, смотрел на нее. Будь в помещении чуть больше света, Сели, наверное, со стопроцентной уверенностью сказала бы, что сейчас драконьи зрачки трансформировались в узенькие черные щелочки, свойственные животной ипостаси. Будь в ней чуть меньше здравого смысла, она, наверное, шагнула бы на сцену с одним лишь желанием. Прервать выступление, чтобы увести отсюда совсем недавно оскорбившего ее чешуйчатого, чтобы...а вот что бы она с ним сделала, додумать тигрица не смогла, потому что, несмотря на царивший в сознании запах подземного, остро почувствовала еще один. И он был ей знаком с совсем другой стороны. Она напряглась в объятиях ворона и с усилием оторвалась от созерцания Рида, нахмурившись и старательно обводя взглядом зал.

   - Что? - только и спросил партнер.

   - Опасность, - тихо ответила она.

   Какая же благодатная сейчас для слежки атмосфера... Много народа, перебивающие друг друга запахи людей, сирен и метаморфов. В такой толчее трудно отобрать из общей массы один-единственный, ничем не примечательный запах. Трудно, но только если несколькими днями ранее этот запах не запомнился в состоянии дикого страха за собственную жизнь. Трудно, когда не знаешь, что его обладателем является золотистый тигр, получивший приказ покончить с тобой.

   Да, он точно присутствовал здесь. Наглый, раз решился на авантюру в присутствии сирены и нескольких оборотней, готовых сиюминутно встать на ее защиту. И дракона, как она надеялась, тоже. Легкая ниточка аромата вела в самый темный угол зала. Как раз туда, где мерцал открытый вход телепорта. Только что прибыл, значит...молодец, догадался не фонить запахом с самого начала. Тогда бы его точно вычислили намного раньше. Мерцающие золотом глаза неотрывно следили за ней. На красивых оборотневых губах блуждала предвкушающая улыбка.

   Нет, он не самоубийца, и сейчас наверняка пришел просто разведать атмосферу. Припугнуть. Заставить понять, что теперь ей не укрыться от вездесущего ока Адама. И тигру, наверное, это удалось, потому что Сели задрожала, несмотря на попытки ворона вернуть ее к действительности. Каким-то шестым чувством она поняла, что нужно повернуть голову и встретиться глазами с драконом. Она не могла ему противиться...

   Ничего не изменилось в атмосфере. Лидия вела песню к завершению, парни из группы продолжали все так же играть свои партии. Дракон выдавал ровный ритм, ничем не показывая того, что, она готова была биться об заклад, уловил из ее эмоций. Вот только взгляд у него из изумрудно-зеленого обернулся золотистым, а потом и льдисто-голубым. И взгляд этот от Сели направился в сторону появившегося тигра.

   С трудом оторвавшись от завораживающего зрелища смены радужки, Селия сосредоточилась на том, на ком теперь, очевидно, сконцентрировалось внимание подземного. А посмотреть было на что... Лицо золотистого исказила гримаса удивления, потом тигрица отчетливо уловила первые признаки появляющегося страха. Неужели дракон решил применить эмпатию? Бросив взгляд в сторону подземного и отметив вконец сузившиеся зрачки, она только убедилась в предположениях. Чешуйчатый явно выполнял обязанности телохранителя на расстоянии... Почему-то в ответ в груди родилась волна благодарности, которую дракон явно почувствовал, потому что, тряхнув головой, вновь вернулся глазами к Сели. Этим воспользовался золотистый, прошмыгнув в открытую до сих пор рамку портала. А вокруг царила все та же атмосфера медленного пения Лидии...

   Тигрица снова не замечала ничего вокруг. Она с замиранием сердца следила за изменением цвета глаз Рида с голубого на привычно-изумрудный. Успокаивается? Сейчас - действительно да. Но как же эта частая смена настроения связана с одним и тем же оттенком? Вопрос, который, наверное, будет интересовать ее сильнее остальных...

   - С вами все в порядке? - наконец-то вернул ее к действительности голос японца.

   Она проморгалась, отвлекаясь от созерцания подземного, и сосредоточила внимание на партнере:

   - Да...здесь просто был...один из тех оборотней, что до сих пор за мной охотятся.

   - Вам помочь? - забеспокоился певец. - Обеспечить защиту?

   Она мягко отстранилась от заботливого товарища по несчастью и осторожно дотронулась до его руки:

   - Спасибо за помощь. Но этим...занимаются драконы. Спасибо вам, - она совсем по-японски поклонилась ему, получив в ответ легкий кивок головы, будто бы означающий согласие мужчины с ее словами. Не в его природе было спорить с уверенными заключениями. И в кои-то веки она была этому рада.

   Захотелось домой. Несколько прыжков до новой квартиры в городе Дракайн, что отделяли от исполнения желания, внезапно показались той самой бездонной пропастью, что чуть не стала для нее погибелью, не появись Рид на плато вовремя. Поэтому желание преодолеть огромное расстояние стало нарастать в геометрической прогрессии. Еще раз поблагодарив мечту детства за прекрасно проведенное время, она отыскала глазами кису и тихо объяснила, что отправляется домой. Неугомонная пантера пыталась намекнуть на то, что неплохо бы дождаться Рида, но сейчас тигру меньше всего заботил факт того, потеряет ее из виду дракон или нет. В конце концов, телохранитель он или нет? Облегчив муки и так не сильно сопротивляющейся совести этой мыслью, девушка под завершающиеся аккорды песни сирены покинула помещение клуба.

   Она успела пройти всего несколько десятков метров. Где-то здесь должна была располагаться арка телепорта, где-то среди этой небольшой рощицы стояла неприметная на первый взгляд беседка. Руку обожгло теплое прикосновение, и девушка невольно вздрогнула, инстинктивно подаваясь назад, в ту сторону, куда ее тянуло останавливающее движение преследователя. Развернувшись и встретившись с изумрудным цветом глаз дракона, она в первое мгновение опешила, не зная, что делать дальше. Подземный молчал так же, как и Сели, и просто разглядывал ее, продолжая согревать прикосновением. Его внимание нервировало и вселяло спокойствие одновременно, и тигрица в который раз подивилась неоднозначной реакции на чешуйчатого. Наконец он перестал пристально разглядывать девушку и, видимо, придя к каким-то своим выводам, произнес на удивление спокойным голосом (хотя она, почему-то, ожидала реакции, схожей с той, которой ее удостоили при первом знакомстве в человеческой ипостаси):

   - Мне нужно полное слияние.

   От приказного тона дракона она сначала вздрогнула, потом взъерепенилась, сузив глаза и вырывая руку из крепкого захвата:

   - Что - прямо так? Ни здравствуй, ни как тебя зовут - с места в карьер?

   - Как меня зовут, ты и в контракте могла прочитать, - флегматично отозвался дракон. - Если не сделала этого - твои проблемы. Пункт один-три, - напомнил он ей, словно держал в руках ту злосчастную бумажку с ее подписью, - я имею право потребовать полного слияния в любой момент, если считаю это необходимым условием для твоей безопасности.

   - О, так мы уже приступили к выполнению обязанностей? - зло прошипела тигрица. - А как же то, что ты ненавидишь беглецов?

   Дракон мгновение молчал, потом выдал непробиваемое:

   - Ничего личного. Контракт есть контракт. Я требую полного слияния.

   - Обоснуй его необходимость, - припомнила недавние слова дракона девушка. Очень не хотелось, чтобы в ее эмоциях копался пусть и профессиональный, если судить по словам всех знавших его нелюдей, но все-таки ненавистник.

   - На тебя в клубе чуть не напали, - серьезно отнесся к ее высказыванию дракон.

   - Я по нему видела - он пришел, только чтобы припугнуть, - возразила Селия.

   - Уровень его агрессии зашкаливал, даже несмотря на расслабляющее действие голоса сирены, - гнул свою линию подземный. - Он был готов напасть в любой момент. Я требую полного слияния, - как заведенный, повторил он.

   Она видела по глазам напротив, что для дракона вопрос уже не стоит, он ставит ее в известность просто для галочки. Не в силах сейчас противопоставить ничего существенного, она против воли сдалась:

   - Что нужно от меня?

   - Просто смотри мне в глаза и попытайся расслабиться, - последовал четкий ответ.

   Она подчинилась, с удивлением обнаруживая, что радужка Рида окрашивается в равномерный темно-коричневый, почти черный цвет. Хотела спросить, его ли это настоящий оттенок, но побоялась, видя, как суровеет с каждой минутой лицо дракона. Сел ничего не чувствовала, лишь легкое беспокойство в районе солнечного сплетения. Казалось, дракон просто испытывает ее терпение своими гляделками. Поэтому просто постаралась отвлечься, следуя его совету и почему-то вспоминая подробности последнего сна, от которых ее подсознание умиротворялось.

   И все бы ничего, но в момент, когда в голове снова пронеслось "в тебя можно влюбиться?", а чувства разлились спокойной волной уверенности в том, что вскоре обязательно придет помощь, ей показалось, что мир раскололся надвое. Потому что грудь внезапно затопили скрываемые все эти пять лет и десятикратно увеличенные ощущения невосполнимой потери после смерти Алекса и горечи утраты. Она задохнулась от накала эмоций, прервав зрительный контакт и перед этим отмечая, как расширились зрачки дракона - он увидел или почувствовал что-то, на что явно не рассчитывал - и согнулась пополам, чувствуя на талии руки телохранителя и принимая их живительное тепло. Потом ее прижали к широкой груди и дали отдышаться. Когда она поняла, как глубоко зашли в определении ее чувств, она отшатнулась, с ненавистью глядя прямо в глаза стоящего напротив мужчины:

   - Не смей копаться в моей боли, дракон! - после чего убежала от него, не оглядываясь.


   ***


   - И ты тоже поддержала эту безумную идею сделать из Рида телохранителя для Снежинки? - недоумевал Барс у барной стойки с кисой, когда подрядился принести сок для Эдны.

   Вместо ответа пантера задумчиво окинула его взглядом, помолчала немного, после чего произнесла:

   - Мне не нравится то, что ты пытаешься отгородить ее от нашего гота, но, тем не менее, действия, на которые ты ее подстрекаешь, мне однозначно импонируют.

   - Ты что, - воззрился на нее ирбис, - хочешь подложить Селию под дракона?! А ничего, что у него уже есть истинная?

   Киса мгновение созерцала его возмущенный вид, потом перегнулась через стойку так, чтобы не мешало животу, оказываясь на одном уровне с глазами Барса:

   - А что, если я тебе скажу, что она и есть его истинная?..

   - Не может быть! - выдохнул ирбис, но больше не произнес ни слова.



   Глава 10. А может, снова все начать


   Прыжки на Орфей и оттуда к призрачным на планету пролетели мимо нее. Внутри клокотала ярость и совсем не собиралась униматься. Ее раздирало от противоречивых чувств по отношению к дракону. Зверь желал оказаться рядом с теплым боком, человеческая, разумная часть не торопилась ложиться на спину, демонстрируя крайнюю степень доверия, в отличие от первой. Диссонанс восприятия звериной и гуманоидной ипостасей Рида отзывался в голове пульсирующей болью, и Сели, наверное, успела бы сойти с ума, если бы не добралась до дома с помощью, опять же, стационарных переходов города Дракайн. Мысленно отметив расположение телепортов, удобное для дальнейших перемещений, она бегом забралась на нужный этаж высотного здания, в котором располагалась ее квартира, и устало прикрыла за собой дверь. Что ж, теперь можно и осмотреться как следует.

   Она всегда любила высоту. И то, что Дориан Детри выделил ей жилище на приличном отдалении от поверхности, только импонировало сейчас. Стоило отметить необычную конструкцию балкона, на который первым делом выбралась Сели: он был оформлен в качестве посадочного места для достаточно крупного дракона. Ох уж эти их стремления не ходить по лестницам и не пользоваться лифтами... Но девушка ничего не имела против: последний этаж сам собой напрашивался на то, чтобы пустить в свои недра дракона именно тем способом, которым ему было удобнее всего пользоваться. Просто сейчас жилище чешуйчатых занимал оборотень, а оборотень собрался использовать это место по своему усмотрению. И вообще - большая площадь просто создана для того, чтобы устроить на ней место под естественный солярий.

   Ей безумно хотелось надышаться свежим воздухом. Запах подземного преследовал даже здесь, хотя с его профессией она могла бы подумать, что дракон просто притаился где-то рядом, не желая привлекать к себе внимание. Однако, не обнаружив в обозримой близости признаков Рида и тем более не уловив даже малейшего движения, которое могла бы уловить обостренным слухом, тигрица вынуждена была признать, что все, что сейчас кажется ей связанным с одним отдельно взятым возмутителем спокойствия, в действительности ей, и правда, только кажется, и никаких драконов, покушающихся на ее спокойствие, нет и в помине. Тяжело вздохнув и мысленно отругав себя за излишние подозрения, Селия через балконную дверь вернулась в помещение.

   Драконы явно любили сочетание комфорта и функциональности. Первое девушка отметила, когда поняла, что жилище в спокойных кремово-бежевых тонах с легкими занавесками на окнах и большими фотографиями природы на стенах ей по-настоящему нравится. Второе - когда обнаружила усовершенствованный видеофон, к опциям которого были добавлены также возможность проверять состояние своего счета и выход в сеть. Встроенный в стену прибор напомнил об обещании связаться с сестрой и Зиком, к выполнению которого Сели и приступила, послав для начала сигнал на отключенный переносной видеофон, который Зи использовал в качестве маяка для связи. Перехватывая сигнал с него, вычислял координаты прибора, с которого пыталась связаться Сели, и потом организовывал сеанс общения с доступного и защищенного узла. Осталось немного подождать, и тигрица услышит звонок...

   Сигнал входящего вызова не заставил себя ждать. Сели быстренько нажала кнопку соединения и с радостью взглянула на экран: там уже сидели ее самые любимые подростки.

   - Привет! - с улыбкой помахала рукой Йона.

   - Си, ты цветешь и пахнешь, - заметил Зик. - Никак, последовала моему совету?

   - Да-а, - протянула тигрица, смущаясь. - Я у драконов сейчас.

   - Ничего себе, систер! - охнула Йо-йо. - И когда ж ты успела с ними снюхаться?!

   - Все вопросы к твоему ручному леопарду, - перевела стрелки старшая тигрица. - Это он сказал искать у них защиты.

   - Еще скажи, что тебя тащили волоком и пытали раскаленным железом, чтобы согласием заручиться, - фыркнул вихрастый парень на том конце. - Как дела? С драконами стало спокойнее?

   - Да, - кивнула Сели. Говорить о покушении не хотелось. - Они обещали поговорить с советом о проблеме с золотистыми и обеспечить нам с Йо-йо защиту.

   - Не нужна мне защита! - вспылила младшая сестра. - Мы сейчас у Зика в клане, и нам ничто не угрожает.

   - Это ненадолго, - возразил леопард. - Стоит нам с тобой сунуться за пределы территории, как тут же схватят и потащат на разборки с Адамом. Ты же еще один лакомый кусочек.

   - Он дело говорит, Йо, - поддержала Зика Сел. - Меня могут и не поймать, а вот ты на свободе - это только дополнительный стимул к поискам. А уж дождаться твоего совершеннолетия ничто не помешает. Особенно если ты при этом будешь под боком и желательно где-нибудь в клетке.

   - Не позволю, - хмуро отозвался Зик.

   - Ага, лишишь невинности, но врагу не отдашь, - хмыкнула Сели и только потом поняла, что, кажется, не так далека от истины в своих предположениях. - Только не говорите мне, что вы уже того...

   - Нет-нет, что ты! - попыталась успокоить ее Йона. - Просто...мы решили потом, когда все это уляжется, пожениться.

   - Ох, дети... - попыталась начать сеанс внушения Снежинка, но была прервана настойчивым голосом Зика:

   - Си, то, что ты начала правильно писать в горшок, когда нас еще и в проекте не было, не означает, что разница в возрасте нами воспринимается как какая-то непреодолимая пропасть. Мы прекрасно отдаем себе отчет в том, о чем только что тебе рассказали.

   - Это наше общее решение, - согласилась Йона.

   - Так значит, общие ночевки у вас практикуются, - хмыкнула Сели.

   - Но за рамки дозволенного мы не выходим, - твердо ответил Зик. - Мы знаем правила. Просто хотели, чтобы ты была в курсе нашего решения.

   - Ну, тогда поздравляю, что ли? - криво улыбнулась Сели.

   Криво - потому что еще одна тигрица уходила от корней, предпочтя выбор сердца сохранению рода. Может, в этом и заключалась когда-то ее ошибка? Может, не стоило торопиться и соглашаться на предложение Алекса? Может, тогда он был бы сейчас жив?.. Нет, не думать о нем, не вспоминать! Хватило и того, что сегодня дракон воскресил все, что она с таким трудом пыталась забыть все эти пять лет.

   - Си? - вторгся в ее мысли обеспокоенный голос Зика. - Все в порядке?

   - Да, - она изобразила еще одну улыбку. - Да, теперь да. Я за вас спокойна, ребята.

   - Наш клан защитит Йо, - уверил ее Зик.

   - Ты лучше расскажи, до чего договорилась с драконами! - потребовала подробностей сестра.

   - Ох...до телохранителя я с ними договорилась, - нехотя призналась Сели.

   - Оу! - воскликнула Йона. - Симпатичный? Классный? Где он, покажи его!

   - Я от него сбежала, - рассмеялась тигрица, - терпеть не могу надзора за собой. И да - симпатичный, даже очень. Силверстоун тебе о чем-нибудь говорит?

   - Дайрем? На которого ты работала? - вклинился в разговор Зик. - Он же вроде давно и успешно возглавляет полицию подземных.

   - Не Дайрем, его сын, Рид, - пояснила Сели. - Именно он будет меня охранять, пока мы не найдем горгулий.

   - Горгулий??? - обалдела Йо-йо. - Вы будете искать горгулий?!

   - Рид Силверстоун? - округлил глаза Зик. - Ты уверена, Си?

   - Ну да, а что? - не поняла столь пристального внимания к персоне своего телохранителя тигра.

   - Да нет, ничего, просто...он один из Триады, - простая фраза, в одно мгновение перевернувшая мир Сели, прозвучала из уст леопарда.

   - Откуда...ты знаешь? - потрясенно прошептала она.

   Один из Триады! Дракон, помогавший Детри в Судный День! Она еще больше испугалась...за свою жизнь!

   - Я скачивал некоторые...не до конца разрешенные файлы, - признался юный хакер.

   - Один из Триады! - тем временем возбужденно воскликнула Йона. - Сели, он свободен?

   - Нет, - развеяла сомнения тигрица. - У него истинная есть.

   - Подвинем, - убежденно проговорила Йона.

   - С истинной не выйдет, - насмешливо выгнул бровь Зик. - Тебе не удастся устроить судьбу сестры, Йо-йо...

   - Ну, не знаю... - задумалась младшая тигра. - Провести время с толком? - и она испытующе посмотрела с экрана.

   - Мне иногда кажется, что перед сеансом связи со мной ты встречаешься с Барсом, - скептически заметила Сели, на что Йона еще больше воодушевилась:

   - Так я не одинока в своих мыслях???

   - Давай уже этот разговор прекратим, Йо, - взмолилась Селия, на что мелкая лишь тяжело вздохнула и произнесла:

   - Я просто хочу, чтобы ты перестала скорбеть по Алексу и начала уже нормальную жизнь. С того момента, как он погиб, ты ведь даже ни на одного мужчину не взглянула, Сел.

   Снежинка расслабленно улыбнулась:

   - Значит, не время, - "значит, не было еще никого, кто одним бы запахом мог свести моего зверя с ума", - подумала Сели. - Да и на твоем месте я бы об обустройстве собственной жизни больше беспокоилась, - с намеком произнесла она.

   - Я поняла, Сели, я поняла... - отозвалась Йона со вдохом. - Что еще про драконов ты можешь сказать? Телохранитель - это единственное, что они могут тебе предложить?

   - Ну, почему... - загадочно улыбнулась Селия, точно зная, что сейчас у сестры начнет свербеть в одном месте.

   - Ну не тяни! - воскликнула Йона, и белокурая тигрица сдалась:

   - После того, как найдем горгулий, я останусь у призрачных. Меня взял на работу сам Дориан Детри!

   - Высоко летаешь, сестричка, - присвистнул Зик.

   - Это еще не все, - подмигнула Сели. - То, что вы видите за моей спиной, теперь мое собственное жилище. И счет в банке уже открыт. С необходимыми расходами.

   - Я бы на твоем месте так не радовался, - скептически заметил Зик. - С чего вдруг они так цепко за тебя взялись? Тебе бы счет проверить, за сколько тебя купили, - не обращая внимания на толчки Йоны под ребра, добавил он.

   - Сейчас, - собралась Сел и подошла к журнальному столику, на который второпях перед перемещением на Землю бросила конверты с ключами, карточкой и договорами.

   - Тут и на банк выход есть? - присвистнул леопард. - Не продешевили ящеры, молодцы!

   А Сели в это время как раз активировала карточку. Выражение потрясения на ее лице без труда разглядели собеседники на том конце видеофона.

   - Ну, что? - поторопила ее сестра.

   - На безбедную старость хватит... - прошептала Сели, с трудом отходя от шока.

   - Я, конечно, был бы рад услышать честный ответ о том, что они действительно оценили твой потенциал - а кстати, оценили? - и, получив утвердительный кивок, Зик продолжил, - но на твоем месте к драконам повнимательнее присмотрелся. Ты же знаешь их натуру: тащат в свою пещеру любые сокровища. Осталось понять истинную причину того, для чего ты им понадобилась.

   Сели нахмурилась. В словах маленького леопарда была доля истины. Просто она сама пыталась не замечать странностей, связанных с работой на Детри. Слишком обрадовалась покровительству главного дракона, потому что устала бегать. Хотелось оседлости, что ли, а не быть постоянной разменной монетой у тигров, желающих насолить драконам. И теперь, когда возможность, наконец, представилась, бросилась в омут с головой, не напрягаясь на кучу странностей, которые должны были бы привлечь внимание...

   Неужели Детри до сих пор не мог найти нормального сыскаря среди метаморфов? Волки были однозначно на стороне драконов, а ведь именно они считались лучшими следопытами среди оборотней. То, что она сама знала запах горгулий, да еще, как оказалось, именно тех, о которых больше всего пеклись драконы, - это вообще чистой воды случайность. Но вот что эта случайность совпала с моментом прекращения ее бегов - это должно навести на мысль. Однако единственное, что сейчас приходило тигрице на ум, так это политическая подоплека. То есть поддержка драконами тех кланов, которые их в свое время признали высших, с целью отчета о том, что "своих не бросают".

   - Надумала что-нибудь? - вернул ее к разговору голос Зика.

   Она отрицательно покачала головой.

   - В любом случае, что бы там драконы от тебя ни хотели, пока это играет нам на руку, - успокоил ее парень. - Просто не теряй бдительность, Си, договорились? - он испытующе посмотрел на беглянку в прошлом, Сели оставалось только согласиться с просьбой. - Хорошо. Значит, отдыхай и связывайся с нами по возможности. И не переживай: мы с Йо-йо выкрутимся. Береги себя!

   - Храни тебя Всевышний, - небольшая ручка сестры прикоснулась к монитору видеофона, и Сели поспешила ответить на прощание. Это был их кодовый жест, означавший, что все в порядке и можно двигаться дальше.

   Тигрица ободряюще улыбнулась младшей, после чего прервала связь и откинулась на спинку высокого стула, рассчитанного как раз на долгие переговоры. Кресло все-таки действовало бы расслабляюще, а тут было самое то. Что и говорить, драконы предусмотрели все... Кроме того, что ее будет сводить с ума запах, принадлежащий одному из их представителей. И что этот представитель окажется невыносимым, своевольным, вконец диким и чудовищно неуравновешенным. А еще несвободным. И оттого вызывающим чувство ревности на подсознательном уровне. Именно там, где не признаются никакие доводы рассудка. Черт! Тяжело будет находиться рядом с существом, которое твой зверь по определению считает своим, хотя по сути ничего такого нет и в помине. И дело даже не в том, что этот самоуверенный, раздражающий... в общем, очень сильно расшатывающий ее устоявшееся положение в жизни дракон совсем недавно совершил экскурсию по обуревавшим ее чувствам, дело в том, что однажды может наступить момент, когда в ней пересилит зверь, заставив идти у эмоций на поводу. То есть признать, что даже с ненавистью в глазах дракон является для нее привлекательным. И позволить совершиться сценарию, на который почти непрозрачно намекнул ей Барс. Нельзя. Нельзя этого допустить. Иначе действительно произойдет то, чему однажды суждено случиться: Рид отыщет свою истинную, и про нее забудут. Зверю лучше выть по неразделенной любви, чем по брошенной. Решено. Для нее уже все решено...

   Придя в согласие с мыслями и чувствами, Сели принялась делать первые шаги по направлению к выбранной цели. А единственное препятствие, что отделяло ее от разрыва с драконом, лежало в конверте, бережно принесенном из резиденции Детри. "Пункт один-три!" - передразнила она невозмутимый тон подземного. Много он понимает в контрактах...

   Она осознала, насколько глубоко ошибалась в своих словах, когда перечитала договор вдумчиво и неторопливо. Проклятье! Впору было биться головой об стену от собственной невнимательности. Она опять прошляпила самые важные пункты, отвлекшись на не отстающий от нее запах дракона. А ведь не зря, не зря на утренней встрече с Ариной так смутил пункт о полном эмоциональном единстве. Потому что фактически делал контракт нерушимым до конца его исполнения! Чертов пункт один-три! Она снова пробежалась глазами по фразе, взбесившей и отрезавшей все пути к отступлению: "После завершения полного слияния контракт расторжению не подлежит. Пункт один-три считается временем начала действия договора". Замуровали, демоны... Впрочем, виновата сама. Надо было быть внимательнее, а не пересчитывать ворон, когда ласковая улыбка Арины Детри делала свое сиренское дело. В душе снова поднялась волна раздражения; возникло чувство, что ее обвели вокруг пальца. А чертов дракон захлопнул ловушку...в этот момент тигра его почти ненавидела. Хотя для успокоения души стоит сделать звонок главному призрачному. Возможно, он сумеет внести ясность в столь однозначно составленные бумаги.

   Когда на видеофоне появилось лицо Дориана Детри, тигра, почему-то, в своих намерениях засомневалась. Ну не могло такое открытое выражение участия в узнавшем ее драконе присутствовать у существа, изначально настроенного на подлость. Видимо, какая-то еще причина побудила преподнести контракт именно в том виде, в каком он достался Селии.

   - Какие-то вопросы? - приподнял брови дракон, заметив в руках девушки бумаги. - Что-то неясно в контракте?

   - Не то чтобы, - она ненадолго замялась. - Я ведь могу задавать сопутствующие вопросы, если что-то смущает в договоре?

   - Конечно, Сели, - ободряюще улыбнулся Дориан. - Для этого мы и заключаем их лично, а не по почте или, скажем, телепортом. Все, что вас интересует или настораживает, обязано быть раскрыто.

   - Тогда поправьте меня, если я буду в чем-то некорректна, - кивнула тигрица. - Меня интересует пункт один-пять, в котором сказано, что после полного эмоционального слияния контракт не подлежит расторжению. Почему в такой жесткой формулировке?

   - Это связано с особенностями защиты, предоставляемой подземными драконами, - спокойно объяснил Детри. - Дело в том, что они путем объединения эмоций способны ощутить своего клиента практически на любом расстоянии. Плюс, если отклик со стороны, скажем так, подзащитного, достаточно интенсивный, то установившийся канал между драконом и его подопечным делается еще и устойчивым, позволяющим в любой момент быть в курсе состояния охраняемого. Но тут есть один подводный камень: слияние делает дракона не восприимчивым к остальным существам, поэтому, в зависимости от степени привязки, ему и требуется некоторое время на то, чтобы потом освободиться от клиента. Соответственно, и контракт не прерывается, пока дракон не станет осознанно воспринимать того, кого подрядился охранять.

   - Мы в ответе за тех, кого приручили... - задумчиво проговорила Сели, и Детри улыбнулся:

   - Что-то вроде того. В этом плане подземные весьма восприимчивы. А вы уже, стало быть, видели Рида? - поинтересовался дракон.

   - В некотором роде, - туманно ответила она, вежливо улыбнувшись.

   - Неужели контракт захотели прервать? - вот что за дракон? Словно смотрит в душу!

   - Нет, - врать, не краснея, она научилась почти в совершенстве. - Просто смутила формулировка. Теперь понимаю, почему такие...меры предосторожности. Спасибо, что возитесь со мной, мистер Детри.

   - Обращайтесь, - подмигнул Дориан.

   - Мне, честно говоря, неловко, - призналась тигра, потупившись. - Вы, все-таки, целую Галактику под контролем держите...

   - Я открою вам маленький секрет, Сели, - заговорщически улыбнулся Дориан. - Правильно настроенное управление дает некоторую передышку на то, чтобы иногда отвечать на интересующие вас вопросы. К тому же, вы сами слышали, как к разговорам о делах относится моя жена, - напомнил ей о завтраке мужчина, и тигрица была вынуждена кивнуть.

   - Еще раз спасибо, - искренне поблагодарила девушка, на этот раз решив попрощаться с драконом. Странные они все-таки...

   Что же получалось? Некоторый подземный дракон, выражаясь языком сентиментальных современных романов, запечатлелся на оборотне, которого, мягко говоря, недолюбливает? И ладно бы он это дистанционно проделал, так нет ведь. Сначала высказал все, что о ней думает, потом смилостивился и положил начало связывающему их контракту. И как это теперь понимать? Вот Сели и не понимала...

   И где, интересно, сейчас носит этого телохранителя, когда он должен охранять ее покой и сон? Забурился в какой-нибудь бар и с приличного расстояния занимается эхолокацией ее эмоций? Ну-ну...

   Подойдя к окну и не обнаружив на балконе никаких признаков подземного - какая, все-таки, жалость, промелькнула мысль, пока непутевая хозяйка не успела ее пришпилить - тигра сделала окончательный вывод, что драконом овладело чувство собственного достоинства (ибо по всем внешним проявлениям он ее недолюбливал однозначно) и он решил просто-напросто держаться подальше. Что ж, ее такой вариант событий вполне устраивал. В конце концов, разве не может подземный дракон стать твоей личной тенью? Да они только на этом специализируются! Только Рид, как белое пятно на общем фоне землистого цвета, выделялся игрой на барабане...

   Душ облегчения, как ни странно, не принес. Запах она чувствовала даже после того, как смыла с себя его малейшие проявления. Ну а что, вполне закономерно! За нее, в конце концов, держалась Лидия, которая перед этим обнималась с Ридом. Могло и Селии достаться. Голова шла кругом. Хоть все вещи перетряхивай в поисках источника... Но она была совершенно не готова к этому предприятию перед самым наступлением ночи. Накинув легкий халат - драконий сервис ввел ее в состояние немого удивления - она отправилась на кухню и заварила себе - о, чудо, там были небольшие пищевые запасы! - кофе, пытаясь привести мысли в порядок. Помогло плохо. Но она хотя бы дала организму четкую команду на отдых. Что-то в сегодняшнем поведении ее настораживало. Что-то, что появилось именно после объединения с подземным. Правильно ли она поступила, не глядя подписав контракт с сыном Дайрема? Отец, безусловно, был существом с твердыми понятиями о чести и достоинстве. Сын, если учитывать его виноватое поведение в драконьей ипостаси, - тоже...но вот то, что он почти с порога выдал в клубе, настораживало и угнетало, особенно в свете состоявшегося почти сразу после этого слияния. Да еще эта реакция ее животного на подземного...в общем, кофе помог, но ненадолго. С тоской глянув на выпитую почти сразу чашку, она поняла, что еще одну порцию не осилит хотя бы потому, что не сможет уснуть. А сон сейчас был необходим как никогда. Во сне приходили решения абсолютно всех проблем, и наутро Сели просыпалась с ясной головой и совершенно точно знала, что станет делать дальше. Вот и сейчас она собиралась прибегнуть к безотказному способу справляться с трудностями.

   Наскоро помыв посуду, она отправилась в комнату, которая, очевидно, выступала спальней. Не в силах ничего с собой поделать, рухнула сверху на мягкие почти перины. Ну, прямо принцесса на горошине, с усмешкой подумала тигра, утопая в мягких тканевых волнах. Подавив предательскую мысль заснуть прямо так, Сели кое-как поднялась и прошлепала к сумкам с вещами, которые заботливый огненный дракон уложил рядом с входом в спальню. Ночной комплект нашелся без проблем. Быстро переодевшись и теперь уже точно вынашивая планы встретиться с постелью и не расставаться до самого утра, она прошлась по квартире, выключая везде свет, и только потом попала в спальню.

   Что сделал с ней этот проклятый подземный? Почему именно в эту ночь она обречена просыпаться каждый раз, как только повторяется самый страшный кошмар ее жизни и она слышит собственный вопрос-молитву: "В тебя можно влюбиться?". Ощущения в сотни раз ярче, детали до того явственны, что она по-настоящему начинает сомневаться в том, что просто спит, а не находится в ожившем сумасшествии собственного рассудка. И снова и снова окунается в события пятилетней давности: яркое солнце дня бракосочетания, светлая улыбка Алекса, меркнущая при виде окруживших их гиен, шум и крики, море крови и погибшие сородичи... Картинки проносятся перед глазами, а потом она падает на землю, ощущая, как в буквальном смысле выворачивает внутренности. Это снова постарался один из тех двух, что потом разговаривали на тему того, стоит ли оставлять ее в живых. И по счастливой случайности решили не добивать жертву. А она нашла в себе силы доползти до оставленного непредусмотрительными оборотнями телепорта... И вот она, заветная цель, за которую ухватились разум и душа: Барс! Как хотела она к Барсу, как страстно желала услышать рокот его брани. Хоть что-нибудь, лишь бы не терять становящуюся с каждой минутой все тоньше связь с реальностью. Где же ты, целительный ирбис, могущий исцелить все раны подбитой тигрицы? Где?

   Спасение приходит, откуда не ждали. Она не может понять, кто именно протягивает ей руку помощи, но не в силах сопротивляться живительному теплу, которое - она готова была спорить - сейчас изливается в ее тело. Наполняя предварительной каплей исцеления, пока рычащий и одновременно болезненный крик "Барс!" оглашает все вокруг. Дракон? Дракон, теперь и она в этом уверена. Осторожно подхватывает на руки и несет куда-то. А перед этим она успевает ответить на бескорыстную помощь только одним благодарным вопросом: "В тебя...можно влюбиться?"

   Сон приобретает дополнительные черты. Теперь ей кажется какой-то чересчур облегченный вздох над самым ухом и ласковый смех рядышком, после которого раздается уверенное: "Можно. В меня - можно". И сон-реальность внезапно перестает быть кошмаром, потому что окутывающее ее тепло теперь повсюду, и тигра доверчиво тянется к нему, узнавая и радуясь, что спасение снова рядом. И родной и ни с чем несравнимый запах снова оказывается в ноздрях, насыщая дыхательные пути и постепенно всасываясь в кровь. Ей больше не страшно, она может не бояться. И сознание кричит вопреки здравому смыслу "мое!". А свое не отдается. И потому она разворачивается на постели, обвивая свое всеми доступными способами. Она спит, над ней властвуют инстинкты животного. И ее животное выбрало окончательно и бесповоротно.

   Снова легкий смешок над ухом. Еле заметный поцелуй в макушку и тихое "все-таки, не забыла...". Уверенное объятие, после которого она проваливается в сон без сновидений, зато под завязку наполненный ощущением тепла и покоя. И, уже окончательно уплывая в царство Морфея, она слышит словно издалека ласковое пожелание: "Спи..."



   Глава 11. А мир за окном так страшен и груб


   Утро не принесло ничего нового. То же солнце за окном, что и вчера, та же обстановка квартиры...тот же преследующий на каждом шагу запах. Зажмурившись от накатившего приступа ощущений, она приказала себе сосредоточиться на окружающих вещах, а не туманящем сознание аромате дракона. Собраться. Взять себя в руки. Так больше не может продолжаться. В конце концов, скоро придется проводить с высшим большую часть времени, так что...собраться и взять себя в руки, в сотый раз попыталась применить внушение Сели.

   Обвела взглядом комнату, зацепилась за одиноко лежащий на полу рюкзак и вспомнила средство, которое обычно приводило в чувство. Порывшись в сумке, отыскала неизменно сопровождающий всюду плейер и...жизнь предстала в совершенно новом свете под мелодию Бон Джови о том, что "she don't want me like I want her". Да, сейчас определенно требовалась порция именно такого драйва. Исчезли все подозрительные шорохи, которые не занятое музыкой подсознание обязательно сподобилось бы проверить. Быстрый взгляд на постель, однако, отметил необычно смятые простыни рядом с тем местом, на котором тигра проснулась, но списано все было на беспокойные сны сегодняшней ночью. Увидит подземного - сдерет три шкуры, но узнает, что такое он сотворил при своем слиянии.

   Застилая кровать, не удержалась и стала подмурлыкивать мелодии. Настроение поднималось на глазах. А еще ей определенно нравился минимализм в интерьере. Наличие в комнате кровати, шкафа с зеркалом на дверке и стола со стулом, из которых, она точно это знала, в будущем получится отличное рабочее место, позволяло совершить по пути в ванную нехитрые утренние упражнения, не отвлекаясь на зарядку. Что Сели любила, так это крутануться в колесе. Тем более что высокие драконьи потолки - спасибо ящерам, желающим приземлять свои тушки на балконах! - позволяли это сделать, не боясь задеть носком ноги даже дверного проема. И вообще, минимализм и простор отныне точно станут двумя самыми любимыми особенностями интерьера для вконец обрадованной тигры. С этими мыслями, не переодеваясь из ночного комплекта, состоящего из шортиков и топа, она и приступила к выполнению намеченного плана. Наушник покинул правое ухо в нижней точке переворота, поэтому, завершив кульбит, Сели остановилась, чтобы поправить устройство, и тут под аккомпанемент завершающих аккордов чуткий слух уловил еле заметное движение. Обернувшись, она чуть не заорала от испуга, но вовремя опомнилась, хотя взвинченные нервы все-таки отдали приказ дернуться назад, а рукам обнять тело в защитном жесте. Дело в том, что в кресле в гостиной восседал не кто иной, как вчерашний драконий телохранитель. Сейчас он с прохладным интересом и уже вполне привычным цветом глаз - естественно, зеленым - разглядывал действия подопечной. После небольшого маневра скептически посмотрел на девушку с выражением лица "тебя серьезно можно этим напугать?", чем - надо сказать ему большое спасибо - разом привел в чувство:

   - Какого черта ты тут делаешь?!

   Спокойно спросить не получилось, потому что раздражала вся ситуация: и невозмутимый дракон того и гляди начнет ухмыляться на ее дурацкие вопросы, и само его появление в квартире без разрешения, и она, полуголая и теперь из-за собственной неосмотрительности (а не надо было инстинкты, кричащие о драконьем запахе, заглушать музыкой) представшая в неглиже перед глазами Рида, и даже тигрица внутри, потягивающаяся оттого, что это самое полуголое тело выставлено на обозрение. Как же сейчас Сели свою вторую сущность ненавидела! Холодный душ - да. Определенно, это то, что поможет привести зарвавшуюся кошку в чувство. Но сначала - отчет о появлении дракона в апартаментах.

   - Пункт два-четыре, - спокойно отозвался вышеуказанный субъект. - Телохранитель имеет право обеспечивать защиту так, как считает это нужным.

   Справиться с желанием выдрать оставшиеся у подземного длинные волосы - а она обратила внимание на необычность прически именно сейчас - стало почти невозможно, но она с трудом удержалась от этого. Да и мало ли, может, у чешуйчатых остриженная передняя зона и отращиваемая задняя, собранная в хвост, что-то, да означает? Они же вообще скрывают свои обычаи пуще золота. Нет, волосы лучше не трогать. Во избежание! И пункт два-четыре она помнила хорошо благодаря вчерашнему вечернему перечитыванию. Но не думала же, что бессовестный дракон поймет все в буквальном смысле, решив обосноваться у нее дома.

   Рид тактично молчал, ожидая, когда приступ бешенства тигры пройдет. Зря, наверное, он это сделал, потому что пришедшая к внутренней гармонии девушка сразу же спросила:

   - И что, теперь ты всегда будешь рядом?

   - А ты за время работы на отца к отношению подземных не успела привыкнуть? - заломил бровь телохранитель.

   Издевается! Борясь с желанием кинуться на невозмутимого парня и устроить тому жесткую депиляцию без анестезии на всех местах, до которых только получится дотянуться, она прошипела:

   - Дайрем не ходил за мной хвостиком, а всего лишь давал задания, которые я выполняла!

   - Значит, была знакома лично... - задумчиво протянул Рид. - Интересно.

   - Что именно? - не поняла Сели.

   - Ничего, - с лицом, не выражающим абсолютно никаких эмоций, отозвался дракон. - Так и будешь завтракать? - кивнув на минимализм в одежде, намекнул он.

   Она повторно зашипела: сложно было узнать в готовой к нападению змее добродушную тигру. Теперь еще и вид ее внешний будут подвергать сомнениям? Да лучше смерть! Кстати, при подобном отношении дракона она и без тигров начинает казаться не самым плохим исходом. В любом случае, не удостоив новоявленного телохранителя ответом, она прошмыгнула в ванную, откуда решила отправиться прямиком на кухню, невзирая на постороннее присутствие в квартире. Она еще поквитается за подобное отношение... Да, точно поквитается, думала тигра, оказавшись рядом со столом и в бешенстве рассматривая стоящую на нем чашку с дымящейся жидкостью, в которой отчетливо угадывались ароматы валерианы, пустырника и еще чего-то, что Сели идентифицировать не могла. Послушную зверушку из нее решил сделать, чешуйчатый? Не выйдет!

   Сел в бешенстве метнулась по направлению к гостиной и в самых дверях, ведущих из кухни, столкнулась с направляющимся к ней драконом. На миг ноздри заполонил сбивающий с толку запах, но она мигом сориентировалась, отшатнувшись и на ходу добавляя "ближе не подходи", чем вызвала в кои-то веки хмурую реакцию, а потом указала на предмет своего недовольства:

   - Это что?

   Дракон проследил взглядом за рукой девушки, уткнулся в, очевидно, результат собственной работы, потом снова взглянул на Сел и отчетливо проговорил:

   - Вчера я залез глубже, чем ожидал....вместо некоторых чувств возникли целые картинки. Случайно снес естественный барьер памяти, который, скорее всего, ты сама наложила на болезненные воспоминания. Поэтому... - он вновь уделил внимание чашке, - лучше будет, если ты это выпьешь. В спокойном состоянии организм гораздо быстрее справится с восстановлением. Кошмары прекратятся, - словно предвидя ее вопрос, пояснил Рид.

   На миг в сознании стрельнула догадка, и Сели не преминула ее проверить:

   - А где ты спал?

   - На диване, - не моргнув, ответил телохранитель.

   Она бы, конечно, успокоилась, но чутье подсказывало, что слишком быстрый ответ таит в себе лишь частичку правды. Но подумала, что совет насчет успокоения должен прийтись ко двору, потому что сегодня утром ощущала себя как никогда взбунтовавшейся. Значит, чтобы восстановить душевное равновесие, надо спокойно выпить чашечку этого забористого пойла...и не подпускать дракона на расстояние, ближе которого начинается помрачение рассудка. Что невозможно, учитывая характер деятельности подземного. Да, задачка не из легких...

   - Курс займет неделю, - удовлетворенно кивнув, когда Сели начала пить травяной настой, добавил дракон, задумчиво разглядывая подопечную.

   На грудь, что ли, пялится? Сели опять взъерошилась и, убрав чашку от губ, произнесла:

   - Несмотря на твой пункт два-четыре, могу я хотя бы дома чувствовать себя свободно? - она не удостоилась никакой реакции, кроме склоненной набок головы, и потому пояснила. - А дома я привыкла ходить в домашнем!

   - Меня не смущает твой полуголый вид, - отозвался дракон, чем почти свел на нет собственные действия по успокоению тигры. - В этом вы с сиренами похожи.

   "С сиренами? - недоуменно нахмурилась Сел, но потом догадалась. - Лидия!"

   - А Ли не обидится, что ты все время будешь проводить со мной? - поинтересовалась тигрица, убивая на корню всколыхнувшуюся было ревность. Эти эмпаты все могли прочувствовать...

   - А должна? - удивился дракон, и после этой вскользь брошенной фразы она почувствовала нарастающий звон в ушах, сигнализирующий о сильном потрясении.

   Почва почти уходила из-под ног, когда она ухватилась за дверной косяк в надежде прекратить падение. Метнувшегося к ней телохранителя остановила предостерегающим взглядом. Нечего привыкать к такой роскоши, как внимание дракона, тем более что ее собственное место только что было более чем ясно обозначено. И все-таки самым краешком приходящего в себя сознания тигрица успела подумать о том, что... Неужели она даже не может расцениваться в качестве кандидатуры на роль симпатичной женщины? Какой сильный удар для животного, симпатизирующего высшему, который даже изменять своей сирене не думает... Чувство собственной никчемности затопило все существо, так что даже дракон вздрогнул, ощутив, видимо, эмоциональный отклик. И предостерегающе глянул на нее:

   - Селия... Успокойся, не то трансформация пройдет быстрее.

   - Драконом ты мне нравился больше, - процедила она сквозь зубы - какая, к черту, трансформация? - и обошла застывшего Рида, направляясь к себе в комнату, после чего, от души хлопнув дверью, сползла по ее поверхности на пол, спрятав лицо в ладонях.

   Кто приказал себе собраться в присутствии дракона? Кто завалил задание на первой же встрече, пусть она и получилась неожиданной? И тигра спокойствия совсем не внушала. Она, так же как и человеческая половина, расценила замечание дракона однозначно: поводом для ревности со стороны Верховной Жрицы девушка быть не может. То есть, ее даже рассматривать как представительницу женского пола не станут. И теперь зверь выл, что было силы, доставляя Сели-человеку почти физически ощутимую боль. Хотелось погладить маленькую тигру, но тогда пришлось бы обращаться прямо в комнате, а этого допускать совершенно нельзя. В чувство привел осторожный стук в дверь и раздавшийся снаружи голос Рида:

   - Все в порядке? Может, чем-нибудь помочь?

   - Скоро выйду, - на удивление спокойным голосом произнесла Сел и, услышав удаляющиеся шаги дракона, тихо поползла к зеркалу, находящемуся на двери шкафа.

   Как интересно - чешуйчатый оказался прав, упомянув частичное обращение. Волосы опять стали двухцветными, и в привычные светлые пряди незаметно пробрались отголоски черного тигриного окраса. Неплохое мелирование, усмехнулась Сели под непрекращающееся рычание зверя. А тигрица готова была рвать и метать, лишь бы оставить дракона себе. Сел даже невольно восхитилась подобной приверженности хищника одному-единственному существу. Помнится, на Алекса животная половина реагировала достаточно спокойно, а на вопрос с потомством и необходимостью сохранения клана вообще смотрела сквозь лапы. А тут вдруг такая бурная реакция - и на кого? На дракона, который вообще ей подходить не должен. Их гены глушат остальные. Кроме сиреньих, конечно. Хотя что там ей Барс говорил про второе поколение? Это первенец должен был родиться драконом, а потом вполне могли получиться даже тигрята. В ответ раздалось довольное урчание, и Сел поняла, что подобный исход событий тигре очень даже нравится, а потому поспешила вернуть некоторых размечтавшихся с небес на землю, напоминая, что потомство у высших возможно только от истинной половины. Снова послышался обиженный рев, потому что кошка не верила, что парой для подземного является Верховная, однако то, что эти двое проводят много времени вместе, не оставляло сомнений: на Риде даже сейчас чувствовался запах Лидии, и это служило дополнительным поводом для расстройства. Тигра, однако, нашла блестящий способ борьбы с проблемой: нужно было просто отбить дракона. У сирены. Проще простого, конечно. Сели не удержалась от смешка, разглядывая сама себя в зеркало и отмечая, как глаза начали трансформироваться: похоже, кто-то сильно обиделся. Ну, нет. Она, слава Богу, совершеннолетняя и достаточно зрелая, чтобы контролировать порывы разбушевавшегося животного. Сбившееся дыхание - привести в норму, мысли - очистить от дракона, внешний вид - привести в порядок. За дело, ищейка. Тебя ждет успех, когда ты будешь держать зверя внутри под контролем. Это то, чему ты в свое время научилась в совершенстве...

   Она тихо поднялась с пола, толкнула дверь шкафа-купе влево и оглядела висевшие внутри вещи, которые успела разобрать, пока находилась в квартире вместе с ван Гарденом. Спортивный тип, обычно предпочитаемый ею в повседневной жизни, теперь вызвал чувство безысходности и непередаваемо тяготил, поэтому Сел, нахмурившись, молча, раз за разом обводила не слишком объемный гардероб. Пока не наткнулась на полоску светло-зеленого цвета, которую сразу же назвала весенним, опознав в ней кусочек видневшегося в общей спокойно-однотонной массе платья, которое когда-то давно...впрочем, это было давно и неправда.

   Струящаяся ткань льнула к телу идеально, а в зеркале вместо взъерошенной с утра тигры - после приведения в порядок прически и лица, конечно - стала отражаться вполне симпатичная девушка. Будь Сели драконом, не преминула бы воспользоваться возможностью прогуляться рядом с такой. По парку, например, или в гости к семейству Детри. Да, определенно. Но дракон-то как раз в количестве одной штуки обитал неподалеку совсем не из-за исключительной симпатичности оборотня. Дракон был связан контрактом, об условиях которого в свете вчерашнего разговора с Дорианом Детри, кстати, и стоило поговорить.

   Сели оперлась на рамку зеркала и посмотрела на себя почти в упор. Предстоит нелегкая задача экранирования собственных инстинктов, упорно не желающих мириться с несвободой дракона. Но она сможет. Совершенно точно. Иначе она не стала бы названной дочерью главы клана Белых Тигров. И не с таким доводилось справляться. Выдохнув последний раз, девушка распрямила плечи и оказалась лицом ко входной двери. За ней наверняка ожидал дракон. Не решаясь более задерживать телохранителя, девушка потянула ручку.

   Если Рид и заметил перемену в облике подзащитной, то вида не показал. Сел поставила большой плюс напротив самообладания дракона и жирный минус себе за то, что не смогла сдержать разочарования от осознания этого факта. В глазах высшего промелькнул еле заметный интерес - не иначе, уловил отголоски эмоций, поскольку фонить тигра сейчас не собиралась - а потому Снежинка поспешила начать интересовавший ее диалог:

   - А вопросы, косвенно относящиеся к действию контракта, я могу задавать?

   - Можешь, - кивнул дракон, давая зеленый свет терзающим ее сомнениям.

   - Ты сказал, что зашел в привязке слишком далеко, - напомнила тигра об утреннем признании. - Означает ли это, что срок твоего...запечатления на мне изменился?

   - Определенно да, - вновь согласился с доводами дракон.

   - И сколько теперь ты не сможешь переключаться на кого-то еще? - задала Селия самый главный вопрос.

   - Полгода или чуть больше, - равнодушно отозвался дракон, а ее после этих слов словно отпустило.

   Полгода! Всего полгода - и она будет от него свободна! Осталось только объяснить эту истину не желающему мириться с последствиями организму и...начать привыкать. С этими мыслями тигра сделала шаг по направлению к Риду и неуверенно улыбнулась:

   - Нам ведь еще долго работать вместе...тебе не кажется, что мы как-то не так начали знакомство?

   И уже осмелев от ответного согласного кивка, она сделала несколько шагов по направлению к дракону и протянула руку для пожатия:

   - Меня зовут Селия из клана Белых Тигров. Приятно познакомиться.

   Дракон с минуту рассматривал приближенную конечность, а затем совершил то, чего Сели точно от него не могла ожидать: опустился на колено и поцеловал тыльную сторону ладони. Губы девушки сами собой сложились в букву "О", руку пронзил электрический разряд, а когда подземный оторвался от кожи и поднял на нее глаза, тигра опасливо поинтересовалась:

   - Я опять что-то не то сделала, да?

   - Напротив, - покачал головой Рид. - Оказала большую честь. По нашим обычаям, конечно. Женщина, доверившаяся тебе настолько, чтобы быть готовой сообщить свое имя первой, обречена на уважение и бережное отношение. Риддерик Силверстоун, дракон из расы подземных, - и хотя и полное имя, и вообще все, что сейчас произносил мужчина, ей было уже знакомо, она все равно вздрогнула.

   - Я не имею права не сказать полного имени после того, как ты представилась первой, - чуть насмешливо пояснил Рид, догадавшись, кажется, что школа кисы и тут постаралась. - А поскольку ты уже и так все видела в контракте, считай это просто формальностью.

   Завороженная его прямым - и ставшим вдруг темно-коричневого цвета - взглядом, Сели не сразу пришла в себя. Опомнившись, обнаружила, что Рид уже стоит рядом и терпеливо дожидается реакции на свои пояснения. Рассеянно кивнув, решила ковать железо, пока горячо:

   - А что входит в твои обязанности? Я не совсем понимаю, зачем меня защищать теперь, когда я нахожусь под покровительством призрачных драконов.

   - Под покровительством призрачных ты окажешься, ступив на борт экспедиционного корабля, - возразил Рид. - А на любой из планет, пока существует общая опасность от оборотней, ты находишься в неустойчивом положении. Пока не нейтрализован источник этой самой опасности, ты подлежишь защите.

   - И что - ты вот так просто станешь охранять оборотня, которого ненавидишь?

   А что она, в самом деле, теряла? Танцевать, так с музыкой. Следующие полгода дракон все равно никого другого охранять не сможет, почему бы окончательно не прояснить ситуацию с отношениями? К тому же, зверь внутри каждый раз довольно урчал, слыша голос дракона. Почему бы не убить одним выстрелом сразу двух зайцев? И Сели решила попытать счастья.

   Рид, до этого смотревший на нее несколько расслабленно, напрягся, тяжело вздохнул и признал:

   - За это я тоже должен попросить прощения, - видя непонимание на лице тигры, добавил: - В первый раз я причинил тебе физический вред, скинув с хребта, во второй - моральный, когда обвинил в том, чего ты не совершала.

   Сели ответила крайне удивленным видом, и дракон объяснил:

   - Ты бежала не от позора. Ты скрывалась от смерти. И я прошу прощения за то, что усомнился в этом, - он покаянно склонил голову, и девушка неосознанно почувствовала прилив уважения к существу, сейчас стоящему напротив и ожидающему ее решения.

   - Да ладно, - наиграно усмехнувшись, чтобы не выдать охватившего ее смущения, отмахнулась тигра. - Забыли. Все-таки, полгода еще вместе быть, ты не находишь?

   Дракон вновь поднял на нее глаза и согласился с чуть заметной улыбкой:

   - Это, конечно, в мои обязанности не входит, но, учитывая твое скорое перемещение от подземных, допускаю, что кухня не предоставит нормального завтрака. Ну и в знак примирения, так сказать...

   - Что? - не поняла Сели, не успевая угнаться за мыслями дракона.

   - Пойдем завтракать? - умоляюще посмотрел на нее Рид.

   Но дождался совершенно противоположной реакции:

   - Я что, еще и кормить тебя буду? - подозрительно сощурила глаза Сели.

   - Ну, готовить я, допустим, и сам умею, только вот ты все это время должна находиться рядом, - невозмутимости дракона могли бы позавидовать даже мамонты.

   - А ничего, что ты провел полное слияние как раз для того, чтобы быть в состоянии защищать меня на любом расстоянии? - изумилась тигрица.

   - Война войной, а обед по расписанию, - был ей строгий ответ. - Голодный дракон плохо выполняет свои прямые обязанности. К тому же, как ты представляешь меня с занятыми едой руками срывающимся со всех ног для того, чтобы тебя спасти? - видя, как вконец выходит из себя тигра, добил: - Нет, даже не надейся.

   - Ты издеваешься? - спросила вконец опешившая девушка, когда перестала хватать ртом воздух.

   - Шучу, - с олимпийским спокойствием согласился дракон. - Но вот по поводу того, что тебе придется видеть меня двадцать четыре часа в сутки, почти правда: как и когда может взбрести в голову оборотням напасть на тебя, неизвестно никому. Так что давай не будем гневить Крылатую сиренскую Богиню - и кто там еще из пантеона присутствует? - и обеспечим твою безопасность совместными усилиями, хорошо? - он приподнял брови, ожидая ответа от пытающейся прийти в себя Сели, после чего, получив еле заметный ответный кивок, направился к выходу. - Жду тебя снаружи.

   Когда дракон скрылся за входной дверью, тигра почувствовала непреодолимое желание схватить что-нибудь потяжелее, желательно, сделанное при этом из стекла, сорваться вслед за нахалом и обрушить на его подземную голову это самое тяжелое со всей накопившейся в душе нереализованной страстью. Тигра протестующе зарычала. Конечно, ей-то понравились слова про двадцать четыре часа! А над человеческой половиной только что качественно поиздевались, попытавшись припахать к занятиям на пищевой ниве! Ну уж нет, в домохозяйки высшего аристократа, чтоб ему хорошо было, она не нанималась! Хотя, если задуматься...стоп! Что он там такого про шутку сказал?

   Селия выскочила из двери, нечаянно попытавшись сбить дракона с ног. Ее поймали, придержали за плечи, пока она пыталась обрести равновесие, потом спокойно подождали адекватной реакции. Реакция последовала бурная:

   - Что значит - ты шутишь?! - выдохнула тяжело дышащая Сели почти в лицо Рида.

   Он с минуту разглядывал ее, создалось даже ощущение, что думает, громко рассмеяться или все-таки попытаться держаться в рамках приличий. Потом, видимо, эмоции дали сбой, потому что на лице дракона все-таки расцвела очаровательная плутовская улыбка:

   - А здорово я придумал, да?..

   ...Они шли по улицам города Дракайн, и Сели занималась тем, что планомерно испытывала терпение самого флегматичного из видов драконов. Поначалу ей действительно было интересно, потом, видя, как четко и обстоятельно поясняет будущее "сотрудничество" Рид, она, руководствуясь сугубо женской логикой, решила задавать абсолютно любые вопросы, которые хоть как-то можно было отнести к задаче охраны ее бессмертной души.

   - Что, правда, все двадцать четыре часа?

   - Исключая сон, конечно, - охотно кивнул дракон, не глядя на нее. - Хотя в это время действие связи будет особенно заметным. Для меня, естественно, - уточнил Рид напоследок.

   - Ясно...ну а если я буду мыться? Ты тоже должен будешь находиться рядом?

   - Так и быть - подожду снаружи. Если, однако, кто-то телепортируется к тебе в душ, тут уж не обессудь. Либо хватай полотенце скорей, либо сама понимаешь...

   - Ну, это мне не страшно, тем более, все, что мог, ты уже видел на плато. Кстати, за это не хочешь извиниться? - она испытующе глянула на дракона, но тот даже ухом не повел:

   - А если я скажу, что не смотрел?

   - На что не смотрел?

   - На то, что ты не стесняешься показать в ванной, - нашелся дракон, чуть улыбнувшись.

   - Как ты можешь утверждать, что я на плато была в том же виде, что и в ванной, если не смотрел? - поддела его тигра.

   - Пожалуй, все-таки нет.

   - Нет - что?

   - Я не хочу за это извиняться, - лица Рида Сели сейчас не видела - он ушел немного вперед, но по интонациям в голосе готова была биться об заклад, что тот улыбается.

   - Ну, ты и нахал! - с чувством выдала она. - Ну а если я решу пойти на свидание? Третьим будешь? - ляпнула она, не подумав, но внутренне порадовалась, заметив, как оступился дракон, обернулся на нее и, окинув сердитым взглядом, тяжело вздохнул.

   - Так и быть - постою в сторонке.

   Ничем его не проймешь!

   - Единственное, о чем я тебя настоятельно попрошу, - вторгся в ее мысли дракон, - не повторять больше того, что ты вчера устроила в клубе вместе с Барсом. Привлекать лишнее внимание сейчас ни к чему.

   - Что-о-о? - начала вновь закипать Сели, однако ее возмущенную реакцию встретили спокойным взглядом:

   - Пункт два-четыре, не забывай.

   - Может, мне лучше самой заняться своей безопасностью? - язвительно поинтересовалась она, сузив глаза.

   - С остальным я, так и быть, справлюсь, - заверили ее, после чего развернулись и продолжили идти вперед.

   - Кстати, куда ты меня тащишь? - вовремя прозвучал вопрос, переводя дракона из состояния усталости от тонны свалившихся на голову вопросов к диалогу по делу.

   - К Дориану, - через плечо бросил Рид. - Он должен показать нам корабль и все, что будет связано с полетом.

   Больше Сели вопросов не задавала. Сытый после уютной кафешки рядом с домом желудок на пару со зверем пели гимн предусмотрительности подземного, а сама девушка втайне любовалась развевающимся на ветру брюнетистым хвостом.



   Глава 12. Ты и они - я порвал бы эту нить.


   Пока Дориан Детри увлеченно вещал о том, как космические корабли бороздят просторы галактик в надежде освоения новых территорий - хотя, если задуматься, драконам это дело было совершенно ни к чему - Сели незаметно для всех отделилась от группы и пробралась внутрь корабля, отведенного в качестве временного пристанища для экспедиции. Хмурясь и не понимая причину своего недовольства, она раз за разом обходила внутренние отсеки и снова недоумевала, что именно бросается в глаза своей нетипичностью в этом, казалось бы, целиком и полностью поисково-спасательном шаттле. А потом до нее дошло. Ну, конечно! Как она сразу не сообразила? Отсеки для генерации лазерных лучей! Не могло такого быть в простом пассажирско-грузовом судне. Окрыленная догадкой, она уже собралась покидать корабль, как наткнулась на спокойный взгляд дракона. Удивительно! Не попасться ей, когда слух обострен до предела, это надо постараться. Или опять что-то не так с восприятием реальности, когда подземный находится рядом.

   - А в туалет ты тоже со мной вместе ходить будешь? - сморщив нос, поинтересовалась тигра.

   - Только если позовешь, - отразил шпильку Рид, ни один мускул не дрогнул на лице.

   - Так и будешь преследовать? - она склонила голову набок, спрашивая уже без ехидства в голосе.

   - Если ты не заметила, то находишься сейчас в лазерном отсеке, - негромко отозвался дракон. - Случись с тобой что-нибудь непредвиденное, одной эмпатией на расстоянии дело бы не решилось.

   - А что ты, кстати, сделал, что тот золотистый так быстро ретировался? - полюбопытствовала девушка.

   - Несколько усилил охвативший тебя страх, - не стал скрывать почти очевидное мужчина.

   - Вот это да! - поразилась Сели. - Эмпатия на расстоянии?

   - Что-то вроде того, - охотно согласился дракон, чуть приподняв уголки губ.

   - Только вот мне одно непонятно, - внезапно сузила глаза никак не желающая прекращать допроса тигра. - Почему ты это сделал до того, как контракт официально вступил в силу? - узнать о небольшом, но вызывающем большие сомнения обстоятельстве она захотела с тех самых пор, как увидела тот злосчастный пункт в договоре, после которого отступать было уже некуда. Хотя теперь сильно сомневалась в том, что, повернись время вспять, позволила бы событиям совершиться по-другому.

   - Я просто минимизировал потери - и свои усилия, - добавил после некоторой паузы Рид. - Твои танцы с Барсом такую волну...м-м-м...в общем, волну породили, что, не поймай я тебя на выходе из клуба, домой в целости и сохранности точно бы не добралась.

   Она почему-то покраснела. Неловко было слышать от дракона слова о том, какой эффект возымело их с Барсом выступление на тех, кто находился в клубе. А потом в голове возникло предположение, которое просто захотелось подтвердить:

   - Так Лидия именно для этого...использовала внушение в голосе? - осторожно спросила она.

   - В общем, да, - коротко кивнул дракон. - Сирены в качестве оружия массового поражения - вещь незаменимая.

   - Они не вещи, - возразила тигра.

   - Ты поняла, что я имел в виду, - скептически посмотрел на нее Рид.

   Подумать только: находясь в близких отношениях с одной из крылатых женщин, так скупо отзываться обо всей расе в целом... нет, она решительно не понимала одного отдельно взятого дракона. Задумчиво посмотрев на него в последний раз, попыталась отбросить все мысли, мешающие делу, и поспешила на выход из шаттла. Попытаться выяснить подробности интересующего ее дополнения к исследовательскому судну.

   - Вас что-то интересует, Сели? - уловив ее приближение и явное нетерпение на лице, заметил главный дракон. Остальные участники "экскурсии", коих, помимо постоянной команды корабля, находящейся рядом с Детри, собралось не так уж и много - Лидия, Каспер и еще несколько драконов, Сел незнакомых - с интересом уставились на вернувшуюся тигру.

   - Это ведь А-3, я правильно понимаю? - уже не скрывая нетерпения в голосе, кивнула в сторону шаттла девушка. - Тогда почему на нем есть лазерные установки, которые характерны только для А-2?

   Если призрачный и удивился некоторой осведомленности тигры, то вида не подал, однако в ответной реплике прозвучала похвала знаниям девушки:

   - Вы все правильно подметили, лазеры есть только на А2. Но так у вас ведь и не просто А3-перемещение, а исследование с целью поиска одной из старейших рас Вселенной. Поэтому у вас, скажем так, в распоряжении А-2,5, - он еле заметно улыбнулся, и Сели расплылась в улыбке:

   - Вот это да! А лазеры нам вообще зачем?

   - На крайний случай ближнего боя, - заметил призрачный.

   Сели непонятливо нахмурилась:

   - Ближнего? А как же всякие локации вражеских кораблей на больших расстояниях?

   - Поэтому я и говорю - на крайний случай, - усмехнулся дракон, - на все остальные у вас есть возможность перехода на сверхсветовую скорость вплоть до третьей ступени.

   - Очуметь! - только и выдохнула Сели, зато у остальных членов экспедиции вопросы явно имелись:

   - Ну и что за шифрограмму вы тут устроили? - поинтересовалась Лидия. - Что за буквы и цифры, о которых известно вам одним?

   Сели смутилась и решила внести ясность в только что состоявшийся обмен мнениями:

   - Все космические корабли класса А сейчас разграничиваются по статусу своего применения, скажем так. Единицы класса А-1 - это боевые станции с возможностью вмещать в себя более мелкие по объему шаттлы класса А-2. А-2, в свою очередь, рассчитаны на некоторое количество спасательных шлюпок класса А-4. А-3 - это, своего рода, разведчик, способный сновать между интересующими его объектами. Естественно, от класса судна зависят и возможности пребывания в межзвездном пространстве, а также дозаправка топливом и задачи, которые ставятся перед ним. Ну и грузоподъемность, конечно. Хотя в случае А-4, целиком и полностью направленного на спасение, грузоподъемностью пожертвовали, рассчитав его максимум на двоих и при этом не предусмотрев никаких особенных вариантов для защиты, кроме как хорошей маневренности.

   - Правильно ли я понимаю, что класс А - это целиком и полностью корабли военного направления? - задала вопрос Лидия, целиком и полностью сосредоточившись на монологе Сели.

   - Совершенно верно, - кивнула тигрица.

   - Откуда ты всего этого нахваталась, девочка? - восхищенно глядя на девушку, произнес огненный дракон.

   - Скорее всего, - подал голос стоящий в отдалении Рид, - здесь не прошла даром работа у отца.

   Сели, обернувшись на телохранителя, кивнула в подтверждении его слов:

   - Я обычно на А-3 летала в поисковые экспедиции. Но А-2,5 - это для меня непокоренный рубеж!

   - Все когда-то бывает впервые, - философски заметил Дориан. - Вы все отсеки успели рассмотреть?

   - Если честно, то нет, - призналась тигра. - Пыталась найти причину, по которой корабль кажется мне странным.

   - Тогда предлагаю более детально пройтись по обстановке, - предложил Дориан. - Тем более что вам какое-то время придется в ней прожить.


   ***


   Дориан смотрел вслед удаляющейся фигурке тигрицы и, когда та исчезла из зоны досягаемости, тихо обратился к Риду:

   - Не жалеешь, что именно она стала твоей истинной?

   - Еще не решил, - задумчиво отозвался подземный. - Но одну серьезную ошибку в отношении нее точно успел допустить.

   - Какую? - не понял Дориан.

   - Пять лет назад к ней, еще в доме Барса и Эдны, приходил золотистый тигр. Я тогда подумал, что какой-то любовник или вроде того, слишком уж фамильярно тот с ней обращался. А она позволяла...потом еще и сбежала. Я и разозлился, думал, к нему.

   - А оказалось, что она все это время пряталась, только как раз от него, - заметил призрачный, и Рид метнул в его сторону заинтересованный взгляд:

   - Что за фрукт?

   - Адам из клана Золотистых тигров. Он, как раз, их глава и в свое время очень жаждал, чтобы Селия стала его женой.

   - После смерти жениха? - выгнул бровь подземный.

   - После смерти жениха, по некоторым данным организованной самим же Адамом, поправил его Детри.

   - Вот это, я понимаю, нецелевое использование вымирающих видов Вселенной, - не меняя интонации в голосе, протянул Рид.

   - Что ты задумал? - сразу насторожился Детри, почуяв угрозу в голосе друга.

   - Пока не знаю, - отозвался Рид. - Но что-нибудь обязательно придумаю.


   ***


   Воспользовавшись тем, что Рид пока не собирается ее догонять, оставаясь с Детри - а уж разговор двух драконов она точно не собиралась подслушивать - Сели вздохнула с облегчением и направилась вслед за командой корабля, призванной облегчить задачу своеобразной акклиматизации к кораблю.

   - Мы называем ее "Маргаритой", - послышался голос капитана корабля. Мужчина в темно-синем кителе с гордостью смотрел на творение рук человеческих - а то, что корабли поставлялись земным союзом, было совершенно очевидно: это было своего рода платой за технологию порталов, предоставленную дружелюбными драконами. Как ни крути, а сотрудничество людей и крылатых определенно шло на пользу обеим сторонам.

   Пока капитан в общих чертах рассказывал о том, сколько рейсов "Маргарита" уже успела совершить, Сели принялась более тщательно рассматривать обстановку. Относительно короткий и широкий общий коридор, соединяющий служебные помещения, в числе которых была рубка, медсектор, каюты для персонала и отделения для лазерных установок, начинался сразу после трапа корабля. Перед лазерными отсеками располагались по три грузовых с каждой стороны, рассчитанных на А4-шлюпки. Она сразу сделала себе заметку - на случай, если придется улепетывать с корабля. Такой возможности нельзя было исключать, а она привыкла учитывать все - до последнего штриха. Только почему-то в случае с драконом все летело в тартарары...

   Услышав ее тяжкий вздох, находящаяся рядом Лидия участливо поинтересовалась:

   - Зверствует?

   - Кто? - не поняла тигрица.

   - Рид, - улыбнулась сирена. - Помню, одно время работал он у меня в охране - ох, я шагу ступить без его разрешения не могла, - поделилась воспоминаниями Верховная жрица.

   "Да, теперь я даже могу понять, откуда вы так близко знаете друг друга... А шагу не могла ступить, наверное, потому что на руках все время носил!" - с досадой подумала Сели, но вслух произнесла:

   - Не так чтобы...но я привыкла к более свободному времяпровождению.

   - Не сердись на него - работа такая, - подбодрила ее Лидия, после чего, подхватив под руку, вместе с тигрицей прошествовала за капитаном.

   Они отошли совсем недалеко от входа, когда мужчина в синем кителе обратил их внимание на корабельную форму:

   - Специально подобрано для всех членов экипажа. Мужская и женская - по разные стороны каюты, как видите.

   Сели без труда определила свой размер, но, подойдя к предполагаемой будущей одежде, с досадой выдохнула:

   - Мне не подходит. По крайней мере, для вылазок наружу. Даже с учетом атмосферы.

   - Почему? - удивилась Лидия, которую, похоже, черная облегающая форма привела в настоящий восторг. - Очень удобно, и движений не стесняет...

   - С ней я не смогу быстро обращаться из зверя в человека, - объяснила Сели. - Сколько еще дней до отлета?

   - Мы полностью укомплектованы и готовы технически. На то, чтобы завезти запасы продовольствия, потребуется два дня, - четко ответил ей капитан.

   В нос ударил знакомый запах, и тигра повернулась назад, уже зная, кто окажется за спиной. Рид и Дориан присоединились к общему сбору почти бесшумно. Почти - если бы она не чувствовала этот ни с чем не сравнимый аромат.

   - Во время схода на планету мне понадобится твоя помощь.

   Подземный дракон подарил заинтересованный взгляд, после чего она пояснила:

   - Выходить на поверхность я буду в животной ипостаси. При трансформации мне понадобится определенный вид одежды...сможешь обеспечить его сохранность?

   - Насколько определенный вид? - просто спросил Рид.

   - Плащ... - задумчиво протянула Сели. - Думаю, за оставшееся время я смогу найти нужную ткань.

   - Без проблем, - ответил дракон. - Рюкзак захвачу.

   - Спасибо, - улыбнулась тигрица.

   - Только позови, - невозмутимое лицо не дрогнуло ни единым мускулом, но в глубине пока еще коричневого оттенка зародились первые зеленые всполохи, и Сели готова была биться об заклад, что кто-то вспомнил утренний разговор о посещении некоторых сугубо интимных мест в жилище. Когда тигра медленно стала заливаться ровным слоем краски, Лидия, переведя взгляд с одного участника немного диалога на другого, только удивленно воскликнула:

   - Что это сейчас такое было?

   - Ничего, - отозвался спокойно Рид. - Прояснили некоторые вопросы безопасности.

   - Опять указывал клиенту, что ему можно делать, а что нет? - вытаращилась жрица.

   - Именно, - согласился дракон.

   - Невозможная рептилия! - воскликнула сирена.

   - Аккуратней в выражениях, - предупредил ее Рид с улыбкой, после чего Лидия отзеркалировала выражение драконьего лица, и вскоре рядом с Селией стояло два хитро улыбающихся индивида.

   - Сиамские близнецы, - только и констатировала факт тигра, после чего углубилась в мысли о том, где раздобыть нужный ей синтетический материал. Тут бы помощь знающей женщины пригодилась. Потому что тратить впустую два дня на обследование города Дракайн - или при помощи телепортов любой другой - ей совсем не хотелось.

   - Что? - Лидия словно читала готовность задавать вопросы по лицу тигры.

   - Ты хорошо в городе ориентируешься? - поинтересовалась тигра.

   - Неплохо, - кивнула сирена. - Что конкретно тебя интересует?

   - Магазин тканей с большим выбором.

   Лидия с минуту задумчиво разглядывала ее, потом выдала:

   - Есть такой. В промышленной части города. А тебе зачем?

   - Нужно для плаща, - коротко ответила Сели.

   - Ты что же, сама намереваешься его сшить? - заинтересованно глянула на нее Верховная.

   - Да, - кивнула Сели. - Просто старый в последнем задании...в негодность пришел, - подобрала она нужное определение.

   - Сейчас каюты покажут - и можно будет отправляться, - уловив окончание вводной лекции о предстоящем полете на А-2,5, сказала Верховная. Кивнув, Селия сосредоточила внимание уже на капитане корабля.

   - Пойдемте, - тем временем, предложил он следовать за собой.

   Очень удобное расположение внутренних апартаментов - она не могла не отметить этого. В случае тревоги все члены экипажа, выглядывая из своих кают, могли сразу же собраться вместе и принять общее решение. Кают-компания тоже имелась, ее тигра нашла сразу. Два удобных диванчика, расположенные друг напротив друга, столик посередине - чем не место для сближения коллектива в неформальной обстановке. Все предусмотрели, чертовы драконы, не без восхищения заметила она. А потом взгляд зацепился за небольшие спортивные установки, находящиеся в одном из помещений, которые показывал им капитан. Рванув в сторону раскрытой настежь двери, за которой располагалась ее будущая мечта, она на полном ходу заявила:

   - Я буду жить тут!

   - Как скажете, - тепло улыбнулся капитан, и Сели совсем не понравилось, как при это посмотрел на него Рид. Да, она уже успела отметить и подтянутую фигуру военного, и симпатичную внешность, но... Это еще что такое? Нет, это что такое, спрашивается? Телохранитель просчитывает возможные шансы на свидание клиентки с членом экипажа? Интересно, это профессиональная предусмотрительность или то, о чем ей сейчас настойчиво пытаются нашептать инстинкты? Поэтому, оказавшись внутри каюты и отмечая, что дракон увязался за ней - как же, надо же предварительно осмотреть помещение - она прикрыла дверь и негромко произнесла, так, чтобы снаружи никому не пришло в голову подслушать их диалог:

   - Расслабься. От капитана за версту несет единственным женским запахом, на пальце есть след от кольца, которое он не носит, потому что иногда приходится попотеть на работе. Однако по дороге домой он всегда его надевает, чтобы жена не переживала, и даже сейчас периодически засовывает руку в карман, чтобы убедиться, что их семейная реликвия на месте.

   Дракон с уважением посмотрел на нее, но почему-то в ответ возникло желание съязвить, что не один он присматривается к деталям, однако произнес крылатый фразу, после которой не только колкость вставить захотелось, но еще и огреть его чем-нибудь тяжелым:

   - С чего ты взяла, что меня интересует капитан?

   - Не капитан, - пояснила Сели, - а его внимание по отношению ко мне. И не надо пытаться сделать независимый вид, дракон, - остановила его жестом руки Сели, - ты следишь за эмоциями, я - за твоей мимикой, дыханием и стиснутыми в попытке успокоиться зубами. Если что-то тебя не устраивает, я предпочитаю, чтобы ты высказывался вслух, а не строил догадки и пытался решить проблемы самостоятельно. Ты просил не повторять устроенного в клубе кисы - я тебя услышала и приняла к сведению. Но давай ты не будешь ограничивать мои естественные потребности, хорошо? - она присела на двухместный диванчик в небольшом помещении, призванном, скорее всего, выполнять функции гостиной, после чего похлопала по месту рядом с собой. Попыталась не принимать во внимание то, что вместе с приближением Рида немедленно распространяется и его запах. - Я знаю про то, что ты сейчас в не совсем стабильном состоянии. Но обещаю ничем не способствовать его обострению, договорились? Но и ты меня пойми тоже - я оборотень, да еще и оборотень из семейства кошачьих. Свобода и независимость необходимы мне как воздух. Иначе я погибну. И пять лет скитаний, помимо того, что я пряталась от золотистых сородичей, я еще и наслаждалась дарованной мне свободой в путешествиях, посвященных поискам. Посмотри на себя - если у тебя отнимут небо, разве тебе не станет невыносимо жить? Разве не утратишь ты свой смысл жизни, дракон?

   - Смысл жизни дракона не ограничивается полетами, - возразил Рид. - И именно поэтому ты имеешь возможность наблюдать мое нестабильное поведение, - ох, неужели нам сейчас предстоит минута откровения, подумала тигра, поскольку поток слов со стороны телохранителя, кажется, прекращаться не собирался. - Однако я со своей стороны могу твердо сказать, что моя чрезмерная заинтересованность в твоей безопасности в данный момент связана с работой и только с ней. Любой, кто с тобой общается, может оказаться потенциальным посланником тигров, продолжающих - да, я в этом уверен - охоту за тобой. Любой из твоих спутников может держать эмоции под контролем, и мне будет трудно считать даже малейшие их изменения. Поэтому я прилагаю некоторые повышенные, - ну да, совсем-совсем некоторые, усмехнулась Сели про себя, - усилия по отношению к твоей охране. Извини, если они несколько ограничивают тебя. Но я правда не могу иначе.

   Не почувствовав в его словах ни капли лжи, тигра просто кивнула в ответ, позволяя дракону расслабиться и, прикрыв глаза, откинуться на спинку дивана. Потом, понаблюдав за ним некоторое время и окончательно позабыв о том, что снаружи экскурсия, наверное, уже давно подошла к концу, она позволила спустить эмоции и себе, наконец-то ощущая, как отпускает понемногу натянутая пружина осторожности по отношению к телохранителю. Сделав несколько глубоких вдохов, она собралась с мыслями и честно ответила:

   - Я тебе верю, Рид. И, наверное, в какой-то степени даже доверяю, - после чего откинулась, подобно крылатому, назад, прикрыв глаза и осторожно привыкая дышать с ним одним воздухом. Пахнущим его ароматом воздухом. Признавая, что независимо от выбора животного, ей и самой нравится постепенно погружаться в обволакивающий мир, неизменно появляющийся с приближением дракона.

   Тигра, на удивление, почувствовав настроение человеческой половины, жалобно заскулила. Пока существовала непокорность Селии-женщины, Селия-тигрица готова была отстаивать свое право выбрать дракона в качестве спутника жизни хоть целую вечность, а теперь, когда выбор был одобрен и человеком, перед обеими встал вопрос, на который они с удовольствием закрыли бы глаза и попытались не отвечать. Вопрос, заключавшийся в том, что делать, когда свое самое сокровенное желание они исполнят. Как быть, если им все-таки удастся заполучить дракона. Вернее, как именно уйти, когда они своего добьются. В том, что это рано или поздно произойдет, теперь ни одна из них не сомневалась. Нужно было подумать о последствиях.

   - Твое доверие ощущается с привкусом горечи, - подал голос дракон, который также не думал шевелиться. Видимо, установившееся хрупкое равновесие устраивало сейчас обоих. - Но я рад, что ты перестала скрывать эмоции.

   Сели невольно улыбнулась - тихий ответ дракона пришелся ей по душе. Потом вспомнила один пункт его биографии, который вызывал непомерный интерес, и решила ковать железо, пока горячо:

   - А можно задать тебе вопрос?

   - Твое неконтролируемое любопытство плохо вяжется с нотками спокойствия в голосе - очень странно все это ощущать, - подал голос дракон. - Если он не из разряда политических интриг и государственных тайн - конечно, - пошутил Рид, и Сели ощутила растекающуюся по его губам улыбку.

   - Он личный, но нет, с политикой, думаю, не связан, - она повернула голову в сторону телохранителя, потому что хотела видеть все эмоции, которые мог бы вызвать предмет ее интереса. - Почему у тебя такая странная прическа? Насколько я поняла, все драконы, имеющие истинную, коротко стригут волосы. Свободные носят длинные. Почему у тебя все так непонятно? - собравшись, наконец, с духом, выпалила тигра, имея в виду оставленный сзади хвост и короткую стрижку спереди.

   Ему было неприятно. Она догадалась по ненадолго сжатым в тонкую линию губам. Но по ответу поняла, что эмоции касаются не того, что именно Сели задала вопрос, а того, как сам Рид к этому относится:

   - Это напоминание. О том, что для дракона утрата истинной является позором.

   - Но...почему? - искренне удивилась тигра. - Киса с Ариной сказали, что это она от тебя сбежала.

   Рид на мгновение улыбнулся:

   - Арина сама от Дориана бегала - дай Боже. И в итоге все равно нашли, связали и притащили к призрачным. А я...упустил. Не смог. Не нашел. Это позор для дракона. Потому что не небо для нас является смыслом жизни. А уверенность в том, что впереди ждет светлое будущее. Что после нас останутся наши потомки. Что наша раса будет развиваться и процветать. Лишившись истинной, свое будущее я перечеркнул. Это тень на репутации, пропасть на жизненной дороге, пятно на чести, которое не смыть.

   - Почему же ты показываешь всем, что опозорен? - она не жалела Рида. Скорее, пыталась понять настоящую причину его поступков.

   - Потому что я об этом не хочу забывать. И не стану, - уверенно отозвался дракон, и Сели увидела, как постепенно расслабляется его лицо.

   - Найдешь ее? - а вот сейчас самое время было закрыться, что тигра и попыталась сделать. Надо сказать, получилось, потому что на ту лавину боли, что она успела спрятать, Рид не отреагировал ни единым движением.

   - Непременно.

   Находиться рядом с ним сейчас было опасно. Все мысли и чувства пришли в настоящую сумятицу. И тигра внутри протяжно завыла, но Сели попыталась ее успокоить, пообещав, что отпустит дракона только тогда, когда, наконец, решится на задуманное. Поэтому, отбросив в сторону все печальные мысли, она с легкостью поднялась с дивана, направившись к выходу со словами:

   - Но ведь пока ты являешься относительно свободным, я права?

   - Ну...вроде как, - недоверчиво отозвался дракон, хмуро глядя на нее, стоящую в дверях и собирающуюся покидать помещение. Но нет, оценить величину готовившегося заговора Риду было не под силу.

   - Просто я подумала...раз уж ты так нервно реагируешь даже на тех мужчин, которые на меня видов не имеют, что же будет, если появится какой-то, по-настоящему мной увлекшийся? - наблюдая постепенное озеленение радужки, тигра мысленно улыбнулась: копала она в явно правильном направлении.

   - Договаривай, - почти процедил дракон.

   - А что тут говорить? - она пожала плечами. - Придется тебе исполнять обязанности моего кавалера! - и с победной улыбкой на губах тигрица покинула каюту, навсегда запоминая выражение откровенного потрясения на лице подземного дракона.



   Глава 13. Там, где неба кончается край.


   Сели испытывала почти садистское удовольствие оттого, что вытащила своего телохранителя в поход по магазинам. Узнать, что есть одна из немногих вещей, которые Рид не переносит, было даже лучше, чем съесть в одиночку килограмм мороженого. Это стало понятно, когда на каждую увиденную ей диковинку ответом служили постоянно закатывающиеся глаза. И тигра не выдержала - стала играть на терпении дракона. Правда, оказалось, что этого самого качества Силверстоуну не занимать, не зря, все-таки, подземные лучшими сопровождающими защитниками считались. Но она все равно мысленно поблагодарила Лидию за наводку на именно этот торговый центр. Плащ из лайтекса она непременно сошьет. А бонусом к нему станет целенаправленное доставание подземного. Сели мысленно потирала ручки - такого острого желания поиздеваться над живым существом она в жизни за собой не замечала. К тому же, помимо всего прочего, ей отчего-то нравилось чувствовать себя маленьким ребенком среди множества детских игрушек, от которых разбегаются глаза, потому что на каждую ее откровенную эмоцию дракон не выдерживал и посылал в ее сторону сдержанную улыбку. Но гораздо больше для Сели говорили его глаза: они переливались всеми оттенками зеленого, и девушка ни за что бы в жизни не сказала, что еще совсем недавно этого цвета боялась. Тигра вообще весь день с самого утра урчала: после вчерашнего экскурса в мироустройство А-2,5 по имени "Маргарита", который был выделен главным призрачным драконом под нужды экспедиции, а также задушевного разговора с Ридом в недрах "Маргариты" словно сдвинулось с мертвой точки дело по сближению с подземным. То ли он на полном серьезе воспринял предложение, связанное с обязанностями кавалера, то ли "Телохранителя" в свое время пересмотрел... В общем, вечер они посвятили тому, что наполняли все доступные ниши на кухне продуктами питания. Когда Сели, не выдержав, вытаращила глаза и в почти священном ужасе прошептала, что столько не съесть даже оборотню, превращающемуся в слона, оборотень, превращающийся в дракона, сказал ей, что она слишком мелко мыслит и на ближайшие полгода ей стоит привыкнуть к тому, что мистер Силверстоун ест много. И не думая сдаваться, она, уже переходя на повышенные тона и максимум экспрессии, с чувством спросила, куда все это уходит? Ответом ей был скептический взгляд и невозмутимое "посмотри на меня сначала, а потом задавай подобные вопросы". Посмотрела...потом пожалела, что вообще в спор ввязалась, потому что как раз во время осмотра подземному пришло в голову с кухни уйти куда-то в комнату, и Сели имела счастье наблюдать его передвижение со спины. В этот момент животное впервые подало голос, с нетерпением сообщая, что дракон сам дает недвусмысленные сигналы, куда именно надо смотреть, и Сели в кои-то веки была солидарна, поскольку вид определенных округлостей, в довершение всего еще и обтянутых черными джинсами, преследовал ее после этого полночи. Утром она встала злая и невыспавшаяся. Запах дракона довершил состояние раннего желания кого-нибудь загрызть. Но и тут она свою душевную потребность реализовать не смогла, потому что помимо запаха свежескошенной травы по квартире разносился еще один. С нотками сочного мяса и овощей. Она тихо прошла на кухню, где воочию убедилась в том, что дракон действительно умеет готовить. Оторвав от пола упавшую челюсть легким движением руки, она прошествовала мимо ехидно улыбающегося подземного, чувствуя себя самым счастливым клиентом охранного агентства, которому ее поручил Дориан Детри. Риду она об этом, конечно, не сказала. Не мужчина, а мечта. Жаль, что мечта эта увлекается Верховной сиренской Жрицей. И вот когда настроение плавно подходило к той отметке, после которой улучшиться уже стопроцентно бы не смогло, она обронила фразу, что сегодня нужно наведаться в тот торговый центр, координаты которого вчера вечером ей на видеофон сбросила Лидия. Словами не передать, какое выражение лица стало у дракона при словах "торговый центр". И Селия поняла: это ее шанс отыграться за все, что было до этого. Правда, она не смогла вспомнить, что именно было, потому что дракон умудрился даже молочный коктейль соорудить, но была уверена, что мести Рид все равно заслуживает. Вот так, с надеждой исполнить свой праведный гнев на одного отдельно взятого высшего, она и отправилась - в сопровождении телохранителя, конечно - на покорение торговых рядов города Дракайн.

   Когда позади остались все магазины готового платья и белья - а желание покрасоваться перед Ридом в интересном виде, несмотря на горячие заверения тигры в том, что дракону понравится, Сели проигнорировала - девушке все-таки пришла мысль о том, что не помешало бы зайти в кафе с намерением перекусить мороженым. Умоляюще посмотрев на Рида, она тихо изложила суть просьбы и получила в ответ обреченное "женщины...". Пусть только попробует еще раз сказать, что мужчина питается мясом, ехидно думала Селия, наблюдая, как быстро исчезает во рту Рида кусочек ванильной вкуснятины и понимая, что, дракон ты или не дракон, а сладкое любит каждый. При случае обязательно вставит шпильку по этому поводу. Иначе она будет не она!

   Надо отдать должное Силверстоуну - он практически не уставал. Откуда брал энергию весь день, ей оставалось только догадываться. Может, просто не расходовал лишнюю без разбора, как это привыкла делать она. И Сели втайне любовалась четкими и отточенными движениями, пряча осторожную улыбку, если вдруг ее заставали за разглядыванием невозмутимой драконьей персоны. А потом ей вообще пришло в голову подшутить над драконом, и она провернула один из своих любимых трюков, позволявших уйти от погони в прошедшие пять лет. Выйдя из кафе и потащив подземного прямиком через шеренгу восторженно вздыхающего народа, она внезапно отпустила его руку и затерялась в пестрой толпе. Успела только заметить, как насторожился от ее выходки дракон, но шума поднимать не стал. Молодец, первый плюс для него, взбудораженные посетители центра только бы создали лишнюю сумятицу, в которой она благополучно затерялась бы с концами. А так - у него есть очень хороший шанс. А эмоции Сели приглушит, чтобы не было форы.

   Поплутав по трем из шести этажей центра, она наконец-то набрела на небольшой магазинчик с лайтексом, о котором говорила Лидия. Вежливая девушка-продавец показала стенд с материалом, обладающим именно теми свойствами, что были ей нужны: хорошая гигроскопичность, отсутствие статики при тесном контакте, охлаждающий эффект - и удалилась. Сели осталась в одиночестве, примеряя, сколько метров нужно будет взять для отреза. Отвлеклась, не заметила опасности...а когда оказалась прижата животом к стенду с тканями, услышала на ухо приглушенное:

   - Соскучилась, тигрочка моя белая?

   Горло перехватил спазм, а когда она собиралась закричать, рот был перехвачен сильной рукой. С противным мерзким запахом. Она ненавидела Адама. За пять лет чувства не изменились нисколько. Сейчас он просто открыл ей свое истинное лицо.

   Больно потянув ее назад, заставив голову запрокинуться, и одновременно перехватывая готовые сорваться на него руки, золотистый развернул девушку лицом к себе, самодовольно глядя ей в глаза и приговаривая:

   - Решила скрыться от дракона, думая, что он быстро тебя найдет? Не найдет, ему на пути попадется несколько препятствий... так что мы успеем поговорить.

   Сердце болезненно сжалось от слов Адама. Пусть она и не сомневалась, что встреча с драконом не закончится для тигров ничем хорошим, внутренне она все равно переживала за Рида. А еще беспокоилась, что за это время Адам успеет утащить ее с собой. И корила, что в кои-то веки пошла на поводу у животного, решив поиграть с подземным. Чем это теперь может обернуться? Хотя...Адам ведь сказал "поговорить". Значит, что-то ему нужно. Делая знак отпустить ее и давая понять, что кричать не будет, девушка дождалась исполнения просьбы и сердито спросила:

   - Что тебе теперь нужно?

   - Скажи-ка мне, милая, а куда ты дела свою очаровательную сестренку? Через пять лет она вступит в брачный возраст - у меня как раз на примете парочка сильных тигров, которые могли бы показать ей, что значит жить в доме с нормальным хозяином. А пока мы вполне можем начать готовить ее к счастливой семейной жизни в клане своих, а то дружба с леопардом не ведет ни к чему, кроме смесков в потомстве.

   И вот тут она поняла, что предусмотрительно решение заручиться поддержкой драконов сейчас может принести свои ощутимые плоды. Она посмотрела на тигра с чувством превосходства и с плохо скрываемым злорадством произнесла:

   - А тигры больше не вольны распоряжаться нашей семьей, Адам. Мы под официальным покровительством расы драконов, и решение совета, которые ты все никак не можешь прочитать, уже наверняка ждет тебя, не дождется. Так что засунь идею подсидеть белых тигров в свою поганую глотку обратно! - с чувством выплюнула она.

   Золотисный скривился, будто съел что-то особенно отвратительное. Потом смысл сказанных слов дошел до него. Ну, еще бы... Драконы не зря были признаны высшими метаморфами. Дориан Детри продумал все от и до. И теперь его покровительство фактически означало для Сели - а в ее лице и всему клану белых тигров - независимость от чужих посягательств. А узнай драконы о варварских обычаях некоторых оборотней прибирать к рукам целые семьи путем составления брачных обещаний - пришли бы в бешенство. И Сели собиралась во что бы то ни стало эту информацию до них донести.

   - Ах ты, дрянь, - прошипел между тем Адам и пытался ударить ее свободной рукой. Оценив грозящее ей увечье, Сели, пользуясь относительной свободой ног, ударила тигра по самому дорогому месту.

   Адам согнулся и выпустил девушку. Обрадовавшись кратковременной свободе, она попыталась сбежать, но ее снова схватили - на этот раз за руку - и с силой потянули на себя. Замахнувшуюся - и на этот раз обещающую гораздо более сильный удар - руку Адама девушка собиралась встречать с крепко зажмуренными глазами и сжавшись - во избежание нанесения более тяжелых травм. Однако когда ожидаемого удара не последовало, она в изумлении распахнула глаза. Чтобы почти тут же задохнуться от страха, несмотря на то, что рука Адама наконец-то ее выпустила.

   Она уже видела этот оттенок у Рида. Тогда, когда впервые встретила Рида в человеческой ипостаси в клубе. Сначала - за руку с Лидией, и до сих пор тигрица не смогла бы объяснить, почему дракон, только увидев, уже смотрел на нее с ненавистью во взгляде. Потом - когда отвадил золотистого шпиона Адама, заставив того исчезнуть в портале. И вот теперь настал третий раз...

   Во взгляде подземного полыхал огонь неукротимой ненависти по отношению к Адаму. Он перехватил готовую ударить руку золотистого и теперь мрачно взирал на посягнувшего на здоровье своей подопечной оборотня. Если бы взглядом можно было убивать - Адам скончался бы на месте.

   - Проблемы? - спокойно спросил Рид у тигра. Как жаль, что тот не понял размера грозящих ему неприятностей. Но подземного узнал и руку из его захвата освободил.

   Сели немедленно спряталась за спину Рида, чтобы попытаться хотя бы отдышаться после охватившего тело страха. Золотистый со своего места произнес:

   - Никаких. Встретил старую знакомую - решили пообщаться. Поближе.

   - Пообщались? - все также спокойно, с нотками лени в голосе произнес дракон.

   - Вы появились не вовремя, - решил понаглеть золотистый. - Вам было нечем заняться? - как бы между прочим, добавил он, и Сели почувствовала волну удушающей ненависти: он! Он убил Алекса, а теперь ставил палки в колеса Риду, и ради чего? Ради того, чтобы склонить ее на колени?

   - При должной организации любые ваши попытки отвлечь меня от непосредственных обязанностей будут пресекаться, - сдержанно ответил Рид, а Сели отдала бы все на свете, чтобы увидеть сейчас оттенок его радужки. Потому что была более чем уверена, что терпение стоило дракону огромных сил. - Но о ваших действиях непременно будет сообщено совету метаморфов, можете даже не сомневаться.

   Сели выглянула из-за плеча Рида вовремя: вытягивающуюся морду Адама надо было видеть. Однако тот тут же взял себя в руки и, поправив несуществующие складки на одежде, произнес:

   - Что ж, в таком случае отправлюсь улаживать неприятности, возникшие после...непредвиденной встречи с вами. Мы еще не закончили, - пообещал он, сверкнув на Сели глазами с по-звериному вытянутыми зрачками.

   Когда из ноздрей исчез даже намек на запах золотистого, Сели наконец-то позволила себе расслабиться. Судорожно вздохнув, она инстинктивно подалась вперед, ища защиты у дракона. И получила ее: как только коснулась его спины, Рид развернулся и заключил ее в кольцо своих рук. Голова сама собой оказалась у него на груди. Ее тут же прижали сильнее, подарив волосам еще и мягкое поглаживание, и Сели стоило больших усилий не расплакаться прямо здесь, в закутке магазина. Несколько раз вдохнув полную грудь воздуха, она подняла руки, после ухода тигра висевшие плетьми вдоль тела, и нерешительно обняла дракона.

   - Спасибо, - совершенно искренне поблагодарила она, и Силверстоун, похоже, передумал дарить ей чувство защиты и дальше. Он не разжал объятий, но отстранился и подождал, пока девушка поднимет голову:

   - Больше так не делай.

   И сказано это было таким голосом, что Сели даже сглотнула от неожиданности. Опаски не было - она почувствовала, что вся злость подземного ушла на тигра - появилось что-то новое и ранее ей неизвестное. И уж точно никогда не испытываемое. Беспокойство. Переживание. Страх. За ее жизнь, которую он мог бы не сохранить. Ей стало совестно.

   - Не буду, - честно ответила Сели. Тигра была с ней солидарна - на удивление. После этого дракон опять приблизил к себе, удобно устроив подбородок на макушке девушки. Она улыбнулась - какое странное ощущение дома возникало рядом с ним. И теплые руки, ее обнимающие, дарили успокоение и желание никогда не уходить из его объятий.

   Сколько они так простояли, Сели не знала. Ей казалось, что долго. Во всяком случае, она уже собиралась подремать на груди дракона, когда сверху раздался его спокойный голос:

   - Выбрала?

   Она нехотя отстранилась от Рида и кивнула. Говорить не хотелось совсем.

   - Значит, уходим, - без тени эмоций на лице произнес Силверстоун, осторожно подтолкнув ее к выходу. Она могла только подчиниться - роль виноватой придется играть до конца вечера...

   После магазина они на удивление не пошли домой сразу. Рид взял ее за руку и повел в направлении того самого кафе, где несколькими часами раньше они с удовольствием напару поглощали мороженое. Усадив ее на самый мягкий диван, дракон быстро сделал заказ. Обслужили их также быстро. Когда Сели увидела большую чашку капучитты с воздушным пирожным, не смогла сделать ничего другого, кроме как удивленно воззриться на подземного.

   - Глюкоза. У тебя был стресс, иначе я бы с твоими прятками тебя не почувствовал вообще. Восполняй, - и кивнул с таким намеком, что съесть она должна все.

   Пришлось согласиться. Снова. Но вообще этот диктат рождал в ней волну неповиновения. Нет, не сегодня...отыграется она потом. Не прибегая к помощи пряток, конечно. Разделавшись с заказом Рида, она послушно посмотрела на него большими глазами. Чтобы выслушать дальнейшие указания. Которые последовали незамедлительно.

   Следующим пунктом, слава Богу, стала квартира Селии. Добравшись до нее телепортом, парочка из клиентки и телохранителя, не издавая ни звука, зашла внутрь. Сели прошмыгнула в свою комнату сразу, как помыла руки. Захотелось переодеться во что-нибудь другое, потому что на платье до сих пор оставался запах Адама - слишком сильно он ее сжимал в том магазинчике. Потом, отметив, что Рид обосновался на кухне, она заняла ванную комнату, где смыла тигровый запах и с тела. Все. Теперь точно полегчало. Выйдя обновленной и не обнаружив телохранителя в столовой зоне, она заглянула сначала в комнаты, потом на балкон. Рид стоял на самом краю импровизированной посадочной зоны и смотрел вдаль. Она неслышно оказалась рядом.

   - Дай мне несколько минут, - попросил ее Силверстоун, и Сели без слов поняла причину его желания остаться в одиночестве. Не хотелось уходить, но молчаливое созерцание было тем, чего ей не хотелось еще больше. А потому, тяжело вздохнув, она покинула подземного, вернувшись обратно в квартиру. Пробравшись на кухню и устроившись на кожаном диванчике, она принялась думать о том, как Адам смог отыскать ее в торговом центре.

   То, что была установлена если не круглосуточная, то точно прицельная слежка, тигра даже не сомневалась. Причем, если вспоминать все, начиная с происшествия на плато, выходило, что вели ее от самого дома Детри. Но...как? Как им удалось так быстро вычислить ее? Неужели дом Детри тоже просматривается? А потом она каким-то шестым чувством поняла: следили за Барсом. Каким-то образом догадались, что все это время он поддерживал с Сели связь, и просто ждали того момента, когда состоится очередная встреча. Надо было предупредить ирбиса. Так, на всякий случай. Во избежание неожиданных нападений.

   Она как раз стала собираться к видеофону в гостиной, когда тот первым подал сигнал. Метнувшись к прибору, нажала кнопку ответа быстрее, чем сообразила, кто вообще может позвонить. Когда осеклась, было уже поздно, но с экрана на нее смотрело улыбающееся лицо сестры:

   - Привет, Сел! Ну, как ты?

   - За то время, что мы не общались, не получила никаких увечий, - показала мелкой язык девушка. - Ты чего так внезапно всполошилась?

   - Я... - внезапно запнулась Йона. - Предчувствие нехорошее было просто, решила тебя проверить.

   - Оно тебя не обмануло, - улыбнулась Сели: как же приятна была забота сестры.

   - Что такое? - всполошилась Йо-Йо, но старшая быстренько ее успокоила:

   - Не переживай, Адам...нанес визит вежливости в магазине. Рид справился, - для убедительности она чуть склонила голову, подтверждая свои слова, и в это самое мгновение волос коснулось легкое дыхание ветерка, скользнувшего с балкона: дракон вернулся.

   Тихо прошествовав мимо нее и мельком взглянув на Йону, он еле заметным кивком поприветствовал ее, после чего скрылся в направлении кухни. Проводив Силверстоуна взглядом, Сели вернулась мыслями к сестре и внезапно обнаружила, что та отчаянно пытается что-то сказать, но переживает, что дракон услышит. Тогда тигра спокойно заметила:

   - У них не такой острый слух, успокойся и говори нормально.

   - Сели! - прошипела на том конце Йона, вытаращив глаза и поднеся ладони к щекам. - Это он? Из Триады???

   - Ну да, - спокойно кивнула тигра-старшая. - А что такого?

   Рид вернулся с кухни и - о, неожиданность! - отправился в ее комнату, не говоря ни слова, отчего она поняла, что после разговора с сестрой обязательно последует еще один - на этот раз с драконом. Внутренне передернувшись, она опять посмотрела на притихшую Йону. Сестра отмерла после второго появления дракона и осторожно поинтересовалась:

   - Он больше не придет?

   - Думаю, нет, - уверенно ответила тигра. - Так что ты хотела?

   - Сели! - в новом потоке хрипов и шипения выражалась целая буря эмоций. Если ты...этого дракона...не! - дальше мелкая просто захлебнулась, вызвав смешок со стороны более зрелой Сели, но, успокоившись, собралась с духом и выпалила:

   - В общем, если он в твоей постели не окажется, ты мне больше не сестра!

   - Йона из клана Белых Тигров... - начала было старшая, но ее беспардонно перебили:

   - Что - Йона? Что - из клана Белых Тигров? Я двадцать пять лет Йона из клана Белых Тигров, и я тебе говорю, что от этого дракона будут самые обалденные тигрята, которые ты только вообразить можешь!

   - Не будут, - грустно улыбнулась Сели. - У них это только от истинных происходит.

   - Зато твой зверь на него реагирует, как на своего! - припечатала сестренка, чем вызвала невольное вздрагивание: неужели это так заметно? - Ты втягиваешь воздух, когда он проходит мимо, и взгляд расфокусируется сразу же. Сели, ты при нем так запросто можешь обратиться! - на этих словах пришлось даже губу закусить, и мелкая сразу прищурилась, как нашедшая добычу ищейка. - Что, уже было?! Сели, не затягивай! А то так и с ума сойти недолго.

   - Ты про Адама хотела узнать, - напомнила тигра предмет беспокойства Йо-йо и возликовала, потому что сестренка сразу же сменила узурпаторский вид на крайне озабоченный.

   - Где он тебя достал?!

   - В торговом центре. Подловил в тот момент, когда я решила побегать от дракона.

   - Ты? - в голосе Йоны начали проскальзывать бешеные нотки. - К тебе зачем телохранителя приставили? Чтоб ты бегала от него?! - почти на писк, чтобы не расслышал из соседней комнаты Рид, сорвалась младшая.

   - Так...получилось, - туманно объяснила Селия, не желая вдаваться в подробности.

   - Я надеюсь, больше ты не станешь таких ошибок совершать? - мелкая все еще была в бешенстве, но наставительные нотки уже начали проскальзывать в голосе.

   - Не стану, - клятвенно заверила ее Сели.

   - Вот и хорошо, - немного успокоившись, проворчала сестренка.

   - Будь осторожна, - предупредила ее Сел. - Адам имеет виды на тебя.

   - В каком смысле? - насторожилась мелкая.

   - Сказал, что у него на примете есть парочка тигров, которые могли бы стать тебе прекрасными мужьями. И что смешивать кровь с леопардами не стоит.

   - Подонок, - прошипела Йона. Челюсти заходили ходуном, ей стоило большого труда сдержаться.

   - Успокойся, я его обломала, просветив насчет защиты драконов. В общем, после этого помощь Рида и потребовалась.

   - Ох, Сели, как меня раздражают и бесят эти тигры, знала бы ты! - в сердцах воскликнула Йона. - А самое противное то, что на них нет управы, и внешне они очень белые и пушистые - не придерешься!

   - А Рид обещал, что оповестит совет метаморфов о поведении Адама сегодня, - улыбнулась тигра.

   - И ты после этого еще от него бегаешь! - изумилась мелкая.

   - После этого - не бегаю, - улыбка тигры стала шире.

   - Сели, вроде старшая, а ведешь себя еще хуже, чем я, - попеняла сестра.

   - Я больше не буду, обещаю, - заверила ее тигра.

   На прощание еще раз попросив Йону быть осторожной, Сели отключила видеофон и откинулась на спинку стула. Чтобы выдохнуть. Идти к дракону вот так, сразу было неожиданно тяжело. И страшно. Что он мог сказать ей после самовольной выходки, не знала даже небезызвестная Крылатая Богиня. Но в любом случае неприятностям нужно было смотреть в лицо. Пусть она и вольна в своих передвижениях, от телохранителя и правда не стоило убегать. Глупая, глупая кошка...

   Осторожно ступая по направлению к комнате, так, чтобы ее шагов не было слышно, она тихо подошла к двери и приоткрыла ее. Рид забрался на ее кровать, облокотившись на изголовье и прикрыв глаза. Скрестил руки на затылке и, казалось, уснул. Помедлив на пороге, тигра сделала первый шаг по направлению к нему. И еще один. А потом еще. Когда добралась до постели, сто раз подумала, как именно привести его в чувство. Так и не пришла к единому мнению.

   - Сестра? - раздался в тишине комнаты его спокойный голос. Глаза распахнулись, явив миру зеленую радужку.

   - Младшая, - кивнула Сели.

   - Вы похожи, - заметил дракон тихо.

   - У меня натуральный цвет волос, - улыбнулась Сели, тихо радуясь тому, что ее не собираются убивать.

   - Красивый, - подтвердил Рид, окинув взглядом копну вьющихся светлых прядей. Тигра покраснела.

   Она так и не смогла понять, что толкнуло ее к дракону. Может, животное, наконец, пересилило, может, она сама шестым чувством ощутила, что именно сейчас это будет самым лучшим решением, но голова качнулась, и вскоре рука Рида сама притянула девушку ближе. Она уютно устроилась у него на груди и только тогда смогла вздохнуть спокойно, когда одна его рука прижимала к себе, даря ни с чем не сравнимое чувство уюта, а другая зарылась в волосах.

   - Похоже, желание сбегать от меня заложено у тебя на генетическом уровне, - задумчиво проговорил Рид, одновременно ласково гладя ее по голове. Тигра заурчала - ей было приятно такое отношение - а Сели постаралась совсем не потерять голову и сказать, наконец, то, что нужно было сделать еще в торговом центре:

   - Прости...

   - За что? - не меняя интонации в голосе, поинтересовался дракон.

   - За то, что затерялась в толпе. Не знаю, что на меня нашло...Не злись, пожалуйста.

   - Я не злюсь, - возразил Силверстоун. - Точнее, злюсь, но не на тебя, - исправился он, и Сели невольно заерзала. - На себя - за то, что позволил тебе убежать далеко и экранировать чувства, и на него - за то, что он этим воспользовался. Если б не твой ужас, я бы не успел, Селия... - на мгновение сжимающие ее объятия стали болезненными, и она вздрогнула, но Рид тут же ослабил хватку:

   - Испугалась?

   - Не за себя, - откровенно призналась Сели. - Адам обещал взять под свое крыло Йону, когда она достигнет совершеннолетия.

   - Кошак обнаглел на готовой рыбе, - задумчиво протянул Рид. - Но это поправимо...

   - Правда? - Она немного отстранилась - ровно настолько, чтобы была возможность заглянуть ему в глаза: Рид говорил совершенно серьезно.

   - Его неправомерные действия нужно предоставить на обозрение совета метаморфов. Он творит свои дела, пока его не поймали за хвост, - кивнул Рид. Его глаза сосредоточенно взирали на нее карими кругами радужки.

   Тигра улыбнулась: идея ей определенно нравилась. Только беспокойство, похоже, все равно не собиралось отпускать, а потому, немного нахмурившись, она поинтересовалась у Рида:

   - А твой пункт два-четыре включает в себя охрану моего здоровья в качестве успокаивающего фактора?

   Дракон бросил взгляд на часы, висящие на стене, а за окном вечер медленно вступал в свои права. Внезапно он освободился от веса ее тела и, поднявшись с кровати, произнес:

   - Оденься потеплее. Через десять минут жду на балконе.

   Она юмора не поняла, но совету, вопреки доводам рассудка, все же последовала. Теплый костюм и удобные ботинки на ноги - она управилась за семь минут. Направляясь к указанному месту, застыла на выходе из гостиной: там, на воздухе, ее ожидал недавний знакомец - большой черный дракон. Заприметив девушку, он расправил крыло и расположил так, чтобы оно походило на трап самолета, призывая забраться на него и, похоже, использовать в дальнейшем в качестве средства перемещения. Ну, или полета. Она как раз раздумывала над тем, принять ли его предложение, когда в голове раздался спокойный голос с рокочущими нотками, отдаленно напоминающий Рида:

   "Забирайся - обещаю, покатаю аккуратно".

   Она во все глаза вытаращилась на него:

   - Ты еще и телепат?!

   "Все драконы такие, когда драконы", - уверенно ответил подземный.

   - Это один из ваших очередных скрытых ритуалов? - прищурилась тигра недоверчиво.

   "Можно и так сказать, - будь эта махина сейчас Ридом, она бы побилась об заклад, что тот совершенно точно хмыкнул. - Так ты полетишь?"

   Она несмело окинула высшего взглядом, увидела ставшую привычной изумрудную зелень радужки, потом все-таки решилась и последовала совету дракона. Легко забравшись по крылу на спину чешуйчатого, она подтянулась к уже знакомому шипу и устроилась поудобнее. Дракон одобрительно рыкнул, не считая нужным дублировать мнение в ее мыслях, и сделал первый взмах крыльями. Ее охватил восторг в первое же мгновение. А когда под ними оказалась пропасть города Дракайн, которая с высоты драконьего полета казалась бездной, от восторга захотелось даже кричать.

   "Ну, так кричи - кто тебе мешает?" - снова раздался в голове смешок Рида, но она сдержалась. Демонстрировать свою свободолюбивую натуру при нем было как-то непривычно и немного стыдно. Но продолжалось это недолго...

   Когда они покинули пределы города и взяли курс к гористой местности, Сели не выдержала. Над пока еще равниной разнесся ее счастливый оклик, поддерживаемый ревом дракона. Слышали бы их сейчас другие члены экспедиции, мелькнула в сознании шальная мысль, и дракон в ответ только засмеялся мощным рыком. Сели, опустошенная после выплескивания собственных страхов, прижалась к его блестящей в лучах заходящего солнца чешуе и еле слышно пробормотала:

   - Спасибо тебе большое...

   Дракон хмыкнул, почувствовав, как тяжелеет ноша, и стал медленно разворачиваться в сторону жилища. Ветер свистел в ушах, но он впервые за пять лет ощущал, как внутри наконец-то отпустила пружина напряжения, мешавшая жить и спокойно находиться среди остальных. Кажется, теперь и ему доступна истина, почему рядом со своей половиной мужчины его расы становятся уверенными в себе и абсолютно спокойными высшими. И почему папа после трудотерапии в торговых центрах, которая, по задумке мамы, должна бы вывести его из себя, лучится счастьем. А Рид теперь это понимает... Потому что рядом она, доверчиво прижимающаяся и вверившая свою судьбу в его руки. Потому что наконец-то осознает, ради чего ждал сотню лет и мучился неясным беспокойством последние пять. Только ради этого момента: чтобы услышать сквозь завывания ветра ее успокаивающееся дыхание, представлять, как на уставшее лицо набегает прядь выбившихся от основной массы волос, чувствовать, как неосознанно гладит она жесткую чешую. Он придумал, как разобраться с золотистым. Так, чтобы никаких новых поползновений в сторону белых тигров даже не возникало мысли затеять. Жестоко, но справедливо. Особенно если учесть то, что по их вине она пережила ад на земле. Он знал, о чем говорил, потому что тогда, после клуба, все это видел в картинках. Тигрица оказалась сильной. Пережить смерть членов своего клана и не сойти с ума удалось бы не каждому. А она смогла, у нее получилось, а теперь еще и драконам помогает. Меньшее, чего она достойна - это всесторонней защиты. И Рид ее обеспечит.

   Осторожно опустившись на балкон, примыкающий к территории квартиры, Рид отметил спокойное размеренное дыхание тигры, доносившееся из-за спины. Сгрузив ношу на землю, он перевоплотился, усмехаясь, что на такой высоте голого дракона со спящей девушкой на руках вряд ли кто-нибудь обвинит в попытке похищения и домогательств. Подняв Сели на руки, он перенес ее в спальню, занимаемую тигрой, и бережно уложил на постель. Когда собирался отправиться к себе, почувствовал, как сжимается вокруг шеи кольцо ее рук и губы тихо шепчут: "Не уходи..." Не удержался - поцеловал, получив в ответ еле уловимое довольное урчание. Так-так, похоже, маленькая животная половина девушки целиком и полностью на его стороне? Рид улыбнулся - значит, Селия себя хорошо сдерживает. Тем лучше - он успеет воплотить в жизнь намеченный план. В последний раз посмотрев в умиротворенное лицо девушки, он аккуратно подвинул ее на кровати и устроился рядом, согревая своим телом, пока она не успокоится и не перейдет в глубокую фазу сна. Рано. Еще рано. Но он подождет, у него в запасе целая вечность. Устраивая руку на ее животе, а на вторую перекладывая голову Сели, он в последний раз услышал ее бормотание. Она благодарно шептала: "Спасибо".



   Глава 14. Чтобы жить, все забываю вновь.


   Открытая площадка космопорта поражала своей пустынностью. Неужели Детри и сотоварищи целиком и полностью сняли ее для отлета "Маргариты", с улыбкой подумалось Сели. Но нельзя сказать, что подобная атмосфера нервировала или угнетала. Напротив, ей бесконечно импонировало то, с какой ответственностью главный дракон подошел к вопросу поиска горгулий. Это было достойно уважения. И Сели в который раз его испытывала по отношению к призрачному. Рядом шевельнулся Рид - она почувствовала его движение скорее интуитивно, чем уловила слухом, и повернула голову в ту сторону, в которую направился Силверстоун. Зрелище обнимашек с главной сиреной тигрицу не порадовало, скорее, произвело прямо противоположный эффект. А как удачно складывались последние несколько дней перед полетом. Черт...

   Ей стало казаться, что они с драконом действительно одной крови, и когда-то, давным-давно, раса оборотней и правда выделилась из расы высших. Потому что такого взаимопонимания, какого достигли они с подземным за эти несколько дней, она не припомнила в своей короткой жизни вообще. Если нужно было куда-то выйти из квартиры - они делали это слаженно и вместе, будь то салон по пошиву одежды или местный гипермаркет. Тигра вообще поразилась своему второму объемному обходу торговых центров вместе с драконом: он был благодушен и даже улыбчив. Немногословен, как и всегда, но именно это качество ей, почему-то, и импонировало. Нести чепуху в паре - это обязанность женщины, усмехнулась она тому, что уже мысленно считает их парой. Но эти совместные походы действительно меньше всего напоминали отношения телохранителя и его клиента...

   За это время она узнала, что такое традиционная драконья кухня - много мяса, масла и специй, но очень вкусно! - и основные достопримечательности города Дракайн. Еще раз побывала на том плато, с которого все и началось. Стала беззастенчиво касаться указательным пальцем кончика носа Рида, когда тот слишком увлекался ее защитой и, по ее мнению, слегка перебарщивал в методах обороны. Тогда она просто привлекала к себе внимание мимолетным касанием и говорила, чтобы он не торопился. Дракон, как ни странно, слушался. В общем, это совершенно точно могли бы быть отношения с мужчиной. Если бы Рид не был увлеченным Верховной Жрицей подземным, а Сели не стала бы однажды символом сопротивления для тех, кто навсегда захотел выйти из-под гнета недовольных политикой высших оборотней.

   И вот теперь, смотря, как бережно обнимает сирену Силверстоун, она не смогла скрыть горячей волны ревности, окатившей ее с ног до головы, прошедшейся по раскаленным нервам и почему-то напрягшей до предела. Нет. Не смотреть. То, что она собиралась провернуть с подземным, не остановит даже сирена. А уж потом пусть наслаждаются обществом друг друга, сколько хотят. Сели с их дороги уйдет.

   Тигра была совершенно согласна с человеческой половиной. Помня вечерний поцелуй дракона, о котором Сели-женщине она благоразумно не рассказала, тигрена как-то расслабилась, думая, что и Рид тоже стремится к сближению. Но теперь, ощущая гнев и раздражение человека, животное тоже нахохлилось. Ах, так? Маленькую и красивую променяли на льдисто-голубое нечто? Дракон, ты бы знал, насколько оказался неправ. Будь у тигры настоящие лапы, а такое было возможно лишь после перевоплощения - оставила бы на противной морде высшего парочку глубоких царапин. А пока она могла только злиться. И строить планы дальнейшей мести.

   Прочувствовав воинственное настроение своей второй половины, Сели усмехнулась: неужели они наконец-то достигли взаимопонимания? Праведный гнев привел в себя, и девушка-метаморф отвлеклась от идиллической драконосиренокартины, сосредоточившись на разговоре Дориана Детри с Каспером, в котором призрачный давал последние наставления и советы. Кстати, проводить их пришли еще и Арина и Барс с женой, и от их присутствия на душе становилось тепло и радостно. К черту дракона. Она свое еще получит!

   - Следи внимательно за Эдной, - подойдя к Барсу, предупредила Сели. - На меня вышел Адам и интересовался судьбой Йоны. Подозреваю, что он это сделал после слежки за тобой.

   - Я ничего такого не замечал, - нахмурился блондин.

   - Он не погнушался послать в клуб того самого тигра, что напал на меня на плато, - заметила девушка. - И ты еще чему-то удивляешься - сноровку в семейной жизни совсем растерял, - пожурила она его, и ирбис привлек девушку к себе, целуя макушку.

   - А что это нас твой телохранитель прожигает ревностным взглядом? - вдруг поинтересовался Барс, глядя в ту сторону, где, по меркам Сели, сейчас должны были стоять Лидия с Ридом.

   - Если одна рука сжата в кулак, а вторая на талии сирены - не обращай внимания, ему просто не хватает женщины для полного комплекта, - пошутила тигра. Она туда, как раз, смотреть не собиралась. Так, во избежание разного рода неурядиц. Чувствовать злость было намного приятнее, чем сгорать от ревности. А злость в душе всегда оборачивалась сарказмом, слетающим с языка.

   - У него целая экспедиция на то, чтобы это досадное упущение исправить, - отозвался Барс, не сводя глаз с дракона.

   - Глупости не говори, - внезапно серьезно ответила Сели. - И лучше приглядывай за женой, - напомнила она. - Я боюсь, как бы Адам не решил отомстить всем, кто был причастен к моей защите.

   - Девочка, ты правда думаешь, что мелкий кошак решится связаться с сиреной? - Эдна, услышав окончание разговора, повернулась к ним и ухмыльнулась.

   - Я бы тоже посмотрел на того самоубийцу, который рискнет здоровьем и свяжется с моей женой, - хмыкнул Барс.

   - Ты на него смотришь каждое утро в зеркало, - фыркнула в ответ сирена.

   - И каждый вечер тоже, - со вздохом признал шутник, за что заработал ощутимый сиренопинок. - И почему всегда страдают самые нежные части моего тела?! - возмутился он.

   - Самая нежная часть твоего тела пострадает, когда мы с тобой окажемся вдали ото всех, - клятвенно пообещала ему жена, как-то слишком кровожадно охватив взглядом всю фигуру.

   - Опять мебелью бросаться станешь? - вздохнул котяра. Видимо, что-то такое уже имело место быть.

   - А неплохая идея, - согласилась сирена. - Тряхнем стариной - помянем прошлое!

   - Кто прошлое помянет - тому глаз вон,- возразил ирис.

   -Я бы посмотрела, каким именно образом ты соберешься лишать меня глаза, - невозмутимо отбрила его Эдна.

   Сели, усмехнувшись, предоставила супругам возможность заканчивать перепалку вдвоем, и пусть обрывки фраз долетали до слуха до сих пор, она предпочла подойти ближе к Дориану и Касперу и послушать то, о чем совещались драконы. Рид продолжал находиться рядом с Лидией, будто тысячу лет не видел ее, и Сели подумала, что больше возможности командовать собой ему не предоставит. Хватит. Он всего лишь телохранитель, а не царь и бог, который сбегает при первом приближении крылатой женщины.

   - Я даю вам полгода, - тем временем инструктировал старшего ван Гардена Детри. - Для экономии времени "Маргарита" будет оснащена продовольствием, медикаментами и топливом на первые два месяца. Потом - обязательно, слышишь меня, обязательно! - дозаправка на какой-нибудь из планет Веретена.

   - Куда, конечно же, уже ступила нога прогресса, - вставил свои пять межгалактических Каспер, и Детри окинул его раздраженным взглядом:

   - Не паясничай, оставь эту возможность Крису. У тебя, в конце концов, Верховная Жрица сирен под боком будет! Думай головой, а не лети на зов надежды отыскать Джулиана.

   - А что ты имеешь против моей должности, Дор? - вступила в разговор та самая Верховная Жрица. - Или думаешь, я не смогу за себя постоять?

   Призрачный дракон воздел глаза к небу, в которое скоро должна была подняться "Маргарита". Кажется, Сели понимала причины его беспокойства.

   - Ты еще кровь пусти из локтевой вены, - серьезно произнес главный дракон, и в этот момент Арина почему-то обхватила его руку обеими ладонями. - Знаешь, какой эффект произведет это выступление, когда на него Жрица решится? - зрачки Детри сузились и, похоже, начали трансформироваться в вертикальные. Ничего себе у дракона воспоминания имеются! Через что же им с Ариной пришлось пойти? Узнать бы эту сказочку - поняла бы, как не стоит вести себя рядом с высшими. Почему-то появилась мысль именно сейчас посмотреть на Рида, но она себя сдержала. Остался с сиреной - скатертью дорога.

   - Не волнуйтесь, Дориан, - она подошла поближе к сердитому дракону и смело посмотрела в измененные глаза. - Мы постараемся уложиться в срок. В любом случае, судя по прошлому опыту, могу сказать, что неисследованных систем в Веретене не так уж и много, а потому мы, скорее всего, отыщем горгулий даже с помощью перебора. С "Маргаритой" особого труда это не составит, - почему, глядя в успокаивающееся лицо Детри, она испытывает профессиональную гордость? Почему рядом с дурацким подземным вечно волнуется до путаницы в мыслях?

   - Я рад, что хотя бы одно здравомыслящее существо на корабле будет, - облегченно выдохнул Детри, сурово поглядывая на ван Гардена. - А то эти два окрыленных идиота наломают дров.

   - Или чего-нибудь более основательного, - неожиданно подтвердил слова призрачного Рид. В ноздри ударил знакомый запах - он оказался рядом. Она инстинктивно отодвинулась, и дракон это заметил. Сели успела заметить краем глаза его сузившиеся глаза - пусть, лишь бы от нее подальше. Поэтому тигра не стала церемониться с долгими прощаниями:

   - Разрешите подняться на борт? - и мило улыбнулась призрачному. Уж она-то знала, что после проверки ее здравомыслия в этой приятной мелочи ей точно не откажут. И действительно, Детри согласно кивнул ей, после чего, помахав рукой Барсу и Эдне и послав благодарный взгляд Арине, Сели поднялась по трапу. Все-таки, сирена обошлась с ней по-доброму. И просто потому, что Селия была Селией. Альтруизм Арины Детри был поистине достоин признания. И тигрица этого никогда не забудет.

   Поднимаясь по трапу, она ощущала, как почти шаг в шаг с ней идет дракон. Почти бесшумный, надо отдать ему должное, свое присутствие обнаруживающий только по распространяющемуся запаху. Шаг, еще один - она внутри корабля. Еще пятнадцать - у входа в нужный коридор. Нужная дверь - пятая слева. Где-то рядышком должен располагаться дракон. Рядом, но не настолько, чтобы иметь доступ в каюту метаморфа. Не сейчас, когда возможность нападения минимальна. Она ему просто не позволит. Времени остается мало...чтобы привести план в действие. Нет, не сейчас, еще слишком рано. Тогда, когда они отыщут горгулий, да.

   - Что ты задумала? - настороженно поинтересовался Рид, когда она почти дошла до пункта назначения.

   - Зайти в каюту и хорошенько отдохнуть в начале полета, - непринужденно отозвалась тигра, пытаясь не думать о волнении, охватывающем каждый раз, когда она думала о том, что дракону станет известно о будущем, которое напланировала тигра. - Надеюсь, хотя бы это я могу сделать? - безэмоционально поинтересовалась она, переступив порог своего временного пристанища и оборачиваясь. Хотелось сделать Риду гадость. А когда душа требовала подобных действий, сдерживать порывы было бессмысленно, она уже давно это поняла. Зато их можно было обратить в более мирное русло. А еще на стороне оборотней была молниеносность. И гибкость.

   Чем и воспользовалась Селия, успев закрыть дверь каюты перед самым носом дракона и до того, как он желание зайти, читающееся без проблем по глазам, воплотил в жизнь. Потом прислонилась лбом и слушала сдавленное сердитое рычание на той стороне. Но виноватой себя не чувствовала. Ей хватило увиденного перед трапом корабля, чтобы сделать выводы и рассчитать свое дальнейшее поведение. А потому чувства она держала на привязи ровно до того момента, пока Рид не покинул место дислокации и не направился дальше по коридору. Ага, значит, его дверь шестая. Того, что дракон изберет себе какую-нибудь другую каюту, располагающуюся далеко от тигры, она даже не допускала: слишком хорошо за эти два дня успела изучить подземного. Как и то, что вот такие акции протеста ему встают поперек горла, хоть внешне он и не демонстрирует никакой реакции. Ничего, пусть позлится - может, хоть тогда почувствует себя в ее шкуре...

   Сволочь! Что ему, медом намазано место рядом с сиреной? Чего такого нет у Сели, что при первой же возможности этот блестящий чешуйчатый летит к Лидии?! Вот теперь можно было разозлиться по-настоящему. Она утробно зарычала в поисках какой-нибудь поверхности, на которую можно было спустить пар. Не найдя ничего лучше, с силой ударила кулаком по стене каюты, о чем пожалела в первое же мгновение, огласив помещение протяжным стоном. Позабыла, что поверхности металлические и совсем не защищены смягчающими прокладками нетканого материала. Продолжая скулить, уже, правда, чувствуя регенерацию и глотая слезы обиды - на этот раз в порядке исключения на саму себя - она, прижав убитую руку к животу, осела на пол и согнулась пополам, ожидая, когда начнет утихать боль. Но, кажется, что-то она все-таки вывихнула, потому что рука упорно ныла и успокаиваться не собиралась. Как раз в это мгновение незаметная для глаза дверь, соединяющая каюты, отошла в сторону, и оттуда показался Рид.

   - Уйди, - прорычала Селия, начиная злиться по новой: снова хотелось что-то сломать. Но на этот раз не себе, а вездесущему дракону.

   - Пункт два-четыре, - напомнил Рид.

   - Опять охраняешь меня так, как считаешь нужным? - огрызнулась девушка.

   - Скорее, охраняю тебя от тебя же самой, - тихо пояснил дракон, одновременно беря упрямого оборотня на руки и усаживаясь на небольшой диванчик гостевой части каюты.

   - Тогда тебе придется усилить защиту настолько, чтобы вообще от меня не отходить - ни днем, ни ночью, - высказалась Сели с досадой.

   - Я бы сказал, что, в таком случае, нам предстоит слишком тесное сотрудничество двадцать четыре часа в сутки, - как-то слишком интимно шепнул ей дракон на ухо, и от этого шепота Сели даже вздрогнула. Осмелившись разогнуться и поднять глаза на Рида, она обнаружила привычную картину: изумрудный оттенок радужки. Но вот то, с каким выражением на нее смотрел дракон, заставляло думать о том, что сейчас ее нагло клеят. И это при живой-то сирене! Интересно, а сама она расположилась в седьмой каюте по левому краю? Как, однако, хорошо в таком случае дракону, целый гарем получается! Да еще и под боком, и с возможностью доступа, минуя пространство коридора... Мысль всколыхнула задремавшую было злость, а злость придала силы, позволив начать вырываться из стальных объятий подземного. Но ее только поудобнее перехватили, открыв доступ к ушибленной правой руке.

   - Где болит? - спросил, не обращая внимания на ее неудачные попытки вырваться, Рид.

   - Здесь, - сдавшись, показала запястье девушка.

   - Ну и чего ты решила ни с того ни с сего покалечиться? - ей кажется, или она нотки облегчения в его голосе услышала?

   - Ревновала, - угрюмо призналась она, ожидая, что сейчас дракон над ней посмеется. Ошиблась: на лице Рида появилась плутовская улыбка, после которой, нацепив на себя серьезный вид, он с дотошностью хирурга произнес:

   - Ну, тогда пусть еще немного поболит!

   Он издевается, что ли?!

   Только она собралась открыть рот и вслух высказать все, что думает о наглом драконе, как прозвучало тихое, но высказанное почти командным тоном указание:

   - Не двигайся.

   Силверстоун вмиг посерьезнел, оторвавшись от созерцания лица ошеломленной тигры, и перевел взгляд на плохо заживающую руку.

   - Сильно болит? - он бросил в ее сторону мимолетный озабоченный взгляд.

   - Сильно, - не стала скрывать Сели и в следующее мгновение увидела, как к запястью, чтобы не беспокоить лишними перемещениями, наклоняется голова дракона. Что именно задумал Рид, она даже не успела обдумать, поскольку до слуха сначала донеслись тихие слова на незнакомом языке, а потом кожи коснулись его прохладные губы, от ощущения которых пришлось забыть обо всем на свете...

   Когда Рид оторвался от ее руки и вновь оказался на одном уровне с лицом, она все еще не могла прийти в себя. Во-первых, потому что ныть запястье совершенно точно перестало. Во-вторых, потому что вылечили его совершенно странным способом. Ну и в третьих...

   - Это что, такой особенный способ заботы о клиентах? - еле слышно прошептала она, непроизвольно приближаясь к дракону. Все-таки, не зря их прозвали высшими. Столько секретов, сколько хранили о себе крылатые, не было ни у одной известной Сели расе. Люди так вообще представлялись видными, как на ладони - никаких тайн, одна голая неприязнь некоторых национальностей к существованию во Вселенной иных форм жизни.

   - А тебе как проще думать? - улыбнулся Силверстоун, и в следующее мгновение она почувствовала прикосновение к скуле его горячей руки. Вот вроде бы подземный дракон, а пышет жаром не хуже огненного. Или это просто кажется и на самом деле температура-то, как раз, у нее? Медленно качнувшись в сторону неожиданной ласки, тигра ощутила, как ее стали притягивать ближе. Широко раскрыв глаза и удивленно глядя на Рида, она до последнего мгновения не могла поверить, что мужчина решится на то, что казалось сейчас самым закономерным исходом. И только когда мягкие губы обхватили ее собственные, а по телу прошелся разряд тока, она наконец-то смогла понять и поверить, что сейчас ей это не кажется и не привиделось. Рука несмело поднялась, заняв место на шее дракона, и девушка услышала довольное утробное рычание. А потом почувствовала, как Рид тесно прижимает ее к себе, разворачивая так, чтобы она могла сесть на него сверху...

   Очнулась она тогда, когда, не стесняясь, стонала от каждого прикосновения дракона и выгибалась навстречу его рукам, сжимающим тело под легкой тканью футболки, надетой для отлета, желая только одного: избавиться от одежды и сделать обнимающего ее высшего своим. Рид отвечал похожим образом, и тяжелое дыхание было для Сели лучше звуков самой прекрасной музыки. А когда ловкие мужские пальцы потянули материал вверх, словно окатило ведром холодной воды: да через две двери, возможно, в каюте сидит сирена, и Силверстоун мог вполне бросить ее из-за того, что почувствовал боль клиентки. И такая горечь разом навалилась, что она оторвалась от губ, которые хотелось целовать до безумия, и попыталась отдышаться. А потом убрала руки с его плеч и отстранилась, со страхом глядя в сияющие изумрудные глаза.

   - Терапия прошла успешно? - бровь дракона взлетела вверх, а на лице появилось до того ехидное выражение, что захотелось ему врезать. Это что сейчас такое было? Испытав острый приступ дракононенависти, она мигом соскочила с колен Рида, поправляя задравшуюся футболку и со стыдом обнаруживая, что расстегнутый бюстгальтер даже не почувствовала. Ничего, подумалось вместе с очередным приступом злобы, раз это была терапия, значит, Рид выступал не больше, чем врачом, а у терапевта на приеме обнаженной груди стесняться не надо. Она с вызовом смотрела на дракона, все еще остающегося на диване, пока заводила руки за спину и расправлялась с крючками, и не без злорадства отметила, как выпятившаяся грудь стала результатом резкой смены оттенка радужки с успокоившегося было зеленого на вновь яркий изумрудный. Ха! Теперь она точно знала, что означает этот цвет.

   Это что же получается, все время, что она с Силверстоуном знакома, он только и делал, что желал ее?! Фантастика! А к чему, интересно, такое упрямство в достижении цели? Давно с сиреной не общался, а тут тигра подвернулась, донельзя на нее похожая? Но ведь, насколько Сели могла судить, Рид много времени проводил с Лидией до того момента, как произошла встреча в клубе. Что же тогда?

   - Вполне, господин доктор, - отозвалась она, почти не пытаясь скрыть шипящие нотки в голосе. - Я вас более не задерживаю, - и отошла так, чтобы с того места, где сейчас находился Силверстоун, стала заметной дверь в соседнюю каюту.

   Усмехнувшись, дракон поднялся и медленно направился туда, куда намекнули отнюдь недвусмысленно. Проходя мимо "пациентки", произнес тихо:

   - Если понадобится еще один сеанс - обращайтесь.

   - Да лучше я сдохну, - с чувством выплюнула она фразу, и почти одновременно с этим на талии разместилась чужая наглая рука, вторая же по позвоночнику, несмотря на яростное сопротивление девушки, поднялась к шее, чтобы затем максимально приблизить ее лицо к лицу Рида. Дальше сопротивляться уже не было возможности...

   Второй раз сознание вернулось в уже знакомом положении с максимальной близостью дракона, только теперь она, обхватив Рида ногами, подпирала стену и старалась не стонать слишком громко оттого, что его губы вытворяли, прижавшись к шее и намереваясь спуститься ниже.

   - Прекрати, - взмолилась она, из последних сил пытаясь не разрыдаться. - Прекрати, пока не оказался запечатленным в моей крови!

   - Для этой просьбы ты несколько опоздала, - оторвавшись от увлекательного занятия, почти спокойно ответил дракон. Только изумрудные всполохи в глазах свидетельствовали о бушующем внутри пожаре. - Я уже пять лет там нахожусь.

   Его слова с трудом доходили до сознания. Пять лет? Какие пять лет? Что может означать эта фраза про то, что Рид находится внутри нее все это время? Что произошло пять лет назад?..

   Рука непроизвольно накрыла рот, когда она, наконец, поняла, что именно имеет в виду Силверстоун. Она ослабила захват ног, с помощью Рида опустившись на пол каюты, и во все глаза посмотрела на своего телохранителя:

   - Так это был ты...ты поделился со мной своей кровью, когда я вывалилась из портала.

   - Технически - не сразу, - объяснил высший. - Но да, это был я.

   - И что теперь? - она нахмуренно уставилась на Рида. - Заставишь отрабатывать? - намекая на произошедшее между ними несколько мгновений назад, усмехнулась девушка, за что с удовольствием получила в ответ полный возмущения золотистый взгляд. Ах, мы раздражаться изволим, с торжеством подумала она. Ну, погоди, крылатый, ты еще тысячу раз пожалеешь, что рассказал мне об этом.

   - Ненормальная, - пробормотал подземный, выпуская ее из объятий и отстраняясь на расстояние вытянутой руки. - Мне не нужна плата за сохранение жизни.

   - А как же извечное желание драконов тащить все в свою пещеру? - не унималась она.

   - А ты хочешь в мою пещеру сокровищем? - ухмыльнулся Силверстоун, и она отрицательно покачала головой, фыркнув для убедительности:

   - Вот еще!

   - А я уж было подумал... - но договаривать он не стал, просто снова прижал к стене и нежно провел пальцем по щеке. - О таком сокровище, как ты, я бы заботился лучше всего.

   - С сиреной своей сначала разберись, - зло отозвалась Селия, пытаясь вырваться.

   В глазах дракона мелькнуло непонимание, и он даже спросил:

   - Причем здесь Лидия?.. - но потом как-то странно на нее посмотрел и широко улыбнулся. - А после ты, значит, согласна?

   - Что? О чем ты говоришь? - мыслить в такой близости от желанного тела, когда к обонянию и властвующему над ним аромату скошенной травы прибавлялось еще и осязание, которое давало четкое представление, чем сейчас не против заняться дракон, было слишком сложно, и нить разговора она теряла уже несколько раз.

   Губы, поцелуи которых совсем недавно доставались ей и только ей, приблизились к мочке уха, обдав шею тяжелым дыханием:

   - О сокровище. О чем еще может говорить дракон? - губы сместились к щеке, а потом накрыли ее собственные, и счет времени был потерян в третий раз.

   Где-то глубоко внутри, как раз рядом с ликующей тигрой, которая ласками дракона наслаждалась с удовольствием, человеческая половина девушки-оборотня грустила. Она вдруг поняла, с чем было связано настолько сильное влечение к дракону. Кровь, которая пять лет помогала избегать встреч с другими оборотнями, теперь еще и привязала к своему хозяину. Сели знала, все, что совершается с кровью, не так просто, как кажется на первый взгляд. И теперь она могла воочию в этом убедиться. Учуяла же она дракона на плато, понеслась ведь к нему сломя голову? Вот и теперь от каждого прикосновения теряет связь с разумом. Но решение принято - она не может не пойти на поводу у животного, и мужчина, однажды поделившийся с ней драгоценной жидкостью, непременно станет ее мужчиной. Просто сейчас надо сделать над собой чудовищное усилие и оттолкнуть. И подумать. И решить, что делать дальше. А она ведь так хотела поблагодарить дракона...

   - Спасибо, - прошептала она, когда Рид, наконец-то, от ее губ оторвался.

   - Не за что, - с нахальной улыбкой отозвался подземный. Вот что за гад? Как он может так быстро приходить в себя?! - Обращайся, - и, чмокнув ее в нос, отделился от обмякшего тела, направившись в сторону двери в свою каюту.

   Зря Селия думает, будто у драконов проблемы со слухом. Потому что, закрыв за собой дверь, он не раз и не два еле сумел подавить желание вернуться, когда услышал, как она сползает по стене вниз и тихо всхлипывает, хоть и не любил женских истерик, пусть даже почти не проявляющихся внешне. С этой девушкой все было совсем по-другому, и за любую слезинку, скатившуюся из ее глаз, хотелось убить обидчика прямо на месте. Жаль, что в этот раз источником ее переживаний стал сам дракон... Надо же, но именно сейчас на вопрос Дориана о чувствах к Сели он ответил бы вполне однозначно и безоговорочно. Именно сейчас, когда сам стал источником ее боли.

   Не узнай Силверстоун истинной причины метаний белой тигрицы, наверняка бы сорвался и все уже рассказал. Но теперь...нет, если он хочет, чтобы девушка по-настоящему стала для него истинной, ему нужно следить за собственными действиями с двойной аккуратностью. Кто же знал, что тесная дружба с Лидией в конце концов обернется таким неожиданным поворотом?

   Конечно, теперь все нестыковки в характере поведения белой тигрицы объяснялись очень просто: только увидев Рида с сиреной, блондинка вся собиралась и демонстрировала если не ревность, то уж плохо скрываемую ярость точно. А он-то, дурак, все голову ломал, к чему такая резкая смена настроения... Зато теперь все кристально ясно! И не нужно думать о том, что и когда он сделал не так, что вызвал негодование оборотня. Надо же, всему виной была банальная ревность... Устраиваясь на диване и ожидая того момента, когда задраят люки корабля, он не мог, несмотря на страдающую за дверью тигру, не улыбнуться... Какая она все-таки еще маленькая и глупенькая. Хотя, конечно, ему на руку играет обстоятельство, что о драконах, несмотря на их вездесущность, как о расе известно совсем мало. Как бы удивилась одна ревнивая тигра, знай она, что пять лет один подземный только и делал, что искал ее по всей Галактике. Какие уж тут сирены, когда своя собственная женщина постоянно ускользает, стоит ему приблизиться хотя бы на шаг. Какие тут сирены, когда после робкого "в тебя можно влюбиться?" невозможно думать ни о чем другом, кроме как о ее комфорте и безопасности. Рид мысленно усмехнулся: драконья привязка работала в обе стороны. И сегодня, наконец-то совершив то, чего так страстно желал на протяжении всех пяти безумных лет неустойчивого душевного состояния, он почувствовал, что и девушка никого, кроме него, не знала. Он улыбнулся: очень опрометчиво с его стороны было подумать, что Адам является любовником Селии. Принятие дракона было инстинктивным. После этого на других смотреть не захочется. Не потому, что сам он мог быть исключительным во всех отношениях, нет, конечно. Просто он был истинным. А потому единственным. Сели пока этого не понимает. И усиленно борется с непонятными желаниями. Пусть так, но его задача от этого не становится невыполнимой: скоро она сама придет к нему. В этом дракон уже не сомневался, помня, как девушка вела себя в его объятьях. Осталось дождаться совсем немного. И он наконец-то узнает, что такое счастье со своей истинной.



   Глава 15. Я знаю тысячи слов, но промолчу.


   После того, как они пересекли приблизительные границы галактики Призрачных и покинули ее пределы, Сели с Ридом не общалась. Делала все, что угодно: гуляла по кораблю, мешалась на мостике (нет, конечно, такого не было, просто ей нравилось вести непринужденные беседы с капитаном), занималась спортом (в недрах "Маргариты" для этого был предусмотрен целый зал), лишь бы не встречаться с драконом, сначала подарившим надежду, потом ее же и лишившим. На удивление животное внутри было с человеком солидарно: ему, привыкшему выбирать целиком и полностью через инстинкты, было непонятно, почему явно испытывающий к девушке влечение дракон продолжает изо всех сил издеваться над девушкой. Нет, тигра его не винила, в отличие от Сели; она-то, как раз, понимала, что у любого следствия есть причина, и законы джунглей еще никто не отменял. Именно поэтому на общем совете половинок и было решено чешуйчатого испытать. Надо сказать, пока это удавалось с блеском. Несмотря на то, что его дурманящий запах преследовал повсюду. Пусть следит, решила Сели для себя, лишь бы не попадался на пути.

   Иногда запах дракона ненадолго исчезал, но эти моменты она ненавидела еще больше, потому что, возвращаясь, он неизменно смешивался с запахом сирены, сколькими бы ароматами гелей для душа Рид ни пытался его заглушить. И тогда изнутри поднималась уже бессильная ярость. И девушка, чтобы не сгореть от собственных переживаний, уходила или в медотсек, или к капитану, или поговорить с Каспером.

   Огненный дракон показал ей фотографию Дианы. Женщина была поистине прекрасной и выглядела даже немного моложе Лидии. Это был первый раз, когда тигра про себя злорадствовала в отношении сирены. И стыдно не было совсем. Наоборот, чисто женские эмоции даже как-то в чувство приводили, позволяя не думать о том, что чуть было не произошло у них с драконом, не реши Сели дать заднего хода.

   Огненный показал и маленького Джулиана Старка. До чего же чудесный получился у них с Дианой малыш! Высокий, тонкокостный, с прелестным личиком и огромными голубыми глазами. Если все это Джулиан сумел сохранить до нынешнего момента, то он, должно быть, настоящим красавцем может оказаться. Сели вздохнула: это только она выбрала самого непостоянного дракона, которого вообще могла выбрать. И поделом ей. Наговорившись с Каспером, она обычно шла в коридор Маргариты, являющийся продолжением одного из лазерных отсеков. Там была большая смотровая прощадка, и тигра подолгу вглядывалась в холодные дали космоса. Почему это обычно происходило после разговора с ван Гарденом? Да потому что, глядя на остепенившегося - по крайней мере мысленно - огненного она и сама всерьез начинала думать о семье.

   Поиски пропавших высших - это, конечно, хорошо. Но они не смогут согреть холодными ночами во время очередной экспедиции. Не заставят улыбнуться утром, проснувшись с тобой в одной постели. Не будут причиной желания все время улыбаться и плакать от счастья. Возможно, Адам в чем-то был даже прав, говоря о том, что тиграм нужна семья. Не его, конечно, методами, но и Сели начинала понимать ценность именно такого образа жизни. Когда мысли приобретали совсем жалостливую окраску, она обычно тяжело вздыхала и шла к себе в каюту. Вот и сейчас, пообщавшись с Каспером, хотела вновь последовать привычке, выработавшейся за два месяца полета, но на сей раз ей помешало одно досадное недоразумение с вьющимися светлыми волосами и почти прозрачными глазами.

   - Мы совсем перестали общаться, - заметила появившаяся из коридора с каютами запыхавшаяся, но вполне счастливая Лидия. - К концу путешествия вообще забудем, как выглядим в глазах друг друга.

   Селия с досадой подумала, что уж точно никогда не забудет внешность женщины, которой сама чуть не стала заменой. Все к лучшему, попыталась убедить себя она. И это тоже пройдет. Поэтому тигра просто улыбнулась Верховной, ничего не ответив.

   - Да... Сели, а что у вас с Ридом произошло? - внезапно спросила Лидия.

   - Что ты имеешь в виду? - насторожилась Сел.

   - Да вы эти два месяца и парой слов друг с другом не обмолвились, - открыла очевидную истину сирена. - Рид вообще неуправляемый стал. Сегодня меня выжал, как лимон...

   После откровенного признания сирены захотелось впервые в жизни ее ударить. Раньше вся злость как-то сосредотачивалась на драконе, теперь выплеснулась наружу. Сели чудовищным усилием воли заставила себя сдержаться и спокойным голосом произнести:

   - Как наш контракт с Ридом может влиять на ваши взаимоотношения?

   - Да он на мне места живого не оставит! - пожаловалась Лидия, и тут-то Сели не выдержала:

   - Ваши брачные игры меня никак не касаются, - с достоинством произнесла она и мысленно себя похвалила. Тигра тоже хвалила. Девушка улыбнулась своим мыслям. - Разбирайтесь сами.

   - Брачные игры? - вытаращилась на нее Лидия. - Ты о чем сейчас, Сели?

   - Я непонятным языком объясняю? - чувствуя волну раздражения, которую будила теперь в ней сирена, тигрица вновь начала искать точку спокойствия.

   - Да нет, понятно, просто...так ты что, все это время думала, что мы с Ридом...? - не смогла завершить свою мысль Верховная и в совершенном изумлении уставилась на тигру. - Фантастика! - выдохнула она и внезапно расхохоталась.

   Сели стало обидно. Она не понимала радости сирены, тем более в свете собственной - от самой себя не скрыться - привязанности к дракону.

   - Что я такого смешного сказала? - надула губы тигра, смотря, как продолжает веселиться Лидия.

   - Да просто... - в перерывах между всхлипами пыталась ответить сирена. - Просто...мы с Ридом...не вместе! - наконец закончила мысль она, утирая набежавшие на глаза слезы.

   - На тебе его запах, - возразила Сели. - На нем - твой. Этого от оборотня не скроешь, - "даже тонной туалетной воды..."

   - Мы тесно общаемся, - кивнула Лидия, постепенно успокаиваясь.

   - Ты не поняла, - покачала головой Сели. - На вас специфический запах. Запах пота, - пояснила она.

   - Так я о чем тебе и пытаюсь сказать! - воскликнула Лидия. - Он меня в могилу сведет своими тренировками!..

   Тигра непонимающе воззрилась на сирену, и той пришлось объяснять по порядку. Оказывается, однажды Лидия упросила подземного заниматься с ней самообороной, а на вопрос о том, на что ей сила Верховной Жрицы, резонно ответила, что не всегда получается держать ситуацию под контролем, и некоторые навыки физической защиты ей точно не помешают. Поскольку уговаривать благодаря большим светло-голубым глазам сирена обучилась в совершенстве, дракон, как водится, не устоял. И два раза в неделю устраивал ей показательные избиения младенцев, как ласково привык называть сам. Однако, и это очень Лидию беспокоило, с момента отлета "Маргариты" Рид стал очень нервозным и плохо себя сдерживающим. Нет, агрессии он не проявлял, но Лидии, как его хорошему другу, была заметна перемена в драконе. И поскольку она видела положительную динамику, связанную с появлением Сели, подумала, что процесс регрессии тоже как-то с этим связан.

   - И давно вы сблизились? - поинтересовалась Селия, у которой с души словно свалился тяжелый груз. Подумать только! Она столько времени подозревала дракона не пойми в чем. А он постоянно ее нестабильные эмоции улавливал. Какой глупой, наверное, она ему казалась...

   - А как ты относишься к чашке горячего кофе? - улыбнулась сирена вместо ответа. - Этот разговор не для коридора.

   - Прекрасно, - просветлела Сели. - Приглашаешь?

   - Конечно, - и Лидия подхватила тигру под локоть, после чего они взяли курс на кают-компанию. Тигру обуяла робость, она даже боялась сделать лишнее движение, однако сирена, видимо, причину терзаний второй девушки поняла, поскольку ободряюще улыбнулась и подтолкнула в указанном направлении.

   Светлое помещение имело форму вытянутого вверх цилиндра. Помимо стола и круглых диванов, повторяющих его форму, кают-компания была снабжена еще небольшим уголком, предназначенным для бара, в состав которого входила небольшая варочная панель и шкафчик с кухонной утварью. Пока главная сирена хозяйничала там, Сели попыталась оглядеться и пришла к заключению, что ей здесь уютно и комфортно. Пожалуй, атмосфера гостиной вполне располагала к откровенной беседе. Только не давала покоя мысль, что для простого метаморфа варит настоящий кофе сама Верховная Жрица.

   - Не нервничай, - по бросаемым в сторону бара взглядам тигры поняла причину беспокойства Лидия. - Вся Галактика Маггелановых Облаков благодарна одной маленькой Солнечной системе за то, что когда-то люди додумались из коричневых зерен сварить кофе. Сирены с их порой бессонными ночами теперь без этого никуда.

   - И много вас там - на Маггелановых Облаках? - улыбнулась Сели, пытаясь последовать совету сирены.

   - Ох... - на минуту почти прозрачная рука замерла над туркой, от которой доносился божественный аромат. - На самом деле, не очень. Пара звездных систем с несколькими планетами в каждой. И не у всех есть возможность свободно путешествовать по Вселенной.

   - То есть? - заинтересовалась тигра.

   - Это не афишируется, но помимо крылатых есть еще морские сирены, - пояснила Лидия. - Русалки - так привыкли называть их в сказках, например, жители Солнечной системы - это женщины, и тритоны, или русалы - мужчины, но их, как и крылатых, очень мало. Они отличаются от нас лишь тем, что в океанах и морях обретают хвосты. Выйдя на сушу, возвращают себе ноги. Но без воды долго существовать не могут. Теперь ты, наверное, понимаешь, почему среди сирен известны только крылатые. Обретение крыльев или хвоста происходит во время инициации. И тут-то мы с тобой приходим к теме нашего разговора, - заметила Лидия. - О, вот и кофе как раз готов, - добавила она, разливая горячую жидкость по корабельным чашкам с эмблемой "Маргариты".

   - А какова будет тема нашего разговора? - спросила Сели, с благодарностью принимая свою часть напитка.

   - Так сразу и не скажешь, - задумалась Лидия, развернувшись к тигрице вполоборота и опираясь локтем на спинку дивана. Дымящаяся чашка застыла рядом с ее лицом. - Началась эта история около пятидесяти лет назад. Не смотри на меня так, - засмеялась сирена, отвлекаясь от созерцания коричневой жидкости, - мы тоже выглядим несколько моложе своего возраста, как и оборотни. Мне чуть больше, чем тебе, - ну да, самую малость, додумала про себя Сели, - чуть меньше, чем Эдне, и почти столько же, сколько Терринии Одиссис - матери Арины. И моя инициация состоялась благодаря странному зову, который я ощутила в один из туманных вечеров на планете Крылатой Богини.

   - Исторический центр Облаков, куда стекаются все сирены для паломничества, - поделилась знаниями Сели.

   - Совершенно верно, - кивнула с улыбкой сирена, ей была приятна осведомленность собеседницы. - Вот почему у нас повсюду каналы и фонтаны - чтобы морские тоже могли свободно себя чувствовать. Так вот...ощутив зов, сирена обязана отправиться на него - это непреложное правило Крылатой Богини. Так же, как и драконы обязаны нести свет во Вселенную как самая древняя раса, мы были созданы для того, чтобы искать и находить затерявшихся на ее просторах существ. Петляла я порядочно - одноместные сиренские корабли на долгий путь в космосе не рассчитаны. И вот, наконец, в созвездии Большой Медведицы, в системе Сиены одной из галактик, на планете, с виду ничем не примечательной, я и остановилась, чувствуя, что наконец-то нашла цель своего путешествия. Когда обнаружила мужчину - а это оказался именно он - совсем не обрадовалась. Передо мной лежал раненый горгул. А найти горгула - не самый прекрасный исход долгого приключения.

   - Почему? - удивилась Сели во время того, как сирена переводила дыхание.

   - Понимаешь, все во Вселенной взаимосвязано, - попыталась объяснить Лидия. - Драконы просвещают, сирены ищут. Мы, как самые древние расы, являемся абсолютными противоположностями - и вместе с тем идеально дополняем друг друга. Там, где драконы впадают в ступор, сирены решают проблему по-женски мягко и безболезненно, там, где теряются сирены, драконы давят авторитетом и выигрывают. На рождение потомства у драконов только от избранной мы отвечаем возможностью беременеть практически от любой расы. Горгулы совершенно не такие, пусть по старшинству и являются следующими после драконов и сирен, обгоняя оборотней и людей. У них своя собственная философия и отношение к жизни, и они совершенно точно не выносят женщин нашей расы.

   - С чего такая нелюбовь? - поделилась сомнениями тигра.

   - Все идет, я думаю, от вопроса продолжения рода, - пожала изящными плечиками сирена. - Мы можем родить от приглянувшегося нам существа и, забрав девочку с собой, никогда больше не появиться в жизни ее отца. Такова наша сущность до того момента, пока не повстречаем истинную пару.

   - А потом? - пристально посмотрела на Лидию Сели.

   - А потом как отрубает, - снова улыбнулась сирена. - И мы уже не замечаем никого другого. Горгулы не верят, что свободную природу можно в одночасье переделать. Горгулы не принимают свободной жизни, пусть у них и нет понятия истинной пары. Они эмпаты прикосновения, от них не скрыть ничего. Именно осуждение, которое в ту пору существовало по отношению к образу жизни сирен, я и боялась услышать от Джулиана, - жрица снова замолчала, на этот раз грустно улыбнувшись. - Я нашла его раненым, а раненый горгул - то еще зрелище: ипостась почти каменная, вены проступают у самой кожи...вампиры из сказок - писаные красавцы по сравнению с ними. Не знаю, почему он оказался в таком состоянии именно на Урсе-старшей*, но не помочь, особенно когда этот мужчина явился причиной того, что я услышала зов, я не могла. Поэтому перетащила раненого после того, как перевязала самые опасные места во избежание соприкосновения с его кровью - ты же знаешь, насколько опасна она для других рас - к себе на корабль, заботясь и ухаживая за ним до того момента, как не восстановился энергетический баланс. Потом, когда Джулиан очнулся, просто стала избегать контакта. Когда она более-менее окреп и смог выходить наружу - регенерация у них не такая, как у драконов и оборотней, но тоже на уровне - то показал мне свой корабль, на котором прилетел на планету.

   - И его не смутило то, как именно ты оказалась рядом с истекающим кровью существом? - не поверила тигра.

   Сирена лишь пожала плечами:

   - Он и сам оказался на Медведице случайно. Точнее, уводил след от основной группы горгулий, на которую пытались напасть оборотни. Об этом я узнала чуть позже. В то время, когда драконы официально считались умирающими и нам неоткуда было ждать помощи, вполне нормальным было встретить на какой-нибудь малообитаемой планете залетного высшего. Я плохо помню, что сказала в свое оправдание - то ли с курса сбилась, направляясь к Млечному Пути, то ли еще что, но он поверил безоговорочно. Ну и свою роль сыграла симпатия.

   - Как же вы расстались? - Сели наконец-то вспомнила о чашке кофе в руках и сделала глоток. Жидкость обожгла горло, но она совсем не заметила этого, слишком увлек рассказ сирены.

   - Наверное, как и все хорошее, что имеет свойство заканчиваться, - Лидия прикрыла глаза, словно воскрешая в памяти события прошлого.

   - Если тяжело и не хочешь - не рассказывай, - предложила тигра, но ее остановили жестом руки:

   - Все в порядке, правда...он первым пошел на контакт. Я до сих пор вспоминаю, как боялась того, что он применит ко мне эмпатию и прочтет самые затаенные эмоции.

   - Рид говорил, что наиболее сильные рождают в сознании картинки, - вспомнила Селия.

   - Именно, - подтвердила сирена. - Горгульи тоже на это способны. Только я тогда еще была настолько наивной, что не понимала, что Джулиан и так читал все у меня на лице. Чудесное было время, - улыбнулась мыслям Лидия. - Никаких обязательств, объяснений. Просто жизнь на далекой планете вдвоем и постепенное растворение друг в друге. Оно-то и стало причиной разлада, - горько усмехнулась Лидия.

   - Что случилось? - склонила голову тигра.

   - Я не раз говорила Джулиану, что торопиться с отношениями не стоит. Просто знала, что, откройся ему истина, он, не думая, уйдет - стереотипы сильнее привязанности - но он и слушать не хотел. Как сейчас помню, - внезапно она достала из кармана-невидимки маленький прозрачный пластиковый пакет, в котором лежало сплетенное из маленьких зеленых веточек кольцо, и положила его на раскрытую ладонь, любовно поглаживая. - У горгулий, как и у людей, в отличие от сирен и драконов, символом брака являются кольца. Ли - так я привыкла называть его во время нашего отшельничества - однажды исчез куда-то на полдня, предупредив заранее и попросив не волноваться. Я, конечно, послушалась и спокойно занималась своими делами. Когда он вернулся, и я вышла встречать его, Джулиан подошел совсем близко и опустился на одно колено. Я читала о земных обычаях и была потрясена до глубины уши. А он стоял на колене, надевая мне на руку кольцо, и просил стать его женой. Я упала рядом с ним, обнимая и давясь слезами счастья. А потом поняла, что больше не могу молчать. Вытерла слезы, отодвинулась и протянула ему руку с кольцом, попросив прочитать все мои эмоции. Когда он спросил, почему мне это нужно, я ответила, что между нами не должно быть секретов. И воскресила в памяти самое сильное эмоциональное воспоминание - свое девятнадцатилетие и обретение крыльев.

   - А что такого в этом событии? - поинтересовалась Сели.

   - Ничего особенного, если не считать того, что сирена заходит в магический источник, и на спине у нее начинает выжигаться серебряная татуировка в виде крыльев, - пояснила спокойно Лидия, видя, что тигрица ежится, похоже, представляя картину в красках. - Не беспокойся, это случается раз в жизни и теперь является сугубо добровольной процедурой. Но уж если на нее решаются, то заживает спина около месяца.

   - И ты это показала Джулиану? - изумилась Сели.

   - Да, - кивнула сирена. - Никогда бы не подумала, что испугаюсь трансформации горгула перед своими глазами...

   - Он причинил тебе вред? - зарычала по-звериному девушка-метаморф, но Лидия успокоила:

   - Нет, что ты, что ты... ни о чем таком и речи быть не могло. Он просто взлетел в небо...и я его больше не видела.

   - Совсем-совсем? - расстроилась тигра.

   - Нет, конечно, - покачала головой жрица. - Высшие расы, так или иначе, общались между собой, а я всегда была в свите тогдашней Верховной - Калерии Д'Арвиль, поскольку мы состоим в родстве. Джулиан же, как вышло, тоже не последним горгулом оказался: в те времена какой-то из военачальников, перед самым исчезновением он стал адмиралом их космического флота.

   - Большая шишка, - презрительно фыркнула Сели.

   - Мы не выбираем любимых, - печально вздохнула сирена.

   - Так ты что же - до сих пор его любишь? - тигра ошеломленно взирала то на сирену, то на упакованное кольцо в ее руках.

   Лидия лишь виновато пожала плечами - ответа не требовалось, поэтому Сел решила спросить о вещи в ладонях сирены:

   - А как же оно до сих пор живо?

   - Поддерживаю энергией нашего источника, - Верховная Жрица сирен бережно убрала плетеный горгулий подарок обратно в карман. - Хотя иногда мне кажется, что за пятьдесят лет оно давно должно было бы засохнуть или развалиться.

   - Или ты просто не одинока в чувствах, - поддела ее тигрица и, увидев смешное возмущенное лицо сирены, добавила. - Ну не могло настоящее чувство пройти только потому, что ты сиреной оказалась, Ли, не поверю я в это!

   - А в нас с Ридом поверила, - пожурила ее Лидия, - хотя это было совершеннейшей неправдой.

   - Да, - понурила голову Сели. - Наверное, стоит перед Ридом извиниться.

   - Вот еще! - воскликнула сирена. - За что, спрашивается?

   - За то, что изводила его плохим настроением... - попыталась оправдаться Сели.

   - А у вас что - отношения? - ехидно спросила сирена и, увидев заливающуюся краской тигру, удивилась. - Хотя, не знай я, что у Рида есть истинная половина, подумала бы, что ею совершенно точно являешься ты.

   - С чего ты взяла? - вскинулась Селия.

   - Понимаешь...мы с подземным знакомы пять лет, - задумавшись, начала сирена. - И все это время он упорно не желал расставаться с хмурым и невеселым видом. Когда я узнала, что от него тоже ушла истинная, подумала, что мы в чем-то похожи. На том и выросла обоюдная симпатия. Нам легко в компании друг с другом, и мне даже иногда кажется, что в непринужденной беседе со мной он хоть немного, но расслабляется. Но когда появилась ты...

   - Что? - насторожилась Сели.

   - В него словно вдохнули вторую жизнь, - Лидия перевела взгляд на тигру. - Мы как раз с тренировки возвращались, когда впервые встретились с тобой, и я до сих пор не пойму, чем была вызвана его неприязнь в клубе, но все остальное время этот дракон свои обязанности выполнял с удовольствием.

   Сели снова почувствовала волну жгучего стыда. И вспомнила время, проведенное с Ридом до захода на "Маргариту". По телу разлилось приятное тепло, которое всегда сопровождало ее при мысли о подземном тиране. На этот раз даже не животное стало инициатором признания. Она сама. Уяснила четко и ясно - увязла раз и навсегда. Не будь только этой избранной...

   - Дракону, выполняющему обязанности с удовольствием, полагается приз в виде горячего кофе! - раздался со стороны входа в кают-компанию веселый мурлыкающий голос подземного. Как?! Как он опять обошел чувствительность ее слуха? Невозможная рептилия!

   Рид, в отличие от сирены, облаченной в облегающий, пусть и спортивный костюм, в кают-компанию вошел уже в корабельной форме, а еще лучился улыбкой и пах свежестью. Видимо, время после тренировки, что Лидия посвятила разговору с Сели, он провел более обстоятельно - и в душе. Волна свежести затопила ноздри, и тигра огромным усилием воли заставила себя думать о чем угодно, только не о запахе подземного. Внимание привлекла его хитрая улыбка. И чего это он так скалится? Не иначе задумал что-то...

   - Дракону, нагло подслушивающему и при этом еще делающему вид, что слух у него совершенно человеческий, поощрение в виде кофе не полагается! - спокойно возразила Лидия. - Дракон может уходить, у нас слишком женский для его ушей разговор.

   - Вот еще, - фыркнул виновник прекращения диалога, подсаживаясь к Селии сзади. - Ты же не оставишь бедного дракона умирать от жажды? - с этими словами, не обращая внимания на возмущенный вопль тигры, Риддерик Силверстоун впервые в своей жизни стащил чашку с постепенно остывающим напитком у женщины. Лидия на все это смотрела со смесью умиления и искреннего удивления и, не выдержав, спросила:

   - Вот я и хотела узнать - что у вас происходит?

   Рид не спеша допил кофе, не обращая внимания на испепеляющие взгляды тигры, потом так же медленно поставил чашку на круглый стол и, в упор глядя на объект своей защиты, ответил:

   - Я тоже хотел бы это знать.

   После чего уже две пары глаз обратились к Селии, и она почувствовала, как снова начинает заливаться краской. Какие же все-таки эти драконы и сирены бесцеремонные! Не зря, видимо, созданы друг для друга.

   Вместо ответа она молча поднялась с места и, осторожно обойдя Рида и поймав хитрый взгляд Лидии, прошмыгнула к выходу из кают-компании. Осталось только добежать до своей каюты и запереться там. Спрятаться снова в свою скорлупу, это получалось у тигры лучше всего - бегать и укрываться. Только поздно отнекиваться - она сама призналась себе, что дракон значит для нее гораздо больше, чем просто партнер, выбранный для удовлетворения животного. Теперь она хотела большего: прорасти в нем от самых корней, сделаться единым целым, стать нерушимой силой. Как, все-таки, жаль...

   Добравшись до каюты и зайдя внутрь, она уже было собралась нажать на кнопку встроенной панели, чтобы заблокировать дверь, как руку перехватили, а сама она оказалась прижата к телу дракона. Обязанность по изолированию комнаты Рид возложил на себя, быстро щелкнув нужную комбинацию цифр и отрезая их от внешнего мира корабля. Силверстоун дышал почти спокойно, но что преследовал, Сели поняла сразу: волосы были в беспорядке, глаза блестели азартом погони. Она не смогла удержаться - запустила пальцы в короткие волосы спереди, пробежалась по жестким прядям, спустившись на затылке к хвосту. Потянула на себя - дракон удовлетворенно рыкнул, после чего, подхватив ее под ягодицы и быстро разведя ноги, удобно устроил на своей талии. Когда на нее обрушились теплые губы, она снова выпустила на волю инстинкты, на этот раз громко застонав и мысленно благодаря всех высших, построивших "Маргариту", за то, что стены помещения звуконепроницаемые. Время бешеного поцелуя было потрачено на неспешное преодоление гостиной части каюты (и Сели подумала, что совсем не против того, чтобы обосноваться на диване) и разведывательных действий в направлении спальни. Оторвавшись на секунду от губ тигры, дракон безапелляционно заявил, что еще не был там с ценным грузом на руках, а потому непременно должен испробовать этот способ доставки до пункта назначения. Она не возражала, потому что в данный момент ни о чем, кроме губ Рида, думать не могла. Когда ее, наконец, бережно положили на кровать, даже их стало мало. Дракон осторожно навис сверху, и Сели, как была - в корабельном комбинезоне, не раздеваясь - обвилась ногами вокруг его талии, подтягиваясь, а затем и опрокидывая мужчину на себя. Рид засмеялся низким гортанным смехом, одобряя действия нетерпеливой тигрицы, и они снова утонули в поцелуе. Сели, уже не стесняясь, стонала с рычащими нотками в голосе, чем приводила спутника в искренний восторг. Ей безумно нравилось ощущение разъезжающейся от груди к животу невидимой змейки, язычок которой находился в ловких руках дракона. И пока проворные пальцы пытались избавить ее от одежды, губы переместились на область шеи за ушком. Она ослабила захват ног, позволяя Риду более свободно передвигаться, и горячие губы начали дорожку поцелуев от места схождения ключиц вниз, к груди и животу. Девушка тяжело задышала - он как-то умудрился стянуть с нее бюстгальтер, не вытаскивая руки из рукавов. "Потом!" - завопили ощущения, потом об этом подумаешь, а пока наслаждайся тем, что дарит тебе дракон. Наслаждайся, пока он еще не нашел свою истинную. Ну почему так не вовремя организм вспомнил о том, что они с Ридом не одни, а есть, теперь точно можно было говорить об этом, целый треугольник, дополняемый неизвестной парой дракона?

   Его лицо внезапно оказалось на одном уровне с ней, и, пусть их разделяла ткань комбинезонов, мощный рывок она почувствовала. Как и всю силу желания подземного. И плескающаяся в затуманенных глазах изумрудная зелень как будто говорила ей не думать сейчас о проблемах и не усложнять отношений, а наслаждаться установившимся хрупким перемирием. Сели последовала совету: обхватила голову Рида руками, притянула, начала пробовать губы на вкус, одновременно чувствуя, как похожие движения проделывают руки подземного чуть ниже ключиц. Выпустила его из плена, поощряя дальнейшую исследовательскую деятельность, и не сдержала громкого стона, выгнувшись и закусив губу от восторга, когда почувствовала горячее дыхание и отрывистые поцелуи на груди. Спускаясь по пути следования молнии, подземный достиг области, где она начиналась, и тут-то и решил проснуться разум:

   - Дракон... - продолжая выгибаться от его прикосновений и то ли со стоном, то ли с хриплым выдохом произнося слова, начала Селия.

   - Да, милая... - послышался жаркий шепот Рида в ответ.

   - Ты же запечатлен на мне из-за полного слияния, а я... - она прервалась на очередной громкий стон, когда путь губ повторила ладонь Рида, вычерчивая дорожку от ключиц до живота по разгоряченной поцелуями коже. Она снова выгнулась, следуя за движениями подземного. - Я не могу нормально реагировать, когда ты рядом, из-за твоей крови внутри...

   - Думаешь? - насмешливый тон никак не вязался с действиями Рида, который, видимо, посчитал, что внутри должна оказаться не только кровь, и для начала решил...не могла она дальше думать. Она просто открыла глаза, чтобы увериться, что это не очередной сеанс психотерапии, и встретилась с пылающим взглядом высшего, в страсти и одновременной нежности которого сразу утонула. А потом зажмурилась от удовольствия, когда Рид все-таки преодолел небольшой кусочек, прикрывающий дорогу к самой нижней части туловища тигры, скользнув туда пальцами. Она раскрылась, предоставляя Риду полную свободу действий, и спустя мгновение, для нее длившееся целую вечность, ощутила, как бьется в объятиях дракона.

   - Ты мне доверяешь? - раздался у самого уха горячий шепот.

   - Да, - не раздумывая, ответила она.

   - Значит, никогда больше не закрывайся, - с этими словами Рид навис над ней, прекратив свои действия, и аккуратно снял расстегнутый комбинезон с плеч тигры. Затем последовала очередь освобождения от ставшей мешаться одежды для груди, живота и ягодиц. С ног предмет корабельного гардероба практически безжалостно стащили. Оставшееся белье, напротив, сняли очень аккуратно. Сели была слишком расслаблена после того, что сотворил дракон, а потому, не слушая ворчащих где-то на задворках сознания голосов разума, поднялась к Риду, усевшись напротив, и, не стесняясь собственной наготы, повторила его прошлые действия со змейкой, теперь уже на комбинезоне подземного. От неторопливых движений пальцев, скользящих по его коже, губы дракона тронула улыбка: он понял, чего добивается тигра, но, кажется, пламенную речь между стонами и попытками смять покрывало вечно сжимающимися кулаками услышал до конца, а потому, позволив раздеть себя и наблюдая, как любуется девушка созерцанием его тела, притянул снова, но бережно, позволив оседлать себя и не продолжая дальше. Почувствовал, как девушка вздрогнула, когда встретилась с доказательством его желания, расслышал стыдливый шепот:

   - Рид, у меня никого раньше не было...

   - И не будет, - уверенно прошептал ей на ухо дракон, не забыв про себя добавить "никого, кроме меня", а затем, глубоко поцеловав и не дав пожару страсти разыграться снова, уложил на кровать, устраиваясь сзади и словно ощущая, как довольно улыбается его маленькая истинная. Одна его рука служила девушке вместо подушки, вторая пристроилась на животе, то и дело опускаясь ниже, чему Сели, надо сказать, была крайне рада, время от времени пододвигаясь и начиная тереться о дракона. Он чувствовал, что это происходит уже во сне, и она просто инстинктивно к нему стремится. И пока доверия обманывать не желал. То, что сегодня произошло благодаря разговору с Лидией, было колоссальным скачком к сближению. Пусть Сели пока думает о гипотетической истинной. Зато она наконец-то стала доверять. И он своего больше не упустит. Когда эта мысль посетила его, дракон улыбнулся. Теперь и подземный вслед за Сели мог отправляться в страну грез.


   ________________________________________

   Урса-старшая - своевольное название Большой Медведицы



   Глава 16. Где искать и чья вина - повсюду зима


   Ей ответили категорическое драконье "нет", когда она попросила обучить ее хотя бы базовым приемам самообороны так же, как и Лидию. Непреклонное выражение лица Рида вызвало внутри волну жгучего протеста, а на закономерный вопрос "почему" прозвучал еще более ошеломляющий ответ, заключающийся примерно во фразе "я всегда смогу тебя защитить". А ничего, что это его "всегда" продлится только полгода? Ух, как же разозлила чешуйчатая самоуверенность. Она чуть не пошла на поводу у желания оторвать наглый драконий хвост, благо, от него осталось совсем немного, и оставить себе в качестве трофея, но ситуацию спустила на тормозах Лидия. Сели просто зарычала на возвышающегося над ней Силверстоуна, почувствовав, как отрастают на руках когти, и скрылась в направлении своей каюты, жалея, что двери закрываются автоматически и нет возможности как следует ими хлопнуть. Да, это, пожалуй, было главным упущением "Маргариты". Она ненавидела подземного в тот миг сильнее всего на свете. Ишь, раскомандовался! Вообще с момента примирения после двухмесячной холодной войны она все чаще и чаще начала ловить себя на мысли, что одно пренаглое существо твердо решило взять ее в оборот. Сокровищем заделать, то есть. По вечерам утаскивал в свою каюту и постель - холодно ему одному, видите ли - при этом раздевая до белья и удобно устраиваясь сзади, и засыпал, как ни в чем не бывало, посмеиваясь перед сном на оскорбленную невинность, какую воплощала собой тигра при мысли о том, что ее опять нагло продинамили. На все вопросы отвечал, что так ему спокойнее за ее безопасность и "ты же не покусишься на дракона, у которого есть истинная". Она только вздыхала - противопоставить Риду было нечего - и привыкала ощущать его рядом в постели. Но сегодня кое-кто чешуйчатый и крайне самоуверенный обязательно останется без сладкого.

   Дверь она заблокировала. И входную, и ту, что разделяла каюты, и со спокойной душой отправилась в душ. Стоя под теплыми струями, пыталась привести в порядок разбушевавшиеся эмоции. Тигрица внутри вообще была лапами и хвостом за то, чтоб над драконом за его своевольное поведение надругаться, и кажется, Сели была как никогда близка к этому. Каково же было изумление, когда, выйдя из душа, она обнаружила на своей постели вольготно разлегшегося дракона! В ответ на немое возмущение он безнаказанно поднялся и направился в душ:

   - Так бы и сказала, что хочешь сменить место ночлега, - непробиваемая скотина! - Не засыпай без меня.

   Она зарычала натурально, увидев старательно скрываемую в уголках губ улыбку и, пока дракон еще был в поле зрения, возмутилась:

   - Как ты проник внутрь?!

   - У капитана есть телепорты на самый экстренный случай в любую каюту, - подмигнули ей, развернувшись у самой двери в душ.

   - Я убью тебя... - пообещала вконец взбешенная Сели.

   - Сделай это нежно, после того, как мы отыщем горгулий... - Рид на мгновение задумался. - И желательно в постели! - скрыться он успел до того, как в него полетел схваченный в порыве ярости будильник. Почти сразу после этого тигра о порче казенного имущества пожалела, но...только в присутствии этого дракона она теряла годами выдрессированный самоконтроль. Невольно Сели начинала мечтать о том, как бы поскорее отыскать каменных истуканов и смыться из-под чудовищной опеки крылатого. Проведя время с пользой, конечно. Тем более что разрешение только что было получено...

   Когда он вернулся, Сели уже везде погасила свет и улеглась в постель. Поняла, что прятаться от него, демонстрируя обиду или злость, бесполезно - все равно отыщет и утащит с собой. Не тот тип характера, с которым можно было бы соревноваться в упрямстве. Да и устала она, так устала бороться...

   - Не делай вид, что уснула, - кровать прогнулась под весом дракона, и на талии привычно оказалась его рука. Что, съел, чешуйчатый? Никто для тебя раздеваться не собирался, пронеслась злорадная мысль, а позади послышался тяжелый вздох, за которым последовал ее немедленный переворот на спину и дальнейшее умасливание посредством поцелуя.

   Почему этот наглый дракон всегда совершенно точно знает, как утихомирить ее? Стоило ему прикоснуться, как руки Селии уже взлетели ему на плечи, не скрываясь и никого не стесняясь, а сама она стонет от того, что творят пальцы высшего. И вот, оказавшись почти полностью раздетой и прижатой к груди подземного, она услышала его уверенный шепот:

   - Тебе стоит больше доверять мне.

   - Ты о чем, дракон? - она даже поднялась над ним, благо, Рид сейчас находился в позиции снизу.

   - О том, что я сказал тебе насчет охраны.

   - Ох, дракон, - этот выдох дался девушке нелегко. - Как же ты не понимаешь, дракон? Мы с тобой через четыре месяца расстанемся. Твоя привязка рассеется, и ты думать забудешь о том, что однажды для защиты своей подопечной даже стал ночевать в ее постели. Ты хороший, дракон... - она медленно обвела пальцем контур его бровей. - Но мы все равно расстанемся. И без тебя мне непременно потребуется защита.

   Странное выражение промелькнуло в глазах Рида, но спросил он совсем не о том, что в данный момент его беспокоило:

   - Сели? - увидев сфокусированные на нем зрачки, продолжил. - Почему ты никогда не зовешь меня по имени?

   - Потому что это лишний повод к тебе привязаться, - горько улыбнулась она.

   - Сели?.. - он посмотрел на нее со смесью надежды и волнения во взгляде.

   - Да?

   - Назови меня по имени...

   - Зачем ты не даешь нормально с собой расстаться...Рид? - выговорила она, не без удовольствия наблюдая, как радость вытесняет все остальные чувства на лице Силверстоуна. Вместо ответа ее притянули поближе, нежно поцеловали, а потом опять пристроили под боком со словами "спи..." Тяжело вздохнув и услышав короткий смешок телохранителя, Сели потихонечку заснула.

   Если он наивно предполагал, что внушение насчет своевременной и на должном уровне выполненной защиты она проглотит, как сладкую пилюлю, то горько ошибался. Проснувшись на следующее утро одна в постели, Сели, напрягая слух, поняла, что дракон опять обучает сирену в спортзале. Зарычав на все несправедливости жизни сразу, она выпрыгнула из-под одеяла и занялась своим видом тренировок после того, как привела комнату в порядок. А именно достала любимый плейер и подключила его к встроенной стереосистеме, после чего - спасибо звуконепроницаем стенам - врубила музыку на полную громкость и начала следовать уверенным движениям тренеров, показывающих голографическое изображение всех необходимых силовых упражнений и растяжек.

   Капитан корабля - симпатичный мистер Ричардсон, тот самый, у которого след от кольца на пальце каждый вечер обновлялся - застал ее как раз в момент выполнения мостика, который она делала из вертикальной стойки. Заметив внимание со стороны и спохватившись, что открытая дверь и доносящаяся из нее музыка соберут ненужных зрителей, тигра оборвала трансляцию и повернулась к мужчине:

   - Доброе утро. Я могу чем-нибудь помочь?

   - Доброе утро, Селия, - он, почему-то, всегда называл ее исключительно полным именем. Хотелось думать, что это субординации ради, но Селия шестым чувством понимала, что и тут приложил свою загребущую лапу один невыносимо достающий ее индивид. Ну и телохранитель по совместительству, конечно. - Просто хотел предупредить, что пришло время перерыва в полете, и нам необходимо спуститься на одну из ближайших обитаемый планет для дозаправки и загрузки провианта. Я читал ваше досье - из всех членов экспедиции вы наиболее часто совершали вылазки в системах галактики Веретено. Может быть, сможете сейчас посоветовать, где лучше и нам приземлиться?

   - Определенного курса пока нет и острой необходимости в горючем тоже? - уточнила тигра.

   - Можно и так сказать, - кивнул Ричардсон.

   - А наши приблизительные координаты можно узнать?

   - Конечно, - кивнул капитан. - В рубку пройдем?

   - С удовольствием, - улыбнулась она.

   По пути им встретились освободившийся после тренировки сиренодраконоорганизм - так про себя она стала величать не состоящих в родстве и связи сиамов Рида и Лидию - и Сели не без удовольствия отметила, как сузились глаза высшего при виде картины его подопечной рядом с капитаном корабля. Сначала хотелось позлорадствовать, потом сама же себя одернула: неужели и она когда-то так же глупо выглядела со стороны?

   В рубке ей сразу была предоставлена трехмерная картинка участка галактики Веретено, или галактики огненных, в котором сейчас находился корабль. Сели провела пальцем по голограмме - светящиеся точки от ее прикосновений расплывались и собирались снова, стоило только отодвинуться. Она знала этот сектор, как свои пять пальцев. Рука непроизвольно задрожала. А ведь прошло целых пять лет...

   - Система Омикрон. Планета Пилигрим - это хорошее место для заправки, - указала она на звезду Омикрона и обращающуюся вокруг нее одну из пятнадцати планет. - Планета Айос, - палец переместился к соседней, - можно сделать на ней незапланированную остановку?.. - дрогнувшим голосом произнесла она, обращаясь к Ричардсону.

   - Конечно, - кивнул глава "Маргариты". - С призрачными из-за расстояния сейчас не самое лучшее сообщение, передадим огненным, они свяжутся с Детри. А почему, если не секрет, именно эти планеты?

   Сели обернулась на звук голоса капитана. Взгляд непроизвольно остановился на выходе из рубки, который загородила мощная фигура Рида. Кажется, сейчас кто-то усиленно считывал ее эмоции...

   - Планета пилигримов с радостью встретит свое заблудшее дитя, - с расстановкой произнесла Селия. - Это родина белых тигров. А на планете Айос мы...хороним наших близких. Я бы хотела попрощаться, если это возможно.

   - Безусловно, - капитан склонил голову в знак сочувствия, и девушка поспешила покинуть управляющее помещение. Дракон просто освободил дорогу, ни о чем не спрашивая. Да и не стоило сейчас об этом. Переживать тот ужас по новой она не готова. И никогда не будет. Зато она может разделить свою боль с тем, кто чувствовал почти то же самое.

   Ван Гарден открыл после первого же стука. Глядя на взволнованное лицо тигры, спросил просто:

   - Что случилось?..

   - Вы хотели бы видеть, как похоронили Габриэля Старка белые тигры? - без лишних слов спросила она.

   - Конечно, Сели.

   - Готовьтесь. После дозаправки корабля полетим на планету святых, - предупредила она и направилась к себе в каюту.

   В эту ночь они с Ридом не разговаривали. В эту ночь она беззвучно плакала несколько часов подряд, а дракон ласково поглаживал ее волосы и целовал виски. Она боялась возвращаться. Главным образом потому, что пять лет бегала еще и от терзающих воспоминаний. Страх потихоньку отступал, лишь когда она думала о том, что дракон будет рядом. И тогда хватала ставшую привычной руку и устраивала у себя вместо подушки. Она не видела, но дракон улыбался на умиляющие действия. Дракон впервые в жизни чувствовал себя счастливым.

   Планета Пилигрим встретила их с распростертыми объятьями. Особенно теплыми они оказались для мужской части экипажа, поскольку на симпатичных представителей сильной половины не реагировали разве что слепые и совсем убогие тигрицы. Сели держала себя из последних сил: на ее дракона, ЕЕ дракона, которого она несколько часов назад обнимала и доверчиво прижималась, смотрели голодными взглядами даже замужние обротницы! А этот подземный, чтоб ему было хорошо? Разве он сопротивлялся чужому обаянию? Даже не делал вида, что его что-то не устраивает! Ох, как от этого бесилась тигра внутри. Как сильно было ее желание что-нибудь сотворить с Ридом. Правда, продлилось это ровно до того момента, как она не заметила лукавый взгляд высшего, которому провоцировать тигру явно нравилось. Чего же он добивается? Чтобы она с кулаками набросилась на него и прямо у всех на виду отвесила тумаков? Нет, она до такого не опустится. Она все-таки была невестой не последнего тигра в клане. Кстати, о клане.

   Она навестила старейшин, пока капитан и другие члены экипажа узнавали, как и где можно пополнить запасы корабля. Дела шли неплохо, если не считать попыток золотистых намекнуть на то, что две сестры-беглянки уклоняются от обязанностей продолжения рода. Старейшина, который все это рассказал Сели практически из первых уст, выразительно посмотрел на возвышающегося сзади Рида ("пункт два-четыре!"), отчего девушке тоже захотелось лицезреть дракона. Однако натолкнувшись на невозмутимое выражение лица подземного, она с грустной улыбкой обернулась обратно. Дракон не ревновал. Значит, их совместные ночевки, результат которых - смешавшийся запах - сейчас и чувствовал старейшина, ни к чему никого не обязывают. Что ж, так даже лучше. Похоже, один из руководителей клана ее эмоции прочитал по лицу, поскольку нахмурился, стоило ей закончить свою мысль, однако почти ту же успокоился, снова посмотрев в сторону Рида. Это что, игра в гляделки такая?! И почему ее никогда не посвящают в правила? Очень хотелось уже не зарычать, а зареветь во всю глотку, обратившись до кучи, но она сдерживалась. Сдерживалась изо всех сил. И сосредотачивалась на других деталях, которые могли впоследствии пригодиться.

   Лидия все чаще проводила время с ван Гарденом. Сели почти физически ощущала нервозность женщины, считая это неплохим знаком. Конечно, со способностями сирен к поиску она знакома не была, но на личном опыте убедилась: такое настроение наступает перед большими переменами. Сели верила, что переменой станет именно найденная группа горгулий. Лидия же все это время рассматривала вместе с огненным те фото, что ранее демонстрировались тигрице, и по маленьким снимкам Джулиана описывала изменения во внешности, произошедшие с годами. Интересно, а сама Сели смогла бы такую же процедуру повторить в отношении Рида? Наверное, да. Потому что за проведенный с ним месяц почти бок о бок она узнала практически все, чем жил и грезил дракон. И ей все это импонировало и ощущалось привлекательным. Иногда даже создавалось ощущение, что он словно создан для нее одной. Иногда. Но почти сразу пропадало, стоило вспомнить о таинственной истинной. Однажды тигра решилась и спросила, будет ли Рид искать свою женщину после того, как их контракт утратит свою силу. Ответом послужил насмешливый взгляд и драконья поддевка из разряда "уже хочешь от меня отделаться?" Фыркнув, девушка не ответила. Да и как было объяснить высшему, что дня этого самого освобождения от договора она боится хуже атомной войны? Она привыкла к нему. Привязалась и прониклась. И все также боялась дать название тому щемящему чувству, что возникало каждую ночь, когда широкая драконья ладонь уже привычно устраивалась у нее на животе. Нет, название она знала. Но произнести его вслух стало бы подписанием себе окончательного смертного приговора.

   Перелетать на Айос не было нужды. Оказалось, что несколько месяцев назад, вместе, впрочем, с петицией в совет метаморфов, с которой белым тиграм дали ознакомиться заранее, планету Пилигрим посетила делегация драконов от имени Дориана Детри, между всем прочим предоставившая возможность посещать место захоронения своих родных и близких, не прибегая к услугам космопортов. Сели эта новость сильно порадовала, но не спросить о содержании петиции она все-таки не могла. Оказалось, что там было собрано несколько десятков подписей очевидцев, готовых прийти на суд метаморфов и подтвердить в присутствии свидетелей о том, как Адам из рода золотистых тигров позволял себе грубое отношение к другим метаморфам. Сели не оказалась единственной.Услышав новость, девушка мигом развернулась к подземному, но тот сделал вид, что не имеет к этому никакого отношения. Так вот, значит, что в его понимании относилось к понятию "дернуть кошака за хвост". И почему-то тигре подумалось, что только петицией дело не ограничилось. В любом случае, драконы старательно подрывали и без того шаткий авторитет золотистого. Поэтому на жалобы с его стороны старейшины белых и смотрели сквозь пальцы.

   Переход на планету святых состоялся через неделю после приземления "Маргариты". Все это время экипаж корабля не отпускали заботливые тигровые руки во множественном воплощении. Дошло даже до того, что их пригласили остаться на праздник проводов лета, о котором Сели благополучно забыла во время перебежек из одной инстанции в другую. Отказ воспринялся бы как личное оскорбление глав клана, Сели, к тому же, еще и являлась его непосредственным членом, а уж представительство тигров в совете метаморфов и вовсе накладывало на посещение праздника отпечаток обязательности. В общем, согласились все.

   Она была в белом. Надела самое красивое платье, которое нашлось у тигров, и вместе со многими другими девушками и женщинами вышла танцевать у костра. Это был такой обычай: осенью тигры обычно устраивали свадьбы, поэтому на пороге нового времени года женихи должны были увидеть потенциальных невест танцующими. Потому что танец был символом их заканчивающейся свободы. В нем девушки выплескивали все страхи и негативные эмоции, готовясь к мысли о том, что скоро обретут семью. Ее приглашали самые разные представители тигров, а она все искала глазами Рида, втайне опасаясь, что ему протянет руку какая-нибудь молоденькая и готовящаяся вскоре стать для кого-нибудь нареченной девочка. Но нет: дракон не танцевал сам и не был приглашен никем из присутствующих дам. Отказ был бы воспринят крайне негативно, пусть гости и не учитывались на празднике в качестве участников. И Рид наверняка не знает традиции приглашения на танец невестой: это своего рода знак, какой именно жених приглянулся девушке. А потом родственники мужчины со спокойным сердцем могли идти к старейшинам с просьбой о браке. Сели так поступила с Алексом. Сейчас она хотела повторить свое безумство.

   Легкими, почти невесомыми шагами она приближалась к дракону, все время своего следования ощущая все большую уверенность под взглядом ярко-зеленых глаз Ее словно прожигали до самой души, но она больше не боялась пламени подземного. Молча подойдя к Риду, она протянула ему руку и с ласковой улыбкой приняла теплую ладонь дракона. Притянула к себе, ощущая, как уверенно ее начали вести в танце, и тут выдала:

   - Так ты поэтому у кисы в клубе рычал - сам хотел под песню японца зажечь!

   - Если это было твое своеобразное признание моих танцевальных навыков - я польщен, - улыбнулся Рид, уменьшая расстояние между ними и заставляя сердце тигры биться чаще. Опять этот сводящий с ума запах. И как же захотелось обратиться! - Может, ты меня просветишь, почему я сегодня ощутил отчаянное желание по крайней мере десяти женщин пригласить меня на танец и только одно твое - спокойное и взвешенное? - недоумевающе спросил дракон.

   Ей было тяжело соревноваться с ним в умении контролировать эмоции на лице, она просто рассмеялась:

   - Десять? Дракон, да ты имел огромный успех! Особенно если учитывать тот факт, что из невест тебе бы подошли всего две: я - потому что уже пять лет как в брачном возрасте, и моя сестра - потому что ей как раз через пять лет в этот возраст вступать.

   - А остальные, - Сели оглядела толпу жадно взирающих на ее кавалера тигриц, - либо уже замужем, либо совсем нескоро станут об этом задумываться... - подмигнула она напоследок.

   - И что же получается? - хитро прищурился подземный.

   - Ну... - а настроение стало веселым и беззаботным, как от небольшого опьянения, и Сели решила не молчать. - Будь ты тигром, мое приглашение на танец означало бы исключительную благосклонность к тебе как к жениху, и уже на следующее утро после праздника проводов лета твои сваты могли бы пойти к старейшинам с просьбой отдать меня в жены.

   - "Будьте моим мужем" в интерпретации ваших находчивых женщин? - фыркнул Рид, тем самым своих ярых поклонниц - а на отсутствие слуха оборотни не жаловались никогда - отвратив от себя окончательно и бесповоротно. - Я подумаю, - подмигнул он, имея в виду только что рассказанное Селией. Она только закатила глаза: невозможная рептилия!

   - У меня есть преимущество перед остальными, - девушка поднялась на цыпочки и зашептала дракону на ухо, чтобы оборотни не разобрали шепота на фоне общего гула голосов, - я-то в курсе, что у тебя есть истинная, и, принимая мое предложение, ты не накладываешь на себя никаких обязанностей.

   - Да неужели? - лукаво улыбнулся дракон, а в следующее мгновение его губы отыскали ее, заставив забыть обо всем, что происходило вокруг. Наряду с ощущением абсолютного счастья тигру прошиб холодный пот. Она-то привыкла к выходкам подземного, когда они происходили наедине, но вот так, у всех на виду, да еще в праздник проводов лета...старейшины могли подумать, что оборотень и дракон и правда решили быть вместе.

   - Дракон... - она осторожно оторвалась от Рида. - Это уже не шутки...

   Он с минуту смотрел на нее напряженным взглядом темных глаз, потом расслабился и спокойно произнес:

   - Пусть лучше твои тигры думают, что ты занята. И несколько раз подумают перед тем, как соваться к избранной дракона.

   Она вздрогнула. Слова об избранной, произнесенные в таком тоне, всколыхнули где-то глубоко внутри робкую надежду на то, что быть вместе с подземным в каком-нибудь, пусть и самом необычном случае, получится, и эту надежду горячо поддержала беснующаяся от близости Рида тигра. Поэтому соревнование разума и сердца сама Сели жестко проиграла. Тяжело вздохнув, она кивнула:

   - Хорошо. Но только на эту ночь!

   - Порой мне кажется, что в тебе живет две совершенно разных личности, - изрек после небольшой паузы дракон. - Одна усиленно сопротивляется всему, что связано со мной, другая неистово поддерживает.

   - Поздравляю, - ехидно отозвалась девушка, - ты только что познал природу оборотней, подземный. Я сомневаюсь во всем и во всех, а вот моя вторая сущность тебе очень симпатизирует...

   - Тогда я был бы просто счастлив с ней пообщаться, - подмигнул ей высший.

   - Сначала тебе придется обратиться, - показали ему в ответ язык.

   - Так за чем же дело встало? - спокойно восприняли ее дурачество. - Пойдем, выйдем, или ты уже о своих словах жалеешь? - насмешливо выгнутая бровь вызвала в душе противоречивые чувства: с одной стороны, хотелось дать волю вредности и с высоко поднятым носом обратиться подальше от людских глаз, чтобы доказать одному самоуверенному дракону, что она слов на ветер не бросает, с другой - чувствовался в подначивании подземного какой-то подвох, скрытый смысл в словах, который она опять не улавливала. Эх, залезть бы к нему в голову и понять, как именно он думает! Но, видно, не судьба...

   Девушка, сверкнув глазами, опустила руки с плеч дракона, как бы ни было на них удобно и уютно, после чего, сделав знак следовать за ней, обогнула подземного по дуге, направившись в сторону от площади, на которой происходил праздник. Прочь от костра, взметнувшегося в небо, в отсветах которого двигающийся вместе с ней мужчина казался нереальным и живым одновременно. В темноту ночи, скрывающую очертания. Туда, где, дав волю своему животному, она перестанет контролировать инстинкты.

   - Отвернись, - сухо попросила девушка, когда они оказались в достаточном удалении от поселка одноэтажных домиков белых тигров.

   - И что я там не видел? - удивился дракон.

   - Отвернись, - повторила Сели, вздохнув и попытавшись объясниться. - Оборот - слишком интимный процесс, чтобы допускать к нему посторонних.

   - Я застал превращение в человека, - с легким упреком в голосе напомнили ей. - Выходит, не совсем посторонний... - подмигнув, добавил Силверстоун.

   Она даже простонала от досады - достался же ей самый непробиваемый из всех подземных драконов! Внезапно спасительная идея возникла в мозгу, и она ухватилась за нее, как за соломинку:

   - Не забудь - ты и сам должен пройти трансформацию.

   - Обещаю, что так и сделаю, - клятвенно заверил дракон, не переставая при этом лукаво улыбаться. Однако просьбу выполнил и действительно отвернулся. Как же она пожалела, обернувшись и застав дракона все в том же обличье, что не оговорила четкие временные рамки его превращения...

   Тигра была рада увидеть дракона не глазами человеческой половины, а вот так, воочию, когда между ними не стояло никаких дополнительных преград. Помня о том, что, возможно, мужчина ее рвения оказаться с ним близко просто не выдержит, пусть она и не такая большая, как основная масса сородичей, тигра осторожно приблизилась к подземному и ткнулась лбом в его руку. Реакция последовала незамедлительно: Рид опустился на колени и, обхватив ладонями мордочку большой белой с черными проталинами кошки, прижался губами к темному носу. Довольно заурчав, животное, уже плохо себя контролируя, повалило дракона на спину, начав облизывать лицо и вызывая тем самым раскатистый хохот высшего:

   - Селия, хватит, прекрати! Я обещаю, что больше не буду тебя обманывать, только перестань сейчас же меня слюнявить!

   Ах, не нравятся ему знаки внимания, оказываемые животной половиной? Метаморф, фыркнув, спрыгнул с дракона в человеческой ипостаси, теперь глядя укоризненно и как бы намекая: а кто-то ведь обернуться обещал.

   - Отвернись, - тоном Сели повторил ее же просьбу Силверстоун. Тигра снова фыркнула: вот еще! И чего она там не успела увидеть? - Маленькая хулиганка, - пожурил Рид, однако же, принявшись снимать одежду для последующей трансформации.

   Тигра только согласно заурчала: что есть, то есть, она такая. В отличие от вечно сомневающейся человеческой половины, которая никак не может этого дракона заполучить. А дракон-то уже - вот он, на блюдечке с голубой каемочкой, только и ждет, когда же белокурая девушка сама себе разрешит быть счастливой. Интересно, почему она не видит связи, протянувшейся к ней от высшего? Но тигра пока маленькая, слишком маленькая: несмотря на желание быть все время рядом с драконом, она еще и очень любит поиграть. А потому не расскажет человеку о том, что успела заметить, пока ничего не подозревающий подземный демонстрировал ей наиболее интересные части своей...да, натуры - это будет самым подходящим словом! Тигра ведь привыкла рычать лишь на самых, с ее точки зрения, значимых моментах общения с высшим...все остальное время она научилась благополучно молчать. Так и сейчас: придя к этому нехитрому решению, она совсем по-детски махнула красивым хвостом и помчалась прочь от дракона и еще дальше от поселения оборотней. В любом случае, обратившись, высший не испытает ни малейшей трудности при попытке догнать одну свободолюбивую и четырехлапую натуру.

   Они вволю нарезвились. С драконом большая белая кошка испытывала то почти забытое ощущение свободы, которое, казалось, навсегда утратила за прошедшие пять лет. С ним не нужно было убегать и думать о том, что сейчас, из-за очередного поворота вывернет морда золотистого тигра, чтобы опять загнать в угол и вынудить следовать ненавистным условиям. С подземным в душе поселилось ощущение спокойствия и тихого счастья. Да, он планомерно, словно по расписанию выводил ее из себя, заставляя рычать и периодически взбрыкивать против навязанных правил. Вел себя так, словно являлся царем и богом ее жизни, и только на него нужно было дышать. Иногда ей действительно так казалось. Но бывали и моменты, когда своим хорошим отношением Рид перечеркивал все, чем успел до этого насолить. И сейчас был именно такой. Когда ветер в спину создавался мощными драконьими крыльями, когда легкие вдыхали кислород, услужливо предоставляемый стараниями черной тени, зорко следящей за передвижениями маленькой белой тигрицы с черными подпалинами шерсти. И вся его неприступность и непримиримость в некоторых вопросах сводилась к одному-единственному желанию. Он просто хотел видеть ее целой и невредимой. А значит, защищенной. И пусть в понимании Сели это выглядело несколько параноидально, действия дракона вызывали у животной половины чувство благодарности. И то неуловимое ощущение, что за твоей спиной наконец-то есть кто-то, на кого по-настоящему можно опереться.



   Глава 17. Ты теперь в царстве вечного сна


   Айос раскрыл объятия легких сумерек с привычной для Сели гостеприимностью. Отправляясь сюда ранним утром, девушка лишь под конец вспомнила, что планета святых, точнее, та ее часть, на которой располагалось кладбище, всегда обращена к Омикрону противоположным боком. То есть раннее утро Пилигрима, щедро поделившегося с экспедицией своими запасами, совпадало с вечером в том месте, куда Сели намеревалась пройти телепортом. Не беда, решила она, все равно для прощания с безвременно ушедшими яркий свет - это совсем не то, чего хотелось бы во время спокойной беседы.

   Мерцающую рамку стационарника покинула группа из четырех представителей "Маргариты" - Рид, естественно, увязался вслед за Сели, а Каспер и Лидия попросту хорошо знали Габриэля Старка, поэтому решили прощаться вместе - выйдя в некотором отдалении от ворот кладбища. Тем величественнее казалось сооружение, призванное быть хранителем отдыхающих душ. И если мужчины смотрели на средоточие склепов, затаив дыхание, то Лидия не сдержала восхищенного вздоха.

   - Особая шлифовка мрамора, - голос тигры прорезал установившуюся невольную тишину. - В свете Эйдоса - спутника Айоса - он сияет серебристым светом.

   - Обработка подземных, - подал голос Рид, и девушка кивнула:

   - Совершенно верно, никто так не умеет превращать камень в произведение искусства.

   Они вместе смотрели, как в отраженном свете Омикрона вдали возвышаются каменные ворота кладбища ангелов - так оборотни называли место, в котором хоронили своих сородичей. Сделанное полностью из белого мрамора - начиная от ворот и высокого ажурного забора и заканчивая отдельными могилами и целыми семейными склепами - благодаря тонкой обработке настоящих мастеров из числа подземных , все это сверкало даже в приглушенном сиянии Эйдоса. На монолитных стенах, оградах и невысоких заборчиках была изображена одна и та же тема: ангелы и их крылья в разных вариациях.

   - И давно здесь находится эта красота? - Лидия, наконец, обрела дар речи.

   - Пять лет, - задумчиво ответила Сели. - С того самого момента, как произошла резня на моей свадьбе. Кладбище заложено как раз на месте проведения церемонии.

   Сирена не сдержала сдавленного стона, но тигрица, на удивление, чужое потрясение восприняла спокойно. Само место для нее стало началом новой жизни, ведь именно там она заползла в арку ненаправленного телепорта, оказавшись у Барса и приобретая множество новых друзей взамен утерянных близких. Нет, трава под ногами не приносила несчастливых воспоминаний. Страшнее было оказаться лицом к лицу с теми, кто этот мир покинул, тогда как ей предоставили второй шанс. Она боялась, что потратила его на совершенно бесполезные вещи. Внутри заворочалась животная половинка, она с мнением человека явно не была согласна. В голове возникли картинки найденных и спасенных от верной гибели существ, и Сели понемногу стала приходить в себя от оцепенения. Нельзя медлить. Они не простят задержки. Они всегда были рады белокурому ангелу, и теперь тигра просто обязана подарить их душам последний приют.

   - Если вы не против, - обратилась она ко всем и никому конкретно, - я отведу сначала к могиле Габриэля Старка.

   - Он тоже здесь захоронен? - удивленно пробормотала Лидия.

   - Да, - кивнула Сели. - Мы посчитали, что его смерть достойна того, чтобы перенести тело на планету с могилами оборотней, созданных самыми древними из высших существ. Если семья Старк, очнувшись, пожелает перезахоронения, мы не станем препятствовать.

   - Думаю, семья Старк уже издали оценит почести, оказанные одному из своих членов, - резонно заметил Каспер. - И лучшего места для прощания придумать вряд ли возможно.

   - Спасибо, - поблагодарила Сели. - От лица всех белых тигров - и подземных драконов, думаю, тоже.

   - Можешь даже не сомневаться, - прошелестело где-то над ухом. Надо же, видимо, она уже настолько привыкла к его запаху, что не различает, когда Рид появляется рядом. Оглянувшись на своего дракона - она уже привыкла считать высшего своим - и, встретившись с ним глазами, Сели сделала знак головой, чтобы все следовали за ней. Спустя пять минут они уже стояли перед вратами кладбища ангелов.

   Тяжелые ставни поддавались с трудом, но Рид и Каспер отодвинули сторожевых небожителей, пропуская вперед женщин. Сели окинула взглядом немых охранников усыпальницы оборотней - они словно следили за путешественниками, решившими потревожить покой планеты Айос. Уверенным шагом она направилась по главной аллее, по бокам от которой располагались то отдельные могилы, то высокие сооружения склепов - оборотни предпочитали хоронить сородичей в одном месте.

   - С начала захоронения кладбище не было таким большим, - чувствуя потребность объяснить значительную протяженность места, в котором оказались ее спутники, заговорила тигра. - Однако некоторые семьи с Пилигрима захотели переместить могилы сюда. А потом и заезжие оборотни узнали об ангелах с Айоса - и для них идея целой планеты, на которую можно было бы прилететь и воздать родным почести, показалась неплохой. С тех пор умерших оборотней стало прибавляться еще больше. Габриэль находится ближе к концу - там, где располагается сектор с самыми новыми могилами.

   Когда Сели подвела их к нужному месту, Лидия не выдержала и ахнула. Безусловно, прочие отдельные могилы она успела разглядеть, просто не думала, что их надгробия как-то могли быть связаны с обитателями...а тигрица в который раз испытала чувство гордости за то, что такое фундаментальное строение соорудили именно у белых тигров. Потому что памятником было не что иное, как воплощенное в камне изображение Габриэля Старка.

   Из-за ограды на них смотрело грустное лицо ангела, раскрывшего крылья. Сели видела могилы людей, например, на Земле, там создавали вертикальные надгробия или каменные плиты, уложенные поверх земляного вала. Драконы предпочитали кремирование и держали пепел родственников в специальных усыпальницах. Как поступали сирены, девушка не знала, но совершенно точно догадывалась, как из жизни уходили горгулы. Именно так, как сейчас на какой-то из планет в звездной системе Галактики Веретено отряд горгулий слился с литосферной плитой. Или застыли единым организмом в какой-то из темных пещер. Она не могла уверенно сказать, как именно схоронились серокожие высшие, но попыталась донести до подземных мастеров момент прощания с Габриэлем. И те надежд не обманули.

   Вместе с застывшей на лице печалью и мукой мужчина раскрыл красивые крылья, словно защищая ими место своего последнего пристанища. Сам он застыл в коленопреклоненной позе - так Сели видела его служение семье, ведь он отводил врага от остальной части группы. Поэтому погиб с честью. И его подвиг не может остаться незамеченным.

   - Гейб... - тихо произнес Каспер, а затем бросил взгляд на соседние одиночные могилы. - Так это что, выходит, точные копии тех, кто лежит под землей?

   - Да, - кивнула Сели. - Это же кладбище ангелов. А ангелы охраняют свои тела после смерти. Если позволите, - а подземный уже понял ее с полуслова, - я вас ненадолго оставлю. Встретимся у ворот. Мне тоже...нужно кое с кем встретиться.

   Да, ее ангел ждал чуть ближе к выходу. Точнее, он был не один - целый склеп небожителей... Доверчиво прижавшись к подземному дракону, она, тем не менее, задавала направление. Вот и знакомое монолитное сооружение: цилиндрическая башенка с красивым куполом, особенно ярко сияющим в свете Омикрона. Дверь открылась сразу...

   Здесь было темно, и в ноздри сразу же ударил затхлый запах сырости. Видимо, кроме Сели, приходить сюда было некому. Проветривать, соответственно, тоже. Если задуматься, эта догадка не была лишена смысла: Алекс вместе с отцом уже никогда не выйдут из семейной усыпальницы, остальные старейшины были уже настолько стары, что их родственники не пожелали оставаться на Пилигриме и улетели осваивать новые просторы, а вот оборотни в возрасте, наоборот, предпочли остаться на родине. Кому теперь было дело до того, чтобы навещать гниющие кости? Только ей одной... Она отстранилась от Рида, давая знак, что теперь сможет обойтись без поддержки дракона, и сделала неуверенный шаг внутрь. Конечно, ее высший никуда не денется, но...начать нужно было самой.

   С каждым новым шагом она становилась ближе к памятнику Алекса. Высокий, сильный, гибкий тигр. Красивый, кудрявый и голубоглазый юноша. Назвать его мужчиной, несмотря на прожитые сорок лет, не поворачивался язык. Пусть физиологически оборотни становились зрелыми только к тридцати годам, красота Алекса, казалось, с момента совершеннолетия застыла во времени. Нестареющее сияние молодости - так о нем отзывались все знакомые тигры. Ох, Алекс...

   С каждым шагом к могиле погибшего жениха в памяти возникали картинки дня свадьбы. Но теперь, почему-то, боли не приносили. Просто проносились перед глазами, как старые фотографии из давно позабытого альбома. Сейчас ее наполняло не чувство страха, а не знакомое раньше ощущение умиротворения. И Алекс, спустя несколько мгновений представший перед ней таким, каким она запомнила его: улыбающимся, с гитарой в руках, словно только что отыграл ту самую мелодию японца, под которую так зажигательно танцевали в клубе Барс и Сели - улыбался своей необыкновенной улыбкой, заставлявшей сердце выпрыгивать из груди. Боже, как же она любила его, как почитала, как надеялась, что их совместная жизнь сложится идеально! А сейчас он смотрел на нее словно с легким укором и указывая на что-то, находящееся за ее спиной. А позади мог находиться только он - только подземный... нет, это уже галлюцинации, если даже каменная статуя советует держаться Риддерика Силверстоуна! Она замотала головой, и в то же мгновение сзади на плечи опустились теплые руки дракона. Придавая еще большей уверенности и чувства защищенности. Она положила свою ладонь поверх его, благодаря, и, разорвав контакт, молча приблизилась к статуе белого тигра. Поцеловала в макушку - так они всегда делали, чтобы успокоить друг друга - протерла от пыли мраморное основание, словно пытаясь соединиться с землей, похоронившей бывшего жениха. И отошла. Чтобы в последний раз вдохнуть один воздух на двоих. Возможно, она тоже больше сюда не вернется. Возможно, в скором времени драконы с удвоенной силой будут искать ее. После того, что она запланировала, это точно произойдет. Поэтому придется отсечь все места своего гипотетического появления, чтобы у Рида и мысли не возникло, что где-нибудь получится ее перехватить. Ох, черт, сколько же проблем от одного неминуемого желания животной половины...

   Глянув на памятник Алекса, она улыбнулась ему и сосредоточилась на Риде:

   - Можем уходить, - и сказанная фраза эхом отозвалась от полукруглых стен склепа. Дракон только молча кивнул, ожидая, когда она осмотрит соседние усыпальницы оборотней, потом обнял, некоторое время молча простояв на месте, и Сели показалось, что он успел за это время незримо пообщаться со статуей Алекса. Черт, привидится же... С этим подземным все не как у нормальных людей! Хотя они ведь и не люди, конечно.

   Выходили из склепа, взявшись за руки. Так и добрались до ворот кладбища. От Сели не укрылся заинтересованный взгляд Лидии, которым она скользнула по их паре, и понимающий - Каспера, который наверняка догадался, что подземный выступал своего рода успокоительным средством при прощании с близкими. Сели проигнорировала зарождающийся интерес, написанный на лице Верховной Жрицы, и произнесла:

   - Теперь можно возвращаться на корабль. У нас еще два месяца впереди на то, чтобы отыскать горгулий.

   От тигры не укрылся тяжелый вздох, которым сопроводила Лидия ее последние слова. Так, значит, нужно было вызвать сирену на откровенный разговор. И чьи-то поиски продолжить с удвоенными стараниями. Больше не высаживаться на малознакомых планетах, а целенаправленно лететь туда, куда укажет сирений зов. И добиться-таки результатов от поисков.

   Рид незримой тенью следовал рядом. Как же тяжело было думать о том, что скоро придется расставаться. Как же вовремя сжала руку его рука, словно говорящая, что ничего у нее не выйдет, как бы она ни пыталась. Нет, не думать об этом. Не сейчас - слишком рано, слишком не вовремя. Есть другие дела - и намного важнее. Воспользовавшись тем, что сирена и огненный дракон оторвались вперед и теперь уверенно шагали к стационарному телепорту, Сели остановила подземного и развернула лицом к себе:

   - Когда вернемся на "Маргариту", мне нужно будет поговорить с Лидией наедине. Ты же не будешь за меня волноваться все это время?

   - Буду, - безапелляционно ответила невозможная рептилия. Тигра не удержала сердитого рыка, чем сильно позабавила дракона. - Ты же понимаешь, пункт два-четыре.

   - Р-р-р-рид!

   - Мне нравится, когда ты произносишь мое имя, - поддели ее снова, разжигая пламя ярости из крохотного уголька раздражения. - Но я готов пойти на уступки, раз уж тебе так необходимо посекретничать с Ли.

   - И на какие же? - прищурилась Сели. - Неужто ваше величество готово пойти на жертвы в целях великого дела?

   - Великое дело требует великих жертв, - с намеком на чей-то слишком длинный язык выгнул бровь подземный. - Но, так и быть, я согласен мириться с твоим отсутствием. За поцелуй.

   У нее аж глаз дернулся. Вот этот вымогатель - ее самая лучшая защита от нападения?! А кто тогда спасет маленькую беззащитную тигрочку от него самого? Впрочем...дракон напросился сам! Недолго думая и бросив осторожный взгляд в сторону удаляющихся Лидии с Каспером, а еще надеясь, что до телепорта им оглядываться незачем, за что получила смешок от высшего в связи с конспирацией, Сели, сверкнув глазами, притянула ближе к себе лицо Рида и несмело коснулась губами. Ха-ха, торжествующе подумала она, успев почувствовать, как высший от молниеносности решения опешил. Все-таки, когда целуешь ты и когда тебя - это две большие разницы. Дракон определенно знал, чего хочет, когда притягивал ее к себе. Когда сжимал в объятиях ее несопротивляющееся тело, когда засыпал рядом с ней каждую ночь. Чего же хотела от него она? И в следующее мгновение Сели поняла, как лучше всего показать это подземному. Она просто раскрыла сердце навстречу Силверстоуну.

   Почти сразу же объятия из поддерживающих превратились в болезненные. Словно дракон узнал, наконец, что за тайну скрывала Сели. Она не собиралась молчать. Она отдалась во власть своих желаний...

   Стукнутого обухом дракона она оставила на входе "Маргариты", хитро улыбаясь и нарочно плавно покачивая бедрами, когда удалялась. Чуткий слух удалил даже судорожное сглатывание Рида, но Сели была в ударе и останавливаться не собиралась. Она словно чувствовала, что до горгулий оставалось всего ничего. Странно, конечно, потому что Лидия, на удивление, ни словом не делилась о своих ощущениях. Это, кстати, еще одна причина, по которой стоило с сиреной поговорить. Пользуясь тем, что ван Гарден отправился в пищеблок, а Ли - к себе, тигра неслышно ступила на порог каюты сирены и нажала кнопку закрывания двери, когда жрица уже собиралась сделать это сама. Удивившись, Лидия округлила глаза и склонила голову набок:

   - Ты что-то хотела, Сели?

   - Поговорить, - кивнула тигра, проходя в помещение и устраиваясь на диванчике, точь-в-точь похожем на тот, что стоял и у нее.

   - Если о том, как мы сходили на кладбище, то давай потом, - внезапно севшим голосом попросила сирена. - Это оказалось тяжелее, чем я думала...

   - Вообще-то горгульи в теме моей беседы явно прослеживаются, но захоронений это не касается, - покачала головой Сели. - Я хотела поговорить о поиске в галактике Веретено, Ли.

   На удивление, сирена отреагировала эмоционально: вздрогнула, затравленно посмотрев на Сели, шумно вздохнула, сделала несколько нерешительных шагов по направлению к спутнице. Потом грузно, несмотря на то, что сама была легкой и миниатюрной, опустилась рядом и прикрыла глаза:

   - Я его не чувствую, Сели...

   - Кого? - не поняла тигра. - Джулиана?

   - Да... - прошептала срывающимся голосом сирена. - С того самого момента, как он пропал в Веретене, я перестала его чувствовать. Он словно отгородился и от меня тоже той самой каменной стеной, с которой слился на одной из планет... А сегодня мне впервые стало по-настоящему страшно.

   - Из-за чего? - как можно более спокойно спросила Селия. Почему-то ощущения надвигающейся беды не было; наоборот, крепла уверенность в том, что горгулий они обязательно найдут. Просто, скорее всего, у Лидии существовал определенный барьер, который она не могла преодолеть и из-за которого притуплялась возможность зова Джулиана. Как и у самой Сели - наличие истинной Рида - стена, не позволяющая насладиться заканчивающимися минутами рядом с драконом. Страх перед тем, что потом бросят и оставят без ощущения защищенности, с которым она почти сроднилась. Но это ведь был не повод для того, чтобы опускать руки, правда?

   - После того, как мы расстались, точнее, он улетел от меня, я всегда его чувствовала - ты не поверишь, Сели, - тихо проговорила сирена. - Даже тогда, когда он находился в кошмарном количестве световых лет от меня... Я всегда знала, что поселившаяся где-то в глубине сердца тоска - это отголосок того чувства, что постоянно носит в себе Джулиан. Мужчинам в этом отношении легче: они могут занять себя другими делами, отвлечься от ненужных мыслей, тем более, у моего Ли всегда был долг перед сородичами: в свете участившихся нападений на горгулов они обязаны были защищать себя. А потом... ... - она внезапно прервалась, делая несколько глубоких вздохов, и Сели ощутила укол раскаяния: все это время она думала только о своих проблемах с Ридом, не замечая молчаливости сирены и думая, что все идет хорошо и по плану, когда та позволяла себе немногочисленные шутки по поводу тигры и ее телохранителя. И если бы девушка хоть чуточку думала о чем-то, кроме собственных ощущений, то, возможно, смогла бы помочь сирене с увеличивающимся комом переживаний на душе. - Потом он пропал из моего сердца. Совсем. И я как-то резко стала ощущать только свою боль, которая больше не сдерживалась желанием оградить Джулиана от моих эмоций. И когда плотину прорвало...после нее не осталось ничего - ни меня, ни его. Голая душа без эмоций. А сегодня, увидев могилу Габриэля и поняв, что от моего зова, возможно, зависит судьба вообще всех горгулий, а я не в состоянии его вернуть...мне стало страшно, - она уже не скрывала эмоций и теперь почти рыдала в голос.

   Сели не выдержала и притянула сирену к себе. Лучшее средство от страхов - это вскрытая рана, за которой они находятся, подобно нарыву. И душу сирены необходимо было от этого очистить. Чтобы там, внизу, на самом дне увидеть тот самый отголосок эмоций Джулиана, который соединял их все время до того момента, когда горгул не окаменел вместе с другими своими сородичами. Сели верила, что душа, тело и чувства всегда могут существовать отдельно. Горгулы слились с каменными плитами - но загасили ли они свое сознание? Позабыли ли то, к чему так стремились? Перестали ли мечтать о том, чтобы привести свою расу к процветанию и спокойному существованию? Вряд ли. Значит, какой-то отголосок еще должен быть. Просто сирена его не замечает. И пока расстроенная Лидия проливала реки слез у нее на плече, Сели задумчиво размышляла над тем, как мало порой требуется для счастья - и как много нужно преодолеть барьеров, чтобы к этому счастью попасть.

   То, что говорила Ли о тоске горгула, сама тигра распознала безошибочно: это было тайное стремление души к сирене, которое жестко пресекалось разумом, почему-то решившим, что от крылатых женщин одни только беды. Такое ощущение, что про единственный поиск в их жизни горгулам было невдомек. Или просто те не могли поверить, что после этого вольная жизнь сирен подойдет к концу. Странно, конечно... Но в любом случае сам Старк не позволил разрушаться связи с сиреной. Возможно, насаждаемое обществом чувство брезгливости по отношению к расе бледнокожих искательниц не всегда одерживало верх над остальными. И нужно было непременно этим воспользоваться. Только вот эмпатом Сели, к сожалению, не была.

   Можно, конечно, привлечь к помощи Рида, но она сомневалась, что при драконе Лидия сможет быть откровенной в своих чувствах до конца. Значит, надо попробовать собственными силами. Что там советуют при сильных эмоциональных потрясениях?

   - Так, - решительно заявила тигра, отстраняя сирену и тем самым привлекая ее внимание. - На пол, живо!

   Опешившая от резкой смены настроения Лидия безропотно последовала приказу. Слезы высохли, а на лице стало проступать выражение заинтересованности.

   - Больше интеллекта во взгляде, - криво усмехнулась Сели, поставившая задачу во что бы то ни стало сирену расшевелить. Лидия робко улыбнулась. - А теперь - в позу лотоса, пожалуйста, и не пытайся меня убедить, что после тренировок с Ридом у тебя этого не получится.

   - Кстати! - оживилась девушка с прозрачными глазами. - Что все-таки у вас с подземным происходит? - вот уж не думала она, что внимание сирены будет так легко переключить...

   - Не отвлекаемся от процедуры! - с серьезным выражением лица заявила тигра, внутренне облегченно вздыхая оттого, что сейчас можно не отвечать на провокационные вопросы. - О, неплохая растяжечка, - похвалила она, усаживаясь напротив сирены и занимая ту же позицию.

   - Спрашиваешь, - гордо глянула на нее Верховная.

   - А теперь выкидываем все мысли из головы и попытаемся настраиваться на зов, - посоветовала Сели улыбающейся сирене.

   - Ты думаешь, это так легко сделать? - фыркнула Лидия.

   - Ты Верховная Жрица или как? - невозмутимости Сели можно было только позавидовать.

   - А ты имеешь хотя бы отдаленное представление, кто такая Верховная Жрица? - глаза сирены стали совсем прозрачными, и Сели ощутила необъяснимый холод в душе. Будучи существом теплолюбивым, зябко поежилась, испытывая еще и неконтролируемое чувство страха, однако почти сразу же с этим в голову пришла идея, которой она и поспешила поделиться:

   - Я поняла! То, что ты стала этой самой главной жрицей, тоже сыграло свою роль! - Лидия непонимающе взглянула на нее, и тигра поспешила объяснить. - Ты на меня сейчас так зыркнула, я подумала, тут на месте и заледенею, и не осталось ничего, кроме ощущения безысходности. Ты не те эмоции вызываешь, которые нужны для восстановления связи.

   Лидия склонила голову, ожидая продолжения объяснений. Сели, тяжело вздохнув, опустила голову, пытаясь подобрать нужные слова. Что же могло натолкнуть вновь на существующую давно связь между сиреной и горгулом?

   - Вспомни, - задумчиво проговорила она спустя несколько мгновений, - вспомни самые счастливые минуты рядом с Джулианом, - ладонь тигры поднялась и оказалась на уровне сердца Лидии. - Вспомни всю теплоту, с которой каждый раз встречала и провожала его. Вспомни, как счастлива была от осознания того, что он здоров и находится рядом. Ты просто забыла, что значит ощущать рядом с собой кого-то, на кого можно было бы положиться, и это ощущение нужно обязательно вспомнить. Воскрешай в памяти все моменты - от хороших до откровенно негативных - все, что были связаны с Джулианом. Воскрешай тот миг, когда мысленно ответила ему "да" на предложение стать его женой. И переживи, наконец, ту секунду, минуту, час после, когда поняла, что осталась одна. Именно эта точка послужила началом твоего отчуждения, ли. Именно она не дает тебе в полной мере ощутить зов. Забудь о том, что в порыве глупости или ненависти наговорил тебе этот мужчина: он был неправ, он ошибался, и я больше чем уверена, он и сам понимал это. Иначе не осталось бы вашей связи, а сам он давно бы забыл тебя и встретил другую. Вспомни, Лидия, вспомни, что значит жить и переживать эту жизнь во всем многообразии эмоций.

   То время, что длилась тихая речь Сели, Лидия инстинктивно провела с закрытыми глазами. Когда в душе пошел отклик от слов девушки-метаморфа, она ощутила, как прорывается в душе плотина изо льда. Ком застрял в горле, когда перед глазами начали проноситься картинки прошлого. Слезы потекли из глаз, стоило ей вспомнить о лежащем в кармане формы колечке. Когда сирена снова открыла взгляд миру, Сели даже вздрогнула: льдистые прозрачные глаза снова обретали чистый голубой оттенок радужки. Что-то с ней явно произошло во время попытки пробудиться. Некоторое время Лидия сидела тихо и неподвижно, смотря в одну точку где-то позади Сели. А потом в каюте раздались негромкие звуки песни, очень напомнившей тигрице ту колыбельную, что пела ей Арина во время лечения на планете крылатой богини. Слезы высохли. Голос с каждой минутой обретал все большую уверенность, а в глазах загорался лихорадочный блеск. Внезапно на полуслове сирена затихла, словно прислушиваясь к чему-то, потом поднялась с места и молча покинула каюту. Заинтригованная тигра направилась следом. Нагнала Лидию только в рубке - так стремительно набирала скорость девушка с каждым шагом.

   Капитан Ричардсон приветствовал Верховную Жрицу сдержанным кивком головы. Она вежливо попросила раскрыть изображение того участка Веретена, в котором сейчас находилась "Маргарита". Отойдя от картинки, сверившись с направлением и заглянув в ближайший к ней иллюминатор, Лидия вернулась к ожидающим ее капитану и Сели.

   - Здесь, - она показала на светящуюся точку в стороне от Омикрона.

   - Уверена? - Сели взяла сирену за руку, ощущая мелкую дрожь. Но ей почему-то казалось, что это от предвкушения, а не страха.

   - Уверена, - кивнула Верховная.

   - Альдибаин, - обозначил окончательную цель путешествия Ричардсон. - Система звезды включает в себя три планеты, на двух из которых есть пригодные для горгулий условия. На одной можно высаживаться без скафандров, - подняв данные звезды из галактики огненных, ответил он некоторое время спустя.

   - Мы летим туда, - имея в виду вторую планету, заявила Лидия.

   - Как скажете, - безропотно согласился капитан.

   Выходя из рубки управления, тигрица не выдержала и обняла сирену:

   - Я очень рада, что ты восстановила эту связь, Ли.

   - Только вот я не уверена, что в будущем она обернется для меня чем-то хорошим, - горько отозвалась девушка с вновь ставшими прозрачными глазами.

   - Будущее никому из нас неизвестно, - грустно улыбнулась тигра. - Жить нужно настоящим.

   Тепло попрощавшись с сиреной, она отправилась в сторону своей каюты. Фраза про то, что жить нужно именно сегодняшним днем, вертелась в голове ровно до того момента, пока она не нажала на кнопку закрывания двери, почти сразу оказываясь в капкане рук подземного. Ох, она же его раззадорила перед тем, как пойти к Лидии, как же опрометчиво поступила тигра... Но ее, похоже, никто не собирался утаскивать в сторону спальни. Вместо этого подхватили на руки и отнесли к судьбоносному кожаному диванчику и задали гениальный вопрос:

   - И чем это вы там так долго занимались?

   - А ты соскучился? - лукаво улыбнулась Сели.

   - А ты как думаешь? - красивая темная бровь выгнулась, а коричневую радужку спокойствия стал заполнять уже привычный изумрудный оттенок.

   - Я тоже, - вместо ответа на вопрос искренне произнесла девушка, обнимая дракона и почти привычным жестом уткнувшись в основание шеи. До чего же вкусно он пахнет. Как ей будет не хватать этого. Отгоняя невеселые мысли, она решила посвятить Рида в то, чего удалось достигнуть. - Мы были в рубке. Лидия указала направление полета. Мы нашли горгулий, - отстраняясь и оказываясь на уровне лица подземного, выдохнула девушка.

   Дракон никак не прокомментировал новость. Просто тепло улыбнулся, а потом медленно притянул к себе, чтобы подарить нежный поцелуй. Сели не была настроена на нежности, поэтому сразу же об этом и заявила. Где-то на краешке сознания почувствовала смешок Рида, поняла, что ее просьба была услышана. Нет, сегодня ее точно не возьмут в оборот и не предпримут попытку сделать очередным сокровищем в драконьей пещере - она поняла это по неспешному, пусть и достаточно глубокому, смакованию собственного рта, а уж угадывать желания одного молчаливого высшего, доставшегося ей по контракту, она научилась. Но скоро...скоро они найдут каменных великанов. И вот тогда-то и наступит ее звездный час.



   Глава 18. Как на пламя свечи


   - Все понял? - Сели смотрела на дракона, держащего в руках рюкзак с аккуратно сложенным в нем плащом из лайтекса. - Только тогда, когда мы найдем горгулий. Не раньше содержимое этого рюкзака должно оказаться на воле.

   На нее посмотрели, как на дурочку, выгнув бровь и поджав губы, не считая нужным отвечать на вопрос и, как думала Сели, автоматически занося его в разряд риторических. Да нет, понимала она все, понимала, просто в таких вещах всегда старалась соблюдать придуманный когда-то регламент для себя самой. Все должно было пойти по плану, без малейшего отклонения. Таков был ритуал. Она ему следовала.

   - И куда это ты собралась? - невозмутимо поинтересовались у нее.

   Тут уж пришла очередь тигры смотреть на дракона, как на маленького:

   - Ричардсон сказал, что все нормально и можно выходить на планету. Так что я собираюсь спуститься и обернуться, чтобы начать поиски места, где находятся горгульи.

   - Ричардсон выйдет на поверхность планеты с температурой воздуха плюс пять градусов в утепленной версии корабельной формы, а ты хочешь при таких условиях раздеваться? - на этот раз вместо реакции была поднята другая бровь. - К черту тогда и капитана, и все поиски - я тебя не выпущу.

   - Это еще что за разговорчики? - вспылила Сели. - Мне теперь все время слушаться тебя?!

   - Было бы неплохо, - спокойно отозвался дракон. - Если собственной головы на плечах нет.

   - Знаешь что, др-ракон? - почти прорычала тигра, начиная всерьез заводиться. - Ты мне не указ, чтобы вот так диктовать, что и как я обязана делать. И на поверхность планеты я непременно выйду! - переходя на почти змеиное шипение под конец, она обогнула дракона и направилась к выходу из каюты, уже собираясь нажать на панель открытия двери... Когда ее не самым бережным образом к этой двери прижало тело дракона, заставляя руками упереться в стену.

   - Выйдешь, непременно выйдешь, - раздался над ухом вкрадчивый шепот, - но только после того, как обернешься. Не хватало еще вместе с контужеными горгульями помещать в медблок и простуженную тебя.

   - Др-ракон, оборотни не болеют...ах! - не смогла сдержать возгласа она, чувствуя чью-то наглую ладонь внизу живота, прижатого сейчас к стене.

   - Что-то не так? - невинно поинтересовались у нее из-за плеча, но она ответила только сдавленным стоном, поскольку рука одного вездесущего подземного начала спускаться ниже.

   - Запрещенный прием, - прохрипела девушка, но Рид только тихо засмеялся:

   - Запрещенные приемы ты, дорогая, испытаешь на себе, когда мы вернемся с горгульями на борт...

   Черт, ей показалось, или в словах дракона проскользнуло скрытое обещание?! Во всяком случае, организм, подбиваемый животным, отреагировал однозначно: ей стало жарко, по коже пробежали мурашки, а дыхание, и без того хриплое, утяжелилось. Ей даже пришлось закусить губу, чтобы не признаться, что после таких слов она бы бросила все ради дракона уже сейчас. Мысли улетели в совершенно противоположную от поисков горгулов сторону, и Сели, пытаясь привести их в порядок, отстранила щеку, которой была прижата к поверхности и потому смотрела на Рида вполоборота, упершись в стену лбом.

   - Сволочь, - с чувством выдала она, протяжно выдыхая, и дракон без спора согласился:

   - И все это я могу объяснить пунктом два-четыре, заметь - не подкопаться, - а его рука продолжала находиться в запрещенном для мозговой деятельности месте, еще и прижимая при этом к себе. Ну что ж, не одна она оказалась в состоянии боевой готовности, пришла на ум удовлетворительная мысль, отчего девушка даже про себя рассмеялась: в последнее время дракон, избравший для себя тактику сбивания тигры с пути истинного, все труднее держал себя в руках. Ох, как же хотелось наконец-то дать послабление организму. Но нет - сначала дело, подумала она. Но разве кто-нибудь говорил о том, что на задании нельзя немного расслабиться?

   - Отпусти, - попросила она, перемещая одну из рук поверх совершающей противоправные действия конечности дракона и усиливая ее давление, отчего сзади послышалось сбившееся дыхание. - Я сделаю, как ты скажешь.

   После такого хулиганства захват не мог не ослабнуть, но Сели не была бы собой, если бы не попыталась отомстить за драконье своеволие. Поэтому, едва Рид отстранился, она быстро развернулась к нему лицом и, обвив его шею руками, подтянулась, обхватывая ногами талию мужчины. "Попался!" - пронеслась злорадная мысль, когда ее, на этот раз в гораздо более удобном положении, прижали к стене снова. И пока губы отвечали на совершенно безумный драконий поцелуй, а одна рука удобно устроилась на шее Силверстоуна, другая расстегивать змейку на форме, и тигра не ошиблась, полагая, что такое волнующее зрелище кто-то, сейчас прижимающий ее своим напряженным телом, оставит без внимания. Нечто среднее между рыком и стоном вырвалось из горла, когда дракон продолжил горячие поцелуи сначала на шее и ключицах, а потом перейдя к груди, и руки сами собой зарылись в его шевелюру, трепля хвост и создавая на голове Рида небольшой творческий беспорядок. Пока совсем не растеряла остатки разума, Сели хрипло-срывающимся голосом прорычала:

   - Хочу все запрещенные приемы...абсолютно все! - в ответ дракон резко выдохнул через нос, отрываясь от своего занятия и располагая свое лицо напротив раскрасневшегося лица девушки:

   - О-о-о, дорогая, я обещаю - ты этого не забудешь... - послышался не менее хриплый ответ, и от мурлыкающих ноток в голосе мужчины опять закружилась голова. Затягивающая зелень глаз только подтверждала намерения хозяина. После этого драконьи руки ослабили захват у себя на талии, аккуратно спустили трясущуюся от напряжения и предвкушения тигру на пол, а сами стали потихоньку стаскивать форму, причем к процессу тут же подключились губы, каждую новую открывшуюся точку награждая горячим поцелуем. Когда дело дошло до низа живота, которым дракон занялся с особым усердием, тигра не выдержала: застонала в голос, снова определяя руки в волосах Рида, и попыталась не упасть, потому что внезапно подкосились ноги, но ее удержали и оставшуюся часть комбинезона сняли почти молниеносно. После чего Силверстоун поднялся, придал девушке окончательно-вертикальное положение и отстранился:

   - Мне нужно подготовиться, - а затем легко поцеловал в губы, подмигнул, отчего сердце опять пропустило удар, и отправился к себе.

   Кажется, она догадалась, для чего именно: кое-кто тоже собирался раздеваться и принимать вторую ипостась. Что, так ей даже будет спокойнее. Если где-то вдруг обнаружится слишком высокий подъем - она знает, с чьей помощью сможет взобраться. Ну и драконья тень сверху в середине дня - это, как-никак, дополнительная уверенность в том, что никаких случайных нападений не предвидится. Вдохнув в грудь побольше кислорода, Сели, наконец, начала успокаиваться и готовиться к обороту. Судорога прошла по телу, поставила девушку на четыре лапы. Небольшая белая тигрица мотнула головой: сначала надо было открыть дверь...но еще одной встречи с теперь уже - она была больше чем уверена - полуголым, если не совсем лишившимся одежды, драконом она бы не пережила. Да и панель открывания оказалась вполне подходящей для небольшой тигриной лапки, так что с задачей выхода из каюты она справилась блестяще. Все еще продолжая мотать головой, она направилась к выходу из "Маргариты". Несмотря на морозный день на третьей планете Альдибаина, большая белая кошка была уверена, что нисколько не замерзнет.


   ***


   Он не помнил, когда улыбался столько раз подряд. Девочка радовала и поражала его с каждым разом все больше и больше. От открытого презрения вначале к полному доверию сейчас, от сдерживания собственных эмоций до абсолютной капитуляции и смирения. Он улавливал ее желания как никогда четко и ясно. Похоже, даже человеческая половина, наконец, все для себя решила. Остался только один небольшой шажок. Интересно, как тигры относятся к смешению крови? Надо было в свое время поинтересоваться у Барса. Ну что ж, теперь все придется узнавать самому. Не страшно...особенно когда она сама, находясь в крайней степени возбуждения, попросила его ничем не сдерживаться... Все-таки, какой наивный белый котенок свалился ему на голову. На этом дурацком празднике проводов было несколько привлекательных женщин, а он, как осел, смотрел только на нее, в белом платье выглядевшую несоизмеримо лучше по сравнению с другими. Не потому, что прекрасна, не потому, что эффектна, а потому что своя, родная и ни за что не даст о себе забыть. То закушенной губой, то смешной ревностью, когда замечает, как еще какая-нибудь тигрица засматривается на него. А в груди в этот момент поднимается такая бешеная ревность, что дракону стоит очень больших усилий не подойти, не схватить в охапку и не унести на "Маргариту", чтобы сделать, наконец, своей. Глупые праздники у оборотней...зато он узнал, что ее зверь очень даже не против за ним понаблюдать. Ну, та-то совсем дите шаловливое, ему еще расти и расти. А вот человеческая половина...хорошо, что осталось совсем недолго. А потом... Но сначала...желание женщины - закон. И кто он такой, чтобы ему не следовать.

   Рид усмехнулся. Совсем не детские игры затеяла с ним тигра. Будить огонь подземного всегда было чревато, а уж для истинных - тем более. На этот раз сбежать не получится. А потом он сможет заняться Адамом вплотную. Но сначала - тот последний шаг, который позволит чувствовать Сели на любом расстоянии.

   Черт, ван Гарден, кажется, о чем-то догадался. Зря подземный зарычал на огненного, когда тот запустил пальцы в мягкую шерстку тигры: слишком уж проницательно после этого посмотрел на него Каспер. Впрочем, кого это сейчас волнует...его девочка до сих пор продолжает быть неописуемо-наивной.


   ***


   Она проследила, как из "Маргариты" выплывает А-3 с Ричардсоном, Лидией и ван Гарденом, а также штатным медиком и несколькими членами экипажа, призванными на всякий случай обеспечивать охрану найденных горгулий, на борту. Потом мотнула головой в сторону дракона, давая понять, что собирается начинать идти по следу. Запах каменюк она учуяла. Два оттенка, очень похожих на Габриэля - это, наверное, были Диана с Джулианом - и еще с десяток незнакомых, но явно принадлежащих представителям той же расы. Все рядом. Все живы. Слава Богу. А-3 догонит чуть позже: они будут ориентироваться на мощную тушу Рида, благо, черный дракон видится почти отовсюду в равнинной части местности. А вот там, где начинаются скалы на этом Альдебаине-3, придется уже маневрировать. Придется совершенно точно, потому что запах вел ее туда.

   В который раз зверь поразился тому, как, руководствуясь одними эмоциями, сирены были способны отыскать кого-то в целой череде отстоящих друг от друга галактик...нет, уму непостижимо. Три высших расы следовали каждая своей задаче: драконы решали, кого найти для того, чтобы просветить и приоткрыть завесу незнания, сирены - как это сделать, настраиваясь на зов своей истинной половины, горгульи - чем помочь, когда объекты становились найденными, ибо считались лучшими строителями Вселенной. И только потом, спустя много тысячелетий, на свет появились оборотни и люди... Так, а это что такое?

   Она учуяла запах; дракон над ней заревел, призывая обратить на себя внимание. В голове зазвучал его раскатистый голос: "Впереди обрыв, в котором лежит космический корабль. Технология очень похожа на горгулью - на планетах, где они обитали, были найдены полуразрушенные комплексы по постройке межпланетных и более выносливых относительно длительности путешествия лайнеров".

   Ответить тигра не могла, но человек внутри зашевелился, советуя попросить дракона опустить ее вниз, чтобы осмотреть внутренности корабля. Зверь замотал головой: там не было никого живого, а это только пустая трата времени. Нужно торопиться. Она обратилась к черному дракону - но немного позже и совсем с другой целью: ущелье, на дне которого лежал невредимый корабль (а сверху тигра могла это отчетливо видеть: его сажали специально, он не терпел бедствие, никаких внешних повреждений не было), оказалось слишком широким. Ей нужно было перебраться на противоположную сторону. Зеленоглазая махина любезно предоставила облюбованный ранее шип в качестве места упора, и вскоре белая тигрица уже трусила по другой стороне обрыва в сторону скалистых гор. Нужное место она нашла без труда. И опять пещера, как и корабль, была в отдалении, на этот раз препятствием оказалась приличная высота. Что бы она делала без своего дракона? В благодарность она лизнула нежную чешую темного цвета, отливающую синевой в свете Альдибаина, на что в ответ получила довольное урчание подземного. Как все-таки легко было с ним общаться в звериной ипостаси! Жаль, что габаритами они не совпадали, и сближаться приходилось, уже будучи человеком. Во всяком случае, тигра могла изобразить скучающее выражение морды и положить ее на передние лапы, всем своим видом демонстрируя, что кому-то большому и черному пора трансформироваться обратно и неплохо бы еще и ей одежду после этого отдать. Благо, плато перед пещерой позволяло дракону находиться там целиком, и даже его длинный чешуйчатый хвост там умещался. Тяжело рыкнув, что оборотень расценил как вздох послушания, дракон начал оборот. Окутавшая его темная дымка постепенно становилась все меньше, и вот перед белоснежной тигрицей с черными проталинами шерсти стоял уже абсолютно голый мужчина, с укоризной поглядывающий на нисколько не изменившуюся в лице, то есть, пушистой мордашке, тигру. Та лишь хлопнула глазами, намекая, что неплохо бы вернуть на базу плащ, и пока дракон нагибался за упавшей во время оборота сумкой, которую его животное бережно несло в пасти, бессовестно разглядывала мужчину, делая вид, что не замечает, как тем же самым занимается человеческая половина, которая усиленно создавала себе репутацию дракононенавистницы.

   Когда, наконец, высший был полностью экипирован, тигра испустила искренний тяжелый вздох, после чего поплелась вглубь пещеры. За ней проследовал и Рид, попутно вытаскивая из сумки необходимые принадлежности. Он, конечно, не сказал Сели, что вместо плаща захватил утепленный комбинезон, но после утреннего скандала с переходом в пламенные объятия желал лишь повторения действа. Однако когда развоплотившаяся тигра натолкнулась взглядом на ту форму одежды, что была ей заготовлена невозмутимым драконом, она лишь тяжело вздохнула. Бесполезно с ним спорить. Эту истину она успела усвоить. Приняв из рук высшего одежду, она быстро облачилась и начала осматриваться.

   Нет, эта маленькая пещерка - всего лишь прихожая для того запаха, что сейчас щекотал ноздри тигры. Место, где он проживает, находится дальше и глубже. Прекрасно осознавая, что Рид подаст сигнал для А-3, Селия пошла внутрь. Где-то здесь, это должно быть где-то здесь. Она подумала, что горгулы специально выбрали такую пещеру: незнающие оборотни прошли бы мимо даже со своим нюхом, уж слишком запах каменных истуканов сливался с окружающим пространством. Молодцы, хамелеоны из них получились шикарные. Метаморфам было бы невдомек искать схожий с общей средой аромат. Девушка услышала со стороны входа в пещеру звуки приземляющегося корабля и улыбнулась: значит, скоро здесь будет сирена. Она пока еще не нашла точные координаты спящих горгулов, но скоро, очень скоро найдет.

   Замешкавшись на минуту, ощутила себя в объятиях подземного. Вот сейчас его присутствие только мешало: его запах перебивал все остальные, да еще и мыслить связно не давал. Она с тихим стоном разжала руки Рида, охватившие сзади, и повернулась с решительным выражением на лице:

   - Держись от меня на расстоянии не менее пяти метров.

   - Почему? - обиженно выдал дракон.

   - Да потому что... - устало вздохнула она. - Не могу я нормально соображать, когда чувствую повсюду твой запах, Рид.

   - Да неужели? - с той же интонацией, что и утром, проговорил подземный. - Ну, хорошо, - сдался он. - Но только на время поисков.

   - Договорились, - кивнула тигра и пошла дальше, чувствуя, как высший остался на своем месте. Хорошо. Хорошо, что он послушался. Да и не маленький ведь, понимает, зачем она здесь нужна. Милый дракон. Любимый дракон. Только ее. По крайней мере, пока...

   Настроиться на горгулий помог низкий проход, которым заканчивалась первая пещера. Оттуда, из новой каменной полости, буквально сквозило их запахом. Не дожидаясь, пока подтянутся остальные, она нагнулась и, сгорбившись, проникла в следующий зал. Да, серокожие точно были где-то здесь!

   Интересно, а внешне стены с находящимися внутри пленниками должны чем-то отличаться от остальных? Ощущая краем уха, как в пещере появляются остальные члены экипажа, она подозвала к себе Лидию:

   - От меня далеко не уходи.

   Сирена только кивнула, серьезно глядя на девушку-оборотня, и дальнейший путь они проделывали уже вместе. Сели просматривала стены уходящей ввысь куполообразной пещеры, принюхивалась к каждой выемке. Работа предстояла немалая, поскольку эта полость оказалась гораздо больше предыдущей. А потом девушка просто стала водить ладонью по любой поверхности, до которой получалось дотянуться. Так, остановившись напротив одного из выступов, она уверенно сказала:

   - Здесь. Эта стена.

   - Точно? - подошла сирена ближе, не замечая никаких отличий от остального каменного пространства.

   - Абсолютно, - кивнула тигра. - Здесь концентрация запаха выше и камень, как бы парадоксально это ни звучало, теплее. Если они и сливаются с монолитом, то как-то не особо качественно это делают, - усмехнулась она, освобождая сирене дорогу. - Прошу, ваш выход, миледи, - с этими словами Сели отступила, предоставляя сирене играть партию первой скрипки.

   Лидия приблизилась к каменной поверхности. Как-то особенно тяжело вздохнула и дотронулась до холодной стены. В отличие от Сели, она не видела разницы в температуре, это, все-таки, было привилегией оборотней. Повышенная чувствительность, усиленное обоняние, утонченный слух, позволяющий отмечать малейшие шорохи. Зато сирена могла звать своего любимого и быть уверенной, что он непременно откликнется. Только вот получится ли у нее это сейчас? Ведь Джулиан, по сути, уже давно является для нее никем. Услышит ли он ее зов так же, как и много лет тому назад?

   - Ну же, смелее, - подбодрила ее тигра, уже давно перешедшая на истинное зрение и почему-то с замиранием сердца ожидавшая чуда. Она слышала о том, какие чудеса могли творить крылатые женщины. Их воздействие на толпу было поистине сногсшибательным. На что же, в таком случае, была способна Верховная Жрица? Ведь она, по сути, являлась средоточием силы Маггелановых Облаков...

   Из кончиков пальцев Лидии словно потекла живая вода. Ее серебристые ниточки, не взирая на законы притяжения, потихоньку расползались по поверхности стены, достигая радиуса нескольких метров. Сели подумалось о том, как именно располагались в этих скалах горгульи и обхватит ли весь периметр их вынужденного местонахождения создаваемая Лидией сеть. Или паутина, да, пожалуй, именно ее напоминало действо, совершаемое сейчас сиреной. Вначале она стояла спокойно, соединив руку с каменной стеной, потом мелко задрожала, и Сели подумала, что силы начали покидать сирену.

   - Ну, давай же, Ли... - донеслась до чуткого слуха тигры мольба сирены, и девушка-оборотень озабоченно переглянулась с Каспером. Что-то явно шло не так. А потом Лидия внезапно упала на колени.

   Метнувшись к ней и краем глаза отмечая приближение обоих драконов, Сели обняла жрицу за плечи и услышала сдавленное признание:

   - Он не откликается...он обо мне забыл, Сели. Совсем забыл.

   - Этого не может быть, - мягко произнес опустившийся рядом с сиреной на колени ван Гарден. Он осторожно взял ее ладонь в руки и заставил посмотреть в свои глаза. - Иначе ты бы вообще не смогла указать пути, Лидия. Просто нужно попытаться еще раз.

   Когда позади оказался уже Рид, а Сели внезапно поняла, что за несколько десятков минут, что потратила на поиски, успела по нему соскучиться, ноздри привычно наполнил драконий запах. И в голову пришла неожиданная идея:

   - Они просто могут быть не в состоянии выйти из каменной ипостаси!

   - Что ты имеешь в виду? - напряженно отозвалась Лидия, но Сели уже не слушала.

   - Рид? - она обратилась к дракону, резко поднимаясь и поворачиваясь лицом. Выгнутая бровь была ответом. - Ты не мог бы немножко потрясти эти скалы? Только не так, как сделал во время спасения Арины, пожалуйста... - а вот теперь брови взлетели до небес: похоже, подземный не ожидал, что информация станет доступной для непосвященного лица. Однако недовольства не выказал, лишь коротко кивнув, и приблизился к стене, расположившись сбоку от Лидии и ван Гардена, которые сейчас сидели, обнявшись, у ее подножья.

   Сели больше не замечала ничего вокруг: настроившись на выполнение миссии до конца, она четко следовала вспыхивающим в мыслях инструкциям. Чтобы дракон не переборщил с силой, встала между драконом и стеной, упираясь спиной в каменное основание и не без удовольствия наблюдая, как Рид начинает хмуриться.

   - Что? - улыбаясь одними глазами, спросила девушка.

   - Простудишься - камень холодный, - хмуро проговорил Рид.

   Она знала, как можно отвлечь его от сильной сосредоточенности - поднялась на цыпочки и в самое ухо тихо прошептала:

   - Ты меня потом согреешь... - дракон дернулся, и вместе с ним на мгновение пришел в движение монолит. - Стоп! - распорядилась Сели, отмечая, как вместе с выбросом силы в глазах Рида на мгновение появилась темная пелена, а потом мигом ныряя под руку подземного и опускаясь рядом с Каспером. - Ваша очередь, папаша, помогите сыну выбраться из западни!

   - Как именно? - склонил голову огненный.

   - Мне нужно, чтобы вы нагрели эту скалу, - серьезно ответила Сели. - От того, как быстро до горгулов дойдет зов Лидии, будет зависеть и их шанс выйти на поверхность. Нужна вся ваша мощь, Каспер! - с жаром добавила тигра, и ван Гарден, поднявшись на ноги, занял позицию, на которой мгновением раньше находился Рид. - Вам сдерживаться нельзя, наоборот, вложите все, на что способны!

   Дракон лишь молча кивнул, после чего Сели с удивлением обнаружила, как его правая ладонь начала светиться.

   - Лучше отойдите, - посоветовал Каспер. - Я могу частично обратиться...

   Все последовали его совету, и Рид, уже не особо стесняясь находящихся в пещере членов экипажа, по-свойски прижал тигру к себе. Ей показалось, или Ричардсон понимающе хмыкнул? Вот же...дракон! Как она потом будет смотреть в глаза остальных? Зато корабельный медик, похоже, ничего другого, кроме работы огненного, не замечал: он увлеченно наблюдал за тем, как сначала руку ван Гардена, а потом и все тело охватывает пламя. И ведь Сели могла бы побиться об заклад, что Каспер одет во что-то сродни ее лайтексному плащу, потому что по мере продвижения огня по телу рыжа с тканью не происходило абсолютно никаких изменений. Но медлить было нельзя, даже секундная заминка могла свести все усилия к нулю.

   - Лидия, попытка номер два, - Сели мягко высвободилась из объятий подземного. - Пока терпит рука, ты должна раскидывать свою сеть. Разбудишь Джулиана - встанут и все остальные. Постарайся.

   Она чувствовала, что поступает правильно. Импульс Рида, недостаточный, чтобы разрушить кладку вместе с застывшими в ней горгульями, и одновременно способный хоть немного встряхнуть их, начал цепь перерождений. Огонь Каспера, к тому же, еще и родной для одного из горгулов, должен был привести в относительное чувство. Теперь самое время было выступить сирене. Вовремя подумав, что слишком опрометчиво призывала сирену соприкасаться с нагретой поверхностью, она подскочила к Лидии, уже собравшейся протянуть ладонь к раскаленному камню:

   - Я помогу.

   Сзади зарычал Рид, но тигра жестом велела ему успокоиться: у нее был завышенный порог боли, и ожогов не стоило опасаться. Ну, почти... Нагретый камень почти лишил ладонь чувствительности, но она не издала ни звука. Боль от распоротого живота была гораздо сильней и ощутимей. Поэтому Сели, поморщившись и замечая, как еле сдерживается ее подземный, чтобы не подойти и не оторвать ее руку от приносящего страдание камня, быстро заговорила:

   - Положи свою ладонь поверх моей. И начинай распускать паутину. Я продержусь намного дольше, поверь мне.

   Лидия неуверенно кивнула, затем сделала, как просила тигра, стараясь, однако, не слишком сильно давить своей рукой на Сели. Паутина расползлась по стене вновь, и Сели на минуту показалось, что она вдруг стала просачиваться сквозь микроскопические щели в камне, появившиеся после того, как с монолитом поработали драконы. Тигра буквально ощущала ее медленное продвижение в глубину породы, капля за каплей приближающее силу сирены к горгульям. И пока Лидия, в очередной раз начав разочаровываться в успехе предприятия, все больше и больше сникала головой, Сели продолжала вслушиваться в звуки, раздающиеся методичным проникновением силы сквозь камень. На мгновение ей вдруг показалось - а истинное зрение было с ней постоянно с самого начала операции в пещере - будто откуда-то из глубины, блеснув синим фосфоресцирующим светом, показались чьи-то большие глаза. Из глубины породы послышался еле заметный, но все-таки ответ. Она поняла: горгульи все-таки откликнулись.

   - Есть! - радостно воскликнула она, сразу же отнимая руку от раскрасневшегося благодаря упорству Каспера камня. - Проснулись, каменные...

   Едва успела произнести эти слова, как оказалась в драконьем захвате, и даже обрадованные новостью Лидия с Каспером не могли не обратить заинтересованного взгляда в их с Ридом сторону. Опять спалилась, подумалось ей, но сейчас даже эту мысль перекрывала радость от осознания того, что пошел процесс развоплощения горгулий. Рид же, казалось, совершенно позабыл о цели их путешествия, потому что принялся сначала дуть на пострадавшую ладонь, а потом и вовсе поцеловал. Сначала Сели стало стыдно перед остальными, она поняла, что начинает медленно заливаться краской предательского стыда, а потом, почувствовав, как ноющая рука больше не подает признаков своей неукомплектованности сожженной кожей, с удивлением взглянула на нее поверх головы Рида.

   Удивительно! Вот где настоящее целительство-то зарыто! Она думала об этом все время, пока дракон аккуратно и медленно нацеловывал ладонь, восстанавливая все кожные покровы, словно их никогда и не портил раскаленный докрасна камень. А потом, когда ладонь пришла в дееспособность, прислушавшись, вздрогнула...

   - Что? - только и спросил Рид, мигом вскидывая голову.

   Нет, запаха она не учуяла...зато теперь, кажется, понимала, куда ушли ресурсы, которые Барс тратил на то, чтобы сделать для нее духи...их было не меньше полусотни. Некоторые порыкивали, не в силах сдержаться от предвкушения наживы. Неужели засада? Как же она могла не учуять - да банально не услышать! - их рядом? Неужели опять все сбил драконий запах и близкое присутствие?

   - Мы не одни, - тихо шепнула она Риду, заметив, как на этих словах встрепенулся и капитан. Неужели полукровка и есть гены метаморфов? Потому что слух у него точно чуткий, с двадцати метров, которые между Сели и Ричардсоном находились, обычный человек ни за что не воспринял бы информацию. Тем лучше: агрессия тоже может сыграть свое дело. - Оборотни. Около пятидесяти, - добавила она. - Боюсь, это была ловушка, и они просто ждали, когда придут за горгульями...

   Не успеют...не успеют ожить каменюки, слишком мало времени осталось. А горгульи только-только из анабиоза стали выходить: порода начала крошиться, являя миру застывшие каменные скульптуры. И хоть Сели и понимала, что серокожие, скорее всего, будут нужны живыми, нет гарантии, что, начнись здесь бойня, никто не пострадает пущенной горгульей кровью.

   - Не почуяла? - Рид настороженно взирал на тигру.

   - Репелленты, - пояснила она. - Я такие же использовала в свое время.

   - Ну что же, - Рид переглянулся с огненным и несколькими мужчинами из экипажа, принадлежавшими к нашей охране. - Повеселимся!



   Глава 19. Без тебя мне летать не суждено.


   Сели не видела остальных оборотней. Алой пеленой бешенства на глазах отозвался вид того самого золотистого, который преследовал ее у призрачных драконов. Как же так, неужели Адам настолько просчитался, что думал, будто его персональный тигровый помощник не будет узнанным в клубе кисы в человеческом обличье? Или обнаглел вконец, посчитав, что группу не будут охранять? В любом случае, тигра знала нынешнюю цель преследователя: он намеревался напасть на Лидию, пользуясь тем, что сам находится в недосягаемой для ее обаяния зоне. Потому что сейчас сирена творила свое волшебство. Подумав, что быть очарованной крылатой женщиной - не самое худшее, что может произойти в жизни, Сели рванула наперерез.

   Видя, как мужчины отбиваются от окруживших их оборотней, Верховная Жрица занялась одной из групп нападавших, привлекая их внимание и начав откровенно и призывно улыбаться. Сели бы назвала выражение ее лица состоянием ожидающего нетерпения, а уж когда почти полупрозрачная ручка Ли очутилась на "молнии" комбинезона, начав расстегивать корабельную форму от самой наглухо закрытой шеи, и вовсе ошалела. Это что сейчас такое творится? Явление полуголой сирены очарованным метаморфам? Странно, но гламор не действовал на тигру, поэтому она и успела заметить приготовившегося напасть золотистого. Когда "змейка" сползла чуть ниже ключиц, а сирена, совсем лишив оборотней воли, склонила голову набок, золотистый мигом обратился, перед этим скинув просторную одежду и ускорив перевоплощение.

   Да, Лидия и правда не заметила его, а потому к прыжку нападающего оказалась совершенно не готова. Намеренно отвлекая от камня с заточенными в нем горгулами, а поэтому и оставшейся рядом сирены, внимание, драконы и охрана корабля оставили ее незащищенной. Лидия услышала рык в самый последний момент... Лицо сирены исказила гримаса страха, она закрылась от стремительно приближающегося оборотня рукой, и в этот момент Сели оказалась между сиреной и метаморфом. Решив скорее инстинктивно, чем рассуждая логически, она пришла к выводу, что одна маленькая тигра в любом случае не так важна, как целая Верховная Жрица, а потому...да и нравилась ей Лидия. Ну что, в сущности, было в жизни Сели? Ну, подумаешь, свадьба не удалась...а Лидии еще заниматься целой расой сирен. И очень бы хотелось, чтобы она это делала не в одиночестве. С горгулом рядом - или кем-нибудь другим, кто не испугается, что у сирены уже есть истинная половина...

   Откуда-то рядом послышался рык Рида. Ох, о подземном-то она и не подумала! Хотя, с другой стороны, у него тоже должно все сложиться: отыщет он свою возлюбленную и заживет счастливо, появятся детишки, внуки...ну какое ему будет дело до когда-то охраняемой тигры? Бред, конечно, самый настоящий бред. Да и в минуту, когда решается судьба целой нации...как-то стыдно думать об одном-единственном - и явно недостойном - представителе. Прости, дракон.

   Боли она не почувствовала. Не потому, что сразу же потеряла сознание, а потому, что не почувствовав вообще ничего. Зажмурившись перед самым концом прыжка тигра, она не сразу решилась открыть глаза после. Однако, почти сразу обнаружив ошарашенные глаза Лидии, которая, похоже, пребывала в состоянии, близком к шоковому, с кожей, почти совсем обесцветившейся, тигра все-таки рискнула проследить взглядом за картиной, занимавшей сейчас все внимание жрицы. Почти сразу послышался жалкий скулеж обратившегося золотистого, несмотря на то, что вокруг все еще продолжалось столкновение оборотней и защитников экспедиции.

   - Обижать наших женщин не позволю.

   Голос показался тигре громовым, а когда она увидела его обладателя, то и вовсе испытала желание банально свалиться в обморок. Однако раздавшийся где-то рядом с ухом радостный выдох сирены подсказал, что тот, кто сейчас возвышался над ними, сжимая переломанные передние лапы золотистого тигра, как и жрица, когда-то с любовью назывался Ли...

   Высокий, серокожий - похоже, трансформация прошла еще не до конца - и оттого казавшийся будто высеченным из камня, начиная от острых скул и заканчивая сильными жилистыми ногами, обтянутыми, как и все тело, в форму, напоминающую ту, что носили члены экипажа "Маргариты", он весь словно излучал силу. Удерживая золотистого, оглянулся на сидящих у его ног женщин и коротко спросил:

   - Не пострадали?

   - Нет, - коротко ответила Сели, потому что разговаривать Лидия явно не была способна. Сейчас тигре, кажется, стало понятно, почему сирена молчала, не в силах произнести ни слова: на фоне темно-серой кожи горгула сияющие голубые глаза одновременно впечатляли и устрашали. Будь он нормального человеческого оттенка, возможно, он бы Сели даже понравился, вот только...слишком уж она привыкла видеть в отражении собственные, чтобы обращать внимание на чьи-то еще, донельзя похожие. И тут, словно вспышкой в сознании, воскресли те, зеленые и карие, которые она привыкла считать своими. Взгляд метнулся к Риду, и мозг облегченно констатировал факт невредимости дракона. Плохо было только тому тигру, которого подземный сейчас с удовольствием душил, и тигре показалось, что на месте соперника сейчас представляют как раз ее, потому что в ответном прищуре она почему-то прочла грозящие ей крупные неприятности. И ладно...отсюда бы живыми выбраться! Она вновь повернулась к горгулу.

   Джулиан, словно читая мысли, быстро оценил обстановку и, найдя взглядом знакомую фигуру, обратился к находящемуся ближе всего Касперу, перекрикивая шум столкновения:

   - Отец! Нужно вывести отсюда женщин!

   Ван Гарден, похоже, не веря своим ушам, от неожиданности хорошенько подпалил бросившегося на него оборотня. Тот взвыл, отскакивая, а Джулиан почти одновременно с этим с силой швырнул золотистого в стену, отчего тот пушистым мешком свалился к подножию скалы. Теперь-то Сели потихоньку начала приходить в себя. Когда сзади послышался женский стон, она, не медля и не дожидаясь помощи со стороны двух представителей мужской ветви ван Гарденов, метнулась к стене, подхватывая на руки Диану Старк. Да, это была она и сейчас она только-только отходила от слияния. Но ни серый цвет кожи, ни потрепанный вид нисколько не портил красоты женщины. Даже сейчас, только приходя в сознание, она выглядела великолепно. Первым оказался рядом Каспер - он выхватил у Сели драгоценную ношу, беря горгулью на руки, и, сделав знак Сели и Лидии, велел направляться под его прикрытием к лазу из пещеры. Последним, что увидела тигра перед перемещением в малую часть убежища горгулов, были постепенно тающие каменные глыбы, сменяющиеся еле живыми серокожими мужчинами, и глаза Рида, смотрящие на то, как она уходит, с облегчением. А еще на понимала, что после того, как все горгулы выйдут из скал, подземный сможет использовать свои способности в полную силу.

   Она молилась за всех них. За капитана Ричардсона, в котором совершенно точно должны были быть гены оборотней, за Джулиана, присоединившегося к команде вместо ван Гардена, за медика, который теперь пробирался к оживающим горгульям, но больше всего она молилась за своего дракона. Какое-то плохое предчувствие не покидало ее, не давало мыслить связно, когда они пробирались сквозь дебри пещеры, когда выходили к кораблю, попутно благодаря дракону сделав новомодные стрижки нескольким оборотням. Если они рассчитывали, что в пещере погибнут все противящиеся их воле, то очень и очень сильно ошиблись, не оставив снаружи достойного отпора натиску выживших. Потому что внутри действительно могли погибнуть существа. Вот только ими, скорее всего, окажутся сплошь и рядом оборотни...

   Поднявшись на борт А-3, Сели просто свалилась на специально предназначенное сиденье, пристегнувшись и ожидая отлета на "Маргариту". То, что остальных не будут дожидаться, она поняла после переглядываний Каспера и Джулиана. Потом, конечно, за спасенными вернутся, но женщин нужно было доставить на корабль в первую очередь. Пока тот медленно поднимался над поверхностью, она продолжала смотреть в иллюминатор. Только б Риду повезло...

   - В порядке? - Каспер сидел напротив и продолжал сжимать Диану в объятиях, попутно осматривая одинаково прижавшихся к стенам А-3 девушек.

   - Да... - Сели все еще продолжала отвечать за Лидию, потому что та отказывалась выходить из своего замороженного состояния. Она просто смотрела в пустоту перед собой, поджав губы. - Почему она до сих пор не приходит в себя? - кивнув на горгулью, поинтересовалась тигра.

   - Слишком долго провела в камне, - отведя со лба Дианы волосы, пояснил ван Гарден. Сели отметила, что кожа женщины постепенно стала бледнеть, скоро, наверное, и румянец должен появиться. - Ничего, до пробуждения осталось недолго.

   Сели смотрела на огненного дракона, бережно держащего в руках горгулью. Все-таки время свое дело сотворило, и даже он понял, что был неправ. Тигре оставалось только надеяться, что он сможет сделать выводы. И стать, наконец, счастливым.

   Дальнейший путь она помнила, как в тумане. Пересадка на "Маргариту", опять наблюдение в рубке за отлетом спасательного корабля, Лидия, слоняющаяся по коридорам в непривычной молчаливости и бледности. В конце концов, Сели не выдержала и отвела сирену к себе в каюту, пригрозив запереть, если та предпримет еще хоть одну попытку начать свое, не поддающееся логике движение. С Каспером Сели не боялась ничего: в последнее время она стала доверять драконам, как самой себе - поэтому спокойно пошла мыться, усадив сирену в гостиной на диван и предоставив немного времени на то, чтобы прийти в себя. Сама же она заперлась в кабинке, вместе с горячей водой пытаясь смыть тревоги и опасения, съедавшие душу изнутри. Где он? Что с ним? Почему так хочется вернуться в ту пещеру и убедиться что все в порядке с подземным? Почему не покидает ощущение, что он может не вернуться? Она честно пыталась думать только о хорошем, но страх противной липкой жижей расползался по душе. Потом поняла, что в одиночестве очень быстро проигрывает в борьбе за положительные мысли, и поспешила закончить водные процедуры. Лидия сейчас казалась очень подходящей кандидатурой для того, чтобы разделить страх на двоих.

   Выйдя из душа и переодевшись в свежую форму, она просто присела рядом и обняла сирену за плечи. Лидия начала рыдать. Просто изливать потоки слез, не говоря ни слова. И тигра подумала, что в плаче крылатой женщины смешалось все: и страх за жизнь горгула, и облегчение оттого, что пробудить его она все-таки смогла, и надежда, что в будущем все обязательно будет хорошо. Сели разделить чужих эмоций не могла. По крайней мере, до того момента, пока не увидит Рида живым. И по возможности невредимым.

   Звук заглушающего двигатели А-3 ворвался в мысли неожиданно. Сели дернулась, как от удара, и почти успокоившаяся к тому времени Лидия вопросительно посмотрела на нее:

   - Что?

   - Вернулись... - только и ответила тигра.

   Сирена мигом вскочила с дивана и метнулась к двери:

   - Меня нет! Ни для кого из горгулов!

   - Ты чего? - удивленно уставилась на нее Снежинка. - А как же Джулиан?

   - Я свое дело выполнила! - уперлась Верховная Жрица. - Меня нет! - после чего, махнув гривой белокурых с пшеничным оттенком волос, она удалилась, наверное, к себе в каюту, оставив опешившую тигру одну. Несколько мгновений понадобилось, чтобы прийти в себя после эмоционального ухода сирены, но Сели потратила их еще и с пользой для себя.

   Вдох. Выдох. Он должен вернуться обязательно. Он же подземный. Тут полно земли и камня, которые ему подчиняются...она сидела, напоминая натянутую струну ровно до того момента, как не услышала звук стыковки А-3 и "Маргариты". И вот тогда-то вскочила и направилась встречать возвратившихся.

   Откуда-то со стороны каюты Каспера послушался презабавный диалог. Похоже, огненный уламывал горгулью на то, чтобы она хотя бы попыталась вспомнить о нем.

   - Ты сто пятьдесят лет не появлялся в нашей с сыном жизни, Каспериан, - мягко, но, тем не менее, достаточно холодным тоном напоминала события совместной истории Диана. - Что изменилось теперь? Мы всего лишь двадцать лет провели в камне, ничего особенного.

   - Я много думал, - хриплым голосом произнес ван Гарден. - И постоянно спрашивал о вас у Габриэля. Так что был в курсе того, что с вами происходит.

   - Так что же, черт возьми, тебе мешало приехать и самому поинтересоваться? - недоумевающе вопросила женщина.

   - Ты...сказала, чтобы я больше не приходил. И ты моя истинная половина. Я не мог ослушаться прямого приказа, - попытался оправдать себя в глазах любимой Каспер.

   - Ты не мог? - в голосе Дианы послышались откровенно изумленные нотки. - А кто тебе мешал? Ты мужчина, в конце концов, или за это время что-то изменилось, Кас? Я на тебя какое-то внушение накладывала? Силой не давала приближаться? Нет, дорогой, ты решил так, как тебе в то время было удобнее, ведь правда? - изобличающим тоном закончила она. - И не надо сваливать все на ваши сказки об избранных. Если бы захотел - вернулся намного раньше.

   - Диана... - раздался еле слышный для Сели шепот, но горгулья прервала ван Гардена:

   - Я даю тебе последний шанс, Каспериан ван Гарден. Доказать, что ты можешь быть достойным отцом моему сыну и прекрасным спутником жизни - мне. Но этот шанс будет действительно последним.

   Далее последовал звук, очень напоминающий трение кусочков ткани друг о друга, и Сели предпочла не углубляться в прослушивание. Однако за Каспера порадовалась: теперь он своего точно не упустит. Как и она. Как и она...

   Слух уловил стоны сгружающихся с А-3 пассажиров. Так, значит, пострадавшие все же имелись. Первым навстречу попался медик с нездоровым блеском в глазах:

   - Горгульи и дракон их просто сделали! Кстати, о драконе, Сели, - внезапно остановился он. - От помощи Силверстоун отказался, но у него сильное кровотечение из рваной раны на животе. Он же упрямо заявил, что регенерирует сам, а меня послал заниматься горгульями. Хотя бы промой ему рану. Воспалится...придется резать и снова регенерировать.

   Она только кивнула, внутренне начиная закипать от гнева: сейчас кто-то чешуйчатый получит колотую рану черепа! Пробегая мимо постепенно подтягивающихся существ, она отметила одного, ярким пятном выделявшегося среди остальных. Он явно был горгулом, но от других членов группы его отличала блондинистая шевелюра. Сели почему-то вспомнилась фраза из предсказания Арины: "Каменный дракон охраняет мраморное сердце". Уж не этот ли субъект подлежал тщательной охране Джулиана?

   Сам Старк оказался в числе последних. Повреждений на нем, на первый взгляд, не обнаружилось, зато он служил подпоркой для хромающего Рида, при одном взгляде на которого сердце сжалось: не зря она переживала! И без того бледное лицо сейчас выглядело смертельно-белым. Левая рука была перекинута через плечо Джулиана, правая же сжимала рану на животе, и пальцы, как и пропитанная влагой ткань утепленного комбинезона, были испачканы его кровью.

   - Ваш пассажир? - неловко пошутил горгул, и Сели, подарив заметившему ее подземному испепеляющий взгляд, просто кивнула:

   - Помогите до каюты его дотащить.

   Из медотсека к ним навстречу выбежал доктор и, сунув Сели коробку с лекарствами и напутствием "удачи", умчался обратно приводить горгулов в чувство. Троица из Старка, Силверстоуна и тигры же вскоре оказалась у дверей каюты Сели.

   - Сюда, - кивнула девушка.

   - Я тебе все простыни запачкаю, - попытался отбрехаться от уютной атмосферы дракон.

   - Выстираешь - все до последнего пятнышка, - зло бросила ему девушка, услышав после этого смешок горгула. Нет, Старк определенно начинал ей нравиться. Осталось только Лидию убедить в том, что он неплохой малый. А уж чутье оборотницу никогда не подводило. Ну, почти никогда...

   Когда за горгулом закрылась дверь, а дракон лежал ровнехонько посередине ее кровати, будя совсем не к месту воспоминания о том, что на этом предмете мебели раньше вытворялось, она проверила, что именно сунул ей в спешке медик. Шприц и успокоительное из набора вызвали на губах предвкушающую усмешку. Раскрыв ампулу и наполнив ее содержимым инструмент, она быстро продезинфицировала сгиб локтя и ввела туда раствор под абсолютное молчание подземного. Может, и правильно он решил не лезть под руку: кое-какими знаниями в области врачевания она обладала, так что под горячую руку сейчас соваться не стоило. Отмечая, что веки Рида затрепетали, а вскоре и совсем опустились, она, пользуясь тем, что останется безнаказанной, похвалила себя за лошадиную долю снотворного, которое вколола дракону. Теперь будет спать как младенец, а значит, ничто не помешает быстрее восстановить его.

   Разрезав комбинезон на кусочки, осторожно вытащила его из-под тела дракона, стараясь лишний раз не тревожить рану на животе. Когда та была промыта, Сели с удовлетворением обнаружила нарастающие новые ткани кишечника. Хорошо, и кровь остановилась чуть ранее. Значит, теперь дождаться только заживления кожных покровов...она на всякий случай сбрызнула пока еще доступные для обозрения внутренности антисептиком. Дыра ей совсем не нравилась: могло не затянуться до того момента, когда дракон очнется. Площадь, конечно, гораздо меньше, но вот вырывали явно как у нее пять лет назад. Только почему-то воспоминание о собственной боли не принесло никаких неприятных ощущений. Все мысли были поглощены драконом.

   Они ведь генетически являются родственниками. И пусть драконы регенерируют гораздо быстрее оборотней, сейчас Рид истощен...зато она сама полна сил. Что, если попробовать?.. Сели села сбоку от Рида, трансформировала ноготь на большом пальце левой руки, заострив его до такой степени, чтобы можно было разрезать кожный покров, и полоснула по запястью правой, располагая его над раной дракона. Кровь из вены потекла медленной густой массой, и пришлось несколько раз обновлять порез, чтобы покрыть ее ровным слоем всю поверхность вырванного кусочка брюшной полости. Когда дело было сделано, регенерация ускорилась на глазах. Через полчаса тигра лицезрела уже новенькую разовую кожицу, которую пока лучше было не трогать. Еще через тридцать минут начали расти волосы, и тут-то Сели поняла, что пришло время сменить белье на постели. Кого бы попросить переместить дракона?..

   Джулиан нашелся в кают-компании и с радостью согласился помочь. Разместив пока еще находящегося без сознания Рида на диване, он помог тигре собрать старое белье и положить новое. А потом и заняться мытьем дракона, молча наблюдая, как Сели привычно убирает все следы бойни в пещере с высшего.

   - Вы - его истинная? - осторожно поинтересовался горгул, когда Рид был перемещен на обновленное спальное место и переодет в просторный спальный костюм - майку и пижамные штаны - который Селия откопала в шкафу в комнате Рида.

   - Я его подзащитная, - смущенно улыбнулась тигра. - Просто мы в очень хороших отношениях.

   - А я уж было подумал... - но продолжать не стал, встретившись с очередной доброжелательной улыбкой. Вскоре горгул попрощался, а она стала ждать, когда же очнется дракон.

   Сели все чудилось, что тело насквозь пропахло запахом крови, а потому во второй раз после прибытия она отправилась в душ, а после, чистая и обновленная, переоделась в то самое зеленое платье, натянув его на голое тело. Не хотела она, чтобы Рид увидел ее в черном, проснувшись. Она желала быть олицетворением той самой скошенной травы, которую успела полюбить, будучи всегда рядом с драконом. Вернувшись в комнату, где все еще продолжал крепко спать Рид, она осторожно пристроилась рядом и сама не заметила, как уснула.

   Проснулась она оттого, что ощутила, как кто-то пристально ее разглядывает. Поскольку в комнате никого, кроме нее с Ридом, оказаться не могло, она сделала правильные выводы и открыла глаза. Лукаво улыбающееся лицо дракона стало бальзамом на испуганную душу. Она не заметила, как начала рыдать, лежа вплотную к нему.

   - Ну что ты, глупенькая, - подземный даже растерялся от подобного приема. - Все же хорошо закончилось.

   - У тебя дыра в животе была - во-от такая! - сквозь слезы пожаловалась она, примерно обозначая масштабы катастрофы.

   - Но ты же справилась, - она ощутила успокаивающий поцелуй в макушку. - Применила особую исцеляющую магию оборотней? Я даже как-то обновленно себя чувствую, - признался вдруг дракон со смешком. А она оттолкнула его, усевшись на постели и мигом прекращая рыдать, сменяя меланхоличное настроение на откровенную злость:

   - Да если б я не поделилась с тобой кровью, ты бы тут до сих пор лежал контуженный, идиот! Идиот! - с жаром повторила она, а дракон просто молча поднялся и мигом пересадил ее лицом к себе.

   - Ты давала мне свою кровь? - спокойные карие глаза моментально окрасились в изумрудный оттенок.

   - Ну да... - уже более спокойно подтвердила она. - Я боялась, что тебе не хватит сил регенерировать...

   Вместо ответа ее со стоном приблизили к телу дракона, после чего прижали так, будто она являлась его неотъемлемой частью. Поцелуй не заставил себя ждать, и секунду спустя Сели уже стягивала с Рида майку. Когда его руки прошлись по бедрам и замерли у их основания, дракон оторвался от нее, удивленно глядя и поглаживая лишенные белья ягодицы.

   - Сели? - удивленно протянул он, а потом хитро улыбнулся. - А как же моя истинная?

   - К черту твою истинную! - зло перебила его Сели, все-таки майку стянув. - Я чуть было тебя не потеряла... - после чего поцелуй продолжила.

   Не оторвалась от губ Рида даже тогда, когда ее, снова глухо простонав, лишили платья, оставляя полностью обнаженной. Рука дракона неверяще прошлась по позвоночнику снизу вверх, запуталась в волосах, сжала лицо, отстраняя от себя. Силверстоун смотрел на нее со смесью страха и надежды в глазах:

   - Сели...

   - Я люблю тебя, - только и прошептала она, а потом почти сразу же оказалась распластанной на кровати и прижатой его сильной рукой. От штанов дракон избавился быстро, принявшись затем продвигаться от губ девушки к шее и ключицам горячими поцелуями, а когда его голова оказалась в районе живота, тигра была заведена настолько, что притянула подземного обратно за волосы, выдыхая в ухо срывающимся шепотом:

   - Больше не могу, Р-р-р-ид...

   В ответ раздалось почти утробное довольное урчание, которого она от драконов никогда не слышала раньше. Оно отозвалось ответным животного изнутри, и девушка ощутила всю гамму эмоций, испытываемых сейчас зверем. Мелкая не могла нарадоваться, что наконец-то устранены все причины, побуждавшие человека держаться от любимого подальше. Она хотела дракона прямо сейчас.

   Рид провел ладонями по ее бедрам, разводя их и устраиваясь между ними, затем завел голени Сели себе за спину, заставляя обхватить его:

   - Готова? - от хриплых ноток в голосе она не выдержала: снова притянула к себе, целуя. И вот тогда-то Рид и совершил первое движение.

   Она задохнулась от ощущения его присутствия изнутри. Боли почти не было, а вот непривычная заполненность одновременно пугала и радовала. Сели поняла, что так и лежит, зажмурившись, но Рид больше не делает никаких попыток двигаться. Открыв глаза, она столкнулась с насмешливым каре-зеленым взглядом и плутовской улыбкой:

   - Ой, а кто-то девочкой перестал быть... - притворно-скорбно произнес Рид, одновременно подаваясь вперед, и Сели снова глухо застонала, теряя голову от действий подземного. Как он еще может в такой момент соображать?! Ударив его кулаком в плечо, она испытала некоторое чувство удовлетворения после наглости одного чересчур самоуверенного высшего.

   - Заткнись и люби меня, - почти прорычав, отозвалась девушка, после чего ее пожелание было выполнено по высшему разряду. Высшему - потому что под конец очень высокие ноты в ее крике раздавались на всю каюту, и она краешком сознания удовлетворенно подумала о том, как же хорошо иметь под рукой полную звукоизоляцию...

   Рид все еще был в ней. Она ощущала это слабым отголоском разума, откровенно мурлыкая оттого, что сверху находится любимый дракон. И вот когда она внезапно дернулась, он нахмурился, глядя на нее с тревогой в глазах:

   - Больно?..

   - Уже нет, - смущенно призналась тигра. - Просто...регенерация началась.

   Поняв, что конкретно охватит процесс восстановления тканей, не отражаясь на физических ощущениях в дальнейшем, дракон засиял, как один межгалактический, только из чеканки вышедший, и призывно выгнул бровь:

   - Ну так, может... продолжим?

   Она ничего не имела против. Даже ноющие мышцы целиком и полностью были согласны с предложением дракона. Тем более что все это очень хорошо вписывалось в ее планы...все-таки, как ни крути, а оборотни были более молодой расой. И более выносливой в плане нагрузок. Так вот Сели собиралась довести представителя более древней ветви метаморфов до полного истощения. Чтобы обеспечить себе фору. Хотя бы ненадолго. Но она подумает об этом чуть позже. Сейчас еще есть время, чтобы насладиться его лишающими разума поцелуями и ощущением любимого тела внутри. Сбывалось все, о чем она мечтала.

   - Ты самый невозможный из всех драконов, которых я знала, - проворчав, заявила Риду Сели.

   Склонившееся над ней лицо нахмурилось, и совершенно серьезно и в полной уверенности ей ответили:

   - Я - единственный из всех драконов, которых ты когда-либо знала, - в подтверждение этого было совершено еще одно движение. - И это даже не обсуждается...

   В какой-то из слившихся в одно бесконечное мгновение наслаждения моментов тигра ощутила легкое покалывание на спине после того, как там вывел какой-то узор страстно шепчущий непонятные слова подземный. Но поскольку сам он в это время сидел на краю кровати, а она уверенно двигалась, удобно устроившись на его бедрах, то не придала особого значения действию. Мало ли, когти трансформировались случайно...она же тоже не могла сдерживать оборота, если кое-кто находился рядом.

   Он спал. Или задремал ненадолго, закинув руку на ее талию. Сели молча с улыбкой разглядывала своего - теперь она уже совершенно точно могла это сказать - дракона. Тигра внутри облизывалась - ей понравился Рид - но и хотела его снова и снова. Ненасытное животное, лишь бы инстинктам следовать, подумалось девушке, и очередная грустная улыбка озарила лицо.

   Она выполнила свою часть договора. По сути, Рид больше не обязан ее охранять, и она может спокойно покидать пределы корабля - да и всей системы огненных, впрочем. Только отчего же тогда гложет тоска изнутри? Почему так не хочется его покидать? Словно чувствуя упавшее настроение девушки, дракон открыл глаза и сверкнул на нее с каре-зеленой укоризной во взгляде. Кажется, она догадывается, на что именно реагирует подземный, просыпаясь... Но нет, еще один последний раз. Снова почувствовать его рядом, а себя - живой оттого, что наконец-то нашла его. Словно искала до этого всю жизнь. Словно только к нему и стремилась...

   Рид спал. Она расслабленно смотрела на вздымающуюся в свете одного ночника широкую грудь, отмечая ровное и размеренное дыхание. Глубокая фаза сна...хорошо, хоть и оказался ее любимый дракон на редкость выносливым и требовательным. Она почти позволила желанию остаться рядом победить над давним решением разума. Но в последний момент одумалась, пытаясь размышлять об истинной Рида без привычной эмоциональности. Она свое получила, причем даже больше того, на что надеялась. Она навсегда сохранит в памяти образ мужчины, ставшего для нее опорой и крепостью, за которой она не чувствовала себя ущербной и беззащитной. Запомнит мельчайшие оттенки его настроения. Спрячет на самом дне сердца, чтобы потом, не оглядываясь назад и уже не боясь преследований, достать эти воспоминания и любоваться на них, как на самое главное свое сокровище. Боже, как дракон стала размышлять... Сели помотала головой, пытаясь не разбудить Рида, затем осторожно и бесшумно выскользнула из кровати и, собрав все необходимые вещи и одевшись, покинула каюту. Ей нужно было в рубку - оставить прощальное сообщение и попутно извиниться за то, что придется забрать казенный А-4.



   Глава 20. До скорой встречи!


   Она шла к рубке, попутно проверяя, все ли положила к себе в рюкзак. Черт...плейер забыла...обидно! Но возвращаться было поздно, и Сели подумала, что когда-нибудь встретится с капитаном Ричардсоном и попросит побывать на "Маргарите" и поискать его. Или кто-нибудь передаст с оказией, поскольку все члены экипажа о любви тигры к музыке знали и ее неизменное устройство видели. Решила проверить свой портативный видеофон - мигал сигнал входящего сообщения. Йона...вот к кому стоит сейчас отправиться! Каково же было ее удивление, когда вместо улыбающейся мордашки сестры она увидела скалящееся лицо Адама.

   - Не ожидала? - промурлыкала золотистая сволочь, и Сели прошиб холодный пот: он сумел добраться до сестры! - А я тоже времени даром не терял, пока ты искала горгулий...пара точных ударов по клану, скрывающему твою родственницу - и теперь я располагаю двумя замечательными подростками, один из которых - несовершеннолетняя белая тигрица, второй - обвиняющийся в ее изнасиловании ночной леопард.

   - Что-о-о? - протянула Сели, и глава золотых тигров, словно предугадывая ее настроение, улыбнулся еще шире:

   - Ночь, романтика, свет огненного Арракиса - не правда ли, чудесное время, чтобы лишиться невинности, а, Сели? - хорошо, что это была запись, а то тигр непременно бы заметил предательский румянец, окрасивший щеки девушки. Заменить бы Арракис на Альдибаин...вышло бы слово в слово. Только вот сестра и Зик ни за что не решились бы на то, о чем сейчас пытался втолковать ей золотистый. - Только жаль, что они сделали это за пять лет до совершеннолетия... - он состроил притворно-скорбную мину. - И я просто обязан был выполнить свой святой долг добропорядочного метаморфа и сообщить об этом в Совет. В общем...хотя что это я? - осекся он внезапно, помотав головой. - Совсем старым становлюсь, да...надо бы успеть оставить потомство, как ты считаешь? - при этом так понятливо улыбнулся, что Сели аж поморщилась. - На твоем официальном ящике должно лежать письмо от Совета. Мы ждем тебя, дорогая...ты же все-таки опекун, - со значением добавил он и отключился.

   Так. Главное - спокойно оценить ситуацию. Йона в руках у Адама, но сам он ничего не смог с ней сделать, а потому сдал ее в Совет, прихватив за компанию и Зика, да еще и успев обвинить в том, чего леопард явно не совершал. Дурак...старый дурной тигр. Не старый, конечно, но с мозгом явно не дружащий. Или это был план? А Адаму на самом деле нужно что-то другое? Но что же тогда? Он сказал, что нужно успеть оставить потомство...неужели? Неужели все еще хочет сделать ее своей женой? Ну, точно тигр спятил... Ну что ж. раз он так решил, она предоставит себя на Совете метаморфов. Даже если Адаму после освобождения Йо-йо удастся каким-то образом убедить остальных в том, что Сели обязана выполнить долг перед остальными белыми тиграми, она сбежит. Сделала это один раз - сделает и второй. После того, как все-таки провела ночь с Ридом, почувствовала в душе странную уверенность в том, что все получится. Просто не могло быть по-другому.

   Стараясь изобразить радостное лицо во время сообщения и прося прощения у капитана за то, что ненадолго позаимствует шлюпку, она нажала кнопку окончания записи. В ноздри ворвался запах сырости - в рубку пожаловал горгул.

   - Уезжаете? - она обернулась на звук хриплого голоса Джулиана Старка и улыбнулась.

   - Да, мой контракт закончен.

   - Мне кажется, судя по тону вашего сообщения, вы делаете это слишком поспешно... - проницательно прищурился горгул.

   - Окажете сопротивление при попытке покинуть корабль? - ее брови даже взлетели вверх: серьезное выражение лица не покидало мужчину. Высокий, стройный - особенно в форме "Маргариты" - темноволосый, с пронзительно-синими глазами ван Гарденов, сейчас он выглядел особенно эффектно. А потом внезапно улыбнулся, и Сели, кажется, поняла, за что его полюбила Лидия. Ох, что за улыбка оказалась у горгула. Показывающая ямочки на щеках, открытая и сразу располагающая к себе.

   - Шутите? - темная бровь приподнялась в ожидании следующей порции юмора.

   - Как можно? - сделала большие глаза Сели: ей нравилось общаться с этим мужчиной. Пожалуй, не все каменюки были столь безнадежны, как она предполагала раньше.

   - Сели, я просто хотел выразить вам признательность за наше спасение, - продолжая все так же улыбаться, мужчина, тем не менее, говорил серьезно. - Когда я пробуждался, то...чувствовал, что Ли была не одна...а потом, когда помогал вам с Ридом, то случайно коснулся. Вы ведь знаете, что горгульи являются эмпатами прикосновения? - дождавшись утвердительного кивка, продолжил. - Я узнал, как это происходило...спасибо вам большое. Наша раса от имени правителей выразит вам официальную благодарность. Может, останетесь и дождетесь, когда они придут в себя?

   Какое-то подозрение закралось в душу...мраморное сердце...мраморное сердце...так не похожее на все остальное... Внезапно она вытаращилась и заговорщически зашептала, попеременно покусывая губу:

   - Вы что же, хотите сказать, что...правители горгулов на борту?

   - Нет, это не я сказал, это вы так решили, - по хитрой улыбке Сели поняла, что пришла к правильным выводам. Справившись с потрясением, она все-таки ответила на изначальный вопрос:

   - К сожалению, не смогу остаться. Неожиданные семейные проблемы, - пожала она плечами в оправдание.

   - И дракона не предупредите? - помимо улыбки он еще и бровями играл очень соблазнительно. Очень живая мимика, отметила Сели. Рид совершенно другой. За него все рассказывают глаза...сразу видно подземного дракона. И потомка огненных.

   - Для этого я оставила сообщение, - улыбнулась Сели.

   - Если вам вдруг потребуется помощь или убежище, вы всегда можете рассчитывать на горгулов, - словно читая ее мысли, добавил горгул.

   - Я обязательно воспользуюсь вашим предложением, если все пройдет так, как задумываю... - благодарно взглянула на него девушка. - Желаю вам удачи, Джулиан. Мне кажется, она вам пригодится. Прощайте, - улыбнувшись в последний раз, она решительно направилась к выходу из рубки.

   - Всего хорошего, Сели, - раздалось немного растерянно ей вслед.

   Шлюпка радостно приняла ее в свои объятия. Было видно, что судном давно не пользовались, хотя и заботились о чистоте внутренней камеры. Здесь - никаких удобств, только отсек для пилотирования, небольшая каюта под кухню, где сразу и готовилась, и поглощалась еда. В случае экстренного отлета пища попросту собиралась в этом отсеке в тюбированном виде. Но Сели сейчас не заботил вопрос насыщения: до Совета метаморфов сутки пути, а она, пусть и немного обессилена благодаря одному упертому дракону, о еде думала в последнюю очередь. Задраила люк, провела отстыковку от "Маргариты", задала курс в несколько кликов - все, теперь можно было и поспать... Держись, Йо-йо, было последней ее мыслью перед тем, как сознание окончательно уплыло в страну снов.


   ***


   "Маргарита" летела в систему звезды Арракис, а Рид, тем временем, смотрел на улыбающееся с экрана видеофона лицо Сели, застывшее после произнесения фразы "было очень приятно с вами работать". Все-таки сбежала...он тяжело вздохнул, сжимая в руке плейер, оставленный девушкой. Может, не стоило ждать, когда она спросит про истинную? Может, стоило с самого начала сказать? Внутри заворочался эгоист: тогда бы он и сотой доли ощущений, испытанных благодаря забавно сердящейся тигре, не испытал. Наверное, все должно было произойти именно так, как и произошло. Во всяком случае, теперь ей не сбежать. И если она думала вырубить подземного дракона тем способом, что продемонстрировала несколькими часами ранее, то ошиблась. Но...хорошо, фору он ей устроит. В воспитательных целях. А пока...

   - Значит, все-таки истинная? - голос Старка разрезал тишину как раз в тот момент, когда пальцы начали набирать нужный номер. Рид замер над последней цифрой, с улыбкой повернувшись к горгулу:

   - Есть какие-либо другие сведения?

   - Сели категорически это отрицала.

   - Она вообще многие сами собой разумеющиеся вещи предпочитала отрицать, - хмыкнул дракон, поворачиваясь обратно. Нажав комбинацию до конца, принялся ждать ответа.

   На экране возникло почти его лицо. Только глаза были совсем карие, а не так, как у него теперь, орехового оттенка, и выглядел тот дракон несколько старше.

   - Привет, Оливер, - улыбнулся Рид.

   - Какими судьбами, братишка? - брат был не в пример эмоциональнее: широкая улыбка озарила его добродушное лицо.

   - Нужна помощь. С Советом метаморфов, - подмигнул младший Силверстоун, и Оливер, приглядевшись получше, внезапно выдохнул:

   - Неужели нашел?..

   - Старался бы лучше - отыскал еще раньше. У отца под крылышком, - скривился Рид от мысли о собственной глупости. - Кстати, ему бы тоже неплохо сообщить. Сможешь?

   - Спрашиваешь, - хмыкнул брат, после чего Рид сообщил ему время прибытия на планету, где находилось здание Совета оборотней. Оливер обещал подтянуться вместе с отцом как можно быстрее. Коротко попрощавшись, подземный отключился.

   - Сама не справится? - скупо улыбнулся Старк.

   - Сама она только неприятностей добавляет, - вздохнул Рид. - Сели не говорила, что конкретно ей там понадобилось?

   - Сказала только, что появились неожиданные семейные проблемы, - пожал плечами Старк.

   - В любом случае - спасибо, - кивнул дракон. Его дожидался еще один А-4...


   ***


   - А потом он просто перевез нас обоих сюда, - заканчивала историю Йона, счастливая оттого, что сестра наконец-то оказалась рядом.

   Несколькими часами ранее Сели устроила скандал представителям охранного сектора Совета, который наотрез отказался пропускать ее в апартаменты, в которых содержали Йону и Закари до выяснения обстоятельств. Они находились рядом, но пребывать вместе не возбранялось. Еще бы, усмехалась Сели, после таких-то обвинений... В конце концов она сказала, что совершит мелкое хулиганство и все равно рядом с сестрой окажется. Оборотни поверили решительному выражению в глазах и пропустили. Заседание Совета было назначено на завтра, так что тигра прилетела как раз вовремя - подготовиться и успеть отдохнуть после выматывающего путешествия.

   - Душ тут есть? - хмуро поинтересовалась Снежинка, и Йона кивнула:

   - Пошли - провожу.

   Не став особо церемониться, Сели скинула комбинезон тут же, оставаясь в одном белье и следуя за сестрой. Когда Йо-йо собиралась выходить, бросила взгляд на спину сестры, отчего резко остановилась:

   - Сели? Ты не хочешь мне ничего сказать?

   - Что именно ты хочешь услышать? - устало отозвалась тигра, после чего ее подвели к большому, во всю стену, зеркалу, и развернули так, чтобы обзор был подходящий.

   - Ну, например, откуда у тебя эта черная татуировка? - поинтересовалась Йона, а Сели вспомнила...

   Это не касание когтей было, а какой-то специально выведенный символ. Изящная черная снежинка, у дракона явно было чувство прекрасного. Располагалась она как раз под лопатками, на пояснице. Неужели какой-то маячок, подумалось девушке. В любом случае, никакая помощь сейчас не будет лишней. Пусть потом и придется снова бежать от дракона...

   - О, дорогая, ты не поверишь, - улыбнулась тигра, опираясь на раковину, и мечтательно возвела глаза к небу.

   - Да нет... - Йона по-другому на нее посмотрела. - Неужели все-таки решилась?

   Вместо ответа тигра поиграла бровями, что явно означало положительный ответ, и Йона вдохновилась:

   - Он тебя найдет, Сели, я точно тебе говорю!

   - Да неужели? - засмеялась тигра от такой откровенной веры в подземного.

   - Ты бы видела, как он на тебя смотрел, когда мы разговаривали! - добавила младшая. - Всего несколько мгновений - а сколько страсти! - горячо воскликнула она.

   - Выдумщица ты моя, - ласково привлекла ее к себе Сели. - Дракон хороший, я его люблю, но...он в прошлом, милая. И я про него забуду.

   Йона лишь укоризненно посмотрела на сестру, после чего ретировалась. А горячие струи еще долго напоминали о таких же прикосновениях Рида.

   Утром она проснулась совершенно разбитой: полночи, несмотря на хорошие условия для сна, проворочалась в постели. Никак не могла понять, что же мешает нормально закрыть глаза и провалиться в царство Морфея. Потом, наконец, осознала: рядом просто не было дракона. Да, если с воспоминаниями еще как-то можно было справиться путем внушения, то вот память тела ничем заглушить не получалось. И сердце от этого так сжималось, а душа скорбела, что Сели, в итоге, так и не смогла выспаться. Поэтому с утра, перед самым заседанием, она со злостью просматривала нелепые доводы, которые Адам в письменном виде предоставил Совету. Становилось очевидным: это все было сделано с целью заманить сюда именно ее. Тем лучше - Йону она отмажет быстрее, чем думала.

   - У медиков была? - оторвавшись от бумаг, спросила Сели у Йоны.

   - Ага, - кивнула младшая. - Законов мы не нарушали, - подмигнула она, и по хитрому выражению лица сестры тигра поняла, что кое-кто совсем мелкий с леопардом таки практикует некоторые процессы самопознания. Шумно выдохнув, девушка отправилась к шкафу в комнате, которую разделяла с младшей. Там для них уже висела заранее приготовленная одежда: традиционные закрытые платья для встреч с Советом. Они предусматривались для женщин, мужчинам же надлежало приходить в таких же свободных штанах и рубахах, что были на золотистом тигре в пещере одной из планет системы Альдибаина. "Мы не скрываем своей природы", - гласили они.

   - Хорошо, - Сели быстро натянула платье и подождала, когда закончит приготовления сестра. - Значит, пошли.

   Зал, в который их привели, был светлым и с большим количеством окон. Оборотни любили свет звезд. Они просыпались и засыпали вместе с ним. Не было во всей Вселенной более близкой к природе расы. Да, драконы умели подчинять себе некоторые процессы, но по-настоящему понимали среду, в которой обитали, лишь метаморфы.

   Тут уже оказалось многолюдно. Звери в человеческих ипостасях рассаживались по кругу, занимая каждый свое определенное место. Сели и Йона встали по центру - чтобы быть видимыми со всех сторон. Позади остался вход в зал советов. Адама тигра заметила сразу - тот послал ей шутливый поклон. Это могло означать только одно: да здравствует цирк.

   Стандартная процедура - ответы на вопросы главных из старейшин метаморфов - прошла достаточно быстро. Заключение медэксперта стало решающим доказательством, обвинения с Йоны и Закари моментально сняли. Сестра отошла от Сели. Тигра осталась в центре круга одна. Но когда снова обратились к Адаму с вопросом о том, желает ли тот что-нибудь еще добавить к уже выдвинутым - и опровергнутым обвинениям, золотистый поднялся и заявил:

   - У меня есть претензия к Сели из рода белых тигров, - о, кто бы еще сомневался, подумала девушка с усмешкой, желая, чтобы склонный к театральным выступлениям сородич скорее уже закончил. - С момента ее совершеннолетия минуло пять лет, а она до сих пор не выбрала в мужья ни одного метаморфа, - интересно, а возможности сойтись, например, с человеком Адам принципиально не рассматривал? - Поскольку их вид находится под угрозой вымирания, а я не раз обращался к ней с просьбой рассмотреть мое брачное предложение, поскольку наш вид ближе всего к ним, прошу рассмотреть вопрос определения статуса девушки как замужней - с последующим проведением церемонии, конечно.

   - Сели из рода белых тигров, - обратился к ней один из членов Совета, - у вас есть что ответить на заявленную претензию?

   - Мы не вымираем, - спокойно ответила Сели. - Вообще не вижу необходимости рассматривать этот вопрос. Вы сами знаете, какое потомство приносят тигры. У меня не тот возраст, чтобы прямо сейчас задаваться вопросами продолжения рода. А уж срок жизни белых тигров, слава Богу, позволяет выбрать партнера так, как мы считаем нужным.

   - Вы рассматриваете необходимость вступать в брак с золотистым тигром? - осведомился представитель власти метаморфов.

   - Нет, - покачала головой Сели. - Если уж заводить потомство, то только от тех, кто в состоянии помочь белым тиграм приумножить наше количество.

   - Белых тигров-мужчин подходящего для тебя возраста нет: они или слишком малы, или уже женаты, а многоженство вы не практикуете! - решил поспорить Адам.

   - Ты забыл про драконов, - без тени эмоций возразила Сели. - Да, первенец обязательно родится с генами отца, но вот дальше они вполне способны контролировать видовую принадлежность ребенка, - отчетливо слыша скрип зубов Адама, тигра решила вбить еще один гвоздь в крышку его пропахшего ложью и притворством гроба. - Я работала на подземных драконов последние три года, - она сбилась с речи, потому что раскрывшаяся дверь позади, на которую сейчас нельзя было оглядываться, принесла вместе с потоком воздуха знакомый и горячо любимый запах скошенной травы. Сели даже подумала, что ей снова мерещится и призрачный Рид пришел сюда, чтобы поддержать ее. Девушка улыбнулась и продолжила более уверенно. - Со многими свободными драконами я нахожусь в очень хороших отношениях. Некоторые высокопоставленные могут оказать мне покровительство - я спасала или их, или их непосредственных родственников. Не вижу причин даже рассматривать претензию Адама из рода золотистых тигров.

   - Справедливо, - кивнул один из членов Совета. - Тем не менее, обе ваши стороны заслуживают поддержки. Белые тигры действительно находятся на грани вымирания, тут Адам из рода золотистых совершенно прав. Но и ваши доводы, Сели, особенно в части, касаемой драконов, тоже имеют место для существования, - он на мгновение задумался. - Быть может, у кого-нибудь есть соображения по поводу рассматриваемой претензии? Что-то, что могло бы внести ясность в дело?

   - Есть, - раздался в тишине зала до боли знакомый голос. Выходит, не показалось... Когда его почти неслышные шаги затихли на расстоянии метра позади, оборотень из Совета вновь взял слово:

   - На каком основании вы хотели бы выступить перед метаморфами?

   - По праву законного мужа, - раздался уверенный ответ.

   - А подтвердить это ты можешь, дракон?! - взревел Адам, вскакивая со своего места, но того не удостоили ответом. Рид молча ожидал реакции со стороны Совета. Ждала ее и Сели...

   Эмоции нахлынули подобно цунами. Она ждала его - безумно ждала! Пусть и не хотела себе в этом признаваться, отвлекая собственное сердце проблемами Йоны, но ждала. Пусть и боялась, что он может устроить что-нибудь показательное при встрече. Но ждала. А теперь, когда он пришел, Сели не знала, что делать. Если бы он просто на правах защитника обратился в Совет, если бы прояснил ситуацию...а он пришел с громким заявлением. Солгал? Нет, драконы патологически к этому не приспособлены, они всегда говорят правду и только правду... Как раз в тот момент, когда существом овладела неопределенность, а она решила, не устраивая собственной игры в решение вопроса, почему дракон сказал о себе именно как о законном муже, повернуться и посмотреть на него, прозвучал голос одного из членов Совета:

   - Я знаю, что факт женитьбы дракона на женщине по вашим обычаям сопровождается нанесением на тело определенных знаков. Можете ли вы предоставить их на всеобщее обозрение?

   Сели плохо расслышала просьбу мужчины - что-то было про драконов и знаки - она как раз отыскала взглядом драконьи глаза...о том, какое именно чувство светится в них, она даже не задумывалась. И чем больше разгоралась там любовь, по крайней мере, очень хотелось в это верить, тем все более убеждалась в правоте слов Рида девушка. Радужка не меняла цвет, углубляясь от травяного к изумрудному цвету, как всегда происходило, стоило Риду взглянуть на Сели. Сейчас небольшая часть ее, сосредоточенная вокруг зрачка, имела зеленый оттенок, сменяющийся коричневым по краям. Ореховые глаза! Так вот каков их настоящий цвет...одно только это доказало тигре, что факт отыскания истинной произошел. Но чтобы ею оказалась она?

   - Ты мне доверяешь? - раздался тихий шепот подземного, склонившегося к самому ее уху. Девушка невольно зацепилась взглядом за черную майку, что была на драконе, и рубашку того же оттенка поверх. Ну а то, что киса не зря называла Рида готом, завершал последний взгляд на черные джинсы. И когда только успел переодеться из корабельной формы?

   - Как самой себе, - выдохнула она, после чего была бережно привлечена к груди дракона, надежно укрываясь полами рубашки по бокам. Откуда-то сбоку послышался радостный возглас сестры, но Сели сейчас была неспособна нормально соображать. Она тесно прижалась к телу дракона и не сразу поняла, что он собирается делать. А когда послышался звук разрываемой на спине ткани, вздрогнула, попытавшись отстраниться и бросая обиженный взгляд на Силве