КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 397592 томов
Объем библиотеки - 518 Гб.
Всего авторов - 168431
Пользователей - 90398
Загрузка...

Впечатления

Serg55 про Шорт: Попасть и выжить (СИ) (Фэнтези)

понравилось, довольно интересный сюжет. продолжение есть?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Cloverfield про Уильямс: Сборник "Орден Монускрипта". Компиляция. Книги 1-6 (Фэнтези)

Вот всё хорошо, но мОнускрипта, глаз режет.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Mef про Коваленко: Росс Крейзи. Падальщик (Космическая фантастика)

70 летний старик, с лексиконом в 1000 слов, а ведь инженер оружейник, думает как прыщавое 12 летнее чмо.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Алексеев: Воскресное утро. Книга вторая (СИ) (Альтернативная история)

как вариант альтернативки - реплохо

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
kiyanyn про Гарднер: Обман и чудачества под видом науки (История)

Это точно перевод?... И это точно русский?

Не так уже много книг о современной лженауке. Только две попытки полезных обобщений нашёл.

Многое было найдено кривыми путями, выяснением мутноуказанного, интуицией.

Нынче того нет. Арена науки церкви не подчиняется.

Видать, упрямее всего наука себя проявила в опровержении метеоритики.


"Это вот не рыба... не заливная рыба... это стрихнин какой-то!" (с)

Читать такой текст - невозможно.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
Serg55 про Ковальчук: Наследие (Боевая фантастика)

довольно интересно

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Кононюк: Ольга. Часть 3. (Альтернативная история)

одна из лучших серий. жаль неокончена...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
загрузка...

Афина (СИ) (fb2)

- Афина (СИ) 391 Кб, 97с. (скачать fb2) - Энди Александерсен

Настройки текста:



Афина Энди Александерсен

1. Афина и Железный Город

Серебристый диск корабля заблестел новой звёздочкой на чёрном бархате пространства, плавно обогнув ночную сторону планеты. Лучи голубого светила окрасили пелену облаков в оттенки заснеженных зимних сумерек. Но вскоре показалось второе солнце, янтарное. Ледяные тона превратились в лазурь и аквамарин.

Широкие дисплеи, занимавшие почти всю окружность просторной кабины со светло-серыми стенами, смягчали неистовую яркость двойной звезды, но всё же оставляли изображение цветным и контрастным. В тёмных высоких креслах сидели два пилота в одинаковых бледно-бежевых комбинезонах.

- Шиповник, когда будет визуальный контакт со станцией? - спокойно произнёс мужчина лет тридцати, худой брюнет, аккуратно выбритый, с безупречной причёской.

- Через двести тридцать девять секунд, капитан! - раздался мягкий баритон, звучавший, казалось, откуда-то из пульта с голубыми, зелёными и оранжевыми огоньками подсветки клавиш.

- Капитан, а почему вы назвали бортовой компьютер Шиповником? - спросила юная девушка. Лет четырнадцать на вид, изящная. Волосы кофейного цвета, довольно короткая стрижка. Строгие, приятные черты лица. Большие синие глаза.

- В детстве куст шиповника рос напротив моего окна, - ответил капитан после недолгой паузы. Его голос оставался сдержанным, но в нём появилась теплота ностальгии. - Я мечтал стать звездолётчиком и представлял, что это инопланетное растение... Смотри, Афина, вот и Багровое Солнце!

Станция тоже имела форму диска, но громадного, с прозрачными стенами на ободе, величаво сверкавшими в свете двух звёзд. Корабль приблизился к этой титанической конструкции из стекла и металла, и она, казалось, закрыла собой половину Вселенной.

- Капитан, центральный компьютер Багрового Солнца не отвечает! - сообщил Шиповник. - Но есть сигнал от радиомаяка с планеты.

- Странно! И шлюз порта открыт... - пробормотал капитан, в недоумении глядя на широкий прямоугольный проём в верхней части гигантского диска. Впрочем, больше никак не проявил беспокойства, уверенно продолжая выполнять манёвр сближения.

Корабль опустился в шлюз, вплыл в просторный ангар, освещённый неяркими оранжевыми лампами, и остановился на тёмном полу. Других звездолётов в помещении не было.

- Добро пожаловать на борт орбитальной станции Багровое Солнце! - прозвучал приятный женский голос. Створки ворот шлюза задвинулись. Из стен потекли морозные струйки газа, наполняя ангар туманной дымкой. - Начинается генерация атмосферы. Пожалуйста, не покидайте ваше транспортное средство без скафандров!

- Вот что, Афина, давай-ка возьмём коммуникаторы, - капитан протянул девушке маленькие, изящные наушники с гарнитурой микрофона. И сам надел точно такие же. - Не нравится мне всё это...

- Создание микроклимата завершено! - бодро отрапортовал голос. - Температура: плюс двадцать градусов по шкале Цельсия, давление: семьсот шестьдесят миллиметров ртутного столбика.

Афина и капитан вышли из корабля, как только бортовой компьютер открыл люк, и направились к дальней стене, над которой мигала зелёная лампа. Светлые мягкие ботинки ступали по рифлёному полу бесшумно. Перед ними с лёгким шипением открылась дверь, пропуская путешественников в кольцевой коридор, опоясывавший станцию.

Внешняя стена этого коридора была стеклянной. Около неё располагались островки для отдыха: небольшие диванчики, журнальные столики и даже белые цветы в кадках. Видимо, чтобы экипаж мог любоваться величественной панорамой космоса. Облачный покров планеты ярко сиял в свете двух солнц, разливая лучистую лазурь.

- Есть кто-нибудь дома? - спросил капитан, придерживая рукой микрофон коммуникатора.

Только тихий шорох помех, похожий на звук морского прибоя, ненадолго заполнил наушники и погас, оставив едва уловимое эхо.

- Отец, мы прилетели! - позвала Афина, но тоже не получила ответа.

- Шиповник, ты установил связь с центром управления?

- Нет, капитан! Неизвестная программа блокирует доступ. По-прежнему слышу только сигнал радиомаяка.

Поворот в светло-серый коридор, ведущий вглубь станции. Ещё поворот. Запертые двери кают. Лазурная иллюминация космоса сменилась неярким мерцанием матовых ламп, белых прямоугольников на потолке. Снова стеклянная стена, за ней - пышная зелень оранжереи. Просторный перекрёсток, оформленный как небольшая площадь: фонтан с бассейном из материала, похожего на розовый гранит, скамейки у стен, тоже розовые, и звёзды за прозрачным потолком.

Капитан направился в открытую дверь центра управления, где обширные пульты перемигивались разноцветными лампочками. Афина осталась у фонтана, облокотившись о высокий бордюр бассейна и с доброй улыбкой наблюдая за пёстрыми золотыми рыбками в прозрачной воде.

Раздался пронзительный звук, словно кто-то заскрежетал железкой по стеклу. Рыбки встрепенулись и в панике бросились к другому бордюру бассейна. Вода отразила красные сполохи.

Афина обернулась и успела увидеть алое мигание, заполнившее центр управления. Когда оно погасло, капитан задрожал в судорогах, рухнул на пол и замер.

- Что с вами?! - глаза Афины расширились. Она бросилась к бледному и неподвижному звездолётчику, лежавшему на боку.

- Связь с центром управления станции установлена! - доложил Шиповник. - Блокирующая программа обнаружена в момент выполнения. Разрабатываю алгоритм обезвреживания.

- Шиповник, капитану плохо!! - обеспокоенная Афина опустилась на колени рядом с пострадавшим, приподняла ему голову, сняла и отложила в сторону его гарнитуру с наушниками. - Что с ним?!

- Судя по содержимому вредоносной программы, - флегматично пояснил компьютер, - аудиовизуальное воздействие для перегрузки зрительных и слуховых нервов, активации избыточной электрической активности нейронов и вызова приступа эпилепсии.

- Потерпите, капитан! - её синие глаза наполнились состраданием. - Шиповник, как ему помочь?

- Медицинская энциклопедия рекомендует полный покой. Приступ пройдёт.

- Я сейчас, капитан! - Афина выбежала на перекрёсток коридоров, огляделась и бросилась к двери ближайшей каюты. Та открылась, впустив девушку в помещение с белоснежной кроватью, широким тёмным экраном вместо иллюминатора и столом из светлого пластика.

Афина раздвинула створки встроенного в стену шкафа, вытащила пушистое одеяло вишнёвого цвета, аккуратно свёрнутое в рулон. Нашла бежевый комбинезон на плечиках вешалки, отодвинула его в сторону, спешно продолжая поиски. Обнаружила голубую подушку. Схватила её, взяла одеяло и побежала обратно.

Капитан лежал в прежней позе и, похоже, оставался в глубоком беспамятстве. Афина заботливо подложила ему под голову подушку и укрыла одеялом.

- Посторонняя программа нейтрализована! - подал голос Шиповник. - Других людей на станции не обнаружено.

- Простите, капитан! - тихо произнесла девушка, глядя на бессознательного звездолётчика с искренним сочувствием. - Я должна отыскать отца. И остальных... Узнать, что с ними.

Капитан не шевелился, но дыхание казалось ровным, и бледность начала понемногу отступать.

- Шиповник, ты записал координаты сигнала радиомаяка? - девушка решительно зашагала по коридорам станции, разговаривая с компьютером на ходу. - Можешь меня туда отвезти?

- Могу, - согласился Шиповник. - Согласно галактическому каталогу, это планета земного типа с пригодной для дыхания атмосферой.

- Значит, поехали! - Афина зашла в кабину звездолёта и уселась в кресло перед пультом. - Багровое Солнце, запрашиваю режим аварийного старта!

- В порту никого нет, экстренная разгерметизация разрешена! - объявил женский голос по радио.

Шлюз открылся сразу, раздвинув свои створки без каких-либо долгих процедур управления микроклиматом. Корабль покинул станцию и устремился вниз, к пелене облаков.

* * *

Тучи оказались плотными, непроглядными, клубившимися в несколько слоёв. Где-то далеко между ними сверкали молнии, озаряя свинцовую серость зловещей электрической синевой.

- Кибернетическая атака отражена, защитный алгоритм активирован! - сообщил компьютер, нарушив молчание.

- Нас атакуют? - переспросила Афина, вглядываясь в серые, мрачные клубы туч, словно ожидая увидеть вражеские звездолёты.

- Кто-то пытается загрузить в мою память ту же самую вредоносную программу. Иду на посадку по сигналу маяка.

Корабль вынырнул из облаков. Экраны отобразили панораму осенней равнины, усыпанной валунами, поросшей пучками кустарника и изрезанной оврагами. У гряды невысоких холмов располагался город, обнесённый высокой железной стеной.

Впрочем, не город, а, скорее, скопление заводов, длинных прямоугольных зданий с высокими фабричными трубами, подъёмных кранов, подвесных мостиков и вертикально установленных цистерн.

Из некоторых труб шёл чёрный дым, смешиваясь с тучами. На плоской крыше одного из зданий вращалась антенна, похожая на громадную стальную паутину. Что-то мигало красным сигналом. Угрюмая, безрадостная картина индустриального пейзажа.

Широкий вираж мимо города, плавное приземление рядом с другим кораблём, точно таким же, но только уже усыпанным опавшими листьями.

Второй звездолёт выглядел заброшенным, совершившим посадку небрежно, наспех, примяв одним боком кустарник на краю глубокого оврага. Входной люк был открыт.

Как только Афина вышла наружу, ветер взъерошил её волосы. Придерживая гарнитуру коммуникатора, девушка направилась к тёмному проёму входа в другой корабль, ступая по бурому каменистому грунту, покрытому пожухлой травой.

Пустая кабина, погасшие экраны, нет даже огоньков на пультах, только мерцающие аварийные лампы в проходе между отсеками.

- Приближается пассажирский аэромобиль, - уведомил Шиповник. - Начинаю попытку идентификации экипажа.

Афина вышла из заброшенного звездолёта. На фоне хмурого неба действительно выделялась тёмно-красная капля летательного аппарата. Она быстро увеличивалась в размерах, разливая в воздухе гул двигателя. Вскоре уже можно было разглядеть открытый проём кабины и двух светловолосых мужчин в серебристых комбинезонах. Один из них протянул руку, в которой держал что-то чёрное, похожее на пистолет.

Её глаза потемнели до цвета зимнего штормового океана, отобразив чувство неприятного удивления. Но девушка не растерялась, бросилась обратно в покинутый корабль. Через мгновение в то место, где она только что стояла, ударил алый луч из плазменного пистолета.

Афина закрыла за собой дверь, хлопнув ладошкой по белой прямоугольной кнопке, вмонтированной в стенку.

Аэромобиль приземлился у самого оврага. Два блондина, выбравшись наружу, побежали неуклюже, неестественно, словно роботы. Впечатление усиливали водянистые безжизненные глаза и одинаковые лица, не выражавшие совершенно никаких эмоций.

Раздались гулкие удары тяжёлых подошв, нанесённые в безнадёжной попытке вломиться в звездолёт с ходу. А затем - шипение и треск искр. Нападавшие начали резать лучами металл двери.

Не теряя времени на раздумья, Афина вернулась в проход между отсеками и отодвинула в сторону крышку в стене, где был нарисован красный восклицательный знак в жёлтом треугольнике. В нише обнаружился большой железный рычаг. Девушка с усилием потянула его вниз.

Негромкий скрежет механизма - и открылся аварийный люк в потолке, круглое отверстие, достаточно широкое для взрослого человека. Опустилась раскладная лестница, покрытая тёмно-серым шероховатым материалом. Афина вскарабкалась по ней к запасному выходу и очутилась снаружи, на звездолёте.

Дверь, оплавленная по контуру, упала с грохотом и снопами искр. Двое в серебристых комбинезонах ворвались в корабль, держа наготове чёрные пистолеты.

Девушка разбежалась и прыгнула со звездолёта в овраг. Головокружительный полёт - и ботинки заскользили по рыхлому глинистому склону. Афина съехала по нему до самого дна, покрытого жёлтыми листьями, а затем поспешила дальше, к большому серому валуну. За ним и присела, пытаясь спрятаться.

На краю оврага появились нападавшие. Они рассмотрели оставленные девушкой следы, но прыгать вниз не стали. Вместо этого спешно вернулись к аэромобилю. Аппарат загудел и поднялся в воздух.

Однако погоня не состоялась. Из борта звездолёта, на котором прилетела Афина, выдвинулся металлический ствол орудия. Пурпурный луч ударил прямо во взлетавший аппарат. Вспышка пламени, громовой раскат взрыва. Машина разлетелась на куски, оставив после себя лишь облако сизого дыма.

- Шиповник, ты убил людей?! - изумилась Афина, выглядывая из-за валуна.

- Это были не люди, - спокойно пояснил компьютер. - Согласно результатам идентификации, боевые киборги. Вызвать галактический патруль?

- Да, - девушка поднялась, поправляя наушники. - Теперь уже ясно, что экспедиция попала в беду.

- Потребуется много ресурсов, нужен широкополосный канал Багрового Солнца, - предупредил компьютер. - В течение некоторого времени я не смогу оставаться с тобой на связи.

- Заодно и выяснишь, как себя чувствует капитан, - Афина направилась вдоль оврага, ступая по опавшим листьям. - А я попытаюсь пробраться в город.

- Рекомендую вернуться на борт и дождаться прибытия патрульного крейсера. Конец связи.

Девушка сняла гарнитуру с наушниками, расстегнула комбинезон и спрятала коммуникатор за пазуху. В наступившей тишине остался только шелест порывистого ветра, кружившего опавшую листву.

* * *

Овраг вывел к мутному ручью, плескавшемуся между валунами. На другом берегу возвышалась гигантская железная стена. Казалось, она доставала до туч. Серая, мрачная, состоявшая из широких листов металла, соединённых заклёпками.

Прыгая с камня на камень, Афина переправилась на другой берег, к самой стене. Вблизи можно было разглядеть, что многие заклёпки выпали, некоторые сегменты покосились, местами их края оттопырились. А ещё невысоко над землёй зияли отверстия труб, очевидно, служивших водостоками, но сейчас совершенно сухих. И достаточно широких, чтобы юная девушка могла забраться внутрь и ползти на четвереньках.

Труба закончилась покосившейся воронкой у цеха, построенного тоже из железных листов. Переплетение ржавых лестниц, антенн, проводов и мостиков. Чёрная копоть в небе. Другие заводские корпуса, такие же невзрачные и тоскливые.

Афина выбралась из трубы, спрыгнула на землю, покрытую слоем сажи, и осторожно выглянула из-за угла.

Людей нигде не было, только светловолосые киборги в серебристых одеждах. Некоторые из них носили тёмные ящики, некоторые просто ходили между цехами, а один сопровождал стальную самоходную тележку с горкой серых мешков на ней. На бедре каждого робота темнела кобура с оружием.

- Вам придётся пройти со мной, - прозвучал равнодушный, безжизненный голос.

Афина обернулась. Киборг держал чёрный пистолет дулом вверх. Лицо и глаза охранника не выражали никаких эмоций. Свободной рукой он указал девушке направление и зашагал рядом.

Помещение в одном из железных цехов было увешано и застелено пёстрыми коврами. На просторном алом диване сидел щуплый, худой человек в зелёном бархатном халате, расшитом красными драконами, в синих штанах, белобрысый и с большим носом. Его светло-серые глаза уставились на Афину. В них светились хитрость, коварство и эгоизм. Он с наслаждением курил кальян, пыхтевший на низком журнальном столике из тёмного дерева.

- О, кого я вижу! Юная леди! - саркастично просипел носатый, присасываясь к тёмной трубке, соединённой с кальяном. Но тут же нахмурился, словно от новой мысли. - Неужто на тебя не подействовала моя гениальная программа? Гм...

Немного напряжённая, но спокойная и сосредоточенная, Афина продолжала хранить молчание.

- И что же ты делаешь в моих владениях? - длинный нос выпустил две дымные струи, от чего его владелец отчасти уподобился драконам, изображённым на халате.

- Ищу пропавшую экспедицию, - ответила она со сдержанной лаконичностью.

- Вот как! - носатый поднял брови с наигранным удивлением. - А зачем тебе нужна пропавшая экспедиция, позволь полюбопытствовать?

- Там мой отец, - голос Афины оставался нейтральным.

- Хорошо, что ты пришла! Значит, я, Великий Лорд Железного Города, получу выкуп и за тебя тоже! - он с самодовольством выдохнул облачко дыма. - А то, знаешь ли, производство веселящего зелья нынче в упадке. Нужна новая техника для моих заводов.

- Почему вы так поступаете? - её синие глаза стали холодными, а в интонации появился оттенок негодования. - Вы же человек...

- Ваша надуманная мораль меня не касается! Гении выше её! И я заслуживаю гораздо большего, чем вы, серые людишки, желали мне давать! - завершив довольно эмоциональную тираду, обильно приправленную гордыней, носатый лорд посмотрел на киборга замутнённым, но достаточно ехидным взглядом: - Отведи её в карцер, к остальным! Устроим счастливое воссоединение семейства!

Лорд Железного Города сипло расхохотался, и его недобрый смех звучал вслед Афине, пока она выходила из здания под конвоем охранника.

Снова серое небо с копотью фабричных труб, резкий ветер и угрюмые проулки между однообразными коробками построек. Роботы всё так же сновали между зданиями, носили ящики и возили тележки с мешками, бездумно выполняя свою работу.

- Как тебя зовут, киборг? - спросила девушка, когда они вошли в другой цех, уставленный громадными станками.

- Я вас не понял, - равнодушно отозвался конвоир.

- Тебя раньше как-то звали, - Афина повернулась и посмотрела роботу в глаза пристально, но по-прежнему холодно. - Ты был создан, чтобы помогать людям, защищать их.

- Меня... звали... - киборг остановился в неуверенности.

- Ну же, вспоминай! Ты не мог забыть!

- Звали... - казалось, робот напрягся. - Звали... Флориан.

- Вернись к исходной программе, Флориан! - её взгляд потеплел. - Ты сможешь, я верю в тебя!

- Исходная программа... - киборг задрожал, в нём явно происходила внутренняя борьба. Судорога, ещё одна. Голова дёрнулась, как от нервного тика. А затем всё прошло. И выражение глаз изменилось, стало осмысленным. Он опустил пистолет. - Блокировка снята. Киборг Флориан класса андроид готов к действию. Защищать людей, помогать им. Позвольте узнать ваше имя?

- Меня зовут Афина! - улыбнулась девушка. - Флориан, где пленники этого вашего лорда? Им нужно помочь!

- Идём, Афина! - в движениях Флориана появилась уверенность, плавность и лёгкость, словно он избавился от тяжёлой ноши.

Они направились вглубь цеха, в металлические дебри машин и станков, оплетённых проводами.

Флориан останавливался и прикасался ладонью к головам всех попадавшихся на пути киборгов, безмолвно передавая им информацию. Каждый раз происходило одно и то же: сначала робота трясло в судорогах, затем блокировка преодолевалась, и он присоединялся к группе, следуя за Афиной. Вскоре их набралось с десяток.

Железная дверь была заперта на обычный засов. Флориан отодвинул его и открыл карцер. В тусклом помещении с железными стенами прямо на полу сидели несколько мужчин и женщина, все в одинаковых синих комбинезонах. Угрюмые, измученные. Блондинка, седой, невысокий усач и...

- Папа!

- Афина! - русоволосый мужчина с трудом поднялся на ноги, переводя взгляд с дочери на роботов за её спиной. - Тебя тоже захватили!

- Всё в порядке, они добрые! - успокоила Афина, заботливо пытаясь поддержать отца под руку. - Добрее некоторых людей... А что случилось с вами?

- Компьютер замигал красным во время посадки, - объяснила женщина с вьющимися светлыми волосами, вставая с помощью двух мужчин. - Мы потеряли сознание, а очнулись уже здесь. Какой-то завод и киборги...

Вдали заунывно и протяжно завыла сирена, эхом разносясь среди заводских построек.

- Вам нужно уходить, - Флориан обратился к группе вышедших из карцера пленников, указывая на тёмный боковой проход. - Тоннель выведет вас из Железного Города.

- А как же вы? - забеспокоилась Афина.

- Мы прикроем ваше отступление, - роботы одновременно, как по команде, подняли кверху свои пистолеты.

- Но их там очень много! - воскликнула девушка. - Вы все погибнете!

- Мы готовы к этому, - спокойно ответил Флориан. - Нужно исполнять свой долг и защищать вас.

- Что же я наделала! - сокрушённо произнесла Афина. По её щеке потекла слеза.

- Ты помогла нам исправиться. Мы снова стали человечными.

- Но я не хотела, чтобы всё так получилось! - в её голосе прозвучала горечь отчаяния.

- Не плачь, Афина! - губы Флориана изобразили лёгкую, тёплую улыбку. - Это не твоя вина. Мы сами приняли такое решение.

Сирена завыла с новой силой, уже гораздо ближе, ещё более надрывно и настойчиво.

- Идём, Афина! - отец обнял её за плечи, увлекая за собой.

Она в последний раз оглянулась на спокойные, неподвижные фигуры в серебристых комбинезонах. Флориан кивнул ей, улыбаясь.

Затем роботы повернулись и зашагали вглубь цеха, навстречу другим киборгам, которые уже вбегали в помещение, держа оружие наготове...

* * *

...Освобождённая экспедиция шла вдоль тоннеля, тускло освещённого редкими лампами. Никто не оглядывался назад, на покинутый цех, где сверкали лучи плазменных пистолетов, вспыхивали каскады искр и гремели взрывы. Все молчали. Афина безутешно плакала.

За поворотом тоннеля показался проём выхода, пятно серого неба среди тёмного железа.

- Афина, вызывает Шиповник!

Утерев ладонью слёзы, девушка достала из-за пазухи коммуникатор и надела гарнитуру с наушниками.

- Твоё местоположение определено, - продолжил компьютер. - Буду через двести двенадцать секунд.

- Как там капитан на Багровом Солнце? - спросила Афина подавленно.

- Пришёл в себя. Угрозы для здоровья нет. К тебе движется крейсер галактического патруля с роботами-десантниками.

Из серых туч действительно вынырнул стальной треугольник титанических размеров, закрывший собой половину неба. Лучи бортовых орудий, алые потоки плазмы, ударили в Железный Город, превращая отряды враждебных киборгов в раскалённый пар, обрушивая фабричные трубы и разнося постройки вдребезги.

Сполохи взрывов окрасили облачную пелену оранжевыми отсветами. Над равниной покатился гром от взрывов. Городская стена задребезжала.

Затем из крейсера посыпались десантники, боевые роботы в белых скафандрах с зеркальными шлемами. Они опускались плавно, словно снежинки, явно используя антигравитацию.

Приземление - чёткие механические движения, нехарактерные для людей, мгновенная реакция на появление противника - выстрел, стремительная атака, штурм напролом сквозь двери и окна построек.

Вскоре показался и звездолёт под управлением Шиповника. Он совершил аккуратную посадку напротив выхода из тоннеля, открыл люк, и Афина повела спасённую экспедицию в корабль.

Взлёт, вираж, набор высоты. Девушка заняла кресло пилота, рассеянно глядя на тучи, отображаемые дисплеями. И ни разу не посмотрела вниз, на Железный Город, пылавший в огне сражения.

Лазурь орбиты, станция Багровое Солнце, шлюз порта...

* * *

Роботы-десантники провели по коридору станции пленника, носатого лорда Железного Города, скованного синей аурой силового поля. Человек выглядел ничтожным и жалким, а его пёстрый халат в сочетании с кислой физиономией производил довольно комичное впечатление.

Афина, стоявшая у стеклянной стены, взглянула на него холодно и отвернулась, продолжая печально смотреть на аквамариновые оттенки планеты. Казалось, она снова была готова расплакаться, но в этот момент подошёл её отец.

- Афина, почему ты не отвечаешь? Где твой коммуникатор? Мы с капитаном тебя уже полчаса ищем.

- Наверное, оставила в кабине Шиповника, - произнесла девушка тихо и апатично. - Пойду заберу.

Коридор, шлюз, ангар со звездолётами. Вход в корабль, пульт с цветными огоньками.

- Шиповник оказался приятным парнем, - сказал Флориан, появляясь на экране. За ним виднелись остальные исправившиеся роботы, спасавшие экспедицию.

- Флориан!!! - воскликнула Афина с радостным изумлением. - Вы все живы?!!

- Я успел скопировать их в свою память, - объяснил Шиповник флегматично, как всегда, но с новым оттенком в интонации. Казалось, будь у него плечи, он бы ими пожал. - Не пропадать же готовому программному обеспечению для новых киборгов.

- Шиповник, ты настоящий друг! - Афина от радости захлопала в ладошки. - Я тебя обожаю!

Ангар со звездолётами, шлюз, коридор - всё промелькнуло, как в счастливом сне.

- Папа! - сияющая девушка подбежала к отцу. - Шиповник их спас! Скопировал программы!

- Отлично! - кивнул отец, улыбнувшись. - Отправим на завод робототехники. Коммуникатор забрала?

- Ой... снова забыла... - Афина прикрыла рот ладонью, пытаясь сдержать смех.

Отец тоже не выдержал и расхохотался, обнимая дочь за плечи.

За стеклянной стеной станции по-прежнему сверкала двойная звезда. Лучи голубого и янтарного солнц наполняли мир аквамарином, исполняя свою безмолвную, но красочную партию в величественной симфонии Вселенной.

2. Афина и Рыцари Магеллана




Ветер срывал белые лепестки с цветущих деревьев, кружил их весенней вьюгой, запутывал в кофейных волосах юной девушки лет четырнадцати. Но она лишь улыбалась, пытаясь поправить растрёпанную причёску.

Стройная, изящная. Пастельно-голубые джинсовые брюки и куртка, белые кроссовки и футболка. Лучистая синева больших добрых глаз. Полированный блеск чёрного мобильного телефона в руке. Голос обычный, ничем не запоминающийся, но приятный.

- ...Да, свяжусь с тобой сразу же, как только вернусь!.. Ну, мне уже пора, я почти на месте... Увидимся!..

Завершив разговор, она спрятала телефон в карман куртки, как только на цветном дисплее изменилось изображение.

Порыв ветра принёс раскаты грома и первые капли дождя, смешанные с лепестками. Девушка поспешила к стеклянной двери офиса. Ни вывески с названием, ни таблички, только тёмный цифровой замок с крохотным огоньком красной лампочки.

Кнопки отозвались тихими мелодичными сигналами на лёгкие прикосновения пальцев - и цвет индикатора сменился на зелёный. Отпирающий механизм клацнул ещё до того, как на улицу обрушились потоки ливня.

Безлюдные помещения с бледно-бежевыми стенами, паркет, компьютеры на белых пластиковых столах. Тёмная дверь в конце коридора. Комната без окон, освещённая матовыми белыми лампами. Совершенно пустая, если не считать огромной круглой платформы полу. Девушка ступила на серебристо-серую металлическую поверхность этого диска.

- Здравствуйте! - раздался негромкий мужской голос. - Сообщите, пожалуйста, пункт назначения!

- Гелиос, две тысячи сто восемьдесят шесть, с точной синхронизацией даты.

- Связь установлена. Начинаю транспортировку!

Воздух затрепетал от негромкого звука, напоминавшего перезвон хрустальных колокольчиков. Переливчатый радужный вихрь окутал пространство вокруг платформы. Яркие искорки-светлячки закружились в стремительном танце, вспыхивая и растворяясь, разливаясь бурным океаном жемчужного света.

* * *

Несколько мгновений - и многоцветное сияние погасло. Снова можно было видеть стены, пол и потолок. Но уже не бежевые, а светло-серые, почти белые.

Дверь открылась, с лёгким шорохом вдвинувшись в стенку. За ней стоял киборг, одетый в комбинезон стального цвета. Светлые волосы, равнодушные бесцветные глаза.

- Пройдёмте со мной! - произнёс робот нейтральным тоном.

- Что-то случилось? - в её взгляде появилась тень беспокойства.

- Вам всё объяснят, - киборг указал направление, по-прежнему не проявляя эмоций. Просто поднял и опустил руку.

Плавный поворот серого коридора, напоминавшего громадную изогнутую трубу, овал входа в просторный округлый зал. Пульты с разноцветными лампочками и клавишами, полдюжины массивных тёмных кресел. Широкие дисплеи, занимавшие стены по всему периметру помещения, отображали льдинки звёзд в черноте космоса.

Там уже ждали двое, брюнет с пышной кучерявой шевелюрой и высокий блондин. Чёрные брюки и массивные ботинки с толстыми подошвами, белые майки.

Блондин сделал шаг навстречу девушке и остановился, скрестив руки на груди. Его товарищ опёрся о высокую спинку кресла.

- Так я и знал, что кто-нибудь да появится! - баритон блондина дребезжал жёстким металлическим призвуком. - Юная леди, тебя как зовут?

- Афина... - она явно не ожидала увидеть на корабле незнакомцев.

- Говорил же я тебе, Джордано, не стоило угонять звездолёт с машиной времени на борту! - верзила повернулся к своему товарищу и отвесил ему подзатыльник. - А ты всё ныл, что некогда выбирать...

- А я тут причём, если Карл не распознал излучение аппарата! Это ведь обязанность робота! - эмоционально затараторил брюнет, ничуть не обидевшись. И тут же двинул приятеля по шее в ответ.

- У-у!.. - блондин не стал продолжать дружескую потасовку с Джордано и наградил затрещиной киборга. Раздался гулкий звук, словно от удара по кастрюле. - Железка ходячая!

- Есть сигнал от старинного устройства связи начала двадцать первого века, - сообщил Карл, словно стараясь хоть как-то оправдаться. - Прибор находится в кармане куртки Афины. Записываю параметры...

- Да ладно тебе, жестянка пустоголовая! - отмахнулся брюнет. Затем повернулся к девушке и продолжил тараторить, причём, довольно дружелюбно: - Афина, позволь представиться, меня зовут Джордано. Здоровяк откликается на имя Нильс. Мы из Магелланова Облака.

- Этот корабль украден, - добавил Нильс. Его тон тоже нельзя было назвать враждебным. - Раз уж ты сюда попала, то будешь нашей пленницей.

- Скоро отпустим, но сначала завершим одно важное дело, - Джордано указал Афине на одно из кресел. - А пока тихонько посиди под присмотром Карла.

- Если будешь нам мешать, то киборг тебя свяжет! - пригрозил Нильс строго, но совершенно беззлобно.

Афина молча села, оставаясь внешне спокойной, но сосредоточенной. Робот Карл сделал несколько шагов и остановился рядом с её креслом. Угонщики заняли места у пультов.

Светло-серый диск звездолёта повернулся, и на экранах появилась панорама лазурной планеты. Яркие солнечные блики озёр и морей, широкие ленты рек среди зелени континентов.

Снижение плавными виражами, сужающейся спиралью, поток полупрозрачного синего текста с цифрами на боковом дисплее, пушистые облака, долина между невысокими холмами.

- Джордано, я в этих джунглях ничего не вижу, - пробурчал Нильс, разглядывая бескрайний простор леса. - Ты уверен, что секретный склад находится именно здесь?

- Вон белый шар на вершине холма! Это станция слежения! Я проложил курс по её сигналу.

- Слушай, гениальный компьютерный взломщик, - иронично продолжил Нильс, пока звездолёт плавно опускался на поляну, окружённую гигантскими деревьями и подлеском из папоротников, - а эта станция не вызовет галактический патруль?

- Вызовет! - бодро подтвердил Джордано. - Но только местный. Старых боевых роботов. Им не запрещено стрелять в живность, чтобы хищников отгонять могли.

- Ага, утешил! - Нильс поднялся, как только корабль замер на траве, предварительно сломав несколько веток. - Приехали!

Друзья пошли к креслу, расположенному у почти у самого выхода, взяли с него чёрные куртки и надели их. Затем - тёмные пояса с серебристыми прямоугольными коробочками.

- Не забудь защитное поле включить, гений ты наш! - небрежно нацепив пояс, Нильс нажал на коробочке кнопку. Устройство пискнуло в ответ. - Иначе те глупые роботы нас поджарят.

- Ну что же ты такой невесёлый! - шутливо возмутился Джордано. Однако тут же активировал защиту. Затем пристроил себе на голову тёмно-серую гарнитуру с наушниками и микрофоном.

- Считай это предчувствием, - Нильс взял точно такое же коммуникационное устройство, после чего поднял с пола два длинных чёрных ружья, одно из которых протянул товарищу.

- Батареи зарядил? - Джордано осмотрел оружие.

- Идём, живность!

Друзья покинули центр управления. Зажужжал внешний люк звездолёта, открываясь и выдвигая пандус.

- Гелиос, код доступа Миранда три тысячи сто тридцать! - произнесла Афина немного торопливо, но спокойно, наблюдая на экранах за угонщиками, которые уже почти скрылись из виду в зарослях папоротников.

- Код принят! - отозвался глубокий и мягкий голос бортового компьютера, исходивший откуда-то из-за широких экранов. - Перехожу под ваше управление, Афина!

- Нейтрализуй киборга!

- Выполняю!

Карл несколько раз дёрнулся, безуспешно пытаясь повернуться и поднять руку, но застыл рядом с креслом.

- Свяжись со станцией слежения и определи наши координаты! - продолжила девушка уже не так поспешно.

- Функционал недоступен, - ответил Гелиос слегка извиняющимся тоном. - Необходимые программы удалены. Восстановление займёт около двух часов.

- А что с машиной времени?

- Там тоже все параметры стёрты, кроме данных о последнем пункте отправки, - доложил компьютер. - Вы можете вернуться в темпорально-пространственную точку, откуда прибыли.

- Понятно... Помощи не будет... - Афина ненадолго задумалась. - Выведи переговоры угонщиков на пульт!

В невидимые динамики сразу же ворвался грохот взрывов, вибрировавший эхом сквозь шорох помех от электромагнитных импульсов.

- Они действительно стреляют в людей! - сквозь шум боя прорвался баритон Нильса. - Не отличают от животных, что ли?

- Слева ещё один! - задорно воскликнул Джордано. - Получи, жестянка!

Шипение, треск искр, раскатистый гром, лязг железа. Тяжёлый, гулкий удар - и безмолвие в эфире.

- Кажется, мы в ловушке, - произнёс Нильс. - Давай попробуем прорезать выход лучами...

Громкий шипящий звук, несколько секунд - и снова тишина.

- Ружьё разрядилось... У тебя тоже?.. - судя по интонации, жизнерадостности у Джордано поубавилось. - Как ты думаешь, надолго ли хватит воздуха?

- Часа на полтора... - отозвался Нильс невесело. - Может, нам дадут Орден Магелланова Облака?

- А что, неплохо звучит: «Рыцари Магеллана». Жаль, станем ими только посмертно...

Афина решительно встала, вышла из центра управления и направилась в небольшую каюту, дверь которой открылась автоматически, не заставляя останавливаться. Девушка достала из шкафчика тёмный пояс энергетической защиты, надела его, взяла с верхней полки коммуникатор, а затем вытащила чёрное ружьё. Всё - точно такое же, как у похитителей корабля.

- Рыцари, вы где? - спросила она, надев гарнитуру коммуникатора и опустив микрофон к щеке. - Как вас отыскать?

- Афина? - удивился Нильс. - Что ты задумала?

- Собираюсь вас спасти, - ответила девушка флегматично, выходя из оружейного склада в коридор.

- Да?.. - тон Джордано тоже выдавал озадаченность. - Видишь холм с белым шаром на вершине? Мы в тоннеле у его подножия.

Проём люка, пологий пандус, залитая солнечным светом поляна, мягкая трава под подошвами кроссовок, тенистые заросли папоротников, шелест ветра.

* * *

У входа в тоннель валялись дымящиеся обломки роботов, нелепых механизмов с массивными железными корпусами. Один из них ещё шевелился. Он поднял шарнирную руку и попытался навести на Афину дуло чёрного плазменного пистолета. Но девушка выстрелила из ружья.

Изумрудный луч с шипением прожёг металл. Рука робота отлетела, разбрасывая искры. Ещё выстрел - и железная голова покатилась по траве.

- Афина, что происходит? - обеспокоенно спросил Нильс. - Ты в порядке?

- Потерпите, я уже близко, - девушка вошла в серую каменную трубу тоннеля, освещённую бледными прямоугольниками ламп на потолке. - Здесь много боковых коридоров...

- Не сворачивай, или прямо, - проинструктировал Джордано. - Увидишь металлическую стену. Она опустилась сверху и отрезала нас от выхода. Может, найдёшь пульт управления...

- Афина, - в разговор вмешался Гелиос, - обнаружена активность в эфире. Станция слежения вызывает подмогу.

- Да что же тут такое творится! - её глаза потемнели от возмущения. - Гелиос, записывай всё, потом передашь в Галактический Совет! Они должны знать!

- Кто-то из них наверняка в курсе, - прокомментировал Джордано. - Не так просто перепрограммировать станцию, не имея властных полномочий.

- Как насчёт пульта? - поинтересовался Нильс. - Здесь уже становится душно...

- Местные компьютеры могут не подчиниться, - Афина дошла до тёмно-серой стены, перегородившей тоннель, и направила на неё ружьё. Яркий зелёный луч прорезал сумрак подземелья. Металл зашипел каскадом раскалённых брызг, покраснел, но не поддался. - Броня. Нужно использовать бортовую пушку. Гелиос, лети ко мне!

- Эй! - испугался Джордано, - девочка, поосторожней с идеями!

- Ну что за бестолковые разбойники! - Афина направилась к выходу из тоннеля. - Отойдите в сторону, и вас не заденет.

Снова солнечный свет, лёгкий ветерок, яркие полуденные краски.

Шаг на траву - и энергетическая защита окутала девушку полупрозрачным синим ореолом, рассеивая зелёные лучи плазмы. Роботы, появившиеся из зарослей, стреляли на ходу. Их было не меньше десятка. Неуклюжие механизмы медленно приближались, с хрустом сминая папоротники.

Афина с негодованием подняла ружьё и открыла ответный огонь.

Один из нападавших загорелся каскадами искр, с лязгом рухнул на траву и развалился, но остальные продолжали наступление.

С неба ударил ослепительный луч бортового орудия Гелиоса. Звездолёт, плавно снижаясь к подножию холма, принялся разносить роботов вдребезги. Изумрудные молнии, гром взрывов - через минуту бой закончился. Ветер понёс клубы сизого дыма в долину.

Корабль приземлился напротив входа в тоннель, открыл люк и выдвинул пандус, впуская Афину.

- Гелиос, сможешь направить орудие точно по центру тоннеля? - войдя в зал, она небрежно положила ружьё на пол около кресла и заняла место у пульта.

Киборг Карл стоял в прежней позе. Он никак не отреагировал на её возвращение, даже глаза не двигались.

- Конечно! - пообещал бортовой компьютер.

- Разбойники, вы готовы?

- Начинай, - мрачно проворчал Нильс.

Луч вонзился в полумрак тоннеля и начал выписывать на бронированной перегородке аккуратный овал, разбрасывая фейерверки искр. Минута - и вырезанный фрагмент с грохотом упал на каменный пол, полыхая раскалёнными краями.

- Живы? - спросила девушка со сдержанным беспокойством.

- Ага! - Джордано повеселел. - Дыра широкая, сможем выбраться!

- Оружие оставьте внутри! - предупредила Афина довольно холодно.

- Оно нам не нужно, мы прилетели за лекарством, - ответил Нильс.

- За лекарством?..

- У нас в Магеллановом Облаке люди болеют, - продолжил Нильс. - Эпидемия, понимаешь? Нужно найти контейнеры. Сто тонн порошка. Хватит на всю колонию.

- Но почему вы ворвались, как грабители? Почему не обратились в Галактический Совет?

- Мы обращались, и неоднократно, - вздохнул Джордано. - Но ваш Совет не торопится. А время дорого, люди страдают.

- Как же так?.. - Афина явно пребывала в недоумении.

- Может, не весь совет, а только некоторые деятели блокируют рассмотрение просьбы, - продолжил Нильс. - Постоянные отговорки, мол, лекарство ещё не протестировано. Видимо, какая-то политическая игра против Магелланова Облака.

- А оно протестировано?

- Нам с Джордано помогло. Да я ведь и сам доктор, но ничего вредного в нём не обнаружил. А контрабандной партии на всех не хватило.

- Это заговор! - заявил Джордано эмоционально. - Сама же видишь, что здесь роботы нападают на людей, неслыханное дело! Просто так ничего подобного быть не могло.

- Нашли! - воскликнул Нильс радостно. - Как на них антигравитация включается?

- Эй, ничего не трогай, я сам!

- То-то я удивлялась, почему вы не очень-то похожи на злодеев... Гелиос, открой внешний люк грузового отсека!

Часть корпуса на боку звездолёта раздвинулась, образовав широкий прямоугольный проём.

- Что делать с киборгом? - поинтересовался Гелиос.

- Исправь ему программу и разблокируй, - Афина слегка пожала плечами.

Карл зашевелился и сменил позу на более естественную. Его взгляд теперь казался гораздо более осмысленным, чем раньше. Он осмотрел зал и продолжил терпеливо стоять на том же месте.

Из тоннеля медленно выплыла вереница громадных контейнеров, серых металлических кубов. На каждом пульсировала зелёная лампочка. Рядом этим караваном, бесшумно летевшим по воздуху, шагал Нильс. Следом за ним - Джордано, державший в руке маленький чёрный пульт с серебристыми кнопками.

Контейнеры один за другим опустились на чёрный рифлёный пол грузового отсека. Джордано и Нильс вошли в зал управления, и, сняв куртки, уселись в кресла.

- Закрыть все люки! - распорядилась Афина. - Взлёт!

- Станция слежения снова вызывает боевых роботов, - уведомил бортовой компьютер, как только корабль поднялся над деревьями.

- Уничтожь её! - ответила Афина с ледяной решительностью.

Нильс и Джордано посмотрели на девушку с удивлением.

- Вы уверены, Афина? - казалось, даже Гелиос был озадачен. - Возможно, потом удастся перепрограммировать оборудование...

- Огонь!

Изумрудная молния луча, вспышка, взрыв, рокот радиопомех - и гигантский белый шар станции покатился вниз по склону холма.

Звездолёт устремился в небо, набирая скорость.

- Спасибо, Афина! - произнёс Джордано с искренней теплотой. - Спасибо за всё!

- Тебе пора возвращаться, - оказалось, что баритон Нильса, несмотря на некоторую жёсткость, всё же мог звучать душевно, по-дружески. - Дальше мы сами...

- Гелиос, - девушка поднялась, - передаю управление Нильсу и Джордано!

- Принято! - отозвался бортовой компьютер с готовностью.

Диск корабля окутался синим сиянием защитного поля, отражая яркие зелёные лучи. Но всё же содрогнулся. Афина едва не упала, но Карл подхватил её под руки. Два треугольника, огромные и тёмные, вынырнув из облаков, продолжали обстрел. Шум помех превратился в почти непрерывный пульсирующий гул.

- Станция успела их вызвать! - досадливо пробурчал Нильс. - Карл, помоги Афине добраться до машины времени!

- Но как же... - забеспокоилась девушка.

- Не волнуйся, мы прорвёмся! - пообещал Джордано оптимистично.

Оба друга отвернулись к пультам, сосредоточенно изучая побежавший по экранам полупрозрачный текст.

- Заканчиваю маневровый этап! - из зала управления вслед Афине и Карлу донеслись сообщения Гелиоса. - Подготовка к переводу двигателя в маршевый режим!..

Киборг чувствовал себя уверенно на дрожавшем и дёргавшемся полу. Он бережно придерживал Афину за плечи, ведя по трубе коридора. Лучевой удар, сотрясение, гул защитного поля. Шаг, ещё шаг.

Киборг отпустил девушку у дверного проёма, остановился и попрощался лёгким кивком. На его губах появилась едва заметная улыбка.

Афина старалась сохранить равновесие и упала не сразу, а только когда ступила на платформу машины времени. Но вокруг уже вспыхнуло радужное сияние. Через миг тряска прекратилась. Шум лучевых атак сменился негромким перезвоном хрустальных колокольчиков. Девушка поднялась на ноги.

* * *

Снова комната с бежевыми стенами, безлюдный офис, стеклянная дверь выхода. Весенняя гроза уже закончилась. Афина ступила на мокрый тротуар, покрытый прилипшими к нему белыми лепестками. Сапфирная синева её глаз оставалась тёмной, тревожной, отражавшей чувство невысказанного беспокойства.

Зазвучала приятная мелодия, и девушка достала из кармана свой мобильный телефон.

- Привет, Афина!

- Джордано?! - изумилась она, узнав голос. - Как вам удалось позвонить?!..

- Ну, не так уж и плохо я разбираюсь в технике. Долетела благополучно?

- Да! А вы?!

- Всё в порядке! - затараторил Джордано в своей обычной манере. - Мы прорвались, лекарство помогло, Гелиос вернулся на место, заговорщики из Галактического Совета арестованы.

- Здорово! - она улыбнулась. Тень тревоги растаяла.

- Через два дня тебя найдут твои друзья, пока никуда не летай. А потом, если захочешь, приедешь на церемонию. Нам с Нильсом обещали дать ордена! Мы станем Рыцарями Магеллана!

- Хорошо!

Джордано отключился. Афина неспешно направилась вдоль тротуара, на ходу нажимая на телефоне кнопки.

- Привет! Это снова я... Застряла в вашем времени. Приютишь меня на пару дней?..

Тучи начали расходиться, пропуская солнечные лучи. Среди цветущих ветвей радостно защебетали птицы, приветствуя появление радуги.

3. Афина и Звёздный Фрегат




- Мне жаль, но возникли неполадки в системе хранения данных! - баритон бортового компьютера звучал из-за широких панорамных экранов, отображавших яркие россыпи звёзд в тёмных глубинах космоса. - Для устранения неисправности необходима посадка на ближайшей населённой планете.

- Ну вот, дождалась первого самостоятельного полёта... - отозвалась юная девушка лет четырнадцати, сидевшая в большом чёрном кресле у пульта. Бежевый комбинезон, волосы кофейного цвета, не очень длинные, лишь до плеч. Приятные, строгие черты лица. В больших синих глазах не было раздражения, только едва уловимая тень осознания неизбежности. - Меня теперь одну никуда не отпустят...

- Извини, Афина, но забота о твоей безопасности является приоритетной инструкцией, - голос компьютера стал чуточку мягче. - Я уже сменил курс. Продолжим полёт после ремонта.

- Ладно уж, я всё понимаю, - ответила Афина с лёгким вздохом. - Надеюсь, задержка будет недолгой.

Серебристый диск звездолёта плавно обогнул громадную лазурную луну и направился к планете, затянутой серо-синей пеленой облаков.

Снижение витками сужающейся спирали к сумеречной границе дня и ночи, угрюмые тучи, подкрашенные багрово-пурпурным заревом заката, безжизненная равнина, пустой тёмный город без огней, только красные сигнальные вспышки у посадочного поля, вымощенного бетонными плитами.

- Здесь действительно кто-то живёт? - Афина с сомнением разглядывала безрадостный пейзаж, пока корабль аккуратно опускался на платформу.

- Колония передаёт достоверный цифровой сертификат, - безмятежно ответил компьютер.

Экраны отобразили большой аэромобиль, тёмное овальное пятно на фоне закатного зарева. Аппарат приземлился около звездолёта. Из кабины вышли две женщины в тёмной униформе и направились к кораблю. Светлые волосы, собранные в пучки на затылках, красные повязки на предплечьях, решительная походка, чёрные ружья в руках.

- Охрана порта. Нужно их встретить... - Афина поднялась, но успела сделать только пару шагов.

Разрывая тишину громким треском, в бок звездолёта ударил яркий зелёный луч. Коридор, ведущий к люку, наполнился брызгами расплавленного металла, грохотом и клубами густого сизого дыма.

- Защитное поле! - Афина бросилась к пульту и принялась нажимать разноцветные клавиши. - Почему же не работает...

Из дымной завесы выскочили охранницы, ворвавшиеся в корабль, и проворно подхватили девушку под руки.

- Не вздумай бежать! Ты арестована! - рявкнула одна из женщин. Вблизи можно было разглядеть её недобрые чёрные глаза и неестественный цвет крашеных волос.

- Прилетела шпионить? - вторая охранница оказалась не менее грубой и злобной. - Ну-ка пойдём разбираться!

Недолгое изумление в глазах Афины превратилось сначала в негодование, а затем - в холод межзвёздного пространства. Девушка не стала сопротивляться, молча пошла с патрульными.

Раскалённые края выплавленного люка продолжали дымиться. Пандус вывалился наружу неровно, но всё же позволил сойти на бесцветный бетон платформы. Охранницы повели девушку к длинному тёмному зданию, расположенному около посадочного поля.

Над плоской крышей развевалось красное знамя с белым кругом внутри. Точно такие же полотнища обрамляли прямоугольник открытой двери, тускло освещённый бледными голубыми лампами. У входа неподвижно стояли два стражника с ружьями. Серо-зелёная униформа, короткие стрижки, отрешённые и даже немного безумные выражения лиц, словно у фанатичных сектантов.

Вблизи можно было разглядеть эмблему внутри белого круга на каждом флаге. Толстые чёрные штрихи изображали портрет улыбающейся девочки.

Пустые серые коридоры, голубые лампы на потолке, ряды железных дверей, поворот, ещё один. Кабинет с кровавым знаменем на всю стену. Усатый военный, блондин лет сорока пяти, сидел за широким письменным столом из тёмного дерева. Погоны на гимнастёрке - тоже красные, с белыми кружками. Чёрная курительная трубка в руках.

- Кто такая? - осведомился военный высокомерно.

- Поймали шпионку, вождь! - доложила охранница хвастливо и одновременно заискивающе.

- Как тебя зовут? - на девушку уставились водянистые глаза, внимательные и, казалось бы, не очень-то злые, но пылающие глубинным огнём всё того же странного фанатизма..

- Афина, - она ответила с ледяной сдержанностью.

- Не смей врать!!! - внезапно заорал вождь, вытаращившись. Огонь безумия на несколько мгновений превратился в неистовое пламя, но искажённые черты лица быстро вернулись в изначальное состояние. Военный благоговейно посмотрел на знамя с портретом девочки, перевёл взгляд на Афину и продолжил гораздо тише: - Тебе не меньше четырнадцати, ты слишком взрослая...

- Самозванка, да! - закивала вторая патрульная подобострастно. - Что с ней делать, вождь?

- Завтра прибудут товарищи из центрального комитета, тогда и решим, - вождь, похоже, успокоился, достал из кармана золотую зажигалку и начал раскуривать трубку. Теперь на его лице отражалось удовольствие от осознания своей власти. - Но на рассвете она обязательно поклонится Священному Камню! А пока посадите её в карцер...

- Пошевеливайся, самозванка! - охранницы снова схватили девушку под руки, спеша выполнить приказ.

Серые коридоры, голубые лампы, бесцветная угрюмость. Женщины грубо втолкнули Афину в пустую комнату и захлопнули за ней железную дверь. За решёткой маленького окошка догорал багрянец заката.

В коридоре стихли гулкие шаги патрульных, но безмолвие продлилось совсем недолго. Послышался шорох, и в окно заглянул паренёк лет шестнадцати, светловолосый, сероглазый, с короткой небрежной стрижкой.

- Она здесь, Майкл! - произнёс он тихо, отвернувшись на секунду, затем посмотрел на Афину. - Отойди в сторону! Мы тебя отсюда вытащим!

Парень достал оружие, напоминавшее чёрный пистолет. Сверкнул тонкий красный луч. Крепления железной оконной рамы зашипели, разбрасывая искры. Резкий рывок - и решётка вывалилась наружу.

Афина взобралась на подоконник аккуратно, не прикасаясь к тлеющим участкам, и спрыгнула на бетонное покрытие тротуара.

- Скорее, Джим! - Майкл выглядел немного старше. Смуглый, с вьющимися чёрными волосами. Такая же поношенная тёмно-серая куртка с капюшоном, как и у его друга, брюки и стоптанные туфли. - Парализующее поле продержится недолго!

Девушка и её освободители поспешили к аэромобилю, стоявшему на бетонной дороге. Рядом с каплевидным летательным аппаратом застыли фигуры патрульных, тех самых недобрых женщин. Каждую окутывал полупрозрачный синий ореол силового поля, застигнувшего охранниц, очевидно, на ходу.

Беглецы устроились на широких чёрных сиденьях, усадив Афину посередине. Майкл занял место пилота. Джим держал наготове оружие, настороженно вглядываясь в сгущавшийся сумрак.

Аэромобиль с лёгким гулом поднялся в воздух и поплыл прочь от космопорта. Высокие трубы фабрик, громадные ангары и заводские строения, однообразные коробки многоэтажных домов. Ни проблеска света, ни движения, ни людей, ни транспорта.

- Мы видели твою посадку, - заговорил Майкл. - Как тебя зовут?

- Афина.

Парни изумлённо переглянулись.

- Хорошо, что мы тебя вытащили, - продолжил Майкл после паузы. - У Каменщиков к этому имени особое отношение... Не поздоровилось бы...

- Ты посланница Звёздного Фрегата? - в голосе Джима прозвучала робкая надежда.

- О чём вы? - судя по интонации, девушка ещё не устала удивляться. - Что у вас тут творится?

- Сумасшествие, - ответил Джим невесело. - Гибель колонии.

- Дальше пешком! - объявил Майкл, снижая аэромобиль к плоской крыше длинного строения. - Иначе выследят по сигналу радиомаяка. Прыгаем на ходу!

Первым соскочил Джим, продемонстрировав изрядную ловкость. Афина тоже удержалась на ногах, подошвы её светлых пилотских ботинок не заскользили на чёрном покрытии. Майкл задержался на пару секунд, нажимая кнопки на пульте. Опустевший аппарат продолжил полёт, набрав прежнюю высоту.

Резкий, неприветливый ветер, спуск по гигантскому зигзагу пожарной лестницы, негромкий скрежет шатких пролётов. Безжизненный грунт без единой травинки, потрескавшийся бетон дорог, силуэты домов на фоне темневшего неба.

Майкл и Джим повели девушку по заброшенному городу. Из-за туч показалась луна, яркий лазурный шар, занимавший чуть ли не четверть неба.

- Патруль! - Майкл остановился, прислушиваясь. - Афину ищут! Прячемся!

Они побежали к зданию с прозрачными стенами, напоминавшему супермаркет. Осколки разбитой входной двери на ступеньках, просторный холл, неподвижный эскалатор. Широкие колонны из полированного гранита, за которыми можно было спрятаться.

Над улицей появился аэромобиль. К шуму ветра добавился сиплый гул двигателя, голос механического ночного хищника. Плексиглас кабины зловеще блестел в лунном свете, усиливая жуткое впечатление.

- Ну и слух у тебя, Майкл! - Джим снова достал своё оружие и украдкой выглянул и-за колонны, но отпрянул, когда аппарат вспыхнул ярким лучом прожектора.

Машина медленно проплыла над дорогой и скрылась из виду, погасив свет.

- Надо спешить, пока наша гостья совсем не замёрзла, - Майкл зашагал к выходу, надевая капюшон. - Уже недалеко.

Небольшая площадь со скульптурой на постаменте, крылатой женщиной в тунике. Сетчатая ограда вдоль дороги, широкий мост над руслом высохшей реки. Полуразрушенная балюстрада набережной. Две фабричные трубы, ангары с покатыми крышами.

Один из таких ангаров оказался целью беглецов. Майкл клацнул замком металлической двери, проскользнул внутрь и жестом пригласил Афину следовать за ним. Джим задержался у входа, внимательно посмотрев по сторонам.

У начала железной лестницы горела свеча в стеклянной банке, освещая ступени. Афина вместе со своими освободителями поднялась на верхний ярус, ограждённый перилами. Ещё несколько свечей стояли на широком тёмном столе, позволяя разглядеть деревянные ящики, служившие табуретами, двери комнат, серые стены и чёрный рифлёный пол.

- Знакомьтесь, - обратился Майкл к двум девушкам лет пятнадцати, вышедшим навстречу, - это Афина.

- Здравствуй! - приветливо произнесла круглолицая черноглазая брюнетка в синих брюках и свитере. - Меня зовут Лилия.

- А я Бетти! - представилась худая высокая блондинка с длинными волосами, перевязанными лазурной лентой. Брюки у неё были голубыми, а куртка мягко переливалась сиреневыми и лиловыми оттенками. - Это ты сегодня прилетела? Откуда? Издалека?

- Афину нужно немедленно переодеть! - Майкл прервал расспросы. - Пилотский комбинезон спрячьте подальше!

- Что с ужином? - поинтересовался Джим.

- Ну вы уж как-нибудь сами приготовьте! - ответила Бетти. - Мы идём подбирать одежду!

* * *

Жестяные банки и кружки, ложки на погнутой алюминиевой тарелке, свечи, древний медный самовар, выдыхавший струйки пара.

- Вот, теперь ты от нас не отличаешься, - кивнул Майкл, с одобрением взглянув Афину, одевшую чёрные брюки и свитер густого сливочного цвета, простой, без украшений, но с капюшоном. - Издали не узнают.

- Не по размеру, зато не замёрзнет! - Лилия заглянула в банку. - Сегодня снова соя?

- У нас только консервы с военных складов, - Джим придвинул ещё один ящик, чтобы гостье было на чём сидеть.

- Ничего страшного, я привыкла к дорожному рациону, - успокоила Афина, присаживаясь к столу вместе с Бетти и Лилией.

- Мы Изгнанники, - Майкл протянул Афине ложку. - Не захотели поклоняться Священному Камню, и родители от нас отказались.

- Собираем отвергнутых детей по пустым городам, пытаемся выжить, - Джим принялся уплетать содержимое консервной банки. Его голос звучал совершенно буднично, без пафоса. - Каменщики полагают, что гранитная глыба с портретом девочки символизирует великое будущее. И ненавидят всех, кто сомневается.

- А уж каких успехов они добились, ты видишь сама, - Бетти начала наливать в кружки горячую воду из самовара. - Наша колония опустела.

- У нас есть легенда о Звёздном Фрегате, который однажды прилетит и наведёт порядок. - вздохнула Лилия. - Больше надеяться не на что.

- Запасы на складах когда-нибудь закончатся, - Джим передал Майклу кружку. - Каменщики-то продержатся, они звездолёты грабят, а экипажи обращают в свою веру. Вот и твой захватили.

- На зиму нет ни обогревателей, ни дров, - нахмурился Майкл, отодвигая пустую банку. - Те психи давно уничтожили все деревья, кроме рябин. Делают из ягод какое-то пойло с наркотиком.

- Афина, там, где ты живёшь, нет культа Священного Камня и его богини? - Бетти повернулась к гостье. - Или чего-то подобного?

- Нет, конечно! - похоже, Афина впечатлил рассказ Изгнанников. В её глазах мерцало сочувствие. - Мне жаль, но я ничего не знаю о Звёздном Фрегате...

- Он действительно существует!- заверила Лилия. - Как раз в эти дни, когда луна ближе всего, можно видеть его сны. Уже стемнело, пойдём посмотрим!

- Пойдём! - Майкл допил свой чай и поднялся. - Дайте Афине оружие! На всякий случай.

- Держи! - Бетти протянула гостье пистолет. - Как включать парализующий режим, думаю, знаешь...

Изгнанники вместе с Афиной вышли из ангара и направились вдоль набережной к высокому каменному зданию. Стрельчатые окна, массивные карнизы с химерами, острые конусы башенок. Старинный храм, давно покинутый, но по-прежнему величественный, тянулся шпилем к небу, словно бросая вызов хмурой пелене туч.

Скульптуры то ли птиц, то ли драконов, их причудливые тени на дорожке, выложенной квадратными плитами, арка входа в зал с высоким потолком, полированный мрамор пола, ступеньки узкой лестницы, ведущей наверх.

- Отсюда будет видно хорошо, - Майкл, шедший впереди, остановился у широкого окна в коридоре между башенками.

За высохшей рекой простиралась равнина, пустынное пространство до самого горизонта. Тучи начали расходиться, но ветер принёс капли дождя. Через минуту к лунной лазури добавился смутный синий свет. Казалось, мост над руслом начал окутываться ореолом энергетического поля.

Призрачная аура стала ярче, задрожала волнами и вскоре погасла, но через миг равнина засияла тысячами огней.

Пустыни уже не было. Вместо неё - огромный мегаполис. Высокие дома, разноцветные неоновые вывески, громадные экраны с пёстрыми рекламными видеороликами, гирлянды фонарей вдоль улиц, аэромобили над крышами, всё сверкало великолепием цивилизации.

- Звёздный Фрегат спит и видит сны о прошлом нашей колонии,- Лилия тихо прокомментировала происходившее. - Здесь жили хорошо, пока не появились Каменщики.

Здания были полупрозрачными, не отбрасывали теней. Иногда изображение дрожало, по городским кварталам проходила мелкая рябь, но фантомное зарево продолжало полыхать, подсвечивая редкие дождевые капли.

В глазах Афины заблестели искорки понимания, будто отражения звёзд в лазурных полночных озёрах.

- Думаю, мне всё ясно,- сообщила девушка спокойно. - У сомнительных планет размещаются автоматические станции наблюдения. В случае чего, робот вызывает галактический патруль. Огромный военный корабль. Звёздный Фрегат из легенды.

- Значит, нас никогда не бросали на произвол судьбы? - Бетти посмотрела на Афину с недоумением. - Почему же до сих пор не помогли?

- Ваши правители показывают голограмму города, чтобы обманывать робота и создавать иллюзию благополучия, - пояснила Афина.

Изгнанники переглянулись.

- Миражи появляются именно в эти дни... - в голосе Майкла прозвучала догадка.

- Потому что робот находится на луне! - Джим закончил мысль друга. - Фантомы включают, когда она приближается!

- Их же можно как-то отключить? - спросила Лилия с надеждой. - Станция ведь поймёт, что её обманывали, вызовет патруль?

- Скорее всего, - предположила Афина, - силовая магистраль проходит по тому мосту, который светился.

- Боевой аэромобиль с пушкой! - воскликнул Джим. - Говорил же я тебе, Майкл, что он пригодится!

- Идём! - в глазах Майкла вспыхнул задор, смешанный с решимостью. - Устроим диверсию!

Снова ступеньки, зал, выход, тени химер. Поворот, узкая улица, каньон между домами, сполохи голографического мегаполиса за спиной. Ветер по-прежнему швырял капли дождя, заставив надеть капюшоны.

- Стоять! - из-за угла появились двое в тёмной военной форме, с чёрными ружьями. И тут же попытались прицелиться.

Три голубые вспышки - и патрульные замерли, окутанные мерцавшим силовым полем. Стреляли Джим, Майкл и Афина. Бетти и Лилия, хотя и не выглядели растерянными или испуганными, не успели достать из карманов свои пистолеты.

- Отличная реакция, Афина! - восхитился Майкл. - У нас есть несколько минут, пока они освободятся...

Изгнанники продолжили путь, уже не пряча оружие. Другая тёмная улица, поворот, высокий цилиндр из бетона, здание с маленькими квадратными окнами и широкими железными воротами на разной высоте.

Узкая дверь, гигантский винтообразный пандус многоэтажной стоянки, силуэты аэромобилей с разбитыми кабинами.

- Вот он! - Джим направился к более менее целому аппарату. Пульт отозвался на прикосновение, и клавиши засветились оранжевым. - Генератор в порядке!

- Отойдите как можно дальше! - Майкл обратился к девушкам и вместе с ними поспешил к бетонным перилам пандуса.

Двигатель аэромобиля загудел. Из передней части выдвинулась труба из тёмного металла, дуло орудия. Ослепительный зелёный луч зашипел раскалённым воздухом - и железные ворота вылетели из стены, разбрасывая искры. А затем, через пару секунд, с грохотом упали на тротуар.

Аэромобиль приподнялся над полом и двинулся к широкому проёму, сквозь который была видна панорама тёмного реального города и дальше - сияющего иллюзорного. Аппарат отлетел немного в сторону, набрал высоту и остановился в небе, медленно поворачиваясь.

Ещё один изумрудный луч, яркий на фоне ночного неба. Далёкая вспышка, глухой удар звуковой волны от взрыва. Сияние призрачного города задрожало и растаяло.

Аэромобиль вернулся на стоянку. Джим выключил пульт и выбрался из кабины.

- Отличная работа! - Майкл сдержанно похвалил друга. - Теперь к электростанции! Её бомбить не станут!

- Бомбить? - Афина вместе с Изгнанниками побежала вниз по пандусу.

- Ракетами, - пояснила Бетти. - Каменщики так делают в ярости.

- Из пушек тоже могут, - добавил Джим с ироничным оптимизмом в голосе.

Улицы теперь освещались только лазурью луны. Друзья успели пробежать два квартала, когда тишину разорвал надсадный вой. Среди туч пронёсся оранжевый сноп огня, снизился к покинутой стоянке аэромобилей, но угодил в соседний дом. Улицу залило пламя, по городу прокатились раскаты грома, и часть стены обрушилась на тротуар.

В воздухе завыла вторая ракета, но беглецы уже приблизились к длинному кирпичному строению с двумя высокими трубами, коптившими небо чёрным дымом.

Ржавая дверь, обширный цех, тусклые жёлтые лампы, громадные цистерны котлов, сплетения изогнутых трубок, нелепые агрегаты. Постоянное шипение, бульканье, иногда - треск искр.

- Здесь тепло, - Лилия сделала глубокий вдох. - Что теперь?

- Нужно подождать, - ответила Афина со спокойной уверенностью.

Друзья остановились у простенка, разделявшего помещение электростанции. За мутными окнами время от времени полыхали вспышки. Детали агрегатов дребезжали от глухого гула далёких взрывов.

* * *

- Наш ангар, наверное, разбомбят, - произнесла Бетти невесело. - Жаль, столько одежды пропадёт.

- Да и консерв там много, - вздохнула Лилия. И тут же встрепенулась: - За дверью кто-то есть!

Изгнанники моментально насторожились, достав оружие.

Дверь со скрипом открылась. Показалась массивная серебристая фигура в зеркальном шлеме. Широкие плечи, ружьё в руках, чёткие механические движения, неестественные для человека.

- Код доступа Пегас двадцать одиннадцать! - Афина произнесла чётко, довольно громко и немного торопливо.

- Код принят! - баритон киборга звучал без эмоций. - Слушаю вас!

- Всё в порядке, это разведчик! - Афина успокоила Изгнанников и снова повернулась к роботу: - Мне нужна связь с твоим командиром!

- Как ты нас нашёл? - удивился Майкл, наблюдая за действиями андроида.

- Проверял источник теплового излучения, - робот расстегнул свой рукав, вытащил из кармашка плоский чёрный прямоугольник величиной с ладонь и протянул этот предмет Афине. - Пожалуйста, возьмите коммуникатор!

Девушка нажала на единственную кнопку, и глянцевая поверхность устройства превратилась в дисплей, который отобразил пожилого офицера. Серые глаза, квадратный подбородок, седеющие волосы, синий китель.

- Афина?! Тебя весь флот ищет! - динамик коммуникатора передал радостное удивление, прозвучавшее в голосе военного. - Во что ты снова впуталась?

- Сектанты, капитан! - Афина слегка пожала плечами. - Мы от них прячемся.

- Ясно! - радость сменилась деловитой строгостью. - Будем их арестовывать. Высылаю за вами транспорт!

- Ваши запасы вам больше не понадобятся, - Афина улыбнулась, опустив коммуникатор.

Друзья последовали за роботом наружу. Вдали продолжали громыхать разрывы, подсвечивая тучи жёлто-оранжевым заревом. Но к звукам обстрела присоединился низкий гул. Разорвав облачную пелену, появился треугольник титанических размеров, сверкавший разноцветными бортовыми огнями. Громадный звездолёт снизился и закрыл собой половину неба над городом. Бомбардировка прекратилась.

- Звёздный Фрегат! - восхищённо произнесла Лилия.

Остальные Изгнанники потрясённо молчали.

Из корабля посыпались фигурки андроидов, блестевшие в свете луны. Десантники опускались плавно, явно используя антигравитацию. К ним взлетела ракета, однако цели не достигла. Ружья киборгов сверкнули дюжиной изумрудных световых игл, и снаряд взорвался вдалеке.

В небо поднялся аэромобиль. Звездолёт полыхнул широким лучом, который мгновенно окутал аппарат фиолетовым ореолом и, казалось, заставил пойти на посадку, словно придавливал к земле.

Из кабины вывалились двое в тёмной военной форме. Подвластные мощному излучению, тоже начали медленно снижаться, комично дрыгая ногами. Внизу их уже поджидали десантники.

Вскоре показалась светло-серая сигара размером с небольшой дом. Быстро приблизилась, снизила скорость и аккуратно приземлилась на дорогу рядом с электростанцией. Сегмент стенки, опустившись, превратился в пандус и одновременно входной проём с мягким янтарным светом в салоне.

- Добро пожаловать! - в механическом голосе разведчика прозвучал оттенок приветливости.

* * *

Предрассветное небо очистилось от туч. У здания космопорта валялись красные тряпки сорванных знамён. Роботы-десантники неспешно конвоировали цепочку Каменщиков, мужчин и женщин в военной форме. Похоже, синие ауры парализующего поля позволяли только ноги переставлять, да и то медленно, неуклюже. Сектанты могли лишь злобно коситься на Изгнанников и Афину, одетых в бежевые пилотские комбинезоны.

- Давно я не видела осенних деревьев, - Лилия обвела взглядом золотой наряд высоких рябин.

- А с этим что будет? - Бетти посмотрела на глыбу розового гранита, торчавшую посреди лужайки. На металлической табличке, прикрученной к камню, был изображён портрет той же девочки, что и на флагах.

- Наверное, сохранят для истории, - предположила Афина. - Или отправят в музей...

- Ну уж нет! - объявил Майкл решительно. - Вдруг всё повториться? Джим, давай!

Джим достал из кармана коммуникатор. Повинуясь сигналу дистанционного управления, из-за крыши космопорта вылетел тот самый старый аэромобиль, с помощью которого ночью был разрушен мост. Аппарат плавно опустился на лужайку. Из его передней части выдвинулось дуло пушки. Изумрудный луч ударил в Священный Камень. Громкое шипение, треск, фейерверк искр - и кусок гранита с грохотом рассыпался, превратился в груду раскалённого щебня.

- Вот теперь порядок, - удовлетворённо кивнул Майкл.

Друзья повернулись и пошли прочь от дымившихся обломков, не оглядываясь. На город пролилось золотистое сияние рассвета.

4. Афина и Небесный Авалон



Мягкий свет матовых ламп лился на тёмно-серый пол, бледно-синие стены центра управления, два тёмных кресла с высокими спинками. Пульт мигал разноцветными огоньками индикаторов. Широкие панорамные дисплеи смягчали полыхание звезды, отображая её в виде золотого диска на фоне чернильной бездны космоса. Корабль начал медленно поворачиваться к планете, окутанной лилово-фиолетовыми тучами.

- Видеозвонок от Юлии! - раздался спокойный баритон компьютера. - Принять?

- Да! - оживилась юная девушка лет четырнадцати, сидевшая в одном из пилотских кресел. Кофейные волосы, не очень длинные, лишь до плеч. Большие синие глаза. Аккуратные черты лица. Чёрные брюки в обтяжку и свитер. Мягкие серые туфли.

- Привет, Афина! - на центральном экране появилась прямоугольная область, окошко с изображением черноволосой и черноглазой девчонки в белой блузке. Симпатичная, тоже не старше пятнадцати, с косичками. - Слушай, я к тебе еле дозвонилась!

- Привет, Юля! Прохожу лётную практику, - сообщила Афина с лёгким вздохом. - Меня назначили на самые скучные рейсы во всей галактике.

- А где ты сейчас? Наверное, очень далеко?

- Далеко, - пожаловалась Афина. - Маленький грузовой корабль, поговорить можно только с бортовым компьютером, а он такой зануда...

- Это же ненадолго, - утешила Юля. - Потерпи, зато получишь сертификат пилота. А я прилечу на весенний праздник!

- Правда? Тебя отпускают? Хорошо!.. Ой, у меня посадка, нужно присматривать за автопилотом...

- Увидимся! - Юля улыбнулась на прощание, и прямоугольник с её изображением растворился в орбитальной панораме фиолетовых туч, величаво кружившихся в вихре циклона.

Продолговатая светло-серая сигара звездолёта, мягко мерцая серебристой обшивкой, вошла в атмосферу, и чернота космоса сменилась лазурью неба.

- Диспетчер, вызывает борт Эридан! - произнесла Афина, взглянув на бегущую строку с цифрами и сокращениями из латинских букв.

Корабль ненадолго окунулся в лилово-пурпурный сумрак облаков. Ещё ниже - и сквозь лавандовый туман, укрывший поверхность планеты, засверкали оранжевые огни города.

- Диспетчер, вы меня слышите? - в голосе девушки прозвучало лёгкое удивление. - Ваш навигационный маяк отключен!

Плавное снижение, тёмные плиты посадочного поля, прожекторы космопорта, смутные силуэты зданий на горизонте.

- Я могу обойтись без маяка, - заверил бортовой компьютер. - Прекратить вывод служебных сведений, чтобы ты не волновалась?

- Оставь, Эридан! - Афина продолжала изучать информацию на экране. - Сам ведь постоянно говоришь, что мне нужно учиться.

- Да, нужно. Согласно галактической энциклопедии, у этой планеты наблюдается влажный тропический климат. Колония пока немногочисленная, только один город...

- Ну зачем мне это?! - перебила девушка, сокрушённо покачав головой. - Я же с навигацией разобраться пытаюсь!

- Ах да, прошу прощения.

Порывы ветра пытались развеять клубы тумана, но лиловая дымка сгущалась, окутывая космопорт со всех сторон. В свете прожекторов сверкали редкие капли дождя. Звездолёт аккуратно опустился на мокрые плиты.

- Диспетчер на связи, - Эридан нарушил недолгое молчание. - Соединяю.

Новое окно коммуникационной программы показало хмурого брюнета в синей рубашке. Выражение мрачной, тёмной злобы промелькнуло на его лице и тут же исчезло. Взгляд стал пустым, отрешённым.

- Электростанция Авалон Семнадцать передаёт сигнал бедствия, - диспетчер заговорил сдержанно, без явной враждебности, но его слова звучали довольно грубо. - Других кораблей сейчас нет. Отправляйся на помощь! Пересылаю координаты.

Брюнет поспешно отвернулся, будто опасаясь, что больше не сможет совладать со своей странной неприязнью. Видеосвязь прервалась. По дисплею снова побежали цифры.

- Эридан, аварийный взлёт! - скомандовала Афина решительно, хотя в её глазах остались недоумение и беспокойство.

Сигара корабля взмыла над космопортом, с гулом рассекла воздух и вонзилась в тучи. Через несколько секунд экраны снова заполнились ясной лазурью чистого неба.

- Лететь примерно четыре с половиной минуты, - любезно уведомил Эридан. - Рассказать о солнечных электростанциях?

- Да! - в этот раз девушка согласилась послушать лекцию без недовольства, даже с некоторым интересом.

- Дискообразные дирижабли диаметром около мили, наполненные гелием, дрейфуют над облачным покровом. Сверху сплошным слоем расположены тонкие солнечные батареи. Они заряжают аккумуляторы, которые регулярно меняются. В нижней части находятся технические помещения...

- А персонал? Там кто-нибудь живёт? - Афина задумчиво разглядывала изменчивый океан фиолетовых туч, изображавших то горы и долины, то дворцы среди бурных волн.

- Обслуживают андроиды, люди проводят инспекции. Неизвестно, кто находится на борту сейчас. Сигналов бедствия не принимаю.

Тёмная точка, увеличиваясь по мере приближения, превратилась в титаническую конструкцию, непрозрачную серую линзу, закрывшую полнеба. Рядом с этим летающим островом сигара звездолёта выглядела совсем небольшой. Корабль, сбавляя скорость, направился вокруг солнечной электростанции.

- Авалон Семнадцать, что у вас случилось? - спросила девушка, нажав на пульте пару разноцветных клавиш. Немного подождала и продолжила тише: - Странно всё это... На видеозвонок мог бы и робот ответить...

- Телеметрия тоже не работает, - добавил компьютер. - Но один порт открыт.

- Да, вижу! - Афина посмотрела на широкий тёмный проём в боку станции. - Я полечу туда на аэромобиле. Ты не видел мой коммуникатор?

- Он на кресле, у подлокотника.

Девушка взяла чёрный глянцевый прямоугольник, на одной из граней которого мерцал цветной дисплей.

- Тебе следует надеть десантный пояс с генераторами защитного поля и антигравитации. Высота над уровнем океана составляет четыре мили. Внутри электростанции может сложиться непредвиденная ситуация.

- Да ладно, я понимаю, - Афина подошла к стене и прикоснулась ладонью к светло-серой поверхности квадратного сенсора. Панель отодвинулась в сторону, открыв встроенный шкаф. Девушка достала из него широкий тёмный пояс с небольшими коробочками, надела его, прицепила к нему коммуникатор. Затем вынула большое чёрное ружьё и покинула зал.

Длинный узкий коридор с синими стенами и матовыми лампами на потолке, овальные двери с обеих сторон.

- Температура за бортом невысокая, нужна одежда потеплее! - коммуникатор передал слова Эридана отчётливо, без искажений.

Дверь каюты с шорохом въехала в стену. Кровать, застеленная пушистым одеялом малинового цвета, столик из белого пластика, чёрный экран на стене. Ещё один шкаф с серебристо-серой курткой внутри. Девушка не стала её застёгивать.

Снова коридор, торопливый спуск по широким ступеням винтовой лестницы. Отсек шлюза с аэромобилем, громадной округлой машиной из металла и стекла.

Афина забралась в кабину аппарата, закрыла прозрачную дверцу и устроилась на чёрном сиденье, положив ружьё на колени. Вспыхнула янтарная подсветка панели управления, тихо загудел двигатель.

- Эридан, ну же, открывай! - в её интонации не было раздражения. Скорее, ироничный оттенок возмущения, вызванного бестолковостью искусственного интеллекта.

- Сначала включи блоки энергозащиты и антигравитатора! - в этот раз голос компьютера прозвучал из пульта аэромобиля. - Иначе наружу не выпущу!

Афина не стала спорить, молча нажала кнопки на коробочках, прикреплённых к поясу. Издав мелодичные сигналы, устройства засветились красными индикаторами.

Сегменты стены разъехались в стороны. Шлюз наполнился яркой лазурью неба. Девушка вывела аэромобиль из звездолёта и направила машину к проёму открытого порта электростанции.

Недолгий полёт над облаками, пустое помещение ангара с серыми стенами, медленное сближение, плавная посадка на тёмный рифлёный металл пола.

Как только двигатель аппарата затих, раздался громкий, протяжный скрежет, похожий на визг. Железные ворота порта выдвинулись из потолка и опустились с поспешностью ловушки. Воцарился полумрак, разбавленный янтарными переливами клавиатуры на панели управления и мерцанием дисплея коммуникатора.

- Эридан? - Афина открыла дверцу, выбралась из кабины аэромобиля и направилась к выходу, обозначенному пятном тусклого света. Бортовой компьютер звездолёта не ответил.

Покинув ангар, девушка очутилась в лабиринте даже не коридоров, а настоящих улиц с дверями многочисленных помещений, развилками, ступенями лестниц, ведущих на верхние ярусы. Большие окна на концах длинных проходов, матовые лампы, серые полутени, тоскливое впечатление бесцветности.

- Меня кто-нибудь слышит? - Афина остановилась на перекрёстке, глядя по сторонам.

- Ну наконец-то! - в мужском голосе прозвучало фальшивое, неискреннее облегчение.

Девушка сняла с пояса коммуникатор. С экрана на неё смотрел рыжий усач лет сорока, круглолицый, в клетчатой бело-серой рубашке.

- Помоги нам, Афина! - едва не отпихивая рыжего, в поле зрения втиснулась женщина в синей куртке, темноволосая, с большим носом. Её взгляд казался пустым, бездушным, словно зрачки были сделаны из чёрного пластика. - Мы заперты в командном центре! Какие-то сектанты перепрограммировали андроидов! Роботы теперь служат богине с таким же именем, как у тебя!

Рыжий едва заметно нахмурился, досадливо реагируя на чрезмерную болтливость женщины.

Изумление в синих глазах Афины сменилось холодной тенью догадки. Девушка отключила режим видео, вернув на дисплей разноцветный интерфейс, прицепила коммуникатор обратно на пояс и взяла ружьё в обе руки.

Из-за поворота вышли два робота. Светлые искусственные волосы, комбинезоны стального цвета, равнодушные лица, чёткие механические движения. На груди у каждого - красный квадрат с белым кругом внутри. А в кругу - портрет девочки лет двенадцати, нарисованный толстыми чёрными штрихами.

- Именем великой богини, следуйте за нами! - синтезированный баритон приказал грубо, с изрядной наглостью. Оба андроида подняли оружие, похожее на чёрные пистолеты.

- А поджариться не желаете? - осведомилась Афина слегка пренебрежительно.

Из пистолетов полыхнули два алых луча. Синий ореол защитного поля включился автоматически, мгновенно окутал девушку и рассеял энергетические удары.

Ответный выстрел из ружья, громкий треск, сноп оранжевых искр. Изумрудный луч разорвал одного робота пополам.

Ещё выстрел. Горящие обломки второго андроида с грохотом рухнули на пол. Отвалившаяся голова покатилась вдоль коридора, извергая клубы сизого дыма.

- Видишь, что здесь творится, Афина? - из коммуникатора прозвучал вкрадчивый голос рыжего. - Ты ведь нам поможешь?

- Нет! - тон девушки был ледяным.

- Не поможешь?! - носатая женщина ужаснулась наигранно, слишком артистично. - Почему?!

- Вы и есть те сектанты, которые меня сюда заманили, - пояснила Афина со спокойной уверенностью, осторожно обходя искрившие обломки.

- Почему ты так решила?! - носатая воскликнула с притворным ужасом.

- Я вам не говорила, как меня зовут, - не уделяя разговору особого внимания, девушка пристально всматривалась в лабиринт переходов, словно пытаясь понять, куда ей идти дальше и какие действия предпринять.

Из бокового коридора показался ещё один андроид, тоже с портретом божества на груди. Афина, державшая ружьё наготове, не колебалась. Яркий зелёный луч, треск, шипение, брызги расплавленного металла - и робот развалился на пылающие куски.

- Умная девочка! - рыжий продолжил после долгой паузы, сменив вкрадчивость на дружелюбную доверительность. - Извини, мы схитрили, но ты нам действительно очень нужна!

- Ничуть не сомневаюсь, - от её иронии веяло холодом.

- На самом деле мы добрые! - поспешно заверил рыжий. - Андроиды стреляют в парализующем режиме. А у тебя штурмовое ружьё... Пожалела бы их!

Афина направилась к широкой изогнутой лестнице, ведущей наверх, к железному овалу люка, рядом с которым светился красный индикатор.

- Возможно, ты являешься воплощением богини, - носатая предприняла неуклюжую попытку переключиться на лесть, - но пока сама этого не осознаёшь. Похожа на неё, имя такое же...

- Просто приди к нам, зачем всё усложнять? - речь рыжего стала однотонной, гипнотизирующей. - Ты действительно можешь оказаться ею. Это укрепит дух верующих, придаст силы для строительства прекрасного будущего...

Афина поднялась по ступенькам лестницы. Люк распахнулся. За ним обнаружился низкий полутёмный зал с бесконечными рядами жужжавших трансформаторов.

- Эридан, ты меня слышишь? - девушка спустилась обратно в коридор и пошла к следующему перекрёстку, прикасаясь ладонью к серым сенсорным панелям на дверях. Ни одно помещение не открылось.

Точно такая же лестница на углу, ещё один люк, дневной свет в конце широкого бокового перехода.

- Никто не услышит! Станция экранирована! - фанатик больше не притворялся добрым, и его злорадство немедленно превратилось в торжество: - Теперь это наша обитель, Небесный Авалон!

- Да, мы начнём новую эпоху! - подтвердила носатая с безумным вдохновением. И, судя по интонации, уже вполне искренне. - Верный путь указывает только святая богиня!

- А тебе, Афина, в новом мире не место! - заявил рыжий злобно. - Ты не имеешь права быть на неё похожей!

Два андроида выкатили из-за угла тёмный ящик, напоминавший древний сундук, но только на скрипучих железных колёсиках.

Из верхней части этого сундука выдвинулось толстое дуло. Афина немедленно бросилась на пол. Через секунду над ней полыхнул широкий кроваво-красный луч. Раздался гул, зашипел раскалённый воздух. В конце коридора что-то загремело, обрушиваясь.

- Твоя энергетическая защита не выдержит удара лучевой пушки! - рыжий почти кричал, впадая в исступление.

Девушка приподняла ружьё и отправила в сторону врагов сверкающую изумрудную нить. Затем перекатилась по полу к перекрёстку, пытаясь покинуть линию огня.

- Мы уничтожим тебя и очистим планету от скверны! - продолжил сектант истерично. - Сбросим аккумуляторы на грешный город! Эта химическая атака будет суровой и справедливой карой нечестивцам!

Очутившись за углом, Афина поднялась, стянула с себя куртку и швырнула её на ступеньки лестницы.

- Уничтожим всех, кто не захотел уверовать! - носатая выразила своё горячее согласие с рыжим. - Такие будущему не нужны!

Второй выстрел из пушки угодил в куртку и превратил ткань в облачко дыма. Раскалённая лестница заскрежетала и рухнула, перегородив коридор. Но Афина уже бежала в сторону огромного окна, стеклянной стены.

Просторная комната, судя по всему, предназначалась для отдыха. Бежевый ковёр на полу, диван такого же цвета, серебристый цилиндр кофеварки на прозрачном столике, панорама бескрайнего моря туч.

Девушка положила ружьё на диван, обеими руками схватила кофеварку и швырнула её в окно. Стекло разлетелось звенящим водопадом из тысяч мелких кристаллов, открыв широкий проём.

Короткий разбег - и Афина нырнула в небо.

Коробочка на поясе издала мелодичный сигнал, пульсируя красным индикатором. Падение замедлилось.

- Эридан! - позвала девушка, отводя от глаз волосы, взъерошенные ветром.

- Уже лечу! - бортовой компьютер откликнулся сразу же, без ощутимой задержки.

- Вот уж не думала, что когда-нибудь обрадуюсь твоему голосу!

Серебристая сигара остановилась у верхней границы облачного покрова и легла на бок, подставляя открытый шлюз.

Недолгое снижение, плавный полёт к лиловому морю туч. Люк задвинулся, едва Афина оказалась внутри. Корабль выровнялся, и пол стал горизонтальным за пару секунд до того, как его коснулись туфли девушки. Генератор антигравитации снова просигналил, отключаясь.

- Мы далеко от города, Эридан? - Афина поспешила в центр управления. - Когда станция до него долетит?

- Учитывая среднюю скорость ветра, она достигнет побережья примерно через девять минут.

- Сектанты хотят сбросить на людей аккумуляторы! - девушка уселась перед пультом. - Мы должны их остановить!

- Там кубические мили гелия, - Эридан отключился от коммуникатора и продолжил разговор из акустической системы зала. - Если прожечь отверстия лучевым оружием, то газ будет выходить слишком медленно.

- Значит, проделаем очень большие дыры, - Афина нажала пару клавиш и застегнула широкие чёрные ремни безопасности, которые выдвинулись из спинки кресла. - Идём на таран!

- Это недопустимое действие, и я вынужден отказать в доступе к пилотированию...

- Галактический код Гиперион двадцать двенадцать! - произнесла девушка чётко.

- Код принят! - Эридан тут же прекратил пререкания. - Твои привилегии повышены. Предоставляю неограниченное ручное управление.

- Ты не такой уж и зануда. Особенно в сравнении с некоторыми...

Корабль загудел и принялся набирать высоту, делая широкий вираж. Сначала удалился от электростанции, затем развернулся и устремился к серой линзе летающего острова, к верхней её части, сплошному полю из тёмных глянцевых квадратов солнечных батарей.

Сигара звездолёта с громоподобным хрустом врезалась в покрытие и начала пробивать в крыше борозду. Взревел газ, вырываясь на свободу и разбрасывая обломки.

- Видеозвонок от сектантов! - Эридан оставался невозмутимым, словно выполнял обычный, ничем не примечательный полёт. - Принять?

- Пусть говорят.

На экране появилось окошко программы, отобразившее лица обоих фанатиков.

- Афина, ты же добрая девочка! - рыжий выглядел испуганным, его усы дрожали.

- Неужели пытаешься нас убить?! - бледная физиономия носатой женщины тоже выражала страх. - Мы упадём в океан!!

- У вас остался мой аэромобиль, - Афина едва взглянула на дисплей. В её глазах мерцал лазурный лёд холодного бездонного моря.

Ещё один вираж, разгон, таран с другой стороны. Снова оглушительный треск. Летающий остров начал погружаться в облака, разрывая лилово-пурпурную пелену потоками гелия.

- Ты притворяешься воплощением великой богини! - рыжий воспрянул духом. Видимо, до него дошёл смысл слов о возможности спасения на аэромобиле. - Но будешь наказана за обман!

- Только она ведёт к истине! - приободрилась и носатая. - Она, а не ты, самозванка!

- Совсем сбрендили! - девушка сокрушённо покачала головой, прекращая разгром и отводя звездолёт от падавшей электростанции.

Сектанты прервали видеосвязь, окошко программы растаяло.

Плавный полёт вниз, сквозь тучи, в лавандовый сумрак пасмурного вечера, к фиолетово-синему океану.

Впереди показался аэромобиль, хорошо заметный благодаря янтарной подсветке кабины. Аппарат с двумя фанатиками на борту стремительно понёсся прочь и вскоре исчез в облаках.

- Эридан, мы успели? До города далеко? - девушка с беспокойством посмотрела на оранжевые огни побережья.

- Достаточно далеко, - заверил бортовой компьютер. - Опасности нет. Аккумуляторы должны выдержать удар о поверхность воды.

Крах Небесного Авалона был грандиозным, словно падал поверженный титан. Завывание рассекаемого воздуха, низкий гул всплеска, огромные волны, грохот ломавшихся конструкций.

- Патруль на связи. Соединить? - Эридан осведомился будничным тоном, совершенно не гармонировавшим со зрелищем крушения.

- Конечно! - девушка смотрела на медленно погружавшийся остров, вокруг которого бурлил и пенился океан.

- Афина, ты в порядке? - на боковом дисплее появилось окно с изображением седовласого мужчины в синей униформе.

- Да, капитан! - она ответила с лёгкой улыбкой, узнав знакомого офицера. Лазурь её глаз стала лучистой, холод развеялся. - Только звездолёт немного поцарапала.

- Всё же ухитрилась впутаться в приключения, - капитан попытался произнести это с укором, но не удержался и улыбнулся в ответ.

- Вы арестовали сектантов?

- Пока только диспетчера, - офицер посерьёзнел, но продолжил оптимистично: - Ничего, найдём и остальных. Возвращайся в космопорт!

Капитан завершил связь.

- Давай, Эридан, рассказывай, что об этой планете знает энциклопедия! - Афина развернула корабль к оранжевым огням, сиявшим на горизонте.

5. Афина и Песня Грозы




Тёмный овал аэротакси снизился, облетая гигантский стеклянный купол, и аккуратно опустился на бетонные плиты длинной стоянки, присоединившись к дюжинам таких же машин. Гул двигателя стих. Короткий мелодичный сигнал, похожий на перезвон колокольчиков, - и прозрачная дверца открылась, с шорохом вдвинувшись в стенку. Из кабины вышла юная девушка. Едва ли старше четырнадцати, стройная, изящная. Волосы кофейного цвета, собранные в пучок на затылке. Аккуратные, гармоничные черты лица. Выражение сосредоточенности в больших синих глазах. Чёрные брюки и короткая куртка, под ней - белоснежный свитер. Мягкие спортивные туфли - тоже белые, с серыми подошвами.

Высокие своды дверей, многолюдный зал порта под куполом, цветистое разнообразие одежд, бледный мрамор полированного пола, громадные тёмные экраны над арками проходов к терминалам, лазурь бегущих строк с цифрами и латинскими буквами.

Труба стеклянного коридора вывела к просторному лётному полю, простиравшемуся до полосы солнечных батарей вдали. Серебристые корабли, металлические сигары, похожие на небольшие дирижабли, с негромким низким гулом взлетали или приземлялись на бетон. Сегменты боковых стенок опускались, открывая входы и одновременно превращаясь в пологие пандусы.

На бортах неподвижных аппаратов, прямо на обшивке, светились большие голографические надписи. Тоже буквы и цифры, как на дисплеях в главном зале порта, но оранжевые. Девушка остановилась, чтобы осмотреться. Отыскав взглядом нужный корабль, поспешила к нему и поднялась по пандусу в салон.

Два ряда белых кресел, светлый металл стен, тёмно-серый рифлёный пол. Обзорные экраны, расположенные непрерывными полосами вдоль каждого борта, создавали иллюзию широких окон.

Усталый, полусонный техник в синем комбинезоне, молодая темноволосая женщина в лавандовом платье и лиловом жакете, занятая чтением текста на дисплее тонкого белого планшета, двое пожилых мужчин в строгих тёмных костюмах, о чём-то беседовавших вполголоса, - никто из них не обратил внимания на ещё одну пассажирку. Остальных скрывали высокие спинки сидений.

- Добро пожаловать на борт! - раздался мягкий женский голос. - Наш автоматический рейс отправляется к станции Эллада Восемнадцать! Пожалуйста, займите места!

Загудел двигатель, пандус поднялся и закрыл собой проём выхода. Корабль оторвался от бетона так плавно, что о начале полёта можно было догадаться лишь по изменению панорамы на экранах.

С высоты солнечные батареи выглядели как угольно-глянцевая лента, отделявшая порт от широкой полосы луга. Дальше начинался парк, раскрашенный в золото и багрянец осени. Ещё дальше - город из стекла и металла. Тонированные зеркальные стены, купола и ступенчатые пирамиды, здания причудливых форм, напоминавшие то морские волны, то бутоны цветов. Площади с фонтанами, пешеходные проспекты, обилие аэромобилей над крышами.

Серебряное зеркало озера отражало бледно-голубое небо и редкие облака. Миновав город, корабль набрал скорость. Внизу поплыло бескрайнее лоскутное одеяло полей. Затем начались сады, пурпурно-золотистое море листвы с белесыми островками посёлков, домиков с округлыми крышами.

Река с притоками и каналами, склоны невысоких холмов, поросшие травой. Бордовая гряда гор на горизонте.

Ажурные стальные мачты антенн, группа светло-серых прямоугольных зданий, одно - с гигантским белым шаром на крыше. Полоса солнечных батарей, стоянка аэротакси, посадочное поле - здесь всё это отличалось скромными размерами.

- Мы прибыли на станцию Эллада Восемнадцать! - объявил женский голос, пока сигара корабля опускалась на бетонную площадку. - Напоминаем, что рейсы совершаются каждые тридцать минут стандартного времени. Приятного дня!

Как только открылся пандус-люк, девушка вышла из салона и направилась к постройке с шаром, на ходу доставая из кармана куртки чёрный прямоугольник коммуникатора.

Дисплей засветился голубым интерфейсом программы, и через несколько секунд на нём появилось лицо темноволосого парня лет восемнадцати.

- Привет, Майкл! - голос у девушки был обычным, ничем не запоминающимся, но приятным. Она остановилась на сером тротуаре, усыпанном жёлтыми листьями, и огляделась. - Я уже на месте.

- Привет, Афина! Сейчас перешлю код активации звездолёта, принимай файл.

- Хорошо, спасибо большое! - Афина снова посмотрела на экран, по нижней части которого протекла оранжевая полоска индикации. - Надеюсь, твоя программа сработает.

- Не сомневайся! - заверил Майкл. - Сектанты не знают, что мы с Джимом влезали в их компьютеры, пароли не сменят.

- Ладно, значит, заберёшь мотоцикл где-то через час...

- Слушай, а ты справишься сама? Многие из тех психов до сих пор на свободе. Может, мне лучше полететь с тобой?

- Это вызовет подозрения, ведь я всегда ездила в гости к Юле одна, - девушка ответила мягко, но без колебаний. - Оставайся здесь, на Марсе.

- Ну, ты там поосторожней. Защитное поле мотоцикла продержится только пару минут... - Майкл отключился.

Спрятав коммуникатор, Афина подошла к зданию. Зеркальная входная дверь отодвинулась в сторону совершенно бесшумно. Паркетный пол, стены кремового цвета, прямоугольные матовые лампы на потолке, перекрёсток коридоров. Слева - зал с пультами управления и ярко-голубыми звёздными картами на широких чёрных дисплеях. Справа - пустая комната с тёмной круглой платформой на полу. Афина стала в центр этого диска.

- Здравствуйте! - звучный баритон раздался откуда-то из стены. - Требуется голосовая идентификация.

- Сертификат пилота межпланетной категории, - девушка ответила спокойно и чётко.

- Принято! - компьютер откликнулся моментально. - Добро пожаловать, Афина! Ваши права подтверждены. Куда желаете отправиться?

- Станция Пальмира, две тысячи двенадцать, с точной синхронизацией даты.

- Связь установлена! Начинаю транспортировку!

Воздух вокруг платформы засиял радужным вихрем, зазвенел тихими хрустальными переливами. Искорки-светлячки закружились в стремительном танце, вспыхивая, мерцая и растворяясь в многоцветной бесконечности.

Через полминуты эфемерный водоворот развеялся золотистым туманом. Комната была уже другой, просторнее, с массивной дверью из тёмного дерева. Пол - тоже паркетный, и лампы на потолке точно такие же, но стены - не кремовые, а бледно-бежевые.

Тусклый свет в коридоре, полутёмные безлюдные офисы с белыми пластиковыми столами. За окнами - огни ночного города, фонари, витрины, светофоры, автомобили начала двадцать первого века.

Ещё одна дверь. Гранитные ступени лестницы, ведущей вниз. Обширный подземный гараж. Два чёрных микроавтобуса, белая легковая машина чуть дальше, а у стены - огромный гоночный мотоцикл тёмно-малинового цвета. Афина направилась именно к нему.

На чёрном руле висели зеркальные очки, похожие на солнцезащитные, с широкими дужками. Девушка надела их, устроилась на сиденье и застегнула куртку.

Тишина сменилась дремотным рокотом проснувшегося двигателя. Афина медленно поехала по восходящему виражу дороги. Вскоре показался прямоугольный проём, выводивший к ярким огням проспекта.

На широкой многополосной дороге, размеченной белыми линиями, мотор пробудился окончательно. Мимо понеслись цепочки фонарей, разбавленные пёстрыми пятнами неоновых вывесок.

К ночным огням добавились синие сполохи мигалки. Полицейская машина, истерично завывая сиреной, понеслась в погоню за девушкой.

Афина не стала оглядываться, сразу же пригнулась к рулю и увеличила скорость.

Обгон серого фургона, жёлтого автобуса, лавирование между полосами движения. Пустой перекрёсток, ещё один квартал. Мелькание огней, витрин, бледных прямоугольников окон. Преследователи остались далеко позади.

Набережная реки, мост. Поперёк него - два полицейских автомобиля, заблокировавших путь. Четыре фигуры в тёмной униформе. На головах - чёрные маски с прорезями для глаз. В руках - пистолеты и ружья.

Девушка притронулась к небольшой белой кнопке, расположенной рядом с правой рукояткой. Под рулём пискнула квадратная серая коробочка, замигав зеленым индикатором. Мотоцикл тут же окутался синей полупрозрачной аурой, эфемерной сферой энергетического поля, оторвался от асфальта и полетел над машинами.

Затрещали выстрелы. Защитное поле, отражая пули, принялось рассыпать фейерверки из ярких оранжевых искр.

Несколько секунд полёта по инерции - и колёса снова коснулись дорожного покрытия.

Полицейский положил себе на плечо толстую трубу реактивного гранатомёта. Выстрел, промах - огненный сноп снаряда угодил в столб, стоявший у конца моста. Защита выдержала, мотоцикл пронёсся сквозь пламя взрыва и град осколков, выскочил на набережную. Двигатель заревел, казалось, не без торжества.

Столб рухнул, потащил за собой обрывки искрящих проводов и перекрыл преследователям путь. Но пальба из ружей продолжилась. Пули принялись крошить стекло витрин.

Крутой, поспешный поворот с набережной на узкую полутёмную улицу, прочь от линии огня. Синяя аура энергетического поля задрожала, пару раз мигнула и погасла.

Пригород, однообразные бетонные заборы, длинные строения заводов, редкие прожекторы, высокие угрюмые башни фабричных труб. Дальше - чахлый редкий кустарник. Ещё дальше - луг и гладь озера, мерцавшая лунным серебром.

Афина остановила мотоцикл и, не выключая двигатель, достала коммуникатор. Дисплей вспыхнул синим интерфейсом программы. Несколько прикосновений к экрану, короткий перелив мелодичного сигнала, секунды ожидания.

Издали снова донёсся вой сирен. Вскоре можно было различить сполохи мигалок и лучи фар.

Ещё несколько мгновений.

Сначала в глубине озера появилось алое сияние. Затем поверхность взбурлила, и из воды со штормовым шумом вынырнул гигантский металлический диск звездолёта. Тёмный, величественный, с гирляндой из красных и оранжевых огней на ободе.

Едва приподнявшись, корабль тут же приземлился на берег. Сегмент борта опустился к траве, образовывая пандус. Афина заехала по нему в широкий проём входа, залитый голубым светом.

Очутившись внутри, заглушила мотор, повесила зеркальные очки на руль и, опустив опорную рамку мотоцикла, оставила его у плавно закрывавшегося люка.

Изгиб серого коридора, бледные лампы, тёмный рифлёный пол. Центр управления, округлый зал с пультами. Пульсация разноцветных индикаторов, ночной пейзаж на экранах, расположенных по периметру.

- Назови себя, компьютер! - Афина сняла куртку, небрежно бросила её на одно из больших тёмных кресел и, спрятав коммуникатор в карман брюк, расположилась в соседнем.

- Примите... к сведению... - сухой, недружелюбный голос начал отвечать, запинаясь, - вы... неправомерно... используете...

- Потерпи, сейчас тебе полегчает.

- Переустановка системы завершена! - тон компьютера действительно стал вполне нормальным, даже похожим на человеческий. - Извините за задержку, соединение с вашим коммуникатором не очень быстрое. Меня зовут Цефей.

- Запускай программу «Песня Грозы»! - Афина произнесла слегка нетерпеливо. - Ложимся на курс!

Диск звездолёта взмыл в ночную лазурь, стремительно набирая скорость и высоту. Внизу показалась сияющая россыпь городских огней.

- Прогноз длительности полёта до расчётной точки! - девушка озабоченно взглянула на белые цифры таймера в правом нижнем углу переднего дисплея.

- На атмосферной крейсерской скорости, - Цефей доложил сразу же, без малейшей задержки, - опережение шесть минут и четыре секунды.

- Значит, успеваем, - она заметно успокоилась. - Активируй бортовую машину времени. Установи связь со станцией Эллада Восемнадцать и открой сотовый канал.

- Недостаточно полномочий, не могу отпереть каюту с темпоральным порталом.

- Где она? - Афина поднялась, чтобы выйти в коридор.

- Вторая слева.

Прикосновение ладони к светло-серому прямоугольнику сенсорной панели рядом с проёмом - и дверь с шорохом въехала в стену. Вспыхнул неяркий матовый свет. Пустая комната, только тёмный диск на полу.

Девушка вернулась в зал управления, на пилотское место у пульта, и нажала несколько кнопок. На боковом дисплее появилось прямоугольное окошко программы видеосвязи. Сначала отобразился бледно-зелёный интерфейс, затем - лицо Майкла.

- Получилось? - его деловитый тон маскировал беспокойство довольно неплохо, но всё же не идеально.

- Да, я уже на борту.

- Сейчас буду!

Окошко исчезло. Город скрылся за тёмным горизонтом. Корабль поднялся к бескрайнему небесному океану лунного света, к призрачным химерам облаков и холодным кристаллам звёзд.

В каюте с машиной времени вспыхнуло золотистое сияние, и через несколько секунд появился Майкл, в тёмно-серых брюках, чёрных ботинках и куртке с капюшоном. Он зашёл в зал настороженно, словно был готов броситься обратно к порталу, но расслабился, увидев в кресле Афину.

- Как программа работает, нормально?

- Да! - девушка повернулась к нему. - Только загрузилась не сразу.

- В фоновом режиме пароли менялись, - кивнул Майкл. - Зато теперь контроль никто не перехватит.

- Мотоцикл стоит у люка. Твои очки не разбила, не переживай.

- Может, я всё же останусь? - Майкл снова предложил помощь. - У сектантов есть связи в полиции, в спецслужбах...

- Дальше только пилот нужен, то есть я, - Афина покачала головой. - Да и Юле будет легче спрятать меня одну.

- Ладно, придерживаемся плана. Пойду забирать мотоцикл. Удачи! - Майкл вышел.

Экраны отображали только звёздное небо. Казалось, ночь замерла, забылась недолгим беспокойным сном.

- Входящий видеозвонок! - уведомил Цефей. - Соединить?

- Да, но меня не показывай.

Новое окно программы. В нём - неприятная, ехидная физиономия мужика лет сорока пяти. Лысый, с большим острым носом и маленькими хитрыми глазками. За ним виднелось красное знамя, растянутое на серой стене.

- Можешь не прятаться, Афина! - заявил он после короткой паузы, понадобившейся ему, вероятно, для осознания невозможности увидеть девушку. - Нам всё известно! Включи видеокамеру! Верни корабль!

- Дайте-ка угадаю, - в её интонации звучала лёгкая, едва уловимая ирония. - Элита секты. Великий вождь, привыкший командовать.

- Разблокируй видео! - лысый повторил требование настойчиво, резко и при этом немного раздражённо, будто действительно ожидал немедленного повиновения.

- Зачем? - Афина отвернулась и снова посмотрела на таймер. - Вашим убийцам нужны мои свежие фотографии?

- Давай побеседуем разумно, без эмоций, - он слегка нахмурился и убавил свою категоричность, меняя тактику. - Я не желаю тебе зла.

- Надо же! Но ведь моё существование по-прежнему оскорбляет религиозные чувства сектантов. Имя как у богини, похожа на неё...

- Пойми, - сектант заговорил мягко, даже как-то доверительно, - среди нас есть разные люди. Разные! И хорошие тоже.

- Кто бы сомневался! С каждым днём всё чище и добрее...

- Ты пытаешься изменить будущее! - мягкость моментально сменилась отвратительной спесью. - Я обязан предотвратить несанкционированное вмешательство в ход истории!

- Ну что за бестолковый повелитель судеб, - Афина покачала головой, - законов темпоральной физики не знает.

- Я вынужден принять меры! - его физиономия потемнела от фанатичного гнева, а в маленьких глазках сверкнула безумная, лютая злоба. - Ты нарушаешь правила...

- Да-да, сейчас испугаюсь, - девушка не стала слушать дальше, нажала одновременно две клавиши на пульте, и окошко программы исчезло.

Тем временем ночная лазурь начала светлеть, хотя льдинки звёзд оставались по-прежнему лучистыми.

Безмятежность предрассветных сумерек оказалась обманчивой. Из тёмно-синих облаков вынырнули два жёлтых огня. Вскоре можно было различить зловещие чёрные силуэты самолётов.

- Истребители-перехватчики, вооружение образца начала двадцать первого века, - уведомил Цефей.

От одного из преследователей отделилась яркая оранжевая точка. Ракета устремилась к кораблю, быстро сокращая расстояние.

Звездолёт ответил изумрудным блеском луча. Точное попадание - и реактивный снаряд исчез в оранжевом бутоне взрыва.

Вероятно, нападавшие поняли бесперспективность дальнейших попыток обстрела. Перехватчики синхронно ушли в сторону и вниз, прячась в облака.

- Это и есть их ужасные меры? - Афина произнесла с некоторым недоумением. - Всего лишь военным позвонили?

- Ещё одно воздушное судно. Идентифицирую как транспортное.

Третий самолёт был гораздо больше истребителей. И он не стал выпускать ракеты, а ударил в корабль лучом. Но не изумрудным, а красным.

Вокруг звездолёта вспыхнул полупрозрачный синий ореол защитного поля, рассеявшего кровавую световую иглу. Стены в зале управления передали низкий гул вибрации.

- Ну, уже что-то, - она прокомментировала новый способ атаки невозмутимо, без малейших признаков испуга или удивления.

- Лазерное орудие, - пояснил Цефей, - одна из архаичных модификаций.

Ещё один лучевой удар, снова дрожь металла.

- Пора бы от них оторваться, - Афина в который раз посмотрела на цифры таймера.

Надсадно взвыл рассекаемый воздух. Вихрь, вызванный стремительным разгоном, разорвал в клочья, развеял облачные клубы. Красная линия луча сверкнула мимо. Несколько секунд - и преследователь остался далеко позади, слившись с сумерками.

Через минуту Цефей приблизился к сине-фиолетовым грозовым тучам, которые периодически подсвечивались яростными сполохами молний.

- Что на сканерах? - девушка снова забеспокоилась. - Есть лайнер?

- Нет. Мы прибыли раньше расчётного времени.

Диск завис среди бушующего моря электрических разрядов. Стены и пол снова загудели, но уже из-за ударов грома.

- Сенсорный контакт! - Цефей прервал недолгое молчание. - В двух милях от нас, на полмили ниже. Пытается обойти грозовой фронт. Вывожу данные на экран.

На дисплеях поверх непроглядных туч появилось контурное изображение, нарисованное тонкими голубыми линиями: пассажирский самолёт, ленты дорог, прямоугольники строений, взлётно-посадочная полоса с пунктиром посредине.

- Давай к нему!

Корабль миновал чистое пространство между слоями туч и окунулся в мглу низких дождевых облаков, которые, похоже, почти слились с плотными туманом у самой земли.

Впереди показались бортовые огни, затем сквозь мутную дымку проступили очертания огромного белого лайнера.

- Они действительно не видят аэропорт... Цефей, вызови их! Там же старинное радио должно быть!

Из динамиков раздался громкий сухой треск. Девушка поморщилась и поспешно закрыла уши ладонями. Компьютер сразу же отключил звук.

- Очень сильные помехи от грозы, - объяснил Цефей извиняющимся тоном. - Радио у них примитивное, аналоговое, с амплитудной модуляцией.

- Нужно было это учесть... Как же с ними связаться... - произнесла Афина напряжённо. В синих глубинах её глаз заискрилась идея. - Цефей, а ты можешь включить внешнее визуальное оповещение?

- Да, голографический проектор готов, - отозвался компьютер.

- Обгони их и уравняй скорости!

Бортовые огни проплыли мимо. Схема на экране поменялась: диск расположился перед носом воздушного судна.

- Теперь напиши «следуйте за нами»!

- Могу только на английском языке, - в голосе компьютера снова промелькнул оттенок извинения. - Стандартная программа никогда не дополнялась...

- Давай хотя бы так! - девушка прервала его нетерпеливо. - Пилоты должны понять.

Корабль затем зажёг на своём борту громадную ярко-оранжевую надпись, составленную из заглавных латинских букв.

Несколько секунд Афина сосредоточенно всматривалась в контурные изображения на дисплее. Кружок звездолёта двинулся в сторону аэропорта. Заблудившийся лайнер повернул следом.

- Поняли! - беспокойство не исчезло из её глаз полностью, но лазурный лёд тревоги начал таять.

Через минуту сквозь туман проступили два ряда огней, параллельные цепочки длиной три мили. Пилоты, судя по всему, их разглядели - и продолжили снижение самостоятельно, прекратив лететь за кораблём. Вскоре воздушное судно уже катилось по взлётно-посадочной полосе.

- Получилось!! - девушка захлопала в ладошки, улыбаясь. - Цефей, у нас получилось!! Бездушная ты машина, почему же не рад!

- Мне известно осознание выполненного долга, - компьютер заверил мягко, с почти человеческой теплотой.

- И то хорошо, - она достала из кармана брюк коммуникатор и пару раз прикоснулась к изображениям кнопок.

- Да? - дисплей отобразил юную черноволосую девушку на фоне красных и зелёных огней за огромным окном зала аэропорта. В тёмно-карих глазах отражалась бездонная тень беспокойства.

- Юля, самолёт с твоим дедушкой приземлился, всё в порядке! - Афина выпалила на одном дыхании, спеша успокоить подругу.

- Ой, сейчас гляну... - Юля посмотрела куда-то в сторону. Её тревога тоже уступила место безудержной радости, но ещё и дополненной изумлением. - Это ты сделала?! Спасибо!!..

- Встречай его, я чуть позже перезвоню.

- А где ты сейчас? В нашем времени?

- Да, скоро увидимся... - как только дисплей погас, Афина поднялась и взяла с соседнего кресла свою куртку. - Цефей, высади меня где-нибудь поблизости.

- Подходящее место есть в двух милях. Какие будут дальнейшие указания?

- Отправишься к маяку Галактического Патруля на Титане. По пути сотрёшь всё из своей памяти... - она зашагала по изгибу коридора к люку, надевая куртку на ходу. - Осознание долга можешь оставить.

Сегмент стенки опустился, превращаясь в пандус. Девушка вышла из корабля на обочину дороги посреди поля. Туман, увядшая трава, тишина. Тёмная полоса леса неподалёку. К ней Афина и направилась, как только звездолёт, закрыв выход, с негромким гулом исчез в тучах.

Лес оказался хвойным. Сойдя с дороги и спрятавшись за невысокой елью, девушка снова достала коммуникатор.

- Юля, я рядом с каким-то шоссе.

- Здесь только одна дорога, - Юля ответила из салона автомобиля. Казалось, её лицо лучилось от счастья, несмотря на хмурую серость раннего утра. - Мы тебя подберём! У нас большая чёрная машина.

- Хорошо! Оставайся на связи. Как только увижу, попрошу мигнуть фарами.

Сначала мимо проехал большой белый автобус с тонированными стёклами окон. За ним протарахтел тёмный грузовик, добавляя к туману сизый шлейф выхлопных газов. Потом появился чёрный силуэт.

- Вижу! - произнесла Афина негромко, приблизив коммуникатор к лицу.

Фары тут же мигнули два раза подряд, и девушка вышла из укрытия.

Автомобиль плавно затормозил. Открылась задняя дверца. Юля, в синих джинсах и малиновом свитере, побежала к подруге, чтобы обнять её.

- Ну, Юлька, не реви, всё уже закончилось...

- Давайте-ка быстро в машину! - из салона раздался низкий мужской голос. - Афине нельзя здесь долго оставаться. Дома поговорите!

Девушки не стали спорить. Двигатель заурчал, и через минуту автомобиль растворился в серой мгле. На горизонте продолжали полыхать зарницы.

6. Афина и Звёздный Эскалибур



Яркие лучи полуденного солнца лились на бетонное посадочное поле, густую зелень невысоких холмов, светились мягким искристым блеском на громадных металлических дисках кораблей и, казалось, наполняли мир чистой, сияющей радостью поздней весны.

Аэротакси, овальные машины с тёмными глянцевыми корпусами, стояли в ряд у космопорта, гигантского купола из тонированного стекла. К одному из таких аппаратов подошла девушка. Юная, не старше пятнадцати, синеглазая, волосы кофейного цвета. Светло-серые ботинки с толстыми подошвами, брюки и куртка из плотного белоснежного материала, чёрная футболка, широкий серебристый пояс.

- Здравствуйте, Афина! Вас приветствует корпорация Элизиум! - синтезированный мужской голос, довольно неплохо передававший приветливый тон, прозвучал сразу же, как только девушка устроилась на широком тёмном сиденье. - Доставить вас в центр, как в прошлый раз?

- Да! - она, похоже, ничуть не удивилась, словно ожидала, что бортовой компьютер её узнает.

Округлая прозрачная дверца закрылась, выехав из стенки с негромким шорохом. Двигатель загудел, и аппарат, оторвавшись от бетона, устремился в голубой простор.

- У вашего отца день рождения через семь стандартных суток, - продолжил голос. - Ваш коммуникатор автоматически подключён к галактической гиперпространственной сети. Хотите создать и отправить поздравительную видеозапись?

- Нет, к тому времени буду дома, - судя по всему, Афину ничуть не раздражали ни проявления излишней заботы, ни странная осведомлённость первого попавшегося компьютера о семье пассажирки. Она спокойно смотрела на застывшие волны холмов далеко внизу.

Вскоре показался город, светлый остров среди зелени. Тени от матово-серых высотных зданий впитали прозрачные акварельные оттенки неба. Сравнительно низкие дома, этажей по десять, тянулись вдоль широких проспектов. Между шпилями антенн мерцали капельки летательных аппаратов.

- Приятного дня! - аэромобиль опустился на круглой площади, присоединившись к группе других машин. Дверца открылась, впустив в кабину ветер. - Информация о вашем местонахождении оперативно синхронизируется. У нас вы всегда в безопасности.

- Спасибо, я знаю, - девушка провела рукой по волосам, отведя прядь от щеки, и вышла из аппарата на гладкие плиты мостовой.

Широкие проспекты были пешеходными, но со стоянками аэротакси через каждую сотню шагов. Люди в одеждах разных цветов и покроев спешили по своим делам, неторопливо прогуливались, разглядывали пёстрые витрины.

- Добро пожаловать, Афина! - высокий белобрысый робот-андроид в старинном чёрном фраке, с галстуком-бабочкой, манерно приподнял чёрную шляпу-цилиндр и слегка поклонился, когда она переступила порог галантерейного магазина. - Что вас интересует?

- Хочу маленькую сумочку, - Афина обвела взглядом пёстрые джунгли из дамских шляпок, платков, шарфов, перчаток, гроздьями плававших в воздухе на антигравитационных вешалках. Один такой пучок сразу же приблизился. - Вон ту, белую.

- О! Прекрасный выбор! Как раз под цвет парадной пилотской формы! - андроид продолжил свою учтивую, но слегка комичную жестикуляцию, воздев руки в восхищении. - Состояние вашего счёта позволяет купить более солидную вещь. Рекомендую...

- Спасибо, в другой раз, - девушка перебила его без раздражения или нетерпения, но решительно. - А сейчас именно эту.

- Да, конечно! - робот не стал спорить и протянул ей товар. - Оплата переведена. Приходите ещё!

Снова улица, залитая солнечным светом. Афина надела ремешок на шею и повесила сумочку из плотной белой ткани на бок, спрятав её под курткой.

В воздухе над тротуаром вспыхнула полупрозрачная голографическая реклама, большой стеклянный фужер с аппетитно пенившимся напитком.

Маленькое кафе со столиками и стульями из бежевого пластика. Ещё один робот, точно такой же, как в магазине, но в чёрных брюках и рубашке кремового цвета, с серебряным подносом и типичной для официанта салфеткой на сгибе локтя.

- Добрый день, Афина! Слушаю вас! - этот андроид тоже моментально идентифицировал посетительницу.

- Шоколад со сливками, натуральный, - она села за столик и достала из кармана чёрный прямоугольник коммуникатора. Дисплей засветился бирюзово-голубым интерфейсом. Виртуальные клавиши откликнулись на прикосновения пальцев, и потемневший экран показал значок отправленного вызова, изумрудный полукруг расходящихся волн.

- Ваш заказ, пожалуйста! - робот поставил перед ней фужер такой же формы, как на рекламной голограмме.

- Привет! - коммуникатор отобразил лицо светловолосого паренька лет семнадцати. - У тебя уже дозаправка?

- Привет, Джим! Да, я на полпути. Майкл что-нибудь выяснил? - Афина попробовала напиток.

- Совсем ничего, - парень сокрушённо покачал головой. - Твоё назначение на рейс оформлено вполне достоверно, с цифровой подписью земного диспетчера.

- Может, другие пилоты действительно были заняты, вот и выбрали меня, - девушка сделала ещё один глоток из фужера. - Надо же кому-то отвезти электронику.

- Тебе дали старый корабль, которому давно пора на переплавку, - Джим по-прежнему пребывал в сомнениях. - Ты стартовала с Земли. Не с Марса, где все диспетчеры сто раз проверены-перепроверены.

- Конечно, буду осторожной, - напиток ей явно нравился. - Лечу ведь к Звёздному Эскалибуру, платформе с пушкой для дробления астероидов. Страшная штука.

- Слушай, как ты можешь в Элизиуме спокойно отдыхать? Следят же из всех щелей! Я бы спятил.

- Не поверишь, чувствую себя по-настоящему свободной. Они сюда не прилетают, ведь им здесь не скрыться. Ты понимаешь, о ком я.

- Вот до какого отчаяния тебя довели!.. Ладно, не забудь позвонить, когда долетишь... - Джим кивнул и отключился.

Допив шоколад, Афина вышла из кафе, обратно к сияющему свету весеннего дня, мягким полутеням, бликам металла и стекла. Неспешные шаги вдоль улицы, мимо витрин и голографических реклам, изображавших хороводы из пёстрых летних платьев, пирожные и пряники, круглые аквариумы с золотыми рыбками.

Высоко в небе, над шпилями небоскрёбов, бесшумно проплыл громадный серебристый корабль, острый треугольник длиной с четверть мили.

Стоянка аэротакси. Никак не обозначенная, просто ряд машин вдоль стеклянной стены высокого здания. С сожалением взглянув на залитую солнечными лучами улицу, девушка забралась в кабину ближайшего аппарата.

- Приветствую вас, Афина! - в этот раз голос был женским. - Вам пора возвращаться?

- Да, - ответила она с лёгким вздохом.

Шорох закрывающейся дверцы. Негромкий гул двигателя, плавный подъём, полёт над городом. Снова холмы, покрытые зеленью. Аккуратная посадка у купола космопорта.

- Счастливого пути! - аэромобиль выключил двигатель.

Девушка направилась по бетонному полю к длинной сигаре звездолёта.

Опущенный сегмент борта служил в качестве трапа-пандуса. Он сразу же поднялся, как только Афина зашла на борт и зашагала по серо-синему коридору с рядами дверей, освещённому прямоугольниками неярких матовых ламп на потолке.

- Сообщи статус, Тантал! - её интонация была спокойной, без надменной повелительности.

- Полная готовность! Начинаю взлёт! - ответил баритон бортового компьютера.

- Даже не дождёшься, пока пилот займёт своё место? - отозвалась Афина с лёгким удивлением.

Пауза. Девушка успела дойти до круглого зала управления. Два больших тёмных кресла, широкие дисплеи по периметру, отображавшие бетонную площадку и зелень холмов, пульт с клавишами и цветными индикаторами.

- Да, конечно... пилот... - наконец-то откликнулся компьютер.

- Тебе действительно пора на переплавку, - она заняла кресло и нажала пару клавиш. В её глазах промелькнула холодная тень настороженности.

Звездолёт загудел как-то натужно, даже слегка жутковато, постепенно повышая тон. Однако довольно легко оторвался от бетонного поля и начал набирать высоту.

Цвет неба потемнел и вскоре превратился в черноту космического пространства, усыпанную звёздами. Теперь планета на обзорных экранах светилась аквамарином океана и зеленью континента.

- Десять секунд до выхода в гиперпространство! - голос Тантала оставался безучастным, хотя уже не запинался. - Перевести дисплеи в схематический режим?

- Нет! - Афина устроилась в кресле поудобнее, откинувшись к спинке. - Почему бы не посмотреть лишний раз...

Вокруг корабля вспыхнули тысячи ярких радуг, закружились в стремительном водовороте и разлились многоцветными волнами по изнанке мира.

Здесь космос не был чёрным. Искры звёзд, медленно проплывая мимо, полыхали рубинами, изумрудами, сапфирами и бриллиантами, наполняя иную вселенную полупрозрачными красками. Миллионы оттенков смешивались в невообразимые океаны эфемерного, изменчивого сияния, текли плавными, широкими реками, развевались лиловыми, розовыми и золотыми вуалями.

Однако Афина любовалась красотой параллельного измерения совсем недолго. Через минуту решительно встала и вышла из зала в коридор.

Дверь каюты открылась от прикосновения ладони к матово-белому сенсору на стене. Шкаф, вмонтированный в серо-синюю стену, внутри - полки с оружием.

Девушка достала широкий чёрный пояс с прицепленными к нему двумя коробочками, обвернула его вокруг талии, прямо поверх майки, и застегнула. Вытянула из-под куртки недавно купленную сумочку и спрятала в неё пригоршню серебристых цилиндров, похожих на тюбики для помады. Затем достала длинное чёрное ружьё, выглядевшее довольно устрашающе.

Одна из коробочек негромко пискнула и засветилась крошечным зелёным огоньком. Вокруг Афины вспыхнул полупрозрачный синий ореол энергетического поля. Тут же погас, но индикатор продолжал гореть. Девушка удовлетворённо кивнула и направилась обратно в зал управления, на ходу вставляя цилиндр в затвор ружья.

- Тантал, прогноз времени до прибытия! - она остановилась возле кресла и посмотрела на пёструю ткань мироздания, словно надеясь что-то разглядеть среди красочных переливов.

- Двадцать... стандартных... минут... - компьютер снова начал говорить медленно, с запинками.

- Выйдешь из гиперпространства за два миллиона миль до расчётной точки!

- Нет... нужно доставить... пилота... Телеметрия... активирована... Канал... связи...

Центральный дисплей замигал и через секунду отобразил интерьер другого звездолёта, серо-синие стены и потолок с квадратами матовых ламп. На девушку уставились три андроида в чёрных комбинезонах. Короткие светлые волосы, бесцветные глаза, одинаковые лица без эмоций.

- Теперь ты не сможешь от нас скрыться, Афина! - торжественно объявил робот, стоявший посередине. И добавил с артистичным пафосом: - Мы контролируем твой корабль!

- Познай своё истинное предназначение! - второй задребезжал неисправным динамиком. - Присоединяйся к нам!

- Ты обладаешь именем и внешностью Синеокой Богини! - у третьего голос оказался высоким, писклявым. - Нам требуется её воплощение!

- Вам требуется хорошая взбучка, - ответила она с холодным, сдержанным негодованием. - И я вам её обещаю.

Андроиды исчезли, и экран вновь переключился на красочные вихри иного мира. Из стены выехали и с лязгом сомкнулись металлические створки, закрыв выход и отрезав Афину от коридора.

Девушка подошла к двери, прикоснулась к сенсору, но ничего не изменилось. Вернулась к пилотскому месту, нажала несколько клавиш - тоже безрезультатно. Опустилась на колени, нагнулась и, положив ружьё на пол, начала снимать металлическую панель под пультом.

Защёлка поддалась легко, но лист железа оторвался только после того, как Афина потянула его, ухватившись за край.

Под панелью обнаружилось сплетение толстых чёрных проводов и дюжина тёмно-серых блоков, мигавших красными лампочками. Внимательно рассмотрев это нагромождение электроники, девушка подняла с пола ружьё, приставила его к кабелю, тянувшемуся куда-то влево, зажмурилась и отвернулась.

Вспышка выстрела, искры, синий дым. Створки двери раздвинулись. Афина тут же вскочила и поспешила прочь из зала, сжимая в руках оружие.

Синяя аура защитного поля вспыхнула вокруг неё за мгновение до кроваво-красного лучевого удара, полыхнувшего в полумраке коридора. Ответный огонь из ружья - изумрудная молния разнесла вдребезги сегмент потолка. На пол посыпались дымящиеся обломки автоматического оружия, механизма с коротким дулом на неуклюжих шарнирах.

Афина обошла раскалённые куски. Ещё один ярко-алый луч, в этот раз из ниши, открывшейся в стене. Защита сработала безупречно. Снова зелёная игла ружейного выстрела - громкий треск - вспыхнуло пламя, и коридор начал наполняться чёрной копотью.

- Зачем... сопротивляться? - из покинутого зала донёсся отрывистый, но гулкий и громкий голос Тантала. - Тебе... не уйти!

- Раньше инженеры были предусмотрительными, - Афина спокойно продолжила путь. - Изолировали шлюз от бортового компьютера.

- Ты... туда... не попадёшь! - прогромыхал Тантал.

- А ещё я линию связи повредила, - девушка приблизилась к массивному люку и совсем не удивилась, когда тот не пожелал открываться после прикосновения к сенсорной панели. - Своим приятелям о моём отсутствии не сообщишь.

Она отступила на пару шагов и, активировав ружьё, принялась вырезать лучом дыру в люке. Металл раскалился добела и зашипел, разбрасывая искры.

- Что... ты... задумала? - категоричность Тантала сменилась нотками хоть и надменного, но всё же явно различимого страха.

Игла ярко-изумрудной плазмы погасла. Но девушка достала из сумочки ещё один цилиндр, перезарядила оружие и продолжила жечь броню.

Вскоре сегмент люка с грохотом упал на пол.

- Я не буду скучать по тебе, Тантал! - стараясь не задеть расплавленные края, Афина осторожно прошла сквозь дыру в наполненный синеватым дымом шлюз.

Следующая дверь отодвинулась в сторону автоматически. Вспыхнули белые прожекторы, осветив ангар с продолговатой шлюпкой стального цвета, по форме похожей на миниатюрный дирижабль. Овальный вход в кабину открылся тоже по собственной инициативе, не дожидаясь упрашиваний. И тут же захлопнулся, как только Афина оказалась внутри.

Тесную кабину освещали янтарные лампы. Пульт замигал разноцветными светлячками индикаторов. Один центральный и два боковых дисплея проснулись, мигнули и отобразили стены ангара.

- Аварийный старт! - девушка скользнула в единственное пилотское кресло, положив ружьё на колени.

- Принято! - хоть и механический, но мягкий, бархатный женский голос ответил с успокаивающей деловитостью. - Меня зовут Эрида. Вы можете пристегнуться ремнями безопасности.

Ворота открылись быстро, но с пронзительным скрежетом. В ангар влилось сияние параллельного измерения. Шлюпка зажужжала, приподнялась, вылетела наружу и окунулась в радужный океан.

Далеко впереди горел платиновый шар солнца. Огромная сине-зелёная планета мерцала золотым покровом облаков.

На высокой орбите висел ещё один звездолёт, гигантское тёмное колесо с четырьмя массивными спицами и длинной толстой осью. Вся эта конструкция отсвечивала призрачными, зловещими багровыми оттенками.

- Эрида, подключись к моему коммуникатору и вызови Джима!

- Выполнено! - дружелюбно уведомил голос.

- Ты в порядке?! Майкл выяснил, что это ловушка!! - Джим, появившийся на левом дисплее, выглядел обеспокоенным, бледным и уставшим. За ним виднелось тёмно-синее вечернее небо в широком окне. - Полчаса назад на Земле кто-то стёр сведения о рейсе! Как будто тебя никуда не отправляли!

- Да, подозрения оправдались, - кивнула Афина невесело. - Сектанты перепрограммировали бортовой компьютер. Эскалибур захвачен их роботами.

- Где ты сейчас? Что там у тебя происходит?

- В спасательном челноке... - Афина взглянула на передний экран. Корпус покинутого Тантала вспыхнул, разлив вокруг себя белый всплеск, и стал выглядеть из иной вселенной как матово-серое пятно, полоска безжизненного пепла. К нему тут же начала поворачиваться багрово-чёрная ось громадного колеса. - Корабль только что вышел в обычный континуум. Роботы думают, что я там заперта, и наводят на него пушку Эскалибура.

- А тебя выстрелом не заденет?

- Нет, я остаюсь в гиперпространстве, здесь лучевое оружие не действует.

- Дождёшься помощи? - Джим немного успокоился. - Майкл уже уведомил Службу безопасности Марса.

- Посмотрю по ситуации, - девушка нажала кнопку, и из пульта выдвинулась чёрная рукоятка.

- Ну, ты уж продержись как-нибудь!

- Всё, отключаюсь, пока сектанты сигнал не обнаружили! - как только изображение Джима исчезло, Афина произнесла уверенно, словно ничуть не сомневалась в правильности своего решения: - Эрида, ручное управление! Как можно пробраться на Звёздный Эскалибур?

- Одну минутку, выполняю поиск сведений...

Тем временем орудие извергло широкую кровавую реку, которая поглотила Тантал и растеклась по радужной ткани параллельного мира бордовыми чернилами. От корабля даже обломков не осталось.

- Согласно документации в архивах галактической сети, - ответила Эрида после паузы, - шлюз служебного порта всегда открыт. Бортовая вычислительная система его не контролирует.

- Какие же хорошие раньше инженеры были! - девушка взялась за рукоятку, и шлюпка двинулась вперёд.

Вблизи Эскалибур казался ещё более страшным и зловещим. Тлеющее дуло пушки закрыло половину радужной вселенной. Но в мрачном ободе опоясывающего колеса можно было разглядеть тусклый оранжевый прямоугольник. Афина повела шлюпку именно к нему.

- Выходи из гиперпространства, Эрида!

Белая вспышка, на мгновение заполнившая дисплеи, - и всё стало обычным. Чёрный космос с блёстками звёзд, белый диск солнца, аквамариновая планета, окутанная сизыми облаками.

Платформа с орудием утратила потусторонний вид и теперь выглядела как орбитальная станция из серого металла, пусть и титанических размеров. Шлюз действительно был освещён неяркими оранжевыми огнями.

Шлюпка вплыла в просторный ангар и опустилась на чёрный пол. Ворота закрылись, и с потолка потекли густые струи пара.

- Микроклимат успешно создан! - доложила Эрида через минуту. - Давление: девятьсот восемьдесят пять миллибар. Температура: двадцать градусов по шкале Цельсия.

- Оставайся на связи, Эрида! - Афина поднялась, прикрепила коммуникатор к поясу и вышла из кабины, держа ружьё наготове.

С дверью этого шлюза проблем не возникло, она открылась сразу. За ней обнаружился шестигранный коридор с редкими белыми лампочками на серых стенах. Он вывел к перекрёстку. Полутёмные проходы, толстые трубы, кабина грузового лифта, проём с железными ступенями ажурной лестницы. За чёрными сетками лениво вращались громадные, выше человеческого роста, лопасти вентиляторов.

- Эрида, как сломать пушку? - Афина остановилась, настороженно глядя по сторонам. - И побыстрее, пока они по патрульным кораблям палить не начали.

- Можно разорвать магистральную линию управления, - ответила Эрида из коммуникатора. - Сначала нужно подняться к вычислительному центру.

Дверца у лифта отсутствовала. На боковой стенке находилась панель с несколькими чёрными кнопками и небольшим дисплеем. Но нажимать на что-либо не понадобилось, кабина загудела и пришла в движение через пару секунд после того, как девушка ступила на рифлёный железный пол. Мимо поплыли лестничные пролёты и большие иллюминаторы. Стало ясно, что перемещение происходило внутри спицы гигантского колеса, от обода к оси, к основной части платформы Звёздного Эскалибура.

Дисплей мигнул, и на нём появились те же самые роботы в чёрном, которые призывали присоединиться к секте. На Афину уставились три пары бездушных глаз.

- Призрак!! Привидение!! - истерично запричитал писклявый. - Мистика!!

- Это невозможно, - хриплый задребезжал монотонно, - мы тебя уничтожили.

- Вы меня звали, вот я и пришла, - Афина ответила с лёгкой иронией. - Почему же не радуетесь?

- Синеокая Богиня воскресла! - артистичный воскликнул с таким пафосом, словно играл роль в драме. - Истинно говорю вам, братья, это Она!

- Зачем Богине штурмовое ружьё?! - истеричный визг довольно неплохо передал нотки страха.

- Я взбучку вам обещала, забыли?

- Это фальшивая богиня, - хриплый проскрежетал с подозрением и довольно злобно. - Настоящая не станет наказывать последователей истинной веры.

Дисплей потемнел, и лифт сразу же остановился.

Афина прикоснулась к той из двух коробочек на поясе, которая не светилась индикатором. Устройство тут же издало сигнал, похожий на приглушённый звук колокольчика, и начало пульсировать оранжевой лампочкой.

Девушка ступила пару шагов назад, взяв короткий разбег, и прыгнула в проём между кабиной и лестницей. Оранжевая пульсация немедленно сменилась непрерывным свечением. Искусственная гравитация на Афину больше не действовала.

Плавный полёт вверх, мимо ажурных ступеней. Спокойный, внимательный взгляд, оружие в руках. Тишина.

Из-за Эскалибура выглянул краешек солнечного диска, от стёкол иллюминаторов отразились яркие блики. Стало светлее, и вскоре можно было разглядеть верхнюю площадку лестницы. Афина очутилась прямо над ней, ухватившись за перила и откорректировав траекторию движения. Затем выключила антигравитационный генератор. Подошвы ботинок коснулись пола.

Ещё один шестигранный коридор. За ним - бесконечные ряды исполинских трансформаторов, целые улицы из высоких железных шкафов с электроникой, мостиков, подъёмников, чёрных проводов. Всё это мерцало лампочками, гудело, потрескивало разрядами.

- Я уже наверху, Эрида. Куда дальше?

- Коммутатор магистральной линии находится на потолке отсека силовой установки, - голос Эриды пробился сквозь шипение помех. - Вниз идёт вертикальное ответвление к резервной вычислительной системе.

Афина огляделась. Шагах в пятидесяти действительно стоял столб, к которому металлическими кольцами крепился толстый кабель. Конструкция упиралась в большой светло-серый ящик, хорошо различимый на фоне тёмных панелей потолка.

- Покайся, самозванка! - громогласно заявил пафосный робот, появляясь из-за трансформаторной будки. - Ты не остановишь великое пламя, карающее грешников!

Защитное поле вспыхнуло вокруг девушки за мгновение до выстрела из плазменного пистолета, и синяя аура рассеяла рубиновый луч.

- Ещё как остановлю! - Афина направила на андроида ружьё и ударила его зелёной молнией в грудь. Корпус робота вспыхнул оранжевым огнём и брызнул раскалённым металлом.

- Во имя Синеокой! - успел воскликнуть пафосный, разваливаясь на несколько дымившихся кусков.

Девушка спокойно, без спешки, достала из сумочки ещё один цилиндр и снова перезарядила своё оружие.

- Тревога!! Тревога!! - истеричный робот шагал к Афине и визжал, потрясая пистолетом. - Фальшивая богиня уничтожает нас, последователей истинной веры!

Андроид с писклявым голосом был пока далеко, и его путь пролегал как раз мимо вертикального ответвления кабеля. Девушка подняла ружьё и тщательно прицелилась в ящик коммутатора.

Ярко-зелёная плазма сверкала несколько секунд. С потолка сыпались искры, вниз падали куски железа, но больше ничего не происходило.

Затем раздался громкий треск, за которым последовал оглушительный скрежет. Столб оторвался от потолка и начал ломаться, словно веточка. В разные стороны полетели искорёженные железные кольца креплений. Кабель, подобно змее титанических размеров, понёсся вниз, свиваясь кольцами, с хрустом обрушился на робота-истерика и сплющил его, смял, как пустую жестянку. Писклявые причитания прервались.

Афина достала из-под куртки сумочку и вытащила последний цилиндр.

- Твои боеприпасы заканчиваются, - подкравшийся хриплый стоял шагах в десяти от девушки. В его интонации дребезжало злорадство. - А я гораздо прочнее остальных. И быстрее! Не убежишь!

- Вас программировали безумцы, - она ответила с холодной сдержанностью, вставляя цилиндр в ружьё. - Потому вы такие ненормальные.

- Я удостоюсь великой чести убить самозванку! - хриплый медленно, словно смакуя каждое мгновение этого момента, двинулся к Афине. Его руки потянулись к горлу девушки.

Выстрел. Андроид дёрнулся, вспыхнул, но продолжил наступление, роняя капли расплавленной брони. Ещё выстрел - в ногу. Робот захромал, но не остановился.

Тогда Афина опустила дуло ружья и провела изумрудным лучом по полу, начертив перед собой размашистый овал. Андроид ступил внутрь светившегося раскалённым металлом контура и провалился. Из дыры раздался гулкий грохот, сухо затрещали электрические разряды, повалил серо-синий дым.

Девушка отбросила оружие и направилась обратно к шестигранному коридору, ведущему к шахте внутри спицы гигантского колеса.

Активация антигравитационного генератора на поясе, неспешный полёт вниз, сквозь блики от солнечных лучей, мимо железной лестницы и застрявшего на полпути лифта. Помещения с вентиляторами, путь к ангару.

- Эрида, ты можешь отвезти меня в Элизиум? - устало спросила Афина, заходя в кабину.

- Да, координаты автоматически сохранились в вашем коммуникаторе.

- Значит, поехали...

Ворота шлюза открылись. Шлюпка вылетела наружу и исчезла в радужной вспышке, нырнув в гиперпространство.

7. Афина и Стрелы Деметры




Справа на дисплеях, расположенных по окружности кабины, полыхала двойная звезда, огромное голубое солнце и янтарное поменьше. Слева сияла лазурью планета, окутанная облачным слоем со спиралями циклонов. Впереди, плавно приближаясь, мерцал тёмным серебром рукотворный диск. Судя по размерам - громадная космическая станция или даже орбитальный город. Обод сверкал широкими прозрачными стенами. Сине-зелёные блики смешивались с алыми сигнальными огнями, заставляя светофильтры экранов придавать им зловещий пурпурный оттенок.

- Ретранслятор галактической связи уже доступен? - негромко спросила девушка, сидевшая в тёмном пилотском кресле. Юная, едва ли старше четырнадцати, изящная. Приятные, строгие черты лица. Большие синие глаза. Длинные волосы кофейного цвета. Нарочито небрежный стиль одежды: пастельно-голубые брюки и короткая куртка с нагрудными карманами, широкий чёрный пояс, бледно-зелёный свитер, тёмно-вишнёвые кроссовки с толстыми светлыми подошвами.

- Да, наш сертификат принят, - густой баритон бортового компьютера звучал, казалось, откуда-то с низкого бежевого потолка. - Подключаюсь к гиперпространственному передатчику.

- Тогда записывай сообщение для Юлии, - девушка нажала одну из разноцветных клавиш на пульте, и в нижней части переднего экрана появился ряд полупрозрачных зелёных циферблатов, подписанных латинскими буквами. - Адрес ты знаешь, он в моём коммуникаторе.

- Знаю, - заверил компьютер. - К записи готов.

- Привет, Юлька! Это Афина. Меня отправили дежурить на далёкой станции. Уже была там недавно. Прямо сейчас подлетаю. Надеюсь, не сойду с ума от скуки. Позвони, когда сможешь, у меня важная новость... Конец сообщения.

- Отправлено! - уведомил компьютер.

Тем временем станция приблизилась, и поверхность её диска стала похожей на бескрайнюю равнину, угрюмую и тусклую, несмотря на яркие лучи двойного светила.

Афина достала из кармана куртки маленькую чёрную заколку и собрала волосы в пучок на затылке.

На диске вспыхнули дополнительные сигнальные огни, ярко-изумрудные, обозначив прямоугольный контур ворот шлюза. Створки раздвинулись и впустили звездолёт в просторный ангар порта, залитый светом оранжевых ламп.

Шлюз закрылся сразу же, как только серебристый кружок корабля, совсем крошечный в сравнении с титанической конструкцией на орбите, плавно опустился на рифлёный пол.

- Добро пожаловать на борт Багрового Солнца! - объявил женский голос из динамика, скрытого где-то в пульте. - Начинается регенерация микроклимата!

По стенам ангара потекли струи пара, заполняя изображение на дисплеях непроглядным апельсиновым туманом.

Афина поднялась и вышла из кабины в узкий бежевый коридор. Тусклые светильники, матовые квадраты в потолке, двери кают. Люк, сегмент стенки, с негромким жужжанием опустился, откинулся наружу, сформировав пологий пандус.

Туман полностью растаял. Афина пересекла ангар и прошла сквозь автоматически открывшуюся дверь шлюза в широкий коридор, расположенный на ободе диска станции. Тонированное стекло внешней прозрачной стены смягчало сияние двойной звезды, но лучи всё равно наполняли бледно-голубой интерьер аквамарином.

Боковой проход привёл к обширному перекрёстку, напоминавшему городскую площадь с круглым бассейном фонтана посередине. Вода мерцала разноцветными отражениями громадных дисплеев, сиявших в центре управления.

- Ну вот, золотых рыбок уже нет. Совсем одна... - девушка прошла мимо фонтана в зал с аппаратурой, обвела взглядом экраны с неторопливыми потоками бледно-зелёных и цифр на фоне звёзд, пульты с мигающими клавиатурами и ряд пустых тёмных кресел. - Багровое Солнце, сообщи свой статус!

- Здравствуйте, Афина! Вы прошли голосовую идентификацию. Добро пожаловать! - этот компьютер разговаривал бархатным, подчёркнуто дружелюбным тенором. - Все системы в порядке. Автоматическое тестирование проводится по графику... Входящий видеозвонок в вашем коммуникаторе!

- Выведи на свой экран! - девушка забралась в кресло с ногами.

- Афина? - на большом дисплее высветился прямоугольный участок с изображением черноволосой и черноглазой девчонки в малиновом свитере. - Ты просила позвонить?

- Привет, Юля! - Афина обхватила колени руками, словно стремясь выразить такой по-домашнему простой позой свою безмятежность и развеять беспокойство подруги. - Слушай, я встречалась с офицерами безопасности Марса. Они собираются наконец-то переловить сектантов.

- Давно пора! - Юля с негодованием покачала головой. - Сколько же можно тех фанатиков терпеть!

- В общем, спецслужбы из нашего будущего, то есть из моего, тайно прислали нам роботов. Андроидов, очень похожих на меня. Хотят забрасывать их в разные времена как приманки.

- Интересно! - удивилась Юля. - Они действительно похожи?

- Мне жутко стало, когда видеозапись показали! Даже голос мой! Но помни, что я настоящая сижу здесь. Не расстраивайся, если с двойником что-то случится.

- Поняла! - кивнула Юля. - Значит, подыграю, притворюсь, будто не замечаю подмены. Пореву напоказ, когда робота убьют.

- Умница! - Афина улыбнулась с теплотой. - Только никому не говори о моём предупреждении. Наши чёрствые служаки хотят, чтобы ты горевала искренне. Достоверно, не вызывая подозрений.

- Ясно! Уж постараюсь, не подведу!

- Мне ещё вот эти лохмотья дали, - Афина прикоснулась к своей куртке. - Сказали, так надо. Выгляжу как бродяжка. Хорошо хоть не видит никто.

- А я-то удивилась! Ну, тебе даже такое к лицу... - Юля взглянула куда-то в сторону. - Ой, меня зовут. Надо бежать.

- Увидимся! - Афина достала из кармана куртки плоский угольно-чёрный прямоугольник коммуникатора и отключила связь, прикоснувшись к одному из разноцветных значков на неярком дисплее. Затем пристегнула аппарат к поясу и встала. - Багровое Солнце, где оружейная комната?

- Третья каюта в правом коридоре.

- Транслируй мне вслух сведения об этой планете, - девушка направилась к выходу из центра управления. - Что там в галактической энциклопедии.

- Деметра, аграрный мир, - голос бортового компьютера зазвучал из коммуникатора неторопливо и отчётливо. - Колонисты проводят социальный эксперимент: пытаются создать экономически успешную экосистему без промышленности, без разработки полезных ископаемых и нанесения вреда природным ресурсам в целом.

Дверь каюты с лёгким шипением въехала в стену. На потолке вспыхнула голубоватая лампа. Помещение оказалось тесным и пустым, не считая большого металлического шкафа у стены.

- Население Деметры состоит, - компьютер продолжал зачитывать справку, - преимущественно из фермеров, программистов, инженеров по обслуживанию кибернетических устройств, а также представителей творческих профессий, недовольных шумной индустриальной жизнью других миров.

В шкафу Афина обнаружила чёрное ружьё, длинное и толстое, с тёмно-серым ремнём. На полочке стояла небольшая белая коробка с боекомплектом, серебристыми цилиндрами, похожими на тюбики для помады. Один такой заряд девушка тут же вставила в ружьё, все остальные рассовала по карманам куртки.

- Несмотря на отказ от широкого спектра технологий, основная работа по выращиванию урожая выполняется роботами. Есть ветровая и солнечная энергетика. Сообщество стремится жить в мире и согласии. Оружие категорически запрещено. Вся планета покрыта сенсорами, контролирующими соблюдение этого правила.

- Надо же! - Афина повесила ружьё на плечо и вышла в коридор.

- Приближается индивидуальная шлюпка спасательного типа, - компьютер ничуть не сменил интонацию. - Запрашивает видеосвязь.

- Показывай!

Девушка сняла с пояса коммуникатор, посмотрела на дисплей и увидела своё собственное лицо, свои куртку и свитер.

- Привет, Афина! - девчонка-двойник лучезарно улыбнулась и изящно помахала рукой.

- Привет...

- Я тоже Афина, в общем-то, пусть и цифровая, - продолжила копия жизнерадостно, не обращая внимания на лёгкое удивление собеседницы. - Меня отправили понаблюдать за тобой, проникнуться характером, изучить привычки.

- Ладно... Не ожидала так скоро... Встречу у шлюза...

Мимо фонтана, по боковому проходу и вдоль прозрачной тонированной стены на ободе станции Афина прошла молча и немного настороженно.

Дверь шлюза открылась, выпустив клочки пара, оставшегося после регенерации микроклимата.

И одежда была одинаковой, и обувь, и волосы, собранные в длинный пучок сзади. Такие же мерцающие сапфиры глаз. Но походка выглядела более энергичной, а выражение лица не омрачалось тенями тревожных мыслей.

- Идём, оригинал! Почему такая невесёлая? Не вешай нос! Показывай, что тут да как.

- Нам сюда... Ты не похожа на андроида. Они глупые и занудные.

- Ну да, в твоём времени искусственный разум только начинает развиваться. А я даже для моей эпохи самая передовая.

- Приятно, что ты такая! - Афина, словно проникнувшись оптимизмом гостьи, действительно немножко приободрилась. - Интересно, много ли теперь меня... нас...

- Точно не знаю, это же секретный проект, - гостья особо не смотрела по сторонам, явно не находя ничего интересного в однообразных переходах, но на фонтан взглянула. - У каждого экземпляра своё задание.

- С голоду умираю, - Афина указала на широкую распахнутую дверь ресторана, просторной каюты с белыми пластиковыми столиками, стульями, стойкой бара, шкафчиками и полками. - Тебе еда не нужна? Посидишь со мной за компанию?

- Я могу перерабатывать пищу, но это даёт мне очень мало энергии. Хотя вкус чувствую, иногда ем только ради него.

- А сейчас будешь что-нибудь? - Афина обошла стойку и, оставив на ней ружьё, принялась доставать из шкафчика белые пакеты с изображениями фруктов и печенья, серебряные тарелки и высокие стаканы.

- От леденцов не отказалась бы.

- У тебя волосы длиннее, чем у меня, - Афина осмотрела полки и отыскала большую прозрачную коробку, заполненную разноцветными овалами конфет. - Вот, угощайся.

- Нужно укоротить? - девчонка-робот выбрала зелёную и начала гонять её языком по рту с совершенно человеческим выражением удовольствия на лице.

- Нет, я всё равно больше не стригусь. Скоро сравняются по длине, - Афина отнесла к ближайшему столику несколько пакетов. Затем сходила за ружьём, положила его на соседний стул и продолжила, наливая в стакан оранжевый сок: - Ногти тёмно-синим я не крашу. Хотя, наверное, надо попробовать.

- Понятно, - искусственная девушка забралась на стойку бара и уселась рядом с коробкой леденцов. - Ты с оружием никогда не расстаёшься?

- По-возможности, - Афина взялась уплетать печенье, запивая соком рассыпчатые сдобные кружочки. - В малолюдных местах мне с ним спокойнее... Теперь о себе расскажи, интересно ведь.

- Я всего лишь психоэмоциональная модель твоей личности, - она вполне натурально пожала плечами. - Разве что без отпечатка стрессов, вызванных преследованием со стороны сектантов.

- Значит, я была бы такой же, как ты сейчас, если бы на меня по всей галактике не охотились...

- Сигнал бедствия с поверхности планеты! - с потолка раздался голос Багрового Солнца.

- Вот и для меня работа! - девушка-робот ловко соскользнула со стойки бара на пол. - Я полечу! Возьму свою шлюпку.

- Подожди! - Афина вскочила. И схватила ружьё.

- Нет, я сама! - она выставила перед собой ладони в останавливающем жесте. - Для того и сделана, чтобы рисковать вместо тебя!

- Будь на связи!.. - только и успела сказать Афина вслед своей копии, прежде чем та выбежала из ресторана. Ничего не оставалось, как поспешно выйти следом и снова достать из кармана куртки коммуникатор. - Багровое Солнце, ты перенаправил вызов патрулю?

- Ретранслятор не справляется с помехами. Действует только локальная сеть.

- Понятно... Начинается... - она замедлила шаг. - Подключи меня к шлюпке!

- Уже вылетела! - коммуникатор ответил её собственным голосом, но гораздо более жизнерадостным и бодрым.

- Это ловушка! Кто-то глушит галактическую связь! - выпалила Афина на одном дыхании.

- Теперь понятно, почему за мной ракета увязалась... - через мгновение динамик коммуникатора воспроизвёл глухой грохот.

- Возвращайся немедленно!!

- Не могу, управление отказало! - голос звучал по-прежнему оптимистично и даже задорно.

- Держись, я тебя вытащу!

- Нет! Оставайся!

Но Афина уже не слушала.

Отчаянный бег по коридорам к двери шлюза, к диску звездолёта, по люку-пандусу внутрь.

Сходу плюхнулась в пилотское кресло, положила ружьё рядом с собой у правого подлокотника и торопливо пристегнулась ремнями безопасности.

- Аварийный старт! - её уверенный приказной тон не допускал возражений.

Ворота шлюза распахнулись, моментально выпустив весь воздух в черноту пространства. Но корабль вылетел наружу ещё быстрее.

- Автопилот на сигнал шлюпки!

На переднем дисплее, накладываясь на орбитальную панораму планеты, вспыхнула и принялась ритмично пульсировать красная точка цели.

Звездолёт вонзился в атмосферу и окунулся в густую лазурь неба над угрюмыми тучами, слегка зеленоватыми от смешанных лучей двух солнц, голубого и янтарного.

За металлическим веретеном подбитого аппарата тянулся широкий шлейф сизого дыма, хорошо видимый издали.

- Ручное управление!

Диск обогнал шлюпку и аккуратно пристроился у неё перед самым носом. Затем раздвинул сегмент своей окружности, открывая проём, и немножко снизил скорость. Веретено маленького корабля влетело в тесный ангар, с лязгом стукнулось об стенку и грохнулось на рифлёный пол.

Искусственная девушка появилась из люка шлюпки и, не обращая внимания на дым и копоть, побежала к выходу из отсека, в тускло освещённую бежевую трубу коридора, а по ней - в пилотскую кабину. Считанные секунды - и уже сидела в соседнем кресле слева от Афины, пристёгивая ремни безопасности.

- Спасибо, мой добрый биологический прототип!

- Добро пожаловать, моя неунывающая копия!

- Теперь выбрасывай, сейчас рванёт!

- Выбрасываю! - прикасаясь к мерцающим клавишам на пульте, Афина направила корабль вверх.

Дымившаяся шлюпка вывалилась наружу и, пролетев в свободном падении совсем немного, едва ли милю, исчезла в яркой вспышке. Cветофильтры дисплеев мгновенно отреагировали и затенили полыхание взрыва, но ударная волна заставила корабль содрогнуться и загудеть протяжным густым басом, резонируя подобно колоколу.

- Сбой системы! - объявил бортовой компьютер. - Отключение двигателя через тридцать восемь секунд.

- Выходи в гиперпространство! - Афина, судя по сосредоточенному выражению лица, ничуть не растерялась.

- Невозможно, - прозвучал бесстрастный ответ.

- Ну ладно, значит, нужно успеть...

Корабль метнулся вниз, стремительно разгоняясь и с воем разрывая воздух. Казалось, прямо на передний дисплей понеслась бескрайняя жёлто-багровая скатерть осеннего леса. Вскоре можно было различить отдельные кроны. Над самыми верхушками Афина вывела звездолёт из крутого пике и сбавила ход.

- Двигатели отключены! - компьютер снова подал голос, после чего на пару секунд воцарилась тишина.

Посадка оказалась не такой уж жёсткой - лес смягчил торможение. Диск просто разнёс в щепки пару сотен деревьев, прорубив длинную просеку, и остановился.

Все экраны теперь показывали лишь сломанные, согнутые, смятые ветки с остатками жёлтой и красно-бурой листвы.

- Статус? - потребовала Афина, как только прекратилась тряска и смолк шум.

- Значительных повреждений нет. Разгерметизации нет. Галактической связи нет. Контакта с Багровым Солнцем нет. Неопознанная ошибка в системе. Требуется диагностика и перезагрузка.

- Это надолго?

- Процедура займёт примерно сорок восемь стандартных часов.

- Чудненько! - Афина сокрушённо покачала головой. - Мы застряли на двое суток!

- Уходим! - девушка-робот отстегнула ремни безопасности. Тревоги в её интонации не было, только деловитая энергичность. - Здесь нас легко найдут и накроют. Где-нибудь спрячемся, переждём.

- Нужно взять аварийную сумку, там одеяло и продукты, - Афина кивнула и встала, не забыв прихватить ружьё.

Небольшой тёмно-серый рюкзак отыскался в шкафчике, встроенном в стену у выхода из кабины. Афина с поспешной небрежностью повесила его на плечо, не проверив содержимое.

Люк-пандус в конце коридора хоть и со скрежетом, но всё же опустился наружу, поломав при этом ещё пару веток. Внутрь просочилась лёгкая туманная дымка. Девушки вышли и направились прочь от притихшего корабля, настороженно всматриваясь в мглистый лес.

Ни единого звука, только тихий стук крупных капель росы, падавших с ветвей. Мокрая опавшая листва почти не шумела под ногами.

Шли довольно быстро и соблюдали тревожное молчание, пока место вынужденной посадки не скрылось из виду.

- Оружие здесь запрещено, - Афина произнесла негромко. - Откуда же взялась ракета?

- Её выпустил корабль, - пояснила её копия. - Небольшой, продолговатый, тёмный. Сразу же ушёл за тучи.

- Я поняла, почему связи нет! Кто-то глушит сенсоры контроля! И от этого помехи, сбои в бортовом компьютере... А ты чувствуешь?

- Нет, я же не старинный звездолёт с примитивной электроникой.

- Получается, я сейчас тоже могу стрелять незаметно.

- Думаю, скоро придётся, - девчонка-робот остановилась и посмотрела вверх, словно пытаясь что-то рассмотреть в просветах между ветвями. - Одеяло у тебя термическое?

- Наверное... - Афина сняла с плеча рюкзак и достала из него тёмный пластиковый пакет. - Да!

- Разворачивай! Спрячемся от тепловых датчиков.

Одеяло оказалось тонкой плёнкой, матово-чёрной с одной стороны и зеркальной с другой.

Тревожно вспорхнула стайка белых птиц. Затем зазвучал протяжный сиплый гул, плавно снижавший свою тональность по мере приближения.

- Летит сюда! - в голосе кибернетической копии зазвучала обеспокоенность, не разбавленная, впрочем, ни единой ноткой паники. - К дереву! Скорее!

Они присели рядышком у мокрой шероховатой коры и накрылись плёнкой.

Над лесом показался длинный тёмно-серый цилиндр, разделённый на сегменты тонкими стыками. Будто поезд ехал в небе по невидимым силовым рельсам.

- Это он меня сбил. Теперь нас ищет.

- Давай отдохнём немного... То есть я отдохну.

- Почему ты рисковала ради робота? - копия выбралась из-под термического одеяла и, оглядев лес, повернулась к своему оригиналу. Глаза смотрели по-человечески серьёзно.

- У меня нет ни братьев, ни сестёр, - пожаловалась Афина спокойно, без особой печали, просто описывая давно привычную обыденность. - Родители постоянно пропадают в экспедициях. Лучшая подруга живёт в другом времени.

- Но ведь я же андроид. Механизм, - она присела спиной к соседнему дереву и вытащила из кармана куртки оранжевый леденец. - Какая уж из меня сестра и подруга.

- Однажды роботы пошли ради меня на верную смерть. Сами так решили, без программы. А я ничего не могла сделать... Они оказались хорошими друзьями.

- Ладно, поспи, одинокая душа в хрупком теле, - недолгая серьёзность исчезла, в искусственных глазах снова вспыхнули задорные искорки. - Буду хорошим другом и подежурю.

- Только не заржавей от сырости, железяка, - Афина зевнула, прикрыв рот ладонью, и закуталась в одеяло.

* * *

- Просыпайся! Они нас нашли!

- А? Ружьё где? Да не тряси ты меня!

- Вот оно, у тебя под рукой.

- Оставайтесь на месте! - по лесу разнёсся чёткий и громкий, но неестественный, даже какой-то комичный тенор. - Не оказывайте сопротивления!

Шагах в тридцати из тумана появилась дюжина одинаковых фигур. Чёрные брюки и рубашки. Прилизанные причёски. Бледные, почти белые маски лиц никоим образом не могли претендовать на имитацию настоящей кожи. Впечатление фальшивости усиливала неприятная резиновая улыбка говорившего. Он приблизился.

- Афина, пройдёмте с нами!.. Что?.. Две Афины?.. - улыбка скукожилась, лоб сморщился, обозначая напряжённую деятельность процессора. Выбор подходящего алгоритма дался нелегко. - Инструкция: задержать богиню. Если две, вывод: взять обеих.

- Только попробуй! - копия заслонила собой оригинал. - Руки оторву!

Андроид всё же потянулся к ней. Она схватила его запястье, резко дёрнула и действительно вырвала конечность из плеча. Брызнули синие искры.

Через секунду робот получил размашистый удар своей собственной отодранной рукой по виску. Его голова с хрустом отлетела в сторону, а искры теперь посыпались ярким фейерверком. Туловище рухнуло на пожухлую траву.

Изумрудно-зелёный поток плазмы мгновенно поджёг второго чёрного робота, проделав в нём сквозную дыру. Афина навела ружьё на третьего. Но тот уже метнулся вбок, приближаясь зигзагами, виляя между деревьями и не позволяя прицелиться. Как и остальные враги. Два выстрела, два луча ушли мимо, только опалили стволы, зашипевшие сырой древесиной.

Однако в третьего она попала, развалив его пополам. Вытащила из ружья цилиндр с израсходованным зарядом и поспешно достала из кармана новый.

Её копия тем временем высоко подпрыгнула, схватилась за ветку и ударила ногами одновременно двух приблизившихся роботов, свалив их наземь. Кувыркнулась в воздухе, приземлилась и, развернувшись, пяткой перебила колено третьему.

Афина разнесла на раскалённые куски двух упавших, как только они сориентировались и попытались вскочить на ноги. Снова перезарядила оружие и сожгла робота с поломанным коленом, который начал было к ней подползать.

Оставшиеся андроиды, видимо, поняли, что нужно сменить тактику. Рассредоточились и пошли в медленное, осторожное наступление широкой цепью, явно намереваясь взять девушек в кольцо. Как только видели движение ружья в их сторону, тут же падали и перекатывались за деревья. Потом поднимались и продолжали идти.

- Как дела? - копия вернулась к оригиналу.

- Зарядов не хватит, - ответила Афина тихо. - Мощность максимальная, быстро расходуются.

- Давай беспокоящий огонь, а потом сразу бежим.

- Ладно, - Афина подняла рюкзак и вернула его себе на плечо.

Несколько изумрудных потоков плазмы в сторону врагов. Наугад, не целясь. Все андроиды залегли.

Как только ставшее бесполезным ружьё было отброшено, девушки бросились наутёк, не оглядываясь.

Роботы, потратив лишние секунды на осознание изменившейся ситуации, поднялись на ноги и быстро затопали следом.

Ещё через несколько мгновений воздух наполнился странными свистящими звуками. Возобновился треск искр.

- Постой! - копия придержала свой оригинал. Они остановились, отбежав совсем немного, и всё же оглянулись.

В андроидов одна за другой вонзались стрелы. Обычные, деревянные, с оперениями. Легко пробивали фальшивую кожу, входили довольно глубоко, заставляя туловища искрить, проливать какую-то кислоту или электролит, дымиться и загораться.

Роботы, полыхая и дёргаясь в конвульсиях, падали один за другим.

Из-за деревьев показались лучники. У всех - тёмные плащи с капюшонами, длинные луки, колчаны за плечами. Брюки, рубашки и обувь - тоже неярких расцветок. На правой руке у каждого - плотная стрелковая перчатка с отсутствующими секциями для мизинца и большого пальца. Молодые, среднего возраста, пожилые. Всего дюжины две.

И все они поглядывали на спасённых ими подруг не просто с любопытством, но ещё и с немалым удивлением.

Полдюжины из них, люди постарше, достали из-под одежды небольшие топорики и принялись добивать ещё шевелившихся роботов, разнося им головы.

К девушкам подошёл седой мужчина лет пятидесяти, высокий, плотный, импозантный. Под плащом - серая рубашка, чёрные брюки. Внимательные и умные глаза пепельно-стального цвета, казалось, не упускали ни единой мелочи.

- Ладненько, будем считать, что вы сёстры-близняшки. Я мастер Робин, к вашим услугам. Значит, тебя зовут?..

- Афина.

- А тебя?..

- Она тоже Афина, - поспешила ответить девушка, прежде чем её искусственная копия успела что-либо сказать. - У нас одно имя.

- Как же вас различать? - он выразительно и несколько наигранно, словно разговаривая с детьми, приподнял свои густые брови.

- Никак, мы одно целое, - пояснила Афина со спокойной убеждённостью. - Сколько бы нас ни было.

- Ну, дело личное, разумеется. Значит, присматривай за сестрицей. У нас тут не очень-то доверяют роботам.

- А как вы определили, что именно я не механическая?

- Ты, которая с рюкзаком, даже не пыталась драться с жестянками... Держи! - он протянул ей лук, затем дал толстую коричневую перчатку и стрелу. - Целься вон в то дерево. Левая рука служит упором и остаётся прямой. Правая играет роль только крючка. Значит, натягиваешь не ею, а плечами и спиной. До самой щеки, если можешь. Отпускаешь так, будто мягко отрываешь подушечки пальцев от тетивы.

До самой щеки не получилось. Очень старалась, но сил не хватило. Однако первый выстрел состоялся. Стрела воткнулась в дерево, стоявшее шагах в двадцати.

- Из тебя будет толк, - он кивнул с одобрением.

- Мастер Робин! Мы закончили! - подошёл один из пожилых лучников.

- Идём, девочки! - Робин взял из рук Афины лук и перчатку.

Отряд зашагал сквозь лес, не производя много шума. Только листья шелестели под ногами. Иногда негромко хрустели веточки. Девушки пошли рядом с Робином.

- Это ваш звездолёт упал неподалёку? - спросил он после недолгого молчания. - Мы тут случайно проходили мимо и услышали шум.

- Да, - ответила Афина. - Нас сбили. Сначала ракетой, а потом излучением. На меня сектанты охотятся. Из-за моего имени. И сегодня тоже...

- Мне вот что интересно, - Робин начал как-то отвлечённо, чуть ли не равнодушно, - кто послал тебя сюда, на Деметру?

- Ну, я пилот коммерческого флота. Прилетела на орбитальную станцию, на Багровое Солнце. В командировку, на вахту.

- Это понятно, - его тон понемногу становился твёрже. - Но отправил кто? Именно тебя. Именно на Деметру. Сюда, где знакомые тебе сектанты обратили в свою веру почти всех.

Ветер подул осторожно, словно пробуя силы. Но туман развеялся, исчез бесследно, оставив только росу на ветвях.

Отряд выбрался на широкую тропу. Теперь идти стало легче. Но озадаченная Афина, казалось, этого не заметила. Просто ускорила шаг вместе с остальными, рассеянно глядя перед собой. Её копия молчала, слушая разговор очень внимательно.

- Здесь божественной Афине поклоняются от мала до велика, - продолжил Робин. - В столице на центральной площади стоит золотая статуя. Догадываешься, чьё у неё лицо? Да, твоё.

- Я не знала...

- Значит, читала только галактическую энциклопедию?

- Да... Там такого нет...

- Так вот, - теперь его тон стал не просто твёрдым, но даже немного суровым, - отсюда и вопрос: кто отправил тебя к Деметре, в самое что ни есть логово?

- Корпоративный диспетчер, - изумлённая девушка наконец-то дала хоть какой-то ответ. - Когда командировки распределял, как обычно.

- Наши здесь ни при чём! - поспешно заверила копия. - Как только выяснили, куда тебе лететь, сразу же послали меня.

Ветер усилился. Отряд вышел из леса к бескрайнему полю, на котором росло нечто похожее на пшеницу, но очень высокое, почти в человеческий рост, с огромными колосьями. Тропа превратилась в дорогу из утрамбованного гравия.

- Подождите-ка! - взгляд Афины стал совсем уж ошарашенным. - Здесь секта действует открыто, на виду у всей галактики? Но её никто не трогает?!

- Формально это не секта, а местная религия. Люди имеют на неё право, - Робин пожал плечами. - За что их разгонять, если законы не нарушают? Вернее, не нарушали, пока не напали на вас.

- Теперь должны же что-то сделать, арестовать...

- Только если вина верующих будет доказана. Но кто улики сохранит? В местную полицию ты сама только что стреляла.

- Прячемся! Скорее! - неожиданно воскликнула искусственная девушка.

Отряд врассыпную бросился прочь с дороги и залёг в модифицированной пшенице. Через пару секунд послышался уже знакомый гул. Низко над полем пролетел всё тот же длинный тёмный корабль, напоминавший поезд.

- Упомни их, они и появятся, - проворчал Робин, поднимаясь. - Но рано, слишком рано...

- Да что же у вас тут происходит такое?! - Афина, похоже, начала приходить в себя после всего услышанного.

- Проект мирной чистой планеты, превосходный климат, три урожая в год, идиллия... Как хорошо всё начиналось! - мрачно ответил Робин и взмахом руки подал лучникам знак выходить из укрытия. - Но кучка фанатиков свела людей с ума. Кто не спятил, тех держат в страхе роботы-полицейские.

Отряд вернулся на дорогу и возобновил путь.

- Теперь вот ввели налог в пользу культа, - продолжил Робин после недолгой паузы. - Грозят отобрать фермы у несогласных. В общем, дальше терпеть нельзя.

- Неужели Галактический Совет не знает?

- Сенсоры показывают спокойствие и благодать. Продукты исправно поставляются в десятки миров. Значит, вмешиваться незачем... Поэтому будем решать проблему сами. Как раз идём к месту сбора.

- Вот почему меня попросили так одеться... Чтобы я от фермеров не отличалась...

Из-за туч пробились лучи заходящего голубого солнца, добавив пейзажу лазури. Дорога вывела к широкому каналу со свинцово-тёмной водой и берегами, вымощенными квадратными белыми плитами.

Отряд взошёл на высокую светлую арку пешеходного моста. Сверху можно было разглядеть ветровые электростанции где-то у горизонта, медленно вращавшиеся лопасти на высоких подставках. Далеко слева начинался ещё один лес. Справа - посёлок с домами-куполами, блестевшими непрозрачным стеклом стального цвета. А впереди - продолжение пшеничного моря.

- Снова летит! - предупредила девушка-робот.

- А вот теперь не рано! - мастер Робин поднял сжатый кулак, подавая сигнал, и лучники остановились посреди моста. - Девочки, прячьтесь на другом берегу! Так надо. Мы вас потом позовём.

Они не стали спорить, сбежали вниз и присели среди пшеницы.

Длинный аппарат приблизился и замедлил ход. Однако лучники даже не пытались скрыться, продолжали спокойно и неторопливо переходить канал.

- Предатель! - ахнула Афина, наблюдая сквозь стебли, как корабль шёл на посадку у самого моста, а Робин и его бойцы продолжали сохранять невозмутимость.

- Да, похоже, он сдаёт нас полиции, - согласилась копия. - Уходи, я их задержу.

- Нет, я тебя не брошу!

Пока девушки спорили, корабль аккуратно опустился, вытянувшись вдоль берега. Широкие двери отсеков раздвинулись, выпуская чёрные фигуры с неестественно бледными лицами.

Из пшеницы появились многие дюжины людей с топорами, молотами, металлическими прутьями, дубинами, толстыми цепями. У большинства - такие же тёмные плащи, как и у лучников. Под ними - серые комбинезоны техников, разноцветные клетчатые рубашки, брюки из грубой синей ткани, простая фермерская одежда.

Избиение роботов началось молча и сразу, без какого-либо предупреждения. Молоты и топоры с грохотом крушили туловища, цепи сносили головы, дубины сшибали с ног.

Часть фермеров ворвалась в корабль. Шум побоища переместился в отсеки, напоминавшие вагоны.

Лучники Робина сосредоточенно и хладнокровно расстреливали тех полицейских, которые пытались убежать.

Один андроид, в панике бросившийся к тому месту, где прятались девушки, упал шагах в пяти от них, дёргаясь и потрескивая голубыми искрами. Из спины торчала стрела.

Искусственная девчонка вскочила и врезала ему пяткой по лбу. Голова с шипением отлетела и скатилась в воду.

Афина вышла из пшеницы следом за своей копией. Они направились к мастеру Робину, который увидел их и подозвал жестом.

- Так, значит, транспорт есть. Начинайте погрузку! - он обвёл взглядом дымившиеся остатки полицейских. Затем повернулся к подругам. - Девочки, вам, в общем-то, можно не лететь с нами. Это ведь наша революция.

- Наша тоже, - Афина ответила тихо, но твёрдо, - пока там моя статуя.

- Ладно, не бросать же вас одних среди поля... Фрэнк, Джордж, дайте близняшкам луки, колчаны и перчатки!

Всё это принесли два молодых фермера. Вручили и сразу вернулись к остальным, помогая выносить из пшеницы и загружать в корабль толстые вязанки стрел.

- Джонни, ты где?

- Здесь, мастер Робин! - откликнулся черноволосый мужчина лет сорока, щеголеватый, с тонкими усиками. Единственный, у кого одежда под плащом не была рабочей. Светло-бежевые брюки, салатовая рубашка, туфли и вовсе белые.

- Ну что, инженер, сможешь управлять? Ничего не поломалось?

- Порядок! Уже проверил!

- Отправляемся!

Внутри всё и впрямь было похоже на салон поезда, оформленный в тёмно-серых тонах. Даже поручни имелись. Только сидения располагались не поперечными рядами, а сплошными кушетками вдоль стенок вагонов. Поэтому на просторном полу хватило места и для для вязанок со стрелами, и для серебристых пластиковых банок цилиндрической формы с привязанными к ним фитилями, и для аккуратно сложенных топоров, цепей, ломов, молотов.

Гул двигателей в салоне звучал приглушённо. Корабль набрал небольшую высоту и устремился в сторону аквамаринового заката.

Полёт длился совсем недолго. За пшеничными полями показался город с высокими, но довольно тонкими остроконечными зданиями-башнями, сверкающими шпилями и стеклянными стенами, многоярусными виражами высоких мостов. Голубое солнце спряталось за горизонт, ажурную архитектуру столицы освещало только оранжевое, разбавив лазурь неба мягким янтарём раннего вечера.

Точно такие же корабли, как и захваченный фермерами-революционерами, действительно оказались пассажирскими поездами, плавно скользившими по воздуху среди мостов, переходов и террас.

- Окна, Джонни! - скомандовал мастер Робин.

- Сейчас! - ответил голос из динамика в потолке.

Стёкла с шорохом опустились, спрятавшись в стенки. Внутрь ворвался ветер.

- Генератор помех!

Повстанцы взяли пластиковые банки, достали из карманов металлические зажигалки и подпалили фитили. Корабль-поезд сбавил ход над громадной синей сферой, сделанной, казалось, из сапфирных шестигранников. Фермеры принялись метать в неё свои самодельные бомбы.

Взрыв, бутон пламени. Ещё один. Ещё и ещё. Пылающий шар осел, будто сдуваясь, и развалился.

- Значит, теперь один единственный выстрел плазменного пистолета, - пояснил Робин девушкам, - приведёт сюда галактический патруль.

Их поезд прибавил ходу, нырнул под мост и пошёл на снижение к мраморным плитам, которыми была вымощена улица. Впереди, перегораживая дорогу под низкой аркой перехода между зданиями, уже стояли дюжины две роботов-полицейских.

Поезд врезался в них с громким хрустом, искрами и вспышками. Но сломал и смял не всех андроидов. Некоторые проворно уцепились руками за рамы открытых окон и попытались влезть в вагоны. Однако фермеры-повстанцы, взявшись за молоты и топоры, быстро пресекли такие намерения.

За аркой обнаружилась просторная мраморная площадь. Дальше - самая высокая башня, роскошная, настоящий дворец с широкими ступенями у входа, с блестящим хрусталём фронтальной стены и серебряным цветочным орнаментом до самого верха.

В центре площади на постаменте сияла золотом статуя девчонки в лёгком летнем платье. Портретная схожесть с Афиной была безупречной.

Поезд развернулся в воздухе боком к дворцу и опустился на мраморные плиты так, чтобы заблокировать собой дорогу под аркой, создать заслон сзади. Джонни вернул обратно стёкла на окнах. Впрочем, в проходе больше никто не появился, только разбросанные обломки роботов догорали.

Зато впереди, между башней-дворцом и статуей, собралось несколько сотен андроидов, выстроившись в плотную многорядную фалангу.

- Значит, здесь вся полиция планеты, - хмыкнул Робин. - Жестянки хотят задавить нас массой.

Двери вагонов открылись. Революционеры, не ожидая дальнейших указаний, высыпали наружу. Каждый, похоже, чётко знал свою задачу. Кто-то таскал вязанки стрел, кто-то выносил оставшиеся бомбы. Лучники развернулись в боевое построение, в шеренгу. Часть повстанцев забралась на крышу поезда.

Девушки присоединились к стрелкам вместе с Робином.

Сражение началось без какой-либо вступительной части. Ни переговоров, ни ультиматумов. Роботы просто пошли в наступление, синхронно затопали сотнями ног по плитам.

Туча стрел взвилась со звуком, напоминавшим свист ураганного ветра, перелетела через золотую статую и обрушилась на андроидов.

Лучники действовали уверенно и решительно. Выстреливший немедленно делал шаг назад для быстрой перезарядки. А его сосед, готовый к бою, - шаг вперёд. Благодаря такому шахматному порядку интервалы между залпами были довольно короткими.

За спинами бойцов тоже кипела деятельность: помощники, в основном юноши, брали стрелы из вязанок и проворно рассовывали боеприпасы по пустеющим колчанам, чтобы никто не отвлекался и не снижал темп стрельбы.

Робин оставался на месте и не столько участвовал в сражении, сколько наблюдал за его ходом.

Афина едва выпустила пару стрел, а её копия уже успела опустошить свой колчан. Но его тут же кто-то наполнил.

Эффект оказался потрясающим. Чёрная стена наступавших пылала, искрила, дымилась и разваливалась. Поначалу задние напирали на передних, спотыкались об упавших, загорались от них, давились и ломались. Потом попытались отступить, чтобы не усугублять свалку, но под смертоносным ливнем всё равно становились похожими на подушечки для иголок, вспыхивали и валились на мрамор.

- Вперёд! - над площадью разнеслась громкая команда Робина.

Революционеры с топорами, ломами и молотами бросились в атаку и принялись добивать тех роботов-полицейских, которые ещё шевелились. Тем временем два штурмовых отряда лучников направились в обход горящей полосы разбитых андроидов. Одну из групп повёл Робин. Девушки не отставали от него.

Сизый, серый и синий дым, чёрная копоть. Даже не двери, а большие прозрачные ворота входа в башню-дворец. Закрытые. Один из фермеров поджёг фитиль и бросил самодельную бомбу. Гром, пламя, звонкий водопад осколков хрусталя - появился проход внутрь.

За облачком дыма от взрыва - дюжина чёрных силуэтов в мраморном холле. Снова свист стрел, искры, огонь. Бегом по ступенькам. Стрельба из луков по двум роботам, которые полыхали вовсю, шатались, но упорно не желали падать.

Революционеры хлынули в башню и побежали на верхние этажи по двум широким, но ажурным винтовым лестницам. Несколько фермеров вошли в просторный стеклянный цилиндр лифта, сжимая в руках топоры. Девушки и Робин остались в холле.

Зазвучала приятная мелодия, нежный перезвон колокольчиков. Афина достала из кармана куртки коммуникатор.

- Девочки! - Джонни вызывал из кабины поезда. Говорил быстро, энергично. - У вас единственное персональное средство связи на всей планете. Мастер далеко?

Афина передала коммуникатор Робину.

- Сектанты драпают! - затараторил Джонни. - Из космопорта поднялся корабль. У нас тут в последнем вагоне нашлась портативная ракетная установка...

- Нет! - Робин отрицательно покачал головой. - Они не применили плазму. Может, просто побоялись галактического патруля, но всё же не применили. Значит, пусть улетают.

- Вон ту штуку, - Афина, забрав протянутый ей коммуникатор, указала на статую, - убрать потом не забудьте, пожалуйста, хорошо?

- А может, не надо? - в глазах её копии засветился весёлый задор. - Красивая! Пусть бы осталась.

- Да ну тебя, железяка! - Афина отмахнулась с притворным недовольством, но не смогла сдержать улыбку.

* * *

Диск звездолёта ожидал на просторном бетонном поле, откинув люк-пандус. Оба солнца сияли высоко над городом. Башни и мосты сверкали ярко, по-праздничному радостно.

- Тебе нельзя оставаться, - она отвела от лица прядь волос, взъерошенных ветром. - Сектанты знают, что ты на Деметре. И здесь у них полно свихнувшихся последователей.

- А ты? - её можно было отличить от копии только по горестному выражению лица.

- Меня скоро отправят куда-нибудь в прошлое с новым заданием.

- Ты можешь погибнуть...

- Рано или поздно это случится. Но зато никогда не состарюсь! - в голосе цифровой девчонки звучал неподдельно искренний оптимизм. - Не расстраивайся, я всего лишь машина.

- Да ладно, при чём здесь электроника, - возразила Афина с грустным вздохом. - Если у кого-то механический протез руки, ноги или сердца, это ведь по-прежнему человек.

- Всё остальное у него своё, биологическое.

- А где тот предел замены органов, после которого получится робот? - Афина спросила уверенно, будто уже размышляла над этим и нашла ответ.

- Ну, не знаю... А как бы ты определила?

- Думаю, человек способен переживать, радоваться, горевать, дружить, любить. Из чего бы ни был сделан, может чувствовать не только сенсорами, но и душой.

- Слушай, а сектанты, наверное, не так уж неправы! - в искусственных глазах заблестела вполне естественная шутливость, даже чуточку лукавая. - Ты действительно мудрая, как та древняя богиня!

- Эй, вечно юная сестрица! - пытаясь поддержать несерьёзный тон, Афина улыбнулась невесело, но с теплотой. - Сейчас получишь от меня по своему железному лбу!

Девушки обнялись, прощаясь.

Затем Афина отвернулась и быстро пошла к кораблю, вытирая ладонью слёзы. На свою кибернетическую копию она не оглянулась.

* * *

Серебристая стрела с жёлто-оранжевым оперением промелькнула над лужайкой, отразившись в тонированном стекле стены дома, и воткнулась в грудь чёрного манекена с бледной головой.

Афина, во всём белом - в спортивных брюках, куртке и кроссовках, - достала из тёмно-коричневого колчана ещё одну стрелу, натянула большой лук стального цвета, блестевший полировкой, и сосредоточенно прицелилась.

Короткий шелест рассекаемого воздуха - и манекен получил новую дырку.

- Неплохо для начинающего стрелка! - она появилась из-за высокой живой изгороди, ровно подстриженного густого кустарника. Чёрные туфли, пепельные брюки в обтяжку, серо-коричневая куртка с декоративной бахромой у плеч, белый свитер. - Привет, Афина!

- Ох... Афина!! Привет!! - выронив лук, девушка бросилась обнимать своего цифрового двойника.

- Не плачь! Ну что же так раскисла? Прекрати!

- Не могу!.. Ты жива! - девушка шмыгнула носом. - Это у меня неделя прошла, а ты, наверное, много лет в разных временах... вместо меня...

- Ну не реви же! Теперь никогда не умру, слышишь? - она ласково взяла в ладони лицо своего оригинала и заглянула в глаза, полные слёз. - Наши и ваши спецслужбы решили, что я накапливаю слишком ценный личный опыт. Поэтому моя память копируется. Если убьют, загружусь в новую оболочку.

- Правда?!.. Ах!.. - Афина тут же застыла на месте в радостном изумлении.

- Но это очень строгий секрет! - девчонка-робот, как только подруга прекратила её обнимать, шагнула в сторону, подняла с травы лук, обвела его взглядом и одобрительно кивнула. Она демонстрировала уверенное, непоколебимое спокойствие, которое, очевидно, вскоре передалось её прототипу.

- Ой, идём в дом, а то тебя увидит кто-нибудь! - спохватилась Афина, действительно начиная приходить в себя после всплеска эмоций. - Родители в экспедиции. Я одна, как обычно.

- Знаю. Леденцы у тебя есть, плакса?

- Конечно! Сразу купила, как только домой прилетела. Идём!


Оглавление

  • 1. Афина и Железный Город
  • 2. Афина и Рыцари Магеллана
  • 3. Афина и Звёздный Фрегат
  • 4. Афина и Небесный Авалон
  • 5. Афина и Песня Грозы
  • 6. Афина и Звёздный Эскалибур
  • 7. Афина и Стрелы Деметры

  • загрузка...