КулЛиб - Классная библиотека!
Всего книг - 380773 томов
Объем библиотеки - 471 Гб.
Всего авторов - 162705
Пользователей - 85738
Загрузка...

Впечатления

Отто про Даль: Поймать молнию (Космическая фантастика)

Три мушкетёра на космический лад. До Дюма далёко

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Шорр Кан про Колмаков: Тень Перл-Харбора (Альтернативная история)

Начал читать, «сей опус», хотя никогда не был любителем этого жанра. Мне больше «Боевая фантастика» и «Космоопера» по душе. Что тут сказать, про автора - гнилая кухонная интеллигенция. Жаль, очень жаль, что Вы, автор не оказались в числе клиентов 731 отряда, действительно жаль. Я прочел множество книг, и обычно не пишу отзывы, но этот опус пропустить не смог. Вы же просто мразь. Это не оскорбление констатация факта.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Чукк про Колмаков: Тень Перл-Харбора (Альтернативная история)

Ну, автор старался.
Заставил себя дочитать, хоть и понятно было, к чему всё шло. Вкратце - хоть с кем, хоть с самим чертом обьедениться, но Западу досадить. И неважно что японцы проводили и биологические эксперименты на наших соотечественниках, или
многие болели за "Состязание в убийстве 100 человек мечом".

ГГ морально мучался, сбросив ядерную бомбу на Сан-Франциско, но превзмог себя - это-ж "пиндосы", заслужили, да и ради мира можно чуток потерпеть.

Впечатления так себе, если честно.

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).
Шорр Кан про Француз: На пороге мира (Боевая фантастика)

Совершенно не читаемый бред. Жалкое подобие трилогии Земляного «Один на миллион». Или того же Злотникова с его циклом «Охота на охотника».
В этом «произведении» ГГ не пойми кто, не пойми где. Круче него никого нет, а все силовики в книге ясельная группа в мокрых подгузниках. Специально не искал, но фраза: «В воздух начали подниматься боевые флаеры с крупнокалиберными лазерными пулеметами»…. Отбила охоту дочитывать оставшуюся треть книги.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
Гекк про Суконкин: Переводчик (Боевик)

Спецназ ГРУ? Знаем, знаем! Видели по телевизору. Вдвоем в одной кроватке да еще и со страшной проституткой для маскировки педерастии. Гомики в поисках солсберецкого шпиля....

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).
Александр Машков про Плотников: Хроники Вернувшегося (сиквел к Паутине Света) (Героическая фантастика)

Прочитав всё о "Паутине света", с сожалением закрыл последнюю страницу. Дело, может быть, даже не в приключениях гг, хотя они тоже довольно захватывающие, привлекли меня рассуждения о жизни, почти полностью совпадающие с моими. Даже удивился, как такой молодой человек столь здраво рассуждает!
Иногда даже настроение портилось. А если произведение цепляет человека, значит, замысел удался, автор донёс свою мысль до читателей.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
sanders про Поселягин: Возвращение (Альтернативная история)

"редкий вид пирожных" это просто пиздец...

Рейтинг: +2 ( 3 за, 1 против).

Верни мне магию (СИ) (fb2)

файл не оценён - Верни мне магию (СИ) 421K, 121с. (скачать fb2) - (Эшли)

Использовать online-читалку "Книгочей 0.2" (Не работает в Internet Explorer)


Настройки текста:



Эшли Верни мне магию



Происшествие


Маголет мчался над столицей... Боязнь высоты преследовала меня с самого детства, а потому мне было не по себе. При резких поворотах или рывках сердце замирало, а еще казалось, что летающая машина вот-вот заденет небоскребы.

- Вот ты странная! - воскликнул Марк. - Мы одержимых ловить собираемся, а ты летать боишься.

Марк уже целых два дня был моим инструктором. Довольно веселый и общительный мужчина, который, наверное, служил еще до моего рождения. И вот уже первое задание... Может, не стоило мне переводиться в Чрезвычайный магический комитет?

- Давай бодрей!

Марк повернулся ко мне, оторвавшись от монитора, и одарил бодрой улыбкой. Я невольно вздрогнула, но вовремя вспомнила, что с его уровнем способностей можно управлять маголетом даже ментально.

Я мысленно призвала себя к порядку, зачем-то расправила складки на плаще, в десятый раз проверила, все ли сферы собраны на поясе, на месте ли арбалет...

- Боевой вылет - это не шутки. Любой бы волновался, не то, что новичок, - продолжил успокаивать меня Марк, перекрикивая шум двигателя.

Лучше бы я дальше хулиганов в полиции ловила. Это все Айзек с его вечным бубнежом... У меня ведь талант такой, магический уровень высокий. Зачем прозябать в полиции? уговорил таки, переманил к себе... Ну ничего, я справлюсь. Все-таки восьмой уровень из десяти возможных. Выше только управление стихиями... Еще пси-магией владею хорошо, а потому с обычными людьми стараюсь общаться как можно реже. Не всякому нравится, когда собеседник все мысли враз прочесть сможет. Да и мне чужие тараканы в голове ни к чему. Своих достаточно...

- Подлетаем уже!

Посадка для меня - самое неприятное. Кажется, будто маголет в пропасть падает. Еще Марк аккуратностью вождения не отличается. Просто у магов высшего уровня притупляется чувство самосохранения...

К счастью, посадка получилось практически мягкой. Итак, вот и знаменитое управление Чрезвычайного магического комитета. По-простому мы зовем любимую службу ЧМК. Правда, для меня она еще не стала любимой до конца, но все еще впереди. Здание ЧМК было одним из старейших в Алеандре, да и, наверное, во всей империи. Высоченное, громоздкое, сооруженное из массивных блоков неправильной формы. Сейчас строители уже не пользуются такой технологией... А уж обилие статуй разных крылатых тварей и вовсе делало контору похожей больше на офис какой-нибудь секты.

Маги уже собирались в большом зале, чтобы получить указания. В полном обмундировании, в зеленой форме с нашивками в виде стрел. Они символизировали то, что маги из ЧМК очень быстро приходят на помощь. Я смотрела на своих коллег во все глаза. Они казались мне невероятно сильными и отважными. Даже сферы на поясах, казалось, сверкают ярче, чем мои. Марк взял меня под руку и повел к толпе. Он приветствовал знакомых и представлял меня:

- Вот, ученица моя... Новенькая...

Маги улыбались, здоровались, а я от волнения не могла даже лиц их запомнить, не то, что имена.

- Элис!

Я обернулась и увидела Айзека. Этого мужчину я знала с самого детства, ведь он был лучшим другом моего отца. Когда родители погибли, у меня осталось лишь два родных человека: тетушка Кори и Айзек. А теперь вот стал он моим начальником, а потому приходилось напоминать себе, что при посторонних нужно обращаться к нему «командир Стонер».

- Ну, как ты? - спросил мужчина, привычным жестом пригладив седые волосы.

А я как обычно, отметила про себя, что он напоминает внешностью моего отца. А, может, мне просто хотелось так думать и видеть в каждом родные черты.

- Отлично! - бодро отрапортовала я. - Готова к операции!

- Вижу, - скептически отозвался Айзек, глядя, как я нервно перебираю сферы на поясе. - Рано тебе еще в операциях участвовать. Будешь резерв поддерживать.

Командир указал на группу магов, окруживших энергетическую капсулу. Эти маги в бою не участвуют, а питают других силой, создавая магический контур. Я сама не могла понять, огорчилась я или обрадовалась, что буду в стороне от основного действия. Но ведь главное - быть полезной...

Кивнув, пошла к капсуле, но Айзек остановил меня и тихо добавил:

- Будь осторожна, Элис, и постарайся не высовываться. Все-таки одержимых ловим...

- Обещаю!

Я подошла к магам резерва, вежливо поздоровалась и положила руку на капсулу. По телу заструилось приятное тепло. Такая процедура временно повышала выносливость и уровень магических способностей. Магия словно консервировалась внутри, не давая расходовать себя попусту. А командир уже начал инструктировать магов. Оказалось, сканеры засекли одержимых на окраине столице. Предположительно, четверо, но информация не точная, ведь с этими созданиями ни в чем нельзя быть уверенными... Нужно задержать их, не позволить проникнуть сквозь магические заслоны в заселенные районы столицы. Если повезет, то спасти кого-нибудь...

Одержимые - весьма пространное понятие. Оно не отражает сути и отдает каким-то средневековьем. На самом деле во всем виноват загадочный вирус, поражающий исключительно магов. Все началось два года назад. Археологи проводили раскопки в поисках материальных следов прошлой цивилизации. Им удалось отыскать нечто очень древнее... Это оказалось что-то вроде тайника. Там были полуистлевшие книги на неизвестном языке, драгоценности из золота и серебра, причудливое оружие... А еще там был саркофаг с мертвецом, от которого остались лишь кости... Саркофаг вскрыл брат императора. С этого все началось... Древний вирус вырвался из недр земли. Люди вернулись из этой экспедиции, а вот маги - нет. Началась эпидемия болезни, названия которой так и не придумали.

Одержимость... Кажется, это слово больше всего подходит для описания болезни. Человек словно становится другим существом. Невероятно сильным, могущественным, но лишенным чувств. Эта болезнь скорее магическая, нежели физиологическая. Болезнь духа, а не тела. Лекарства нет, но на одержимых действует заклинание рассеивания магии. После этого инфицированный становится обычным человеком без магических способностей. При этом он ничего не помнит о том времени, когда был одержимым. Даже магическими способами невозможно вытянуть сведения, а потому до сих пор неизвестно, где находится логово одержимых. Откуда они приходят в города, где скрываются? Они неуловимы, могут появляться и исчезать, а потому попасть в них прицельным заклинанием сложно. К тому же, они быстро учатся преодолевать магические заслоны, а потому приходится изобретать все новые и новые изощренные заклинания... Одержимые словно перестаю быть людьми и становятся подобными эйрам - еще одной расе Восточной империи...

- Эй, Элис, выше нос!

Возглас Марка выдернул меня из размышлений.

- Не хочу тебя расстраивать, но снова придется полетать.

Марк шутливо завил кончики густых усов и зашагал к взлетной площадке, бодро помахивая арбалетом. Да, маги тоже пользуются обычным человеческим оружием. Все-таки магией баловаться сколько угодно времени невозможно, даже если уровень самый высокий. А вот арбалет осечек не дает. Впрочем, попасть в одержимого весьма проблематично.

Над Алеандрой сгустились сумерки. Все происходящее начало напоминать мне фильм ужасов, ведь там все самое жуткое происходит под покровом ночи. Но я уж точно не была героиней фильма ужасов, ведь вместе со мной в маголете выполнять задание мчался еще десяток магов, которые переговаривались между собой, шутили даже и вовсе не показывали тревоги. И мне нужно было брать с них пример. Я, между прочим, взрослая двадцати четырех летняя девушка, а, к тому же, сильный маг. Чего мне бояться?

Окраина столицы, полуразрушенные здания... Если здесь и обитает кто-то, то только бездомные. Тишина... Звезды, полнолуние... Хотя, тишина, естественно, лишь у мня внутри. Так я настраиваюсь на колдовство - сосредотачиваюсь, отрешаюсь от всего. Не слышу шума двигателей, разговоров... Наши запустили в воздух фонари. Вижу пятиэажный заброшенный дом. Над входом покосившаяся табличка, но я не могу прочесть надпись... Первый отряд двинулся внутрь, держа сферы с заклинаниями наготове.

Командир нашего отряда скомандовал создать магический резерв. Восемь человек - идеальное число. Мы взялись за руки, образовав круг, и синхронно прочли заклинание. Такое колдовство лучше творить с закрытыми глазами и сосредоточившись, но я не могла пропустить все действие. К тому же, колдовать мне было не сложно. К счастью, я стояла лицом к дому и могла наблюдать за происходящим. Появились вспышки в окнах, которые становились все более частыми. Белые и голубоватые... Первые - это летающие сферы с заклинаниями. А вторые - это выстрелы одержимых, от которых происходит заражение. Они орудуют каким-то видом энергии, суть которого еще не удалось постичь. От этих выстрелов защищают специальные отражатели, которые есть у каждого мага, но они быстро разряжаются.

По своей неопытности я не могла оценить, кто же более успешным был в бою, но наш командир внимательно следил за магическим фоном. Он сообщил через некоторое время, что отражатели вот-вот разрядятся, и нам нужно сменить контур. Мы рассредоточились по периметру здания, больше не держась за руки, но все также образуя круг. Теперь нас осталось четверо, а остальных командир отправил в здание на подмогу.

Меня, естественно, в гущу событий не пустили. Да и, честно говоря, мне самой не хотелось. Я осталась стоять одна, глядя на темные провалы окон, в которых мелькали вспышки. Старательно пополняла общий магический резерв, но продолжала следить за происходящим. Казалось, что стоит прикрыть глаза, как произойдет нечто ужасное.

И тут что-то привлекло мое внимание. На последнем этаже в окне появилась фигура. Несмотря на фонари, освещение оставляло желать лучшего, но я была уверена, что это точно не один из боевых магов. Я видела лишь очертания, но от фигуры веяло чем-то незнакомым, чужеродным... Незнакомец застыл на несколько секунд около окна, а потом растворился в темноте... Нет, нельзя быть такой впечатлительной! Так недолго и с ума сойти...

В этот момент появился звук... Очень мелодичный, приятный даже... Словно кто-то проводил палочкой по висящим хрусталикам... Я слышала такой звук в учебных фильмах - предвестник появления одержимых. Оглянувшись, увидела высокую фигуру, закутанную в черную мешковатую хламиду. Лицо скрывала какая-то клубящаяся масса с голубыми прожилками. Руки отведены назад, словно он что-то держал... Что-то опасное... Я хотела закричать, но не смогла... Хотела побежать, но ноги словно приросли к земле. Одержимый не шевелился, словно выжидая чего-то. Его силуэт перестал терять четкость. По нему время от времени проходила странная рябь.

Из клубящей массы вырвался голубой сгусток и полетел в меня. Отражатель на груди завибрировал, разрушая чужеродную субстанцию. Это помогло мне прийти в себя. итак, сначала сетка, потом рассеивающее заклинание... Не надеясь на успех, сорвала с пояса первую сферу и кинула под ноги одержимому. Я думала, что он исчезнет, но заклинание неожиданно сработало. Черную фигуру окутала светящаяся сетка, которой должно было хватить на пару минут. А вот рассеивающее заклинание требовало больше сил, которые забирал у меня магический резерв. Но ничего, я успею... Должна успеть!

Выхватив вторую сферу, прошептала заклинание... Нужно было распределить магию и в заклинание, и в резерв... Голова просто взрывалась! А сетка между тем уже бледнела. И я пошла на крайние меры. Чтобы поддержать сетку, направила в нее самую глубинную свою магию, которую можно использовать лишь в крайнем случае. Слишком понадеялась на собственные силы... Переоценила себя. думала, меня хватит на всех... Хотела спасти человека... Разрушить вредоносную магию, исцелить от болезни.

Последнее, что запомнила - шум в ушах и острая головная боль, которую терпеть было невозможно. Сознание покинуло меня.

Плохие новости


Мне снилось что-то странное... Помню, такие сны часто преследовали в детстве, когда родители погибли. Я шла по бескрайнему полю, покрытому сухой травой, а вдалеке видела маму. Она уходила быстрым шагом, не оглядываясь, и я не могла догнать ее, как бы ни старалась. Кричала, плакала, звала, но не могла догнать... Вот и теперь я вновь оказалась в том поле, только на этот раз совсем одна...

- Элис!

Не знаю, откуда взялся этот голос, но я тут же очнулась. Несколько секунд я пребывала в полной прострации. Мозг словно отказывался включаться. Может, защищал меня от воспоминаний? Но все же они накатывали, одно за другим. Мое первое дело в ЧМК... Я ведь так радовалась, что меня туда взяли, пусть и не без рекомендаций Айзека... Думала, что вот стану наконец полезной, смогу спасать одержимых... Я ведь именно это старалась сделать, когда удерживала клетку всей своей магией. Зачем?

Я нарушила инструкцию. На этом задании мне была отведена роль мага резерва, а не боевого. Это означало, что при встрече с одержимым мне необходимо было подать специальный сигнал о том, что у меня проблемы, и ждать помощи. В крайнем случае, отстреливаться... Силы моего отражателя хватило бы, чтобы не заразиться. Почему я так не сделала?

Почему я принялась спасать этого одержимого, будучи совершенно не готовой к такому сильному колдовству? Сама не могла понять... Сначала я увидела фигуру в окне, и от нее исходила лишь угроза. Я очень хорошо запомнила собственные ощущения. А тот одержимый, что стоял рядом со мной... Он показался совсем другим... Он словно просил моей помощи. Даже стрелять начал не сразу, будто его оставшаяся человеческая сущность на некоторое время взяла верх... Я просто хотела помочь и нарушила все инструкции, и теперь Айзек точно прибъет меня!

Придя к такому неутешительному выводу, решила подняться и принять реальность с отвагой, которая должна быть присуща любому магу. По всему выходило, что я в больничной палате. Я села на кровати и осмотрелась. Увидела низенькую тумбочку, а на ней букет цветов в вазе. Наверное, Айзек принес... Даже телевизор в палате есть, вот это да! А на мне был надет халат в веселенький цветочек.

Отыскав под кроватью мягкие тапочки, встала на ноги, с трудом справившись с головокружением. Доковыляла до туалета и остановилась около зеркала. Отражение оказалось удручающим... Кожа бледная, под цвет здешней побелки. Лицо осунулось, а под глазами пролегли темные круги. Светлые волосы спутались... А что со мной вообще? Видимо, потеряла сознание там, около заброшенного дома, и меня отправили в госпиталь на восстановление...

Что-то беспокоило меня... Что-то определенно было не так. Я шепнула простое заклинание диагностики состояния, чтобы понять, что со мной не так, но ничего не почувствовала. Может быть, со мной просто уже все хорошо? Но почему тогда голова кружится, да и слабость ужасная? Я вернулась в палату, ходила из угла в угол, силясь понять, что же меня так беспокоит... И тут поняла! Все это время я размышляла и действовала, как обычный человек. Вспоминала простые ощущения, а не магический образ. А заклинание диагностики оказалось просто словами на древнем языке. Магия не работала!

Осознание стало для меня такой тяжелой ношей, что пришлось вновь опуститься на кровать. Вот откуда эта давящая пустота внутри... Вот откуда непонятный звон в ушах... Во мне больше не было магии! Потратила свой собственный скрытый резерв на поддержание клетки для одержимого! Я читала, как это бывает... Магу сложнее всего контролировать это. Мне казалось, что я отдала лишь крупицу силы, а на самом деле лишилась всего.

Потеряв силы, маги нередко сходят с ума. Это все равно, что расстаться с частью собственной души. Но ведь бывают разные случаи... Бывает временная потеря магии, и не стоит сразу думать о плохом... Нужно встать, найти доктора и обо всем расспросить. Наверняка все не так уж плохо! Но вместо этого я просто расплакалась... Обливаясь слезами, сидела на кровати, раз за разом пытаясь создать на ладони самый крохотный энергетический пульсар. Этого не могло со мной случиться, никак не могло...

- Элис, перестань! Посмотри на меня!

Похоже, я отключилась, погрузившись в собственную истерику. Со мной рядом сидел Айзек и удерживал мои трясущиеся руки. Я сразу вспомнила время из детства после гибели родителей, когда мы с тетушкой Кори остались вдвоем. Помню, я плакала, не могла остановиться, и она ничего не могла со мной поделать. Тогда приходил Айзек и успокаивал меня, применяя немного магии.

Дело в том, что магическая сила очень зависит от эмоций, поэтому подобные проявления у магов намного сильнее, чем у простых людей. Вот Кори, будучи обычным человеком, оказалась наедине с маленьким несчастным магом. А Айзек со своим уровнем силы вполне мог на меня воздействовать. Я смотрела на него, и мне казалось, что со мной рядом папа. От этого становилось легче.

- Элис, успокойся, пожалуйста! Смотри на меня, сосредоточься!

Голос мужчины заставлял разум проясняться. Образ отца ушел, и я видела перед собой того, кто фактически заменил мне его. Айзек выглядел усталым и даже постаревшим немного. Он погладил меня по голове, чуть сжал запястье. Стало легче дышать, и истерика отступила.

- Все будет хорошо, я обещаю...

- Хорошо? - удивленно переспросила я. - Что со мной случилось? Я совсем не чувствую магии...

- Ты истратила весь свой внутренний резерв. Элис, я же просил тебя быть осторожной...

В глазах Айзека было столько тревоги, что я вновь почувствовала, как теряю контроль. Отвернувшись, закрыла лицо ладонями. Как же я такое допустила?

- Но ведь магия вернется? - спросила, с надеждой глядя на мужчину.

Он еще больше помрачнел, но я все же надеялась, что он скажет...

- Мне жаль, Элис... Изменения почти необратимые. Ты была без сознания две недели... Я так боялся, что случилось непоправимое...

Я встала и медленно подошла к окну. Столица жила своей жизнью. Люди спешили по своим делам, автомобили перегоняли друг друга, маголеты взмывали к облакам... Жизнь кипела, но внутри меня, казалось, все застыло. Пустота, образовавшаяся в душе, давила и не позволяла свободно дышать. Две недели...

- Значит, теперь я обычный человек? - спросила, едва узнавая собственный голос.

- Ты должна была следовать инструкциям... Зачем ты связалась с одержимым?

Помню, в детстве Айзек часто ругал меня за проказы, но теперь все было по-другому. Теперь все серьезно. Он отчитывал меня, как нерадивую подчиненную, но в то же время я была для него близким человеком, и от этого становилось еще хуже.

- Я хотела его спасти... У меня получилось?

Мне нужно было найти оправдание самой себе. Я цеплялась за любое свидетельство того, что все было не напрасно.

- Тот одержимый умер, Элис. Не выдержал столько магии, что ты выплеснула... Когда вас нашли, ты была без сознания, а он в клетке. Он был мертв...

Я вцепилась в подоконник изо всех сил, до боли. Хотелось кричать, плакать, бить стену кулаками... Но я не могла пошевелиться, словно тело защищало меня от себя самой.

- Я его убила... Айзек... Что я наделала...

Мужчина подошел ко мне, обнял и стоял так долго, пока я плакала и шептала слова сожаления.

- Кем был тот одержимый? Как его звали?

- Не важно, Элис, тебе не нужно это знать. Главное, что ты осталась жива. Главное, что все маги вернулись живыми. Одержимых прогнали, а теперь мы должны придумать, как помочь тебе.

- Разве мне можно помочь? - безжизненно отозвалась я.

- Нужно постараться. Я же сказал, что изменения почти необратимы, а, значит, есть шанс вернуть магию. Есть один специалист... Он уже долгое время работает на ЧМК. Обычно мы доверяем ему самые сложные случаи. Его зовут Армандо Торрес. Если кто и сможет помочь тебе, то только он.

Я замерла, боясь поверить, что еще есть надежда. Айзек поцеловал меня в лоб, как часто делал в детстве, и улыбнулся ободряюще. Наверняка он уже пожалел, что взял меня на службу. Хотел, чтобы я была под присмотром, а вот, что получилось...

- Кори знает обо всем? - спросила я.

- Да, я позвонил ей. Она приедет, как только сможет.

Представляю, как тетушка сейчас переживает. Она всегда была такой чувствительной, особенно в вопросах, связанных со мной. Кори сейчас находилась на гастролях в другом городе, и море разделяло нас. Театральная актриса... Я всегда так гордилась ей... А вот сможет ли она гордиться мной после всего, что случилось?

- Элис, я сегодня отвезу тебя домой. Находиться в госпитале смысла больше нет. Тебе нужно переодеться, подписать бумаги... Позвонишь мне, как будешь готова...

Айзек явно нервничал.

- У тебя будут проблемы из-за меня? - спросила, взяв его за руку.

- Одержимые часто умирают. В конце концов, мы должны в первую очередь защищать здоровых, а не инфицированных. Ты просто защищалась, вот и все. Запомни это хорошенько.

- Прости меня... Прости, пожалуйста...

Айзек спрятал глаза и отошел от меня, старательно приглаживая седые пряди волос. Он так делал всегда, когда нервничал.

- Мы со всем справимся, Элис. А еще... Ты знаешь, что обо всех происшествиях мы сообщаем в магический надзор. В этом деле все чисто, я постарался, но инспектор все равно придет поговорить с тобой. Помни, что ты всего лишь защищала свою жизнь. И ни слова о благородном порыве спасти одержимого.

- Я поняла... И кто же инспектор.

Айзек тяжело вздохнул и ответил:

- Додж.

Час от часу не легче... Ненавижу магический надзор! Инспектора только и стремятся найти побольше нарушений да выписать побольше штрафов. А Додж самый противный из всех! Когда я служила в полиции, то вела дело о взятках и почти добилась суда. Однако Доджу удалось избежать этого. Люди, у которых он вымогал деньги, неожиданно отказались от показаний. Дело развалилось, но мои бывшие коллеги, надеюсь, однажды выведут этого негодяя на чистую воду. Само собой, Додж терпеть меня не может.

Что характерно, инспектор не был человеком, да и магом тоже. Эйры - еще одна раса империи. Выглядят, как люди, но обладают способностью управлять пространством. Они могут появляться и исчезать, мгновенно появляться в любом месте, перемещаться в пространстве, даже сквозь стены проходить. Ученые считают это еще одной разновидностью магии. Вирус не действует на них, также как и на людей. А еще эйры в большинстве своем отличаются скверным характером, и инспектор Додж является ярким тому примером. Его появление бужет прекрасным дополнением к череде моих неприятностей.

- Придет позлорадствовать? - горько усмехнулась я.

- А ты лучше думай о своих проблемах и не обращай внимания на его болтовню. Ответишь на вопросы, и все. Элис, я точно могу тебя оставить?

Я лишь пожала плечами. Айзек вздохнул и снова сжал мое запястье, отчего кожу закололо. Теперь, когда я человек, воздействовать на меня гораздо проще. Может, это и к лучшему. По крайней мере, мне не хочется уже рыдать и кричать от собственного бессилия.

Новая жизнь


Айзек ушел, а я еще долго сидела на кровати, уставившись в одну точку. После воздействия его магии на меня напало безразличие ко всему происходящему. Как жить дальше? Что делать, если магия не вернется? А если поправлюсь, как возвращаться на службу? Как вообще жить с осознанием того, что убила человека?

Вопросы роились в голове. Их становилось все больше и больше, а вот ответы находиться не хотели. Вообще ничего не хотелось... Вставать, переодеваться, собирать вещи... Да и жить уже не особо... Пришла медсестра, спрашивала что-то, осматривала. Не помню, что отвечала ей. Потом еле-еле расписалась в бумагах. Дрожь в руках все не проходила... Взглянула на поднос с едой... Пусть и госпиталь, но кормили здесь вполне прилично... Однако заставить себя поесть я не смогла.

В шкафу нашла одежду. Оказалось, у меня здесь лишь форма боевых магов. Я долго рассматривала плотную зеленую ткань, блестящие золотистые пуговицы, нашивку в виде стрелы... В детстве я смотрела на Айзека в такой форме и мечтала носить такую же. Время шло, и все менялось. После тренировочного лагеря я все же выбрала полицию. Если вся жизнь бесконечно наполнена магией, рано или поздно захочется чего-то обычного. Вот и мне захотелось... Даже пришлось заблокировать пси-магию, ведь полицейские в большинстве своем обычные люди. Не нужно было уходить оттуда... С чего я взяла, что из меня выйдет хороший боевой маг? Надо же было облажаться едва ли не в первые минуты! Из-за моей глупости погиб человек! Пусть одержимый, но ведь его мог спасти кто-то другой. Настоящий маг, а не подобие его... Как я...

Переоделась в форму, умылась, причесалась кое-как. В зеркало смотреть больше не хотелось. В конце концов, какая разница, как выглядит бывший маг-неудачник... Стук в дверь показался мне столь оглушительным, что я едва не подпрыгнула. Удары были резкими, и от них даже слышалось эхо. С подобными спецэффектами любят появляться лишь эйры. У меня внутри все сжалось против воли. Я не хотела реагировать так на этого гадского инспектора, но ничего не могла с собой поделать.

Я сказала: «Войдите!», но дверь и не думала открываться. Прошло несколько секунд, и прямо передо мной материализовался инспектор Додж собственной персоной. В момент его появления по комнате пронесся сквозняк, заставивший шторы колыхаться. И вот он стоял передо мной... Высокий, худощавый, в черном удлиненном пиджаке с высоким воротником, строгих брюках и блестящих лакированных ботинках. Его осанка была безупречной, как и прическа... Длинным черным волосам инспектора Доджа позавидовали бы многие девушки. Они всегда лежали идеально - волосок к волоску... У него было вытянутое лицо с острым подбородком, большие зеленые глаза, которые сейчас выражали глубочайшую скуку. Додж стоял, обеими руками опираясь на трость с серебряным наконечником, и оглядывал палату. Если бы я снимала кино, то непременно взяла бы его на роль главного злодея...

- Вот мы и снова встретились, детектив Бейкер...

У Доджа был совершенно обычный голос, однако уже через некоторое время раздражал так, что хотелось отдать все на свете, чтобы эйр замолчал.

- Я больше не служу в полиции, - поправила, глядя на инспектора снизу вверх.

Хоть он и был отвратительным типом, но необъяснимым образом притягивал взгляд. Додж усмехнулся и щелкнул пальцами. В его руке тут же появился блокнот в кожаной обложке. Он приставил трость к тумбочке и принялся его листать.

- Ах да, конечно... Элис Бейкер, боевой маг-стажер... Невероятный карьерный рост. Впрочем, это совсем неудивительно, учитывая ваши связи в Чрезвычайном магическом комитете.

Додж многозначительно посмотрел на цветы в вазе. Даже самое мощное успокаивающее заклинание не могло бы скрыть мое раздражение.

- Ну, у каждого свои методы, инспектор. У кого-то связи, а другим туго приходится... Никак честным путем не заработать.

Эйр бросил на меня сердитый взгляд, но свой невозмутимый образ разрушать не стал. Он улыбнулся мне, обнажая нечеловечески белоснежные зубы, подвинул стул и сел напротив.

- Вы как всегда очень любезны, мисс Бейкер. Итак, что тут у нас? Первое задание... Поддержание резерва... И что мы имеем в итоге?

Я естественно промолчала.

- А имеем мы в итоге труп и новоиспеченного боевого мага без способностей. Успех налицо. Как вы это объясните, мисс Бейкер?

- Я защищалась...

У меня ладони вспотели от напряжения, и пришлось вцепиться в покрывало, чтобы не выдать дрожь рук.

- Защищались? Интересно... Заперли одержимого в клетку и держали его там, пока силы не кончились. Ваш отражатель был почти целым. Сколько раз тот одержимый выстрелил в вас? Один? Два?

- Не помню... Все произошло слишком быстро.

- Вы знакомы с инструкцией мага резерва, мисс Бейкер? Вам известно, что положено делать в такой ситуации?

Так... Нужно успокоиться... Сделать пару глубоких вдохов... Еще не хватало разреветься при нем!

- Послушайте, инспектор Додж, это было мое первое задание. Я просто растерялась... Испугалась, признаю... Я хотела защитить себя, пусть и не вполне подходящим способом. Инструкция нарушена, не спорю, но о степени моей вины будет судить руководство ЧМК.

- Руководство... - усмехнулся Додж. - Это вы об Айзеке Стонере? Вам повезло, что ему почти удалось замять все.

- Мне больше нечего вам сказать, - произнесла, опустив глаза.

- Я буду следить за вами, мисс Бейкер.

Блокнот исчез, а трость через мгновенье оказалась у эйра в руках. Он поднялся, подошел к тумбочке и зачем-то прикоснулся к бутону ярко-алой розы.

- Я знаю, в чем вы меня обвиняете... Но подумайте хорошенько, так ли мы различны?

Додж исчез, прежде чем я смогла придумать ответ. Удивительные существа эйры... Вроде из плоти и крови, как все люди, а вытворяют такие фокусы. Ученые до сих пор не могут внятно объяснить происхождение этой расы. И магией в привычном понимании не обладают... А пространство меняют, как хотят...

Хорошо конечно отвлекать себя бесполезными размышлениями, но от реальности не убежишь. Мне было стыдно, очень стыдно... Чувство вины заполняло пустоту, образовавшуюся внутри. Нарушила правила... Из-за меня погиб человек, и теперь Айзеку приходится выгораживать меня. Пожалуй, потеря магии даже недостаточная расплата. Я сидела и рассматривала свои трясущиеся руки...

Айзек вскоре приехал и отвез меня домой. Мы не разговаривали. Он даже не спрашивал о нашем разговоре с Доджем. Да и вряд ли я бы могла говорить о чем-то сегодня. Меня хватило лишь на то, чтобы дойти до дивана в гостиной, рухнуть на него и притвориться, что меня больше не существует.

Айзек укрыл меня пледом и долго сидел рядом, смотря в экран телевизора, который работал почти бесшумно. Наверное, боялся меня оставить одну... Он был женат раньше... Она была очень красивой женщиной из хорошей семьи. Но Айзек слишком много времени проводил на службе, да еще взял на себя ответственность за нас с тетушкой Кори... Детей у них с женой не было. Наверное, еще и поэтому он так привязан ко мне. Мне кажется, что между ним и Кори что-то есть... Я была бы очень рада этому... Пусть хоть что-то хорошее еще случится в моей жизни...

Я проснулась от света, бившего в глаза. За окном светило яркое солнце, а я все также лежала на диване в гостиной, укрывшись пледом. Неужели опять проспала несколько дней? Лучше бы совсем не просыпаться...

- Доброе утро, Элис! Хотя... Вообще-то уже полдень.

Айзек стоял надо мной, скрестив руки на груди.

- А можно мне совсем не вставать?

- Нельзя, - строго ответил мужчина. - Я как твой командир приказываю: не раскисать! Сейчас соберешься, и поедем знакомиться с Армандо. Уверен, он тебе поможет.

Я закрылась пледом с головой, но Айзек безжалостно стащил его с меня.

- Собирайся, и быстро на кухню завтракать.

- Не хочу...

- Тебя вообще никто не спрашивает.

Периодически он включает строгого отца. Это бывает полезно, особенно в моей ситуации. Собрав оставшиеся силы, поплелась в ванную. В зеркало смотреть было страшно. Вид такой, словно неделю не спала, да и вообще паршиво. Организм перестраивался на безмагический режим, и это было для него стрессом. Волосы собрала в простой хвост, натянула джинсы и черную водолазку. О косметике даже речи не шло. Внешний вид должен соответствовать внутреннему состоянию...

Вкуса еды я не чувствовала, да и вообще аппетита. Если бы Айзек не сидел напротив, пристально наблюдая за мной, вовсе бы не стала есть. А он все твердил, что мне нужны силы для борьбы, что я должна поставить себе цель...

- Айзек, а как звали того мужчину? Ну, которого я...

Слова застряли в горле. Убила... Произнести это было невыносимо страшно. Еще страшнее осознать...

- Не спрашивай больше об этом, Элис, - ответил мужчина, отводя глаза. - Я не скажу тебе. Пойми, если ты узнаешь о нем что-нибудь, он станет личностью, а не просто каким-то одержимым. С таким справиться будет сложнее. Просто помни, что он мог заразить тебя вирусом, и уж точно после не стал бы мучиться совестью.

- Его можно было спасти...

Автомобиль Айзека мчался по улицам столицы. Я глядела в окно на людей и чувствовала, что все необратимо поменялось. Во мне больше не было силы... Я больше не могла отличать магов и людей, не могла тонко чувствовать окружающий мир. Даже краски вокруг поблекли. Все казалось серым и безрадостным...

- У него дом за городом, тебе понравится. Будешь отдыхать от шума, от суеты, свежим воздухом подышишь. Там красиво... Зелень, цветы...

Айзек расписывал в красках жилище моего будущего целителя, надеясь хоть как-то меня растормошить. Зелень, цветы... Какая разница, если все вокруг серое?

- Кто такой вообще этот Армандо?

- Очень сильный маг... Служит в ЧМК консультантом.

- Он многим помог вернуть магию?

- Послушай, Элис, ты ведь знаешь, что я желаю тебе только добра? Неужели ты думаешь, что я доверил бы тебя человеку, в котором не уверен?

В голосе Айзека слышалось плохо скрываемое раздражение. А во мне вновь проснулось чувство вины. Прикрыв глаза, сосредоточилась, пытаясь отыскать хоть крупицу магической силы внутри. Хоть в самой глубине... Не нашлось даже отголоска.

Айзек остановился около небольшого двухэтажного дома из красного кирпича. Здесь и вправду оказалось красиво. Наверное...

- Через пару дней тебе станет лучше, сможешь ездить сюда на своей машине.

А я задумалась о том, что совершенно не следила за дорогой. Айзек взял меня за руку, взглянул в глаза и сказал тихо:

- Элис, обещаю, все наладится.

Я все рассматривала дом из окна автомобиля. Входная дверь скрипнула, и на крыльцо вышел мужчина. Казалось, его совсем не интересуют гости, которых он, как я поняла, должен был ждать. Мужчина курил и размышлял о чем-то своем. Он был высоким, плотного телосложения, с черными курчавыми волосами. Одет в джинсы и синюю футболку, хотя на улице сегодня было довольно прохладно.

- Идем знакомиться, - произнес Айзек и первым вышел из машины.

Я поплелась следом, чувствуя себя очень неловко. Больше всего не хотелось, чтобы о моих проблемах знал кто-то еще... Армандо тем временем выкинул сигарету в урну у крыльца, пожал руку Айзеку. Тот что-то говорил, бросая взгляды на меня, но я не понимала. сердце стучало так сильно, что шумело в ушах. Айзек взял меня за руку и притянул ближе. Теперь я смогла рассмотреть лицо нового знакомого. Он оказался молодым и довольно симпатичным, хотя я представляла себе умудрённого жизнью мага в годах непременно с бородой. Большие зеленые глаза, пухлые губы...

- Здравствуй, Элис, - сказал он, улыбнувшись. - Давай поговорим немного?

Айзек сказал, что подождет в машине и удалился. Армандо завел меня в дом. Я увидела небольшую комнату с горящим камином. Было тепло и пахло чем-то приятным. Освежителем? Я села в кресло, а мужчина устроился напротив. Неловкость все не проходила... Совершенно посторонний человек... И от него зависит моя дальнейшая жизнь...

- Элис, я буду рад помочь тебе.

Вот такое дружеское обращение сразу, словно мы давно знакомы. Я не привыкла к такому.

- Спасибо, - ответила тихо.

- У меня особый метод работы. Наверняка некоторые вещи тебе не понравятся, но ты должна обещать, что выполнишь все, что я скажу.

- Обещаю, - ответила я после некоторой паузы.

В конце концов, разве может мне быть еще хуже, чем есть сейчас?

- Наша с тобой работа будет проходить в три этапа, - продолжил Армандо. - Сначала поработаем с эмоциями. Ты же знаешь, что именно они очень сильно влияют на магию. Ты должна выплеснуть все то, что тебя беспокоит, избавиться от чувства вины. Я помогу тебе... Ты готова?

Незнакомое место... Незнакомый человек, которому я должна была открыть душу...

- Готова...

Что мне еще оставалось?

Неделя первая

За окном лил дождь, а в комнате горел камин, создавая уютную атмосферу. Ненавижу холод и слякоть... И серость вокруг ненавижу...

- Ты хочешь, чтоб видела солнце, чтоб мир полюбила вместе с тобой... Мне жаль, только свет не вернется. Ведь жизнь моя - полный... отстой.

Армандо улыбнулся и похлопал мне.

- Браво, Элис! Я, конечно, догадывался, что у тебя много талантов, но о стихоплетстве даже и не мог подумать.

- Коротко, лаконично, а, главное, по существу, - объявила я и откинулась в кресле, прикрыв глаза.

Не хочу ни о чем думать... Хочу наслаждаться теплом от камина и слушать шум дождя.

- Элис, тебе не удастся уйти от темы. Расскажи, как все случилось.

- Снова? Пожалуйста, не заставляй меня вспоминать... Не хочу об этом говорить, думать... Мне больно, понимаешь?

- Понимаю. Я это делаю не для того, чтобы тебя помучить, поверь. Ты должна говорить о том, что тебя беспокоит. Нельзя держать чувства в себе, нельзя притворяться, будто ничего не случилось.

- Но ведь мне не станет легче, если я в десятый раз проговорю это. Ничего ведь уже не изменить...

- Вот именно! - воскликнул Армандо. - Элис, посмотри на меня.

Я устало вздохнула и открыла глаза, вернувшись в унылую реальность. Армандо сидел напротив и пристально меня рассматривал. Красивый мужчина, приятно смотреть... Глаза у него такие яркие, будто свет излучают. Вежливый, доброжелательный, терпеливый. Особенно ценно последнее качество, ведь нужно постараться вынести мои бесконечные стенания. С нашего знакомства прошло несколько дней, и я уже почти перестала чувствовать неловкость. Этот мужчина располагал к себе. Привлекательная внешность и обходительность закономерно действовали на меня, как и на любую женщину.

- Твоя проблема в чувстве вины. Ты считаешь подсознательно, что магия виновата во всем, что случилось с тобой, а потому сама не даешь ей вернуться, как бы не стремилась к этому. Ты права, ничего нельзя изменить, но можно научиться жить с этим. Чувство вины отравляет существование, но, если разобраться, оно бесполезно. Мы страдаем о том, чего уже не вернешь. Так нельзя жить.

- Я и не могу...

- Расскажи мне.

- Я служила в полиции. Айзек позвал в ЧМК...

- Не так, Элис. Все события я знаю. Расскажи о своих чувствах. О настоящих чувствах...

Настоящие чувства... Как тяжело говорить об этом. Человек склонен приукрашивать собственные поступки, выдумывать себе оправдания. Это нормально... Нелегко признать себя убийцей... Я сделала глубокий вдох и откинулась на спинку кресла. Закрыла глаза, прислушалась к шуму дождя.

- Боевой маг... Красиво звучит, как думаешь?

Армандо промолчал. Он знал, что ответ мне не нужен.

- Я думала, что иду в ЧМК, чтобы быть полезной. Глупо хоронить магические таланты в полиции, где они, в принципе, не нужны. А ведь у меня высокий уровень... Хорошее объяснение, правда? Но если разобраться, все совсем не так. Я не справилась с порученной. Работой. Это было мое первое серьезное дело... О вымогательстве, злоупотреблении служебным положением. Я должна была засадить надолго этого эйра, но не смогла. И я предпочла сбежать от проблемы, перевестись в другое место. Думаешь, из-за способностей? Нет... Скорее хотела быть поближе к Айзеку. Он ведь всегда поможет, защитит... Я привыкла к этому с детства, принимала, как должное. Даже не думала, что он жертвует своей жизнью ради меня.

- Это его выбор, Элис, - прервал меня Армандо. - Не бери на себя лишнего.

- Я сбежала от проблем... Но не думала, что все станет еще хуже. Куда мне теперь бежать? Я снова испортила все, не успев даже начать работу.

- Ты ведь хотела спасти одержимого.

- Да, я так думала. Тогда мне казалось, что я чувствую что-то от него... Может, обреченность, а, может, мольбу о помощи. Но теперь, когда магия исчезла, мне кажется все это больной фантазией. Мне кажется, что я всю жизнь была обычным человеком. Уже забыла ощущение силы, наполненности энергией. И знаешь, что я думаю? Что хотела спасти его вовсе не из лучших побуждений. Мне хотелось выделиться среди остальных. Новенькая в первом же бою спасла человека...

- Тебе хотелось реабилитироваться после неудачи в полиции?

- Наверное... Но теперь я понимаю, как глупо это было. Ведь я... убила его. Я убила человека...

Впервые произнесла это вслух. Убила... Я убила его... В руках появилась привычная дрожь. Открыла глаза, взглянула на свои ладони. Перед взором все поплыло. Слезы потекли по щекам. Как мне жить? Как с этим жить? Наш разговор в который раз заканчивался моей истерикой... Мне стало трудно дышать, будто грудь сдавило обручем. Закрыв лицо ладонями, я плакала и повторяла без конца:

- Я не хотела этого... Не хотела... Не хотела!

- Тише... Успокойся.

На лоб опустилась теплая ладонь. Армандо стоял рядом, терпеливо переживая пик моего ежедневного самобичевания. Я не могла понять, воздействует ли он на меня магией, но рядом с ним мне действительно становилось немного легче.

- Все заслуживают прощения, Элис. Ты не злодейка и не убийца. Одержимые гибнут каждый день, ведь невозможно спасти всех. Да, это вирус, но он превращает людей в нечто непостижимое. И если болезнь будет и дальше распространяться, и одержимые будут наступать, неизвестно, сколько погибнет из них еще. Все понимают, что они люди, но все же нужно думать в первую очередь о здоровых.

- Ты говоришь словами из листовки о вирусе...

- Это логика и здравый смысл. Они помогают порой справиться с эмоциями.

Армандо взял меня за руки и заставил встать.

- Сделай глубокий вдох, расслабься...

Я подчинилась. Меня тут же одолела такая слабость, что я едва могла держаться на ногах. К счастью мужчина удерживал меня.

- Расслабься, Элис, не думай о плохом...

Мне представился песчаный берег, волны, солнце... Никогда не была на море, хотя мечтала. Морской берег всегда представлялся мне умиротворяющим местом...

- Открой глаза!

Я вздрогнула и распахнула глаза. В ушах звенело, но в голове, кажется, немного прояснилось.

- Ну, как ты? - спросил Армандо, пристально глядя на меня.

Я быстрыми движениями вытерла слезы. После эмоционального всплеска, чувство всепоглощающей вины притупилось, освобождая место более прозаичным проблемам. Мне было неловко стоять перед мужчиной в таком виде. Зареванная, раскрасневшаяся, глупо шмыгающая носом.

- Как там в твоем стишке? Жизнь - отстой? Значит, продолжим ее менять, - бодро объявил Армандо. - Ну-ка покрутись.

- Что? - удивленно переспросила я.

Мужчина хмыкнул, положил мне ладони на талию и заставил покрутиться. Я от неожиданности едва не споткнулась.

- Непорядок, Элис, что за вид? Сколько знаком с тобой, ты постоянно ходишь в этой черной кофте. Внешняя красота приводит к красоте внутренней. Чтоб завтра же явилась ко мне в платье! И прическу сделай. У тебя же такие волосы красивые...

Армандо стянул резинку с волос, и они рассыпались по плечам. С одной стороны, мне было неприятно слышать такие слова о своей внешности от мужчины. Но с другой стороны, я понимала, что он несомненно прав. Я совершенно наплевала на себя в последнее время. Мне все казалось, что я не заслуживаю даже малейшей радости после того, что натворила. Раньше я любила наряжаться, как и любая женщина... А теперь зачем?

- Ты поняла меня, Элис? Если явишься завтра в этой кофточке, отправлю обратно домой.

Я нахмурилась, всем видом показывая, что недовольна его просьбой. И так постоянно душу перед ним выворачиваю, должны же быть пределы. Однако моя реакция Армандо ничуть не смутила. За короткое время нашего знакомства я успела понять, что его почти невозможно вывести из себя. даже таким экземпляром, как я...

В первые пару дней наших целительских занятий мне было особенно тяжело. Оказалось, когда говоришь о проблеме, она становится острее. Проговаривая, осознаешь весь ужас произошедшего до конца. Но Армандо оказался прав... Чем больше я говорила об этом, тем моя реакция становилась менее острой. И я была рада, что моим целителем оказался именно этот мужчина. Пусть его методы были довольно своеобразными, все же я видела в нем нечто такое, что располагало к доверию.

Я приезжала в дом Армандо каждый день после обеда. С утра же он находился на службе в ЧМК. Чем он там занимался, я, честно говоря, не спрашивала. Мы вообще обсуждали исключительно мои проблемы, а что-то узнавать о нем я стеснялась. Поэтому выводы приходилось делать исключительно из собственных наблюдений. Например, я была почти уверена, что мужчина живет один. Признаков присутствия спутницы жизни не обнаружились. Я лишь пару раз наткнулась на пожилую горничную.

В принципе мое существование казалось вполне сносным. Айзек был рядом, интересовался всем, что происходит, да и к Армандо я почти привыкла. Вот только тетушка Кори по-прежнему не вернулась. Из-за проникновения одержимых, в городе был введен карантин. Туда запрещен въезд, и выезд тоже. Даже людям... Кори застряла там с другими артистами. Она звонила каждый вечер, просила держаться. Мы с ней болтали, даже плакали вместе. Я ее очень ждала, а пока в моей жизни оставался Айзек и Армандо, как ни странно.

На следующий день я долго стояла перед зеркалом. Похудела, осунулась... А еще исчезло сияние из глаз. Вместе с магией... Вспомнив обидные слова Армандо, тяжело вздохнула и принялась за работу. Я ему докажу, что не всегда бываю чучелом. Я накрасилась, уложила волосы. Вытащила из шкафа все платья, но после долгих раздумий решила, что все-таки пока не готова расстаться с черным цветом. Такое платье нашлось... Легкое, шифоновое, с рукавами-фонариками и поясом с пряжкой в виде серебристой розочки. Когда я увидела себя в зеркало, мне впервые после происшествия захотелось улыбнуться.

Армандо распахнул передо мной дверь, да так и застыл на пороге.

- Ну что, выгонять будешь? - спросила я.

- Кто же в здравом уме выгонит такую девушку? Элис, это определенно успех!

Слышать похвалу было приятно, не спорю.

- Сегодня попробуем установить связь, - объявил мужчина, когда мы вошли в комнату с горящим камином.

- И что это значит? - с подозрением спросила я.

- Я подключусь к тебе. Магически... С выходом эмоций ослабевают и внутренние барьеры, поэтому должно получиться. Будем искать отголоски магии внутри. Нужно пробуждать ее.

- И как долго?

- Ты ведь помнишь, Элис? Три этапа...

Армандо взял меня за руки, и так мы оказались близко друг другу. Потом его ладони оказались у меня на плечах. Я делала вид, что мне все равно, что это всего лишь процедура...

- Ты стесняешься?

Я вздрогнула и подняла глаза, встретившись с его внимательным взглядом.

- Нет, - ответила слишком быстро и слишком резко.

- Все нормально. Закрой глаза.

Я подчинилась. Сначала я слышала только его дыхание и биение сердца, а потом мне стало тепло, очень тепло. Жар перекатывался волнами по всему телу. Казалось, эта тепловая волна изучает меня изнутри, исследует, ищет нечто потаенное. И мне не хотелось, чтоб это заканчивалось. Мне хотелось, чтоб он нашел... Не знаю, сколько это длилось. Я словно выпала из реальности. В какой-то момент тепло словно сконцентрировалось в одном месте, где-то в груди. Оно пульсировало, словно второе сердцебиение, а потом меня словно ударило током изнутри.

От неожиданности я оттолкнула Армандо, отпрянула назад, впечатавшись в кресло.

- Ты почувствовала?

- Что это было? - потрясенно спросила, по-прежнему чувствуя слабую пульсацию внутри.

- Отголосок твоей магии. Пока очень слабый, едва ощутимый, но первый шаг сделан.

- Ты серьезно?

Мне так страшно было поверить в лучшее, но все же так хотелось.

- Все будет хорошо, Элис, я обещаю.

Я смотрела на Армандо и верила. Он, правда, очень красивый... Жаль, что я пообещала себе больше не увлекаться мужчинами. Еще одно разочарование мне не нужно.

Неделя вторая

- Ну что, Элис, нет ли у тебя и на этот случай стихотворения? Так сказать, на злобу дня...

Армандо с легкой усмешкой смотрел на меня, скрестив руки на груди. Я же не стала его разочаровывать и выдала первое, что пришло в голову:

- Солнце светит надо мной... Занимаюсь я... фигней!

- Гениально! Хотя, по сравнению с прошлым шедевром явный шаг назад.

Я лишь пожала плечами в ответ. Сегодня Армандо позвал меня к себе с самого утра, но вместо уютной гостиной с камином привел в сад и объявил, что с этого дня я должна буду ухаживать за цветами. Цветы я, конечно, люблю, но взаимодействие с ними ограничивается лишь эстетическим наслаждением.

- Что за хмурый вид? - спросил Армандо. - Обратной дороги нет, ведь я уже отправил своего садовника в отпуск.

- А как это поможет мне вернуть магию?

- Начинается второй этап, Элис. Тебе нужно найти какое-нибудь занятие, которое поможет отвлечься от мрачных мыслей, вернуть душевное равновесие. Но это должно быть нечто новое и совершенно не свойственное для тебя. По-моему, садоводство вполне подходит.

- А можно другое задание? - попросила я, жалобно взглянув на Армандо.

- А что ты любишь делать?

- Ну... Книги люблю читать, фильмы смотреть...

- Ясно, значит, никаких фильмов, а книги разрешаю только специализированные.

Честно говоря, торчать на улице мне совершенно не улыбалось. Весна в этом году не радовала теплой погодой, а предложенное моим целителем занятие энтузиазма не вызывало. Тем более здесь, у воды было еще прохладнее... Мы стояли рядом с небольшим декоративным прудом, который делают в садах, чтобы выращивать алфины. Эти цветы еще называют водными розами. Они специально выведены магами и отличаются морозоустойчивостью. Пруд можно засеивать семенами сразу после того, как растает лед. Быстро появляются зеленые ростки, а потом и бутоны. Здесь алфины еще только начали расцветать. По бутонам я видела, что цветы будут насыщенного винного цвета. Красиво, наверное...

- В моей библиотеке много книг по садоводству, - невозмутимо заявил Армандо. - Да и в интернете можно найти все, что нужно.

Я с сомнением посмотрела на темную водную гладь... Нежно зеленые листья, вытянутые, с острым концом... И среди них едва проглядывают темно-красные бутоны... Я представила, что благодаря мне они превратятся в прекрасные цветы... Однако момент вдохновения быстро прошел.

- Не знаю... Наверняка я тебе все цветы испорчу только...

- Ничего ты не испортишь, если отнесешься к заданию серьезно, - возразил мужчина. - Помни, что ты должна попробовать нечто совершенно новое, пусть даже и трудное. Так у тебя не будет времени страдать весь день и сочинять депрессивные стишки.

- Я несколько по-другому представляла наши занятия...

- Просто доверься мне, - тихо сказал Армандо.

Я посмотрела в его глаза, и все мои внутренние барьеры в очередной раз рухнули. Ему невозможно было не доверять...

- Хорошо... Но только не вини меня, если я угроблю все цветы.

Армандо сделал шаг ко мне и принялся рассматривать, словно хотел разглядеть что-то скрытое.

- Знаешь, мне кажется, что в душе тебя беспокоит не только потеря магии... Ты не можешь сама по себе быть такой. Уверен, на самом деле ты светлая.

- Не стоит копать слишком глубоко, Армандо, - сказала я, отвернувшись. - Верни мне магию, вот и все.

Получилось немного грубо. В последнее время я сама себя не узнавала.

- Обещаю, Элис... Ну что ж, ты работай, а мне пора на службу.

Мужчина ушел, а я несколько минут стояла в каком-то ступоре, глядя на пруд и зябко кутаясь в длинную теплую кофту. Ее мне связала Кори, ведь я вечно мерзну, даже в теплое время года... Воспоминание о тетушке отозвалось грустью в душе. Карантин до сих пор не сняли, а потому приехать она по-прежнему не могла, а мне очень не хватало ее. Мы бы с ней обнялись, поплакали вместе, и стало бы легче. Как и в прошлый раз... Впрочем, не важно...

Задание Армандо казалось мне не то, что бы глупым, но совершенно бесполезным для меня. Чем мне может помочь выращивание цветов? Разве только на будущее... Ну, почитаю книжки умные, попрактикуюсь, глядишь, новую работу найду, когда со службы уволят. Сейчас-то я официально числилась на больничном... Но если магия не вернется, то даже Айзек мне не поможет. А если вернется... Кто знает, как отразится на мне то происшествие?

Вздохнув, вернулась в дом и пошла в библиотеку. Там правда было очень много книг, и я вполне могла бы зависнуть там на сутки... Но задание нужно было выполнить, несмотря на мое к нему скептическое отношение. Я быстро нашла нужную книгу и погрузилась в мир садоводства. Казалось бы, если есть магия, то все так просто... Произнес нужное заклинание - и в твоем саду уже все заколосилось... Однако все оказалось совсем не так. Каждое растение требовало определенного ухода, удобрений, разных подкормок по рецептам. Оказывается, у простых людей тоже может быть насыщенная жизнь...

Алфинам была посвящена большая глава. Несмотря на устойчивость к холодной погоде, эти цветы оказались весьма чувствительными и привередливыми. В воду требовалось добавлять специальный состав из множества ингредиентов, причем нужно было строго соблюдать дозировку каждого из них, иначе цветочки перестанут радовать нерадивого хозяина. А еще необходимо было регулярно обрезать лишние побеги на стеблях, чтобы вся эта красота разрасталась и множилась. Даже схема этого процесса была нарисована... Ну и заморочки! Я не представляла, как справлюсь с этим, но появился некий азарт. Хотелось доказать Армандо, что я смогу. Еще хотелось доказать самой себе... А еще хотелось заслужить его похвалу...

Взяв с собой полезную книжку, отправилась в кладовку, где держал принадлежности садовник, который сейчас благополучно отдыхал и не волновался о судьбе водных роз. А зря... В кладовке я обнаружила множество неизвестных мне приспособлений, но, сверившись с иллюстрациями в книге, отыскала таки ножницы для обрезания побегов. Лишь бы не отрезать ничего нужного... А небольшой шкафчик оказался заставлен банками и склянками с разноцветным содержимым, словно здесь обитал не садовник, а самый настоящий алхимик. Среди этого добра отыскала ингредиенты для удобрения. Тут же нашлась униформа и перчатки... Я надела поверх платья зеленый халат из грубой ткани, а сверху укуталась в свою кофту.

Сначала я решила обрезать побеги, а уж потом заняться зельеварением. Вернулась к пруду. Он был огорожен кирпичной стенкой, на которую я присела, положила рядом книжку и принялась за работу. Согласно схеме, нужно было осторожно вытягивать стебли, а ненужные отростки можно было узнать по более темному цвету. Я выловила ближайший конец стебля, потянула осторожно, боясь повредить, но стебель оказался очень прочным.

И вот, сижу, обрезаю, и сама не верю, что занимаюсь этим. А что, на самом деле успокаивает... Может, хоть цветочкам удастся быть полезной... Хорошо тут, тихо, спокойно. И мысли как-то спокойно потекли... После прошлого раза мы с Армандо больше не пробовали устанавливать связь. Он сказал, что нужно подождать. Я же наедине с собой пыталась сосредоточиться, еще раз обнаружить внутри отголоски магии. Но ничего не выходило... Видимо, на самом деле без Армандо это невозможно пока... А вдруг тот отголосок вообще мне почудился, ведь я так хотела этого? но он успокаивал, говорил, что все хорошо, и я верила. А что еще остается делать? Только верить и надеяться...

Армандо вернулся, когда я притащила к пруду большое ведро с водой и приготовилась мешать вкусняшку для цветов. У меня были все необходимые ингредиенты, а еще длинная палка-мешалка. Так я и предстала перед мужчиной: в страшном заляпанном халате и палкой наперевес.

- Смотрю, работа идет полным ходом, - заметил он, улыбнувшись.

- А куда деваться? - пробормотала, открывая нужный рецепт.

Несколько капель того, несколько - другого... К счастью, садовник подписал все свои баночки. Вспомнив его в очередной раз добрым словом, села на кирпичную стенку и принялась мешать получившуюся смесь. Если я ничего не напутала, через несколько минут вода в ведре загустеет и окрасится в бирюзовый цвет. И тогда можно выливать все это в пруд.

Армандо сел рядом, наблюдая за процессом.

- У тебя неплохо получается... Ты похожа на ведьмочку, которая варит зелье.

- На добрую или злую?

- С виду - на злую. А на самом деле добрую...

- Мне даже начинает это нравиться, - призналась я. - Ты точно не владеешь пси-магией? Может, заколдовал?

- Нет, пси-магия мне не по силам, - ответил Армандо, рассмеявшись. - Обещаю, как только верну тебе способности, разрешу прочесть свои мысли.

- Опрометчивое обещание, - усмехнулась я.

Обстановка прямо-таки располагала к душевной беседе.

- А многим людям ты помог? - спросила, на секунду оторвавшись от помешивания.

Армандо задумался, не спеша отвечать.

- Были успехи... Я давно этим не занимался, просто Айзек попросил...

Довольно уклончивый ответ, но дальше расспрашивать не стала. Было понятно, что он не хочет это обсуждать. Но я могла это понять, ведь проблема потеря магии специфическая, болезненная, да и не за чем обсуждать прошлых пациентов. Но все же было интересно...

- А ты всегда служил в ЧМК?

- Я нездешний, Элис, и в столицу приехал меньше года назад. Этот дом мне завещал дальний родственник. Решил сменить обстановку, почувствовать ритм большого города...

В голосе Армандо сквозила грусть. Мне показалось, что он скучает по своей прошлой жизни, поэтому и говорит так скупо.

- Я приехал издалека, с юга... Там сейчас тепло уже, и яблони цветут... Такой аромат стоит, что голова кружится... А еще море рядом. Ты была на море, Элис?

- Нет, - грустно отозвалась я. - Но обязательно побываю. Вот только наладится все.

- Одно уж точно наладилось, - с улыбкой сказал Армандо.

Проследив за его взглядом, обнаружила, что вода в ведре стала бирюзовой. Похоже, у меня есть скрытые таланты помимо поэзии. Мужчина шутливо похлопал меня по плечу, а потом выплеснул удобрение в пруд. Сначала вода забурлила, запенилась, но потом все стихло. А мне уже очень хотелось увидеть распустившиеся цветы.

Неделя третья

Последние несколько дней я вообще старалась не думать о том, что со мной случилось, да и вообще не позволяла себе отчаиваться. Я думала о простых вещах, которые имели значение здесь и сейчас, как и учил Армандо. Например, решала, что приготовить Айзеку на ужин, когда он придет меня проведать. Сделала генеральную уборку в квартире, расставила вещи по-другому.

Но в первую очередь, конечно, занималась садом Армандо. У меня появилось расписание, которому я четко следовала. Алфины следовало регулярно обрезать и удобрять два раза в день, а потому я теперь находилась в доме Армандо с самого утра. Мне уже не требовалась книга - рецепт удобрения я помнила наизусть. При правильном уходе цветы должны были расцвести быстро, а мой уход, без сомнения, был самым правильным. На стеблях появилось больше листочков, да и само растение разрослось, и даже свешивалось по кирпичным бортикам. Бутоны набухли, увеличились и уже начали раскрываться. Никогда не думала, что могут радовать такие простые вещи.

Чтобы чем-то занять себя, когда Армандо уходил на службу, решила расширить свои садоводческие знания. В каморке садовника я нашла исписанную тетрадку, в которой значилось, что и когда нужно делать. Достав из шкафа семена и луковицы, принялась высаживать их. Для этого пришлось вооружиться лопатой и землю вскопать. Список используемых мною инструментов рос и множился... Даже специальным секатором убрала лишние ветки с кустарников и деревьев, тщательно следуя книжной инструкции. Если все получится, то скоро сад Армандо заблагоухает. Здесь будет и трава для газона, и всевозможные цветы. Целыми днями я что-то копала, поливала, садила... И сама себя не узнавала...

Сегодня Айзек пришел утром. До этого мы не виделись пару дней, потому что я поздно приезжала домой. Мы с Армандо вместе ужинали, разговаривали о чем-нибудь... Увидев Айзека на пороге, я улыбнулась и поцеловала его в щеку.

- Тебя даже дома не застать теперь, - заметил мужчина. - У тебя все нормально?

Я же стояла перед зеркалом, докрашивая ресницы. Потом надела маленькие жемчужные сережки, достав из шкатулки.

- Все хорошо, Айзек, не волнуйся. Меня только беспокоит, что Кори не может приехать.

- Ты правда изменилась. Светишься изнутри, как раньше.

- Я просто не думаю о том, о чем не следует, - ответила и покрутилась перед ним, демонстрируя новое синее платье с широким кружевным поясом.

- Очень красиво, - одобрил Айзек. - Только ты ведь вроде целый день там грядки копаешь? Для чего такая роскошь?

Мужчина вновь включил строгого отца. Будто мне было пятнадцать лет, и я тайком бегала к мальчику на свидания... Ну уж нет! Между мной и Армандо не будет ничего такого...

- Если красиво снаружи, значит, красиво и внутри, - процитировала я своего целителя. - Я всего лишь выполняю указания Армандо, пусть даже они и кажутся мне немного странными.

- Похоже, это работает, - задумчиво произнес Айзек. - Давай, сегодня я сам отвезу тебя, а вечером заберу.

- Не стоит беспокоиться...

- Нам нужно съездить в магнадзор.

Настроение мое резко упало. В голове тут же возник образ инспектора Доджа, который разом пошатнул мое душевное равновесие, удерживаемое с таким трудом.

- Твое дело по-прежнему на контроле у Доджа, и ему нужно провести с тобой плановую беседу.

- Замечательно...

- Извини, но мне нельзя присутствовать по правилам.

- Я справлюсь...

Получилось не слишком уверенно. Чувство вины, которое я так старательно прятала в глубине души, просыпалось вновь, и это пугало меня. И этот проклятый эйр пугал! Я знала, что он сам преступник и просто мерзкий тип, но все равно боялась его. Я должна взять себя в руки и ни в коем случае не показать волнения.

Я уже бывала в магнадзоре, когда вместе с другими полицейскими участвовала в обыске кабинета Доджа. У него тогда было точно такое же выражение лица, как сейчас... Спокойное и невозмутимое... Он точно знал, что удастся выйти сухим из воды, а сейчас, когда он смотрел на меня, в его глазах еще отражалось торжество. Я вспомнила его слова, которые он произнес при первом допросе в больнице: «Я знаю, в чем вы меня обвиняете... Но подумайте хорошенько, так ли мы различны?» Я не хотела об этом думать, потому что боялась понять, что эйр прав.

- Рад видеть вас, мисс Бейкер, присаживайтесь.

От такой показной вежливости меня одолела мигрень. Сев на стул, постаралась принять как можно более свободную позу. Додж восседал в кожаном кресле за столом, на котором царил идеальный порядок. Бумаги разложены аккуратными стопками, ничего лишнего... Всем известно, что эйры отличаются излишней педантичностью.

- Вижу, вам уже намного лучше.

- Да, спасибо, - ответила, делая вид, что меня очень заинтересовала хрустальная люстра под потолком.

- Слышал, командир Стонер нашел целителя. Как успехи?

- Нужно время...

- Конечно, - согласился Додж и улыбнулся. - А чем же планируете заняться в дальнейшем? Вернуться на службу в ЧМК?

- Об этом рано еще думать, - уклончиво ответила я.

- Мне пришли документы по тому происшествию. Стонер замечательно все написал, не подкопаешься... Вы, выходит, совсем не виноваты.

Я почувствовала, что мое лицо начинает пылать, а сердце стучало так сильно, что было трудно дышать.

- Учтите, мисс Бейкер, что я должен буду дать разрешение, чтобы вы вернулись на службу. И я еще очень хорошо подумаю над этим... И докопаюсь до правды.

- Думайте, инспектор Додж. Это ведь ваша работа.

Я изо всех сил постаралась скрыть дрожь в голосе и смело посмотреть в глаза эйру. Этот разговор, кажется, разом разрушил все, что я выстраивала за последнее время. Чувство вины, стыд - все неумолимо возвращалось, и это пугало меня. Я ведь не виновата... Я не хотела, чтобы все так вышло... Пока ехали к дому Армандо, с трудом удалось привести в порядок мысли. Но мне удалось кое-что понять: нельзя больше прятать то, что беспокоит. Нельзя притворяться, что ничего не было. Лучше трезво оценить ситуацию, осмыслить ее. Сейчас, когда прошло время, эмоции притупились, и я наверняка смогу думать о случившемся без ущерба для психики.

Приехав в дом Армандо, я первым делом обратилась к нему с просьбой:

- У тебя есть генератор мыслеформ?

- Есть... А зачем тебе? - удивленно спросил мужчина.

- Хочу вспомнить все до мелочей из той ночи. Это будет еще одно полезное занятие, так что все в рамках твоего лечения.

- Ты уверена, что готова снова погрузиться в это? - спросил Армандо, внимательно глядя на меня.

На секунду я дрогнула, но потом ответила все же:

- Уверена. Быть может, удастся найти что-то новое, что сможет оправдать меня. Додж не оставит в покое, и мне нужно защитить себя.

- Попробуй, если так нужно...

Было видно, что моя идея не очень-то нравится Армандо наверное, он опасался, что я опять впаду в депрессию, и все лечение пойдет прахом. Или его пугало что-то другое... Я не стала разводить лишние беседы, а отправилась в сад. Сначала занялась алфинами, потом проверила другие посадки.

Переделав все дела, вернулась в гостиную. Сколько бываю в этом доме, а видела лишь эту комнату да столовую. Я по-прежнему мало знала об Армандо. Он не слишком любил рассказывать о своей жизни, отделываясь лишь краткими ответами... На столе мужчина оставил для меня генератор мыслеформ. Я заметила, что устройство явно последней модели и наверняка дорогое. Мы в полиции пользовались генераторами, чтобы воссоздать картину преступления. Только в участке устройства были старые, громоздкие, а этот генератор представлял собой полусферу из золотистого материала с несколькими кнопками на поверхности. Я взяла его и села в кресло.

Возвращаться в ту ночь было сложно даже мысленно. Все пошло не так, когда командир группы приказал всем рассредоточиться, чтобы освободить магические потоки. Я осталась одна и увидела ту фигуру в окне - загадочную и зловещую. Теперь, когда магии больше не было во мне, я могла вспомнить лишь отголоски тех чувств. А потом появился тот одержимый... У меня все сжалось внутри, когда я вспомнила об этом, и кожа покрылась мурашками...

Открыв глаза, увидела перед собой полупрозрачное объемное изображение, занимающее половину комнаты. Вот часть дома со странной фигурой в окне... А рядом покойный одержимый... Стоит передо мной, как тогда, и кожа снова покрывается мурашками... Генератор словно сфотографировал мысли у меня в голове. Запечатлел самое пугающее... Я рассмотрела фигуру в окне, но теперь никаких особых чувств она не вызывала. Мне ведь даже неизвестно, кто это был... А вот одержимый... Высокий, весь в черном, а вместо лица - непонятная масса с голубыми прожилками. Руки спрятаны за спину. Я даже обошла фигуру кругом, стремясь увидеть, что же он держит за спиной... Естественно, ничего не увидела. Просто размытое изображение без деталей... Того, чего я не видела, устройство сгенерировать не могло.

- Хорошо получилось, четко...

Погрузившись в размышления, даже не заметила, как вернулся Армандо. Он с интересом рассмотрел голограмму, замерев перед изображением одержимого. Мужчина о чем-то думал сосредоточенно.

- Я уже целый час смотрю, но ничего нового не нашла, - грустно призналась я. - Теперь, когда нет магии, чувства притупились, стали проще...

- Ты все равно помнишь, что чувствовала.

- Помню... Мне казалось, что он просит помощи...

Мы вместе смотрели несколько секунд на фигуру одержимого и молчали.

- Может, и просил... Никто ведь не знает, о чем они думают, - тихо проговорил Армандо. - Знаешь, почему вирусу все еще не дали название? Все дело в человеческой природе. Без названия это просто какой-то вирус, непонятный большинству населения Империи. Если же дать ему имя - враг обретет лицо, и тогда станет намного страшнее.

- Это, правда, страшно, - задумчиво произнесла я. - Столкнувшись с этим лицом к лицо, я поняла это отчетливо. Инфицированные словно превращаются в других существ, которые совершенно не поддаются человеческой логике. Что им нужно? Почему стремятся заразить как можно больше обычных магов?

- Ответов нет... Ученые не могут найти действенное противоядие, потому что непонятна природа вируса. Он поражает не тело, а энергетическую оболочку. Маги всегда считали себя всемогущими, а теперь, столкнувшись с таким испытанием, они растеряны.

- Не нужно было беспокоить древнее захоронение...

- А это тоже сильная людская черта - любопытство. Впрочем, тебя все это волновать пока не должно. И за тетушку не переживай - одержимых не интересуют обычные люди.

- Есть маги, которые мне дороги... Айзек... А ты тоже участвуешь в операциях по сдерживанию инфицированных?

Армандо отвернулся и подошел к окну.

- Не участвую... Я больше на бумажной работе.

Мужчина не любил почему-то, когда я расспрашивала его о службе...

- Смотри, Элис! Твои первые успехи!

Я подошла к нему и тоже выглянула в окно. Там, в саду, прямо в центре пруда, распустилась темно-красная водная роза.

- Здорово, правда? - прошептал Армандо.

- Здорово...

Армандо развернул меня к себе, взял меня за руки и прикрыл глаза, устанавливая связь. Тепло разливалось по телу, пульсировало, искало внутри нечто важное, потерянное... Я так надеялась, очень... На этот раз тряхнуло меня намного сильнее, чем в прошлый сеанс связи. Я даже в первые секунды не могла дышать. Держалась за подоконник трясущимися руками...

- Магия в тебе, - сказал Армандо. - Она стремится вернуться. Можно приступать к третьему этапу.

Самый важный этап

Оказывается, можно радоваться таким простым вещам, как распустившийся цветок. А если таких цветов много, то и вовсе можно почувствовать счастье. Внутри меня прочно засела мысль, что я унесла чью-то жизнь, и мне непременно хотелось создать новую. Пусть даже таким способом. Да, я уже могла подумать об этом без слез и истерик.

Алфины активно цвели, являясь едва ли не единственным свидетельством весны. Погода в этом году не радовала. Хоть снег и сошел рано, но тепло никак не стремилось в наши края. Восточная Империя такая огромная... И почему мне не повезло родиться в теплых краях, у моря? Я бы ни за что не уехала оттуда, как Армандо... Никогда бы не променяла море на шумную промозглую столицу... А вот целитель мой променял, а о причинах такого решения говорить со мной не хотел. Впрочем, это понятно... Кто я для него, если разобраться? Временная пациентка... Я бы тоже не стала чересчур откровенничать с ним. Вроде все ясно, но все равно любопытно. К счастью, у меня есть человек, который может ответить на все вопросы...

- Спасибо большое, Элис, очень вкусно. Если бы не ты, я бы долго не протянул на нашей столовской еде. Повезло, что ты еще не успела с ней познакомиться.

Сегодня утром я решила угостить Айзека завтраком и поговорить заодно нормально, а то он вечно пропадает на службе. В последнее время я постоянно видела в его глазах беспокойство. Он говорил со мной как обычно, улыбался и даже шутил, но я чувствовала, как он напряжен, как тревожится за меня. А сегодня, кажется, я видела его настоящего... Заботливого, надежного человека, заменившего мне отца.

- Вот вернешься на службу, будем с тобой обедать вместе, - пообещал Айзек.

- Думаешь, вернусь?

- Обязательно... Если конечно не захочешь окончательно погрузиться в увлекательный мир ботаники.

Мужчина улыбнулся и шутливо взъерошил мне волосы.

- Додж сказал, что не позволит мне...

- Этот эйр слишком много на себя берет. Забудь о нем и сосредоточься на занятиях. Или тебя беспокоит что-то еще?

- Я не чувствую, что магия возвращается, - призналась я. - С Армандо чувствую что-то, а сама никак не могу.

- Это нормально. Целитель устанавливает связь, приподнимает твой внутренний барьер, который ты сама пока разрушить не в состоянии. Это не точная наука, Элис. Нет общепринятого рецепта, как вернуть магию. Это не болезнь... Здесь все играет роль: эмоции, чувства, настроение. Никогда не знаешь точно, что может помочь магу восстановиться. У Армандо свой метод.

- А в каком подразделении он служит? Я спрашивала, но о работе он не любит говорить...

Айзек замолчал на несколько секунд, внимательно глядя на меня.

- Элис, в ЧМК есть отделы, о работе которых не распространяются даже в обществе коллег. Ты знаешь об уровнях служебного доступа, а потому поймешь, почему я тоже не рассказываю подробностей.

Теперь Айзек говорил как мой начальник. Значит, какое-то секретное подразделение... Наверняка что-то связано с обеспечением безопасности императорской семьи... Мне как рядовому боевому магу о таком знать не полагается.

- Элис, ты ведь доверяешь мне?

- Конечно!

- Тогда доверься ему тоже...

Можно подумать, уже не доверилась... Не могу сказать, что Армандо стал мне близким человеком, но уж точно не чужим. Про переход к загадочному третьему этапу он сказал еще на той неделе, но с тех пор так и не вернулся к этому разговору. Впрочем, нам было о чем поговорить. Армандо мог поддержать любую тему. Он много читал, много путешествовал, а потому я с удовольствием слушала его рассказы. Он говорил обо всем, но не касался личного... Мои мыслеформы по-прежнему занимали его гостиную. Мы вместе рассматривали их, разговаривали об одержимых, о вирусе. Читали архивные заметки в интернете о тех злополучных археологических раскопках, когда брат императора вскрыл древний саркофаг. В правящей семье почти все маги, а потому в столице установлена особенно сильная защита. Однако одержимые прорывают ее время от времени...

Айзек уехал на службу сытый и довольный, а я отправилась дальше постигать искусство возвращения магических способностей. Думала, что Армандо уже тоже уехал, ведь я задержалась, но, к счастью, мне уже давно были выданы запасные ключи. Однако мужчина оказался дома и радостно сообщил, что взял несколько дней отпуска. Выглядел он особенно радостным и даже каким-то загадочным.

- Элис, ты замечательно выполняла все мои просьбы, даже казавшиеся тебе бредом. Ты высвободила плохие эмоции, распрощалась с депрессией. Ты даже сад мой преобразила... Но есть еще третий этап, решающий. Он поможет магии, запертой внутри, высвободиться.

- Надеюсь, мне не придется самой делать ремонт в твоем доме? - пошутила я, чтобы скрыть сильное волнение.

- Нет, не волнуйся, ничего такого... Знаешь, в чем самая сильная опора магии? Эмоции... В твоем случае, сильные положительные эмоции, которые смогут вытеснить все, что тебя так беспокоит. Тебе совершенно необходимы хорошие впечатления.

- Хорошо бы... Только где их взять? Я не слишком-то умею веселиться.

- Тебе нужна романтика, Элис, - сказал Армандо так, словно речь шла о чем-то само собой разумеющемся.

- Что-то мне нужно? - переспросила я, чувствуя, как начинаю краснеть.

- Романтика, Элис, - повторил мужчина. - Свидания, флирт...

Признаться, третий этап поверг меня в шок. Ладно, делиться переживаниями, ладно, землю вскапывать, но романтика? Где я ее возьму, эту романтику?

- Видишь ли, с этим могут возникнуть проблемы, - произнесла я, стараясь не смотреть на мужчину. - Просто у меня нет никого, с кем бы я... с кем бы...

Я окончательно запуталась, смутилась, и вообще все слова исчезли из головы. Поспешила отойти к приоткрытому окну, чтобы глотнуть свежего воздуха. Армандо тут же оказался рядом.

- Я уже понял, что нет никого, - тихо сказал он. - Это не важно, ведь я говорю о себе. Ты красивая девушка, даже очень... Не думаю, что это будет сложно. Голубые глаза, светлые волосы - ты очень красива...

От его шепота, почти интимного, у меня по коже побежали мурашки. Я не могла поверить, что Армандо говорит такое. Он всерьез предлагает нам с ним... А что он предлагает? Кажется, совсем соображать перестала...

- Армандо, но мы ведь с тобой так мало знакомы, - пролепетала я, нервно теребя пояс кофты. - Мы совсем не знаем друг друга...

- Я ведь говорю тебе не о любви и отношениях, - вкрадчиво произнес мужчина. - Нам будет достаточно, симпатии, легкого флирта. От этого наша связь усилится.

Он стоял так близко, что у меня подкашивались ноги. Несмотря на все обещания самой себе, я все же была живой и не могла сдержать реакции тела на близость мужчины. Переход от приятельского общения к двусмысленным намекам был такой резкий и неожиданный, что я просто терялась.

- А ты всегда используешь этот метод? - спросила я насмешливо, чтобы скрыть неловкость и смущение. - А если пациент - мужчина?

- Для каждого индивидуальный подход, - невозмутимо ответил Армандо. - Не волнуйся, в порочащих связях я не замечен.

Я сделала глубокий вдох и разом постаралась выдать все, что было на душе, пока хватало мужества:

- Ничего не выйдет... Я запретила себе подобные отношения уже давно. В моей жизни больше нет места романтике, уж прости.

- Тебя кто-то обидел?

- Это не важно... Может, ты и хороший специалист для кого-то, но, видимо, не для меня. Я иногда чувствую какой-то всплеск магии внутри, но не уверена, что все по-настоящему. А теперь все это напоминает какую-то ерунду, а не лечение...

Я отвернулась и закрыла лицо ладонями. Кажется, мы зашли в тупик. Армандо положил ладонь мне на плечо и осторожно погладил.

- Я ведь симпатичен тебе, Элис... Хоть самую малость, ну признайся...

Я закрыла свое сердце уже давно. Выкинула чувства вместе с обручальным кольцом... Решила, что больше никогда и никого не полюблю, чтобы не было больно. не посмотрю по-особенному ни на одного мужчину... Но я не могла отрицать, что этот конкретный мужчина, который стоял так близко, почти вплотную, что-то пробуждал во мне.

- Я помогу тебе расслабиться... Просто легкое увлечение, обещаю. Тебе просто нужно немного светлого в жизни...

- Ты уверен, что магия вернется?

- Это всегда происходит неожиданно. Уверен, что мы близки к этому... Просто доверься...

Армандо развернул меня к себе, но я упорно не хотела смотреть ему в глаза. Он медленно провел пальцами по моей щеке, заправил за ухо прядь волос. Взял мою ладонь, погладил, забирая дрожь.

- Ты красивая... Очень... - прошептал мужчина, притягивая меня к себе.

Я все же не решалась обнять его в ответ, но и не вырывалась. Рядом с ним было тепло, спокойно, надежно... Он гладил меня по спине, по плечам, и я расслаблялась. Внутри пробуждалась нечто забытое, о чем я не позволяла себе думать.

- Не так уж страшно, правда? - шепотом спросил мужчина. - Я не обижу тебя, обещаю...

Армандо щелкнул пальцами, и комнату заполнила негромкая музыка. Надо же, даже не замечала динамиков под потолком... Я вообще ничего не замечала вокруг... Мужчина прижал меня к себе, обхватив за талию, а я положила ладони ему на плечи. Мы двигались в такт музыке, и я, наконец, решилась взглянуть в его глаза. В них было нечто такое, от чего сердце забилось чаще. Неужели он такой хороший актер? Или правда считает меня привлекательной? Просто флирт, легкое увлечение... Он взял меня за руку, поднес к лицу и прикоснулся губами.

- Неужели, Элис, у тебя сегодня не нашлось очередного стишка? - спросил он, глядя на меня с улыбкой.

- Сегодня у меня нет слов, - призналась я.

- Тогда просто расслабься и танцуй.

Я послушно опустила голову ему на плечо и прикрыла глаза.

Время откровений

- Ты такая задумчивая в последние дни, - тихо произнес Армандо, будто невзначай проведя ладонью по моему плечу.

Я смотрела в окно на сад, и душа моя радовалась. Весна все же прочно обосновалась в наших краях, и солнце стало частым гостем в столице. Холод отступил, и люди, распрощавшись с надоевшей теплой одеждой, гуляли в парках и скверах, наслаждаясь пробуждением природы. Сад тоже расцветал, и было приятно осознавать, что это моя заслуга. Алфины цвели и благоухали. Цветов стало так много, что уже и воды было не видно. Один сплошной багровый ковер... Я думала о таких простых вещах, чтобы не думать о сложных...

- Хорошо, что потеплело... - произнесла я. - Люблю весну...

Третий этап исцеления оказался очень неожиданным для меня. Я, конечно, могла бы представить Армандо кем-то большим, нежели просто хорошим другом... Можно ведь представить что угодно. Мечты не приносят боли...

- Я тоже люблю весну, - ответил мужчина, взял мою ладонь и принялся гладить пальцы.

Да, мне несомненно нужны хорошие эмоции, новые впечатления. Романтика... Я уже и забыла, что это такое. Теперь я смущалась и отводила глаза, когда Армандо смотрел на меня, а по коже бежали мурашки... Приятное ощущение... Какое-то захватывающее... Все его взгляды, жесты пронизаны едва уловимым, но очень приятным флером. Кажется, простое прикосновение, а по коже разливается приятное тепло. И возникает неконтролируемое желание понравиться ему по-настоящему. А, быть может, так оно и есть?

- Все думаешь, думаешь... Поговори со мной, Элис...

Говорить мне не хотелось... Я повернулась к нему и посмотрела в глаза, стремясь найти в них... Сама не знаю, что... Он появился словно ниоткуда, когда я больше всего в нем нуждалась. Как бы я справилась без него? Вина и сожаление все еще внутри, но я научилась с этим жить. Неожиданно для себя самой протянула руку и убрала прядь волос, упавшую ему на лоб.

В глазах Армандо мелькнуло удивление. Красивый... Раньше я думала об этом как-то отстраненно, но теперь все поменялось. Значит, легкое увлечение? Армандо сказал, что ему будет легко увлечься мной... А мне? Не замечала даже, какие у него длинные ресницы... Любая девушка бы позавидовала. И глаза красивые - зеленые, глубокие. Губы пухлые, чувственные... Черты лица одновременно мужественные и красивые. Яркая внешность... Такие мужчины обычно бывают серцеедами. А о нем я ведь по-прежнему почти ничего не знаю...

Армандо перехватил мою руку и поднес к губам. Это была на данный момент самая откровенная ласка, которую я ему позволяла.

- Элис, если не хочешь разговаривать, может, порадуешь меня очередным стихотворным творением? Например, хочу лежать я дома с книжкой, а ты меня уже достал... Я уловил твой стиль?

- Замечательно, - сказала я с улыбкой. - Ладно, если хочешь...

Я прикрыла глаза на секунду, и слова сложились сами собой.

- Память я укрою снегом белым... Может быть, печаль моя уснет. Все, о чем я думать не хотела, пусть холодным ветром унесет...

Армандо явно ждал вариацию на тему моей отстойной жизни, а потому удивился.

- Красиво, - произнес он, глядя на меня серьезным взглядом. - И печально...

- Не знаю... Как-то само собой сложилось.

- А я знаю, как тебя развеселить. Это сюрприз!

Армандо подмигнул мне и вышел из комнаты, оставив меня в полном недоумении. Я, конечно, люблю сюрпризы, но только если они приятные. Мужчина вернулся через несколько минут с большой плетеной корзиной, укрытой вышитой салфеткой.

- Смотри, что у меня есть! - гордо сказал он, ставя корзину на стол. - Для девчонок нет ничего приятнее, чем вкусняшки.

Я откинула салфетку и ахнула от восторга. В корзине лежали всевозможные фрукты и сладости. Здесь был мой любимый красный виноград, душистые мандарины, крупная спелая клубника. Еще я обнаружила воздушный зефир, мармелад и маленькие разноцветные пироженки с заварным кремом.

- Ух ты! - только и смогла произнести я, глядя на все это великолепие.

- Я просто подумал, что сегодня такая замечательная погода, к чему сидеть дома? Устроим пикник!

- Ты серьезно?

- Конечно! Я знаю отличное место.

И мы реально отправились на пикник, прихватив вкусняшки и большой мягкий плед. Погода и вправду сегодня особенно радовала. Солнце ярко светило, птицы пели, дул легкий теплый ветерок - что еще нужно для счастья? Когда столица осталась позади, Армандо свернул с трассы на едва заметную лесную дорогу. Здесь была совсем другая атмосфера... Вдалеке от небоскребов, машин и маголетов, это место казалось волшебным.

- Летом здесь еще красивее, - сказал Армандо. - Я обязательно свожу тебя.

Мужчина остановил автомобиль у небольшой поляны, окруженной величественными лиственницами. Я вышла из машины и вдохнула свежий воздух. Как же давно я не выбиралась на природу! Мы расположились прямо по середине поляны, расстелили плед. Я скинула балетки, села поудобнее, прикрыла глаза, наслаждаясь теплыми солнечными лучами. Вот в таком месте можно забыть обо всех проблемах...

- Тебе нравится?

Голос Армандо пробивался сквозь покой и умиротворение, но совсем не мешал, а даже наоборот.

- Очень, - искренне ответила я.

- Держи.

Открыв глаза, увидела, что мужчина протягивает мне уже очищенный мандарин. Заботливый какой... Я поймала себя на мысли, что любуюсь Армандо. Он снял пиджак, оставшись в светлой рубашке, на которой расстегнул несколько пуговиц. Мой взгляд так и норовил упасть на его загорелую грудь... Ветер растрепал черные вьющиеся волосы... Не мужчина, а мечта...

- Предлагаю устроить сегодня день откровений, - сказал Армандо, отправляя в рот пару виноградин. - Ты расскажешь, что за печаль на душе, ну а я отвечу на твои вопросы.

Честно говоря, я не была в восторге от этой идеи. Но с другой стороны было очень заманчиво узнать что-нибудь новое о нем. В конце концов, ничего страшного не случится, если я расскажу. Армандо ведь не посторонний.

- Ладно, давай попробуем.

Мужчина улыбнулся и придвинулся ближе ко мне.

- Так кто он? Тот, кто тебя обидел? - спросил он, пристально глядя на меня.

- Я познакомилась с ним в лагере спецподготовки. Уехала туда сразу после школы. Айзек все мечтал, что я буду служить в ЧМК под его началом, очень радовался... Но я выбрала полицию. Наверное, большую роль сыграл тот мужчина. Уровень его магических способностей изначально был невысоким, и после тренировок ничего не изменилось. А мечтал он о высокой должности в каком-нибудь важном магическом учреждении. Ничего не вышло... Я пошла в полицию больше для того, чтобы он... не чувствовал себя ниже.

- Ты так любила его?

- Тогда мне казалось, что очень сильно, а теперь уже не знаю... Мы должны были пожениться... Даже обручальные кольца купили...

Я задумалась, глядя на безымянный палец, на котором когда-то блестел золотой ободок, усыпанный сверкающими камнями.

- Что он сделал, Элис?

- Нашел другую, - усмехнулась я. - Какая-то девушка с его работы. Он не хотел говорить мне, собирался жениться, ведь ему казалось, что будет очень престижно быть мужем такого сильного мага со связями. Я не хотела верить и игнорировала очевидные признаки... Айзек открыл мне глаза. Он всегда недолюбливал моего бывшего, а знакомые у него по всей столице. Вот и выяснил все...

- Этот твой бывший просто непроходимый идиот, - со злостью произнес Армандо. - И из-за него ты решила, что больше ни с кем не будешь?

- Я решила, что так мне будет легче.

- Ты прекрасная девушка, Элис. Не нужно закрывать свое сердце. Лучше доверить его тому, кто будет обращаться с ним бережно.

Мы несколько секунд смотрели друг другу в глаза.

- Теперь твоя очередь рассказывать, - сказала я, чтобы скрыть неловкость.

Армандо вздохнул, словно я заставляю его делать что-то очень неприятное.

- Я был женат целых семь лет, - тихо произнес он.

Да, подробного рассказа из него как обычно не вытянешь. Это только я болтаю без умолку...

- Почему вы расстались?

- Она ушла... Разлюбила меня, - грустно сказал он. - Теперь она счаслива. У нее муж и маленький ребенок. Я рад, если честно...

- А у вас были дети?

- Нет, не получилось.

- Ты из-за этого переехал в столицу?

Армандо задумался на секунду, а потом ответил:

- Да, можно и так сказать...

- Это печально... - вздохнула я. - Печально, что любовь проходит, и люди становятся чужими друг другу. Поэтому и страшно начинать что-то новое... Ради чего?

- Ради любви, - тихо ответил Армандо, грустно улыбнувшись.

Он взял мою руку и поднес к губам.

- Любишь смотреть на небо, Элис? Удивительное чувство...

Мужчина лег на спину, сложив руки за голову. Посомневавшись секунду, я легла рядом с ним на почтительное расстояние и принялась рассматривать облака. Одно дело лететь среди них на маголете, а совсем другое - смотреть с земли. Кажется, словно над тобой нависает целый мир...

А вечером, когда мы вернулись домой, Армандо сказал, что пора снова установить связь. Однако в этот раз все было немного по-другому... Он шепнул мне расслабиться и закрыть глаза, погладил по руке, покрыл ее поцелуями, прижал меня к себе... Тепло снова пульсировало во мне, но на этот раз было намного приятнее. Я купалась в нем и купалась в мужских объятиях. Я так ждала, так искала отголоски магии, но ничего не было. ни крупицы магии!

- Армандо, ничего не выходит! - в отчаянье воскликнула я.

- Ты уверена?

Я открыла глаза, проследила за взглядом мужчины и обнаружила горящий камин. Но ведь Армандо не растапливал его уже пару дней, потому что тепло...

- Это я сделала? - потрясенно прошептала.

- Конечно, ты.

Я смотрела в его глаза и чувствовала, как у меня внутри все переворачивается. Поддавшись непонятному порыву, обхватила его за шею и прижалась к губам. Мужчина сначала отпрянул от неожиданности, а потом с жаром ответил на поцелуй, крепко прижав меня к себе. Не знаю, сколько длилось это безумие... Я прервала поцелуй, попыталась высвободиться из объятий, но он не хотел отпускать, снова потянувшись ко мне.

- Прости... Это слишком для меня, - прошептала, прикасаясь пальцами к его губам.

Сомнения

- Элис, ты снова летаешь в облаках?

Айзек перегнулся через стол и помахал мне рукой перед глазами.

- Прости, что ты сказал?

- Я говорю, что возражения не принимаются.

Если бы я знала, о чем он... Никак не получалось сосредоточиться на разговоре. Мысли постоянно улетали куда-то, разбегались, и соображать было совершенно невозможно. Вздохнула, рассеянно перемешала салат в очередной раз... Кажется, я на самом деле летала в облаках... В розовых воздушных облаках... Кто бы мог подумать, что я еще способна на такие эмоции.

- Айзек, прости, голова совершенно отказывается работать...

- И ты, естественно, забыла, какой завтра день. Годовщина основания ЧМК - важная дата. Будет торжественный прием, даже сам Император прибудет.

Ну конечно, завтрашний прием! Айзек говорил мне пару дней назад, но я совсем забыла со своим специфическим лечением...

- Ты же не станешь заставлять меня идти туда? - спросила я, состроив максимально жалобную мордашку.

- Еще как заставлю, - безапелляционно ответил мужчина. - Я же сказал, что возражения не принимаются. Тебе нужно выйти в люди, развеяться. Ты же вечно сидишь в четырех стенах - то дома, то у Армандо...

- Мы вчера ездили на пикник... - зачем-то сообщила я.

Айзек задумался на секунду, нахмурился отчего-то, а потом сказал:

- Это хорошо, Элис, но тебе нужно начать снова жить прежней жизнью, общаться с людьми.

- Я ведь больше не маг, зачем мне быть там? К тому же, наверняка всем известно о... о происшествии. Не хочу, чтобы у меня шептались за спиной...

- Этого не будет. Никто не осуждает тебя, поверь. Боевые маги всегда поддерживают друг друга. Ты ведь сделаешь это ради меня?

- Ну, если только ради тебя... - неуверенно проговорила я.

- Считай это еще одной частью реабилитации.

Интересно, а Айзек в курсе, какие методы у Армандо? Я спросить об этом не решусь... Да и сама рассказывать не буду... После моего несостоявшегося замужества, Айзек весьма чувствителен к подобным вопросам. Не хочу, чтобы он переживал еще больше... Мужчина встал, подошел ко мне и ласково погладил по голове, как делал в детстве.

- Все ведь налаживается, Элис... Ты сама говорила, что уже чувствуешь магию, а, значит, скоро все будет хорошо. Ты завтра наденешь нарядное платье и будешь самой красивой на приеме, и даже императорская жена тебе позавидует.

- Скажешь тоже, - рассмеялась я. - Жаль, что Кори этого не увидит. Мы разговаривали вчера... У нее был такой грустный голос.

- Она переживает, что не может пока быть рядом с тобой.

Тетушке я тоже не стала рассказывать о третьем этапе лечения. Не хочу, чтобы она переживала еще больше... Решила, что это касается только нас двоих. Меня и Армандо...

Айзек присел около меня, взял за руки. Он так делал всегда, когда собирался сказать что-то очень важное.

- Элис, я хотел спросить тебя... Когда Кори вернется... Ты ведь не будешь против, если мы с ней... ну... если мы...

Командир боевых магов, который всегда четко и ясно отдавал приказы подчиненным, теперь смущался и не мог высказать все, что на душе. Я лишь улыбнулась и накрыла его руку ладонью.

- Я буду очень рада, Айзек.

По-моему, они отличная пара... Кори такая нежная, творческая, мягкая... А Айзек строгий, мужественный, но очень добрый в душе. Они будут дополнять друг друга. Иногда людям нужно очень много времени, чтобы понять, что они нужны друг другу. Когда случилось несчастье с родителями, они оба растворились в заботе обо мне и даже не думали ни о чем другом. У Кори всегда было много поклонников, но она всем отказывала, потому что у нее была я... Известная актриса, красивая женщина... Вероятно, она была одной из причин, почему Айзек ушел от жены. Почему же они так долго думали? Наверное, взрослым состоявшимся людям порой труднее принять кардинальное решение быть вместе... Нужно все обдумать, взвесить...

А вот я вчера не подумала... Надо же, я первая полезла с поцелуями к Армандо! Кто бы мог подумать, что я способна на такой поступок. Это была вспышка, полет, взрыв эмоций... Все, что так долго копилось во мне, вырвалось наружу. И благодарность, и зарождающаяся симпатия, и радость от ощущений магии внутри... В конце концов, я ведь живая, и мне хочется быть... Любимой? Да хотя бы чуточку нужной другому человеку!

Когда приехала к Армандо, несколько секунд глупо топталась около двери, пытаясь справиться с неловкостью. Все думала, как же посмотрю ему в глаза? Несмело открыла дверь, сделала шаг, другой... Он стоял и смотрел на меня. Его глаза горели...

- Привет, - произнес он с улыбкой. - Ты задержалась сегодня... Я тебя так ждал.

В его голосе было что-то такое, отчего все мои барьеры внутри разрушились вмиг. Это был запрещенный прием... Моя душа тянулась к этому мужчине, тянулась к нежности и теплу. И ей было все равно, что это все лишь ради исцеления... Или уже нет...

Армандо подошел и обнял меня. Я снова дрогнула... Я поплыла... Не хотела позволять себе, но ничего не могла поделать. Что вообще происходит? это какой-то отдельный мир... Так вот стоять, обниматься и ни о чем не думать. Что может быть лучше?

- Айзек приходил, - тихо сказала я. - Приказал мне явиться завтра на торжественный прием.

- Это замечательно. Обязательно сходи.

- Мы бы могли... пойти туда вместе, - робко предложила я.

- Терпеть не могу подобные сборища. Предпочитаю лицезреть коллег исключительно в рабочее время.

- Значит, ты не пойдешь? - спросила, даже не пытаясь скрыть разочарование.

- Прости, Элис... Но ты обязательно сходи, развейся. Передашь от меня привет императору.

Армандо задорно улыбнулся и поцеловал меня в щеку.

- Жаль, что ты не идешь...

- Позвони, как только надоест там. Я приеду за тобой по первому зову.

Идти на прием без Армандо мне совсем не хотелось, но я обещала Айзеку, а потому мне пришлось выудить из недр гардероба нарядное вечернее платье. Я надевала его всего один раз в жизни и упорно ждала повода повторить. Платье привезла мне тетушка с каких-то очередных гастролей. Темно-красного цвета, длиною в пол, с лифом, отделанном кружевом и стразами. Платье облегало фигуру и расширялось внизу воздушными складками. Цвет водной розы, которую я растила с такой заботой... Из украшений ограничилась серьгами в тон наряду, а волосы уложила волнами.

Напрасно я опасалась этого приема. Все проходило вполне даже сносно. Айзек, как хороший кавалер, старался не оставлять меня надолго. Однако я быстро освоилась, встретила знакомых со службы. Все общались со мной доброжелательно, желали скорейшего возвращения на службу. Признаться, меня это очень воодушевило. Я ведь так опасалась осуждения со стороны других людей.

Император прибыл в сопровождении первого советника и покинул мероприятие после небольшой приветственной речи. После его отъезда атмосфера в зале стала менее официальной и более расслабленной. И мне бы наверняка все понравилось, будь Армандо со мной... Я ловила на себе заинтересованные взгляды мужчин. Мне это льстило, но особо не радовало. Танцевала я только с Айзеком, а все остальные приглашения отвергала. Вот если б Армандо был тут...

Однако приятный вечер был испорчен в момент. Я вышла на улицу, чтобы отдохнуть от громкой музыки и подышать воздухом. Инспектор Додж возник передо мной неожиданно, как и положено эйрам. Я пару раз видела его сегодня в толпе гостей, и старалась тут же куда-нибудь скрыться. Однако он, похоже, был настроен на разговор и наверняка неприятный. Как прежде, идеальная прическа - волосок к волоску... Сияющие глаза и плотно сжатые губы... Удлиненный пиджак с высоким воротником и трость... Ему совершенно не было места в мире, созданном для меня Армандо.

- Мисс Бейкер... Как приятно видеть вас здесь... Вижу, вы совсем оправились от потрясения.

В голосе эйра слышалась издевка. Да и весь его вид выражал такую неприязнь, что я даже растерялась. Мы и раньше друг друга, мягко говоря, недолюбливали, но теперь Додж даже не пытался скрыть враждебный настрой.

- Что вам нужно, инспектор? - раздраженно спросила я.

- Мы давно не беседовали с вами... - произнес он, подходя ближе. - Сколько уверенности... Прийти сюда вот так... Вы совсем не чувствуете вину, мисс Бейкер?

- Вас это не касается, - ответила, едва сдерживаясь.

- Ошибаетесь, меня касается все, что связано с личностями, подобными вашей. Не знаю, что вы задумали, но я выведу вас на чистую воду!

- О чем вы говорите? Что задумала?

- Этот ваш целитель... Кто он такой?

Сегодня каждое слово эйра буквально вводило меня в ступор...

- Я навел справки... Армандо Торрес принят в ЧМК нештатным консультантом почти сразу после вашего провала на операции, мисс Бейкер. Я не нашел о нем больше никаких сведений, но обязательно узнаю! Вы с вашим покровителем Айзеком Стонером ведете странную игру!

- Я не понимаю вас! Не понимаю, в чем вы меня обвиняете!

- Я выясню все про вашего странного целителя, мисс Бейкер, обещаю!

Додж еще что-то говорил, но я не слышала. Сердце стучало, кажется, прямо в висках. Что ему нужно от меня? Почему не оставит в покое? К счастью, появился Айзек. Он прижал меня к себе, крикнул эйру что-то гневное. Я совершенно ничего не понимала...

- Элис, успокойся, он ушел... Все нормально...

- Айзек, он сказал, что... что...

У меня дрожали руки, и я снова не могла нормально дышать. Чертов Додж в очередной раз довел меня до истерики.

- Успокойся, - твердо сказал Айзек, обхватив ладонями мое лицо. - Забудь все, что наговорил этот сумасшедший. Он несет чушь, чтобы задеть тебя. Элис, тому делу о взятках, которое ты начинала, вновь дали ход. Сегодня у Доджа в офисе были полицейские, и я уверен, что на этот раз он точно окажется за решеткой, поэтому он так зол на тебя.

- Он говорил про Армандо...

- Не обращай внимания на его бред. Скоро его отстранят, и ты сможешь забыть о нем раз и навсегда. Давай, я отвезу тебя домой.

- Нет, не беспокойся, я позвоню Армандо.

Успокоившись немного, я прокрутила в голове еще раз все слова эйра. Он обвинял в чем-то меня, Айзека и моего целителя. Я так и не поняла, что он имел ввиду, а Айзек не хотел со мной это обсуждать, повторяя, что эйр лжет. Я не могла не верить родному человеку. Сомнения были внутри, но не верить я не могла... И не могла четко высказать эти сомнения. Были только какие-то недомолвки, нестыковки... Какие-то вещи, на которые вроде и не обращаешь внимания, но которые все же беспокоят...

Вечер был безнадежно испорчен. Всю дорогу до моего дома мы с Армандо молчали. Я лишь сообщила, что повздорила в очередной раз с эйром, и мужчина не стал расспрашивать подробности. Я ехала, прислонившись щекой к прохладному окну, и смотрела на ночной город. Сколько огней, красивых вывесок... Столица - лицо Империи. На первый взгляд даже и не скажешь, что где-то за пределами города бушует вирус, поражающий магов. Людям порой легче отгородиться защитным барьером и делать вид, что все хорошо...

Армандо заглушил мотор, откинулся в кресле и посмотрел на меня. Протянул руку, ласково провел по щеке.

- Устала?

- Немного...

Он взял мою руку, поднес к губам... Зачем я терзаюсь? Он ведь здесь, рядом... Я могу спросить его обо всем, что волнует...

- Армандо, скажи, когда ты поступил на службу в ЧМК?

В глазах мужчины мелькнуло удивление. Он ответил почти без паузы:

- Почти сразу, как только переехал в столицу.

Я смотрела в его глаза и верила, как Айзеку. Верила, как родному человеку. Не могла не верить...

- Элис, девочка моя... Ни о чем не тревожься, ведь я рядом...

- Надолго ли? Ты ведь сказал, что это всего лишь легкое увлечение, чтобы магия вернулась...

- Если ты захочешь, то я всегда буду рядом.

Я не могла поверить сама себе, что слышу от него такие слова. Армандо притянул меня к себе, обнял, и это было прекрасно.

Безмятежность

Сколько бы не прошло времени, мне кажется, что это останется самым лучшим воспоминанием... Как я поднимаюсь по ступенькам крыльца дома Армандо, стучу в дверь. Она распахивается, а мужчина стоит на пороге и смотрит на меня так, что дух захватывает. Будто я - все, что ему нужно в этой жизни... Глупо, конечно, но мне действительно так казалось. Никогда не ощущала подобного... Даже те первые отношения, которые закончились крахом, теперь казались мне пресными и скучными. А сейчас я смотрела в сияющие глаза Армандо и каждый раз попадала в другой мир. Мир безмятежности...

Я не хотела нарушить тот хрупкий покой, что впервые за долгое время поселился в моей душе. Не хотела разговоров, обсуждений, ясности... Он сказал, что будет рядом всегда, если захочу. Я не спрашивала, что это значит, и ничего не ответила. Мне не хотелось думать о том, что будет дальше, строить планы. Я уже достаточно строила глупых планов в прошлом... Хотелось жить здесь и сейчас, в том безмятежном мире, который создал для меня Армандо.

Следующим утром я снова приехала в дом, который уже стал для меня родным. Меня тянуло туда почти непреодолимо, ведь там был он... Ждал меня, как обычно, прежде чем ехать на службу. А я оставалась одна, и мне никогда не было скучно. Атмосфера в доме, казалось, сама по себе была целебной... На этот раз дверь открылась за секунду до того, как я собиралась постучать. Армандо явно был немного взволнован.

- Здравствуй... Я тебя ждал.

Взяв за руку, мужчина завел меня в дом. Остановился, внимательно посмотрел мне в глаза.

- Ты чем-то обеспокоен?

- Я боялся, что ты не придешь... Думал, вдруг напугал тебя вчера словами. Может, ты думаешь, что все слишком поспешно...

Я лишь улыбнулась, привстала на цыпочки и обняла его. Мужские руки обвились вокруг талии, и стало тепло-тепло... Безмятежно...

- Давай не будем думать, - шепотом попросила я. - Давай просто жить...

- Как скажешь... Все для тебя...

- Жаль, что тебя не было вчера на приеме. Я мечтала, что мы будем танцевать...

- Прости... Я просто старый маг, который больше любит валяться на диване, чем выходить в свет.

- Такой уж старый? - усмехнулась я.

- Конечно... Тридцать два года, как никак...

- О да, очень старый...

- Надеюсь, ты не танцевала там с каким-нибудь молоденьким красавчиком?

Армандо отстранился и взглянул на меня притворно сердитым взглядом.

- Я нашла красавчика старше тебя, - ответила, рассмеявшись. - А что, Айзек - вполне привлекательный мужчина.

- Ты, правда, танцевала только с ним? - серьезно спросил Армандо.

- Конечно...

Мужчина улыбнулся, коснулся руки быстрым поцелуем.

- Расскажешь, что тебя вчера так расстроило? - спросил он.

- Ненавижу магический надзор! - воскликнула я.

- К тебе опять приставал тот инспектор-эйр? Что он хотел?

- Если бы я знала... Говорил, что я что-то замышляю... Про тебя говорил... Будто бы вообще непонятно, кто ты такой.

Армандо рассмеялся.

- А ты сама знаешь, кто я такой?

- Знаю...

Получилось не слишком уверенно, сама не знаю, почему... Совсем Додж мозги запудрил! До чего же препротивный эйр!

- Я весь перед тобой, - с улыбкой сказал Армандо, раскинув в стороны руки.

Я залюбовалась им невольно, теряя нить беседы... Ну как можно быть таким красивым?

- Идем, у меня есть кое-что для тебя.

Мужчина взял меня за руку и повел в мою любимую гостиную с камином. Мыслеформ там больше не было, и теперь комната больше не напоминала детективное агентство, а больше походила на уютное гнездышко. Правда, камин не горел, ведь на улице потеплело, но от этого было не хуже. Там на столе в вазе стоял большущий букет нежно-персиковых роз.

- Ух ты... - только и смогла я произнести.

- Это тебе, - немного смущаясь, произнес Армандо.

Мужчина даже покраснел, и от этого выглядел забавно. Такой мужественный, взрослый, а стесняется...

- Спасибо... - только и пролепетала я, осторожно прикасаясь к лепесткам.

Розы источали едва уловимый свежий аромат. Мне никогда никто не дарил таких красивых цветов. Это был запрещенный прием...

- Я заслужил поцелуй?

Слов у меня не было, поэтому я просто подошла к нему и поцеловала в щеку, с удовольствием проведя ладонями по широким плечам.

- Хитрая, - шепнул Армандо, усмехнувшись. - Как приятно видеть тебя счастливой... Мне сейчас нужно уехать, ты ведь дождешься меня?

- Конечно! Я приготовлю тебе что-нибудь.

- Может, хочешь сходить куда-нибудь вечером? В ресторан... или в кино. Или съездить за город?

Это он так приглашает меня на свидание?

- Знаешь, я тут в последнее время стараюсь возвращаться постепенно к прежней жизни... Вчера весь вечер болтала с подружкой, Мелани. Мы с ней вместе учились... Она пригласила меня в Огненные пещеры сегодня вечером. Я не хотела сначала, но теперь подумала...

Я замолчала, размышляя, уместно будет ли мое предложение, однако Армандо развеял мои сомнения.

- Хочешь, чтобы я поехал с тобой? - спросил мужчина, улыбнувшись.

- Если ты не против, конечно...

- По-моему, замечательная идея!

Теперь и мне эта идея показалась просто замечательной. Взяв свой шикарный букет, поехала домой готовиться к вечернему путешествию. Армандо обещал не задерживаться на службе и заехать за мной. Я позвонила Мелани и сообщила, что присоединюсь к ее семейству, да еще и не одна. Подруга была только рада. Она старше меня на два года, и у нее уже был муж и сын шести лет. Они с мужем оба были магами, но особо выдающимися способностями не обладали. Ее муж, Эд, занимал какой-то высокий пост при дворе, а Мелани всецело посвятила себя семье. В свете последних событий мы почти прекратили общение, и мне было важно вернуть еще одного близкого человека в свою жизнь.

Нахождение мужчины рядом обязывало меня выглядеть хорошо, поэтому я устроила ревизию купальников. Я надевала этот предмет гардероба довольно редко, ведь в наших краях подходящих мест для отдыха не было, а на море я никогда не была. Разве что в аквапарке... А вот Огненные пещеры были совершенно особенным местом. Они звались так из-за многочисленных горячих источников, которые не остывали в любое время года. Пещеры находились в нескольких километрах от столицы и представляли собой остатки какого-то древнего огромного каменного сооружения. Ученые до сих пор не пришли к единому мнению о происхождении этого чуда. Некоторые думали, что это остатки древней цивилизации, а другие считали просто игрой природы. Мне больше нравилась первая версия... Это было так загадочно и таинственно...

У меня нашлось целых три купальника. Один был раздельный, синего цвета, с кокетливыми бантиками. Я его отмела сразу, так как хотелось чего-нибудь поскромнее для первого раза. Второй был вполне приличным, но девчачьего розового цвета. А вот третий очень даже ничего - сиреневый с цветочным рисунком. Покрутившись перед зеркалом, я поняла, что выгляжу очень даже неплохо. Сверху надела легкое платье в горошек, а волосы заплела в косу.

Перед тем, как приехать за мной, Армандо тоже успел подготовиться. Он переоделся в белую футболку и джинсы, а на заднем сидении автомобиля красовалась наша любимая корзина с фруктами и сладостями. Думаю, эту поездку можно считать почти свиданием... День был будним, поэтому других отдыхающим почти не было. Мелани с Эдом заняли один из просторных гротов в глубине Огненных пещер, где располагалось целое озеро с прозрачной водой. Пещеры давно уже превратились из природного памятника вместо отдыха, а потому каждая из них была наполнена магическими светильниками, которые плавали под потолком, создавая иллюзию звездного неба. Просто непередаваемо красиво... Внутри грота было очень тепло, намного теплее, чем снаружи.

Мелани и Эд уютно расположились в шезлонгах около озера и потягивали коктейли. Ну прямо таки устроили настоящий пляж. Увидев меня, подруга взвизгнула и кинулась меня обнимать и целовать. Все-таки реальная жизнь без депрессий и тревог гораздо приятнее... Нужно было представить друзьям моего спутника, но я как-то даже не подумала, как определить его статус, однако Армандо избавил меня от этой дилеммы, объявив, что он мой друг. Вроде бы простенько, но в то же время со скрытым смыслом... Мелани расплылась в улыбке и хитро подмигнула мне.

Мы с Армандо расстелили плед прямо на песке, достали угощение. Друзья присоединились к нам, и мы все мило общались. Армандо оказался очень открытым, веселым, легко находящим общий язык даже с мало знакомыми людьми. Я давно не чувствовала себя настолько комфортно. Мелани с Эдом пошли купаться, а мы остались вдвоем.

- Пойдем тоже? - предложил Армандо.

- Не знаю... Кажется, здесь глубоко. Должна тебе признаться, что совсем не умею плавать.

- Но ведь я же буду рядом.

Это был весомый аргумент. В гроте были оборудованы две раздевалки. Я заняла одну из них, стянула платье и еще раз взглянула на себя в зеркало. Вполне сносно... Подошла к берегу озера - вода была такой прозрачной, что дно виднелось хорошо. В этом месте я еще не бывала, а потому боялась немного. Я сделала несколько шагов вперед и остановилась, когда вода достала до колен. Мелани махала мне... Они с Эдом далеко уплыли, а мне можно было плескаться только у берега...

На талию легла теплая рука. Армандо стоял рядом и рассматривал меня таким взглядом... Кажется, это называется «раздевать глазами». Да и я, признаться, засмотрелась на него. Теперь одежда не мешала рассмотреть его во всей красе. Смуглый, подтянутый... У меня сердце быстрее забилось. Очень хотелось прикоснуться к нему...

- Пойдем дальше, - предложил он.

- Давай, я сама... Мне просто так спокойнее... Я сейчас привыкну, и будет не так страшно.

Армандо улыбнулся мне и уверенным шагом направился в глубину. Я же несмело зашла в воду по грудь и остановилась, осматриваясь. Ну и совсем не страшно здесь. Пожалуй, точно не утону. Похожу вдоль берега... Армандо вынырнул прямо за мной, окатив брызгами. Счастливый такой... Волосы падали на лицо мокрыми завитками... Никого красивее не встречала.

- Доверься мне, - шепнул он.

Мужчина обхватил меня за талию, прижал к себе, приподнял и понес в глубину. Я испугалась поначалу, вцепилась в его плечи, но он держал крепко и бережно. Мы несколько секунд стояли, замерев, глядя друг на друга. Он потянулся ко мне, прикоснулся влажными губами к щеке. Армандо не отпускал меня... Мы плавали вместе... Он кружил меня в воде. Вот бы никогда не отпускал... Армандо зажмурился, покрыл легкими поцелуями мою руку от запястья до плеча. Кожу словно кололо иголочками. Связь работала... Я чувствовала магию и была счастлива еще больше.

Это был замечательный вечер. Самый лучший за последнее время... А потом мы поехали к Армандо ужинать. Готовили вместе легкую еду на скорую руку. Болтали, смеялись, обсуждали прошедший день. Безмятежность...

Было уже совсем поздно... Нужно было что-то решать... Домой мне ехать или...

- Элис... Уже так поздно... Может быть, ты останешься сегодня здесь? Гостевая комната очень уютная...

В его глазах я видела надежду... Я не могла ему отказать. Армандо проводил меня на второй этаж, показал комнату. Он что-то объяснял мне про белье, про ванную комнату... Я почти ничего не слышала, просто смотрела на него.

- Спокойной ночи, Элис.

- Спокойной ночи...

Армандо не сдвинулся с места. Его рука все также сжимала ручку открытой двери. Я обернулась, зачем-то посмотрев на кровать, застеленную пестрым пледом... Не помню, как оказалась в его объятиях. Это был почти неконтролируемый порыв. Мы целовались, не в силах оторваться друг от друга. Все мои барьеры рассыпались в прах. Я решила жить сегодняшним днем и позволить ему все... Я так давно не испытывала ничего подобного, что мне становилось страшно от силы собственных эмоций. Мне хотелось раствориться в нем без остатка. Перед глазами стояло воспоминание прошедшего дня - обнаженный торс Армандо, блестящий от воды. это было выше моих сил...

- Элис, детка... - шептал он. - Хочу тебя...

Я стянула с него футболку, снова с удовольствием проведя ладонями по гладкой коже, по завиткам волос на груди. Я едва могла дышать... Мое платье уже давно валялось где-то на полу у кровати... Опустившись на спину, почувствовала тяжесть его тела на себе... Самую восхитительную тяжесть! Он целовал меня в шею, отчего у меня вырывались стоны, а его пальцы уже возились с застежкой бюстгальтера... Я так хотела этого, невыносимо хотела...

В какой-то момент все прекратилось. Я сначала не могла понять, что не так. Открыв глаза, увидела над собой напряженное лицо Армандо. Его лоб покрылся испариной, а руки, сжимавшие мои плечи, дрожали.

- Армандо... Что-то не так?

- Мы... не можем, - произнес он дрогнувшим голосом.

- Что?

Мое тело отказывалось принимать то, что продолжения не будет.

- Все должно быть не так!

Мужчина оторвался от меня, словно приложив для этого неимоверное усилие. Он подошел к окну и прислонился к стеклу, тяжело дыша. Я же чувствовала полную растерянность. Почему он остановился? Я же так хотела этого, очень хотела... Поправила на себе белье, прикрылась пледом... Слезы подступали... Армандо подошел сел рядом и прижал меня к себе.

- Элис, прости...

- Что я сделала не так? Ты не хочешь больше...

- Ты даже не представляешь, как я хочу тебя... Но мы не должны делать это сейчас... Я все объясню тебе, обещаю, вот магия вернется... Пожалуйста, прости...

Я прижалась к нему, расслабилась. Столько всего случилось сегодня, что организм просто решил отключиться. Мужчина еще что-то говорил, но я уже не слышала, провалившись в крепкий сон.

Конец игры

Я проснулась и поняла, что лежу одна в чужой постели. Воспоминания вчерашнего дня вспышками возникали в голове. Роскошный букет роз, подаренный Армандо... Приятный отдых в Огненных пещерах... Вспомнила, как мы плавали вместе, как он нежно обнимал меня... Вспомнила свой ночной порыв... Я ведь чувствовала, что тоже нужна ему, это ведь невозможно сыграть. Но Армандо остановился, и я не могла понять причину. Мне было очень стыдно за свое поведение.

Платье по-прежнему лежало рядом с кроватью и напоминало о несостоявшемся интиме. В голове проносились образы, ощущения... Мужские руки, обнимающие нежно, обжигавшие прикосновениями... Вспомнила, как он раздевал меня, и по коже вновь побежали мурашки... Помнила каждый его поцелуй... Я подняла платье, хотела надеть, но заметила большое зеркало на стене. На мне было лишь нижнее белье - скромный комплект телесного цвета. Я посмотрела на себя в зеркало, покрутилась. Пожалуй, вполне могу понравиться мужчине... Так чем же я не устроила Армандо? К чему была та внезапная и несвоевременная вспышка благородства?

Одевшись и приведя себя в порядок, спустилась вниз. Армандо нашелся в гостиной. Он сидел на диване и о чем-то размышлял сосредоточенно. На нем была та самая футболка, которую ночью я стянула с него сама... Непрошенные воспоминания снова ворвались в сознание. Мне захотелось сейчас же сбежать отсюда... Жаль, моя машина осталась дома...

- Элис...

Армандо поднялся и сделал несколько шагов ко мне, но остановился в нерешительности. Я никак не могла понять выражение его лица. Казалось, его что-то очень беспокоило. Будто он хотел сказать что-то, но никак не решался. Может быть, он понял, что поторопился со своими громкими обещаниями. Сам ведь говорил поначалу о мимолетном увлечении.

- Мне, наверное, пора домой, - пролепетала я, нервно теребя пояс платья.

Я не знала, как теперь общаться с ним. Мужчина подошел ко мне и хотел взять за руку, но я не позволила к себе прикоснуться.

- Прости за то, что было ночью, - тихо произнес он.

- Ты не должен извиняться, - глухо проговорила я. - Это ведь всего лишь этап лечения. Легкое, ни к чему не обязывающее увлечение...

Признаться, это говорила не я сама, а, скорее, моя обида. Не могу сказать, что очень искушена в интимных вопросах, но вчера мне, правда, хотелось близости, даже очень. Я хотела быть именно с этим мужчиной, который вдруг показался невероятно близким и родным. А теперь стоит, словно чужой...

- Элис, все не так... Ты нужна мне. Очень...

Я молчала и не смотрела на него.

- Обещаю, что мы поговорим. Я расскажу тебе все, что пожелаешь, только не уходи.

Я подняла глаза и встретилась с его встревоженным взглядом. Он был очень обеспокоен, вот только чем? Я не могла понять его...

- Мне сейчас нужно на службу... Обещаю, что быстро вернусь, ты только дождись меня.

- Армандо, я не думаю, что...

- Пожалуйста, дождись!

Он смотрел на меня таким умоляющим взглядом, что я сдалась. Ничего не понимала, что происходит, но не могла поступить иначе, ведь тоже очень нуждалась в нем. Не хотела разрушать тот уютный мирок, который он создал для меня.

- Я вернусь, и мы поговорим, - повторил Армандо. - Мне очень много нужно тебе сказать...

Он ушел, и я осталась в доме одна, и это впервые меня угнетало. Появилось странное предчувствие чего-то плохого... Я просила сама себя успокоиться и не думать ни о чем. Даже если Армандо вернется и скажет, что между нами ничего быть не может... Это ерунда! Я ведь обещала себе ни за что и никогда не плакать больше из-за мужчин! Не буду плакать...

Очень захотелось поговорить с кем-нибудь, поделиться грустью и сомнениями. Вот если б рядом была Кори! Я позвонила ей, надеясь услышать родной голос, но ее телефон оказался недоступен. Очень жаль... Ничего не хотелось делать, даже заниматься садом, который стал мне так дорог.

Так и ходила из угла в угол, размышляя, пока не раздался звонок в дверь. Логично предположить, что Армандо звонить уж точно бы не стал, но за все время наших неоднозначных отношений я не видела ни одного гостя. Пока шла к двери, в голове пронеслось множество мыслей. Я даже подумала, что, возможно, Армандо скрывал свою жену, и теперь она явилась устроить мне разборки. Глупость, конечно... Однако я даже представить не могла, что увижу на крыльце инспектора Доджа. Вот его мне как раз не хватало для полного счастья!

- Зачем вы здесь? - выпалила я вместо приветствия.

- И вам доброе утро, мисс Бейкер. Как всегда вежлива и тактична...

Додж бесцеремонно обогнул меня и вошел в дом, едва не наступив мне на ногу своим блестящим лакированным ботинком. Меня так обескуражил его приход, что я даже помешать не сообразила.

- Могли бы и в офис вызвать для беседы...

- Зачем? Вы ведь теперь здесь проводите почти все время. Исцеляетесь, так сказать...

На лице эйра появилась противная усмешка. Он с интересом рассматривал убранство гостиной, а мне очень хотелось треснуть его по голове тростью.

- На меня наложили ограничивающее заклятье на время следствия, - сообщил он. - Я теперь не могу перемещаться... Знаете, я даже полюбил пешие прогулки...

- Вы пришли поговорить о нелегких буднях взяточников?

- Вы теперь рады, не так ли? - спросил эйр, прожигая меня взглядом. - Вы ведь мечтали меня засадить...

- Меня всегда забавляли типы вроде вас. Нарушают закон, а потом клянут полицейских...

- Ну что вы, мисс Бейкер, я очень хорошо к вам отношусь. Позволите присесть?

Я промолчала. Додж лишь усмехнулся и сел на диван, положив ногу на ногу, а трость оставив на коленях. Как же прогнать этого гада? Позвать Айзека на помощь?

- Я решил открыть вам глаза на правду, мисс Бейкер.

- Какую еще правду?

- Поначалу я считал, что вы являетесь участницей какого-то сговора, но теперь понял, что вы всего лишь жертва. Юная магичка с выдающимися способностями, которая никак не может найти свое место в мире... А теперь всего лишь человек, да еще и с плохой репутацией... Хотя с хорошим целителем есть неплохие шансы... Так сказал вам Айзек Стонер?

- Я вас не понимаю. Вы постоянно бросаетесь странными обвинениями!

- Не спешите проклинать меня, мисс Бейкер. Скажите, вы знаете, что такое «встряска»?

- Я не понимаю, о чем вы, - упрямо повторила я.

- Конечно, вам и не положено знать такие вещи. Этот термин обозначает один из методов, применяемых магами-целителями. Я имею в виду настоящих целителей, а не этого вашего Армандо. Встряска применяется в самых безнадежных случаях, когда маг полностью теряет силу.

- Зачем вы мне это рассказываете?

Я не смогла скрыть дрожь в голосе, не могла справиться с дрожью в руках. Предчувствие плохого становилось все сильнее... Додж поднялся и медленно подошел ко мне, поигрывая тростью.

- Суть этого метода в том, чтобы вызвать у пациента сильные эмоции. Вы ведь знаете, что магия тесно связана с ними? Будь то плохие или хорошие, эмоции могут пробудить магические способности, заблокированные подсознанием. Встряска - это не просто метод... Это целый спектакль, в котором участвуют даже близкие пациента. Каждый из них играет нужную роль... Но в определенный момент правда раскрывается, и это вызывает у пациента вспышку ярких эмоций, провоцирующую возвращение способностей. Вы понимаете, к чему я клоню?

- Уходите, пожалуйста... - прошептала я, чувствуя, что стало трудно дышать.

- Зачем же? Мы ведь так мило беседуем. Я могу рассказать вам еще много всего интересного. Итак, встряска... Вам наверняка понравилось это слово... Тем более, что именно этот метод применили к вам, мисс Бейкер. Вот зря вы меня так не любите. Кто знает, когда бы ваши милые друзья открыли бы вам правду, и был бы нужный эффект... А так оно даже лучше подействует. Шоковая терапия, так сказать.

- Я вам не верю... Не желаю слушать!

- Неужели? Хотите знать, кто такой Армандо Торрес? Это и есть тот одержимый, которого вы удерживали в клетке, пока не истратили весь резерв.

- Вы лжете! - закричала я, с трудом подавив желание вырвать эйру все лохмы. - Тот одержимый мертв! Я его убила!

- Конечно, это и есть легенда встряски. Вам сообщили, что вы - самая главная неудачница среди боевых магов, да еще и убийца. А того самого убиенного подсунули в качестве мифического целителя, чтобы в определенный момент вызвать вспышку эмоций нужной силы. На самом деле вы спасли одержимого, как и хотели. Излечили от вируса...

- Это неправда! Одержимые после исцеления становятся обычными людьми, а Армандо - маг!

- Да, мисс Бейкер, вы сотворили чудо. Напрасно я считал вас бесполезной выскочкой. Выплеснув весь резерв на Торреса, вы не только разрушили вирус, но и сохранили его магическую силу ценой своей собственной.

Мне стало очень холодно... Казалось, что иней покрывает кожу, поднимаясь по ногам все выше и выше. Я обхватила себя руками... Как тяжело дышать... Это не может быть правдой... Не может...

- Вы лжете, - едва слышно прошептала я.

- Если разобраться, план блестящий, - как ни в чем ни бывало продолжал Додж. - Вашему другу Айзеку нужно отдать должное, ведь он наверняка отлично сыграл свою роль. Как и ваша тетушка... Кстати, в каком городе она на гастролях? В Гросстауне? Так вот, мисс Бейкер, никакого карантина в этом городе нет и не было. Но вы ведь наверняка даже не догадались проверить эту информацию, хотя бы в интернете. Как это предсказуемо... Все бывшие маги очень слабы, замкнуты и готовы поверить в любую чушь, лишь только забрезжит надежда вернуть силу. Если разобраться, они сами позволяют создавать вокруг иллюзорный мир... Наверняка Айзек сам запретил вашей тетушке возвращаться. Пусть она и хорошая актриса, но все же своей излишней заботой могла бы нарушить план... Да, актриса замечательная. Помню, на один ее спектакль три раза ходил... «Нежданная любовь», кажется...

Встряска... Все вокруг мне врали... Армандо и есть тот одержимый , и я вовсе его не убила... В это невозможно было поверить! Это невозможно принять! Меня уже буквально трясло от холода, а кожу кололо иголочками, как было, когда Армандо искал отголоски магии...

- Наверняка Айзек хотел еще подождать, как-то подготовить вас, но я решил - зачем скрывать? Раз уж мне в руки попалась такая чудная информация! Такие дела согласовывают с магнадзором. Мне, конечно, знать было об этом не положено, но пришлось постараться. Я ведь обещал, что докопаюсь до истины, помните?

- Это неправда... неправда... неправда!

- Всего вам хорошего, мисс Бейкер! Удачной встряски!

Додж ушел, и я была несказанно рада, что больше не слышу его голос. Мне было так плохо, что едва могла стоять на ногах. Сделала пару шагов вперед... Прислонилась к стене, сползла на пол без сил... Как же холодно, и кожу колет! Мышцы ног свело судорогой, и я вскрикнула от боли. Кажется, впала в забытье, а очнулась от родного голоса:

- Элис, детка, что с тобой?

Армандо поднял меня, отнес на диван. Я обняла его изо всех сил, словно единственное утешение, расплакалась, заговорила сбивчиво. Рассказала все, что наговорил подлый эйр.

- Армандо, пожалуйста, скажи, что это ложь... Пожалуйста...

Его глаза смотрели тревожно. Казалось, они потемнели резко, поменяли цвет.

- Я должен был сказать тебе сам, прости... Ты не должна была узнать от кого-то другого. Встряска... Это правда, Элис. Ты не убила того одержимого, а спасла. Это я, Элис.

И тут я почувствовала, будто внутри что-то порвалось. Стало так больно, что хотелось кричать. Я билась в судорогах и едва могла дышать. Магия возвращалась резко, волнами, выкручивая тело, причиняя невыносимую боль. Встряска сработала... Настоящая шоковая терапия...

Разочарование

Боль утихла внезапно, и внутри появилась пустота. Я ничего не чувствовала, не видела, не слышала. На миг даже показалось, что я умерла. А потом стали возвращаться уже почти забытые ощущения. Я чувствовала силу внутри и ради этого была готова терпеть все, что угодно. Вот так бы лежала, наслаждалась этим и ни за что бы не возвращалась в реальный мир... К сожалению, это было невозможно. Сначала вернулись звуки. Я услышала голоса двух дорогих мне мужчин...

- Она скоро очнется? - с беспокойством спросил Армандо.

- Не знаю... Все произошло слишком резко.

Это сказал Айзек. Его голос прозвучал очень близко, а потом на лоб легла прохладная ладонь.

- Элис сказала, что снова приходил тот эйр из магнадзора...

- Чертов Додж! Я однажды придушу его! Размажу, раздавлю... Что она знает?

- Похоже, все... Я не стал отрицать, потому что уже наступил пик встряски. Сила рвалась наружу.

- Слишком рано, - с досадой проговорил Айзек.

Он снова приблизился ко мне, погладил по щеке, по волосам.

- Элис, дорогая, очнись, пожалуйста...

В его голосе было столько тревоги, что я потянулась к нему. Каждое движение отзывалось болью в мышцах, словно организм заново привыкал к существованию с магией. Перед глазами мелькали разноцветные пятна, но к счастью, зрение постепенно восстанавливалось, и я уже могла разглядеть лицо Айзека.

- Как ты себя чувствуешь? Что болит?

- Хочу пить, - хрипло прошептала я.

В горле совсем пересохло... Айзек взял со стола заранее принесенный стакан воды и придерживал его, пока я утоляла жажду. Армандо заботы не проявлял, скромно стоя в сторонке. То ли опасался моей реакции на правду, то ли думал, что его миссия уже полностью выполнена. Магия вернулась, а, значит, нам больше не нужен ни флирт, ни увлечение.

- Элис, мы тебе сейчас все объясним... - начал Айзек.

- Пожалуйста, отвези меня домой.

Мужчина кивнул и помог мне встать. Несмотря на слабость, ходить я все же могла, но на всякий случай держала Айзека под руку. Решилась взглянуть на Армандо... На его лице я увидела растерянность. Он явно не знал, что делать, как себя вести. Жаль, но я тоже теперь не знала...

- Элис...

Армандо хотел сказать что-то, но Айзек его остановил:

- Не сейчас... Я сам разберусь.

И я покинула дом, который стал мне таким родным... Дом с уютной гостиной с камином... Хотя, если разобраться, разве это было правдой? Это всего лишь часть плана встряски. И тот мир, пригрезившийся мне, мир покоя и безмятежности, тоже существовал только в моей голове. Я с радостью принимала ложную реальность, как и положено магам, лишившимся способностей. Им нужна компенсация, замена утерянного. Нужна иллюзия жизни...

По дороге домой Айзек молчал, но время от времени кидал на меня тревожные взгляды. Нет, я вовсе не собиралась плакать, кричать, обвинять всех во лжи. Я ведь не сумасшедшая и прекрасно понимаю, что все это было ради моего блага. Вот только... Я не знала, как жить без магии, но теперь она вернулась, и... я не уверена, что знаю, как жить теперь... Хотя, возможно, все не так уж плохо... Мир вновь обрел краски. Я смотрела на людей, спешащих по своим делам, и видела отблески ауры, разноцветные, блестящие. Маги, люди, эйры... Мир, наполненный волшебной силой, которую я снова ощущаю.

И все-таки как же хорошо дома... Здесь своя особенная атмосфера, с которой не сравниться даже атмосфере гостиной с камином... И главное, здесь все настоящее, мое... Села на диван, откинулась на спинку и закрыла глаза. Вот все и закончилось... Не нужно больше терзаться, считать себя убийцей. Я не виновна в смерти одержимого, и это главное. Магия вернулась, и это чудо. Армандо... Не нужно о нем думать пока...

Айзек с тяжелым вздохом сел рядом. Он молчал несколько минут, словно собираясь с мыслями. Поговорить было нужно...

- Элис, прости, все должно было быть по-другому. Ты должна была узнать правду от близких людей, а не от подлого эйра. Встряска - очень сложный процесс... Болезненный. Ты должна понять, что я хотел лишь, чтобы ты поправилась. Такое важное решение согласовывается с магнадзором. Твоим делом занимался Додж, но я не хотел, чтобы он знал правду. У меня есть знакомые среди инспекторов, и мне удалось оформить все без его участия, но пронырливый эйр как-то все узнал. Я обязательно выясню все, и Доджу добавится еще одно обвинение!

- Неужели не было других вариантов? - искренне ответила, взглянув на него.

- После происшествия ты была без сознания около двух месяцев...

- Что? Так долго?

- Да, Элис... Потеря магии оказалась сильным стрессом для организма. Ты была в коме... Не могу описать, что пережили мы с Кори. Поверь, если бы был иной способ вернуть магию, я бы им воспользовался. Оставалась только встряска. Армандо Торрес... Ты спасла его, действительно спасла. Отдав всю свою силу, разрушила вирус, но и сохранила его магические способности. Такого еще никто не делал, Элис. Твоя энергия исцелила Армандо. Конечно, это не подходящий способ избавления от вируса, но все же... К сожалению, память он потерял, как и другие исцелившиеся. Как мы не бились, воспоминания не возвращаются. Он на самом деле применял некоторые методы настоящих целителей, но в большей степени работало твое самовнушение. Я был якорем твоей встряски. Ты верила всему, что я говорил, ты доверяла мне безоговорочно... И ему тоже.

- Как долго он был одержимым?

- Почти два года.

- То есть, с самого начала эпидемии?

- Армандо участвовал в тех археологических раскопках, когда брат Императора нашел злосчастный саркофаг. Вирус поразил его мгновенно... К сожалению, он так и не смог вспомнить, что делал эти годы, и где находится логово одержимых. Армандо жил на побережье, в одном из южных городов, служил боевым магом. Их отряд направили на раскопки как охрану. Археологов ведь собирали по всей Империи... Еще бы, такая сенсация - наследие прошлой цивилизации... В столице у него жил какой-то дальний родственник. Дом пустовал, и я помог оформить наследство.

- Все-таки не во всем он врал... - задумчиво проговорила я.

- Так было нужно... Кори не смогла бы, я знаю. Она слишком чувствительна, слишком любит тебя, поэтому я и попросил ее уехать. Никакого карантина не было, как ты понимаешь. Кто-то из нас должен был быть сильным и принять это решение... Элис, ты мне очень дорога... Я всегда считал тебя дочерью и буду считать... После той аварии, когда твои родители погибли... Я пообещал себе, что никогда не будешь страдать. Ради их памяти... Пойми, иногда ради блага ребенка родителям приходится делать ему больно...

- Я понимаю... И я очень благодарна тебе, правда. Так было нужно, я понимаю это разумом, но все же... Это правда больно. Зачем было придумывать фальшивый роман?

- Никакого романа в плане не было. Ты должна была думать, что Армандо - твой целитель, а потом узнать правду.

- Значит, это была его блестящая идея... Наверное, хотел, чтобы встряска лучше сработала, - раздраженно проговорила я.

- Армандо приехал ко мне утром, говорил, что хочет быстрее все закончить, рассказать тебе правду. Скажи, он обидел тебя?

В голосе Айзека появились стальные нотки.

- Нет, он ничего не сделал...

- Элис, ты пойми, что и для меня это все было нелегко. Мне пришлось доверить тебя ему... Я рисковал, очень рисковал, но другого выхода не было, да и Армандо был обязан тебе спасением. Он сам очень хотел помочь. Ездил на службу каждый день, рассказывал о тебе, стойко терпел все процедуры по возвращению памяти... Если бы ты рассказала, что ваши отношения вышли за рамки дружеских...

- Это уже не важно, Айзек. Не о чем больше беспокоиться. Главное, что магия вернулась, а остальное - просто мелкие неприятности.

А Армандо может теперь с чувством выполненного долга возвращаться домой... Туда, где цветут душистые яблони, и шумит море. Наверняка его там кто-то ждет, а я всего лишь мимолетное увлечение.

Следующие пару дней я плотно загрузила себя делами. Пора было прекращать бездельничать и возвращаться на службу. Нет, я не хотела больше повторять то, что случилось после моей первой неудачи в полиции. Нельзя вечно убегать от проблем. Я останусь в ЧМК и непременно докажу, что чего-то стою. Нужно было заполнить кучу бумаг и пройти комиссию в госпитале. Уровень магии почти полностью восстановился. Вот только ментальная магия была еще неустойчивой, но и без нее можно было прекрасно работать.

Еще я с нетерпением ждала возвращения тетушки Кори и тренировала силу воли. Она мне была необходима, когда на сотовый бесконечно поступали звонки с одного номера... Я не готова была пока разговаривать с Армандо. Его образ словно раздвоился у меня в голове. С одной стороны это был мужчина, который появился, когда мне было хуже всего. Он вытащил меня из депрессии, научил вновь улыбаться... Он заставил меня вновь поверить любовь... А с другой стороны - совершенно незнакомый человек. Армандо Торрес... Боевой маг, бывший одержимый, два года пребывавший по ту сторону. Что я, в сущности, знаю о нем? Как мне теперь понять, что было правдой, а что - планом встряски? Был ли он искренен со мной, когда обнимал, целовал, говорил ласковые слова? Теперь все недомолвки, нестыковки и прочие странные вещи, на которые я раньше старалась не обращать внимания, начали обретать смысл. Это ведь была просто игра... Или все же нечто большее?

Я встречала магов, излеченных от вируса. Точнее, они становились обычными людьми, ведь к ним применяли заклятье разрушения магии. Признаться, они меня немного пугали. Вроде, нормальные люди на первый взгляд, пусть и с провалами в памяти. Но было такое чувство, словно вирус все равно где-то внутри них. Затаился, уснул и ждет своего часа, чтобы вырваться на свободу... Глупость, конечно, но я никак не могла избавиться от этого чувства... По отношению ко второй ипостаси Армандо Торреса я испытывала нечто подобное. А вот по его первому воплощению я скучала...Он ведь стал мне очень близким. Ему хотелось верить... Хотелось надеяться, что я правда нужна ему...

Впервые за эти два дня я увидела Армандо на комиссии по служебному соответствию. Он был вызван, как свидетель. Все заседание я боялась взглянуть на него, постоянно опускала глаза, но чувствовала его взгляд. Он рьяно меня защищал, говорил, что я его спасла. В итоге я отделалась лишь замечанием за несоблюдение инструкции. На службе меня восстановили. А еще одним сюрпризом для меня явилось то, что Армандо тоже попросил принять его официально в ЧМК. Выходит, он не собирался уезжать из столицы?

Я поспешно покинула зал заседаний, чтобы избежать встречи с Армандо. Я и хотела ее, и боялась одновременно. К сожалению, в сердечных делах я еще не научилась смотреть в лицо проблеме, а не бежать от нее...

- Элис!

Армандо догнал меня уже на улице. Рано или поздно нам придется поговорить... Я обернулась, увидела его, и сердце мое забилось сильнее...

- Неужели тебе нечего сказать мне? - спросил мужчина.

Я не могла смотреть ему в глаза.

- Есть... Я очень благодарна тебе за все, что ты для меня сделал. Как видишь, твоя особая методика отлично работает, можешь и дальше практиковаться.

Да, не сдержалась... Иногда мне и вправду лучше молчать.

- Ты язвишь, когда тебе больно, - произнес Армандо. - Я знаю, о чем ты думаешь... Что я притворялся ради встряски... Это не так.

Я молчала, разглядывая асфальт под ногами.

- Элис... Выходи за меня замуж!

Эта неожиданная фраза заставила меня поднять глаза. Нет, он не мог такое произнести... Наверняка, это плод моего воображения...

- Выходи за меня... - повторил Армандо.

Я видела, что его руки дрожат... Его слова обескуражили меня, повергли в шок.

- Я совсем не знаю тебя...

- Ты знаешь достаточно...

Нет, это невозможно...

- Я совсем тебя не знаю! - повторила, повышая голос. - Встряска закончилась, не надо больше!

Находиться рядом с ним дольше было выше моих сил. Во мне смешалось все... И радость, и влечение, и иррациональный страх перед одержимыми, и сомнения... Я не могла разобраться со всем этим прямо сейчас. Развернувшись, почти побежала к машине, спасаясь от собственных чувств. Армандо не стал меня преследовать.

Тайна внутри

Вообще-то у боевых магов особо не бывает выходных. То дежурства, то внеплановые вылеты... А у меня вот появился - целое воскресенье. А завтра все - официально на службу, хватит уже прохлаждаться. Тем более, разрешение комиссии получено. Надеюсь, работа поможет мне отвлечься от совершенно ненужных мыслей... А пока есть еще целый день, чтобы побездельничать. Как вставать не хочется... Сегодня должна наконец вернуться тетушка Кори. Может быть, она уже здесь? Я шепотом прочла заклинание усиления слуха и сосредоточилась на том, что происходит в квартире. Айзек и Кори разговаривали, по-моему, на кухне.

- Ты уверен, что она восстановилась полностью? - спросил встревоженный женский голос.

- Магия восстановилась без сомнения, а вот эмоциональное состояние... Я столько извинялся, объяснял, что другого выхода не было. Элис только кивает, говорит, что все понимает, но все равно я чувствую, что между нами уже все не так, как прежде.

- Уверена, она успокоится со временем, Айзек... Может, мы зря пошли на это? Я ведь чуть с ума не сошла, все думала... Угораздило же меня оказаться единственным человеком среди вас! Я же ничего не смыслю в этой вашей магии!

- Чертов эйр все испортил! Я обязательно добьюсь, чтоб ему еще пришили разглашение служебной тайны! Кори, я не могу забыть ее взгляд... Элис так смотрела на меня, словно... словно окончательно разочаровалась во мне. Ложь - это гадко, даже во спасение.

- Элис поймет... Она умная девочка.

- Нас с тобой может и поймет... А вот Армандо... Похоже, у них роман.

- Айзек, ты серьезно?

- Сначала я думал, что парень решил импровизировать, ускорить встряску, но теперь думаю, с его стороны есть нечто большее. Элис не хочет с ним разговаривать, и он реально страдает. Я вижу это... И уезжать из города не хочет, на службу попросился. Наверняка из-за Элис...

- Мы с тобой хотели, как лучше, но, похоже, еще больше осложнили все...

- Оказывается, быть родителями очень непросто. Как думаешь, мы справляемся?

- По крайней мере, очень стараемся...

Несколько секунд они молчали, а потом вновь заговорил Айзек. Его тон почти неуловимо изменился, как и эмоции. Появилось что-то теплое, нежное...

- Кори, мы с Элис так скучали по тебе... Я очень скучал... Кори...

Я поняла, что разговор стал очень личным, и сняла заклинание. Не стану подглядывать за тем, что касается только двоих. У моих названных родителей все просто... Ничего не стоит между ними, ничего не мешает счастью... Почему же мне вечно что-то мешает?

Поразмыслив пару секунд о мировой несправедливости, поднялась и привела себя в порядок. Кори вернулась, а, значит, жизнь непременно должна наладиться. Я так скучала по ней, что не передать словами. Вот уж кто точно сможет понять меня и поддержать. Айзек, конечно, замечательный, но все же с ним не поделишься сердечными заботами.

Кори обняла меня крепко и расплакалась. Как настоящая актриса, она всегда была очень чувствительной и эмоциональной, а еще очень доброй и любящей. Она смогла мне дать материнскую заботу и любовь. Кори старалась быть для меня всем: и матерью, и подругой, и даже психологом. Так уж вышло, что мы с ней остались вдвоем, ведь больше близких родственников не было, а потому держались друг за друга.

В свои сорок пять лет тетушка прекрасно выглядела и могла дать фору любой молоденькой красотке. Хрупкая, миниатюрная, с тонкими чертами лица, с дивными голубыми глазами и длинными черными волосами... Даже едва заметные морщинки ее не портили. Я всегда стремилась быть на нее похожей, как на идеал женской красоты. Айзек смотрел на Кори с обожанием, и я мечтала однажды поймать подобный взгляд от мужчины... И она очень любила Айзека, хоть мы и старались не обсуждать это. Любила, когда он был женат, все ждала, ждала... Вот и дождалась. Она заслужила счастье... А я, видимо, еще нет, раз у меня вечно все идет прахом!

Видно было, что Айзек испытывает облегчение, видя нас с Кори. Я представляю, как ему было тяжело в одиночку справляться с моими проблемами.

- Ладно, у вас тут женские дела, не буду мешать, - с улыбкой сказал он. - Только давайте поменьше слез.

Однако тетушка следовать совету не спешила. Она все утирала слезы, целовала меня и просила прощенье за то, что оставила в трудную минуту.

- Не плачь, пожалуйста, - попросила я. - Я ведь уже взрослая и все понимаю. Ты все равно была рядом, даже в мыслях.

- Элис, ты ведь такая ранимая... Я все думала, как ты все это перенесешь, долго не разрешала Айзеку эту самую... встряску. Но выхода правда не было, ведь без магии ты бы все равно не смогла бы нормально жить. В госпитале рассказывали, что многие маги, лишившиеся способностей, даже решались на самоубийство... Я как услышала это... Ой, лучше не вспоминать! А Армандо показался мне надежным...

- Ты общалась с ним? - встрепенулась я.

- Конечно! Не могла же я доверить тебя непонятно кому... Он такой растерянный был, несчастный. Все незнакомое вокруг, не помнит ничего... Айзек все разузнал о нем, ну, в том городе, где Армандо раньше жил. Еще с целителями долго консультировались, чтобы не навредить тебе... Он говорил, что все сделает, чтобы тебе помочь, что благодарен за спасение.

- Все сделал... - глухо проговорила я. - И даже слишком...

- Элис, ты расскажешь, что случилось между вами?

- Он влюбленного изображал...

- А ты уверена, что только изображал?

- Не знаю...

- Ты разговаривала с ним? Ну, после всего...

Я лишь кивнула, опуская глаза.

- И что же он сказал? - вкрадчиво спросила Кори.

- Просил выйти за него замуж...

Воспоминания о непрошенных словах Армандо против воли отозвались теплом в душе. Я не хотела думать о причинах этого, реальных или мнимых... Это просто было очень приятно, пусть я и не могла ответить так, как хотело сердце. Я уже слышала эти слова от другого мужчины, когда-то давно, но точно помню, что подобных эмоций не испытывала. А сейчас, от Армандо, который казался мне самой неразрешимой загадкой, услышать предложение руки и сердца оказалось волнующе... А еще я очень тосковала по нему...

- Элис, у тебя ведь все на лице написано... Влюбилась?

- Не знаю... - упрямо повторила я, быстро стерев скатившуюся слезинку. - И о нем ничего не знаю... Только его роль, придуманный образ...

- Но подумай, для чего ему продолжать играть сейчас?

- Может, он считает, что по-прежнему обязан мне... Кори, он пугает меня! он же был одержимым... Я до сих пор не могу вспомнить без содрогания ту ночь, когда все произошло. Он стоял передо мной такой страшный, весь в черном... Помню, как стрелял в меня...

- Элис, может, нужно довериться сердцу, а не разуму.

- Я уже однажды доверилась сердцу!

Я встала и подошла к окну. Утренний город жил собственной жизнью, и ему не было дело до проблем собственных жителей...

- Кори, я просто буду жить... Буду работать, стараться... Справлюсь, наконец-то, с боязнью полетов. Главное, что я снова маг.

Я почти верила собственным словам, но по щеке вновь бежала слезинка... А я ведь обещала себе никогда не плакать больше из-за мужчины...

На следующий день идя по коридорам ЧМК, я все время оглядывалась в поисках Армандо. Я боялась встретить его и хотела этого одновременно. Это было очень непонятное чувство, полное противоречие. Нечто подобное я испытывала, когда смотрела на него. Вроде передо мной дорогой сердцу мужчина, но в то же время совершенно чужой... Я так и не решилась спросить у Айзека, в каком отделе теперь Армандо служит, поэтому ожидала встретить за каждым поворотом... Однако этого не случилось.

Боевые маги встретили меня доброжелательно, поздравили с выздоровлением, пообещали поддерживать и помогать первое время. Мой прежний инструктор, Марк, веселый усатый пожилой маг, похлопал меня по плечу и сказал:

- Молодец, что вернулась! будем снова вместе с тобой летать. А хочешь, я тебя маголетом научу управлять? Глядишь, пси-магия быстрее восстановится.

- Очень хочу! - уверенно ответила я.

Нужно обязательно заняться чем-нибудь новым, справиться со страхами... Этому еще Армандо меня учил... Его образ буквально преследовал меня повсюду.

Жизнь потекла своим чередом. Марк выполнил обещание, и теперь каждый день я тренировалась управлять маголетом. Сначала было очень страшно... Маголет трясло, он вилял из стороны в сторону, потому что я никак не могла нормально сосредоточиться. Однако постепенно все налаживалось, и я даже стала получать удовольствие от полетов. Это ведь так прекрасно - взмывать в облака... Так захватывающе управлять таким сложным механизмом, чувствовать, как он повинуется твоим мыслям. Айзек решил, что мне не стоит пока участвовать в крупных операциях, поэтому мы с Марком патрулировали город, ловили торговцев, которые незаконно распространяли магические артефакты, проверяли магические салоны. Я очень радовалась, ощущая себя полезной.

А через пару недель Айзек вызвал меня к себе в кабинет для важного разговора. По всему выходило, что он хочет побеседовать со мной именно как начальник с подчиненной. Сначала мы разговаривали о всяких пустяках, но я чувствовала, что он хочет сказать нечто важное, но не решается.

- Элис... Я хочу попросить тебя о помощи. Точнее сказать, прошу, как командир боевых магов, а не как близкий человек.

- Я сделаю все, что в моих силах.

- Дело вот в чем... Ты и Армандо Торрес можете сыграть ключевую роль в борьбе с одержимыми. Ваш случай уникальный. Ты спасла его, отдав собственную энергию, и он остался магом. Такого еще не случалось...

- Но он все равно ничего не помнит. Что я могу сделать?

- Важная информация все еще внутри него. Твоя пси-магия восстановилась?

- Да... почти...

- Отлично. Я прошу тебя снова установить связь с Армандо и попытаться пробудить воспоминания.

Произнеся эти слова, Айзек внимательно наблюдал за моей реакцией.

- Но с ним ведь уже работали лучшие ментальные маги, - ответила я, стараясь не выдавать волнения. - Что я-то могу сделать?

- Вы связаны, Элис, и с этим уже ничего не поделать. Пойми, он единственный, кто излечился от вируса и остался магом, а потому есть шанс вернуть воспоминания. Нам нужно хоть что-то, любой намек... Человек, место, название... Хоть какая-то зацепка.

Я молчала. Айзек терпеливо ожидал ответа, стуча по столу карандашом. С одной стороны мне нравилась та размеренность и спокойствие, установившиеся в моей жизни. Однако я могла обманывать саму себя сколько угодно... Воспоминания об Армандо не оставляли меня, а тайна одержимых хоть и пугала, но в то же время манила и завораживала. Мне очень хотелось разгадать ее.

- А если у меня ничего не выйдет?

- Просто попытайся.

- Хорошо, я попробую...

Когда я уже уходила, Айзек вдруг окликнул меня и произнес:

- Элис... Он хороший человек.

Связь

После моих прежних отношений, закончившихся полным крахом, Айзек неизменно воспринимал в штыки любых претендентов на мое внимание. Все говорил, что я должна встретить того, кто будет меня достоин, и тогда я обязательно буду счастливой. Я, конечно, встречать никого не собиралась, так как придумала этот глупый запрет на чувства... Да, теперь это казалось мне глупым. Встретив Армандо и вновь ощутив сильные эмоции, я поняла, что жизнь моя без них будет невыносимо пуста. И пусть в этот раз все тоже закончилось крахом! Или не закончилось? Если уж Армандо даже на Айзека произвел впечатление...

Не стану отрицать, что я очень хотела вновь увидеть мужчину, который за короткое время смог осчастливить меня и разочаровать. Все думала, а что если бы все было не так? Если бы не было никакой встряски, а Армандо - просто человек, появившийся так внезапно в моей жизни, но сумевший стать очень близким. Просто два человека, которые понравились друг другу... Это ведь так замечательно! Так просто, но в то же время, так ценно... Но мне достался вариант посложнее. Если пси-магия сработает, и я смогу пробиться через барьер памяти, кто знает, что я там найду? Зловещую тайну одержимых?

А вообще, блуждание по закоулкам чужой памяти - занятие не из приятных. Пси-магия действует на подсознание - это то, что человек почти не осознает и не может контролировать. Это темная часть сознания, которая, порой, пугает собственного носителя. У всех людей есть нечто, что они хотели бы скрыть на самой глубине души. Я знаю этот процесс лишь в теории, так как никогда профессионально этим не занималась. Просто не было желания... А вот теперь придется.

Айзек снял меня с патрулирования, и поэтому с полетами пришлось временно расстаться. А я ведь уже почти полюбила высоту... Но приказ есть приказ. Возможно, все к лучшему. Если узнаю больше об одержимых, то и удастся, возможно, преодолеть страх перед ними. И, в конце концов, хотелось уже совершить что-то значительное. Не вечно же терпеть фиаско во всех делах.

Когда шла в допросную комнату, чувствовала, как дрожат руки... Это было предвкушение встречи, чего-то нового, вихря эмоций... Сейчас я увижу его! Пусть я и не могла пока определиться до конца со своим отношением к этому мужчине, но смотреть-то было можно... Допросные комнаты располагались в отделе ментальных магов. Это такие помещения, изолированные от любых внешних раздражителей. Для пси-магии большую роль играет тишина, ведь любой посторонний звук может сбить настрой... Я подошла к металлической двери, достала карту-пропуск... Замерла, сделав несколько глубоких вдохов. Нужно успокоиться...

Раздвижные двери открылись, и я вошла. Армандо сидел за столом, сложим руки перед собой. В комнате горел приглушенный свет, что также лучше помогало сосредоточиться, а потому я не смогла разглядеть его глаз, когда он обернулся. Заметила лишь, что мужчина дернулся, хотел встать, но потом передумал и остался на месте. Я тут же вспомнила, как Армандо встречал меня, когда я приезжала в его дом. Улыбался, смотрел ласково, обнимал... Подойдя ближе, остановилась около стола. Теперь я видела его глаза, и в них плескалась грусть. Армандо смотрел на меня снизу вверх внимательным цепким взглядом.

- Здравствуй... - первой произнесла я.

- Здравствуй, Элис, - ответил он и улыбнулся.

Я села напротив, оглядела комнату. Стены серые, минимум мебели, на потолке несколько желтых светильников, создававших эффект полумрака. Кроме стола и двух стульев, шкаф с оборудованием в углу... Все скромно, неприметно, чтобы не создавать лишних звуковых и визуальных раздражителей.

- Я очень рад видеть тебя.

Все это время Армандо не спускал с меня глаз. Его внимание не казалось мне навязчивым. Наоборот, мне было уютно под его теплым взглядом. Я тоже хотела сказать, что рада его видеть, но что-то внутри меня остановило. Вот так бы сидеть молча, смотреть друг на друга...

- У тебя все хорошо, Элис?

- Да, спасибо...

- Я рад... Хорошо, что вернулась к работе.

- А ты? Где ты сейчас служишь? - спросила я, стараясь не показывать излишнего интереса.

- В отделе информационной безопасности. Скукотища... Но Айзек сказал, что мне не стоит пока возвращаться к боевым магам, пока все не прояснится.

Я кивнула. Похоже, они с Айзеком стали приятелями, кто бы мог подумать?

- Приятно, что ты вот так сидишь рядом и не убегаешь, - с улыбкой произнес Армандо. - Ты прости за наш последний разговор... Мне не стоило пугать тебя своей настойчивостью.

- Не стоило, - согласилась я, опустив глаза.

В памяти всплыли его слова, когда он просил стать его женой. Хорошее воспоминание, не смотря ни на что.

- Просто я тебя увидел, и у меня в очередной раз сорвало крышу. Я больше не буду на тебя давить, обещаю. Ты сама должна разобраться, веришь мне или нет.

- Ты помог мне, и я очень тебе благодарна, - искренне сказала я.

- Нет, это ты меня спасла. Странно, но я помню, как увидел тебя в ту ночь... Я будто очнулся на какое-то время. Помню, ты стояла передо мной такая испуганная, шептала заклинание. И тогда я подумал, что ты можешь мне помочь...

- Это невозможно... Ты не можешь помнить...

- Но это так.

Я ведь тоже чувствовала в тот миг, что одержимый словно просит о помощи. Может быть, человеческое сознание периодически просыпается у них?

- Что еще ты помнишь?

- Больше ничего... Только раскопки, когда все случилось. Помню, я не хотел ехать туда, какое-то предчувствие нехорошее преследовало... Естественно я к нему не прислушался, да и приказ нарушить не мог. Тогда я познакомился с Брэйном. Это брат Императора, ты знаешь... Он руководил раскопками. Это были развалины древнего города, названия которого уже никто не помнит. Когда отыскали злосчастный тайник в подвале одного из разрушенных домов, все очень радовались. У Брэйна глаза горели в предвкушении скорых открытий. Он сам отыскал саркофаг под землей. Он был полностью сделан из золота и испещрен какими-то знаками. Когда саркофаг подняли на поверхность, Брэйн тот час же решил его открыть. Другие ученые отговаривали его, хотели вначале расшифровать письменность, но он был непреклонен. Я смутно помню, что было дальше... У меня перед глазами стоит полуистлевший мертвец в странной серебристой одежде, похожей на фольгу. Помню, я слышал голос... Он звал куда-то, обещал что-то... Помню крики...

- Больше ничего не помнишь?

- Помню тебя... Знаешь, довольно жутко осознавать, что из памяти выпало целых два года. С одной стороны, хочется узнать, но с другой, думаешь, может, не стоит?

- Как по мне, лучше всегда знать правду, - ответила я и только через секунду осознала, какой двойной смысл носят мои слова.

Армандо сразу нахмурился, опустил глаза. Я достала из шкафа генератор мыслеформ и поставила на стол.

- Попробуем сначала так. Может, удастся увидеть хоть что.

- Я много раз пробовал, Элис...

- Теперь я помогу...

Иногда генератор воспроизводил то, что скрыто в подсознании, то, что человек не помнил. Нужно лишь небольшое воздействие пси-магии, а для этого нужно прикосновение... Я встала у Армандо за спиной, положила ладони ему на плечи. Он вздрогнул, шумно выдохнув. Я же невольно провела руками по его плечам... Я еще не забыла, как приятно к нему прикасаться.

- Расслабься, - попросила я.

- Постараюсь, - чуть слышно ответил мужчина.

Я закрыла глаза и запустила пси-импульс, заставляющий сознание работать интенсивнее. Генератор зашипел, а потом издал короткий свистящий звук. Я открыла глаза, но вместо картинки увидела лишь серые разводы в воздухе, напоминавшие застывший туман.

- Вот так всегда, - сказал Армандо.

- Ладно, раз техника не помогает, будем устанавливать связь.

- Я доверяю тебе полностью... - сказал он.

Я по-прежнему стояла за спиной и не могла видеть его лица, но сердце мое невольно наполнялось нежностью.

- Помнишь, я обещал, что разрешу прочесть свои мысли? - спросил Армандо.

- Я заберусь гораздо глубже...

Сжав виски мужчины ладонями, я установила связь. Окружающий мир растворился, исчез. Настало время мне отправиться в особенное путешествие в чужое подсознание. Сначала перед глазами был туман - густой, клубящийся. Как тот, из которого сделаны маски на лицах одержимых...

Туман постепенно рассеивался, и передо мной открылся длинный темный коридор, по обе стороны которого располагались ржавые железные двери. Я толкнула первую из них, и мне явилось страшное видение мертвеца в золотом гробу. Я в оцепенении смотрела на пустые глазницы, в которых копошились черви. Мертвец вдруг протянул ко мне костлявые руки в лохмотьях странной серебряной ткани. Его челюсти задвигались, словно он хотел мне что-то сказать... Я закричала, отпрянула и вновь оказалась в темном коридоре. Похоже, Армандо решил показать мне свои страхи... Что еще я здесь найду?

За следующей дверью я увидела крошечную комнату с большим зеркалом на стене. Перед ним спиной ко мне стояла женщина с длинными черными волосами, в белом кружевном платье, похожем на свадебное. Я как не силилась, не смогла разглядеть ее отражение. Поверхность зеркала была мутной и покрывалась рябью. Я хотела подойти, дотронуться до нее, но вдруг прямо с потолка посыпались сердечки, вырезанные из красной бумаги. Я даже залюбовалась этим зрелищем... Только падая на пол, сердца вдруг превращались в стеклянные и разбивались, разбивались...

Я захлопнула дверь, опасаясь утонуть в осколках. Следующая дверь оказалась новой, красивой, не тронутой ржавчиной. Открыв ее, оказалась в доме Армандо... В той комнате, где провела единственную ночь с ним. Я увидела кровать и два призрачных силуэта, сплетающихся в страстных объятиях... Я и Армандо... Я видела нас! Это воспоминание было очень дорого мужчине. Очень сокровенное и ценное. Я невольно засмотрелась, вспоминая собственные ощущения... Как совершенно потеряла голову... Армандо сохранил меня в потаенном уголке своей души.

Я захлопнула дверь, пытаясь оставить за ней свои чувства. Нужно идти дальше... Должно быть что-то важное... Следующая дверь оказалась просто громадной, исписанной непонятными знаками. На ней висело большое золотое кольцо, да так высоко, что я едва могла достать, привстав на цыпочки. Мне все же удалось за него ухватиться. Я не могла представить, как смогу открыть такую дверь, но она вдруг сама поддалась, стоило мне чуть потянуть за кольцо. За дверью оказалась стена, сложенная из камней разной формы, словно мозаика. Стена, которую не преодолеть... Я всем весом навалилась на камни, но они даже не шелохнулись. Должно же быть хоть какое-то слабое место...

Меня выдернуло в реальность. Пси-магия развеялась, решив, что дальше нет смысла находиться в чужом сознании. Армандо тяжело дышал, приходя в себя. Не удержавшись, провела рукой по его курчавым волосам... Снова села напротив, задумалась...

- Ты что-нибудь видела? - спросил он взволнованно.

- Видела... Конечно, не то, что хотелось бы... Твои воспоминания скрыты барьером, который подсознание воспринимает, как неприступную стену. Я не знаю, как преодолеть ее... Нужно попробовать что-то другое.

- Я сделаю все, что ты скажешь.

- Я видела женщину... Она в твоей голове. Это что-то грустное, горькое... Кто она?

Во мне говорило не только любопытство, но и ревность.

- Моя бывшая жена... Я не врал тебе, когда рассказывал о ней. Почти... Когда ты спасла меня, я первым делом захотел связаться с ней. Оказалось, она почти сразу после моего исчезновения устроила развод и вышла замуж. Словно только и ждала, когда со мной что-то случится.

- Разве так можно?

- Можно, если любовник - опытный юрист.

- Мне очень жаль...

- А мне уже нет, - ответил Армандо. - Я знаю, что еще ты видела... Нас... Знаешь, почему я тогда остановился? Боялся, если пойду до конца, ты меня не простишь. Но ты и так меня не простила, какая ирония...

Мужчина грустно улыбнулся, откинулся на спинку стула и прикрыл глаза.

Путешествие

- Забавно, что мы поменялись ролями, правда, Элис? Только теперь у меня самый красивый целитель...

Мы с Армандо сидели за столом в допросной комнате напротив друг друга. Я думала, а мужчина смотрел на меня, улыбался и, время от времени, развлекал репликами. На его последнее утверждение я никак не отреагировала.

- Может, и мне начать сочинять стихи?

- Удиви меня...

- Совсем неизвестно, что там, за стеной... И ты все не знаешь, что делать со мной... Ну, как?

- Неплохо, но требуется практика...

- Хорошо... Ты хочешь, чтоб видел я солнце, чтоб мир полюбил этот вместе с тобой... Мне жаль, только свет не вернется. Ведь жизнь без тебя - это полный... отстой!

Несколько секунд мы смотрели друг другу в глаза, не отрываясь. Не могу описать, что творилось у меня внутри, но все же удалось удержать себя в руках.

- Ты наглым образом украл мое стихотворение, - проговорила я.

- Я наполнил его новым смыслом...

Можно подумать, моя жизнь теперь не отстой... Магия вернулась, но я не чувствовала особой радости. Служба, полеты - это все лишь способ забыться и не думать о нем... Теперь, когда Армандо снова был так близко, я готова была забыть о своих страхах перед одержимыми и обиду. Почти готова... Мне казалось, что вот он передо мной - тот самый мужчина, ради которого я готова была отказаться от добровольного одиночества. Но все же не было той легкости в отношениях, как при встряске. Там я сама себе внушила, поддавшись уговорам Айзека, что Армандо можно доверять. Я сама его придумала, как и положено при встряске. Теперь мне предстояло узнать его настоящего...

Вздохнув, встала и взяла генератор мыслеформ. Он был старой модели, но еще довольно надежный, и изображения получались четкими, яркими... Мне нужно придумать способ, как пробить стену в подсознании Армандо. Простая магия не действует, но всегда есть лазейки. Да, мы имеем дело с неизвестным вирусом, природа которого совершенно непонятна. Может, это тоже особый вид магии, с которым не справиться... Но ведь Армандо человек, а потому его подсознание можно подтолкнуть к воспоминаниям...

Я сгенерировала мыслеформу, изображающую происшествие. Все, что я считала важным - фигура в окне и Армандо с клубящимся дымом вместо лица. Мужчина встал из-за стола и подошел к своему изображению, долго рассматривал.

- Даже не верится, что это действительно был я, - тихо произнес он. - Когда исцелился, много читал об одержимых, видео смотрел... И все до сих пор не могу поверить до конца.

Я встала рядом с ним, и мы теперь вместе рассматривали композицию.

- Что-нибудь чувствуешь? - спросила я.

- Ничего нового, - ответил мужчина после небольшой паузы.

- Почему у тебя руки спрятаны за спиной? Такое впечатление, будто ты что-то скрываешь.

Я и раньше думала об этом, раз за разом рассматривая мыслеформу, но так и не нашла разгадки. А, может, это вовсе и не значит ничего?

- Не знаю, Элис... Не помню... Знаю только, что у меня словно просветление было, когда я увидел тебя. Понял, что могу попросить о помощи...

- Возможно, такие просветления случались и раньше, только не такие яркие. Возможно, это поможет нам пробить стену. Слетаем кое-куда?

- Как скажешь, - с готовностью отозвался Армандо.

- Только управлять маголетом буду я. Не испугаешься?

- Я тебе полностью доверяю...

В глазах мужчины было нечто такое, отчего у меня в очередной раз все внутри перевернулось. А могу ли я доверять ему полностью?

Услышав о цели путешествия, Айзек сразу же разрешил взять свободный маголет. Я выбрала небольшой, двухместный, темно-зеленого цвета. Армандо занял место пассажира и с интересом наблюдал за моими приготовлениями к полету. Я была в себе уверена... Может, моей пси-магии и недостаточно, чтобы пробить стену, но для полета вполне хватит. Наша птичка легко взлетела и направилась на окраину столице, где круто перевернулась моя жизнь.

- Ты ловко управляешься, - заметил Армандо, улыбнувшись мне.

- Захотелось научиться... Не все же цветы сажать.

- Скажешь, куда мы летим?

- На то место, где все произошло. Одержимые обычно исчезают бесследно и никаких улик не оставляют, поэтому место схватки не изучают. А мне хочется осмотреть все повнимательнее, да и ты, может, еще вспомнишь что-нибудь.

При свете дня полуразрушенный дом совсем не пугал. Уже ничего не напоминало о недавней операции боевых магов. Мы с Армандо зашли в дом, поднялись наверх, туда, где я заметила ту фигуру в окне. Возможно я зря придаю этому столько значения... Возможно, это просто был какой-то другой одержимый... Но все же меня не покидало чувство, что здесь скрыто нечто зловещее. Я осмотрела пол, стены вокруг, но ничего кроме мусора и грязи не нашла.

- Здесь стоял тот, кому я дала прозвище «главарь», - сообщила я Армандо. - Мне почему-то показалось, что он руководил всем процессом.

- Я бы очень хотел помочь тебе, Элис, но больше ничего не могу вспомнить, как не пытаюсь... Первые несколько дней, после того, как очнулся, я вообще не спал. Все пытался вспомнить... Ничего конкретного... Вот, кажется, ухватил что-то, но вместо образа в голове какой-то туман... Или темная маслянистая жидкость... Она бурлит, бурлит...

Армандо прислонился в стене, прикрыв глаза. Я вдруг поняла, что он страдал не меньше меня, когда все произошло. Хотя, наши потери несравнимы... Я потеряла только магию, а он потерял жизнь... Пусть не буквально, но все же...

Мы покинули дом и пришли на то место, где впервые встретились. Это было странно... Разве я могла бы подумать даже в бреду, что буду стоять сейчас рядом с этим одержимым и чувствовать к нему столько всего?

Я осматривала все вокруг, особо не надеясь на успех. Но вдруг что-то привлекло мое внимание... Здесь в траве валялись камни, мусор, но кое-что выделялось из общей картины. Я подняла необычный камешек и рассмотрела. Он был неправильной формы и весь испещрен мелкими отверстиями. Еще камень блестел на солнце зеленоватыми переливами. Армандо моей находке не впечатлился. Мало ли какой мусор может здесь валяться? А я все вспоминала ту ночь... Перед глазами стоял одержимый, который держал руки за спиной, словно хотел спрятать что-то... На всякий случай спрятала камешки в карман форменного жилета.

- Что будем делать дальше? - спросил Армандо.

Было видно, что он расстроен тем, что не может вспомнить ничего полезного, помочь мне. Я же думала, чем еще можно активировать его память...

- Давай слетаем на место раскопок. Там ведь все началось, - предложила я.

Тот мертвец в саркофаге прочно засел в подсознании Армандо и очень пугал его. Значит, то место должно вызывать сильные эмоции.

- Как скажешь, Элис, - покорно согласился мужчина.

Место раскопок располагалось довольно далеко от столицы, а потому пришлось бы лететь несколько часов. Это одержимым и эйрам расстояния не страшны, но мы с Армандо были всего лишь обычными магами, поэтому летательную машину пришлось немного переоборудовать. В хранилище я взяла парочку сфер с заклинаниями порталов, чтобы сэкономить время дороги. А на маголет требовалось установить отражатели на случай неожиданной встречи с одержимыми. Армандо сам перетаскал тяжелые отражатели из хранилища и установил их на маголет. Теперь мы были готовы к путешествию.

Пока летели, вели неспешную беседу. Признаться, я соскучилась по нашим разговорам. Скользкой темы отношений не затрагивали, и это к лучшему, потому что между нами, наконец, исчезла неловкость, и установилось взаимопонимание.

Место раскопки было видно издалека. После того, как вирус вырвался, все вокруг законсервировали с помощью магии, чтобы никто больше не смог проникнуть туда. К счастью, вирус не распространялся по воздуху, а только от зараженных. Место раскопок накрыли магическим куполом, который застыл и превратился в стеклянную розовую массу, которая светилась на солнце. Зрелище, признаться, было впечатляющее. Казалось, что смотришь на сооружение какой-то иной цивилизации, величественное и прекрасное. Я посадила маголет в нескольких метров от стеклянной стены, и мы с Армандо пошли посмотреть поближе.

- Памятник человеческой глупости, - проговорил мужчина, рассматривая розовый купол.

Я дотронулась до стекла и почувствовала холод. Это вещество не было прозрачным, а потому сквозь него ничего конкретного разглядеть было нельзя. Только сплошная стеклянная масса...

- Вот там стояли палатки боевых магов, - пояснил Армандо. - Здесь жили археологи... Вот там, дальше, велись раскопки... Все погребено... И саркофаг остался где-то там...

Армандо дотронулся до стекла и медленно пошел вперед, ведя по стеклу ладонью. Мне было неуютно в этом месте. От него веяло тоской и безысходностью.

- Он все еще там... - повторил Армандо. - Мертвец, которому тысячи лет... Он говорит со мной!

Мужчина закричал, отпрянул от стеклянной стены, упал на землю. Я бросилась к нему и увидела в его глазах страх.

- Элис, я чувствую его... Мне кажется, он меня видит...

- Ты в безопасности... Он никогда не выберется отсюда.

Я помогла Армандо встать, и мы вернулись в маголет. Всю обратную дорогу мужчина почти не говорил со мной и был очень сосредоточенным. А мне казалось, что в следующий раз связь может сработать. Я разберу стену по кирпичикам, если потребуется.

Пока я сдавала маголет и подписывала необходимые бумаги, Армандо ждал меня около ангара. Мы пошли вместе неспешно, ничего не говоря друг другу. Я провела с ним целый день, и была очень рада этому. Меня буквально переполняли чувства... Не в силах больше сдерживаться, взяла Армандо за руку, остановила и крепко обняла, как бывало раньше. Хотела почувствовать тепло... Мужчина сначала опешил, но потом обнял меня в ответ, погладив волосы.

- Ну что ты, Элис? - ласково спросил он. - Сама ведь хочешь ласки, так почему отталкиваешь?

- Не знаю... - прошептала я, украдкой смахнув непрошенную слезинку.

- Я подожду...

Стена

Сегодня Армандо уговорил меня вместе опросной комнаты поехать в его дом. Мол, там атмосфера лучше, и спокойнее, и легче будет сосредоточиться. А то допросная комната слишком уж официальное место. Пусть там и оборудовано все для использования пси-магии, но нет души. Я, честно говоря, не представляла, как вернусь туда... Но почему-то согласилась. После моего порыва, когда я бросилась обнимать Армандо, он как-то воодушевился, стал чаще улыбаться.

Я первым делом пошла осматривать сад. Там все цвело и благоухало, и видно было, что за растениями ухаживают. Садовник Армандо вернулся на работу. Я посмотрела на свои любимые алфины. Цветов было столько, что они скрывали зелень и водную гладь. Водные розы выступали свидетельством того, что хоть что-то в той истории было правдой. А когда все рухнуло, пришлось за садом ухаживать другому человеку... Получается, что я и тут все бросила, едва начав, снова сбежала от проблем... Думать об этом не хотелось.

Армандо поставил стол посреди гостиной и два стула, воссоздавая обстановку допросной комнаты. А я все никак не могла сосредоточиться на работе. Теплая атмосфера этого дома обволакивала меня, возвращала в недавнее прошлое, где все было хорошо... Почему очень часто что-то приятное в жизни оказывается иллюзией?

- Будто все, как раньше... - тихо произнес Армандо. - Только платья шли тебе гораздо больше, чем форма.

Я села напротив него, положила на стол блестящие камни, которые нашла на месте нашей первой встречи, и принялась рассматривать, положив голову на сложенные руки. Мужчина повторил мой жест, вот только смотрел совсем не на камни.

- Думаешь, именно это я прятал за спиной? - задумчиво спросил он.

- Такова моя теория... Я уже в справочниках смотрела, и у ребят наших спрашивала... Никто не знает, где такие камни найти можно. Уверена, это часть общей головоломки.

Атмосфера этого дома завораживала меня все больше, и о работе совсем не хотелось разговаривать. Хотелось больше узнать об Армандо, попытаться понять его.

- Что было после того, как ты очнулся?

- Это было очень странно... Я долго лежал в карантине... Это такая камера, больше напоминающая гроб. Сначала думал, что умер. Ничего не мог понять, ведь последнее, что помнил, это как Брэйн открыл проклятый саркофаг. Потом пришли маги, допрашивали меня... Очень удивились, когда узнали, что мои способности сохранились. Мне казалось, что я вижу страшный сон, который все никак не прекращался. Айзек приходил, рассказывал обо все, об одержимых, о вирусе. Осознать, что такое случилось со мной, было трудно.

- Тебе хотелось вернуться домой?

- Сначала очень хотелось, но меня не отпускали, потому что каждый день пытались вернуть воспоминания. Каких только процедур со мной не проводили... Это было нелегко... Я попросил Айзека сообщить жене, привезти ее в столицу, а потом... Узнал, что она вовсе и не думала меня ждать.

- Тебе по-прежнему больно об этом думать?

- Я думаю, что это к лучшему... Если человек по-настоящему любит кого-то, то никогда не перестанет ждать и надеяться. Я бы ждал... Но это ее выбор, и я желаю ей счастья.

- И ты так легко забыл ее? - не удержалась я от вопроса.

На самом деле я хотела спросить совсем о другом... Была ли я всего лишь средством забыть несчастную любовь? По пристальному взгляду мужчины я поняла, что он прочел истинный смысл вопроса между строк.

- Все не так просто, Элис... Та жизнь до инфицирования казалась мне почти нереальной. Я помнил все, но едва ли испытывал чувства. Я не мог найти себе место в этом мире, где люди смотрят с подозрением и всеми способами пытаются вытащить информацию... Мне не было больше места в родном городе, но и в столице тоже. Я очень благодарен Айзеку, он помог мне получить этот дом. Здесь жил двоюродный брат моего покойного отца. Мы почти никогда не общались... Он умер недавно, и наследников не было. Единственным наследником оказался я...

- А еще родные у тебя есть?

- Мама... Она приезжала ко мне, но сейчас вернулась домой. Пожилым людям сложно менять обстановку, но однажды я обязательно перевезу ее к себе.

- Значит, ты не уедешь из столицы? - спросила дрогнувшим голосом.

- Нет, Элис, не уеду... А как бы хотелось тебе?

Я не ответила, продолжая всматриваться в блестящие камни. Казалось, что в них скрыто нечто важное, и я вот-вот найду ответ... Армандо вздохнул и присоединился ко мне.

- Если подумать, все это очень интересно, - произнесла я. - Чего хотят одержимые? Должна же у них быть какая-то цель...

- Захватить побольше магов. Может, от этого их сила увеличивается? Вирус словно обладает собственной волей, управляет... Я словно слышал в голове слова того древнего мертвеца из саркофага. Может, это говорил сам вирус? Я ведь снова слышал этот голос рядом со стеклянным куполом...

- Да, все началось с того мертвеца... Я думаю, что этот голос у тебя в голове просто отголоски скрытых воспоминаний. Они очень пугают тебя... Эта болезнь не физическая, а магическая. Вирус влияет не на тело мага, а на энергетическую оболочку, делая его еще сильнее, могущественнее, но при этом теряется что-то важное, человеческое. Личность растворяется, душа черствеет...

- Тебе это ничего не напоминает, Элис? Ты читала торию о связи одержимых и эйров?

- Да, читала что-то...

- А я, пару недель находясь в карантине, изучил все, что только можно. У эйров очень специфичное общество. Они прагматичны, мало подвержаны страстям, и у них весьма своеобразное представление о морали. Сейчас, конечно, они влились в людское общество, переняв кое-какие качества, но еще пару несколько десятков лет назад им вообще запрещалось работать рядом с людьми, занимать важные посты. Они жили едва ли не в резервациях... Это сейчас идет борьба за всеобщее равенство разумных жителей Восточной Империи. Ученые до сих пор не могут определить, как именно эволюционировали эйры. Наверняка предками их были обычные люди.

- Да, это интересная теория... Возможно, в древности тоже случилась эпидемия вируса...

- И люди отыскали более действенный способ борьбы с ним, нежели простое рассеивание магии. Возможно, эйры - потомки излеченных от вируса, которые сохранили некоторые способности одержимых, но утратили нечто важное для людей. Возьмем твоего знакомого Доджа...

При упоминании ненавистного инспектора я невольно скривилась.

- Вор и взяточник, - бесстрастно продолжил Армандо. - Он даже не побоялся ответственности, чтобы отомстить тебе за то, что ты завела на него дело. Он подло явился сюда и раскрыл важную служебную тайну, не заботясь о последствиях. Эйры следуют низменным чувствам, например, мести... А сколько еще случаев их недобросовестности? Но их везде и всюду защищают, как малочисленную расу...

- Утратили что-то важное... - задумчиво повторила я. - Нет совести, сочувствия, доброты...

- У эйров очень интересные мифы. Например, в них говорится, что их предков прокляли за то, что они захотели быть равными богам. После этого люди стали ущербными, имея лишь тень былого величия. Может быть, это означает, что эйры лишились магии, но до сих пор имеют некоторые способности, например, перемещение в пространстве.

- Да, это все очень интересно... Но все же не хотелось бы, чтоб одержимые превратились в эйров. Может, есть шанс закончить все более удачно, пока есть время... Пока эпидемия не распространилась по всей планете.

- Если кто и может разрушить стену, то только ты, Элис...

Если бы я могла... Эти разговоры лишь отвлекали от главного. Я все оттягивала момент связи, чтобы в очередной раз не расписаться в собственной беспомощности. Страшно осознавать, что от нас зависит судьба целого мира...

- Ладно, попробуем, - сказала я. - Надеюсь, наше путешествие не прошло бесследно.

Я встала у Армандо за спиной и сжала пальцами его виски, шепча заклинание. туман окутал меня, подхватил, унося все дальше и дальше... Я очнулась, стоя у окна гостиной... На мне было длинное синее платье из шифона, а волосы распущены по плечам...

- Элис, как ты прекрасна!

Армандо возник передо мной, такой красивый, такой близкий... Что это? Явно не воспоминание... Может быть, мечта?

- Элис...

Мужчина прижал меня к себе, провел ладонями по спине, не скрытой легкой тканью. Его губы коснулись моих, и я едва не задохнулась от нахлынувших чувств. Я даже забыла на мгновенье, что нахожусь у него в голове...

- Элис, посмотри, что творится в моей душе...

Армандо развернул меня лицом к окну, и я увидела сад, за которым ухаживала с такой любовью... Сад был мертв... Цветы засохли, а деревья и кусты покрывали редуие пожелтевшие листья. Трава стала сухой и ржавой... Пожухлые стебли алфин плавала в мутной воде... Мне стало так грустно, что на глаза навернулись слезы.

Обернулась к Армандо, чтобы обнять его, утешить, но вместо родного человека увидела отвратительного мертвеца. Он смотрел на меня пустыми глазницами голого черепа, а челюсть двигалась...

- Он мой... Всегда будет моим!

Я оттолкнула мерзкое видение и бросилась к двери. Свет будто погас... Я оказалась в темном помещении с узким потолком. Глаза никак не хотели привыкать к темноте, и я не могла разглядеть никаких деталей, но слышала звук... Это было похоже на бурление кипящей воды. Я боялась сделать хоть шаг... Вытянула руку, дотронулась до стены, но тут же отдернула ее, потому что стена оказалась покрыта чем-то мокрым и липким. Сделала осторожный шаг вперед, потом еще...

И появился свет. Он вспыхнул неожиданно, появившись ниоткуда. Передо мной было озеро из темной бурлящей жидкости. Я была босиком, и эта жидкость доставала до моих ног, словно стремясь затащить меня в глубину. Несмотря на бурление, вещество было холодным. Я отпрянула с отвращением... Черные щупальца уползли обратно в озеро, не оставив на коже никаких следов...

- Элис, помоги!

Я увидела Армандо... Он барахтался в озере, стремясь выбраться из черной жижи. Он шумно дышал, стараясь ухватить хотя бы глоток чистого воздуха. Я бросилась к нему, забыв о страхе и брезгливости. Не знаю, как сама не утонула... Схватила Армандо за руки, потянула к себе... Последнее, что увидела, были его огромные глаза, полные ужаса...

Картинка снова поменялась, и я вновь оказалась в гостиной. Армандо рядом не было, а за окном я увидела лишь темноту. Подошла к двери и открыла ее... За дверью оказалась уже знакомая стена, сложенная из камней разной причудливой формы. Как же мне сломать ее? Ведь должен быть способ...

Стена... Она ведь не только скрывает воспоминания. Такую же стену я выстроила между мной и Армандо. Если я разрушу одну, может, и другая поддастся? Мне нужны были эмоции, чтобы вернуть магию, так может и ему нужны эмоции, чтобы воспоминания вернулись?

- Армандо... - тихо позвала я.

Он появился передо мной... Не настоящий, конечно, а всего лишь образ. Ментальная копия... Я дотронулась до него, погладила по щеке. Мужчина улыбался, но не прикасался ко мне.

- Я верю тебе, - прошептала, прикасаясь губами к его щеке. - Верю, что между нами все было по-настоящему.

Раздался треск. Несколько камней выпали из стены, а из дыр бил яркий свет. Образы мелькали у меня перед глазами, быстро сменяя друг друга, и я едва могла ухватить их смысл. Вот я снова видела мертвеца в саркофаге, как Армандо падает на землю, обхватывая голову руками. Он кричал и бился в судорогах, а над его телом клубился темный туман...

Видела, как Армандо плавал на поверхности черного озера. Его руки были сложены на груди, а рот раскрыт в беззвучном крике... Рядом видела и других людей... Еще видела тут загадочную фигуру в окне, у которой неожиданно смогла разглядеть лицо. Этот мужчина смотрел на меня и говорил тем же голосом, что и древний мертвец:

- Он мой... Всегда будет моим!

Лицо этого человека мне было знакомо, но вспомнить я не успела, потому что сознание Армандо вытолкнуло меня в реальный мир.

Армандо тяжело дышал, а его лицо покрывали капельки пота. Он все никак не мог окончательно придти в себя. Я сбегала на кухню, намочила полотенце, вытерла его лицо, дала попить воды.

- Я видел, Элис... Видел столько всего! - хрипло сказал он.

- Ты узнал того человека в окне? Главаря... Кто он?

- Это Брэйн, брат Императора. Он и есть тот загадочный главарь. Первый одержимый...

- Что еще ты вспомнил? Где логово одержимых? Где находится то странное черное озеро?

Армандо вскочил и принялся ходить из угла в угол, обхватив голову руками.

- Не знаю, Элис... Я видел это так четко, но совершенно не помню, как туда добраться...

- Ясно... Тогда нам нужен маголет, едем в ЧМК. Устроим свободный полет. Эта информация по-прежнему у тебя внутри, хоть ты это и не осознаешь. Доверимся интуиции.

Штурм

В голове было столько мыслей, что я едва могла нормально вести маголет. Машину то и дело виляло в стороны. Армандо, казалось, вообще не замечал моего волнения. Он был поглощен собственными тяжелыми мыслями. Я частично разрушила стену, выпуская наружу часть воспоминаний, но это вовсе не означало, что их легко понять. Нужно еще вытащить образы из бессознательного, интерпретировать их, но немного мужчине все же удалось увидеть.

- Итак, Брэйн... - произнесла я. - Вы были близко знакомы?

- Общались... Он был открытым, простым и никак не выделял самого себя среди других археологов. Еще он был одержим этими раскопками...

Армандо нервно рассмеялся.

- Одержим... Да, именно так, какая ирония... Брэйн так стремился совершить великое открытие, что совершенно потерял бдительность. Он открыл саркофаг и выпустил древний вирус, став первым одержимым. С этого все началось... Ты не зря звала его главарем. Я тоже чувствую это. Сущность из саркофага завладела им, и управляет остальными через его тело...

- Что еще ты помнишь?

Пора было определять конечную цель полета, точки перехода через порталы, вот только я не знала, куда лететь... А Армандо не мог пока осознать...

- Ничего конкретного... Столько образов, но они никак не складываются в единую картину!

Армандо обхватил голову руками и застонал, словно испытывая невыносимую боль.

- Куда вообще мы летим? - спросил он.

- Туда, куда скажешь ты...

- Я понятия не имею! - уверенно заявил мужчина.

Весьма пессимистично... Я взяла его за руку, устанавливая слабую связь. Теперь маголетом мы управляли вместе. Машина дернулась и поменяла направление на юго-восток. Отлично, значит, техника свободного полета начала действовать.

Армандо словно задремал, погружаясь в себя. Я специально ввела его в это состояние, чтобы получить доступ глубже в память. Не знаю, что мужчина видел, но сны его были тревожными. В этот раз я не стала путешествовать по его сознанию. Настало время ему самому во всем разобраться. Маголет уверенно двигался по выбранному курсу, а порталы по воле Армандо срабатывали дважды.

Мужчина вздрогнул, открыл глаза. Я по-прежнему держала его за руку.

- Элис, прости, я не смог помочь... - сокрушенно проговорил он.

- Уверен? Тогда почему мы здесь?

Армандо посмотрел в иллюминатор и удивленно присвистнул.

- Это Розовая пустыня? Я сам завел нас в такую даль?

- Конечно... А теперь покажи, где сесть.

Я, честно говоря, не представляла, как вообще можно ориентироваться в таком месте. Повсюду, куда хватало глаз, простиралась бескрайняя пустыня. Песок здесь был очень красивым, с розовым оттенком и перламутровым блеском. Еще один подарок прошлой цивилизации, о котором ученые до сих пор спорят.

Армандо чуть сильнее сжал мои пальцы, прикрыл глаза. Я почувствовала его импульс, и маголет начал медленно снижаться. Посреди бескрайней пустыни... Песок был такой горячий, что я чувствовала это даже сквозь подошву ботинок. Солнце палило нещадно, и лицо сразу же покрыла липкая пленка пота. Я не знала, что делать дальше, но Армандо, кажется, знал... Или просто чувствовал... Мужчина медленно пошел вперед, не обращая внимания на песок, попадающий в обувь.

- Я вспомнил, Элис, - тихо произнес он. - Вот это место...

- Да где же?

Я поспешила к нему, силясь понять, что же он там увидел. Я наблюдала лишь песок, который сверкал на солнце и слепил глаза.

- Армандо...

- Тише, Элис...

Мужчина протянул руку и прошептал несколько слов. Я никогда не слышала подобного заклинания и не могла понять, что это за язык. Несколько секунд ничего не происходило, но потом вдруг пески пришли в движение. Пространство перед нами пошло рябью, искажаясь. Создавалось впечатление, что кто-то стирает изображение с холста, а под ним проступает скрытое... Перед нами появилась громадная каменная крепость, сложенная из камней разной причудливой формы, словно мозаика. Где-то я уже видела подобное... Все сохранившиеся строения древних были выстроены по такой технологии.

Пески словно боялись прикасаться к стенам древней постройки. Крепость, казалось, росла прямо из глубин земли, словно огромный каменный цветок. Вместо окон и дверей - шестигранные отверстия, прикрытые матовым полупрозрачным материалом. Наверху башенки, увенчанные металлическими шарами, испускающими свечение. Крепость пугала и завораживала одновременно...

- Логово одержимых... - прошептала я, не в силах оторвать глаз.

Словно услышав зов, из ячеистых выходов вынырнули несколько одержимых в черных развевающих плащах.

- Пора сматываться! - скомандовал Армандо, и мы, взявшись за руки, помчались к маголету.

К счастью отражатели, которые мой спутник так старательно весил на маголет, сработали отлично, впитав вредную магию одержимых. Пора было вернуться в ЧМК и рассказать все, что удалось узнать.

Операцию по штурму древней крепости планировали несколько дней. Айзек привлек всех боевых магов и даже отозвал тех, кто находился в отпуске. Нам следовало совершить то, что еще никому не удавалось - избавить Империю от вируса. Для этого нужны были маги, четко знавшие план, а еще один очень полезный консультант, который уже бывал на вражеской территории. Воспоминания возвращались стремительно, и Армандо смог нарисовать примерную схему расположения помещений в крепости. Особенно его интересовал нижний уровень, где, как он полагал, было скрыто самое главное - некое место силы, в котором одержимые черпали магию. Чем больше одержимых, тем больше силы...

Итак, план был готов. Все маги проинструктированы, а в бой приготовлена лучшая магическая техника. Наверное, жители столицы еще никогда не видели такую большую колонну военный маголетов в небе. Мы летели, строго следуя маршруту Армандо. Мы стремились в Розовую пустыню.

Маголеты опустились вокруг крепости, а самый крупный завис сверху. От него зависел успех операции. В этой машине находилось самое важное изобретение штатных магов-ученых ЧМК - парализующий излучатель. Он должен был временно вывести из строя всех, кто находится в крепости. Айзек руководил операцией, находясь в том маголете и раздавая указания через переговорные устройства, имеющиеся у всех магов. А еще, помимо сфер с заклинаниями и арбалетов, у всех бойцов были новые отражатели, которые позволяли избежать парализующего излучения.

Айзек еще раз повторил инструкции и велел приготовиться к первой вспышке излучателя. Я состояла в группе вместе с Армандо и еще пятью магами. Нам предстояла особая миссия - проникнуть на нижний уровень, обезвредить главаря и место силы.

- Запустить отражатели! - скомандовал Айзек.

Я коснулась маленькой кнопки на оборотной стороне серебряного медальона, и в груди разлилось тепло - магия активировалась.

- Три... два... один... Пуск!

Маголет, парящий в небе, окутало свечение, а потом оно выплеснулось сверху вниз на крепость, словно ливень. Одержимые, успевшие выйти наружу, рухнули, как подкошенные. Отлично, излучение сработало.

- Первая группа, внутрь! - скомандовал Айзек. - Вторая группа... Третья группа...

Боевые маги скрывались внутри крепости, уносили в маголеты обездвиженных одержимых, применяя заклинание рассеивание магии. Скоро у нас будет куча обычных людей без капли способностей... Но, как по мне, лучше так, чем быть одержимым непонятной древней магией.

- Седьмая группа, вперед!

Голос Айзека оставался строгим и бесстрастным, но я все равно ощущала, что он волнуется, ведь в седьмой группе была я. Достав сферы с заклинаниями и арбалеты, мы двинулись к крепости. Армандо шел первым, а я прямо за ним. Было очень жарко, а полное боевое обмундирование делало пребывание в пустыне почти невыносимым. Однако думать о неудобствах было некогда. Армандо шел уверенно, точно зная конечную цель.

Мы подошли к одному из шестигранных входов и проникли внутрь, легко преодолев мерцающую завесу. И будто попали в другой мир... Внутри крепости было холодно и неприятно пахло сыростью и тленом. А еще вокруг была непроницаемая темнота. Один из магов нашей группы выбросил в воздух пару светящихся пульсаров. Мы находились в тесном сыром помещении с дырой в полу. Заглянув туда, я увидела винтовую лестницу, ведущую куда-то вниз.

- Нам туда, - сказал Армандо и стал спускаться первым.

Нас окутала тишина. В эту часть крепости не доносилось ни звука, словно кроме нас здесь больше никого не было. Лишь время от времени слышались переговоры по внутренней связи. Командиры групп докладывали, сколько одержимых обезврежено...

Преодолев лестницу, оказались в длинном коридоре, стены которого были испещрены рисунками и надписями на непонятном языке. Я задержалась, рассматривая их... Не понимала, что все это значит, но чувствовала, что нечто важное. В коридоре обнаружились обездвиженные тела одержимых. Маги тут же обработали их рассеивающими сферами.

Осматриваясь, я обнаружила кое-что очень любопытное. Под ногами валялись камешки... Блестящие, зеленоватые, испещренные отверстиями... Такие же, как и те, что я обнаружила на месте своего первого сражения с одержимыми.

- Смотри, Армандо! Выходит, ты тогда хотел подать знак, ты реально просил помощи.

- Значит, мое сознание все же прояснялось время от времени. Элис, осмотри все изображения, чтобы потом воссоздать на генераторе мыслеформ, - попросил Армандо.

Я осмотрела все вокруг, стараясь как можно лучше запечатлеть в памяти. Если удастся расшифровать рисунки и надписи, то наверняка удастся хоть немного понять древних, а, может быть, раскрыть секрет вируса. Рисунки вовсе не были вырезаны на стенах или нарисованы. Я вообще не могла понять, как их создали. Если я смотрела на изображение некоторое время, оно вдруг становилось объемным, словно голограмма и даже начинало двигаться.

- Запустить отражатели!

Голос Айзека оторвал меня от созерцания искусства древних. Я быстро коснулась кнопки серебряного медальона, как и мои спутники. Настало время следующего выстрела парализующего излучателя.

- Три... два... один... Пуск!

Раздался гул, и по стенам прошла ощутимая вибрация. В конце коридора обнаружилась ржавая металлическая дверь огромных размеров с увесистым кольцом вместо ручки. Помнится, что-то подобное я видела, когда путешествовала в сознании Армандо. Там такая дверь скрывала неприступную стену. Тогда я лишь потянула за кольцо, и она распахнулась... Сейчас этот фокус явно не прошел бы... Однако Армандо совсем не впечатлился неожиданным препятствием. Он снова прочел неведомое заклинание, известное только ему, и дверь буквально растворилась в воздухе.

Мы оказались в громадном зале, украшенном колоннами и статуями неизвестных древних героев. Залу, казалось, не было конца... Но самое пугающее было в том, что почти все пространство помещения занимало что-то вроде водоема, наполненного бурлящей черной жидкостью. Кошмарные видения Армандо становились явью!

- Немыслимо... - прошептала я.

На поверхности этого жуткого озера плавали люди... Одержимые... Глаза их были широко раскрыты, и в них отражался ужас. Казалось, они силились закричать, но не могли. Черные щупальца опутывали их, обездвиживали. Возможно, во время этой ужасной процедуры, пленники вспоминали, кто они есть на самом деле. Место силы... Только, похоже, силу эту выкачивали из людей... И этой силе нужно было как можно больше одержимых!

- Мы у цели, - прошептал Армандо.

Магия во плоти

Я словно попала в одно из жутких видений моего бывшего целителя. В реальности это выглядело еще ужаснее... Нужно было что-то делать, спасать плененных магов, но мы словно впали в ступор, разглядывая нечто, чуждое миру. Я видела, что Армандо потрясен открывшейся картиной. Он словно в забытьи сделал несколько шагов к страшному озеру. Оттуда тут же выползли щупальца, пытаясь обхватить его за ноги. Я схватила Армандо и оттащила назад.

- Командир, мы на месте, - сообщила я по внутренней связи. - Нужна подмога!

И тут же услышала, как Айзек отдает приказ группе резерва создать магическое кольцо защиты. Я произнесла заклинание внешнего зрения, и в голове появилась нужная картинка. Из самого большого маголета один за другим выходили маги резерва, которые окружали крепость, создавая кольцо силы. Они будут подпитывать остальных, чтобы заклинания работали эффективнее. Но как разрушить место силы? Это какая-то чужеродная, древняя магия. Даже если мы все силы вложим в заклинание рассеивания... Поможет ли это?

И тут раздался странный гул, доносившийся, казалось, прямо из-под земли. Это точно не было связано с действиями боевых магов. Может быть, главарь решил показаться?

В дальнем конце зала возникло голубоватое свечение. Оно все разрасталось, а потом в миг погасло, и на том месте появилась высокая фигура в черном. Она плавно поплыла вперед, будто бы совсем не касаясь земли. Даже черное озеро не стало помехой... Неведомое существо парило над черными водами, и мерзкие щупальца даже не пытались схватить его. Вскоре удалось рассмотреть гостя. На нем был блестящий черный плащ, словно сотканный из той самой жидкости, что бурлила внизу. Из-за него тела рассмотреть было невозможно, но вот лицо... Теперь я сразу его узнала... Я видела фотографию этого человека во множестве публикаций, связанных с вирусом. А еще я видела его в видениях Армандо. Парализующее заклятье, которое по-прежнему рассеивал излучатель, на главаря явно не действовало.

- Брэйн? - тихо спросил мой спутник.

Да, это несомненно был он - брат Императора, вскрывший древний саркофаг. Он выпустил вирус наружу и невольно стал предводителем одержимых. Кто же завладел им самим? Или что?

Лицо Брэйна не выражало никаких эмоций. Его глаза, абсолютно черные, устремились на нас. Он парил в воздухе, а полы плаща развевались. Я не могла назвать его человеком... Сейчас я испытывала те же ощущения, что и в ночь моей первой встречи с одержимыми. Я видела в окне именно его и испытывала какой-то иррациональный страх - страх перед неведомым...

- Ты пришел с армией?

Это спросило существо... Рот Брэйна не дрогнул, но звук разливался эхом по всему залу. Это была какофония множества голосов: низких, высоких, женских, мужских...

- Я пришел уничтожить тебя, - процедил Армандо сквозь зубы.

- Мне не страшна армия, - молвило нечто в облике человека. - Присоединяйтесь ко мне и познаете силу!

- Кто ты? - выкрикнул Армандо.

- Я - Магия! Магия! Магия... Магия...

Звук усилился, стал громче и выше, и его уже почти невозможно было выносить. Казалось, что в голову втыкаются сотни иголок, и она вот-вот развалится на части. В наушниках зашипели помехи. Люди в озере начали дергаться, пытаясь выбраться, но черные щупальца опутывали их еще крепче.

Армандо кинул сферу с заклинанием, но тварь лишь отмахнулась от нее, как он назойливой мухи. Другие маги тоже сделали несколько выстрелов, но все напрасно. На существо не влияли заклятья. Оно не пыталось сбежать, наоборот, его будто забавляли бесполезные потуги никчемных магов. И тут Армандо прошептал несколько слов на своем непонятном языке и вцепился в своего бывшего друга, устанавливая связь. Так он делал, когда пытался вернуть мне способности... Я очень испугалась, думала, что тварь точно убьет его...

Неожиданно жуткий шум стих, и внутренняя связь остановилась. Главарь одержимых затих, и его человеческие глаза закатились. Мои коллеги-маги переглядывались удивленно, не зная, что делать. Я же понимала одно - в Армандо осталась часть той древней магии, и он может ей пользоваться, но для этого нужно больше силы.

- Командир, нужна помощь! - шепнула я в передатчик.

Айзек отозвался через секунду:

- Направить магический резерв на нижний уровень!

Я почувствовала, как сила течет в меня, вызывая тепло во всем теле.

- Запустить отражатели! - скомандовал Айзек.

Излучателю настало время сделать очередной выстрел. Нельзя было допустить, чтобы одержимые очнулись и пришли на помощь своему главарю. Я быстро перезапустила свой отражатель, потом Армандо, а после взяла его за руку и дотронулась до твари. Материал плаща оказался холодным и очень неприятным на ощупь, словно я погрузила пальцы в отвратительную слизь... Я должна была помочь Армандо... Ему удалось установить простую магическую связь с врагом, обездвижить его. Но я могу проникнуть в его мысли, не зря же владею пси-магией...

Видения были пугающими... Я видела развалины древних величественных городов... Огромные разрушенные строения из камня, пылающие пожары... Видела серую пустошь, мертвую выжженную землю, из-под которой пробивалась густая черная жижа. Ее становилось все больше и больше... Она разливалась на поверхности земли, превращаясь в бескрайний океан... Что за силу потревожили древние люди? У магии есть две стороны, как и у любой природной стихии - черная и белая. Она может приносить пользу, но может и разрушать. Похоже, маги древности по незнанию пробудили темную грань этой стихии. «Я - Магия!» Стихия, имеющая собственный разум и воплощение... Это захватывающе, но в то же время, очень опасно, как оказалось...

Во мне было так много силы... Она переполняла меня до краев, словно весь резерв достался мне одной. Раз стихию смогли укротить в древности, значит, сможем и мы. Нужно лишь выиграть немного времени... Призвав на помощь все свои способности, вернулась в видение о черном океане. Я разрушила стену, скрывающую воспоминания Армандо, значит, смогу что-то изменить и сейчас. Я представила себе дождь... Теплый летний дождь, который, бывает, хлынет ливнем, уберегая от дневной жары, но тут же стихнет через несколько минут... Дождь, смывающий черноту... Уничтожающий тьму... Ливень шел над черным бурлящим океаном, разбавляя густую жидкость...

Я разорвала связь и выдернула Армандо из транса. Существо продолжало парить в воздухе, не двигаясь. Я не знала, на сколько хватит моего воздействия.

- Быстрее! Кольцо силы! - крикнул Армандо.

Мы вместе с другими боевыми магами окружили черную тварь и принялись нараспев читать заклинание рассеивания. Я по-прежнему чувствовала помощь резерва, но и она не могла быть бесконечной. Сейчас все было направлено нам на подмогу: резерв, излучатель, даже маги, рассредоточенные по крепости, подпитывали нас силой по мере возможности... Но этого было мало!

- Держитесь... Только держитесь!

Я слышала голос Айзека... Он сейчас был высоко в небе, в главном маголете, и управлял излучателем. Наверняка ему бы очень хотелось сейчас быть рядом... Наверняка он, не задумываясь, отдал бы всю свою силу...

Существо завыло, забилось, словно в тисках. Я была почти уверена, что у нас ничего не выйдет... Эта сущность была слишком сильна. Магия во плоти... Разве можно справиться с подобным? Древняя сила, которой нет названия и места в нашем мире...Мы не сможем...

Вдруг что-то изменилось... Я почувствовала необычный прилив сил, словно магов из резерва стало больше. Но сосредоточившись, поняла, что все не так. Источник нежданной помощи был совсем близко. Это маги, которые находились в плену черного озера, передавали нам свою магию. Всю без остатка... Излечиться от вируса можно лишь полностью утратив способности... Одержимые явно не боялись этого. Их разум прояснился, и они хотели лишь освободиться из плена древней твари. Магии было так много, что даже воздух искрился. Я никогда не чувствовала такого... Ощущение безграничной силы... Наше заклинание стало мощнее во сто крат!

Тварь визжала так, что голова грозила расколоться на куски. Пол под нами вибрировал... Я опасалась, что крепость попросту сложится, как карточный домик... Однако, к счастью, древние строили на века. Воплощение магии дернулось в последний раз, затихло и рухнуло. Его плащ превратился в густую жижу и растекся по полу. Перед нами лежало человеческое тело - тело Брэйна. Он был окончательно и бесповоротно мертв. Армандо снял свою куртку и накрыл его. Брэйн так стремился узнать тайны прошлого. Жаль, что ему удалось подобраться к ним слишком близко...

А потом маги долго освобождали бывших одержимых из черного озера. Жидкость больше не бурлила и не ощетинивалась щупальцами. Она постепенно скрывалась под землей, превращаясь в отдельные лужицы. Спасенные находились в сознании, но были очень слабы. Вируса больше не было, как не было и магии в них. Впрочем они теперь были рады существованию в роли обычных людей.

Проводя спасательные работы, все ужасно перепачкались. Однако это не помешало Айзеку крепко обнять меня при встрече. Я была рада вернуться на воздух. Древняя крепость, в которой больше не было зла, теперь не пугала. Люди скрыли ее заклинаниями, окружили песками, но человеческая память коротка. Мы, другая цивилизация, уже не помнили предостережения предков. Полезли в саркофаг, не читая предупреждение на золотой крышке... Даже магическая защита со временем рассеивается... Теперь предстояла большая работа по реабилитации выздоровевших. А еще нужно было отыскать всех, кого не было в крепости. Уверена, они уже не опасны...

На лице Армандо впервые за эти дни я увидела улыбку. Он не улыбался с тех пор, как все вспомнил. Теперь он освободился... На самом деле освободился! Теперь свободна была его душа, а не только тело. Больше никаких страшных видений!

- Армандо, скажи... Древняя магия все еще в тебе? - осторожно спросила я, когда мы летели обратно в столицу.

- Она пробудилась, когда я все вспомнил. С ее помощью я снял морок с крепости и установил связь с Брэйном... Но больше я не стану ее использовать. Запру глубоко внутри и начну новую жизнь.

Кажется, и мне пора начать новую жизнь. Я ведь больше не бесполезный маг, у которого ничего не выходит. Я сумела совершить нечто очень важное, и это чувство согревало, придавало существованию новый смысл.

- Айзек, что будет с телом Брэйна?

- Его поместят под купол, скрывающий место раскопок. Брэйн мертв, и сущность заперта в его теле. Нужно хорошенько защитить захоронение от любопытных археологов будущего. Нужно учиться на ошибках... Думаю, мы еще много узнаем, изучив рисунки на стенах крепости.

Признаться, я просто ужасно вымоталась за сегодняшний день, который оказался слишком длинным. Боевые маги вернулись в столицу героями. Уставшими, грязными, помятыми, но героями. Хотелось есть, спать, но еще больше смыть с себя высохшие остатки черной дряни. Я сначала хотела поехать домой, но желание освежиться перевесило все другие. Я мужественно выдержала двухчасовое совещание по результатам операции. Потом Айзек всех отпустил, оставив только командиров и Армандо, который, по сути, тоже руководил операцией. Похоже, не избежать ему высокой должности в ЧМК...

Я решила, что раз все заняты, мне вполне можно несколько минут уделить себе любимой. На этаже командования располагалась вполне приличная душевая. Все начальники сейчас совещались и о помывке точно не думали, а мне нужно было всего лишь несколько минут... Я сбегала в свой корпус за сменной одеждой и отправилась в душ.

Это было блаженство... Мне казалось, что с грязью я смываю все тревоги, страхи, накопившиеся проблемы. Новая жизнь... Завернувшись в полотенце, вышла в раздевалку и... Обнаружила там Армандо! В моей голове разом пронеслось множество мыслей. Например, что я забыла запереть дверь, когда входила... Совсем рассеянная стала с этими событиями! Еще подумала, как красив этот мужчина, и совершенно непонятно, почему я так долго отказывала себе лицезреть его обнаженным...

Армандо стоял в одних плавках, держа скомканную грязную футболку в руках. Он смотрел на меня, не отрываясь, и я словно кожей ощущала его взгляд. Казалось, я стала чувствовать гораздо острее, как ткань полотенца прилегает к голому телу, как капельки воды стекают по коже... Я почти чувствовала его прикосновения...

- Элис... - хриплым голосом произнес мужчина. - Я не знал, что ты здесь... Черт... А если бы сюда вошел кто-то другой?

Армандо нахмурился, словно представляя эту картину, потом, спохватившись, отвернулся, но все же снова посмотрел на меня, будто я его притягивала непреодолимой силой. А я не могла уйти... Или хотя бы хорошенько прикрыться, как подобает порядочной девушке... Что может скрыть маленькое полотенце?

- Элис...

Я пропустила момент, когда мужчина подошел так близко... Он не прикасался ко мне. Наверное, боялся, что оттолкну... Или боялся испачкать меня... Я подняла руку и стерла темный след с его щеки. А хотелось другого... Обнять и больше никуда не отпускать. Однако это место явно не располагало к подобным порывам. Пришлось напомнить себе, что мы в офисе ЧМК, и рядом еще куча магов. Видимо, Армандо тоже вспомнил об этом. Он коснулся моей щеки быстрым поцелуем и скрылся в душевой.

Быстро одевшись, вернулась в свой корпус. У меня дрожали руки, а щеки пылали от смущения и... предвкушения чего-то нового. Что-то неизбежно меняется между нами, и это уже не остановить. Я люблю Армандо, и больше не могу скрывать это от себя самой.

Эпилог

Любовь - это тоже магия

Если бы однажды мне кто-нибудь сказал, что со мной случится столько всего, я бы решила, что этот человек не в своем уме. Встряски бывают полезны, не спорю. Главное, чтобы конец истории был счастливым. Какой конец будет у меня? Я очень надеялась на лучшее... К сожалению, не существует заклинания, способного раз и навсегда наладить жизнь. В этом смысле маги ничем не сильнее обычных людей. Счастье нужно строить собственными усилиями.

Неделя после штурма крепости одержимых оказалась насыщена работой и событиями и пролетела, казалось, в один миг. Мы изучали наследие древней цивилизации, но на этот раз, наученные горьким опытом, проявляли осторожность. Как бы ни хотелось новых знаний и открытий, нельзя бросаться в это, словно в омут с головой.

По множественным рисункам на стенах крепости ученым из ЧМК удалось узнать обрывки истории наших далеких предков. Магия, которой сейчас владеем мы, это лишь тень того могущества, которое познали люди прошлого. К несчастью, они не смогли довольствоваться этим. Им хотелось больше силы, больше власти над природой. Им хотелось абсолютной власти над стихиями, чтобы ничего не мешало жизни: ни ураганы, ни наводнения, ни засуха. Полное подчинение законов природы... Тогда было создано то, что мы называли вирусом. Особый вид магии, полностью меняющей человека... Еще одна стихия, которой, как оказалось, почти невозможно управлять. Энергия, обладающая собственным разумом... Она превращала людей в других существ, питалась их силами. Искусственный магический разум...

Это почти невозможно было постичь. Если бы я не видела то, во что превратился несчастный Брэйн, ни за что бы не поверила. И то черное море, которое я видела во время связи с ним... Это ведь могло рано или поздно случиться и с нашим миром. Как мы поняли из рисунков, лекарство от вируса удалось изобрести, когда остались лишь крохи незараженных магов. Это не было рассеивание магии. Даже перед лицом опасности предки не хотели расставаться с магическими способностями. Наверняка эйры действительно потомки бывших одержимых прошлого.

На месте черного моря образовалась Розовая пустыня, а крепость, построенная в память о погибших, скрыта защитным заклинанием. Тело первого зараженного, которого искусственный магический разум выбрал своим воплощением, было помещено в саркофаг, спрятано под землей и скрыто защитными заклинаниями... Однако людская память коротка, а заклятья не действуют вечно. Брэйн вскрыл то, что нельзя было вскрывать, и теперь его тело покоится там, под стеклянным куполом.

Мы рассеяли магию силами множества людей и одержимых, но это не означает, что сущность побеждена полностью. Может, она просто уснула... Мощные заклинания, защитные купола, которые теперь скрывали крепость и место раскопок, конечно, были очень надежными. Но через тысячи лет память о минувшем сотрется, и наши потомки, возможно, тоже столкнутся с вирусом. Остается только надеяться, что они окажутся мудрее нас. А еще я очень надеюсь, что бывшие одержимые, теперь ставшие обычными людьми, смирятся с потерей способностей и начну новую счастливую жизнь. Уверена, что судьба обычного человека гораздо лучше, чем мага, подчиненного чужеродной сущности, питающейся его энергией.

А потом был суд над инспектором Доджем... Впрочем, должность он потерял, став обычным эйром, а вот гордость и брезгливость к окружающим, похоже, нельзя было вытравить ничем. Я же теперь смотрела на него совершенно другими глазами. Во мне не было ненависти. Даже раздражения не было... Я чувствовала что-то вроде жалости к этому эйру и думала о том, что его предками были обычные маги, такие же, как я. Как говорится в преданиях эйров, они пожелали быть равными богам... И утратили нечто человеческое. Хорошо, что мы смогли сохранить это самое человеческое в тех одержимых, которых спасли. А Додж пусть ответит за все, что совершил.

Айзек, как и обещал, воспользовался всеми связями, чтобы эйру к основному обвинению добавили еще и разглашение служебной информации. Айзек был очень красноречив на суде, и мне оставалось лишь только подтвердить его показания. Доказательств вины Доджа оказалось предостаточно. Его осудили и за взятки, и за то, что разболтал мне про встряску. Мелкий мстительный жулик... И почему я раньше его боялась? Когда эйра конвоиры выводили из зала суда, он кинул на меня взгляд, полный ненависти. По-прежнему считает, что я виновата во всех его неприятностях... Меня это ничуть не тронуло. Если уж решила бороться со страхами, то буду бороться до конца. Я уже победила страх высоты, страх перед Доджем, страх перед одержимыми... Остался последний - страх отношений.

А еще я больше не чувствовала себя бесполезной. Я стала полноценным боевым магов, и могла называть себя так с гордостью. Теперь я была полностью уверена, что мое место в ЧМК. И Айзеку больше никогда не придется за меня краснеть!

В столице воцарился мир и покой. О прошлых тревогах напоминали лишь остатки баннеров с информацией о вирусе и мерах предосторожности. Лето радовало хорошей погодой, а на ближайшую пару выходных у меня не выпадало дежурств. Что может быть лучше?

Кори весь вечер наряжалась, красилась и напевала песни. Я смотрела на нее и радовалась. Роман с Айзеком набирал обороты, а потому строгий командир боевых магов все чаще предпочитал проводить вечера не на службе, а на свиданиях. А тот, кто занимал мои мысли, на неделю уехал в родной город повидать маму. И хоть я получала каждый день от него сообщения, полные нежности, тревога меня не отпускала. Вдруг Армандо решит, что вовсе не хочет возвращаться?

- Элис, ну что ты опять хмурая такая?

Кори подлетела ко мне и шутливо чмокнула в нос.

- Тебе показалось... Я просто любуюсь, какая ты у меня красивая.

- И нечего страдать! - заявила тетушка, поправляя прическу перед зеркалом. - Ты давно простила Армандо, а не признаешься в этом из вредности. Совсем замучила мальчика!

- Никого я не мучаю! - сердито буркнула я.

Кори вовсе не обязательно знать про сцену в душе и любовные сообщения. Я, может, и простила, но все равно тревожусь!

Раздался звонок в дверь, и Кори побежала открывать. Айзек заезжал за ней каждый вечер, но она неизменно возвращалась домой, потому что, по ее словам, не хотела оставлять меня одну. Родителям всегда сложно принять, что ребенок уже совсем взрослый... Я пошла за тетушкой, чтобы встретить Айзека, но вместо него в прихожей увидела Армандо! Я так и застыла на месте от удивления. Писал ведь, что только завтра приедет...

- Здравствуйте, мисс Кори... Элис...

От его взгляда у меня внутри все переворачивалось.

- Привет... - ответила еле слышно.

- Армандо, дорогой, как хорошо, что ты зашел, - защебетала тетушка.

- Айзек попросил меня заехать за вами. Он пока в офисе, но совещание скоро закончится.

Сцена отдавала какой-то авантюрой. С чего это Айзеку просить Армандо подвести тетушку? Неужели заговор?

- Ой, да я лучше на своей машине поеду, так будет гораздо удобнее. Зачем тебе время тратить? Ты лучше побудь у нас... Вы с Элис так давно не виделись, наверняка, поговорить хотите.

- Да... пожалуй, - отозвался Армандо, по-прежнему не сводя с меня глаз. - Если Элис не против.

Кори вопросительно взглянула на меня. Хотя этот взгляд скорее говорил: «Только попробуй отказаться!»

- Да, Армандо, останься на ужин, - сказала я и даже улыбнулась.

Вот и нет уже обратной дороги.

- Вот и замечательно! - воскликнула тетушка.

Она подхватила сумочку на золотой цепочке, поцеловала меня в щеку и шепнула:

- Меня не жди, останусь у Айзека на все выходные.

Кори очаровательно улыбнулась Армандо, помахала на прощанье и выпорхнула за дверь. Мы с Армандо остались вдвоем, и это было... прекрасно. Он первым сделал шаг навстречу и заключил меня в объятия. Я прижалась к нему, как к самому дорогому человеку... Осознавать это было волнительно.

- Как же я соскучился...

- А я тебя завтра ждала...

- Решил сделать сюрприз!

- Идем! Я же обещала тебе ужин...

Я взяла мужчину за руку и повела на кухню, однако он остановил меня на полпути. Снова обнял, прижался на мгновение к губам и прошептал:

- Элис, что-то мне не хочется ужинать... А тебе?

- И мне, - ответила, нежась в его руках.

- Как хорошо, что я тебя встретил... Ты вернула меня к жизни... Думаешь, это я тебя спас проклятой встряской? Нет, это ты меня спасла... Помню, ты была без сознания, и я навещал тебя в больнице вместе с Айзеком. Я смотрел на тебя и думал, что готов на все, чтобы ты поправилась. Думал о том, какая же ты красивая. Я ведь обо всем позабыл, веришь? О вирусе, о предательстве жены... Обо всем забыл... Те дни, когда я изображал твоего целителя, были прекрасными. И для меня все было по-настоящему, уверяю тебя... Я по-настоящему жил в те моменты. Ты веришь мне?

- Верю, - ответила совершенно искренне.

Я уже говорила ему там, в видениях, когда разрушила стену, и готова была повторять снова и снова. Армандо поцеловал меня, и в этом поцелуе было все: облегчение, ожидание, надежда... Его руки гладили меня, и я чувствовала, как они дрожат.

- Элис, ты знаешь, о чем я думаю, когда смотрю на тебя? Прости, но я скажу... Я хочу раздеть тебя и целовать, целовать... Кажется, ты мне еще не показывала свою спальню...

Я уже мало, что соображала. Желание настолько затмило разум, что я не могла думать больше ни о чем. Он был рядом, и в этом сейчас состоял смысл всего. Когда мы вошли в мою комнату, Армандо закрыл дверь и не стал включать свет. За окном спустились сумерки, и комнату освещал лишь свет уличных огней, проникающий сквозь тонкие шторы. Мужчина прижал меня к стене, обхватывая руками талию, покрывая поцелуями шею.

- .Что ты делаешь?

- Боюсь, что ты сбежишь опять...

- Нет, не сбегу, - прошептала, целуя его в ответ.

Армандо снял заколку с моих волос, пропустил пряди сквозь пальцы.

- Элис, моя любимая... Правда, моя?

В его голосе слышались надежда и тревога, а я почувствовала, что окончательно сдалась.

- Твоя...

Армандо выдохнул с облегчением и снова поцеловал меня в губы. Его ладони скользнули по бедрам, поднимая шелковую ткань халата. Его пальцы ласкали кожу, а поцелуи становились более настойчивыми...

- Ты хочешь сделать это прямо так? - спросила, чуть отстранившись.

- С тобой очень трудно сдерживаться...

Армандо взял меня за руку, потянул к кровати. Он развязал пояс на моем халате, легко сдернул его с меня и принялся покрывать поцелуями плечи и грудь.

- Какая же ты красивая... Как я люблю тебя...

Я плавилась от его слов, прикосновений... Закрывала глаза, и мне казалось, что я попала в волшебный мир, где царит безмятежность.

Мужчина положил меня на кровать, навис сверху и принялся ласково водить руками по телу, разглядывая и любуясь. Я приподнялась, обхватила его ногами и сдернула футболку, оправив ее на пол к собственной одежде. Туда же через секунду полетел мой бюстгальтер. Армандо прижимал меня к своему обнаженному телу, целовал, гладил, и я уже дрожала от предвкушения того, что случится дальше...

Мужчина вдруг отстранился, и мне тут же стало холодно, а кожа покрылась мурашками. Мне стало страшно, что все повторится, как в ту ночь...

- Ты ведь не остановишься сейчас? - спросила тревожно.

- Ни за что, - шепнул он. - Даже не надейся, милая...

Армандо поспешно избавился от оставшейся одежды и лег рядом со мной. Несколько секунд мы смотрели друг другу в глаза, словно не могли никак поверить, что наконец-то вместе, и больше нет никаких препятствий, реальных или надуманных.

- Ты любишь меня? - спросил он, затаив дыхание.

- Очень люблю...

Признания давались легко и приносили удовольствие. Мне нравилось слышать, как у мужчины учащается дыхание, и сердце стучит сильнее. Армандо навис надо мной, приник к губам долгим поцелуем, а потом стянул с меня оставшееся белье. Это должно было случиться еще тогда, той памятной ночью... Однако сейчас это было более ценно, ведь каждый из нас был самим собой, и не было больше никакой встряски. Только страсть между нами...

Это было невыразимо приятно... Его руки, сжимающие бедра... Ощущение наполненности и единения. Мы выплеснули друг на друга все чувства, копившиеся внутри - тоску, неудовлетворенность, несбывшиеся надежды... Все это осталось в прошлом. Сейчас были только мы... Каждое движение Армандо приносило мне столько удовольствия... Казалось, что я впервые была близка с мужчиной, ведь никогда наслаждение не было настолько острым. Мне хотелось кричать... А потом наступила долгожданная разрядка.

Армандо все обнимал меня, покрывал поцелуями, словно никак не мог остановиться. Мы оба тяжело дышали, приходя в себя после яркой вспышки удовольствия.

- Элис... Я хочу отвезти тебя на море. Ты ведь хочешь побывать там?

- Да, очень хочу.

За окном совсем стемнело, и я не могла видеть его глаз, но знала, что в них светится любовь. Я потянулась к нему, покрыла поцелуями лицо. Мне так хотелось подарить ему столько же нежности, сколько он дарил мне.

- И там, на море, я обязательно повторю свое предложение, от которого в прошлый раз ты спаслась бегством. На этот раз ты никуда не денешься...

Я вспомнила, как Армандо звал меня замуж и привычно улыбнулась. Конечно, никуда я больше не сбегу. А мужчина тем временем снова перешел к настойчивым ласкам.

- Замечательно, что твоя добрая тетушка уехала на все выходные, - усмехнулся он. - Нам никто не помешает провести эти дни в постели...

Да, к сожалению, нет заклинания, чтобы стать счастливой. Однако есть любовь, а это самая сильная магия в мире.



Оглавление

  • Эшли Верни мне магию