КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 457136 томов
Объем библиотеки - 657 Гб.
Всего авторов - 214449
Пользователей - 100399

Впечатления

Любослав про Злотников: И снова здравствуйте! (Альтернативная история)

Злотников, есть Злотников! Плохого и плохо не напишет! Читайте!!!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
медвежонок про Шмаев: Лучник (Боевая фантастика)

Фанфик по миру Улья. Подробное описание вымышленного оружия. Абсолютный картон.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
poplavoc про Люро: Не повезло (Самиздат, сетевая литература)

Сочинение на тему вампиры. Короткое.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
vovih1 про Омер: Глазами жертвы (Полицейский детектив)

Спасибо!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
ANSI про Кунц: Сумеречный Взгляд (Ужасы)

Хорошая книга. Типично американская (в стиле Стивена Кинга и т.п., хотя и автор более маститый) - он, она и мутанты. Действие локально, в Омериге.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
pva2408 про МанРа: Попала и пропала (Эротика)

Автор(ша) МанРа, какая то гиперозабоченная маньячка. 4 книги и все про многомужество

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Правящая тень (fb2)

- Правящая тень [СИ] (а.с. Скрытые расы-1) 716 Кб, 206с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Ксения Васёва

Настройки текста:



Пролог

Крупные капли дождя остужали нагретые за день крыши. Босые ноги опасно скользили по черепице, но останавливаться было нельзя. Из-за непогоды мир размывался, заставлял вслепую прокладывать путь. Её преследовали по земле — забраться на крышу с такой же лёгкостью они не могли. Но топот не стихал, никто и не думал прекращать погоню.

Сама виновата. Сама дура. Сама попалась.

Проигрывать было не впервой, но неприятно. Тупой болью в груди ныла эта проклятая любовь-зависимость и её неминуемый финал.

Надо было отвлечься. Уйти в быстрый кувырок от метательного ножа, ободрать плечо о ярко-синюю черепицу и обнаружить, что крыши закончились. Конец. Последний особняк завис над морем — она едва не улетела с крыши вниз, в холодную бушующую бездну. Бежать было некуда. Сдаваться? Она хмыкнула. Смерть была не страшна, но хотелось ещё раз посмотреть ему в глаза…

Шторм разыгрался не на шутку. Волны ударялись о скалы, взлетая вверх. Беглянку умело и сосредоточено окружали мужчины, уже предвкушающие добычу.

— Сдавайся, — произнёс тот, кого ей удалось обмануть, — тебе некуда деваться.

Она расхохоталась. Ещё пару секунд. Ещё немного потянуть время.

Знакомые серые глаза словно металл блеснули при вспышке молнии. Ни прошлого, ни будущего — ничего не нужно, кроме этого мига.

«Не смей» — прочитала она по его губам. Он часто повторял, что пока они живы — можно исправить всё. Наивный. Её драма исправлению не подлежала.

— А ну стой!.. — молоденький страж рванул вперёд, пытаясь схватить её за руку, но поздно. Она уже летела вниз, легко оттолкнувшись от крыши. Громкий плеск, взметнувшийся фонтан брызг и резкая тишина, разбавляемая лишь мерным стуком дождя.

Возглавляющий процессию мужчина презрительно сплюнул. Нужно было поймать, дожать, но хитрая тварь всё-таки сумела ускользнуть.

— Выплыть может, — потянул один из стражей. В его голосе звучало сомнение, но предосторожность — превыше всего. Выжить, упав с такой высоты, и в самом деле было проблематично. Но кто её знает, эту падаль?

— Ворон, — кивнул глава сероглазому парню, — после прилива сбегай вниз, поищи тело. Завтра отчитаешься, а на сегодня все свободны.

Глава 1. Первая встреча

С утра позвонила мать, обеспечив стабильно-плохое настроение на весь день. В последнее время Андрей слышать её не мог. Дурацкие приказы, требования — мать будто задалась целью свести его с ума. О его буйном характере знали все мамины подруги, но, что удивительно, менее буйным он от этого не становился.

Из меланхолии его вывел мягкий, уверенный стук в дверь. Развалившись на кровати, Андрей недовольно покосился в сторону коридора. Стучала, скорее всего, женщина, но какая разница?.. Он никого не хотел видеть. В голове запоздало мелькнул образ беловолосой девчонки — и, стиснув зубы, Андрей поднялся. Тётя. Психолог. Конечно же, он забыл.

Кровать скрипнула, как ему показалось, с облегчением. Андрей хмыкнул — сколько всего она пережила за последние три месяца?.. Он лечил свою депрессию любыми способами и даже удивлялся, как кровать ещё оставалась целой.

Дверь открыл резко, не смотря в глазок и ничего не спрашивая. Ожидавшая на лестничной клетке женщина едва успела отшатнуться и в ответ наградила его укоризненным взглядом. Андрей вдруг смутился — действительно, нашел на ком отыграться за своё дерьмовое настроение. Кстати, а собственно… на ком?

— Здравствуйте, Андрей. Меня зовут Лера, я пришла по просьбе Карин.

И ни слова про дверь. О-хо-хо, выглядит как вызов.

Пятнадцатилетняя Карин, очень забавная и милая, попалась ему на вечеринке у одной из бывших пассий. Пассия была моделью и зачем-то пригласила на вечеринку «для взрослых» их новенькую. Мол, чтобы приобщить её к реальной «модельной» жизни. Андрей приобщить не дал. Когда перепуганную малолетку прижал к стене какой-то бугай, Андрей непринуждённо отвёл его в сторону и уложил отдыхать в салатницу. Девочку он забрал в сад и целый вечер играл ей на гитаре. Пока не подтянулись другие слушатели, они успели вдоволь наговориться. Несмотря на возраст, Карин оказалась на редкость проницательной и действительно умела слушать. Андрей сам не заметил, как рассказал ей о своей «буйности и неуравновешенности»

Вообще, идея с психологом показалась Андрею не совсем адекватной. За состояние своих мозгов он был спокоен, а юношеский размах вполне соответствовал возрасту. Претензии родителей он отклонением не считал и считать не собирался, и предложение сходить к психологу его малость… взбесило. Как ни странно, Карин его спасла — узнав о проблеме, она предложила поговорить с её тётей. Диплом психолога — для родителей — у тёти был, и Андрей, помявшись, всё-таки согласился на встречу.

Он с интересом оглядел «тётю» с головы до ног. На вид лет двадцать пять, но, пожалуй, старше. Может, и намного старше. Длинные платиновые волосы тёти были уложены в замысловатую причёску, а слегка восточный разрез глаз невольно привлекал внимание. Хрупкая, невысокая и стройная. В ушах — большие серёжки-кольца, а на запястье три тонких браслета. Только золото.

— Андрей? — мягко повторила женщина. Голос… приятный. Без резких и визгливых интонаций, часто свойственных его ровесницам. Посторонившись, Андрей пригласил женщину в прихожую. Вспомнив про правила приличия, он помог ей раздеться. Под бежевой курткой обнаружился белый свитер с высоким горлышком, внизу — чёрная юбка приличной длины и просто шикарные ноги в колготках.

Какая прелесть…

— Андрей! Вы медведь? — иронично осведомилась женщина. Он вздрогнул, мысли сбились и отправились в свободное плавание:

— Почему?

— Вы как будто спите, — она наклонила голову, добившись его реакции. — У вас начался сезон спячки? Как у медведя?

Парень хмыкнул, качая головой. Он сам себе не мог признаться, какое сильное впечатление на него произвела эта тётя…

— В таком случае будем знакомиться? — предложила она, и Андрей хмыкнул во второй раз.

— Вы Лера и вы психолог, это я понял. Только почему не Валерия тогда, и как вас там по отчеству? — спросил он, с удовольствием наблюдая за её растерянностью. Может, конечно, на вид я и медведь… но и ты на глаз далеко не психолог.

— По отчеству не нужно, — всё-таки выкрутилась она, — а с именем… Дело в том, что моё полное имя — не Валерия, а Аллерин. Лера — это сокращение, чтобы было проще.

Интересно, эта тётя всегда так мягко разговаривает или только с потенциальными кандидатами в психи?..

Аллерин с трудом держала улыбку, разглядывая «пациента». Такого подвоха женщина просто не ожидала. Когда Карин описывала ей мальчишку, с которым познакомилась на вечеринке, Лера почему-то представляла себе подростка. Кто, как не они, обожают бунтовать против воли родителей? Но дверь ей открыл далеко не подросток — молодому мужчине явно было за двадцать, и это сильно усложняло проблему. Одно дело — разговаривать с подростком, и другое — пытаться убедить в чём-то вполне дееспособного мужчину.

Так что зря она надеялась на свой богатый опыт в усмирении бунтующих личностей. Ну а на диплом по общей психологии, полученный, кажется, сто лет назад, Лера и вовсе не рассчитывала.

… Точнее, конечно, не сто. Всего пятнадцать лет назад — годом больше, годом меньше. Иногда Аллерин с ужасом вспоминала собственный возраст. Сказывалась долгая жизнь среди людей — в родном Эмеральде она считалась женщиной в расцвете лет.

— Пойдёмте на кухню, — вмешался в её мысли Андрей. Лера кивнула и последовала за парнем.

Кухня оказалась небольшой, но довольно уютной. Она не без удивления отметила, что в раковине стоят всего две чашки, а на полу нет сантиметрового слоя пыли. Образ медведя, встретившего её, и такая ухоженная кухня никак не хотели связываться в единое целое. Хотя первое впечатление часто бывает обманчивым — это Лера знала не понаслышке.

— Сколько вам лет, Андрей? — не сдержалась она. Надо же знать, с чем ей предстоит работать.

— Двадцать два. А вам… — секундная пауза, и парень как ни в чем ни бывало продолжил, — чай или кофе?

Лера окинула его любопытным взглядом. Она явно недооценила этого мишку.

— Кофе, — ответила женщина. Ответила так, что стало ясно: на тот, первый вопрос, она отвечать не собирается. Андрей вдруг развеселился. Прямая спина, холодный взгляд и мягкая полуулыбка — настоящая королева, ни прибавить, ни отнять. «И чего её потащило со мной общаться?» — с иронией подумал он.

Леру интересовал тот же вопрос. Молчание затягивалось, и когда Андрей поставил перед ней кофе, пора было начать диалог.

— Андрей, вы учитесь? Или работаете? — Лера взяла чашку и вопросительно посмотрела на мальчика. Он тоже начал улыбаться, что только нервировало её.

— Работаю, — парень сел напротив, перевернув стул спинкой вперед, — в «Аккорде», где гитары продают. Может, видели?

Магазин располагался в центре города, поэтому Лера видела. Она отхлебнула горячий кофе, вкус которого уже не чувствовала из-за работы. Сроки поджимали, а заказ был государственный. Она снова отвлеклась, вспомнив про работу, и словно воспроизвела перед глазами проект, разыскивая в нем изъяны. К сожалению, другая, вторая работа, требовала её постоянного контроля, в ущерб первой. Но проектировать здания Лера любила гораздо больше, нежели…

— Да, видела, — согласилась она, подумывая перейти к делу, но решила не спешить, — а образование у вас, как я понимаю, музыкальное? Высшее?

Он хмыкнул.

— И музыкальное, и высшее.

Его оценивающий взгляд уже начал раздражать. Даром, что и музыкальный, и с высшим, и из столицы. Медведь медведем. На что там Карин повелась? Её племянница подавала себя натурой тонкой, изысканной, но Андрей восхищал её до блестящих звёздочек в глазах.

— В таком случае, может, вы расскажите, в чём заключается проблема? У вас конфликт с родителями?

— Скорее, это у них со мной конфликт. Они считают мои стремления недостаточно благородными для нашего высоко благородного семейства. Отец — известный музыкант, пианист, и мама хотела, чтобы я пошёл по его стопам.

— А вы?.. — приободрила Лера, видя, как мальчику неприятна эта тема.

— А я слишком долго занимался вокалом, чтобы так просто это бросить. Хотел пробиваться на эстраду, но маман заявила, что скакать по сцене я буду только через её труп. Отец тоже был не в восторге. Поэтому пришлось ненадолго съехать, а то атмосфера в доме стала… тяжеловатой.

Глядя, как он сжимает в руках кружку, Лера всерьез обеспокоилась за её целость. Андрей старался говорить с улыбкой, беззаботно, но его ярость ощущалась почти физически. Женщина мысленно хмыкнула, догадываясь, что «тяжеловатая атмосфера» в его доме скорее всего напоминала киношную музыку перед Армагеддоном.

— Примерно с месяц они были спокойны и постоянно интересовались, как я тут живу один. Ну а когда поняли, что один и живу, началась эта шарманка. Якобы я бунтующий и неуравновешенный. Хотите, кинусь?

Лера едва не подавилась кофе, настолько резко это прозвучало. Всё оказалось так плохо, как она и думала. Мальчик вырос, у него появились собственные хотелки и амбиции, а родителей это не устроило. А доказать родителям, что их чадо выросло, порой гораздо сложнее, чем просто поговорить по душам с трудным подростком.

— Бросаться не надо, а то у меня тоже… нервная работа, — расслабилась она и сразу же пожалела, завидев ухмылку Андрея.

Он наоборот — воодушевился. Эта замороженная дамочка уже пугала его своей непробиваемостью. Такой идеально ровной спины не было даже у маминой подруги, учительницы по этикету. Вспомнив о матери, Андрей поморщился. А ведь она ещё собиралась искать ему невесту… хорошо хоть, отец отговорил.

— Андрей, а вы не думали прислушаться к своим родителям? Попробовать рассмотреть их вариант? Признаю, я совсем не разбираюсь в музыке и инструментах, но возможно, ваши данные не настолько хороши, и родители боятся, что вы совершите ошибку?

Это было произнесено ровно, без запинки и на одном дыхании. Андрей насчитал как минимум два завуалированных вопроса и ехидно поднял бровь.

— Квартиру я арендую сам, из своих запасов. Работа есть, подработка тоже, так что на жизнь мне хватает. Что касается моих данных… я умею играть на пианино, но учился всё-таки на вокальном, в одном из лучших вузов столицы, и закончил его с красным дипломом. И даже если вы ничего не понимаете в музыке, этот факт должен вам о чем-то сказать.

Играть по её рафинированным правилам Андрей не собирался. Он вдруг осознал, что действительно воспринимает эту дамочку как вызов и удивился себе. В конце концов, какое ему дело до этой Леры? Нахамить да выпроводить её побыстрей.

Только кое-что он не учёл.

— Но судя по тому, что вы согласились на психолога, поддержка родителей вам всё-таки нужна. И оставаться продавцом гитар вы не желаете, так?

У Андрея непроизвольно вытянулось лицо, и Лера мысленно поаплодировала себе. Определённо, за что-то старейшинам надо сказать спасибо.

— Не поверите, но мне просто хочется того, чтобы мой выбор приняли. А всего остального я добьюсь сам, — ответил он достаточно жестко, но Леру не проняло. Сколько она видела таких, голословных?

В Совете Старейшин было семь мужчин, а окончательное решение всегда принимала она.

— Что ж, — Лера поставила на стол пустую чашку, мимолетом поразившись, как выпила и не заметила, — тогда вам нужно показать родителям, что: первое — вы вполне можете обойтись без них, и второе — что вы идеально соответствуете тому, чем хотите заниматься. В первую очередь, как я понимаю, матери?

— Отец настроен более лояльно, — подтвердил её мысли Андрей. Лера улыбнулась почти по-настоящему.

— Тогда, пожалуй, на сегодня всё. Я узнала, что хотела, и вы, скорее всего, тоже. От моей помощи можно отказаться, если я вас не устраиваю…

— А если устраиваете? — осведомился Андрей.

Лера изумлённо посмотрела на него. То, что она ждала другого ответа, от него не укрылось. Но Андрею внезапно захотелось сыграть с ней.

— В таком случае, мы с вами встретимся ещё раза три — обговорим ситуацию и ваше поведение при разговоре с родителями. А ещё подумаем, как выставить вас в лучшем свете для матери. Хорошо?

Он с явным одобрением кивнул и помог ей накинуть куртку. Мелькнула мысль: а ведь манеры у мальчика на уровне, но такта маловато. Хотя ему всего двадцать два, недавний подросток. А некоторые "юноши" и к своему столетнему юбилею не взрослеют.

Она запоздало поблагодарила его за Карин и, попрощавшись, вышла в подъезд.

На улице уже вовсю хозяйничал мелкий дождик. Лера накинула капюшон, обозревая творившееся вокруг безобразие. Сугробы опять подтаяли за ночь, и под ногами было месиво. «Когда уже снег окончательно ляжет?» — с тоской подумала женщина. Зиму Аллерин любила. Белоснежную, холодную, хмурую, но такую величественную. Зима казалось ей сильной и несгибаемой королевой, которой можно только восхищаться.

На которую очень хочется стать похожей.

Лера со вздохом поспешила вперёд, по грязному асфальту. Дел на сегодня оставалось немерено, и встреча с Андреем была позабыта в считанные минуты. Хотя нет — нужно сказать отдельное «спасибо» Карин за нового друга. Удружила, племяшка!..

— Осваиваешь новые горизонты? — ехидно осведомились у неё над ухом.

Лера резко подобралась, но почти сразу расслабилась — так незаметно к ней мог подобраться лишь призрак. Вернее, дух. Иногда Нейтера приходила «в плоти», а иногда, как сейчас, просто висела за спиной невидимым занудным духом. Впрочем, сестре Аллерин всегда была рада.

— Ты про Андрея? — удивилась она. Раньше Лера не замечала повышенного внимания сестры к обычным людям.

— Ага, — лукаво отозвалась Нэй, — занимательный молодой человек. Но связываться не советую.

Лера опешила. Обычно связываться не советовали с ней.

— Он ведь человек? — уточнила она. Опыт опытом… но вдруг она чего-нибудь не заметила.

— Человек, Аллери, человек, — хихикнула сестрёнка. Как богиня она всегда видела больше, чем простые смертные, поэтому Лера периодически уточняла у неё какие-нибудь мелочи. Но сегодня Нейтера явно говорила загадками.

— Тогда в чём дело, Нэй?

— Не скажу, — продолжала веселиться она, — а то интересно не будет.

Брови у Леры поползли вверх. Нет, её сестренка, конечно, та ещё стервочка… но раньше она себе такого не позволяла.

— Не злись, Снежинка, — немного смягчила голос Нейтера, — я не могу рассказать. Это из тех вопросов, которые табу.

От собственного детского прозвища у Леры ёкнуло сердце. Оно часто ёкало, стоило ей вспомнить прошлое.

Нейтера умерла пятнадцать лет назад, при родах. Это был её выбор — жизнь дочери в обмен на собственную. Лера долго не могла простить этого ребёнку, но малютка Карин нашла путь к сердцу тёти. В конце концов, они остались одни друга у друга — последние представительницы некогда великого рода.

А Нейтера стала частью легенды. Той легенды, о которой даже тени говорили шепотом. Ибо осознание того, что после смерти можно стать… богом, слишком невероятно. Лера не верила в эту, как ей казалось, ересь, но два года назад сестра всё-таки объявилась. Причём объявилась не одна, а с «сюрпризом».

Что делать с сюрпризом, Лера не знала. Но «сюрприз» прижился и стал частью семьи, а сестра продолжала хоть изредка, но навещать их, превратив сказку в быль.

— Я не злюсь, — проворчала Аллерин, смутившись, — но твоё умение подавать информацию порой восхищает.

— Не занудствуй, старушка. Как прекрасен этот мир, посмотри-и-и, — фальшиво пропела Нейтера и исчезла.

Это было в её духе: появиться, навести шороху и уйти по-английски. Лера улыбнулась. Пожалуй, легкость и непосредственность Нэйтеры — то, что нужно перед возвращением в Этан-Нейру. А с Андреем она всё равно расстанется через три встречи.

Глава 2. Дела политические и неприятные

Под вечер Лере уже ничего не хотелось. Она только закончила тот пресловутый проект, который предстояло ещё триста раз перепроверить. Но проделанная работа ей определённо нравилась. Она специально не пожалела времени и несколько раз съездила в то место, где планировалась стройка. Новый концертный зал должен был отлично вписаться в архитектурный ансамбль старого города. Свою профессию Лера обожала, наверно, поэтому она считалась лучшим архитектором в фирме, или даже, как льстил ей начальник, в городе. Мэр от проекта тоже был в восторге, а значит, они точно не загнутся, как многие фирмы сейчас.

Женщина с сожалением отложила макет и встала из-за стола. Она безумно, зверски устала, а вечер только начинался. Когда уже Карин займёт место правящей тени?.. Риторический вопрос. Либо после её смерти, либо как минимум через пять лет. И эти пять лет ещё предстояло продержаться.

Дверь кабинета распахнулась, являя взъерошенную Лизку. Взъерошенность подруги была фактом постоянным и независящим от обстоятельств. Несмотря на возраст, Лизку иногда принимали за студентку, чем подружка необычайно гордилась.

Леру за студентку не принимали — глаза выдавали. Тени не старели внешне, но её взгляд никак не мог принадлежать двадцатилетней девочке.

— Так и знала, что ты ещё не ушла! — обличительно заявила Лизка, не забыв прикрыть за собой дверь. — Старейшины с утра её ждут не дождутся, а она!.. Даже не торопится!

Лизка тоже была тенью, причём как раз тенью-старейшиной. Лера самолично пригласила её в Совет лет тридцать назад и не уставала поражаться, как подруга сочетала в себе неунывающую свойскую девчонку и холодного расчётливого политика.

— Я доделывала проект, ты же в курсе. Макс очень просил уложиться в срок.

Подруга картинно закатила глаза. Про нежное отношение директора к Лере знал весь офис.

— Слушай, интриганка, за одну улыбку Макс простит тебе даже Армагеддон. Обратила бы уже внимание на мужика!

— Я боюсь, он передумает, как только узнает мой настоящий возраст, — отшутилась Лера, но тему развивать не стала, — пошли, Лиз.

Не слушая, что подруга скажет в ответ, Лера ушла за Грань.

… По старой легенде, Землю и всё, что есть на ней, создала богиня Рейлин. Люди ничего не знали и поныне не знают о ней, место их богов быстро заняли другие, пришлые боги. Но Рейлин и не нужно было почитание — великая создательница тратила свое время на полотно людских судеб. Увы, даже у богов не всегда выходит идеально. Нити и ленты, незримо связывавшие людей, постоянно переплетались, рвались и закручивались в узлы, давая совсем не тот результат, который хотела богиня. Именно поэтому она создала себе в помощь расу теневиков — тех, кто мог уходить за Грань, в переходный мир между жизнью и смертью. Именно на Грани можно было увидеть полотно нитей судеб.

Помимо теней на Земле жили ещё три скрытые расы: кукловоды, храмовники и Люди Двух Лун.

Серый мир Грани принял верную тень в свои объятия. Яркие разноцветные нити неприятно резали глаз. Лера покосилась на Лизкин силуэт, опутанный нитями и лентами. Тени могли использовать "лишние" ленты, как удавки и хлысты, исчезать на Грань в пылу боя, ходить сквозь стены и другие преграды. Но что Лера обожала больше всего — перемещаться с помощью натянутых нитей… например, из провинциального городка России в Швейцарию.

Нить получила образ и энергию — и через секунду окружающий мир изменился. Аллерин покинула Грань, задумчиво разглядывая свои апартаменты в этан-нейровском особняке. Всего было четыре закрытых города теней: Порт-Сокол, Этан-Нейра, итальянский Эмеральд и американская Стелла. Чаще всего Лера перемещалась именно в Этан-Нейру, в резиденцию правящей тени.

А Совет Старейшин подождет до завтра. После перехода Лера не могла сопротивляться магии кровати, и, рухнув на неё, уснула почти сразу.

Проснулась она на рассвете, спасибо часовым поясам. Разница между её городом и европейской Этан-Нейрой была в четыре часа. Так что десять часов по привычному времени — слегка поздновато. Но с другой стороны, она наконец-то выспалась.

Через полчаса женщина, уже посвежевшая и переодетая, сидела в своём кабинете. У кого-то сегодня выходной, а её ждали два тяжелых дня.

— Известно что-нибудь об убийстве Элены де'Вайн? — спросила она у своего помощника, Терриана. Терри был ровесником Карин, но в отличие от племянницы, серьёзным и ответственным. Мальчик Лере понравился, поэтому она и взяла его секретарём. А возраст… дети скрытых рас взрослели быстро. Конечно, кукловоды в этом вопросе лидировали, но и теням волей-неволей приходилось учить молодое поколение выживать. Так что Терри, отличник в школе с политическим уклоном, Лере вполне подходил.

— Ничего конкретного, — сдержанно отозвался он, — всё указывает на её дочь, хотя доказательств почти нет. Но Ригро требует её заключения.

— Почему? — удивилась Лера. Ригро, мэр Порт-Сокола и её первый заместитель, редко баловался столь громкими заявлениями.

Терри поправил очки и пояснил:

— Он считает, что Ширейна уже встретила своего кукловода и попала под его влияние. Она убила родителей, чтобы занять место Элены в Совете Старейшин и шпионить на кукловодов. Похожей версии придерживается и следствие. Ширейна же отрицает эти обвинения и в свою очередь обвиняет в убийстве Совет.

— Всех сразу? — с иронией уточнила женщина. В Совете Старейшин было без малого двенадцать человек за исключением правящей тени. «Теперь уже одиннадцать» — с горечью подумала Лера. Элена де'Вайн, наместница Эмеральда, была убита вместе с мужем пять дней назад. А у правящей тени даже нет времени, чтобы контролировать расследование.

— Как я понял, Ширейна считает, что в Совете завёлся предатель. Или зреет заговор?.. Что-то такое.

— На основании?

— Их нет. Только подозрения, — Терри вздохнул, избегая смотреть на наставницу. Лера наклонила голову к плечу, наблюдая за ним из-за стола.

— То есть реально у нас только одна подозреваемая? — заметив, как Терри перекосило, Аллерин мысленно похлопала себе. — Ну говори уже, что тебе не нравится? Считаешь, что Ширейна не виновата?

Ученик собирался, собирался и всё-таки выдал:

— Юана, моя двоюродная сестра из Эмеральда — близкая подруга Ширейны. По её словам, у Шири никогда не было серьёзных конфликтов с родителями, тем более таких, чтобы дойти до убийства. Только показания моей сестренки почему-то не берутся в расчёт.

Лера даже примерно понимала, почему, но говорить парню не стала. Молодость, вера в справедливость… Не объяснишь же, что у следователя графики и отчёты, а за поимку убийцы — ещё и премия с возможным повышением, если он уложится в срок. Так не всё ли равно, кого сажать?

Но халатность Лера тоже не уважала и задумалась о назначении нового следователя. Ну а пока… придётся заниматься этим делом самой.

— Хорошо, Терри, я поговорю с твоей сестрой. Она в Этан-Нейре? Замечательно. Передай, чтобы она зашла ко мне сегодня вечером, часов в восемь.

Это убийство не давало Лере покоя. Чету де'Вайн нашли задушенными в собственном доме. Сначала убили Элену, потом — её мужа. Удушение — классический вариант убийства лентами, которые теневики могли использовать, забирая с Грани. В переходном мире было полно таких "лишних" лент, которые когда-то опутывали ныне умерших людей.

Итак, классическое теневое убийство в одном из четырех теневых городов. Масло масленое. Но что самое паршивое, убийца был из своих. Политика Элены — одной из старейшин, хозяйки Эмеральда — в целом устраивала Совет, конфликтов у неё было мало. Дочь… самый очевидный претендент. Алиби нет, в момент смерти находилась… а неизвестно, где. К тому же, связанный теневик, то есть имеет кукловодо-теневую нить.

А кукловоды — враги расы теней. Впрочем, не только теней.

Но именно с теневиками у кукловодов были «особые отношения». Когда-то давно две расы представляли собой симбиоз, в котором кукловоды играли роль защитников теней. Основой такой связи была кукловодо-теневая нить. Свойства у этой нити тоже были… специфические, но она же давала паре кукловод-теневик гораздо большие возможности.

Но в Средневековье кукловоды предали теней, считая, что их угнетают — и связанных пар становилось всё меньше и меньше. В начале двадцатого века нить уже считалась этаким ментальным атавизмом, как вдруг она начала возрождаться. Аллерин и сама была некогда связанным теневиком… Впрочем, это другая история.

А о дочери Элены, Ширейне, ныне связанном теневике, стоило поразмышлять основательно.

Лера задумчиво пробарабанила пальцами по столу. Счастливый Терри убежал, чтобы предупредить сестру, и в приёмной стало тихо. Она громко фыркнула, пользуясь тем, что осталась одна. Зачем нужны были эти танцы? Помощник вполне мог напрямую сказать, что ему не нравится, а не ходить вокруг да около. Лера всё равно не позволила бы посадить Ширейну.

Разумеется, без непреложных доказательств вины.

Скорее всего, Совет будет требовать заключения для Ширейны. Пока временного, но клетка в подземелье Нейлента — это уже не домашний арест. Возможно, ей придётся использовать право вето, чтобы девочка не попала в темницу. Всё зависит от мнения большинства. Лера тоскливо вздохнула. Эх, Ширейна, во что же ты вляпалась?.. И почему бедная Элена не досмотрела?

Поднявшись из-за стола, женщина машинально бросила взгляд на узкие брючки, купленные у одного из эмеральдских модельеров. Юбки Лере уже порядком надоели, а широкие штаны она не любила. А тут… и удобно, и красиво. Надо бы выкроить время, чтобы заняться собой. Добрая половина её вещей скоро отметит пятилетний юбилей, а волосы уже отросли до попы и утром приходится тратить около получаса, чтобы привести их в порядок. К тому же, Карин давно канючит, чтобы съездить куда-нибудь отдохнуть. Лера была не против, она даже подумывала забронировать номер в любимом отеле…

В ту ночь какая-то сволочь задушила Элену.

Лера сразу рванула в Эмеральд, но добраться смогла только к утру — нити в третьем городе у неё не было, поэтому пришлось перемещаться в Этан-Нейру, а оттуда брать машину до Эмеральда. Естественно, к её приезду все оперативные работы уже провели, а Ширейну, у которой не было алиби, задержали. Сама девчонка в основном молчала, чем жутко раздражала Аллерин. В такой ситуации уже не стоило ничего скрывать, даже если правда могла показать Шири с неприглядной стороны.

Если она не убийца, конечно.

Но в вину Ширейны Лера не верила. У Элены были дружеские отношения с дочерью, почти как с равной. Муж Элены, самый спокойный мужчина в мире, тоже не подходил на объект для ненависти. Эта была искренняя, настоящая семья, и Лера любила бывать у них. Впрочем, не только она — такой одновременно сильной тени и хорошей хозяйки, как Элена, сложно было сыскать. На похоронах Лера держала лицо, как и подобает правящей тени, а вечером они с Карин пили и ревели. Маленькая двухлетняя Азаринка только хлопала глазками и так умильно пыталась их успокоить, что плакать хотелось ещё больше.

Ширейну на похороны, под ответственность правящей тени, тоже пустили. Она до крови искусала губы, но всё-таки смогла не расплакаться у всех на глазах. Стоя рядом с ней, Лера чувствовала явную ненависть, направленную на девушку, и понимала, что она что-то не понимает. Ведь кроме отсутствия дома против Шири не было никаких улик. А мало ли по каким причинам симпатичная девушка не пришла ночевать домой?

Одно только смущало Леру. Элена входила в число двенадцати сильнейших теней, и справиться с ней было не просто. Но криминалист уверенно заявил, что следов борьбы не было, а значит, убийца тот, от кого Элена не ожидала нападения.

И это могла быть её дочь. И с той же вероятностью это мог быть кто-нибудь из членов Совета.

Глава 3. Интриги, нападения и шампанское

Свечи в зале нервно трепетали, ощущая давление мрака. Лунный свет прятался за плотными шторами и лишь изредка заглядывал внутрь, когда хлопала дверь. Но хозяин уже устал от гостей, и тьма расползалась по комнате, урча от своей власти. Дрожащее пламя опасливо ёжилось, ловя свой отблеск в холодных, льдистых глазах.

Совет прошёл не так, как хотелось, совсем не так. Мнения разошлись, что ужасно раздражало — ведь на план было потрачено столько времени и сил! И осталось всего ничего — довести его до конца.

Правящую тень надо отвлечь. Рука замерла над чистым листом, не решаясь поставить крест. Род Аммар правил с начала времён, и никто не мог представить себе, что будет иначе. Иначе…

Нет. Пока только отвлечь. И даже найдется человек, который сможет этим заняться. Серый карандаш вычертил ажурную завитушку, успокаивая голову. Обычно Аллерин не вмешивалась в дела старейшин… и чего ей приспичило выступить?

Всё закончится зимой. Семья де'Вайн станет призраком прошлого, а правящая тень…

Что ж, может и пора сменить династию?

После совета Лера чувствовала себя недоеденной жертвой вампира. Вроде бы выжила, но состояние какое-то пожёванное. Каждый раз она давала себе зарок отдыхать после совета… и каждый раз с успехом проваливала эту миссию. Сейчас нужно прочитать отчёты старейшин, а затем проверить эти отчёты. Совет искренне считал, что пользуется доверием правящей тени, но увы, Лера не доверяла никому. Разве что сестра и Карин были исключением. Хотя надо отдать должное старейшинам, пока никто из них не злоупотреблял властью. Но после истории с Эленой, Лера слегка усомнилась — а всё ли она замечала? Что-то очевидное вертелось в голове, но никак не складывалось в мысль.

Вечером её ждала встреча с Юаной, кузиной Терри, а под занавес она планировала зайти к Ширейне. Этот зеленый орешек пора раскалывать. В конце концов, на дочку Элены у Леры были вполне определенные планы.

Лера запоздало поморщилась: судя по всему, планы приказали долго жить. В одном Совет был настроен категорично — без полноценного алиби Ширейну никто не собирался отпускать. Лера, конечно, поехидничала на тему их «расследования», но напролом идти не стала. Во-первых, версию с кукловодо-теневой нитью никто не отменял, а во-вторых… пусть лучше Ширейна останется под присмотром. Не стоит ей пока возвращаться в Эмеральд, особенно после смерти родителей. Терять возможную замену Элене правящая тень не хотела.

Она задумчиво прошлась по кабинету, выглянула в окно — резиденция правящей тени располагалась в огромном особняке, в окружении сосен и елей. Осень в Этан-Нейре была в самом разгаре. Величественные деревья подсвечивались солнышком, поздние цветы источали восхитительный запах.

А дома уже вовсю пахло зимой…

Что ж, пора работать. Вечер предстоял не из лёгких.

Посмотрев на часы, Лера удивлённо подняла бровь: пятнадцать минут девятого. Хм, кажется, она просила Юану зайти к восьми или это уже склероз?.. Вроде бы Терри обещал, что его кузина непременно будет вовремя. Но это Терри, его пунктуальность всегда на высшем уровне, а вот девушка, похоже, задерживалась. Не то, чтобы Лера страдала манией величия, но уж на аудиенцию к правящей тени можно было прийти заранее. Эх, молодость, ветреность… Никакого уважения к старшим. Лера тоскливо хмыкнула — ей пришлось снова вернуться к работе.

Когда длинная стрелка дошла до шестерки, Лера насторожилась. Склероз склерозом, но на обычное опоздание это уже не похоже. Скорее, на «вынужденные обстоятельства», как выражался Макс. Поразмыслив, она отложила бумаги и направилась к двери. Конечно, была вероятность, что они с Юаной могли разминуться, но, во всяком случае, в охраняемом особняке девушке точно ничего не грозило.

Но на лестнице Лера никого не встретила, и у входа — тоже. Дежурный охранник на ее вопрос о гостье отрицательно покачал головой: последний раз он открывал ворота в семь сорок. Ситуация Лере окончательно разонравилась, и она быстро направилась вперед, по выложенной плиткой дороге. Наверно, стоило вернуться обратно, взять куртку, найти телефон и только тогда бежать, но в голове словно звенел тревожный звоночек. А своему «звоночку» Лера привыкла доверять — сколько раз её спасало это неосознанное чувство тревоги.

Оставив позади особняк и аллею, она напрягла память, со скрипом вспоминая, где находится дом её помощника. Плечам было уже холодно, но тревога не хотела отпускать, требуя разобраться до конца. Помедлив, Лера отправилась в сторону этан-нейровского университета.

Сумерки уже сгустились, но для Аллерин они не были помехой. Она хорошо видела в темноте, сама по себе, с детства. Но Лизка не упускала случая пошутить, что эти звериные повадки у Леры от постоянной работы. Что ж, тоже правда, вцепиться кому-нибудь в горло ей иногда хотелось невыносимо.

Она свернула на одну из узких улочек и почти побежала, обостряя чувства до предела. Дорогу скудно освещали окна ближайших домов: фонарей рядом не было. Мелькнула мысль, что надо бы поговорить с Алейсаном, местным мэром, и тут же пропала. Пешеходный переход, а следом новый виток тёмной улицы. Для прогулок не годится, но, чтобы срезать путь — самое оно. Впереди уже замаячили шпили университета, похожего на известный флорентийский собор.

То, что люди мыслят в одинаковом ключе, Лера поняла давно. Но, в отличие от матерой правящей тени, молодой девушке вовсе не стоило шататься по подворотням одной. Конечно, преступность в европейской Этан-Нейре гораздо ниже, чем в России, но не нужно забывать о правилах безопасности. Такая забывчивость может обернуться очень и очень неприятными последствиями.

Например, какая-то серая фигура в плаще зажмёт тебя между домами и будет угрожать ножом.

Лента с Грани будто сама скользнула в руку — за считанные секунда Лера наполнила её силой, подчиняя своей воле. Резкий взмах — и лента юркой змейкой обвила запястье фигуры в сером плаще, заставив её отпрянуть от жертвы. Бросив взгляд на Юану, Лера стиснула зубы. Девушка была бледной и явно не понимала, что происходит. Плохо, совсем плохо.

Аллерин со злостью дёрнула ленту на себя, вынуждая противника потерять равновесие. Фигура начала заваливаться в сторону и капюшон слетел с головы. Лера не без удивления отметила, что видит перед собой… женщину. Причём, кажется, немолодую, но наверняка утверждать нельзя, вопрос с возрастом у нестареющих теней вообще был сложный.

Но растерянность незнакомки длилась недолго. Она выпрямилась и уверенно полоснула кинжалом по ленте, освобождая руку. Увы, путы Грани невозможно было порвать, а вот обрезать — запросто. Лера мельком поразилась быстроте её действий, но думать было некогда. Правящая тень бросилась к Юане, доставая с Грани ещё две ленты. Натянутый краешек привычно резанул ладонь — ленты на крови, в отличие от любых других, не исчезали в мире Грани, и с их помощью можно было ловить теней.

Но, как выяснилось, Лера учла не всё…

Напавшая на Юану женщина резко ушла в сторону, уворачиваясь от щёлкнувшей по земле ленты. Но Лера лишь усмехнулась, краем глаза наблюдая за второй «змейкой», скользнувшей к ногам противницы. Незнакомка заметила ленту в самый последний момент… и вновь увернулась, сделав высокий прыжок. Аллерин поражённо округлила глаза — прыгнуть на несколько метров и ловко ухватиться за решетку балкона не смог бы ни один теневик. Она подалась вперед, женщина повернулась к ней — и несколько секунд они смотрели друг на друга. Стиснув зубы, нападавшая быстро вскарабкалась по решётке и в мгновение ока оказалась на крыше. Выглянувшая луна, будто издеваясь, осветила её убегающий силуэт.

Подобрав с земли челюсть, Лера мрачно смотрела вслед недоделанной ассассинше. Догонять её не было смысла — на такие финты даже правящая тень была не способна. Тем более, оставалась ещё Юана, которая медленно сползла на землю. Спохватившись, Лера бросилась к пострадавшей девушке.

— Отравили вашу девочку, — резюмировал доктор, осматривая Юану. — Яд этот, к счастью, не смертельный, но очень редкий. И у него есть два пренеприятнейших свойства. Во-первых, он не даёт сосредоточиться и вводит тело в состояние своеобразного транса. А знаете, кто его использовал?

Лера устало покачала головой. Ей пришлось буквально на себе вытаскивать Юану из подворотни, а потом ещё искать телефон, чтобы позвонить в скорую. Поэтому даже думать о том, что надо подумать, ей было лень.

— Аллерин, вас тоже необходимо осмотреть! — от голоса, прозвучавшего слишком близко, Лера вздрогнула. Но в ответ она отрицательно покачала головой.

— Я просто устала. Что там с ядом?

Доктор окинул её недовольным взглядом. Это был хороший врач из расы храмовников и настоящий профессионал своего дела. Но, как и у многих врачей, характер у него был тяжелый. Впрочем, кто из нас не без тараканов в голове?

— Так вот, о яде. Его использовали кукловоды, чтобы не дать плененным теневикам уйти за Грань. Яд вызывал слабый паралич и заторможенное состояние, под его действием было трудно контролировать своё тело. Этакий своеобразный наркотик. Это во-первых. А во-вторых, яд выводится из организма долго, нудно и противно. С рвотой, слабостью и частичными провалами в памяти. В этом плане девочка оказалась необычайно «везучей».

У правящей тени хватило сил только на вздох. Всё складывалось как нельзя хуже. В ближайшее время Юана будет для неё недоступна, а по городу теней безнаказанно разгуливал кукловод. Замечательно.

— Если нужны лекарства, аппараты, обращайтесь в казну, — произнесла Лера, сдерживая поступающий к горлу ком. — Вы сможете поставить девушку на ноги?

— Аллерин, я же сказал, яд не смертельный. Организм молодой, сильный, и если обойдётся без осложнений, то через неделю будет как новенькая. Но больная нуждается в полном покое, понимаете меня?

Она кивнула. Что ей ещё оставалось?

— А лекарств нам хватает, не переживайте, — внезапно хмыкнул доктор, — только можно полюбопытствовать…

— О чём? — осведомилась Аллерин, уже догадываясь, что хочет узнать Видар — так звали врача-храмовника. Она вспомнила.

— Этот яд очень редкий, когда-то его называли «Убийца теней». Им активно пользовались кукловодские шпионы, но перестали, лет двадцать назад, из-за исчезновения растения — главного ингредиента. Поэтому встретить отравление подобным ядом сейчас, в Этан-Нейре… это по меньшей мере странно.

— Я понимаю, — поспешно ответила Лера. Пожалуй, слишком поспешно. — И постараюсь выяснить. Мне пора, спасибо за помощь.

Ей ещё предстояло сообщить семье Терри о несчастье, а потом идти в отдел полиции, составлять фоторобот. Кукловодшу обязательно надо найти.

Утром, когда полиция с Алейсаном была поднята на уши, Лера побрела спать. Если шпионка ещё не покинула город, её точно найдут. Может Алейсан и упускал что-то в расположении фонарей, но к безопасности города он всегда относился серьезно. Ради того, чтобы лично сообщить ему новость, Аллерин даже пожертвовала сном. А то личико кое у кого аж до земли вытянулось…

Помочь Алейсану вызвалась Лизка, чем сильно удивила правящую тень: раньше эти двое не ладили. Хотя после произошедшего Лера была готова подозревать всех и вся. Вот откуда взялась кукловодша и почему она напала именно на Юану? Разговор с Терри ничего не прояснил — помощник ни с кем, кроме сестры, не откровенничал на эту тему. Конечно, их могли подслушать, но…

Но тогда это точно не могла быть Ширейна.

Понедельник подкрался неожиданно. После насыщенных выходных Лера чувствовала себя зомби, но на работу всё-таки надо было идти. В течении дня ей предстояло заниматься проектом, потом заглянуть к Андрею и после этого вернуться в Этан-Нейру.

Проклятую мадам-кукловод так и не нашли. Полиция проверила всех въехавших в город и уехавших из него, но никого похожего на незнакомку не было. Скорее всего, она успела сбежать или залечь на дно, чем ужасно раздражала Леру. Шутка что ли — кукловод!

— Лера-а, ты дома! — кто-то с шумом рухнул на неё сверху и невольно повалил на кровать. Не ожидавшая такого эффекта, Карин упала следом, а сверху на них запрыгнула маленькая Азаринка. Лера вдруг подумала, что если её не убьют кукловоды, то это точно сделают племянницы. Ибо воздух из неё уже выбили основательно.

— Боже Рейлин, Карин! Ты скоро, возможно, станешь правящей тенью, а ума — палата!

Карин весело хихикнула.

— Да что там палата — целый Кремль! — нагло заявила она. — А правящей тенью я не стану, потому что ты будешь жить вечно! А там и Азаринка подрастёт. Правда, мелкая?

Мелкая хоть и разулыбалась, но соглашаться не спешила. Она уже прекрасно чувствовала, когда ей предлагали что-то нехорошее.

— Защекочу, — грозно нахмурила брови Карин, протягивая руки, и Азаринэ с визгом кинулась за тётю. Лера, смеясь, перехватила девочку и посадила её рядом, приглаживая взъерошенные волосенки. У Азаринэ были очень красивые бирюзовые глазки, единственное, что она взяла от отца. Во всём же остальном племяшка больше напоминала Нейтеру.

Забеременеть, будучи богиней, невозможно, но сестра как-то ухитрилась. Аммары вообще привыкли быть первыми — как среди собственной расы, так и в мелочах. Эта везучесть Леру необычайно веселила, особенно когда Нэй пришла к ней с годовалой девочкой. Хотя сестру было жалко. Она очень хотела детей, так радовалось своей первой беременности, а что в итоге?..

Азаринку, рождённую вопреки всему, тоже пришлось отдать: живым не место в Саг-Аше, мире земных богов. Вот и разрывалась Нейтера между двумя мирами.

— Лер, Лер, а что там с кукловодшей? — огорошила её Карин. На выходных она должна была сидеть с сестрой и уж никак не мотаться в Этан-Нейру.

— А ты откуда знаешь? — с интересом осведомилась Лера, почесывая Азаринку за ушком. Мелкой это дико нравилось. Карин тоже подлезла с другой стороны, требуя ласку, и ответила:

— Терри приходил, по нитям, — промурлыкала она. По этому тону Лера заподозрила неладное.

— А зачем он приходил в моё отсутствие?

— Так он приходил и не к тебе, — тем же мурлыкающим голосом ответила племяшка. Ничего себе новости.

Лера многозначительно подняла бровь

— Карин? — вкрадчиво произнесла она.

— Ну Ле-ер, мы же ничего такого не делали. Просто поболтали…

Бровь поднялась чуть выше, и Карин смутилась. А ещё Азаринка вредно похмыкивала, как будто понимала!

— Ну, пообнимались немного, ну поцеловались… Но больше ничего, честно!

Лера не могла найти слов. Терриан, оказывается, тот ещё прохвост. Сдержанный, серьёзный… а бегать к Карин за спиной правящей тени смог, однако.

— И давно… — спросила она, стараясь придать голосу строгости, — у вас такие целомудренные отношения?

Карин надулась и скрестила руки на груди.

— Уже две недели, между прочим, и он мне очень нравится. А кое-кому стоит чаще бывать дома!

— Дя! — неожиданно подтвердила Азаринка, и девочки с вызовом посмотрели на тётю. Что она могла ответить? Лера только вздохнула, прижимая к себе племянниц. Вздыхать и молчать, кажется, вошло у неё в привычку.

— Зимой обязательно куда-нибудь уедем. Вот разберусь с проектом, с Ширейной и кукловодом — и уедем. А насчёт Терри… знаешь, я не против.

— Серьёзно?! — аж приподнялась Карин.

Лера улыбнулась. Видимо, Терри неслабо зацепил Карин. Такой взволнованной и неуверенной племяшка не была давно. Но надо бы поговорить с парнем, намекнуть, что для совсем близких отношений Карин ещё маловата. Хотя в этом плане старшая и сама была на редкость благоразумной. По крайней мере, до того случая со «взрослой» вечеринкой, где Карин познакомилась с Андреем. Лера покачала головой — она действительно запустила девочек.

Но наговориться вдоволь им всё равно не удалось — время поджимало. Конечно, Макс простил бы ей опоздание, но злоупотреблять расположением начальства Лера не собиралась. Размышляя о том, куда сбежать на эту зиму, она вызвала такси.

Рабочий день пролетел незаметно. Они с Максом дорабатывали проект, чтобы уже сегодня послать его заказчику. А вечером начальник позвал её в ресторан, отметить удачное завершение дела. Лера отшутилась, что до конца «дела» ещё жить и жить, и идти в ресторан пока рано.

Макс понял. Он понял именно то, что она не сказала. И стуча каблучками по асфальту, Лера чувствовала его взгляд. Каждый день он провожал её из окна до самой трассы.

Чего ей действительно не хватало? Встречу с Андреем можно было перенести, а в Этан-Нейру она решила не возвращаться. Так почему бы не поужинать? И почему хоть раз не позволить ужину перейти в завтрак?.. Ей самой не помешала бы такая разрядка. Только как объяснить, что не лежит душа? Что отношений уже не хочется? Наверное, она просто не создана для семейной жизни. Не то, чтобы это задевало её, но ребёнка Лера хотела. Да, она растила Карин и Азаринку, но всё-таки их матерью была Нейтера.

«Куда податься, кому отдаться», — мрачно подумала Лера, вызывая такси до дома Андрея.

В этот раз Андрей не пытался убить её дверью и выглядел сильно похожим на человека. Лера даже покосилась на него с подозрением: это точно тот медведь, которого она видела в пятницу? Общие черты прослеживались, но медведь был небритым, в спортивном костюме и взглядом исподлобья. На деле им оказался симпатичный молодой парень в водолазке и джинсах. Черноволосый, смуглый и кареглазый, как настоящий южанин. Хотя комплекция никуда не делась — водолазка заметно обтягивала мощный торс, а смотреть на него по-прежнему приходилось снизу-вверх. Как правящей тени, Лере это не нравилось. Чтобы быть с ним вровень, ей нужно встать на стульчик, а уж про сопоставимость объемов и говорить нечего. Натуральный «мишка».

Оценивающий взгляд парня тоже не порадовал. Но улыбнулся он вполне приветливо, и Лера решила, что у неё просто паранойя.

— Добрый вечер, — начала она. — Как у вас дела с семьей?

Судя по скривлённой в ответ рожице, контакт не был найден. Хотя в этом Лера и не сомневалась: если родители уверены в поддержке психолога, то начнут давить с утроенной силой, дабы увеличить эффект.

— Понятно, будем разбираться, — ободряюще произнесла она. Как и в прошлый раз, Андрей помог ей снять куртку, только пригласил не на кухню, а в комнату. Пройдя следом за ним, Лера изумлённо округлила глаза.

На стеклянном столике перед диваном возвышалось аппетитное блюдо с фруктами, вазочка с конфетами и бутылка шампанского. И если против сладкого Лера ничего не имела, то шампанское настораживало.

— Андрей, вы ждёте гостей? Я могу зайти в другой раз, — сдержанно произнесла она, решив сразу расставить все точки над «i». В том плане, что их отношения будут сугубо безалкоголь… деловыми.

Парень, незаметно наблюдавший за ней, тихо усмехнулся. Стоило догадаться, что с Лерой одним шампанским не обойдешься, но выдумывать что-то ему было лень. Однако, как показала практика, заморочиться всё-таки придётся.

И выдержав недовольный взгляд гостьи, Андрей спокойно пояснил:

— Не волнуйтесь, я никого не жду, а это… Мои «извинения» за не очень теплый приём в прошлый раз и попытка создать неформальную обстановку, — он чарующе улыбнулся. Лера скисла — примерно так же улыбался её знакомый, любитель женщин всех возрастов и мастей. Вот же повезло нарваться!..

— Мне будет достаточно обычных извинений, — она изобразила улыбку, больше похожую на гримасу, — поэтому шампанское лучше оставьте для более подходящего случая.

Ответная гримаса была настолько сахарной, что у Леры заломило зубы.

— А если этот случай наступил?

Нет, с этим любителем меда и малины пора заканчивать! Лера стремительно подошла к столику и взяла шампанское. Покрутила его в руках и очень, очень громко хмыкнула. Молодец, мальчик, что ещё сказать.

— Насколько я знаю, это весьма недешёвое шампанское. Судя по маркировке, оно продаётся в фирменном магазине, и этот магазин в нашем городе только один. Причем на другом конце города, далековато от вашего района. Вам, несомненно, пришлось сделать как минимум две пересадки, чтобы купить его. Из чего я могу сделать вывод, что именно это шампанское вам было очень важно. Однако я слышала, что игристые вина этой марки отличаются большим коварством, от них легко опьянеть и на утро проснуться с тяжёлой головой. Мне кажется, Андрей, такое шампанское лучше подойдет для юной неискушённой девочки, с которой вы хотите провести ночь и расстаться. Из чего я могу сделать вывод, что это точно не наш случай. Давайте ограничимся устным извинением и конфетами?

Первым порывом Андрея было ответить что-нибудь нецензурное. Вторым — тоже. На третий он все-таки вспомнил, что перед ним «леди», а значит, придется держать лицо. Да-а, расслабился он с девочками-моделями, девочками-фанатками, девочками-с-работы и дальше память уже пасовала. «Ну ничего, — подумал он одновременно восхищенно и зло, — это шампанское персонально я для тебя, леди-Шерлок, оставлю».

Не говоря ни слова, парень забрал у неё бутылку и унес на кухню.

Лера ехидно смотрела ему вслед.

Глава 4. Новые факты и старые лица

Потягивая чай из большой кружки, Андрей задумчиво смотрел в окно. Дождь хлестал по асфальту, прибивая к земле свободолюбивые листья. В свете фар они горели огнем, лишь на миг взлетали и уже окончательно, безнадежно опадали вниз. «Навсегда», — как бы сказала его излишне романтичная подруга.

Больше всего в мире Андрей любил слово «навсегда».

Навсегда люблю, навсегда вместе, навсегда порознь. Навсегда — и будто нет ничего другого, никаких других обстоятельств, один лишь непреложный факт.

Это так, и это не может быть иначе.

Он лучше многих знал, насколько всё проходяще. Насколько изменчиво.

«Ты просто завидуешь», — обличительно заявило нечто внутри него, — «твой юношеский максимализм давно пора отправлять на пенсию, вот ты и злишься. А ещё тебя сегодня продинамили, как последнего идиота», — добило оно.

Андрей поморщился. Пока он не особо старался, чтобы сожалеть о проигрыше. Но Лера достаточно чётко обозначила свою позицию, словно подначивая его вести игру.

Вы не сказали «нет», миледи…

— Ох, давно я так не смеялась, — весело раздалось из полумрака. Андрей раздраженно закатил глаза — принесла же нелегкая. — Если б могла, попросила бы на бис. Как она тебя!..

— Ожидаемо. Ещё не вечер, — пожал плечами он.

— Думаю, здесь даже ты обломаешь зубы. Зачем тебе вообще эта Лера? — голос вдруг стал недовольным. Андрей улыбнулся.

— Неужели ревнуешь? — спросил он, зная, как её раздражают такие вопросы. И такие чувства.

— Не смеши… просто любопытно. Развлекаешься?

— Может быть, — развернувшись, подмигнул ей Андрей, — а может, у меня свои планы.

— Лера! — Лизка влетела в кабинет, тяжело дыша. — Лер, мы нашли эту кукловодшу!

Дверь распахнулась полностью, едва не сбив подругу с ног. Мрачный Алейсан, видимо, бежал следом, но куда ему было угнаться за пронырливой Лизкой. Аллерин отложила бумаги, от которых уже рябило в глазах, и поднялась.

— И? Где она? — осведомилась женщина. Её теневая натура уже чувствовала подвох.

Лиза обессилено упала в кресло и припечатала:

— По нашим хроникам — в могиле, Лер.

— Что?!

Видимо, от усталости у правящей тени начались галлюцинации. Лера машинально потрогала лоб, а затем, подумав, проверила температуру у Лизки. Но подруга была здоровенькой на вид, хоть и раскрасневшейся.

— Это правда, Аллерин. Посмотри, — Алейсан протянул ей фотографию. Приглядевшись, Лера действительно узнала нападавшую.

— Маргарита Еленская, кукловодская шпионка, на четверть ментал. Помнишь её? Неуловимая мадам. Наши стражи потратили больше полугода, чтобы её поймать. Но когда Еленскую выследили, она покончила жизнь самоубийством.

Лера напрягла память, но та молчала. Еленская… а, точно! Её поимку взяли на себя Ригро и Берент, она лишь просматривала отчёты. Поэтому и в голове не отложилось. Да, шпионка и вправду была хороша — у мужчин цензурными в тот период были только предлоги.

В кабинете повисла тишина. Алейсан хмурился — он вообще часто хмурился, и Лера мельком отметила, что они немного похожи с Андреем. Оба высокие, крупные, с тяжелым взглядом и чётко очерченными скулами. И несмотря на сахарный голос, в Андрее, как и в Алейсане, чувствовался внутренний стержень.

Аллерин раздражённо покачала головой — с чего вдруг она вспомнила об Андрее?

— Досье на эту Еленскую есть? — уточнила правящая тень. Лиза кивнула, но судя по выражению лица, порадовать ей было нечем.

— В досье — только «сухие» факты, ты же знаешь, как Ригро любит писать отчёты. Но смерть Еленской видели многие, как минимум это сам Ригро, Берент с его отрядом и врач из эмеральдского отдела полиции. Тело выбросили в море.

— Почему? — удивилась Лера. Но Лизавета только пожала плечами.

— К тому же, — вмешался Алейсан, — это случилось около двадцати лет назад. Даже для духа прошло слишком много времени.

Да уж, духом нападавшая быть точно не могла. Лера ещё раз взглянула на портрет. Старая черно-белая фотография до сих пор хранила улыбку молодой девушки. Еленская была настоящей красавицей, с чертовщинкой во взгляде и водопадом густых волос. В юности у шпионки наверняка не было отбоя от кавалеров. Интересно, откуда в досье вообще взялась эта фотография? А, понятно — выкрали у кукловодов очередной архив, судя по надписи на обороте. Скорее всего, так Еленскую и рассекретили.

— Ничего не понимаю, — призналась Лера, рассматривая фото.

— Может, ты ошиблась? — Алейсан встал рядом с ней. — Было темно, девочке, этой Юане, угрожала опасность, ты нервничала… вот и фантазия расшалилась.

Тут Лера не выдержала — сказывалось напряжение последних дней. И Лиза смотрела на неё так… вопросительно, как будто сомневалась. Стало обидно. Неадекватная правящая тень, только в нашем цирке, только сегодня! Осторожно, смертельный номер!

— Алейсан, — процедила Лера, выпрямляя спину, — скажи мне, пожалуйста, ДО ЧЕГО я должна была дойти, чтобы увидеть в нападающей кукловодскую шпионку?! Двадцать лет назад, заметь, умершую. Неужели я настолько не занята работой, что могу думать о мёртвых шпионках сутками напролёт?

Спокойно, вдох-выдох. Алейсан скривился — вероятно, уже понял, как глупо прозвучали его слова. Ну а чертова Лиса-Лиза тихо хихикала себе в кресле. Да, с такими подругами…

— В связи с этим, Алейсан, мне очень интересно, чем ты занимаешься на своём посту? — сложив руки на груди, уже более-менее нормальным тоном продолжила Лера. — По Этан-Нейре разгуливает мертвая кукловодша, улицы плохо освещены, а твой заместитель мне недавно жаловался, что ты, цитата: «связался с какой-то бабой, проводишь дни в её постели и совсем забросил дела».

— Серьёзно? — подруга аж смеяться перестала, подавшись вперед. — Он так и сказал?

Лера тоже улыбнулась.

— Бери выше, Лиз. Он так написал. Эта фраза была в квартальном отчёте. Ты ещё не видела глаза Терри, когда он принёс мне бумаги!

— В отчёте?! — изумилась подружка. — Да, похоже Алейсан его совсем достал! — она поднялась с кресла и шутливо похлопала мужчину по плечу. — А ты, оказывается, герой-любовник. Надо же, не вылезаешь из чьей-то постели!

Если до отчёта Алейсан старался держать лицо, то Лизка его окончательно добила. У градоправителя Этан-Нейры чётко выступили скулы, и он часто задышал, пытаясь справиться с эмоциями. Лера даже удивилась — как пар из носа не пошёл?..

— Я его убью, — медленно, словно растягивая, произнёс мужчина. Отчасти Лера его понимала — такой «привет» от собственного подчинённого. Но с другой стороны, неслабо он, наверное, достал своего зама, раз отчёт дошёл аж до правящей тени.

— Не в срок моего правления, — категорично отрезала Лера, — тем более, мне нужны ваши мысли по поводу Еленской. Сестра-близнец? Родственница? Ребят, я на самом деле, — она помахала фотографией, — видела именно эту женщину. По крайней мере, очень похожую.

— С сестрой-близнецом это уже напоминает бразильский сериал, Лер, — иронично ответила Лизка. Только глаза у подруги не смеялись. Ситуация и впрямь складывалась неприятная. А больше всего Лере не нравилось, что им попался действительно сильный кукловод. Да, каждый из кукловодов может похвастаться быстрой реакцией и киношными трюками, но в этом случае… Нападавшая явно имела дело с теневиками и знала их слабые стороны. Так быстро среагировать на ленту способен не каждый кукловод. Тот, кто годами сталкивался с ними. Тот, кого специально учили их убивать.

А ведь ещё есть яд…

— Мы подумаем, Лер, — подруга погладила её по плечу, — и найдём эту тварь. Сестру, родственницу, имитатора или хоть саму Еленскую. Алейсан уже отправил ребят в патрули, Берент обещал нам помочь, своих я тоже напрягла. Акселя бы ещё поймать…

Кукловод в теневом городе на самом деле — почти катастрофа. Но Леру не покидала мысль, что в этой катастрофе она что-то упускала.

Глава 5. Такое кино

Кукловоды… Обаятельные ехидны, беспринципные твари, безжалостные убийцы. Богиня Рейлин создала их как защитников теней, но увы… Особая связь — кукловодо-теневая нить — и стала началом конца.

Конечно, это была не просто нить. Сильная, почти канатная связь, переплетённая с лентой-любовью или лентой-дружбой. Благодаря такой нити кукловоды могли проникать в чужое сознание без вреда для своего разума. Но об этом они узнали значительно позже, когда начали массово сходить с ума.

Контроль кукловода — страшная пугающая сила. Но чужое сознание как потёмки, неизвестно, что может принести с собой. Кукловодо-теневая нить защищала их от безумия, и только лишившись её, кукловоды поняли — насколько. Да, они сверхлюди, да, могут контролировать сознание и убивать без зазрения совести. Но что толку, если большая часть из них не доживает до сорока?..

Отчасти Лера понимала, почему кукловоды предали теней. Связь давала им защиту, но кроме того — зависимость. Кукловод становился зависимым от своего теневика фактически сразу, а вот тени… Тени могли ощутить эту связь аж через полгода. Иногда даже двух месяцев равнодушия кукловоду хватало.

Для сведения счетов с жизнью.

Аллерин бездумно царапнула ногтем одну из книг, посвященную враждебной расе. Сейчас кукловодо-теневая нить почти не встречалась, но осталась ненависть. Тщательно хранимая ненависть с того самого предательства в Средневековье.

Как говорила её наставница: «обычные сверхлюди, а сколько мороки с ними»

Откуда взялась Еленская или некто, похожий на неё? В оживший труп Лера не верила: она прекрасно знала, что это невозможно. Вместо неба на Грани была огромная черная воронка, которая забирала умерших людей. После смерти душа человека попадала на Грань, а затем освобождалась от нитей и улетала вверх. Именно так появлялись пустые нити и ленты, которыми пользовались теневики, доставая с Грани.

Итак, труп Еленской выбросили в море. Зачем, конечно, интересный вопрос, но дело даже не в этом. На бывшую пленницу морских глубин та женщина совсем не тянула — вполне себе живой кукловод, без ракушек и водорослей.

Лера вскочила, разорвала бумаги и бросила их в камин. Медленно сползла по стеночке, вцепившись себе в волосы.

Откуда взялся труп Еленской? Кто подслушал их с Терри разговор? Где была Ширейна в ночь убийства? И кто же, черт побери, расправился с Эленой?!

Ей хотелось взвыть, но нельзя — в приёмной Терри, а этан-нейровская резиденция ещё не опустела полностью. Поэтому нельзя. Она правящая тень.

«Ты должна уметь держать лицо», — говорил отец. Он был последним теневиком из правящего рода. Такая уж привычка есть у великих родов — вымирать. Но Астен успел жениться и стать отцом двух дочек, появившихся на свет с разницей в пять лет. Казалось бы, столько ещё впереди…

Родителей убили, когда Лере было пятнадцать, а Нейтере — десять. Убили на их глазах. И Совету Старейшин ничего не оставалось, как сделать правящей тенью девочку-подростка.

С тех пор прошло сорок пять лет.

Как назло, в голове не было ни одной дельной мысли. Лера знала это состояние — за месяц до Нового года она всегда становилась несдержанной, вялой и злой. Потом, после небольшого отдыха, Аллерин вновь превращалась в нормальную тень. По крайней мере, её секретари уже не заходили в кабинет по стеночке или вообще через Грань.

По-хорошему, надо ждать. Ждать, когда найдут ходячий труп Еленской или имитатора. Должно же быть что-то общее с её появлением и нападением на Юану. Но оставалась ещё Ширейна. Пока её держали в специальной комнате, полностью обмотанной нитями на крови. Эти нити могли гарантировать то, что Ширейна не сбежит через Грань.

Такими были и клетки в подземелье Нейлента, родового замка Аммар, но там были именно клетки. Как для животных. Потому что с предателями из своих тени не церемонились.

Ширейну ждала та же участь, но она всё равно молчала. Охотно рассказывала об отношениях с мамой, о её работе, но именно то, что случилось в ночь убийства — тишина. Не пытать же девчонку, в самом деле!

Расположившись в кресле, Лера меланхолично наблюдала за тлеющей в камине бумагой. Время идти спать. Завтра надо возвращаться домой, к девочкам, а с новым днём придут новые мысли.

Почти зимняя ночь встретила её ясным небом и россыпью звезд. Лера выдохнула облачко пара и закашлялась. Холодный воздух, казалось, забился в лёгкие, желая заморозить её изнутри. Укутавшись в тёплый шарф, она вновь посмотрела наверх. Сон не шёл, работа тоже не клеилась. С ведром кофе в день определённо пора заканчивать. «Кофеиновая наркоманка», — с иронией хмыкнула она.

— Тоже не спится? — раздался в тишине бодрый мужской баритон. Сейчас её уединение на крыше резиденции мог нарушить только один человек. Ригро широко улыбнулся, демонстрируя белозубую улыбку. Градоправитель Порт-Сокола. Её правая рука и лучший друг.

Осторожно поднявшись, Лера угодила в распахнутые объятия. Терпкий парфюм, до блеска вычищенные ботинки и холодные глаза — в этом весь Ригро. Идеально расчётливый и до неприличия жизнерадостный.

— Лер, это что? Морщинки? Милая, мне кажется, ты слишком много работаешь, — весело пожурил Ригро, щёлкая её по носу. Лера глянула на него с большим сомнением.

— Либо я перерабатываю, либо кто-то недорабатывает, — парировала она.

— Твоя логика иногда поражает меня в самое сердце, — хохотнул в ответ мужчина. До Леры с опозданием дошёл смысл собственной фразы. «Да провались оно всё!» — не выдержала правящая тень.

Ригро задумчиво изучал небо, как будто собирался с мыслями. Она вдруг кожей почувствовала, что друг хотел ей о чём-то сказать. Они повздорили на последнем совете — и Ригро, конечно, обиделся. Но поддерживать его негативное отношение к Ширейне Лера не собиралась. Скорее всего, первый старейшина догадывался о её планах и был решительно против. Ригро искренне, со всей душой ненавидел кукловодов, а связанные пары считал ловушкой для теней. Именно Ригро был одним из тех, кто однажды открыл ей глаза на…

— У меня для тебя новость. Знаешь, я тоже не люблю привлекать посторонних к нашим делам, но… я не верю в тайную стражу без Акселя.

— Ригро-о!.. — застонала Лера. Скептицизм, высказываемый отделу тайной стражи, уже порядком надоел. Ребята приносили ей на блюдечке шпионов и успешно раскрывали заговоры — но всё это считали заслугой одного человека. Главе тайной стражи — старейшине Акселю — действительно не было равных… Но как правящая тень, Лера понимала работу системы. Хороший лидер важен, но, если исполнение никуда не годится, он не спасёт. В тайной страже работало каждое звено, каждая шестерёнка, превращая систему в мощный механизм. Да, заслуга Акселя была велика, но кто сказал, что это заслуга его одного?

— В общем, я посоветовался с Акселем и решил привлечь к расследованию Охотника, — на одном дыхании закончил Ригро. Лера моргнула. Кажется, она на самом деле сильно устала — смысл фразы от неё ускользнул. Какого ещё охотника? Какого дикого кабана, черт побери, Ригро собрался отстреливать?!

— Ты просто не в курсе. У Акса есть один особый ученик, и я нанял его, чтобы найти убийцу Элены. Пока Акс занят у храмовников, расследование вместо тайной стражи будет вести Охотник.

— Да что за Охотник?! — не выдержала правящая тень. Она! Просто! Не в курсе! Просто!!! Самообладание Аллерин основательно треснуло. Ригро добил её, весело скалясь.

— Я не знаю, он работает инкогнито. Но Акс сказал, что он лучший.

Отстранившись, Лера выразительно посмотрела на первого старейшину. Очень выразительно. Эту выразительность можно было собирать в банку и консервировать. Ригро, ощутив, что запахло жареным, а Лера ещё не готова его выслушать полностью, внезапно засобирался.

— Ой, милая, знаешь, мне срочно надо в Порт-Сокол. А насчёт Ширейны мы ещё поговорим. До встречи, Лер!

— Ригро-о-о! — её голос в ночной тишине прозвучал оглушительно, отразившись от стен особняка. В паре окон вспыхнул свет, только Ригро на крыше уже не было. Выводить её из себя друг тоже умел профессионально. Охотник… что за бред они придумали с Акселем на этот раз?!

Работы в фирме накопилось море — Лера в спешке доделывала проект и параллельно разгребала текучку. Возвращаться в Этан-Нейру она не планировала — не было смысла. Всё равно Еленскую пока не нашли, а с делами Лера прекрасно справлялась по выходным.

Разговор с Ригро оставил в сердце неприятный осадок, хотя ему и Акселю Лера доверяла больше, чем остальным старейшинам. Она сделала заметку в памяти — поговорить с другом, но за ворохом дел благополучно забыла об этом.

Домой Аллерин вернулась в начале двенадцатого. На кухне горел свет — удивленно подняв бровь, она направилась вглубь квартиры.

— Ты чего не спишь? — прошептала женщина, обнаружив сидящую за столом Карин. Племяшка оторвалась от модного журнальчика и громко фыркнула.

— Да так, жду кое-кого. У меня тут тётя потерялась, ты не видела?

— Давно потерялась? — оценила иронию Лера, заглядывая в холодильник. В одной из кастрюлек нашелся суп, которому она обрадовалась, как родному. Готовить самой ей было лень, но к счастью, Карин эта проказа ещё не одолела. Да и получалось у старшенькой очень вкусно.

— По факту — не появлялась дома с понедельника, по ощущениям — пропала ещё лет пять назад, — ядовитости Карин было не занимать. Но такому несправедливому ответу Лера не могла не возразить:

— Я ходила на все твои собрания, не ври!

— До пятого класса?

Лера изумленно округлила глаза.

— А что, потом тоже были собрания?

— Были, — хихикнула Карин, — но ты убегала настолько быстро, что я не успевала предупредить.

«Тётя года», — грустно подумала Лера, чувствуя себя виноватой. Ну в самом деле, кто же знал, что в средней школе тоже есть эти дурацкие собрания!

— Тебе завтра не в школу? — поставив суп на плиту, Лера попыталась сменить тему. Ответом ей было показное хмыканье Карин.

— В школу, в школу. Ради тебя, моя любимая тётя, я жертвую сном, ибо ты опять рискуешь пропустить важные вести!.. От молодого кавалера с самой Москвы!

— У тебя завтра история, я поняла. Молодой кавалер с самой Москвы? Это что ещё кадр?

— Слушай, тётушка, тобой интересуется молодой симпатичный парень, а ты спрашиваешь, что за кадр? Ещё бы кентом назвала! — Лера прыснула, перебирая в голове знакомых. Как назло, после насыщенного дня в голову никто не шел.

— Я об Андрее, — сжалилась Карин, — он звал тебя на свое выступление, в пятницу вечером. В одном милом ресторанчике. И да, я уже сказала, что ты придешь.

— Карин!!! Я не…

— Двадцать четыре, — мрачным тоном отчеканила племяшка, — двадцать четыре собрания, не считая моих отчетных показов, на которых были родители всех девочек. А ещё…

— Ясно, это шантаж. Но Карин! У меня нет времени, а даже если б было, представляешь, мне идти на выступление молодого мальчика! Я же классику люблю, а не ваш бум-бум.

Карин демонстративно сложила руки на груди и подняла бровь. Точь-в-точь тётин жест. Училась бы у неё чему-нибудь хорошему, а не картинным позам для Совета Старейшин.

— У него хоть голос есть? — устало поинтересовалась Лера. Спорить не было сил. Про красный диплом она помнила, но жизненный опыт подсказывал, что не всем дипломы даются честным путём. Особенно таким, как Андрей.

— Ну Ле-ер. У него охренительный голос! И потом, он же тебя в ресторан позвал, а не в какое-нибудь казино.

— Спасибо на том, — пробурчала Аллерин. Она уже клевала носом. Спохватившись, Карин сняла кастрюлю с плиты и налила тёте борщ. В такие моменты девушка остро жалела, что родилась раньше Азаринки. Быть правящей тенью Карин очень и очень не хотелось.

Поблагодарив племяшку, Лера поплелась спать. Но перед этим по привычке заглянула к Азаринке. Мелкая закуталась в одеялко и трогательно сопела. Как она быстро растёт, аж страшно…

У Леры в очередной раз сжалось сердце.

Нет, не из-за девочки. Просто напоминание. В глубине души Аллерин безумно хотела ребёнка. Не сестры, а своего — маленького и щекастого. Хоть мальчика, хоть девочку. Женщина уткнулась головой в косяк, тихонько закрыв дверь. Куда ей ребёнка — она даже за девочками не могла уследить. К тому же поздно, да и потенциального отца на горизонте не наблюдается. А если и поискать — они же все порядочные кругом, будут требовать семьи, свадьбы. И опять — как семья с её образом жизни?

А в шестьдесят меняться сложно.

— Ты чего, Лер? — с опаской спросила Карин, появляясь в коридоре. Аллерин оторвалась от косяка и вымученно улыбнулась.

— Ребенка хочу, — вдруг призналась она, — своего.

— В чем проблема? Рожай, — Карин была само спокойствие, — захомутай своего директора или Берента — они оба к тебе неровно дышат. И вуаля — девять месяц и ребёнок. Хоть от своей бешеной работы отдохнешь.

Лера только головой покачала — как у племяшки всё просто.

— А если они свадьбы потребуют? Я не хочу семью.

— Пфф, а кто им скажет, я тебя умоляю. Ну или нагуляй на стороне. Лер, ты же у нас красавица! В чем проблема? Нашему женскому коллективу нужен мужчина! Пусть маленький, но мужчина.

— Ну, судя по теории Ариссы, у меня может быть только девочка. Помнишь, ребенок рождается того пола, какой из родителей на данный момент сильнее? Так что на стороне мальчик точно не получится, это надо искать… тьфу, Карин! О чём мы вообще разговариваем?!

— Мы планируем твоего ребенка, — невозмутимо отозвалась Карин. — Психологи, кстати, советуют…

— Спать иди, — рявкнула потенциальная мать.

Ресторан на проверку оказался симпатичным местом, оформленным в стиле Прованс. Бежевые обои, плетеные кресла, кружевные занавески и приятные фиолетовые цветы в вазах. Ненавязчиво пахло лавандой и ярко блестел светлый паркет. Лера изумленно озиралась по сторонам. Такую красоту было реальней увидеть в Этан-Нейре, нежели в России. И никаких тебе малиновых пиджаков, позолоты и сигаретного дыма. Лера мысленно поставила Андрею плюс за выбор места. Впрочем, что «мишка» не так прост, она поняла почти сразу.

Осторожно дефилируя на тонких каблучках, Лера выбрала себе маленький столик в углу и блаженно улыбнулась. Боже Рейлин, неужели у неё есть несколько часов спокойствия? После споров между старейшинами, Аллерин могла уснуть даже под тяжелый рок.

Она заказала бокал вина и откинулась на спинку кресла. На импровизированной сцене уже суетились молодые парни, но Андрея она пока не видела. Кажется, он должен выступать не один, а с какой-то местной группой. Конечно, стоило бы спросить у Карин, что они вообще поют, но об этом Лера благополучно забыла. «Ничего», — подумала она, — «в конце концов, ничего не мешает мне встать и уйти, сославшись на дела. И получить в своё распоряжение целый свободный вечер…».

— На кого уставился, Олег? — громко и ехидно спросила Полинка, явно привлекая внимание. Андрей, настраивая гитару, поднял глаза. Замершего у служебного входа Олега он заметил ещё две минуты назад, но, в отличие от Полинки, промолчал. Хочется ему — пусть рассматривает кого-то в зале. Но ясное дело, их вторая солистка не могла оставить это без колкости. Андрей не без основания считал, что Полинка по уши влюблена в Олега и просто прикрывает это своей язвительностью. Вот только…

— Если ты запал на худую длинноволосую блондинку за угловым столиком, то лучше забудь, — на всякий случай предупредил он.

Теперь уже остальные ребята повернулись к ним с интересом. Любопытная Полинка тоже выглянула в зал, нашла искомую блондинку и совсем по-мальчишески присвистнула.

— По-моему, вам обоим здесь ничего не светит.

Андрей только хмыкнул, а вот Олег нахмурился. Полина грустно подумала, что Ямиров как всегда оказался прав. Нет, блондинка и вправду была ничего… но она же старше!

— Слушай, Андрюх… — начал было подниматься Олег, но его прервал Серый, их барабанщик:

— Всех блондинок рассмотрели? — ехидно осведомился он. — Ребят, хватит, пора уже. Готовы?

Парни вразнобой покивали, а Полина досадливо поджала губы. В своей готовности она была не уверена… вернее, не была уверена из-за Андрея. Ямиров, стоило ему появиться в их компании, сразу заявил, что вокалистка она на троечку. Полина было возмутилась, но когда Андрей пропел её песню ЕЁ же голосом, да ещё настолько чисто, идеально попадая в ноты… В общем, лидерство Андрея ей пришлось признать и даже, скрипя зубами, попросить его о паре уроков. Потом она об этом пожалела. Ямиров оказался требовательным, дотошным и, что было действительно обидно, нереально крутым вокалистом. Не говоря уж о его персональном феномене — умение копировать любой голос.

Собственно, из-за персонального цербера в лице Ямирова Полина чувствовала себя неуютно. Только «цербер» повёл себя странно — не торопился на сцену, как обычно, а неожиданно попросил отлучиться на минуту.

— Добрый вечер, — она задремала и не заметила, как над её столиком нависла тень, — я рад, что вы пришли.

— Как будто у меня был выбор, — тихо пробурчала Лера, но Андрей услышал. И улыбнулся.

— Я догадывался про Карин. Поэтому повторюсь: спасибо, что пришли.

Лера смущенно отвела глаза. Стало неловко от собственных слов. Мальчик проявил к ней доверие, позвал на свой концерт, а она нос воротит.

— Ничего страшного, — она тоже улыбнулась, — желаю удачно выступить, Андрей.

Когда парень ушёл, Лера ощутила досаду. Да что с ней происходит? Что за странное желание нахамить?.. Подумаешь, хотел угостить шампанским! Мужчинам в его возрасте вообще свойственен азарт. И вообще, вспомни себя в его годы! Лера поморщилась — вспоминать не хотелось. В свои двадцать пять она впервые влюбилась. Влюбилась так сильно и страстно, что решила рискнуть. Поверить.

Усмехнувшись, Лера пригубила вино. Снова научиться доверять было очень сложно. Даже самым близким.

Особенно самым близким.

Под шелест листьев окунуться в тишину.

Купить билет на самолет за солнцем.

И ночью у окна зажечь свечу,

Горящую начищенным червонцем.

Всё чаще время пятится назад,

Себя неоднократно повторяя.

Сбежать бы от всего хоть раз!

Да только совесть вечно укоряет…

И вот однажды, в сонный зимний день,

В чужое заглянуть окошко.

Где гореть свече совсем не лень,

Где на руках детей мурлычет кошка.

А оглянуться — дом пустой на берегу.

Ни зла, ни счастья — только тишина.

А может, я однажды был не прав,

А может, стоило найти время для…

Лера вздрогнула, услышав голос Андрея. Эти четверостишья он больше продекламировал, чем пропел, но получилось внушительно. Только концовка показалась странной. Время для… чего? Для семьи? Для любимой, детей, друзей? Или для себя? По контексту вроде было понятно, но Лера всё равно чувствовала подвох. И в первую очередь — в самом Андрее. Как-то не вязался у неё медведь, Дон-Жуан и певец со фразой «время для…»

Публика принимала группу на удивление радушно — видимо, они не первый раз здесь выступали. Андрей сказал пару фраз о том, как они рады всех видеть, но Лера не слушала. Теперь ей было до дрожи интересно узнать, как он поет. Тихо, но всё набирая и набирая обороты, заиграла музыка. Пока приятная, ровная. Лера на миг закрыла глаза, прислушиваясь…

…И очнулась через полчаса, когда музыканты взяли перерыв. Лера долго гипнотизировала часы, но время оставалось прежним. Нет, ну не мог же волшебный мужской голос выключить её из жизни на полчаса?!

Она машинально поправила волосы, словно сбрасывая оцепенение. Что ж, теперь понятно, почему Карин была в восторге. Даже её, равнодушную к музыке, зацепило неслабо. О чем, интересно, думают родители Андрея?.. Его голос в принципе можно использовать как оружие массового поражения. Не все барды в Весенне, городе храмовников, смогли бы так спеть!

Несомненно, если они будут выступать, она придёт снова. И приложит все силы, чтобы помочь Андрею. Лера абсолютно не разбиралась в музыке, но голос, который выворачивал наизнанку все чувства, страхи, голос, под который тяжело было скрывать эмоции, голос, чувства в котором настоящие, словно… словно исполнить сам прожил это, пропустил через себя. «Где тут записывают в фанатки, я готова!» — иронично подумала она.

После концерта Андрей вызвался её проводить. Что ж, хочется ему — пусть провожает. Под впечатлением от концерта, Лера уступила. Минут через пятнадцать Андрей освободился, и они вышли на улицу.

Зима осадила город с первого дня и начала свою предновогоднюю сказку. Снег ложился аккуратными, изящными снежинками; тёмный город освещали фонари и вечер казался волшебным. Особенно если прогуливаться по аллее, под ручку с симпатичным мужчиной… «Старею», — пронеслось в голове у Леры, — «уже на молодых мальчиков перешла. Сначала Терри, потом тридцатилетний Макс, теперь вот Андрей…»

Парень забавно смущался, когда она восхищалась им. Они немного обсудили концерт, а потом перешли на его семью. Лера была сильно удивлена тем, что мать Андрея, мало того, никогда не слушала сына, так ещё и мешала ему, пользуясь своим влиянием. Пожав плечами, Андрей признал, что его мать — чересчур властная женщина, которой нужно всё контролировать. Но если отец смирился с женой-командиршей, то Андрей плясать под её дудку не собирался. Уступить он мог во многом, но не в этом. «Женщину, религию, дорогу», — отшутился парень, — «я буду выбирать сам».

А у Леры вдруг мелькнула странная мысль. Поначалу она только отмахнулась, но мысль оказалась настойчивой. До дома было ещё прилично, темы для разговора заканчивались, а молчать, гуляя с кем-то, Лера не любила. Идея созрела мгновенно, словно над головой зажгли свечу. Что ж, может, попробовать? Ей ведь нужен взгляд со стороны.

— Андрей, — мягко улыбнулась она, — а как у тебя с дедукцией?

Они как раз вспоминали про Шерлока Холмса — вот и вопрос пришелся в тему.

— Мне кажется, что никак, — усмехнулся парень, — по крайней мере, детективов в моей жизни ещё не было. А что?

— Да, ничего особенного, — Лера махнула рукой, стойко ощущая себя идиоткой, — просто вспомнила один детектив, который оборвался на середине. Теперь вот любопытно, чем там дело кончилось.

Андрей шутливо ей посочувствовал и как бы невзначай поинтересовался сюжетом. Рыбка заглотила наживку быстрее, чем Лера ожидала. Посмеявшись, она все-таки пересказала «сюжет», не вникая в посторонние детали. Детектив приобрел слегка фэнтезийный окрас, но особо Лера не увлекалась.

— Хм… — пробормотал Андрей, — честно говоря, никогда не слышал о таком сериале. Но вышло, кстати, неплохо. А какие у вас есть версии?

Лера только грустно покачала головой, стряхивая снежинки с шубы.

— К сожалению, я совсем ничего не понимаю. Что-то вертится в голове, но увы… Мозаика вообще не складывается.

— Ну, есть прямо очевидные вещи.

— Например?

— Лера, вы меня пугаете, — съехидничал мальчик. Лицо у него стало хитрое-хитрое. — Смотрите, совершенно ясно, что дочка убитых не виновата.

— Почему? — Лера поразилась такой уверенности. Андрей посмотрел на нее с явным сомнением, но Аллерин проигнорировала его взгляд. Версии, ей нужны были любые версии.

— Потому что убийство родителей — это не левого человека с улицы завалить. Здесь либо расчёт, либо эмоции. Аффект. Первый случай отпадает, тогда девушка не стала бы играть в молчанку. У неё была бы и своя версия, и мнимое алиби. Для такого убийства нужен холодный, трезвый разум и очень сильная причина для ненависти. Я почти уверен, что это не тот случай. А второй вариант — случайное убийство, либо убийство в состояние аффекта. Лера, представьте, вас кто-то довёл. Аж до пелены на глазах и трясущихся лапок. Что вы сделаете?..

— Либо схвачу первое, что попалось под руку, либо брошусь с голыми руками, — была вынуждена признать женщина. Ни о каких лентах с Грани ни шло и речи — для этого нужна сильная концентрация. Даже у неё, правящей тени, не было такого рефлекса. Что ж, правда действительно на стороне Андрея.

— Вот именно! То есть дочь — самый маловероятный вариант.

— Тогда почему она молчит?

— А это уже другой вопрос, — задумчиво произнес Андрей. Лера с изумление поняла, что он не на шутку увлёкся, — хотя у меня тоже есть пара версий. Первый — она боится, второй — она кого-то подозревает, но не уверена, и третий — она кого-то выгораживает. Причём этот некто ей дорог не меньше, чем родители, раз уж она так упорно не желает говорить.

Лера чертыхнулась про себя. Ну конечно! Как же она сразу не поняла?.. Стоило просить Андрея не помогать, а хорошенько стукнуть её по голове. Но оставался ещё один пазл.

— А шпионка? Откуда она взялась?

— Со шпионкой-то всё очевидно, Лера, — насмешливо оскалился Андрей, — это очень удобно — считаться мёртвой. Люди почему-то благоговеют перед мертвыми, забывая, что бояться надо живых. Ни призраков, ни фантомов, ни ведьм, ни злых духов, а живых. Потому что существование всякой нечисти и зомби не доказано, а сила людской фантазии — непреложный факт. Исключайте всё невозможное и получайте единственный ответ — это и была живая шпионка. Что, собственно, хорошо сочетается с тем, что среди друзей главной героини есть предатель.

— Как у тебя всё просто, — Лера сложила руки на груди, скептически глядя на Андрея, — а ничего, что её смерть видели, как минимум, человек десять? Ты чересчур увлёкся.

— Лера, — вкрадчиво произнёс Андрей, — что они видели? Трупное окоченение? Щупали пульс? Стоп, — он вдруг резко повернулся к ней, — вы говорили про врача. Там был врач?

— Ну да, — недоуменно согласилась Лера, — чего ты привязался к врачу?

— Потому что «обывателей», — Андрей сделал характерное движение пальцами, обозначая кавычки, — ещё можно обмануть, прикинувшись трупом, а вот врача… Но, конечно, надо знать, как её убили, чтобы сделать конкретные выводы.

— Но врач не мог, — уверено произнесла Аллерин, — они же враги, зачем ему помогать кук… шпионке?!

После этих слов Андрей долго на неё смотрел. Лера уже триста раз успела проклянуть и свою оговорку, и себя, что начала этот разговор. Впрочем, Нейтера говорила, что Андрей всего лишь человек.

— И несмотря на это, я ставлю на врача. Потому что не особо ясно, кто враждует, зачем враждует и прочее. Но должно быть что-то ещё. Не хватает детали.

— Какой?

— Связывающей. Смотрите, есть пазл — дочка убитых, и пазл — шпионка. Шпионка напала на ту, которая могла прояснить ситуацию с дочкой. А значит, есть некая связь между ними. Как в мозаике, соединяющий пазл.

Лера только раздражённо закатила глаза, Андрея она почти не слушала. Ей самой было не понятно, почему её задела эта ситуация с врачом. «У тебя комплекс хорошей учительницы», — ехидно прошелестел разум голосом Андрея, словно подначивая, — «твоих подданных, почти деток, оскорбили и назвали пособниками врагов». Это Леру и отрезвило. Ладно, а что если на миг представить, что он прав?.. Ведь в случае с Ширейной она явно нащупала связь. А если…

— Спасибо, Андрей! Дальше я добегу сама, — она так стремительно повернулась к парню, что едва не впечаталась ему в грудь. От избытка эмоций Лера встала на носочки и чмокнула его в щеку, — спасибо большое!

Андрей очнулся, когда Лера уже исчезла из виду, а на плечо ему легла рука. Он напрягся, но узнав подошедшую, быстро расслабился.

— Ничего себе кино, — выдохнул он. За его спиной громко хихикнули и уточнили:

— А ты ожидал другого от Аллерин Аммар?

Глава 6. "Никогда такого не было, и вот опять…"

В Этан-Нейру Лера вернулась на следующий день, полная решимости во всём разобраться. Неизвестность уже начинала злить, да и Андрей подбросил новые идеи. "Итак", — подумала она, — "будем ломать Ширейну, а потом — приставать к Ригро и Беренту". Было бы неплохо ещё сделать запрос по врачу, который устанавливал смерть Еленской. Вдруг Андрей угадал?.. Лера мысленно поблагодарила богиню за свой дурацкий план и, как выяснилось, совсем неглупого "мишку".

Размышляя, она уютно устроилась в любимом бордовом кресле. Но счастье продлилось недолго. В коридоре кто-то вскрикнул, послышался топот и следом — дикий женский визг. Лера подскочила как ужаленая и бросилась на звук.

Кричала горничная, убирающая их этаж. Предчувствуя неладное, Аллерин заглянула в распахнутые двери и едва содержала крик. Окно в центре комнаты было распахнуто, а на полу… на полу лежала Лизка.

— Лиза! — не помня себя, заорала Лера, влетая в комнату. Машинально упала на колени, проверяя пульс. Эти секунды чуть не стоили ей седых волос. Но пульс прощупывался, и Аллерин громко выдохнула. Не убили, успели только ударить сзади, по голове. Причёска у подруги короткая, волосы светлые — и кровь на затылке было хорошо видно.

В комнату забежал Ригро, затем появился Алейсан — видимо, пришёл по нитям. Где он шлялся, этот чертов градоправитель?!

— Кто? — не поворачивая головы, холодно спросила Аллерин.

— Кукловод. Он на крыше. Я видел его с улицы, послал ребят ему навстречу, — быстро отчитался Ригро, наклоняясь к Лизе. И только Алейсан стоял, молча сжимая кулаки.

— Я тоже пойду, — заявил он, намереваясь броситься к окну. Но Лера жестом остановила его.

— Я сама, — бесцветно пояснила правящая тень.

Слушать их возражения она не собиралась. Окно. Уцепиться за барельеф, перелезть на широкий карниз и, ловко перебирая ногами, добраться до пожарной лестницы. Два пролёта вверх, и она уже на крыше.

Кукловодом оказался совсем молодой парень, на вид даже моложе Андрея. Он успел добежать до соседнего корпуса, но спрятаться ему было негде. Внизу дежурили тени Алейсана и Ригро, а сверху… Резиденция правящей тени состояла из трех близко расположенных зданий, окружённых садом и хвойным лесом. В центре города парень действительно мог сбежать, забравшись наверх, но на белеющей среди деревьев крыше он был как на ладони.

Оскалившись, Лера бросилась в погоню. Кукловод не будь дурак, перепрыгнул на последнее здание, явно надеясь, что правящая тень не камикадзе. Увы, ему не повезло. Подняв голову, Лера нашла взглядом башню с флагштоком — и потянулась к Грани. Зацепившись нитью, она без труда перелетела "щель" между зданиями и спрыгнула прямо напротив парня.

К сожалению, сдаваться кукловод не думал. Лера мельком отметила, что соображает он в правильном направлении — уйти подальше от теней-защитников. Если сейчас упасть вниз, можно вполне затеряться в парке, среди деревьев. Мешала одна только правящая тень. Её кукловод и решил проверить на прочность, сиганув с крыши.

Паркур у парня был не хуже, чем у Еленской. Лера с тоской поняла, что прыгать всё же придётся. Как она надеялась этого избежать! Высота — этажей семь-восемь, не меньше. Кукловод повис на третьем, вцепившись в решётку балкона. До земли ему оставалось совсем немного.

Край дома. Лера закрыла глаза и шагнула в пустоту. Каждый раз сердце ёкало — а вдруг не удастся?.. В таких прыжках Грань играла роль лифта, не давая разбиться, но всё равно было страшно. На миг пространство посерело — и Аллерин мягко приземлилась на ноги. Моргнула, возвращаясь в реальный мир. Не ожидавший такого финта, кукловод замер. Сейчас их разделяло около десяти метров.

Финал был предсказуем. Одна лента змейкой ушла ему под ноги, вторая — стянула руки, а третья удавкой замерла на шее. Словно предупреждала, что шаг влево, шаг вправо — и прости, прощай грешный мир. Лера устало опустилась на траву, скрестив ноги. Контролировала она всего одну ленту — ту, что держала шею кукловода. Её тело противно ныло от перегруза. Один прыжок, замедленный через Грань, чего стоил!..

Когда объявились тени-защитники — меньше, чем через минуту — у Леры внезапно созрел план.

— Ты в порядке? — спросил Алейсан, помогая ей подняться. Она вцепилась в мужчину, понимая, что сейчас просто рухнет на глазах у толпы. Алейсан, к счастью, догадался её поддержать.

— Нормально. Как Лиза? — прошептала Аллерин. От этого зависела жизнь кукловода и тот шанс, который она собиралась ему дать. Пока только проверить теорию.

— Сказали, отделалась "лёгким" испугом. Несильно он её ударил… Кстати, а куда его девать? К моим или сразу к Беренту?

Лера отрицательно покачала головой и велела увести парня в комнату, аналогичную той, в которой держали Ширейну. На молчаливый вопрос Алейсана она только улыбнулась.

Елисей очнулся в полной темноте. Толком не понимая, что произошло, он попытался сесть. Голова раскалывалась — кукловод запоздало вспомнил, что ему приказали вколоть снотворное. Он даже помнил, кто приказал. Та мстительная блондинка, что преследовала его по крышам. Сильная, видать. Елисей раздражённо потряс головой — проклятое ощущение слабости не отпускало. Хотя стоило догадаться, что всё закончится именно так.

Мать было жалко. Она вытаскивала его всеми правдами и неправдами, даже когда стало ясно, что вытаскивать его бесполезно. Мир сузился до одной хрупкой девочки — маленькой, невыносимо любимой девочки, которую держали под замком. Осознав это, он не мог сидеть и ждать. Мать пыталась отговорить, отец тоже. Но было поздно.

Когда в руки Елисею попала схема замка, он не медлил. Если верить анониму, Ширейну задержали по приказу худой светловолосой женщины, покои которой располагались на шестом этаже. Как дурак он ломанулся мстить и, естественно, попался. Проклятье!

Неожиданно его взгляд резануло что-то длинное, яркое — и исчезло. Елисей насторожился. Он различил тихий скрип и как можно быстрее пополз на звук. Абсолютная тишина его угнетала, а уж в комплекте с кромешной тьмой!.. Но свет пропал, а вместе с ним и все звуки. От отчаяния Елисей привалился спиной к стене. Словно в насмешку над логикой, стена поехала вперед, а вместе с ней и ничего не понимающий кукловод. Приглушённый свет коридора едва не ослепил его. Несколько секунд Елисей просто лежал на ковре, полностью дезориентированный. "Кто-то открыл дверь", — вдруг осознал он. Но думать было некогда — парень со стоном поднялся, проклиная чёртову слабость после снотворного. Любопытно, кто же его выпустил?.. А, неважно. Надо спешить, пока его не хватились.

Ширейна уже готовилась ко сну, когда в замке повернулся ключ. Девушка недоуменно покосилась на дверь — кого принесло так поздно?.. Конечно, за ней могли прийти в любой момент, и она старалась готовить себя к этому. Но сердце всё равно екнуло. Что ж, она знала, на что шла. Знала, знала… как же страшно.

Дверь резко открылась, но вопреки ожиданиям, в комнату прошмыгнул… Елисей. Тень широко распахнула глаза. Кукловод в Этан-Нейре! В резиденции правящей тени! Это что, злой розыгрыш?.. Обман зрения?

— Ширейна? — позвал кукловод, и ей захотелось выругаться. Она сходит с ума, ничего особенного.

"Бред" так стиснул в её в объятиях, что стало трудно дышать. Или стало трудно не из-за этого?.. Или просто сердце, которое молчало со смерти родителей, начало работать?

— Елисей, — жалобно простонала она, — как ты здесь оказался?.. Уходи немедленно! Я уже лишилась родителей, не хватало ещё тебя потерять!

— Не нужно меня терять, я только нашелся, — улыбнулся кукловод. Его сознание, потрепанное недосыпом и тревогами, как будто вернулось на место. Даже ехидство проснулось. — Я слышал про твою семью. Как ты?

Ширейна отвела глаза и вместо ответа уткнулась ему в плечо. Елисей мысленно выругался — действительно, нашел о чем спрашивать. Неделю она сидела здесь одна, потеряв родителей, дом, часть друзей. Ежу ясно, что ей тяжело!..

— Елисей, — она снова произнесла его имя, коверкая акцентом. Именно этот акцент и зацепил его, когда их знакомил общий друг. Тоже кукловод, кстати, но на вечеринке вряд ли кто-то отслеживал чужую расу. А Елисею было просто интересно, как живут теневики.

— Елисей! Тебя надо уходить, здесь Аллерин! Если она поймает тебя…

— Уже поймала, — спокойно прервал её голос правящей тени.

Чем дольше Лера наблюдала за парочкой, тем паршивей становилось у неё на душе. Время, казалось, всё укрыло пеплом… Но видимо, что-то осталось. Тот момент, когда она выла на крыше Нейлента, выла от боли, что выворачивала наизнанку. Прошлое отпустило… но забыть полностью у неё не получилось.

— Значит, ты всё-таки встретила своего кукловода, — медленно произнесла Лера, выпрямляясь. Ребята испуганно отпрянули к стене. Боятся. Точнее, Ширейна боится, а кукловод только щурится. Какие мы смелые и отчаянные.

— "И жених сыскался ей, Королевич Елисей…" — почти пропела она на русском. Имя кукловода её забавляло. — А что все резко замолчали? М? Ты знаешь эту сказку, Елисей?

Судя по ответному взгляду, полному ненависти — знает. Лера никогда бы не назвала ребенка Елисеем, хотя имя действительно шикарное. Но увы, больше пригодное для сказки.

— Ну что? — устало повторила Аллерин на английском. — Кукловод стоил смерти родителей, Ширейна?

— Мы никого не убивали! — грубо вмешался парень, заводя Ширейну себе за спину. Надо же, защищает. Лера хмыкнула и поставила кукловоду ещё один плюс. Первый он получил, когда ринулся спасать Ширейну, а не себя.

Именно тогда Лера впервые задумалась над тем, чтобы дать им шанс.

— Хорошо, вы не убивали… кто же убил? — она сложила руки на груди и окинула парочку взглядом. Смотрела она больше на Шири, но ответил все же кукловод.

— Не поверите, самим интересно, — съязвил он.

— … И я вас внимательно слушаю. Собственно, от этого, — Лера качнула головой в сторону запертой двери, — зависит, кто выйдет отсюда и в каком состоянии. Ну же, дерзайте, — поторопила она, когда пауза затянулась.

Ширейна сдалась первой.

— В ту ночь я была… была с Елисеем. Мы ходили в кино. Я говорила родителям, что встречаюсь с подругами, они ничего не знали.

— Давно вы знакомы? — уточнила Лера, чувствуя, как тяжело Шири даётся каждое слово. Кукловод позволил ей выйти вперед, но продолжал держать за руку.

— Полгода. Может, чуть больше. Мы встретились на вечеринке у одного нашего друга и сразу ощутили… привязку. Я врала родителям, очень много врала, но отказаться от Елисея было невозможно. Несколько раз я пыталась рассказать маме, но… она бы испугалась. Она пошла бы к вам, Аллерин, и неизвестно, чем бы это закончилось. Мы решили повременить.

"Лучше бы она пошла ко мне" — с тоской подумала Лера.

— И ты поделилась с Юаной, — констатировала правящая тень. Ширейна кивнула. Наверняка ей уже рассказали о нападении на подругу.

Любопытно получается. Знала только Юана, и только она могла поведать о том, что у Ширейны есть кукловод. Что-то не складывалось, и правящая тень решила уточнить.

— О ваших отношения знала только Юана?

Детки переглянулись.

— Ещё мои родители, — вздохнув, признался Елисей, отводя глаза.

— Тоже связанные куклово-теневой нитью, — закончила Лера и улыбнулась, — мать — кукловод из России, скорее всего, из большого города или столицы. Причем явно не рядовой кукловод. Отец из наших, но увы, твоя мама вскружила ему голову. И живут они где-то на окраине Эмеральда. Я права?

Круглые глаза Елисея были ей ответом. Ширейна же смотрела на правящую тень со смесью недоверия и восхищения. Лера мысленно поаплодировала себе — кажется, она всё рассчитала верно. Что совсем неплохо, ведь на ошибку женщина оставляла не менее тридцати процентов.

— Но Аллерин, если вы знали о нас, то почему не пришли раньше? — осторожно спросила Ширейна.

— А ты бы рассказала? — живо осведомилась Лера. Девушка опустила голову, словно желая занавесить лицо.

— Кроме Елисея мне было нечего скрывать. Я хотела помочь вам, когда Терри поделился новостями, но если сказать "А"…

— Надо говорить "Б". Я понимаю. Но знаешь, Елисей сам по себе… — Лера окинула парня изучающим взглядом, — большой скелет в шкафу. Я бы сказала, массивный такой скелет. Впрочем, ничего бы не изменилось. Про Елисея я догадалась сейчас. Собственно, вы сами объяснили мне. Ну, и ещё немного — имя твоего кукловода.

Парень снова сощурился. Хороший мальчик, но наглый. Хотя в его возрасте это нормально. Молодой, бесстрашный, но верный и честный. Если откровенно хамить не будет, простить ему можно многое.

— И что вам дало моё имя?

Лера ехидно хмыкнула.

— По крайней мере, информацию о твоих родителях. Елисей — красивое имя, певучее, сказочное. А сказками в большей степени увлекаются девушки, нежели мужчины. Следовательно, тебя назвала мать, и она была как минимум русскоговорящая, как максимум — из самой России. Причем явно не из деревни — вряд ли деревенская девушка назвала бы ребенка столь необычно. Нет, твоя мама знает себе цену. А твой отец её любит хотя бы потому, что он уступил такому имени. Продолжать? — иронично спросила Аллерин. Детки пялились на неё с таким изумлением, что она невольно ощутила себя фокусником.

— Идём дальше. Ты, Елисей, связанный кукловод — а это часто передается от родителей к детям. Не факт, процент не особо большой, но значительный. Второе — вы жили вблизи Эмеральда. Я считаю, в пригороде, но, чтобы жить даже в пригороде, надо знать "пароли и явки". Один из твоих родителей точно кукловод, а второй — точно не человек, иначе ты бы никогда не оказался в Эмеральде. На нового храмовника или представителя расы Двух Лун, мы бы обратили внимания, но никаких данных не поступало, никто не жаловался, а значит, это был кто-то свой. Мать, как мы выяснили, скорее всего русскоговорящая, а в Эмеральде говорят либо на итальянском, либо на английском, но уж никак не на русском. Вывод: теневик — твой отец. И последнее, ты упомянул, что именно твои родители знали. Элене и Теодору вы не решились рассказать, но почему твои родители были в курсе? То есть ты, как минимум, часто общаешься с ними, дело не ограничивается телефонным "привет-пока". К тому же, вам с Шири надо было где-то встречаться. В итоге — ты рассказал им, потому что не боялся осуждения с их стороны. Действительно, связанные кукловод и теневик способны вас понять.

Выдохнув, Лера оценивающе посмотрела на парочку. Если судить по их реакции, она догадалась правильно. Хотя новости были, конечно, совсем безрадостные — два кукловода в пригороде Эмеральда. «Пора менять градоправителей», — мрачно прикинула Лера, но спохватилась. Элене уже пора искать замену.

— Опять тишина, — не выдержала она и опустилась на широкий подлокотник кресла, — хорошо, спрошу сама. Вот чего я совершенно не могу взять в толк, так это нападения на Лизавету. Зачем тебе понадобилось бить её по голове?

— А разве не по её приказу Шири посадили в эту клетку?

Тут уже и сама Ширейна возмутилась:

— Ты напал на Лизавету?! Елисей, она одна из немногих, кто вообще был против моего заключения. Лизавета — наш главный дипломат по отношениям с другими расами, она в принципе никак не связана со мной!

— Приказ отдала я, — подтвердила Лера. Парень, казалось, был обескуражен. Внезапно он пристально, очень пристально посмотрел на правящую тень и с подозрением спросил:

— А вы с этой Лизаветой проживаете, часом, не на одном этаже?..

Лера со смешком подтвердила, что на одном и добавила:

— Неужели ты перепутал, Елисей?

— Ох, чёрт… — выругался парень. Правящая тень хмыкнула.

— И не говори. Забежал бы ко мне, было бы намного веселее. Но подожди. Откуда ты узнал про нужный этаж и комнату, в которой держат Ширейну?..

Вечером надо было собирать совет — а Аллерин ужасно не хотелось этого делать. Но в свете сказанного Ширейной и Елисеем… как бы она не ёрничала, факты были на лицо. Много фактов.

На этом совете ей придётся идти ва-банк. К выходкам правящей тени старейшины привыкли, но сейчас будет что-то из ряда вон выходящее. Но как иначе?..

Елисею помогли. Ему прислали письмо с инструкцией и детальным планом особняка. Но парень ошибся — зашел с другого конца коридора, и соответственно, крайней оказалась не комната Леры, а Лизы. Но суть в том, что у парня были все данные для убийства правящей тени. Место, время, когда Лера чаще всего бывала в кабинете и приказ о заключении Ширейны, подписанный её рукой. Но если для общей информации было достаточно подкупить служащих в замке, то приказ — это гвоздь в крышку гроба. Потому что взять его могли только из бумаг зала, где проходил совет. То есть, либо сами старейшины, либо кто-то из личных секретарей. Но это было ещё не всё.

Ширейна обмолвилась, что Элена вела свое расследование. К ней попали какие-то бумаги, после чего градоправительница словно с ума сошла. Шири несколько раз спрашивала, кто под подозрением, но Элена отмахивалась. Мол, без доказательств лучше молчать. Одно лишь услышала Ширейна — что возможно, предателем являлся свой человек. А точнее, кто-то из Совета Старейшин.

В тишине скрипнула дверь, мягко прошелестели юбки — первой пришла Энаис, которая занималась культурным просвещением теневой расы. С Лерой у них были приятельские отношения, но сугубо по делу. Энаис была, наверно, одной из самых старых в Совете Старейшин — ей уже перевалило за сотню. Но тени не старели, и потому бывшая миледи Энаис выглядела шикарно. Даже уклон в старину: длинные платья, корсеты, очаровательные шляпки — её не портил.

Следом за Энаис в зал вошли Алейсан и Лизавета, которую он держал под руку. Лера вдруг мельком подумала, что за последнюю неделю она уже третий раз видит их вместе. Раньше градоправитель Этан-Нейры и главная госпожа-дипломат не особо ладили, что же изменилось? Лера оставила пометку в блокноте: поговорить по душам с подругой.

Дальше она едва успевала отмечать входящих. Ротэр и Берент — старейшины, отвечающие за внешнюю и внутреннюю безопасность теневой расы. Следом пришёл Ригро — её первый заместитель и градоправитель Порт-Сокола. Лера вяло помахала ему рукой. Смог выкроить время на совет и теневой казначей — Лоэн, которого больше интересовали финансовые махинации, чем политика. Последними зашли Веста и Вейрин — куратор свободных теней и главный врач.

Совет состоял из двенадцати старейшин, сегодня же присутствовало только девять. Элена, градоправительница Эмеральда, освободила своё место для следующей тени. Лера невольно закрыла глаза. Аксель, глава тайной стражи и её хороший друг, сейчас был у храмовников и найти его не представлялось возможным. Вот это было досадно — Аксель мог сразу догадался, что к чему. Саманту, градоправительницу американского города теней, Лера сама не стала звать. Саманта не появлялась в Этан-Нейре больше года, поэтому под подозрение не попадала.

Ригро, Алейсан, Ротэр, Берент, Лизавета, Энаис, Лоэн, Веста, Вейрин. Друзья, приятели, лучшие специалисты в своём деле, которых Лера отбирала с особой тщательностью. Кто из них мог быть предателем и есть ли вообще этот предатель? Чего же ты молчала Элена, кого же подозревала? Или Ширейна и Елисей заранее спланировали всё шоу? Пока Аллерин не собиралась окончательно сбрасывать их со счетов.

Только… игра уже началась.

— Лиз, ты как? — она повернулась к подруге. Лизка вяло улыбнулась, покачав перемотанной головой.

— Жить буду, — не теряя, впрочем, своего вечного оптимизма, ответила она. Лера не могла не улыбнуться ей в ответ.

— Это хорошая новость. Но есть и плохая, — она обвела старейшин тяжелым взглядом, — кукловод сбежал.

— Что?! — Алейсан и Ригро, почти в голос. Лера аж умилилась — какое единодушие. Впрочем, все старейшины были ошеломлены новостью. Даже Лоэн в кое-веки отвлёкся от тетрадки и калькулятора, которые всегда приносил с собой, и радостно потёр руки:

— Ух, кто-то в этом месяце останется без премии. Экономим, экономим, ура! — и снова погрузился в тетрадку. Лера украдкой показала ему кулак. Казначей хмыкнул.

— Как верно подметил Лоэн, с стороны нашей стражи это явный недосмотр. Я уж молчу о том, что дверь просто оставили открытой. Серьёзная… оплошность.

— Настолько серьёзная, что попахивает диверсией, — задумчиво согласилась Энаис.

— Именно. Мало нам Еленской, так ещё и молодой кукловод теперь по улицам бегает. В связи с этим у меня вопрос: чем занимается наша служба безопасности? Берент, кажется, вы слишком привыкли надеяться на Акселя?.. Я уж молчу о тебе, Алейсан. Кроме того, у меня до сих пор нет кандидатов на замену Элене. Веста, я просила тебя этим заняться? Или мне уже изменяет память?

— О, понеслось, — прошептал Ригро, закатывая глаза. Лера резко повернулась к нему.

— Где мой отчет, Ригро?! Скоро конец года! Вейрин!

— Я! — с улыбкой отчитался последний, словно подначивая Леру ещё больше.

— Мне нужно полное досье на Алессандро Риталя. Вплоть до нынешнего адреса. Чем быстрее, тем лучше.

— Кто это? — удивлённо спросила Лизка. Но Лера была категорична:

— Не важно! В общем, господа и дамы. В ближайшую неделю кукловод должен быть найден, а открывший дверь — в подземельях Нейлента! Это всё!

С этими словами правящая тень стремительно поднялась и покинула зал, громко хлопнув дверью.

Через десять минут зал почти опустел. Обескураженные поведением правящей тени, старейшины мгновенно разошлись, ничего не обсуждая. Настроение пропало. Лиза покидала зал одной из последних, ожидая, что Алейсан последует за ней. Но градоправитель Этан-Нейры так и остался сидеть в кресле, задумчиво глядя перед собой.

— Лейс, — позвала она. Ноль эмоций. Тогда Лиза вернулась к длинному столу и щёлкнула пальцами перед лицом Алейсана. Мужчина поднял глаза.

— Лиз, тебе не кажется, что у нашей правящей тени поехала крыша? — отрешенно произнес он.

Лиза фыркнула.

— Её можно понять! Смерть Элены, эта Еленская, а теперь вот — кукловода упустили…

— Лиза! — прервал её Алейсан, — меня, конечно, умиляет твоя верность подруге, но кто и виноват в побеге кукловода, то только сама Аллерин. Это она запретила мне заниматься охраной. Как-то не сходится, чувствуешь?

Лиза тоже опустилась в кресло и пробарабанила пальцами по столу.

— Странно. Не похоже на Леру. Эх, надо уже собраться и поговорить с ней. Ага, подруги — общаемся раз в год.

— Поговорить о?.. — Алейсан не закончил, но Лиза поняла, что он имел в виду.

— Да, Лейс. Именно об этом.

Глава 7. Диверсия сестры, или сложные родственные связи

Домой Лера вернулась сразу после совета — разум ехидно намекал, что задерживаться в Этан-Нейре не стоит. У старейшин в любой момент могут появиться вопросы, очень неудобные вопросы. Нет уж. Лере хватило и Алейсана, который разве что дырку в ней не прожёг. Даже интересно, почему он промолчал? Растерялся? Зная Алейсана, Лера заранее готовилась к сюрпризам. Что-что, а удивлять мэр Этан-Нейры умел.

Но, так или иначе, поведение Алейсана было ей на руку — старейшины ни о чём не догадались. Более того, в ближайшее время для всей верхушки найдется срочная и важная работа. Шутка что ли, конец года. Отчёты, текучка, поиски — словом, ни минуты отдыха. Лера надеялась, этого будет достаточно, чтобы присмотреться к каждому.

Алейсана пока лучше избегать. Лера вздохнула, устало привалившись к стене. Мэр Этан-Нейры явно догадался, кто виноват в "пробеге" кукловода. У каждого старейшины были свои секретари и помощники, а также охрана или небольшие отряды. Но в основном, отряды числились в департаментах Берента, который отвечал за безопасность теневых городов, и Ротэра, который обеспечивал защиту тенями по всему миру. По хорошему, за Елисея должен был отвечать Берент, либо же градоправитель. Но правящая тень вмешалась, и ответственность за кукловода легла на её плечи. Так что по факту, это она упустила кукловода, и это её подчинённые должны были поднять тревогу. Вот только знал об этом один Алейсан.

Почему же он промолчал? У Леры было готово как минимум пять ответов на его возмущение, но ничего не пошло в ход. Что же на уме у мэра Этан-Нейры?..

Воскресенье неожиданно выдалось свободным. Вместе с Азаринкой они лепили пирожки и читали сказки, а после обеда собрались в парк. Ночью выпал снежок: мягкий, липкий, и младшенькая с нетерпением ждала прогулки. Лера вдруг поймала себя на мысли, что с девочками ей всегда отдыхается весело, по-настоящему. Её персональная идиллия продлилась ровно до четырех часов, пока не позвонил Макс.

Ничего не понимая, Лера ответила. И по мере разговора сильно, очень сильно пожалела, что вообще взяла трубку. У Макса была почти истерика — заказчик перенёс презентацию на воскресенье, никто никого не предупредил, поэтому прямо сейчас надо бежать в офис. Лера изумлённо посмотрела на телефон. Какая презентация в воскресенье?.. Что ещё за блажь? Но делать нечего — нужно ехать, спасать Макса от сердечного приступа, а потом проводить эту самую презентацию. Часа на два, не меньше. В воскресенье. Атас.

Но как выяснилось, испорченный вечер был далеко не главной проблемой. Это Лера осознала, когда двухлетнее чудо прилетело на кухню с требованием: "игать!" Боже Рейлин, а куда деть Азаринку?

Раздавшийся дверной звонок словно добил её. Лера упала на стул и закрыла лицо руками.

— Тише, — шепотом произнес кто-то в спину. Аллерин вздрогнула. — Это Андрей. Попроси его присмотреть за Азаринэ…

— Ты сбрендила? — аж вырвалось у Леры. Открывать она, конечно, пошла, но пальцем у виска покрутила. Просить Андрея! С чего он вообще пришёл? И когда Нейтера стала такой беспечной?

— Привет, — открыв дверь, Лера всё же улыбнулась. Кажется, вышло не убедительно — Андрей посмотрел на неё с явным сомнением. Подумав, Аллерин пригласила его зайти, попутно перебирая в голове варианты. Как назло, оставить Азаринку было реально не с кем. Карин ушла по нитями к Терри, Лизка тоже осталась в Этан-Нейре, а никому из местных друзей Лера не доверяла.

— Добрый вечер, — просочился в её мысли вкрадчивый голос Андрея, — Лера, мы с вами договаривались на вечер воскресенья, помните?

Твою ж мать! Она сцепила зубы, чтобы не выругаться. Естественно, после идей, поданых Андреем, она забыла обо всём на свете!

Азаринка прижалась к её ноге, с интересом разглядывая гостя. Андрей ждал хоть какую-нибудь реакцию, но Лера только кусала губы, чувствуя себя последней идиоткой.

— Я не вовремя? — наконец осведомился парень. И Аллерин была вынуждена кивнуть.

— Извини. Мне только позвонили, срочно нужно на работу.

— Сейчас?!

— Сама в шоке, — выдохнула она, — а ещё Азаринку не с кем оставить…

Парень недоумённо воззрился на неё. Лера невольно хихикнула: ну ещё бы, с высоты его роста заметить маленькую Азаринку.

— Моя племянница — Азаринэ, — представила она. Младшенькая как обычно засмущалась. Андрей, обнаружив кроху, вдруг разулыбался.

— Ещё одна красавица, — подмигнул он племяшке. Азаринэ приосанилась — Карин не зря подозревала, что комплименты младшенькая всегда понимает.

— В общем, сегодня точно не получится… — начала Лера, но Андрей вдруг перебил:

— Вам надо бежать? Хотите, я присмотрю за Азаринэ? — он снова поулыбался младшенькой, от чего та аж расцвела. Ну ничего себе. Как к врачу идти — мы недотроги, а тут расплылась.

— Что-что? — переспросила Лера, осознав вопрос. Андрей терпеливо повторил:

— Хотите, я посижу с вашей красавицей, пока вы на работе? Лера, не коситесь на меня так, я не маньяк. Если срочно, могу помочь.

Они сговорились что ли? Но слова Андрея звучали искренне, и Лера на миг призадумалась… Но сразу же одернула себя — оставить ребенка с фактически чужим человеком!

— Соглашайся, — прошелестело над ухом, — я буду рядом.

Ну, раз Нейтера уверена… Лера сомневалась, но невидимая сестра и ничего не подозревающий Андрей быстро уговорили её. Азаринка, осознав, что дядя — большой, и его лазить — не облазить, радостно забралась к Андрею на руки. Вот зараза маленькая, вся в мать!

Несмотря на обещание Нейтеры, всю презентацию Лера была как на иголках. Кто бы сказал, что там увидела в Андрее эта сумасшедшая богиня?.. К счастью, время летело незаметно — через несколько часов Макс отпустил её домой, решив, что дальше справится сам. Усталая и опустошённая Лера упала на сиденье подъехавшего такси. Никакой радости от удачно проведённой презентации она не испытывала. Наоборот — хотелось сесть в самолёт и исчезнуть недели на две. Одной. Или с девочками. Неважно.

Только бы всё это закончилось.

— Девчонки! — закричала она по привычке, — я пришла.

Квартира осталась безмолвной. Лера запоздало вспомнила про Андрея, и сердце противно ёкнуло. Почему же так тихо? Где Азаринка? Младшенькая, если не спала, всегда её встречала. Аллерин бросила взгляд на часы — семь, для сна рановато. Она осторожно прокралась по коридору, повернула в гостиную и… замерла.

Дверь была приоткрытой. За ней, расположившись на горе подушек, Андрей рассказывал племяшке сказку. Его обычно вкрадчивый голос размывался, превращаясь то в кокетливый принцессин, то в грубый и жуткий — злодея. Азаринка слушала, открыв рот. Что там Азаринка, даже Лера увлеклась. Прильнув к косяку, она закрыла глаза и тоже будто погружалась в другой, волшебный мир, где были свои правила и законы. Сказка у Андрея медленно, но верно превращалась в эпическую сагу — принцесса оказалась смелой и храброй, дракон — отличным боевым товарищем и производителем снарядов типа "воздух-земля", а рыцарь… Рыцаря Андрей почему-то не взлюбил, сделав его до жути правильным и нудным. Так что не удивительно, что дракоша быстро смекнул, что к чему, и по окончанию подвига утащил принцессу в свою пещеру. А ночью случилось чудо и у принцессы в животике появилась маленькая девочка…

"Чудо-чудное, диво-дивное" — мелькнуло у Леры.

— А утром они проснулись и…

— Пошли на работу, — хмыкнула правящая тень, выдавая своё присутствие. Азаринка взвизгнула, а Андрей, кажется, и не испугался вовсе. Не поворачиваясь, он запрокинул голову назад и серьёзно ответил:

— Вот те девочки, которые не любят сказки, и идут утром на работу.

Лера хохотнула и прошла к ним, подхватывая Азаринку на руки. Только устроилась она не на подушках, а на диване, чтобы хоть раз посмотреть на Андрея сверху вниз.

— Увы, на самом деле наоборот. Девушки, любящие сказки, идут на работу. Потому что из-за сказок у них слишком идеальный герой в мечтах и слишком широкие грани фантазии, которые, к сожалению, общество быстро разбивает. А без сказок люди целеустремлённей, практичней. Они не ждут рыцаря, не ждут каких-то феерических ощущений от "чуда" и по жизни знают, что хотят, а не "терзаются сомнениями".

Но если она думала, что сможет поставить Андрея на место, то сильно ошиблась.

— Приятно осознавать, что вы не всегда были такой циничной, Лера. А что сказки говорят по поводу девушек, которые идут на работу в воскресенье?..

"Что эти девушки сбрендили" — мрачно заключила Аллерин про себя. Но укор был засчитан и улыбнувшись, она ответила:

— Не знаю, Андрей. Вы же у нас специалист по сказкам.

— Я пока не встречал ничего подобного, — хохотнул парень, — но ради вас, Лера, я поищу. Персональную сказку про круглосуточную работу.

И Лера тоже посмеялась, пока не вспомнила — эта сказка называлась "Реальность".

Отправив Азаринку смотреть мультики (чему мелкая очень сопротивлялся, продолжая висеть на Андрее), Лера позвала гостя на кухню. Стоило бы поговорить с ним о семье, но разливая чай по кружкам, она отчётливо поняла — не сегодня.

— Андрей, давайте мы отложим нашу встречу на послезавтра? — предложила она, подвигая ему чай и пироги, — я сейчас не в состоянии думать.

— Глядя на эти пирожки, — облизнулся парень, — я тоже. С мясом? — он аж подался вперед, напомнив Лере большого голодного кота. Она кивнула. Кот, похоже, был готов заурчать в ответ.

— Люблю с мясом. Спасибо, — подтвердил он.

Понаблюдав, с каким аппетитом гость уминает пирожки, Лера спохватилась и предложила ему пообедать. Не слушая возражений, она встала, чтобы разогреть суп. В конце концов, надо же компенсировать парню потраченную энергию. Её племянница та ещё егоза.

— Чем вы занимались? — спросила она. Парень махнул рукой, буркнув что-то вроде: "играли". Лера удивлённо подняла бровь. Ладно, неразговорчивый мой, спросим потом у Азаринки. Хотя в том, что Андрей племяшку и пальцем не тронул, Лера была уверена. Даже на символический шлепок по попе младшенькая обижалась на два дня, а тут не хотела слезать с рук. И Лера подозревала, что на парне Азаринэ оторвалась по полной.

— Поразительно, конечно, как она быстро к тебе привыкла, — отрешённо заметила Лера, пока гость уничтожал суп. Но похоже, для Андрея это не было чем-то из ряда вон выходящим.

— Я нравлюсь детям, — гордо пояснил он, — в смысле, они меня почти не боятся.

— Что, уже экспериментировал?

— Привет от университетского филиала: "посиди с ребёнком, пока мы сходим в магазин, кафе и иже с ним", — снисходительно ответил парень. — На последних курсах у нас начался повальный бейби-бум, даже преподы были в шоке. И угадайте, кто стал главной нянькой в этом дурдоме?..

— Ничего себе, — такого Лера точно не ожидала. Вот уж действительно, мальчик — сюрприз. Аллерин внезапно осознала, что Андрея ей интересно… открывать. Он удивлял.

— Угу. Кажется, я уже всё выучил про памперсы, колики и первые зубки. Даже вспомнить страшно. Ладно, спасибо за ужин. Лера… — он резко замолчал, но, как ни в чём не бывало, продолжил, — пора мне наверно. Вы позвоните, когда сможете.

Ушёл он довольно быстро — не прошло и пяти минут. Закрыв дверь, Лера попыталась понять, что это было. Он явно хотел что-то сказать, но почему передумал? Она покачала головой, проклиная свою недогадливость.

Зато после разговора с Азаринкой Лере стало по-настоящему плохо. Нет, что они играли в лошадку, в куклы, читали сказки и раскрашивали Аллерин ещё перенесла спокойно, разве что искренне сочувствуя Андрею. Но радостное "мама иходиля" едва не заставило упасть со стула. Мама приходила. И если верить Азаринэ, мама не только приходила, но ещё и говорила с Андреем.

О чём Нейтера могла разговаривать с Андреем?!

Утром Лера проснулась с гудящей головой и отсутствующим видом. Карин, заглянув к ней, сказала: "м-да" и посоветовала спать дальше. Но дальше было нельзя. Сначала нужно вернуться в Этан-Нейру, потом на работу — узнать, каковы итоги презентации. Макс, конечно, не звонил, не просил спасать его от возможного запоя, но вдруг она что-то пропустила.

За окном было белым-бело. Серый день залетел в комнату вместе с тяжёлым небом и вихрем кусачих снежинок. Постояв у открытого окна, Лера немного пришла в себя. Невольно вспомнился тот волшебный вечер, пустой сквер, фонари, Андрей… Она поморщилась. Андрей запал в душу именно тем, что она его не понимала, не угадывала. Поговорить бы с ним, только как? И боже Рейлин, зачем он нужен Нейтере?

Переодевшись в узкую чёрную водолазку и чёрные же джинсы, Лера мрачно окинула себя взглядом в зеркале. Кого сегодня хороним? Она предупредила девочек, что вернётся поздно и потянувшись к нитям, ушла за Грань.

В Этан-Нейре было солнечно. Примерно плюс семь градусов и лёгкий ветерок. Расположившись на балкончике с чашкой кофе, Лера философски подумала о том, чтобы переехать сюда насовсем. С другой стороны, было жалко отказываться от своей второй, тайной жизни, где она — обычный архитектор, воспитывающий двух дочек сестры. Макс постоянно сочувствовал ей и давал отгулы, а Лера в благодарность выкладывалась на работе полностью. Вот только свободное время она тратила отнюдь не на девочек. Но всё, что происходило в России, было её личным, о чём не знал никто из совета и администрации правящей тени. Кроме Лизки, но Лиза сама хотела пусть призрачной, но свободы. Десять лет назад тот русский город свёл их, сделав подругами, и эту тайную жизнь они себе придумали вместе.

А теперь Лизка была под подозрением, как и весь Совет Старейшин.

Первым делом после кофе, Лера навестила Ширейну и Елисея. Её охрана, патрулирующая этаж, встретила правящую тень далёким от любви взглядом. Она хмыкнула. Что ж, запирая вместе тень и её кукловода, Лера догадывалась, чем они будут заниматься. Но ребята сумели её удивить. Они поругались. Когда Лера открыла дверь, Ширейна демонстративно читала книгу, а Елисей отжимался. Атмосфера в комнате была гнетущей.

— Аллерин, — услышала правящая тень от Шири, — а можно этого… кукловода переселить в другую комнату? Видеть его не могу!

Голос девушки звенел от ярости. Любопытно, чем же её так разозлил Елисей.

— Легко, — улыбнулась Аллерин, — сейчас его заберёт моя охрана и отправит прямым рейсом в какую-нибудь горячую точку. И ты больше никогда, никогда его не увидишь.

В комнате воцарилась тишина. Шири испуганно распахнула глаза и бросилась к кукловоду, который уже успел подняться.

— Не-ет, — бедная девушка аж заикаться начала, — я передумала!

Лера со скучающим видом упала в кресло и закинула ногу на ногу.

— Ты уверена? Только представь, Ширейна, какие перспективы. Всего один день боли, зато потом твоя репутация восстановлена, а путь к креслу градоправительницы открыт. Целый город взамен кукловода, судьбу которого я ещё даже не решила. Соглашайся.

Наклонив голову к плечу, Лера с интересом ждала реакции на свои слова. С её точки зрения, предложение было очень заманчивым. А кукловод… Что кукловод? Живёт же правящая тень без своего кукловода — и счастлива.

Эх, была бы здесь Карин — точно бы съязвила.

Но Ширейна загрузилась. Не задумалась, не отодвинулась от Елисея, но было видно — яд слов попал в цель и теперь медленно отравлял изнутри. Заставляя прочувствовать и понять сполна, что к прошлой жизни возврата уже не будет. Кукловодо-теневая нить сама по себе — приговор, а уж после встречи со своим кукловодом… Думай, Шири. Ты всегда была идеальной дочерью. Ты готовилась, ты шла к этому, ты жила с мыслью, что Эмеральд — твоя будущая вотчина. Вряд ли кочевая жизнь с раем в шалаше была пределом твоих мечтаний. Подумай. Это будет хорошим испытанием для тебя. Относительно Елисея Лера уже сделала выводы, а сейчас пришла очередь Ширейны.

— Что ж, оставляю вас, — ехидно закончила Аллерин, поворачиваясь к двери, — жду твоего решения, Шири. Да, и если оно будет положительным, ты сможешь вернуться в Эмеральд. Не разочаруй меня, Ширейна. Ты помнишь, чего хотела Элена.

С чувством выполненного долга, Лера хлопнула дверью, и в превосходном настроении отправилась в свой кабинет. Воистину, сделал гадость… Но каждый выбор характеризует наше внутреннее "я", когда вор может жертвовать деньги в приют, а служитель церкви — растлевать детей. Плохие мы или хорошие — всего лишь ярлыки для общества. А кто мы — настоящие, непросто узнать даже нам самим.

У кабинета её уже поджидал Терри с документами от Вейрина. Заметив среди них досье на врача, Лера обрадованно потёрла руки. Она забрала у Терри папку и буквально полетела к себе. Выгребла из вороха бумаг досье, уселась на стол и принялась читать. Алессандро Риталь, родился в Эмеральде пятьдесят пять лет назад, хирург, официально женат, но жена не указана… Забавно. В отличие от Акселя, Берент явно не имел привычки проверять подноготную своих служащих. Как и ожидала Лера, Алессандро покинул службу вскоре после смерти Еленской. Хотя надо отдать должное хирургу Риталю, послужной список у него был внушительный. Что же перечеркнуло карьеру тридцатилетнему врачу?..

Следующая же страница заставила Леру изумлённо охнуть. Что-то такое она подозревала, но никак не ожидала. Потому что про жену данных не было, а про сына… Елисей Риталь. Вот вам и связующая нить. Мама из Москвы, сильный кукловод, а папа — теневик из Эмеральда. Наследственная кукловодо-теневая нить. Боже Рейлин, она сама всё рассказала и не догадалась. Как обычно…

Что ж, эмеральдский адрес этого Риталя у неё был, а значит, Винни Пух идёт в гости. Лера скуксилась. Придётся остаться в Эмеральде, а то сил на обратное перемещение может не хватить. Зависит от того, какой приём устроит ей эта парочка.

— Терри! Я в Эмеральд, когда вернусь — не знаю, — она на секунду выскочила в приёмную. Секретарь понуро опустил голову. Бедный, опять ему придётся отбиваться от жаждущих аудиенции теней.

— Хорошо-хорошо, я постараюсь вернуться сегодня. Вечером, — согласилась она и услышала полный отчаяния стон. Упс, наверно Терри хотел уйти пораньше. Не судьба.

— Куда вы хоть?

— Ловить Еленскую, — загадочно сверкнула глазами Лера и закрыла дверь.

В Эмеральде было тепло. Лера растегнула куртку, оглядывая резиденцию Элены — замок правительства. В Порт-Соколе у правящей тени был родовой замок Аммар — Нейлент, в швейцарской Этан-Нейре — личная усадьба, а в итальянском Эмеральде был… дом. Дом, который она закрыла после смерти родителей. Раньше они останавливались там с Нейтерой, когда были в Эмеральде, но сейчас дом пустовал. Старый готический особняк на скале, нависшей над морем. Наверное, его нужно продать. Находиться там Аллерин не могла — дом хранил отголоски её прошлой, счастливой жизни. Если нужно, она выберет себе отель, но домой уже никогда не вернётся.

Сверившись с адресом, Лера приуныла. Чтобы добраться до места, ей нужно минимум полчаса. Вздохнув, она поплелась на стоянку такси.

Черноволосый теневик-итальянец внешне чем-то напомнил ей Андрея. Она с трудом объяснила, куда надо ехать — мешала русские и итальянские слова. Старость. Раньше она легко меняла языки, словно щёлкал и включался в голове другой словарь. Итальянский и немецкий — второй язык Этан-Нейры, потом чешский, когда она жила в Праге, английский, ставший международным языком скрытых рас, и, под занавес — русский. Ради разнообразия. Арабский Лера осваивала тяжело, но всё-таки могла поддержать разговор.

Пока она вспоминала, такси мчалось к пригороду. Пошли поля с одной стороны, с другой — выглянуло море. Вдоль побережья потянулись уютные домики, за которые Лера и обожала Эмеральд. Здесь было спокойно, тепло и солнечно, разве что коренные эмеральдцы были людьми громкими, суетливыми. Но благодушие природы с лихвой это компенсировало.

Таксист высадил её рядом с небольшим двухэтажным домиком, расположенном в глубине сада. На воротах висела табличка, изрядно повеселившая Леру: "Детективное агенство "Маргарита" временно не работает. Просим прощения". Детективы, значит. Да и ещё не работают. Естественно, а лицензия есть? Хотя для бывшего врача вполне могли сделать лицензию, всё-таки он был хирургом при отряде полиции. Ладно, документы, так и быть, проверять не станем.

Дверь ей открыл сам Алессандро. Им оказался невысокий, статный мужчина с удивительно радушным видом. Поубавить ему этой радушности — вылитый Елисей, никакого днк-теста не нужно. Впрочем, завидев Аллерин, мужчина немного потускнел.

— Добрый день, — поздоровалась вежливая Лера, — я заметила табличку, но к сожалению, у меня срочное дело. Я вынуждена обратиться к вам, — отодвинув Алессандро плечом, она направилась вперёд, к дому. Мужчина догнал её уже у порога, когда Лера, спохватившись, уточнила. — Вы поговорите со мной, Алессандро?

— Хорошо, но я не понимаю…

— Надеюсь, вы меня узнали? — перебила правящая тень. Алессандро кивнул, но едва ли это объясняло её вторжение.

— Вот и отлично. Судя по табличке, вы принимаете на дому… Мне кажется, что найти офис в городе было бы удобнее. Или дорого?

Алессандро невольно улыбнулся, приглашая её на террасу за домом.

— У нас есть офис в городе, но клиентов слишком много и они нетерпеливы. Спрашивают адрес у моего секретаря и приезжают сюда. А мы пока не занимаемся поисками.

— Почему? — искренне удивилась Лера. И сразу же осознала — почему. Мужчина перестал улыбаться.

— Семейные проблемы. Вам чай или кофе?

— Мне бы вашу жену, Алессандро.

Хирург Риталь заметно напрягся. Но голос оставался спокойным:

— Она приболела и, к сожалению, сейчас в больнице.

Лера закинула ногу на ногу и прищурилась:

— Если вы хотите побыстрее разрешить ваши "семейные" проблемы, рекомендую её позвать.

Глава 8. Дважды не умирают

Но Алессандро медлил. Лера не торопила его, рассматривая ухоженный сад с фонтаном в центре. Надо признать, из бывшей шпионки получилась неплохая хозяйка. Судя по внешнему виду дома, здесь именно вили гнездо. Фонарики, картины в рамках, гномы на лужайке, дорожки цветов — всё кричало о том, что дом окружён заботой и вниманием. Как и люди, живущие в нём.

Увы, щадить чьи-то чувства Аллерин не собиралась. Хотя и понимала, что сейчас уже ничего не изменить.

— Что вы имеете в виду? — наконец выдавил мужчина, пряча за спину дрожащие руки. Лера устало вздохнула.

— Либо мы поговорим с вашей женой, Алессандро, либо не поговорим вообще. Решайте сами.

Она была готова ко всему — однако ж голос за спиной застал её врасплох.

— Где Елисей?

Аллерин резко повернулась. Там, облокотившись на перила, стояла напавшая на Юану женщина. Маргарита Еленская. Лера не ошиблась — из красивенькой девушки Еленская превратилась в шикарную женщину. Такую было легче встретить на красной ковровой дорожке, чем на террасе обычного коттеджа.

— И вам доброго дня, — победно улыбнулась правящая тень. Но Еленская не оценила её хорошего настроения:

— Где Елисей? Что он натворил? — вновь повторила она. Лера внезапно поняла: бывшая шпионка едва сдерживается, чтобы не закричать. Кажется, пропажа сына изрядно потрепала ей нервы.

— Аллерин, — окликнул её врач Риталь, — вы обещали.

Лера с изумление поглядела на эту парочку. Кукловод и теневик требуют отчета у правящей тени, где находится другой кукловод! И ведь попробуй не ответь — у Еленской такой вид, будто она сейчас вцепится ей в куртку. "Да, довёл маму детинушка…" — с толикой солидарности подумала Аллерин. Что ж…

— За нападение на старейшину Лизавету Романову, а также за двойную попытку побега и незаконное проникновение в резиденцию правящей тени, Елисей Риталь заключён под стражу. Пока, — выделила она.

На несколько секунд воцарилась полная тишина. Еленская тихо констатировала: "идиот", а её муж удивлённо переспросил:

— А зачем он напал на Романову, она же вроде дипломат?

— Знаешь, Саш, странно, что он на вашу драгоценную правящую тень не напал, в его-то состоянии.

Лера усмехнулась, оценив иронию в "драгоценной" и весело пояснила:

— Он… пытался, но не преуспел. Однако вы хорошо обучили его, не могу не отметить. Возможно, Елисей мог бы стать хорошим шпионом для кукловодов.

Еленская лишь покачала головой.

— Вы не в курсе нашей специфики, Аллерин. Шпионы, подчиняющиеся семье Нейер, уходят только ногами вперед. Никак иначе. Либо тебя поймали чужие, либо отравили свои. Через меня проходило много информации, в том числе и личной… Слишком важной и личной, чтобы дать мне право на спокойную старость. Благодаря Саше я "ушла" очень хорошо. Гораздо лучше, чем мои предшественницы.

Вот оно как… Что-то такое Лера подозревала, учитывая порядки у кукловодов. Но Еленская права: она ушла хорошо. Не сдавшись врагам и не получив нож в спину от своих. Интересный подарочек судьбы. Жаль, его уже не использовать — за двадцать с лишним лет информация Еленской явно устарела.

— Вы придумали этот спектакль со смертью?.. — Лера перевела взгляд на Алессандро, который пока не вмешивался в их разговор. На всякий случай она посмотрела через Грань и ожидаемо увидела переплетённую любовную ленту и кукловодо-теневую нить.

— Не было никакого спектакля, — передёрнула плечами Еленская, — я прыгнула в море, но благодаря приливу меня быстро вынесло на берег, а потом уже Саша подобрал и выходил. Тайно, конечно. Якобы он просто не нашёл моё тело. Ему поверили. Уж не знаю, чем он меня лечил, но я выжила. У него… золотые руки, — она неожиданно тепло улыбнулась мужу.

Лера раздражённо пробарабанила пальцами по столу. Выходило, что ей придется-таки быть снисходительной, к чему правящая тень была не готова.

— Зачем надо было травить Юану? — немного резче, чем стоило, бросила Аллерин. Еленская сделала страшное лицо, но поздно. Её муж грозно нахмурился:

— Рита! — кукловодша прижала уши, — Рита, я же просил!

— А что мне было делать, Саш?! Между прочим, я поймала её на пути к правящей тени! Еле успела…

— Зря. Кто рассказал вам, что я должна встретиться с Юаной? — продолжила Лера. Но ответ Еленской заставил её мысленно застонать.

— Никто. Я догадывалась, что рано или поздно подругу этой… Ширейны вызовут на допрос. Хорошо хоть, Елисей успел рассказать нам, с кем Ширейна поделилась их тайной.

Значит, никто не виноват. Не было предателя, ей показалось. С другой стороны, кто-то же помог Елисею пробраться в замок. Увы, подкинутые документы ничего не могли сказать, а лично с Елисеем не общались. Дело плавно шло в тупик, и у Аллерин вновь испортилось настроением.

— Что будет с моим сыном? — устало произнесла Маргарита, словно чувствуя её настроение. Ах да, Еленская же слабый эмпат. И Лера почему-то ответила максимально честно.

— Не знаю. Всё сейчас зависит от них двоих. Если ваш сын согласится быть отказником, то… Посмотрим. А что, Маргарита, ваша судьба вас не интересует?..

Что произошло в следующий миг, Лера не смогла разобрать сразу. Мир словно замер, упав в вязкую тишину, зазвенело стекло. Тонкий дребезжащий звук и тихое, пугающее оханье. Лера вздрогнула, дернулась, и будто очнувшись, повернулась к побелевшему Алессандро. Волосы хлестнули по лицу.

"В нас стреляют" — вдруг поняла она. Чудесный стеклянный лебедь превратился в крошево. Но зачем стрелять в теневиков? Уйти за Грань — машинальный рефлекс при летящей пуле. Теневиков нельзя убить из пистолета. Зачем?..

Доля секунды. Доля секунды понадобилась для осознания, но она не успела. В один миг на белом платье Еленской появилось красное пятно. Пятно, грязной кляксой растущее на ткани. Лера рванула вперед, высматривая стреляющего. Крыша террасы мешала ей, пришлось смотреть через Грань. Так и есть — с крыши соседнего домика кто-то стремительно прыгнул вниз. Теневик. Правящая тень, как большая кошка, взлетела на ограду. Шанс есть, здесь не город, улица всего одна, а долго на Грани он не протянет. Она настигнет эту тварь. Она…

— Аллерин, — окрикнули её с террасы, — Аллерин, помогите, умоляю вас.

Лера моргнула, расстеряно смотря на Алессандро, зажимающего рану Еленской. Точно, он же врач. Ох, это же связанный кукловод и теневик.

В сердце что-то оборвалось. Она до сих пор помнила как, как это больно.

— Аллерин, пожалуйста. Мне нужна ваша помощь!

Чертыхнувшись, она бросила последний взгляд в сторону убегающего и покорно спросила:

— Что надо делать?..

То ли Риталь действительно был врачом от богини, то ли Еленскую ранили не так фатально, как показалось на первый взгляд, но до больницы она дотянула. В критическом состоянии, правда, но всё-таки живой. Алессандро уехал с ней. Последние часы Аллерин провела как в тумане, бегая в поисках зелий храмовников и чемоданчика хирурга. Наблюдая за Риталем, Лера молилась лишь об одном — чтобы не упасть в обморок. Нельзя. Она правящая тень, а правящая тень не может бояться вида крови.

И только когда скорая скрылась за поворотом, Лера позволила себе расслабиться. Сползти по стеночке вниз, чтобы унять дрожь, охватившую тело. Кажется, жизнь сошла с ума. Лера встала и побрела к тому месту, откуда стреляли. Но беглого взгляда хватило, чтобы понять — пусто. Ничего, никаких улик.

Целый час она потратила на крышу. Хозяев, видимо, не было дома, но кто-то бдительный вызвал полицию. Увы, даже припаханные к делу офицеры не смогли ей помочь. Теневик пришёл и ушёл через Грань, поэтому не оставил следов. Усталая и разбитая Лера вернулась из Эмеральда ни с чем.

Вечерний город радовал суетой и шумом. Лера в одиночестве брела по центральной улице, то и дело мешая прохожим. После рабочего дня всем хотелось побыстрее оказаться дома, а тут женщина на пути, еле переставляющая ноги. Только правящая тень не слышала ни чертыхания, ни ругани. Когда надо, она умела абстрагироваться от окружающего мира, чтобы погрузиться в себя. Но сегодня всё было зря. Вместо идей, как распутать этот клубок — одно разочарование. Разозлившись на себя за вялость, Лера толкнула дверь ближайшего магазина. Привлекла вывеска, которая показалась странно знакомой. Но пройдя внутрь, она испытала странную смесь ехидства с досадой. Зато сразу вспомнила, кто говорил ей про этот магазин.

Небольшой светлый зал был заполнен множеством разных гитар, от акустических до электронных. Но музыкальные инструменты явно терялись на фоне парочки, которая страстно целовалась у прилавка. Лера даже оценила: высокая шатенка с гривой до пояса, прильнувшая к статному, широкоплечему брюнету. Эротично. Но всё-таки рабочий день ещё не кончился. Она демонстративно покашляла, привлекая внимание.

Девушка не среагировала вообще, а вот Андрей очнулся. Сфокусировал мутный взгляд на Лере и едва ли не отпрыгнул от шатенки. Правящая тень прикрыла губы ладонью, пряча улыбку.

— Насть, мне надо работать, — сквозь зубы проскрежетал он. Лера удивлённо приподняла бровь. Ничего страшного, не пойдёт же она жаловаться его начальству. Можно быть и поласковее с девушкой, которую минуту назад так страстно обнимал. Впрочем, кажется шатенка и не думала обижаться. Мазнув взглядом по Лере, она перестала липнуть к парню, поправила волосы и направилась к выходу. Но уже у двери обернулась:

— Я тебе позвоню, Дрюня, — и вышла, послав парню воздушный поцелуй. Леру вновь пробило на "ха-ха".

Медведь Дрюня — новый редкий вид. Дрюша. Дрюнечка. Нет, мальчика лет эдак пяти ещё можно назвать Дрюнечкой… Но не взрослого же лба двадцати двух лет!

— Слушай, это, конечно, не моё дело, но в постели она тебя тоже Дрюней зовёт? — подхихикивая, спросила Лера. Андрей одарил её мрачным взглядом, стирая помаду с губ и щёк. М-да, хорошо его облыбзала эта мадам.

— И что, после этого у вас ещё что-то получается?.. — наигранно изумилась Лера. Взгляд стал поистине убийственным. Ладно, она и вправду увлеклась.

— Вы ко мне или просто зашли? Добрый вечер.

Лера улыбнулась.

— Привет. Пожалуй, ни то, ни другое. Хочу купить гитару. Поможешь мне?

У Андрея выпала салфетка, которую он комкал в руках.

— Вы собираетесь учиться?

— Нет. Ищу подарок для своего… крестника, — в религии храмовников подопечного называли по-другому, поэтому Лера замешкалась.

— Хм. А какие предпочтения? Классическая, вестерн, элекро? Какие струны? Давно он играет?

Лера честно призналась, что мальчику всего четырнадцать и играть он не умеет. Предпочтения — на чём будет лучше учиться новичку. Андрей бегло оглядел стойки и достал одну из гитар, приятно блеснувшую при свете. Задумчиво перебрал струны, будто прислушиваясь к звуку, и удовлетворенно кивнул:

— Эта подойдет. Классика, с нейлоновыми струнами, и фирма хорошая. По цене… — он нашёл ярлычок, — приемлемо. Или какую-нибудь другую посмотрим?

Но Лере понравилась эта гитара. Она осторожно забрала её у Андрея и провела пальцами по гладкому дереву. Может, тоже научиться играть?..

— Я возьму, — подтвердила она.

Андрей довольно хмыкнул и выцепил у неё гитару, чтобы упаковать. Лера потянулась за кошельком.

— Кстати, как продвигается ваше расследование? — донеслось до правящей тени. Аллерин недоумённо посмотрела на мальчика.

— Какое расследование? — переспросила она. Андрей весело оскалился.

— Про убийство одной из вашего Совета. Вы рассказывали про её дочку и ещё про шпионку, помните? — поймав очередной ничего не понимающий взгляд, парень с досадой фыркнул. — Бросьте, Лера, я не идиот, пусть и "простой смертный". Тем более, вы сами оговорились.

— Что?!

Парень скривился, забрал деньги с блюдца и протянул ей чек. Лера даже не шелохнулась.

— Я знаю о существовании скрытого мира, мой друг был теневиком. Поэтому, когда вы начали рассказывать про сериал, сразу догадался, о чём идёт речь. Лера! Очнитесь!

— З-з-замечательно, — почти прорычала Аллерин. Признание должно было её ошеломить, но почему-то только разозлило. Значит, он слушал её фантазии, прекрасно понимая, что она прячет за словами. Прелестно. Поглумился, наверное, вдовль!

Схватив гитару, Лера буквально вылетела из магазина. Дура. В её годы уже пора стать наблюдательной. Но нет, лучше мы будем танцевать на граблях!

За дорогой она не следила, и когда на пути оказалось препятствие — просто врезалась в него. От "препятствия" пахло кожей и парфюмом с сильным запахом. Знакомым таким…

— Приятно увидеть тебя вновь, Лера.

Голос, вызвавший по спине тучу мурашек. Аллерин подняла взгляд и утонула в колдовских очах мужчины, стоявшего напротив.

"Твою мать!" — обречённо подумала правящая тень.

Раздражённо хлопнув дверью, Ширейна зашла в душ. Вода в раковине тихо загудела, успокаивая. Шири прислонилась головой к зеркалу, стараясь не заплакать. Сегодня Елисей будто с цепи сорвался. Только и делал, что язвил или укорял её. Всё из-за слов Аллерин! Неужели она права? Неужели не стоит менять привычную жизнь ради одного человека?.. Выбор Ширейна сделала ещё утром, но Елисей весь день заставлял её сомневаться.

"Не буду прятаться" — вдруг твёрдо решила девушка, — "выйду и скажу, что люблю. Люблю этого гада, каким бы он ни был, и согласна остаться с ним до конца"

Странно, но после этого мысленного крика ей стало легче. Улыбнувшись своему отражению, Ширейна толкнула дверь в комнату.

И завизжала.

Левая рука словно завибрировала, приводя Леру в чувство. Нить-связь? У правящей тени их было две: одна с Карин, а вторую она недавно установила с Ширейной. Всё-таки оставлять Шири совсем без защиты Лере не хотелось, несмотря на Елисея.

И сейчас нить сигнализировала о том, что девушке нужна помощь. Но боже Рейлин, что могло случиться с Шири в закрытой комнате?!

С трудом вынырнув из плена его глаз, Лера постаралась ответить как можно спокойней.

— Не могу сказать, что рада видеть тебя, Ярослав. Прости, я спешу, — она поудобнее схватила гитару и мельком удивилась: пока бежала, даже не заметила веса.

— Лера!

Не обернулась. Не хватало ещё вспоминать. Завернув за угол, Лера незаметно ушла за Грань и переместилась в Этан-Нейру. Оказавшись в своей комнате, бросила гитару и быстрым шагом направилась к комнате. Взмыленный дежурный с облегчением выдохнул, заметив её. Увы, по правилам, открыть дверь он мог лишь в присутствии правящей тени. Вот и метался парень между приказом и совестью.

— Ширейна! — Лера заглянула в комнату, — что это значит?

Девушка вскочила с пола. Всё это время она сидела рядом с кроватью. Лера перевела взгляд на Елисея и выругалась.

— Аллерин, я не понимаю, — всхлипнула Шири, — он… вроде дышит, но не реагирует… Никак. Записку оставил, а там глупости какие-то. Аллерин!..

— Что за записка? — прорычала Лера. Ситуация начала её бесить. Мало ей проблем, так ещё и кукловод в самоубийцы записался. Кукловод! Их братия рождалась с циничным взглядами, а у этого что — тонкая душевная организация?!

— Предсмертная записка, Аллерин! Что он не хочет быть преградой на пути к моему счастью!.. Да какая он преграда, что за чушь?!

Эх, Елисей, мало тебя в детстве ремнём били… Она подошла к едва дышащему парню, проверила пульс — слабый. Бред. Ничего нет, никаких следов, а лежит полутрупом. Думай, Лера, думай. Яд не могли добавить в еду, иначе Шири тоже бы отравилась. Лекарств в комнате для ареста никогда не было. Оставался только один вариант — Елисей что-то принёс с собой, в качестве страховки. А теперь вспомним, чей он сын и…

— Нэсс, — громко крикнула она, выпрямившись, — мне нужно рвотное зелье, срочно! Очень срочно! И вызови Видара, — охранник кивнул и выбежал из комнаты, а Лера повернулась к Ширейне, — давно ты его обнаружила? Сколько времени прошло? Шири, это важно.

— Минут пять, — прикинув, ответила девушка, — я сразу начала звать вас, по нити. А что с ним?!

Пять минут плюс перемещение — прошло уже около десяти. Лера скрипнула зубами. Много! Где же Нэсс?!

— Это редкий яд, который использовали шпионы из кукловодов. Носили в маленьких капсулах под одеждой, поэтому яд сложно было обнаружить. Убивает он в течение получаса, но всасывается медленно, и до пятнадцати минут отравленного ещё можно спасти… Не реви! Я же сказала: можно!

Вернулся Нэсс с зельем, которое Шири почти вырвала из его рук и передала Лере. Придерживая голову парня, они влили в него максимальную дозу. Зелье имело мгновенный эффект — Елисея сразу же вывернуло. На чистоту пола в данном случае было плевать всем. Больше всего Леру пугал не запах, а цвет — неестественно синий. Но это помогло — когда приехал Видар, Елисей уже смог прийти в сознание. Храмовник, с интересом покосившись на Леру, забрал кукловода в больницу. Ширейне в принудительном порядке вкололи снотворное — Аллерин отказалась пустить её вместе с Елисеем. Вызвав уборщиц, правящая тень дождалась, пока комнату приведут в порядок и вышла.

Это было жалко и недостоино правящей тени, но она надралась. Причём даже не дома, а на лавочке одной из площадок, недалеко от их девятиэтажки. Сил на четвёртое за день перемещение ушло немеряно, но оставаться в Этан-Нейре Лера не могла. Просто не могла физически. Захватив с собой пару бутылок вина, она переместилась домой и тихо, чтобы не разбудить девочек, вышла на улицу. Колючий зимний ветерок впился в лицо, напоминая, что декабрь в России — это холодно. Но в крови играло вино, и Лера не чувствовала ни мороза, ни слабости. Одну только пьяную опустошённость.

На часах была полночь, когда Лера осознала — вино в неё больше не лезет. Сигнал к тому, что пора успокоиться и пойти домой, но только мысль об этом была невыносимой. "Я псих" — снисходительно подумала она, — "но мне кажется, эти стены немножко давят" Рассмеявшись, она грустно посмотрела на бутылку. Ладно Еленская, ладно Елисей, которого она чуть не убила своими словами… Но Ярослав её добил. Боже Рейлин, тридцать лет прошло — а она до сих пор как девочка тонет в его глазах.

— Лера?!

Чёрт побери, а что он делает здесь в двенадцать ночи?!

— Ещё раз привет, — Аллерин вяло отсалютовала Андрею бутылкой. Парень ошеломлённо проводил её взглядом.

— Что с вами? — ой, мальчик, не начинай. Не говори, что ты никогда не видел страдающих пьяных женщин. Хотя надо отдать себе должное, судя по его шоку — раньше Лера не производила впечатление женщины, способной надраться на детской площадке.

— Со мной всё хорошо… или не хорошо. В любом случае, неважно. Завтра я снова буду нормальной.

— Посидеть с вами?

Лера, прищурив один глаз, посмотрела на него.

— Посиди. И можно на "ты", достал выкать.

Он хмыкнул и примостился рядом, заняв собою пол лавочки. Лера прижалась к его плечу — мальчик был большой и тёплый, а она начала замерзать.

— Представляешь, я сегодня встретила человека, которого когда-то любила.

— Сильно любили? — немного резко спросил вкрадчивый голос, но Лера не обратила внимания.

— Очень сильно, — призналась она, — безумно сильно или сильно до безумия — я не знаю, как правильно. Это был мой кукловод. Старейшины были в ужасе, но я послала их лесом. Страшно вспомнить, что я говорила, что делала, какую романтическую чепуху несла. Наш роман длился пять лет и за эти пять лет я в нём растворилась. Сестра смеялась, сказав однажды: "я даже не думала, что ты умеешь так любить". Я тоже не знала… Но была абсолютно счастливой. Нейтера поддерживала меня, обещала стать правящей тенью, если мы с Ярославом откажемся от расы. Зная нашу кухню, с её стороны это был почти подвиг… Только Ярослав хотел, чтобы я осталась правящей тенью. Глаза мне открыли друзья детства, Ригро и Аксель. Они собрали информацию на Ярослав и узнали, что на самом деле он шпионит на кукловодов и доносит им мои слова. Всё то, что я рассказываю ему по секрету. Увы, отказать от прежней жизни из нас двоих была готова только я. Нет, Ярослав любил, я это чувствовала… но свою власть надо мной он любил гораздо больше.

Леру уже не заботило, понимает ли Андрей что-нибудь из её истории. Она просто говорила, а Андрей старался её не перебивать. Только рука непроизвольно сжималась в кулак.

— И чем всё закончилось?

Лера с тоской вылила вино на снег. Красные полосы расползлись по белому ковру, невольно вызывая тошноту.

— А чем хорошим это могло закончиться?.. Я отказалась от своего кукловода. Ярослав ничего не стал скрывать, спасибо ему хотя бы за это. Только отпускать меня он не собирался. Любовь-зависимость оказалась большой ловушкой. Но после всего… это была лишь агония. Кукловодо-теневую нить априори невозможно разорвать, но я смогла. Не помню как, но было очень больно, долго больно, около недели. Расплата за моё… своеволие. И всё. Нету больше кукловодо-теневой нити.

Она замолчала. Какой-то странный голос в голове отчаянно намекал, что не стоит рассказывать об этом Андрею. Но Лера махнула рукой.

— Вы его до сих пор любите? — зачем-то уточнил парень. И Лера неожиданно для себя спросила в ответ:

— А ты любишь ту девушку? С которой целовался сегодня?

Андрей удивлённо моргнул.

— Причем здесь Настя?

— Мне интересно.

— Нет, — парень пожал плечами, не до конца понимая, что имела в виду Лера, — мы иногда встречаемся и… всё.

— Ясно, — она вспомнила Дрюню и вновь захихикала, — ладно, Андрей. Мне пора домой. И так много болтаю не по делу…

Лера попыталась встать, но увы — алкоголь в крови диктовал свои условия. Перед глазами заплясали маленькие кукловодчики, потом были карие глаза Андрея… и больше она ничего не помнила.

Глава 9. Новый омут, новые черти

Утро следующего дня началось непривычно, с тишины. Ни звона будильника, ни истеричного вопля Карин, ни деликатного стука Терри, если пришлось остаться на ночь в Этан-Нейре. Ничего. "Я перебрала с вином и сдохла" — с вялой радостью подумала Лера, — "наконец-то".

Её слегка мутило, а сознание то и дело проваливалось в дрёму. Было на редкость уютно, мягко, тепло. Только запах казался непривычным, но приятным, если поводить носом по подушке. Нет, неправильно. Чужой запах. Незнакомый запах.

Она приподнялась на локтях и открыла глаза. Одеяло медленно сползло с плеч. Сразу стало прохладней — оказывается, её укутали словно в кокон. Лера покрутила головой, осматриваясь. Большая кровать из тёмного дерева, со множеством белоснежных подушек и пуховым одеялом. Тёмно-синие портьеры скрывали окна, а обои были стилизованы под брусья деревянного дома. Занятно-о. Хотя жаль, конечно, что комната совсем не тянула на рай.

Поморщившись от боли в затылке, Лера упала на подушки. Тихий голос разума требовал разобраться с похитителем, как вариант — сломать ему шею и вернуться в Этан-Нейру. Но прикинув количество дел на сегодня, Лера решила, что выгоднее остаться жертвой. Интересно, её в самом деле похитили? Память возвращалась кусками, в основном транслируя мокрый снег, лавку и бутылку вина. Аллерин хмыкнула. Обычно на пьяную голову её тянуло либо спать, либо страдать, и судя по всему, вчера она была в своём привычном репертуаре.

Скинув одеяло, правящая тень сделала ещё одно неприятное открытие — её одежда пропала. К счастью, футболка была огромной и доходила почти до колена, но приятного всё равно мало. Значит, её кто-то переодел. И кто же у нас такой смелый?..

— Проснулись? — раздалось от двери. Неожиданно и громко — Лера поморщилась, но повернула голову на звук. Андрей? Медведь был в домашних штанах и с голым торсом, поэтому… впечатлял. На несколько секунд Лера даже отвлеклась, рассматривая его, но вовремя спохватилась.

— Где я?

— У меня дома, — кажется, Андрей удивился, — не помните?

Лера выпрямила спину и скрестила руки на груди.

— Как я оказалась у тебя дома, да ещё в таком виде?! Вернее, какого чёрта я у тебя дома в одной футболке?! Что я должна помнить?

— Постойте, Лера… — начал было Андрей, но она перебила его.

— Я требую объяснений!

После этих слов ошеломлённый парень вдруг разозлился. Лера поспешно вскочила, но он стремительно оказался рядом, надвигаясь на неё, сминая, заставляя рухнуть обратно на кровать. Коленом зафиксировал ноги, а пойманные запястья свёл над головой, легко удерживая их одной рукой. Но даже в таком положении Лера ухитрялась гневно сверкать глазами. И Андрей не смог отказать себе в удовольствии.

— Какие объяснения вы желаете? — елейным голосом спросил он, наклоняясь к её ушку. — Может о том, как я не бросил вашу пьяную светлость на улице? Или про то, как слушал ваши пьяные бредни? Ах да, или может о том, что я не воспользовался… интересными предложениями с вашей стороны. Должен признаться, Лера, такой бурной фантазии нет даже у меня. Кстати, повторите? Я не успел всё записать.

По мере его ответа, Лере становилось всё хуже и хуже. Что она могла ему наговорить?.. Конечно, отношения с Ярославом уже в прошлом, но в своё время они увлекались… Да чем только не увлекались! Правящая тень медленно, но верно начала краснеть. Самое ужасное — она действительно могла рассказать об этом Андрею. Удержать пьяную себя от глупостей — пожалуйста, но вот язык развязывался до неприличия сильно. Боже Рейлин!.. Именно поэтому она пила либо с Карин или сестрой, либо в одиночестве. Откуда, кукловод побери, взялся Андрей?!

Последний, к слову, с немалым любопытством наблюдал за краснеющей тенью. "Забавно" — подумал он и ехидно улыбнулся.

— Ладно, насчёт фантазий я пошутил. Вы почти сразу вырубились.

Лера шумно выдохнула, мысленно проклиная этого ублюдка. Шутки, значит.

— Убери руки, — прошипела она.

— Уверены? — с иронией переспросил Андрей, но запястья отпустил. Пожалеть об этом пришлось мгновенно.

Хрупкая ладонь обожгла его лицо. Лера вложила в удар всю ненависть: к Андрею, к ситуации в целом, к Ярославу, который выбил её из колеи. Руки противно ныли, в голове плавал туман, а взгляд парня в ответ был просто убойным… как впрочем, и её.

— Хорошо… — многообещающе произнёс Андрей. У него заметно выступили скулы. Напрягшись, Аллерин ждала удара в ответ, но Андрей резко поднялся. Бросив через плечо, что завтрак на кухне, он с силой хлопнул дверью.

— Что это было? — тихо спросила Лера у воздуха. Воздух остался молчалив, и только дверь жалостливо скрипела после удара. После вспышки ненависти к Аллерин заглянуло острое чувство стыда. Что на неё нашло?.. Зачем надо было кричать, не разбираясь? Боже Рейлин. Её притащили с улицы, пьяную и укутали в кокон из одеяла, а она переживает из-за футболки!.. Позорище. Натуральное позорище. Лера застонала, перебирая метёлку из растрёпанных волос. И ведь он уточнил, что сознание она потеряла "почти сразу". Почти! То есть, она точно успела что-то сказать. Это полный атас. Ей нельзя говорить с людьми, будучи пьяной. Карин обычно угорает всю следующую неделю… или хлюпает носом, если история окажется драматичной.

"Как найду убийцу Элены — уйду в монастырь" — мрачно решила правящая тень, поднимаясь с кровати.

Кухню Лера нашла по запаху. Аромат свежесваренного кофе и выпечки с корицей прочно впитался в ноздри и не желал отпускать. Она сглотнула. Желудок внёс свою лепту, напоминая, что вчера ей толком не удалось поесть. Боже Рейлин, сколько переходов она сделала за день?.. Потянувшись к Грани, Лера едва устояла на ногах. Так, до еды — никаких перемещений!

— Андрей… — она заглянула на кухню и тут же опустила глаза. Надеть футболку парень так и не удосужился. Осознав, что ей не нравится, Лера зло одернула себя. То есть, к полуголому Акселю она была равнодушна, а Андрей её видите ли смущает. "Сколько тебе лет, бабуля?.." — иронично подумала Лера.

— Что? — оказалось, мальчик ждал её ответа. Аллерин мысленно отвесила себе пощёчину и спросила:

— Где мои вещи?

— В большой комнате.

Прикинув план квартиры, Лера кивнула. Её одежда нашлась на спинке диване, аккуратно разложенная. Она покосилась в сторону двери и быстренько влезла в джинсы. Менять приятно пахнущую, чистую футболку на водолазку не хотелось, но выбора не было. Да, судя по запаху, вчерашний день прошёл на редкость динамично. Паршивый, положа руку на сердце, был день.

— Андрей, — почему-то ей нравилось произносить его имя, крутить на языке, менять интонацию, — я бы хотела извиниться.

Мальчик промолчал. Продолжил расставлять чашки и выкладывать булочки. Желудок взвыл. У Леры вновь закружилась голова.

— Не переживайте, — ядовито донеслось до неё, — голодной не оставлю.

Странно — и фраза была грубой, и поведение Андрея… но Лера разулыбалась. Настроение поднялось настолько, что она едва подавила желание потереться об парня, как кошка. "Мальчик с кофе и булочками — хороший мальчик". Правящая тень мягко подошла ближе, вынуждая Андрея повернуться к ней.

— Я действительно поступила неправильно. Не стоило поддаваться эмоциям, но… Пойми и ты, я ненавижу, когда ко мне прикасаются без разрешения. Тем более, так панибратски. Мне не очень удобно от всей ситуации в целом, что…

Подняв глаза, она осеклась. Андрей наблюдал за ней с весёлой, немного снисходительной улыбкой и, казалось, даже не слушал.

— Что я сказала смешного?

— Ничего, — хохотнул он, — в отличие от вас, Лера, я неискушённый в политике, не нужно толкать мне речь. Признаю, мы оба были не правы. Я тоже виноват, разозлился. Вчера больше двух часов с вами промаялся. Переодевал, укутывал, песни пел, потому что вам то ли кошмары снились, то ли что, но вы долго не могли успокоиться. Утром пришлось в магазин бежать, ибо в холодильнике — голяк. Не говоря уже о том, что сегодня у меня выходной.

— Я кричала во сне? — изумленно переспросила Лера, — ты что, снова шутишь?

— А похоже? — в тон ей ответил парень, и Лера вдруг с ужасом поняла — не шутит. Ноги подкосились сами собой. В последний момент Андрей успел подхватить её и как маленькую усадить на стул. Лера невольно вздрогнула, когда чужие руки коснулись лица. Андрей внимательно рассматривал её глаза, наверно, проверял зрачки, а она… На миг правящей тени показалось, что так бешено сердце бьётся вовсе не из-за шока. Но мысль исчезла раньше, чем Лера успела осознать её.

— На вид ничего страшного, — констатировал парень, — Лера, вы как себя чувствуете?

— Всё в порядке, — махнула она рукой. Хотя что-то внутри подсказывало: в порядке, да не всё, — я просто потратила много сил вчера. Это мне и аукается. И кстати, давай на ты. Думаю, уже нет смысла "выкать".

— Ладно, — отчего-то хмыкнул Андрей, расставляя тарелки. Яичница, йогурт, и те самые вкуснопахнущие булочки. Лера облизнулась.

Некоторое время им было не до разговоров. Потом Андрей всё-таки поинтересовался насчёт её ночных кошмаров. Лера пожала плечами — кошмары снились, как и всем, но чтобы она кричала — девочки не жаловались. Хотя возможно — именно не жаловались. С другой стороны, Лера искренне сомневалась, что ехидна-Карин оставила бы её крики без внимания. Наверно, алкоголь ударил в голову. "Ещё немного — и начну бросаться на людей" — мелькнуло в голове у Леры.

— Много я успела рассказать? — мрачно осведомилась она. Кажется, ей было проще убить Андрея, чем восстановить потерянную за ночь репутацию. Но мальчик в который раз смог удивить:

— Меньше, чем я рассчитывал, — честно признался он, — но тоже неплохо. Вы… ты правящая тень, Лера?

Оная правящая тень едва не подавилась. Интересно, а о местонахождении Порт-Сокола она ему не поведала? Потому что в этом случае Андрея действительно придётся убить.

— Занятно… — Лера по привычке закинула ногу на ногу, согревая кофе в руках, — а что ещё ты узнал от своего друга? Он был потомственный? Или стихийный теневик?

— Я подозреваю, что стихийный. Его родители были обычными людьми и он тоже… долго считал себя таковым. А потом стал внезапно исчезать на ровном месте, особенно когда я хотел ему вмазать. Вроде как машинально, по наитию. Однажды исчезновение Вовки заметил наш сосед — помню, мы долго убеждали его, что это солнечный удар и прочее… Два идиота, — он усмехнулся. — В итоге к Вовке пришли милые сектанты, которые долго втирали нам, что вместе с людьми на Земле живут различные монстры… расы и это нормально.

— Окей, я согласна — звучит и правда сомнительно, — улыбнулась Лера. Парень скептически закатил глаза.

— Лер, это звучало о-очень сомнительно. Представь мой ужас, когда они его убедили? У Вовки просто выбора не было, кроме как рассказать мне. Уже потом нам объяснили, что у "простых смертных" иногда тоже рождаются теневики, и он как раз из этой серии.

— Да, такое нередко бывает. В Этан-Нейре есть специальный отдел, который занимается поиском и обучением стихийных теневиков. Видимо, ваш сосед отправил к ним заявку. А дальше? Вообще-то, по кодексу о людях, говорить о своей расе запрещено.

— Ну а какой смысл скрывать? — справедливо заметил Андрей, и Лера была вынуждена согласиться. В этом случае шило в мешке уже не утаишь.

— Вовке давали всякие учебники, справочники — мы их читали вместе. В конце концов, даже теневик, обучавший Вовку, со мной смирился. У меня остались какие-то книги… может, их надо вернуть?

Лера вздохнула. Хотелось ей верить в лучшее, но статистика — вещь упрямая. Из ста обнаруженных теневиков выживали от силы пятнадцать-двадцать. И как они не старались, перебороть эту цифру было невозможно.

— Он умер?

— Убили. Кукловоды. Жаль, я их так и не нашёл.

Правящая тень поднялась и почти бесшумно скользнула к парню.

— Андрей, — она осторожно коснулась его плеча, — не стоит. Кукловоды не те противники, с которыми легко справиться. Я не хочу сказать, что ты слабый, просто они заведомо сильнее любого человека.

— Лер, — он самым независимым образом накрыл её руку своей, — они — не бессмертны. А там, где нельзя победить силой, можно победить хитростью.

"…Когда ты заведомо знаешь слабые места противника, это гораздо проще. Намного проще, чем вы думаете"

Ладонь медленно легла на ручку двери, но замерла в ожидании. Лера покачала головой — не понравилась ей последняя фраза Андрея, очень не понравилась. Словно шкатулка с двойным дном, она что-то прятала в себе: предупреждение или же угрозу. Объективно Лера понимала, что Андрей ей наверняка не противник, но побитая жизнью интуиция чувствовала подвох. Что же значили слова Нейтеры?..

Вздохнув, она всё-таки зашла в собственную приёмную. Телом до сих пор правила слабость — не рассчитывали её возможности на такой внезапный переход. С другой стороны, оставаться "третьим лишним" Лере тоже не хотелось. Непрошенным вуаеристом — тем более. А судя по тому, как новая гостья набросилась на Андрея — прямо в прихожей — шансы были высокие. Пришлось уходить быстро и незаметно, чтобы не портить парню свидание.

Другая, кстати, девушка. Не та, с которой она видела его в магазине. Впрочем, Карин как-то говорила, что Андрей очень… любвиобильный.

Погрузившись в свои мысли, она не сразу заметила, что в приёмной на удивление тихо. Лера запоздало оглянулась, но Терри так и не появился. Странно. Даже если Терри болел, то болел исключительно на рабочем месте, и Аллерин пинками выгоняла его домой. Отчасти его рвение было объяснимо — секретарь правящей тени — это не только финансово выгодное место для школьника, это настоящая удача. Шанс, что тебя заметят. Каким бы гениальным не был человек, он пустое место, пока о нём никто не узнал. Другое дело, когда ты — доверенное лицо правящей тени. Это почти пропуск на высокий пост, и может быть, даже пропуск в Совет Старейшин. Поэтому Терри старался по максимуму оправдать её ожидания.

Лера упала на его стул и подняла противно пиликающую трубку. Звонил Ригро, который ехидно просил не исчезать в ближайшие пять минут, потому что ему нужна "капля драгоценного времени нашей обожаемой правящей тени". Лера показала трубке средний палец и великодушно пообещала выделить минутку. Трубка рассыпалась в благодарностях.

После Ригро она позвонила на пост охраны, но дежурный сообщил ей примерно то же, что и стол Терри — сегодня на работе он не появлялся. Надо звонить домой, выяснять, что случилось. Лера устало покосилась на вновь загундосивший телефон и мельком подумала: как бедные секретари это терпят?..

Пока не заглянул Ригро, она успела обсудить дела с Вестой и мысленно проклянуть одну чёртову тень, которая жаловалась на произвол и детей. Дети, под тридцать лет каждый, хотели жить отдельно, и теневое правительство одобрило им госзайм. В итоге Лера так и не поняла, чем матушка была недовольна — то ли процентами, то ли самим фактом переезда, но даже после объяснений она пообещала Аллерин жаловаться дальше, в более высшие инстанции.

На этом месте Лера немного посочувствовала богине Рейлин и положила трубку. Телефон снова взвыл. Вздрогнув, правящая тень решительно встала и выдернула его из розетки.

— Не поможет, — весело сообщил Ригро, заставший её на месте преступления, — сейчас они начнут звонить в административный отдел, потом в приёмную к Алейсану — и через полчаса у тебя будет очередь под дверью.

— Знаю, — вяло огрызнулась Лера, — но хоть полчаса отдохну. Кажется, Терри меня разбаловал.

— Кстати, где он? Я пытался связаться с тобой ещё утром, из Эмеральда, но в ответ тишина…

Лера честно призналась, что не имеет ни малейшего понятия, куда делся Терри. Теперь ей надо смотреть его бумаги, отчёты, чтобы сориентироваться в планах. Боже Рейлин, если он заболел перед Новым годом — это катастрофа.

— К слову, я видел его вчера. Ещё поразился, что он рано ушёл, часов эдак в двенадцать по полудню. Я ведь предупреждал тебя, Лер, что эти школьники — ненадёжная братия…

Ригро недовольно тряхнул иссиня-чёрной гривой, а правящая тень всё пыталась собрать мысль в кучу. Терри ушёл в двенадцать. То есть, сразу после неё.

У Терри есть доступ ко всем бумагам.

Терри — единственный, кто знал, что она отправилась к Еленской.

Терри — двоюродный брат Юаны.

И наконец, Терри умеет стрелять, это Лера видела сама. Ещё бы, сын военного в отставке.

Но зачем Терри пытаться убить Еленскую?!

Глава 10. Время для… предсказаний

— Лер? Лер, ты вообще со мной? — Ригро щёлкнул пальцами перед её лицом, — не расстраивайся, хочешь, найдём тебе нового секретаря?

Сначала бы поймать предыдущего… Терри работал у неё больше года, и за это время, ей казалось, она успела его изучить. Неужели жажда власти ударила в голову? Будет обидно, мальчик перспективный, и в будущем, она действительно планировала поставить его в Совет.

— Нет, — решительно произнесла Лера, — пока не нужно. Я сегодня позвоню Терри и узнаю, что с ним. Кстати, зачем ты меня искал, Ригро?

Мужчина картинно задумался. Он любил её позлить, особенно в самые неподходящие моменты. Но глядя на его широкую, голливудскую улыбку, Лера не могла сердиться долго. Ригро тоже был родом из Эмеральда и обладал классической итальянской внешностью. Грива вьющихся черных волос, смуглая кожа, тёмные глаза, всегда модная одежда с последних показов. Он пафосно курил сигары, мог положить ноги на стол, как в плохом фильме, но почему-то именно с ним Лера чувствовала себя живой. Они выросли вместе и она, как никто другой знала, что скрывается за красивой картинкой. Пожалуй, Ригро и Аксель были единственными, кого она редко могла переиграть.

— Ещё бы вспомнить, зачем… — он развёл руками, будто признавая поражение, — ах да! Мы недавно болтали с Лизой и она просила узнать, не собираешься ли ты отпускать Ширейну. Мол, общественность недовольна, а эмеральдское правительство уже обеспечило её макулатурой на годы вперед. Лер, может и правда, выпустить девочку? Против неё действительно никаких улик. В Совет, на место Элены, я бы её, конечно, не взял, но держать взаперти больше двух недель — не выход.

— А почему Лиза мне ничего не сказала? — изумилась правящая тень. Ригро фыркнул:

— Тебя поймаешь! Хотя Лиза в последнее время выглядит не лучшим образом. Я спрашивал, нет ли у неё проблем со здоровьем, но она только отмахнулась. Наверно, просто недомогает. Так что, Лера? Что с Ширейной?

Правящая тень отрицательно покачала головой.

— Передай эмеральдцам, что у меня есть все основания удерживать Ширейну. Или что-нибудь в таком духе. До Нового года она останется в Этан-Нейре. Там посмотрим.

— Это произвол. Будут жалобы.

— Всех недовольных к мне, приму, когда смогу. Не устраивает — коллективная нота протеста Совету, пусть Совет решает. В конце концов, Карту Отречения ещё никто не отменял. Если большинство голосов будет против меня. я уйду. Карин до совершеннолетия на место правящей тени не пущу, ищите замену минимум на три года. Ещё вопросы?

Ригро посмотрел на неё с раздражением.

— Эта девчонка не стоит тебя, Лера. Зачем вести себя так глупо?

Она промолчала. Может быть и глупо, да только Лера знала одно — отпусти она Ширейну сейчас и появится ещё один труп. Нет уж. Ни в срок её правления.

Керамический осколок до крови ужалил руку. Андрей с ненавистью бросил черепки в урну и подставил ладонь под воду. Он был зол, как никогда, и любимая кружка отправилась в полёт. Естественно, до ближайшей стены. Какого чёрта её принесло сегодня?! Он еле выпроводил эту озабоченную дуру, но когда вернулся на кухню, увидел только остывший кофе. Леры и след простыл. Замечательно! Сидела вся зелёная и вдруг на перемещение решилась. Тоже та ещё идиотка, даром, что старше.

— Я тебя не узнаю, — задумчиво произнесли за его спиной. Андрей резко повернулся. — Ты становишься каким-то неуправляемым.

Он выдохнул.

— Может, я разберусь без тебя?

— Ты без меня разберёшься, — она наклонила голову к плечу, — а мне без тебя тяжело, между прочим.

Этим грустным глазкам Андрей никогда не верил, но устоять тоже — никогда — не мог.

— Извини, — он обнял её, утыкаясь носом в волосы. Правда ведь, стал чересчур часто срываться в последнее время. Только почему он вечно ухитряется выглядеть придурком перед Лерой. Черт побери, опять эта Лера.

— Ты слишком часто думаешь о ней, — согласилась его маленький кошмарик, — к слову, что от тебя хотела её сестра?

— Нейтера? Ничего особенного, ей просто было интересно. Так, любопытная моя, а что случилось?

Они немного поболтали, обменялись новостями. Но когда гостья собралась уходить, Андрей услышал следующее:

— Я хотела предупредить… Твоя Лера умрёт в новогоднюю ночь. Так что не слишком-то увлекайся.

В трубке звучал обеспокоенный голос, а голова у Леры гудела. Терри пропал. Со вчерашнего дня он не возвращался домой, и его мать — один из лучших кондитеров в Этан-Нейре, уже не скрывала своей тревоги. Лера пообещала зайти к ним и положила трубку. Потянувшись, она вышла из кабинета. Работы накопилось море, но Аллерин никак не могла сосредоточиться. Когда же вернётся Аксель? Расследовать странные происшествия — его обязанность. А правящая тень могла похвастаться разве что своей наблюдательностью. И то — не всегда.

Она предупредила Нэсса, что собирается уходить, и вернулась в приёмную. Сощурившись, Лера оценивающе посмотрела на стол Терри. Значит, пропал… Закрыв дверь, правящая тень начала стремительно перерывать документы. Отчёты, договоры, жалобы — это всё она читала раньше. В ящиках нашлись те же документы, черновики и личные вещи, типа чашки, пары яблок и книг. Лера глянула на обложки и улыбнулась — разнообразные увлечения у её секретаря. От градостроительства и управления до "Готовим сто самых известных пирожных мира". Была и парочка мужских журналов, стыдливо спрятанных под документами. Ладно, что и говорить — парню скоро исполнится шестнадцать.

Но кроме этого, ничего компрометирующего она не обнаружила. Ситуацию осложняло то, что Лера не помнила — есть ли у Терри нить в Эмеральд или нет. Если нет, он бы не успел. Она была у Риталей уже через час, а добраться за час на общественном транспорте — нереально. Но у Терриана имелись родственники в Эмеральде, а значит, нить вполне могла быть. Чаще всего у теневиков хватало сил на две-три телепортационные привязки. Одна — в Порт-Сокол, город за Гранью — была у всех без исключения. Такую нить настраивали в обязательном порядке. Остаётся ещё две.

Зрачки правящей тени испуганно расширились. Карин! Он приходил к ней по нитям! Твою ж мать!

Лера потянулась к Грани, возвращаясь в Россию.

Карин всегда была для Леры парадоксом. Профессионально разбираясь в моде и стиле, она умела сочетать в себе элегантную холодную леди и профессиональную дебоширку. Несмотря на ехидный характер и немного детскую бестактность, Карин была популярной среди ровесников как в России, так и в Европе. Вот и сейчас, когда Лера почти ввалилась в класс, племяшка сидела в окружении поклонников и весело о чём-то рассказывала. Но увидев её, Карин широко распахнула глаза:

— Боже, Лера!

Она подскочила, почти вывела тётю в коридор и усадила на лавку. Лера прислонилась головой к прохладной стене и выдала:

— Я сейчас сдохну.

— Ага, только попробуй. Во-первых, я ещё не готова стать правящей тенью, а во-вторых, дорогая тётя, я сама хочу тебя прибить!

— За что?! — поразилась Лера. Племяшка едва не зарычала:

— В смысле? Ты ушла ночью, на улицу, с вином! Зимой! Я до двух часов тебя ждала, а потом бегала и искала! Около дома, потом по району, Азаринку одну оставила. Хорошо хоть, Андрей утром позвонил, сказал, что он тебя нашёл. Иначе я бы окончательно сбрендила!

— Тише-тише, — взмолилась Лера, ощущая, что ещё немного — и голова развалится. — Карин, я сделала семь переходов за сутки, поэтому ругать меня сейчас бесполезно.

Племяшка ехидно напомнила, что наставница (очень похожая на Леру) категорически запрещала ей делать больше двух переходов в день.

— Тебе — нельзя, — отрезала правящая тень и тихо застонала, — никому нельзя, кроме сумасшедших типа меня. Но таких обычно не жалко. Ох, я же совсем забыла! К тебе Терри не приходил вчера?

Карин поглядела на неё с интересом:

— То есть, ты перемещалась только ради того, чтобы спросить о Терри? А мадам знает толк в извращениях…

— Карин! Да или нет?! — почти рявкнула Лера.

Племяшка пожала плечами и сообщила, что не видела Терри уже три дня.

— Честно? Он на самом деле не приходил? Карин, лучше расскажи, как есть, иначе потом будет хуже…

На этом месте Карин насторожилась. Мало того, что её парень был чем-то расстроен в последнее время, так теперь ещё Лера со своими вопросами. С такими вопросами, как будто у Терри серьезные проблемы…

— Нет, — девушка машинально накрутила локон на палец. Она всегда так делала, когда нервничала. — Лер, меня не нравятся твои слова.

— Мне самой ничего не нравится…

Задребежал школьный звонок, вызывая у Леры острую необходимость в цензуре. Карин покосилась на неё с явным сомнением. Что ж, в конце концов, алгебра никуда не убежит… а тётя у девушки была одна.

Племяшка довела её до дома и оставила под присмотром Риль — няни Азаринки. Узнав о количестве переходов, бывшая тень-наставница пинками отправила Леру спать. Последней невольно пришлось уступить — тем более, в своём нынешнем состоянии она не могла вернуться в Этан-Нейру. Слишком много энергии ушло на переходы, а с Гранью шутки плохи. Из-за перегрузки часто погибали неопытные теневики — они забывали, что две минуты на Грани равны хорошей спортивной тренировке. Отсюда и высокая смертность.

Развалившись на кровати, Лера задумалась о мотивах Терри, но быстро задремала. Ей приснился молодой парень, подозрительно похожий на Андрея. Разве что глаза у медведя были светло-карими, а у этого — почти жёлтыми. В её сне парень тренировался с мечом, отрабатывая удары. Мягкий шаг, идеальная осанка и резкие, мощные выпады. Отчего-то у Леры заныло сердце. Она долго не хотела отпускать это видение, но суровая реальность диктовала свои правила.

Её разбудила Азаринка — счастливая, что и тётя, и сестра, и любимая няня, приехавшая из Индии, наконец-то дома. Риль громко звала ужинать. Протерев глаза, Лера крикнула, что скоро придёт и поплелась умываться. Жалко было прощаться со сном. И пусть непонятно, чем её зацепил юноша с глазами цвета мёда, но рядом с ним Лере стало тепло.

…Нет, с влечением к молодым мальчикам определённо пора завязывать. Лера криво улыбнулась себе в зеркале и отправилась на кухню.

За ужином ей всё-таки пришлось рассказать о пропаже Терри и свои подозрениях. Карин белела с каждым словом, заставляя Леру чувствовать себя тварью. С другой стороны, если Терри замешен, то с иллюзиями Карин лучше распрощаться сразу. Чтобы не было потом мучительно больно.

Впрочем, в Еленскую мог стрелять другой теневик, а у Терри действительно проблемы. Это Лера и собиралась проверить.

Её кабинет в Этан-Нейре по-прежнему пустовал. Лера упала в кресло и мысленно набросала план действий. Первым делом она решила забежать к Елисею, а уже после — домой к семье Лейрис. Вполне возможно, что Терри уже объявился и все подозрения Аллерин беспочвенны.

Храмовник Видар — главный врач этан-нейровской больницы — лично встретил правящую тень. И пока они шли до палаты, мужчина ехидно уточнил, не связан кукловод Елисей Риталь с Маргаритой Риталь, поступившей вчера в эмеральдский госпиталь. "Надо же" — подумала Лера, — "какой-то врач за пол дня узнал больше, чем я за неделю". Может, отправить Берента к врачам? Набираться опыта, так сказать.

— Видар, — устало произнесла она, — вам интересно, как кукловоды оказались в нашей больнице или почему я это допустила?

Храмовник хмыкнул. Лера удостоилась его долгого, оценивающего взгляда.

— У вас была хорошая маска, Аллерин. Хорошая, даже я ей верил… до этих слов.

Правящая тень с лёгким раздражением сложила руки на груди.

— Не вижу смысла в лишней драме. Любая жизнь ценна для кого-то.

— Я не спорю, Аллерин, я не спорю, — улыбнулся доктор, и как ни в чём не бывало, продолжил, — кстати, вашу девочку с отравлением "Убийцей теней" мы скоро выпишем. Если нужно, вы можете с ней поговорить.

Они остановились у палаты. Лера поставила в планах ещё одну галочку и внезапно для себя спросила:

— А что с Еленской… Ох, вернее, с Маргаритой Риталь? Вы не в курсе?

— Прогноз оптимистичный, всё-таки ей занимались светила эмеральдского госпиталя, — поведал Видар, — эх, кого-то только не приходится лечить по старой дружбе.

Пряча улыбку, Лера зашла к Елисею. Парень был бледным, но на труп уже не смахивал. Как рассказал ей Видар, кукловод отделался промыванием желудка и сдачей анализов. В принципе, его можно было вернуть Ширейне уже сегодня.

Про самочувствие Лера спрашивать не стала. Не заслужил.

— Что могла знать твоя мать? За что её хотели убить, за нынешние дела или прошлые? Вспоминай. И прекращай сверкать глазами. Когда ты напал на Лизу в моей резиденции, ты понимал, на что идёшь. Будь добр, оставайся таким же смелым до конца.

— Мать здесь совершенно не при чём, — зло ответил Елисей, приподнимаясь на кровати. Было видно, что ему очень хочется взять и сбежать, но силёнок мальчику пока не хватало. А нечего было травиться. Лера покачала головой:

— Елисей, я похожа на теневика, у которого много свободного времени? Если ответ до сих пор не ясен, то уточню — нет. Я не собираюсь играть с тобой в одной песочнице. Мне нужна полная информация о Еленской, ныне Риталь. А почему ты решил свести счёты с жизнью, объяснять будешь Ширейне. Если девочке, конечно, ещё нужны твои объяснения.

Её спокойная речь имела в корне обратный эффект.

— Вы же сами всё сказали! — взревел кукловод, — что я ей мешаю! Что она, как послушная дочка должна занять свой трон, а я должен исчезнуть! Какого чёрта, Аллерин?! Вам кажется, что мне легко далось это решение?! Я освободил Ширейну, у неё было право на нормальное будущее! Зачем вы вмешались?!

— Елисей, — голос правящей тени изменился, стал более мягким. Лера подошла к нему и взяла стул. — Ты умный мальчик, подумай головой. Если бы Ширейна хотела своё идеальное будущее, то какой смысл звать меня?..

Больше книг на сайте - Knigoed.net

Еленская родилась в Минске, но ещё будучи школьницей переехала с родителями в Москву. В столице Союза таланты юной Марго заметил и оценил сам кукловод-идеолог. Девушка оказалась необычайно гибкой, хитрой и привлекательной. Она с одинаковым успехом лазила по крышам и очаровывала мужчин. Но о своих делах Еленская никогда не рассказывала ни мужу, ни сыну. Хотя как-то обмолвилась, что однажды у неё был роман с теневиком, но подробностей Елисей не знал. Всё изменилось, когда женщина встретила Алессандро. Их любовь была похожа на танец над бездной, и счастья никто не ждал. Но случилось то, что случилось. Алессандро спас Еленскую, которую и кукловоды, и теневики списали со счетов. После этого пара ещё год прожила в Эмеральде, а затем переехала в Минск, на родину шпионки. Там и родился Елисей.

Семнадцать лет прошли относительно спокойно. Алессандро работал хирургом в местной больнице, а не ждавшая от судьбы детей, Еленская окунулась в материнство. Идиллия закончилась, когда Маргарита лоб в лоб столкнулась с бывшим коллегой — и уже ночью семья покинула город. Было несколько переездов, но везде Еленская рано или поздно обнаруживала слежку. Тогда и возникла идея вернуться под крыло теневого города. Как хирурга от бога, Алессандро ещё не забыли в Эмеральде и с радостью приняли обратно. Проверять жену и сына старого друга никто не посчитал нужным. Вписали имена в досье и всё. В самом деле, не мог же проверенный товарищ жениться на кукловодше? Впрочем, по словам Елисея, не только их семья была смешанной в пригороде. Многие связанные пары селились по такому же принципу, не привлекая внимания к своим половинкам. Ибо только храмовники могли с первого взгляда определить расу, но их в пригороде практически не было. А кто был — с теми давно договорились.

Писец подкрался незаметно, когда Еленская, сидевшая одна дома, заскучала. У Алессандро была работа, сын ездил в соседнюю человеческую провинцию на учёбу. Для бывшей шпионки отец и сын, поднапрягшись, тоже придумали дело — детективное агенство. На раскрутку понадобилось больше года, но Еленская, умеющая без мыла залезть в любую дырку, всё-таки смогла сделать себе имя. Клиентов принимал Алессандро, а после этого всеми фактами занималась Маргарита. Иногда подключала и сына, но чаще справлялась своими силами. Года через два жизнь вошла в колею, пока на горизонте не появилась Элена де'Вайн.

Алессандро не было дома, поэтому Еленская не удержалась и сама приняла клиентку. Естественно, обе дамы не узнали друг друга. Элена вообще держалась подальше от конфликтов с кукловодами, поручая это полиции, а Еленская просто не интересовалась политикой. Но по мере сказанного Эленой, Маргарита приходила в ужас. Это заметил Елисей, вернувшийся домой раньше положенного. Он не слышал разговор, но чувствовал эмоции матери даже в своей комнате. После ухода Элены, бывшая шпионка думала долго, очень долго, но природный азарт победил страх.

Алессандро ничего не рассказали. Речь шла о политике, серьёзной политике, и Еленская не раз отмечала, что не стоило Элене соваться в это дело. Увы, на кого собирали информацию, Елисей не знал. Ему даже не сказали пол и расу. Юноша постоянно хотел расспросить об этом мать, но она только отмахивалась. Лишь однажды отправила его проследить за дочкой Элены, на всякий случай. Какие подозрения были относительно Ширейны, Елисей так и не понял, зато в полной мере ощутил другое. Свою тень. И тайны матери перестали иметь значение.

Накануне смерти Элены, Маргарита встречалась с ней. Возвратившись домой, Еленская вздохнула и пробормотала, что теперь всё в руках градоправительницы. Но судя по всему, грамотно распорядиться информацией госпожа де'Вайн не сумела. Когда кукловодша узнала о смерти, история с делом Элены попала под табу. Мать запретила Елисею даже нос совать в Эмеральд. Он терпел, старался, но всё равно не смог. И когда им в почтовый ящик подбросили документы с планом замка, парень не выдержал.

Когда Лера вышла из больницы, на улице уже было темно. На городом висели тяжёлые вязкие тучи и грозили волной ледяной мороси. Правящая тень устало посмотрела на небо. Скоро Рождество, а снега нет и в помине. Этан-Нейра, украшенная лёгким снежком, нравилась ей гораздо больше, чем заметённый Урал. Снег из её временной родины можно вывозить тоннами.

Через две недели праздник… По городу уже расползлись яркие гирлянды, хвойные венки и маленькие ангелочки. Ещё в начале декабря на главной площади поставили огромную ель, а недавно открылась и ярмарка. Жаль только, что праздничное настроение приказало долго жить. В этом году ей определённо не до рождественских хлопот.

После рассказа Елисея стало кристально ясно, что в Еленскую стреляли именно из-за Элены. Вряд ли это мог быть случайный теневик, обнаруживший кукловодшу. Бывшая шпионка наверняка бы заметила посторонюю слежку, особенно со стороны дилетанта. А значит, здесь определённо "клубок".

Элена и Маргарита вместе собирали компромат на кого-то. Но этот неизвестный или неизвестная сделал ход конём — избавился от Элены. Следом послал бумаги Елисею и организовал нападение на правящую тень. Сыну Еленской фактически подписали смертный приговор. Случайность — Елисей ошибся комнатой, не смог убить Лизку, и это спасло ему жизнь. Третьей жертвой стала сама Еленская. Другой вопрос — то, что в неё стреляли при правящей тени — совпадение или нет? Исчезновение Терри — совпадение или нет? И на кого же, чёрт побери, был компромат?!

За спиной осталась яркая полоска огней, а впереди темнел Старый Город — историческая часть Этан-Нейры. Леру всегда веселил тот факт, что самый элитный район города напоминает декорацию для фильма ужасов. Тусклый свет от старых фонарей не мог полностью разогнать мрак, а старинные особняки в готическом стиле создавали зловещую атмосферу. Здесь не ездил общественный транспорт, не сигналили машины, и звенящая тишина сопровождала каждого, кто решил заглянуть в Старый Город.

Поэтому в первую секунду Лера подумала, что ослышалась. Но стук каблучков по мостовой создавал отчётливое эхо, особенно перед аркой. Только шаги у незнакомки были странными, неустойчивыми. Правящая тень поспешила навстречу, минуя арку, и едва успела подхватить падающую девушку.

Незнакомка была худощавой, длинноволосой и очень грязной. Платье с корсетом и широкой юбкой свисало рваной половой тряпкой. Глаза у неё постоянно закатывались и серели, словно она пыталась что-то рассмотреть через Грань.

От такой картины опешила даже Лера.

Внезапно девушка оттолкнула её и прижалась к стене дома.

— Он опасен, — отчётливо произнесла она. — Ты играешь с огнём, правящая тень.

После этих слов Лера сама чуть не застонала. Повезло ж нарваться на теневую провидицу! Иногда дар её расы проявлялся этаким потоком информации с Грани. На нитях и лентах, как в самом большом архиве, хранилась огромная база данных. Лера предполагала, что в них уже заложена вся история жизни человека, и именно эта информация приходит к теневым провидцам в виде образов. Почему — неизвестно.

В Этан-Нейре провидцев было трое, но все — мужчины. Девушку Аллерин видела впервые.

— Кто опасен? — внутренне содрогаясь, уточнила Лера.

— Молодой и кареглазый мужчина. Ты не видишь в нём опасность, и не ведаешь, насколько она высока. Тебе осталось совсем немного, Аллерин Аммар, и он тому причина. Откажись! Не ищи, не слушай, не зови! Иначе быть беде! — громко воскликнула она и побежала прочь.

Глава 11. Полдень и Полночь

Когда особняк Лейрисов показался на горизонте, Лера замедлила шаг. Вздохнув, она пыталась успокоиться. Но пальцы нервно дрожали, выдавая её волнение. Неожиданные слова провидицы поставили Леру в тупик. Молодой, кареглазый парень. Что за бред? Под это описание подходили многие. Карие глаза у Терриана, у Андрея, у Елисея. И все трое — молодые мужчины. Кто из них может быть опасен? Она хорошо изучила Елисея, как ей казалось, но кукловод всегда остаётся кукловодом. Терри… Фраза: "не ищи" в большей степени указывала на него, только в опасность со стороны ученика Лера не верила. Потенциал у Терри хороший, однако концентрации пока не хватало. Аллерин вдруг резко остановилась.

Концентрация… Чтобы достать нить с Грани, нужна сильная концентрация. Андрей ещё сказал, что приходили именно убивать — в состоянии аффекта хватаются за тяжёлые предметы, а не за ленты. Лера закрыла глаза, вспоминая отчёт в протоколе. Сначала убили Элену, потом её мужа. Элена стояла, а муж сидел на диване. Они были в одной комнате и умерли с разницей в несколько секунд, если верить отчётам. То есть, лента за лентой, либо же заранее приготовленные ленты в обеих руках. В противном случае муж Элены успел хотя бы вскочить с дивана. Лера досадливо поморщилась. Теперь понятно, почему следователь рьяно хотел посадить именно Ширейну. Он гораздо лучше понял то, что проигнорировала правящая тень.

Если ленты шли последовательно, с разницей в несколько секунд, то это довольно высокий уровень. А если двойная концентрация — это уровень Совета Старейшин…

К родителям Терри Лера пришла в самом скверном расположении духа. Дело принимало нехороший оборот и уже подозрительно пахло. Как бы она не противилась, а надо проверять Совет. Одиннадцать сильнейших теней. Политическое убийство? Но Элена устраивала всех, ярых оппонентов у неё не было. Личные мотивы? Кажется, она дружила с Вестой и Энаис, хорошо общалась с Ригро, Вейрином и Берентом. Алейсан, Ротэр, и Аксель относились к градоправительнице Эмеральда нейтрально, а вот Лизка отчего-то её недолюбливала. Кстати, а почему?.. Была какая-то история в прошлом или же просто так? Разговор с подругой Аллерин откладывала до последнего, не желая этого признавать. Лоэну — их финансовому гению — было фиолетово на всё, кроме денег, а градоправительница американского города теней, Саманта, на советах появлялась раз в полгода.

"Кажется, пора пинать тайную стражу" — решительно подумала Лера. На возвращение Акселя она уже не надеялась.

Дверь ей открыла хозяйка — мама Терри, и сразу же пригласила войти. В доме витал запах сдобы и ванили, но больше всего — беды. Это было видно по уставшим глазам бывшего военного и рукам женщины, сцепленным в замок, чтобы сдержать слёзы. Лера покачала головой. В юности они с Нейтерой убегали из дома на два, а то и на три дня, и родителям даже не приходило в голову переживать. Хотя пунктуальный Терри — это не две безбашенные искательницы приключений.

— Как я понимаю, Терри до сих пор не вернулся? — уточнила Лера. Она не любила бессмысленного сочувствия, и поэтому сразу перешла к расспросам. — Не было никаких звонков, угроз, требований? Я вернулась в город только вчера, так что давайте по порядку.

Ответом ей были лишь нервные всхлипывания. Аманда Лейрис уткнулась в плечо мужу, а тот, в свою очередь, послал правящей тени извиняющийся взгляд.

— Прошу прощения, Аллерин, мы просто не можем прийти в себя, — хриплым голосом произнёс герр Лейрис. Его имя Лера вспомнить не могла.

— Я понимаю, ничего страшного, — успокоила Аллерин, — но пока мало поводов для беспокойства. Конечно, это не в характере Терри, но может, у него были какие-то личные дела?

Хлюпнув носом, Аманда Лейрис приложила к глазам платок и пояснила:

— У него была девочка, тоже теневик, но не из Этан-Нейры. Он иногда к ней бегал по нити, но понимаете!.. Два дня назад ему срочно понадобилось в Эмеральд, он ездил туда и поменял нить. Сказал, что там будут проходить какие-то интересные курсы…

Лера удивлённо подняла бровь.

— Подождите, но Терри ничего не говорил мне про курсы. Хотя возможно, они были в нерабочее время.

— Потому что не было никаких курсов! — внезапно зло произнёс герр Лейрис, — этот дурак явно в историю влип! И мы с матерью расслабились, привыкли, что он у нас самостоятельный! Полюбуйтесь! — мужчина протянул Лере конверт. Она покорно взяла, покрутила в руках. — Вчера после полудня позвонил, сказал, что ушёл в Эмеральд на свои "курсы", вернётся вечером, а утром я нашёл это в его комнате.

Аллерин внимательно осмотрела конверт. Обычный, почтовый, но с теневой маркой. Марка Леру невольно смутила. Во-первых, она была не эмеральдская, а из Этан-Нейры. Во-вторых, из ограниченной серии. Двадцать лет назад, к её сороколетнему юбилею, выпустили коллекционные марки с изображением правящей тени. Что и говорить, ей было приятно такое признание. Только почему эту марку прицепили на конверт сейчас, когда они давно осели у коллекционеров?

Внутри оказалась приятная белая бумага, но… Лера чертыхнулась. Буквы были напечатаны на компьютере! Предусмотрительно. Содержание впечатляло не меньше.

"Ты нужен мне в Эмеральде завтра, после обеда. Нужно помочь с теми, кто мешает нашему делу. У тебя есть реальный шанс стать членом "Полночи""

Внизу была печать в виде перевернутого глаза со слезой на фоне солнца. Символ кукловодов времён Полдня.

"Приехали" — ошарашенно подумала Лера.

— Что это такое?! — Лера вломилась в кабинет начальника стражи без всяких реверансов, минуя очередь. Молоденькой секретарше, рискнувшей встать у неё на пути, хватило одного взгляда. Правящая тень была в ярости и не собиралась этого скрывать. Увидев её, посетитель, что-то громко требующий у Берента, нервно икнул и попятился к выходу. Когда хлопнула дверь, Лера резко повернулась к начальнику стражи.

— И я рад тебя видеть, — мужчина поднялся из-за стола и сладко подтянулся. В отличие от местной публики, к концертам правящей тени он давно привык.

— Я тоже буду рада, — елейным голосом начала Лера, — когда ты объяснишь мне, что это!..

Причиной её ненависти был рекламный листок, на вид совсем безобидный. Такие обычно раздавали подростки у магазинов, с акциями и скидками. Впрочем, даже с учётом вредного характера Леры, вряд ли её могла привести в ярость обычная реклама. Старейшина подошёл к правящей тени и забрал листок.

Больше всего Аллерин хотела поймать его реакцию. Берент неплохо справлялся с эмоциями, оставаясь этаким несгибаемым полицаем, поэтому если не успеть, то можно всё проворонить. По мере чтения на его лице мелькнуло удивление, но в целом, поражённым до глубины души он не выглядел. Значит, был в курсе.

— И что тебе не нравится? Небольшая оппозиция существующему строю, даже ненавязчивая.

— Ты знал, — констатировала Лера, выдёргивая у него листовку. На фиолетовом фоне ярко выделялась эмблема — зачёркнутый символ кукловодов времён Полдня. Того дня, когда кукловоды предали теней. Из-за кукловодо-теневой нити они чувствовали себя ущемлёнными и создали некое подобие тайного общества. Это был конец эпохи Средневековья. Неизвестно, что стало катализатором, но однажды, в пяти европейских городах, кукловоды привели своих теней на площадь, под предлогам приезда скоморохов. В полдень каждый воткнул нож в спину своему теневику. Поздней инициативу подхватили и другие кукловоды мира. И после этого две некогда союзные расы стали врагами.

Но именно тот день отпечатался в истории. Драматичный день. Полдень.

А теперь в Этан-Нейре появилась "Полночь" — некая организация, призывающая к миру с кукловодами. Пример тому — зачёркнутый символ предательства кукловодов. Судя по адресу, штаб-квартира у Полночи была в Эмеральде, что наводило на определённые мысли.

— Я знал, — не стал отрицать Берент, — мы с Акселем обнаружили эту "Полночь" полгода назад, но решили понаблюдать. Видишь ли, они хорошо шифруются. Парочку активистов мы взяли на контроль, но что касается верхушки, то глухо. Всё делается через третьих лиц, собственно, поэтому Аксель и предложил не спешить. Он собирался заняться ими после возвращения.

Лера скрестила руки на груди и недружелюбно посмотрела на Берента. "Они решили не спешить" Молодцы. Вместе с начальником тайной стражи. Действительно, зачем ставить в известность правящую тень?..

— Хорошо, только у меня есть один вопрос… Почему, кукловод вас подери, я до сих пор ничего не знаю?!

Мужчина обаятельно ей улыбнулся, пододвигаясь ближе.

— Ну, зачем лишний раз тебя беспокоить? Ты много работаешь, нервничаешь… Эта "Полночь" не достойна твоего внимания.

И по насквозь фальшивой улыбке Лера поняла, что здесь ей ничего не скажут. Бесполезно. Они с Акселем нашли игрушку, и её в компанию брать не планировали. В другой ситуации она махнула бы рукой — пусть разбираются, в конце концов, это их работа. Но сейчас на кону был Терри. Только рассказать Беренту о возможном предательстве её ученика нельзя, особенно, когда она сама не уверена. Что ж, придётся искать другой источник информации. Да, можно потребовать отчёт, но едва ли начальник стражи напишет там что-то важное. Изворачиваться и юлить Берент умел не хуже Акселя.

— Кстати, Лер, может, сходим сегодня куда-нибудь? — пока она размышляла, мужчина подобрался вплотную. Аллерин с интересом поглядела на его руку, лежащую у неё на талии, и промурлыкала:

— А что мы будем делать?

— Поужинаем, выпьем хорошего вина, поболтаем… Соглашайся.

Лера прильнула к нему и томно прошептала:

— Заманчиво. А говорить мы будем о том, как продвигается расследование? И ты мне расскажешь, что уже нашёл убийцу Элены?

Берент хмыкнул. Он легко дунул ей на нос, обдав мятным дыханием после жевательной резинки, и обличительно произнёс:

— Ты язва и зануда.

— Неужели не нашёл? — Аллерин обиженно захлопала ресницами, словно обманутая до глубины души, — и после этого ты ещё имеешь наглость звать меня на ужин?!

Мужчина только закатил глаза, но оставил в покое её талию и направился к столу. Намёк он прекрасно понял, впрочем, Берент всегда угадывал её желания с полуслова. Лет пятнадцать назад они были любовниками и расстались вполне довольные друг другом. В этом Лера была уверена. За месяц до их романчика Берента бросила девушка, а к Аллерин пришла чернующая депрессия после смерти Нейтеры — вот и звёзды сошлись. Но кроме постели, отношений, как таковых, и не было вовсе, поэтому закончилось всё быстро. Иногда Берент предлагал начать заново, но Лера неизменно отказывала. В постели он был неплох, но жертвовать своей свободой Аллерин не собиралась.

— К сожалению, с убийцей пока ничего не ясно. Но есть и хорошая новость. Ребята установили, что Ширейна действительно невиновна. В момент убийства она обнималась с неизвестным молодым человеком, в тупике рядом с кинотеатром. За ними бдительно следила билетёрша, фрау Марлен, — Берент вновь улыбнулся, на этот раз задорно, как мальчишка. — По словам пожилой фрау, она очень боялась "падения нравов", но обошлось. До этого парочку видели в кино, поэтому у Ширейны есть стопроцентное алиби. Когда она целовалась в подворотне, Элена уже была мертва. Единственное, нам не удалось установить личность молодого человека, потому что я не могу пообщаться с Ширейной. Увы, этому мешает злой дракон в лице правящей тени, который запер девочку в башню и запретил к ней подходить.

Злой дракон, а точнее злобная дракониха, покачала головой. Хоть новость её и порадовала, отпускать Ширейну Лера всё равно не собиралась. Придётся сочинять на ходу.

— Не волнуйся, она молчала, поскольку это был молодой человек её подруги. У них тайный роман. Мы с Шири поговорили тет-а-тет, и она во всём призналась. Но хорошо, что ты нашёл доказательства. А что насчёт именно убийцы?

— Серьёзно? — Берент посмотрел на неё с сомнением, — мы допросили Юану Лейрис, и она поведала нам невообразимо лиричную историю о знакомстве Ширейны и её парня. Просто любовный романчик в миниатюре, — мужчина скептически закатил глаза, — только про уведённого друга там не было ни слова.

Услышав про Юану, правящая тень напряглась. Ей не хотелось, чтобы Берент узнал про кукловода. Но судя по тому, что начальник стражи иронизировать про девочек, а не рыл землю носом, Юана всё-таки смолчала. Это радовало.

— Бэр, успокойся, — она легкомысленно махнула рукой, — они же ещё совсем девочки, одна нафантазировала, вторая повторила. Но хорошо, что ты успел допросить Юану, я совсем про неё забыла. А что с убийцей-то?

— Глухо. Мне уже начинает казаться, что Элена сама накинула петлю на шею себе и мужу. Мы проверили друзей семьи, секретарей, облазили весь дом на коленях — ни-че-го. Ни мотива, ни улик.

Лера с сочувствием покивала, надеясь, что Берент не заметил её довольную улыбку. В отличие от начальника стражи, у правщей тени были хоть какие-то зацепки. Впрочем, кое-что нужное она тоже узнала.

Естественно, Берент не станет проверять Совет, а ей придётся. И Лера уже знала, кто ей поможет. Интересно, кстати, чем занимается тайная стража?..

Насчёт ужина она обещала подумать.

В тренировочном зале было тихо и безлюдно. Лера удивлённо подняла бровь. Обычно в это время подчинённые Акселя отрабатывали удары. "Кот из дома — мышки в пляс?" — ехидно подумала правящая тень.

Яркий свет из коридора клином врезался в тёмный зал. Лера шагнула вперёд, пытаясь вспомнить, где здесь выключатели. Должны же быть рядом со входом!.. Она провела рукой по стене, но тщётно. Пришлось окунуться во мрак, двигаясь на ощупь. Но едва глаза стали привыкать к тьме, как за спиной проскочила неясная тень. Аллерин резко повернулась.

Входная дверь захлопнулась с тихим скрипом. Правящая тень осталась в полной темноте; даже высокие окна не могли помочь. Синее вечернее небо словно не давало ей шансов. Лера замерла, ожидая продолжения.

Где-то в опасной близости щёлкнула, рассекая воздух, теневая лента. Правящая тень легко увернулась от первой, стремительно прогнулась, уворачиваясь от петли и, фыркнув, каблуком наступила на "змейку", скользнувшую под ноги. Лента дёрнулась, пытаясь лишить её равновесия, но Лера уже перехватила контроль, который сразу сняла. Ленты существовали в нашем мире только благодаря теневику, который использовал энергию Грани. Лишившись контроля, нить опала серым пеплом.

Выпрямившись, Лера через Грань оценила нападавших. Три теневика — один на другом конце зала, второй перед ней, совсем близко, третий за спиной. Атакуют слаженно и наверняка не первый раз работают вместе.

Мимо пролетел нож. Дёрнуться Лера успела в последний момент. Значит, шутки кончились. Правящая тень схватила ленту, привязанную к ножу, и вновь сняла контроль. Уклонившись от удара сзади, Аллерин ушла за Грань и резво вынырнула за спиной у нападавшего. Натянутая лента оцарапала ладонь и жадно впитала кровь; Лера накинула её на стоявшего впереди теневика. Нападение сверху — ещё одна лента, которая обвилась вокруг талии и отправила прыгуна на пол. Итак, где у нас третий?..

Вспыхнул свет. Правящая тень зажмурилась, но лишь на миг, не отпуская контроль над лентами. Перед глазами танцевали звёздочки, однако ж увидеть третьего теневика она смогла. Причём молодого и перепуганного теневика.

Аллерин недоумённо посмотрела на него, потом на других нападавших и чертыхнулась. Молодого она видела впервые, а вот двух помощников Акселя — нет.

— Это попытка переворота? — холодно спросила Лера, но парней отпустила. Один из них упал на колени, жадно вдыхая, а второй со стоном начал подниматься.

— Не-ет, — затряс головой теневик, который показался Лере ещё моложе, — это был экзамен…

— Вот как… И я его прошла, надеюсь?

Парень закивал, а у входа кто-то громко хмыкнул. Повернувшись, Лера обнаружила заместителя Акселя — Доэна, в компании худенькой русоволосой девушки. Доэн был весел, а девушка наоборот, выглядела озадаченной.

— Аллерин, расслабьтесь, — заместитель Акселя поднял с пола деревянный нож и продемонстрировал ей, — никто не собирался вас убивать. Это, видимо, была проверка для Роны. Аксель перед поездкой велел её гонять, вот ребята и расстарались. Но перепутать Рону и правящую тень — это сильно! Я не ожидал от вас такой… халатности.

Оценив цепкий, тяжёлый взгляд за весёлой улыбкой, Лера даже мысленно посочувствовала молодёжи. Но заслужили. Хотя потенциал у этих теневиков явно был высокий, и она в очередной раз позавидовала Акселю, умеющему отыскать настоящие жемчужины.

— Доэн, — она повернулась к мужчине, — мне нужно с вами поговорить.

Глава 12. О дружбе и коварных планах

Домой Лера вернулась уже поздней ночью. Тихо, чтобы не разбудить девочек, прошла в свою комнату и села за стол. Тайная стража получила указания и обещала сделать всё в лучшем виде. Несмотря на сегодняшний инцидент, Лера верила, что ребята справятся. Не зря же Аксель их выбрал. Увы, сам он перед смертью Элены отправился в Весенну — город храмовников, чтобы помочь правительнице расы, Видящей Ариссе. Аллерин с Видящей дружила и слегка опекала, поэтому когда у последней начались проблемы, незамедлительно отправила Акселя ей на помощь. Однако что-то он задерживается. Неужели ситуация у Ариссы настолько серьёзная?

Лера вздохнула. Тайная стража обещала проверить офис "Полночи" в Эмеральде, а также заняться Советом. Аллерин не стала ничего объяснять Доэну, а просто попросила узнать про алиби Старейшин. Какими-нибудь окольными путями. Мужчина поглядел на неё с явным неудовольствием, но кивнул.

Разобравшись таким образом с планами, Лера отправилась спать. Но сон не шёл. Её беспокоили две вещи: исчезновение Терри и слова Доэна. Оказывается, тайной страже запретили заниматься делом Элены. Причём запретили официально, предоставив соответствующую бумагу. Документ. С подписью правящей тени.

Отпуск подкрался тихо и незаметно, когда у Леры почти опустились руки. Работа не ладилась — она просто не могла переключиться. Все мысли были только о "Полночи" и возможном предателе в совете. Терри за пять дней тоже не объявился. Карин ходила подавленной, а сама Лера больше напоминала зомби. Гнетущая атмосфера в доме зацепила даже Азаринку. Риль жаловалась, что она постоянно ходит с их семейной фотографией и плачет. Укоризненный взгляд бывшей тени-наставницы Лера выдержала, но сердце противно ёкнуло. Это из-за неё девочки расклеились. Поэтому отпуск пришёлся очень кстати. В конце концов, можно забрать племянниц в Этан-Нейру и там разбираться с делами.

Только что-то внутри противилось этому решению. Какой бы сильной в перспективе не была Карин, пока она всего лишь девочка-подросток. А про Азаринку и говорить нечего. После исчезновения Терри у Леры началась паранойя.

Вздохнув, она попыталась сосредоточиться на работе. Отчасти у неё получилось — когда зашёл Макс, Лера даже не заметила.

— Ну что, бросаешь меня?

Она подняла глаза и улыбнулась. Макс надулся ещё сильнее, став похожим на карапуза.

— Не переживай, — приободрила Лера, погладив его по рукаву, — у тебя остаются Ванька с Лизой, они вдвоём горы свернут. Да и какие большие проекты перед Новым Годом?

— А если будут… — пробурчал мужчина, и вдруг недоумённо посмотрел на неё, — подожди, ты не в курсе? Лиза уволилась перед выходными.

Сначала Лера подумала, что ослышалась. Потом — что Макс пошутил, хотя ему это было не свойственно. Она переспросила, но в ответ получила лишь удивлённый взгляд.

— А почему?.. По какой причине? — выдавила женщина. Подозрения подозрениями, но не в самом же деле Лизка завалила Элену!

— Я хотел у тебя спросить — почему, — усмехнулся начальник, — мне она ничего не сказала. Положила заявление на стол и просила подписать. Точка. Лер, может, ты всё-таки поговоришь с ней? А то у Романовой такой вид, будто пора писать некролог.

Правящая тень только кивнула. Как бы она не противилось, ей придётся вернуться в Этан-Нейру.

Много лет назад…

— Нет, — обречённо вздохнула худенькая девушка, опуская руку. Оружие выпало из длинных пальцев и недовольно зазвенело, ударившись об пол. Наставница злилась, очень злилась, но шестнадцатилетняя Лиза уже сделала свой выбор. Не может она убивать, не получается! Даже кукловодов, пусть они и дьяволы во плоти. Но с другой стороны, они такие же люди! Они тоже дышат, любят и плачут, когда теряют близких людей. Это Лиза видела своими глазами, но никогда не рассказывала никому. Отец раз и навсегда запретил упоминать о какой-либо связи с кукловодами. Его Лиза ненавидела, но науку запомнила.

— Ты бездарность, — констатировала Элена, поджав губы, — зачем я только взяла тебя, боже Рейлин?! Даже простейшее убийство совершить не можешь!

Лиза упрямо смотрела на пол. Да, убивать она не умела и не собиралась. Возможно, в бою… но не когда заставляют убить парня, не старше её самой, да ещё и связанного. За что-то кукловод был приговорён к казне, но наставница решила, что это не её ума дело. Приказали убить — убей. Иначе зачем идти во внутреннюю стражу?..

Только Лиза и не хотела вовсе — отец запихнул. Сволочь. Много лет назад сделал матери ребёнка и свалил в закат, а сейчас вдруг вспомнил! Наследник ему понадобился, причем уже взрослый! Если бы не бедность, в которой её семья увязла после войны, Лиза никогда бы с ним не пошла. Но отец купил её ежемесячными подначками, которые Лиза отсылала своей семье. Они заключили договор — за эти деньги девушка должна выполнять его "просьбы". И одна из них — обучение искусству стража под контролем наставницы Элены де'Вайн. Её Лиза тоже ненавидела.

Наставница была важной шишкой и уже состояла во Внешнем Круге — то есть, имела все шансы попасть в Совет Старейшин. Этим фактом она необыкновенно гордилась. Но если к самоуверенности Элены можно было привыкнуть, то к фанатичности — нет. Она была жёсткой, неуступчивой, знала лишь одну правду — свою, и Лиза откровенно не понимала, как такая женщина вообще стала тенью-наставницей.

— Ты меня разочаровываешь, Лизавета. Твой отец, кажется, слишком приукрасил твои таланты. Даю последний шанс — убей этого кукловода! Учись понимать приказы, чёртова пацифистка!

Её слова имели резон — стражи должны выполнять приказы. Но убить живого человека, пусть и кукловода… Она посмотрела в грустные, ореховые глаза парня и покачала головой.

— Я не буду…

Хлёсткий удар по лицу — кровь прилила к щеке, Лиза опустила голову. На глаза набежали слёзы. Если Элена откажется от уроков, отец выгонит её и больше не будет платить.

Дверь скрипнула, и в тренировочный зал вошла правящая тень. Лиза видела её однажды — молодая девушка с пустыми, безжизненными глазами. Вроде они были ровесницами, но Аллерин Аммар казалась ей старше, намного старше.

— Что за шум? — хрипловатым, простуженным голосом поинтересовалась она, рассматривая Лизу, Элену и кукловода. При виде правящей тени наставница сморщилась, но покорно обрисовал ситуацию. Вкратце. Лизе как всегда достались самые "лестные" эпитеты. Но правящая тень ничего не сказала.

Она быстрым шагом подошла к ним и, подобрав нож, спокойно вонзила его кукловоду в сердце. Раз — и всё. Лиза отвернулась. Разве ж можно… так.

— Проблемы больше нет? — глядя в стекленеющие глаза кукловода, равнодушно спросила правящая тень. Даже Элена была ошарашена.

— Нет, — выдавила она.

— Прекрасно. Только зачем вы заставляете девушку убивать?

— Она пришла учится на стража, Аллерин. Это часть нашей работы, — с ноткой уважения, которое раньше не звучало в её голосе, ответила Элена.

— Добровольно?

Вопрос получился немного резким. Лиза вновь опустила глаза, испугавшись, что правящая тень обо всём догадается по её взгляду.

— Я не спрашивала, — смутилась наставница, — меня попросил отец девушки, герр Майер. Один из заместителей начальника стражи.

Правящая тень удивлённо подняла бровь:

— А разве у герра Майера есть дети? — уточнила она, уставившись на Лизу. Элена открыла было рот, но вдруг тоже нахмурилась. Молчание повисло в воздухе.

— Я так понимаю, что услышу неприятную историю о герре Майере, если спрошу, откуда вы взялись? — Аллерин повернулась к Лизе. Она сглотнула, но прямо врать не посмела, и кивнула.

— В нашем мире нужно беречь теневиков, которые не хотят убивать, — неожиданно улыбнулась правящая тень, — казнить легко, а вот спасать — тяжелее. Фрау Анессе, главе дипломатического корпуса, требуется помощница. Думаю, вы ей подойдёте. До семи часов она будет в своём кабинете, на четвертом этаже. Не опоздайте.

Лиза с трудом оторвала взгляд от трупа, и не сразу осознала, что ей сообщили. Но когда она пришла в себя, Аллерин уже не было в зале. Забыв про Элену, Лиза выбежала следом.

— Зачем вы его убили? — вырвалось невольно. Правящая тень с некоторым изумлением повернулась к ней, — вы же даже не знаете, в чём он был виноват!

Девушка понимала, что кричать не стоит — но осознание не давало покоя. Как можно так просто взять и убить?!

Аллерин повернулась к ней.

— Во-первых, это я подписывала приказ и знаю, кем он был. Во-вторых, пока вы отвлеклись, он пытался ногой подцепить тот нож, который вы, скорее всего, уронили. Этого было достаточно.

— Что?!

То есть, он смотрел на неё такими глазами и одновременно пытался…

— Именно поэтому из вас получится никудышный страж, в этом фрау де'Вайн права. Но возможно, получится хороший дипломат, знающий цену чужим жизням. Быть помощницей старейшины — неплохая должность. Попробуйте, Лиза.

Наши дни

Языки пламени умело взбирались по деревянным, вкусно пахнущим поленьям. Камин разгорался стремительно, подчиняясь власти огня… или же уверенным действиям мужчины, который, впрочем, мог разжечь не только костёр. Лиза машинально слизнула рубиновую каплю с кромки его бокала. Капля была сладковато-пряной, приятной на вкус. Поймав взгляд тёмных, почти чёрных в свете огня глаз, Лиза невольно сглотнула. А ведь когда-то она считала его редким занудой, помешанным на работе. Но как выяснилось, у некоторых зануд с фантазией было покруче, чем у многих страстных мачо. Это Лиза узнала месяца два назад… опытным путём.

Она залпом выпила свой сок, отворачиваясь. После всех "исследований" женщина уже побаивалась своего ходячего афродизиака.

У главной леди-дипломат долго не складывались отношения с мужчинами. Когда была молодой — не хватало времени. Пример Аллерин впечатлил её настолько, что заставил пересмотреть своё отношение к обучению. Ей повезло устроиться секретарём к старейшине и даже напроситься к ней в ученицы. Но тренировки с Эленой де'Вайн она тоже не оставила. Во-первых, у неё был договор с отцом, а во-вторых… Лиза банально не умела постоять за себя, а для её цели это было необходимо. После знакомства с Аллерин молодую Романову вели исключительно амбиции.

Она стала старейшиной довольно рано, лет в тридцать. В Совете Лиза была единственной, кто никогда не убивал. Но правящая тень оценила другое её умение: брать пойманных кукловодов живыми. Леди-дипломат словно договорилась со своей ненавистью, не позволяя отрицательным эмоциям взять вверх над расчётливостью.

Но эта черта и поставила крест на её личной жизни. Когда любовь превращается в переговоры, в постоянный расчёт приобретений и потерь, то найти в ней что-то тёплое и человеческое становится невозможно.

— О чём вы задумались, леди Шелль? — он опустился на плед рядом и сразу потянул её к себе. Лиза уткнулась носом в его плечо. Она никогда не понимала, чем пахнет её мужчина, но от этого запаха ей хотелось застонать и располосовать его спину ногтями.

— Я ещё не согласилась, — улыбнулась она. Запах запахом, но всё-таки сдаваться быстро Лиза не собиралась. Хотя Шелль тоже был не так прост. Боже Рейлин, она работала с ним больше двадцати лет и ни разу, ни разу не посмотрела как на мужчину. Бывают же в жизни сюрпризы!

Совершенно подлый ход — он подтягивается, демонстрируя себя во всей красе. Футболки на нём нет, и только татуировка с девизом рода змеится по руке. А взгляд голодный… И речь совсем не о еде.

— Согласишься, — вкрадчиво прошептал он, увлекая её на пушистый ковёр.

К пяти часам Лера наконец управилась с делами и поползла домой. Мысль о возвращении в город теней казалась ей невыносимой, особенно после столь насыщенного дня. Но надо было поговорить с Лизой, с Доэном и узнать, не нашёлся ли Терри. Список планов рос в геометрической прогрессии, и Лера сильно сомневалась, что после Этан-Нейры он уменьшится.

Но несколько часов отдыха она заслужила. В Этан-Нейре день ещё в самом разгаре, поэтому никому не придётся задерживаться из-за правящей тени. Спасибо разнице во времени. Лера уже предвкушала ужин и мягкую кроватку, как вдруг кто-то загородил ей солнце.

— Добрый вечер, — услышала она знакомый голос, и губы сами собой расплылись в улыбке. Не ожидавший такого тёплого приёма, Андрей неуверенно улыбнулся в ответ. Лера внезапно поняла, что ему чертовски идёт эта растерянная, но обаятельная улыбка. Вообще приятный внешне мальчик, надо сказать. Высокий рост, косая сажень в плечах, спортивное телосложение. Вспомнив Андрея с голым торсом, Лера слегка покраснела. Вечно разлохмаченные чёрные волосы, чуть густоватые брови, светло-карие глаза, которые на солнце выглядят янтарными. Нос слегка длинноват, но прямой, а губы почти идеальные. Не полные, не узкие, с уголками к верху, отчего ей и чудится постоянная насмешка с его стороны.

— Со мной что-то не так? — удивлённо спросил Андрей, и Лера словно очнулась. Боже Рейлин, последний раз она засматривалась на мужчину лет тридцать тому назад!..

— Всё в порядке, я просто очень устала, — смущённо пробормотала Аллерин, — рада тебя видеть, Андрей. Ты к нам?

Пытаясь скрыть замешательство, она чуть ли не с головой нырнула в сумку — искать ключ от входной двери.

— Да, я хотел с тобой поговорить. Ничего серьёзного, не надо так обеспокоенно смотреть. У меня к тебе… предложение.

Теперь уже Лера поглядела на него с интересом. Но парень замолчал и с намёком покосился на дверь подъезда.

— Ладно, — хмыкнула правящая тень, — пойдём, напою тебя чаем.

Он придержал перед ней дверь и направился следом. До квартиры Лера терпела, но в прихожей уже не выдержала.

— Так что за предложение? — Андрей помог ей снять шубку, поэтому ответил не сразу. Пока они разувались, мыли руки, он собирался с мыслями и начал только на кухне.

— Я хотел пригласить вас в Швейцарию. У дяди там отель на одном горнолыжном курорте. Ему очень нравится мой голос, поэтому когда он узнал о группе и выступлениях, то предложил мне организовать концерты у него в отеле. Ну а взамен — бесплатный отдых для нашей группы.

— Так, — Лера встала на носочки и потянулась за чаем, — пригласили тебя и группу. Мы-то здесь каким боком?

Андрея тоже поднялся и снял для неё и чай, и чашки из нового сервиза, которые Карин зачем-то убрала в самую глубь.

— У нас один парень не смог поехать, поэтому номер освободился. Я дяде намекнул, что, мол, хочу позвать девушку, так что он не против.

Аллерин едва не пролила кипяток мимо кружки.

— В смысле, девушку?!

— Лер, я сказал первое, что в голову пришло. Дяде всё равно, у меня эти девушки меняются… — тут Андрей сообразил, что слегка увлёкся, а правящая тень насмешливо хмыкнула, — в общем, есть двухместный номер с креслом-раскладушкой, как раз для тебя и девчонок. Питание включено, можно покататься на лыжах, на сноуборде… — вкрадчиво закончил он, и по этому тону Лера заподозрила самое настоящее предательство.

— Ты разговаривал с Карин? — она скрестила руки на груди и посмотрела на него недовольно. Андрей с трудом сдержал смех.

— Вы как всегда на высоте, леди Шерлок.

Аллерин была в ярости. Она пыталась совладать с собой, но голос — тихий и шипящий, её выдавал. Доэну оставалось только гадать, что же могло так разозлить правящую тень. Его ребята проделали огромную работу, поэтому к Аллерин он пришёл не с пустыми руками. Но женщина едва слушала его.

— Я могу зайти позже, — не выдержал заместитель Акселя, в очередной раз получив рассеянный кивок. А Лера сердито одёрнула себя — хватит, пора перестать думать о заговоре Андрея с Карин. И ведь всё решили за неё, гады!

— Простите, Доэн, я немного отвлеклась. Что там с алиби?

Коренастый рыжий мужчина, сидевший напротив неё, горестно вздохнул и вновь начал свой рассказ.

Легче всего оказалось проверить Вейрина и Энаис. У главврача была срочная операция, а Энаис проводила уже традиционную "Ночь в библиотеке" и домой вернулась только под утро. Алиби Весты подтвердила соседка снизу — оказывается, в квартире у старейшины потекли трубы, и вода испортила у пожилой фрау потолок. Поэтому в момент убийства Веста как раз подсчитывала нанесённый соседке ущерб. У Ротэра были выездные учения, и его коллеги уверяли, что он весь вечер провёл на плацу. Алиби у Акселя и Саманты Доэн тоже решил проверить. Глава американского города теней вроде была у своего парикмахера, а вот узнать про Акселя в обход самого Акселя у ребят не получилось. Собственно, начальник их поймал, дал пару дельных советов и отпустил с миром. Лере он передавал привет и обещание защекотать до смерти за такие подозрения. Правящая тень едва не расхохоталась, после того как Доэн поведал ей об "угрозе". Но больше радовало другое — Аксель планировал вернуться через три-четыре дня. Слегка расслабившись, Лера продолжила слушать.

Дальше новости были неутешительные. Про Ригро, Алейсана, Лизу, Берента и Лоэна ребята ничего не смогли узнать. Все, кроме Лоэна, ушли с работы, но их местонахождение в момент убийства проверить было невозможно. Разве что экономка в доме Ригро сообщила, что хозяин точно вернулся домой. А вот Лизавета наоборот, явно не ночевала в резиденции. Охрана у ворот видела, как Лизка убежала в город сразу после совета. Насчёт Алейсана, Берента и Лоэна вообще не было никакой конкретики.

— То есть, у нас как минимум пять подозреваемых, — подытожила Лера. Увы, не стоило забывать о пропавшем Терри и той пресловутой "Полночи". Поколебавшись, она всё-таки вычеркнула из списка Ширейну с Елисеем — даже если Берент замешан в этой истории, то так откровенно лгать он бы не стал.

— Понимаете, Аллерин, я бы не был уверен, что убийца Элены именно из Совета Старейшин. Во-первых, есть ваш помощник, который сбежал, — словно в такт её мыслям, осторожно произнёс Доэн. — Во-вторых, эта организация, Полночь. Мы немного проследили за их штаб-квартирой.

Лера посмотрела на него с интересом.

— Как мы поняли, они оказывают какие-то услуги другим скрытым расам, в основном кукловодам. На первый взгляд, всё выглядит именно таким образом, как описано в брошюре, но… ни мне, ни Акселю в это не верится. Идеи, вроде мира с кукловодами, обычно подаются с большим общественным резонансом, с требованиями, с привлечением заинтересованных людей, а здесь всё очень тихо, аккуратно. Брошюры присылаются на почту только конкретным теневикам. Отсюда возникает мнение, что создатель Полночи заинтересован лишь в определённом круге лиц, и те кукловоды, которые обращаются к ним за помощью, тоже знающие. Конечно, может быть, что наш серый кардинал — тонкий стратег, разыгрывающий партию за мирное сосуществование двух рас, но лично я сомневаюсь в этом. Мне кажется, фрау де'Вайн убили именно из-за Полночи.

Лера только пожала плечами, размышляя о подозрениях тайной стражи. Увы, пролить свет на убийство Элены могла лишь Еленская, но она до сих пор не пришла в себя. Однако кукловодша точно знала, кто был палачом. По совету Леры Риталь объявил жену умершей и спрятал в подвалах больницы. По крайней мере, так она должна была выжить и наконец пролить свет на эту историю.

Полночь… Привет новой головной боли. У Леры были подозрения относительно того, чем они занимаются на самом деле. Видимо, и Аксель, и Доэн разделяли её мысли. А это значит, что Полночь — деятельность кого-то очень наглого и смелого. Но офис в Эмеральде — пустышка, для отвода глаз. Где-то должна быть настоящая штаб-квартира.

— Вы следите за эмеральдским офисом Полночи? — уточнила она.

— Да, но приходится делать это осторожно, у них неплохая охрана. Внутрь, к сожалению, попасть пока не удалось, там вход по именным пропускам. Пока мои ребята собирают информацию на посетителей, но это не быстрое дело.

— Хорошо, продолжайте, — она встала и потянулась, обойдя Доэна. От постоянного сидения затекли ноги. — Нам надо знать, с кем они имеют дело. Только с самим офисом осторожнее, не спугните. Потерять эту ниточку сейчас не выгодно. Ах да… — она стремительно развернулась к мужчине, — что с моей подписью? Вы узнали, кто принёс вам приказ об отстранении?

Она уже догадывалась, кто это мог быть, но голословные обвинения не уважала.

— Ваш секретарь. И подпись точно ваша, мы проверили, — подтвердил Доэн. Лера скривилась. Даже то, что приносил Терри, она никогда не подписывала, не читая. — Однако ходили слухи, что без Акселя в нашей компетенции сомневались и градоправитель Порт-Сокола, и начальник внутренней стражи.

"Чем дальше в лес, тем грибы интересней" — ошарашенно подумала Лера. Впрочем, Ригро в тайную стражу никогда не верил. Он даже нашёл кого-то Охотника, которого Лера не слышала и не видела. Но Берент… Это уже сюрприз. Чем же ему тайная стража не угодила? Зависть? Или есть другие причины?

— Я поняла, — мрачно ответила Лера, — пока вы свободны, Доэн.

Помощница Лизы, молоденькая девочка с длинной чёлкой, смотрела на правящую тень, как римлянин на вандала. Лере даже захотелось сделать что-нибудь эдакое: с пинка открыть дверь или перебить все вазы в холле. "Хорошая правящая тень должна быть вежливой" — строго отчитала она себя и вновь поглядела на вазы. Дорогущая коллекция, которую Лизке привезли из Китая, словно желала быть разбитой. По крайней мере, так явно считала помощница Лизаветы, возомнив, что может задерживать правящую тень.

Манию величия Леры обострял ещё тот факт, что причину ожидания ей до сих пор не сообщили. Девушка мялась, постоянно роняла карандаш, но ничего, кроме визита Алейсана Шелль, Аллерин не услышала. С чего вдруг её должен смутить мэр Этан-Нейры?

Разозлившись, правящая тень обошла секретаршу по кругу и дёрнула дверь. Кабинет оказался не заперт, поэтому открывшийся вид был просто впечатляющим.

— Прямо на рабочем месте! — восхищённо присвистнула Лера, — господа, где ваша совесть? Хоть бы закрылись!

Она обвела кабинет красноречивым взглядом. Ворох бумаг на полу, там же обнаружилась симпатичная кружка с надписью "соffee-time". Плафон на старинной лампе продолжал качаться, а парочка у стола торопливо приводила себя в порядок. "Какое счастье, что я не стала ждать!" — мельком подумала Лера. Её терпение закончилось бы на самом пикантном.

— Я же просила Тину никого не пускать! — раздражённо выпалила Лизка. В отличие от Алейсана, подруга даже не смутилась. — Тина! Когда я говорила "никого", я имела в виду и эту старую язву!

Оскалившись, Лера захлопнула дверь прямо перед носом Лизкиной помощницы.

— Чтобы не пустить "старую язву", надо ставить ряд стражей, а не твоего субтильного тушканчика, — спокойно парировала она, — прямо на рабочем месте, Лиз! Как тебе не стыдно?

— Можно подумать, ты в своём кабинете ничего такого не делаешь?.. — иронично спросила её подруга, напоминая о романе с Берентом. Увы, Леру не зря назвали старой язвой.

— В своём кабинете я занимаюсь исключительно работой.

Лизка фыркнула, но, что удивительно, промолчала. Тем более что пришедший в себя Алейсан ободряюще приобнял её за талию и улыбнулся. Судя по расплывшийся в ответ физиономии, с диагнозом у главной леди-дипломат всё было ясно.

— Чего тебе надобно, старче? — после объятий мэра Этан-Нейры, Лиза стала заметно дружелюбней. Вспомнив о цели своего визита, Аллерин мгновенно собралась.

— Ах да, Лиз… Это ты грохнула Элену? Или вы вместе? — переведя взгляд на Алейсана, небрежно осведомилась правящая тень.

Глаза у ребят поползли на лоб. Импровизация была так себе, это Лера понимала… но ничего лучше в голову не пришло. Когда-то Аксель учил её, что первая реакция — самая честная, однако в отличие от друга, Лера ничего не уловила. Недоумение, а затем скептическая моська от Лизы. Алейсан прищурился.

— Куда делся кукловод, Аллерин?

В первую минуту она действительно растерялась.

— Какой кукловод?

Переспросила и мысленно чертыхнулась. Дался ему этот Елисей, в самом деле!

— А почему мы, собственно, переводим стрелки? — холодно заметила Лера, — не хотим рассказывать всё начистоту?

Они снова переглянулись. Миссия провалена, это надо признать. Впрочем, рассчитывала Аллерин только на Лизку — её правящая тень давно изучила вдоль и поперёк. Забавно, Лиза и Алейсан. Вообще, можно было догадаться. Красную ленту-любовь между ними Лера обнаружила ещё года три назад, но сказать не имела права. Пресловутая теневая этика.

— Хорошо, — она упала на своё любимое кресло, — у тайной стражи был приказ — проверить алиби у членов Совета Старейшин. Относительно вас никакой информации не поступило. А кое-кто в последнее время ведёт себя очень странно и вызывает подозрения, — она покосилась на Лизку.

Реакция последовала незамедлительно.

— Вы проверяете Совет?!

— Это я веду себя странно?! Сначала от тебя каким-то невообразимым образом сбегает кукловод, причём ты обвиняешь в этом Алейсана, потом не желаешь отпускать Ширейну, а теперь ещё и не доверяешь Совету?! Лера, что происходит?..

В возникшей было паузе Аллерин внезапно расхохоталась. Нервы сдали, и она ничего не могла с этим поделать.

— Лиз, у меня… сомнительные методы, ты прекрасно знаешь об этом. Но есть все основания подозревать, что в Совете появился предатель. Либо теневик, который этому предателю помогает. Кстати… Вы слышали что-нибудь об организации под названием Полночь?

Нет, не слышали — здесь даже эмпата не надо, чтобы понять. Это радовало.

— Ладно, если тебе нужно алиби, то мы с Алейсаном весь вечер были вместе. Об убийстве узнали только ночью, когда пришли стражи от Берента. Что за организация?

— Кто-нибудь может подтвердить твои слова? — деловито уточнила Лера. Лизка устало вздохнула:

— Конечно, целую толпу теневиков позвали, чтобы было кому свечку держать. Лера, ты рехнулась? В мире существует лишь одна тень, ради которой я готова убить. Именно потому, что она всегда убивала за меня. Ты знаешь, кто это. Нарушать свои принципы ради Элены де'Вайн — слишком много чести. Тем более, после рождения Ширейны она изменилась, стала почти… адекватной. А Лейс был со мной весь вечер, без исключения.

— Почему ты уволилась? — не выдержала Лера. Внезапно Лизка покраснела и глазами указала на Алейсана. Правящая тень ничего не поняла, а вот мэр Этан-Нейры догадливо усмехнулся.

— Кажется, я могу быть уверен в вашем согласии, будущая леди Шелль, — промурлыкал он на ушко Лизе. Аллерин невольно почувствовала себя лишней, но подруга её всё-таки добила.

— Дело не только в свадьбе, есть и другая новость. Лер, прости, но я… беременна.

Глава 13. Охотник

В отель Лера приехала в паршивом расположении духа. Карин радостно озиралась по сторонам, будто впервые увидела горы, а Азаринка порывалась играть в снежки. Ледяным шариком перепало и сестре, и тёте. Но погружённая в свои мысли, Лера ничего не заметила. Правящая тень банально выдохлась. Возможно, поездка не была такой плохой идей. Свежий воздух, новые впечатления, даже Карин слегка подзабыла о своей тоске. Единственное, что не нравилось Лере — это долг перед Андреем. Она не понимала его интереса. Зачем тащить в Швейцарию почти незнакомую семью, если можно просто отказаться от номера? Или же позвать своих друзей, например? Впрочем, на второй вопрос Андрей ответил сразу — банально не было авиабилетов. Перед Рождеством на поездку в Швейцарию случился настоящий ажиотаж. Но чем ему приглянулась их странная семейка, Андрей умолчал. Только загадочно улыбнулся и предложил Лере плыть по течению.

У правящей тени возникло стойкое ощущение, что они с Андреем играют в игру, правила которой ей неизвестны. Или это реально паранойя?

Она зевнула и на пару минут закрыла глаза. Из России они с Карин и Азаринкой переместились в Этан-Нейру, а затем автобусом добрались до курорта. В авиабилетах они действительно не нуждались. Но перемещение, особенно с грузом, отняло много сил. Какое счастье, что остальные уже прилетели, и им не пришлось ждать.

Андрей забрал у них вещи и проводил до номера. Закрыв дверь, Лера упала на кровать и отрубилась.

В следующий раз Лера проснулась ближе к обеду. Несколько минут она бездумно смотрела в потолок, соображая, где находится. Такое с ней частенько случалось из-за постоянных перемещений. Значит, отель… Она огляделась. Небольшого размера комната в уютных, бежевых тонах. Две деревянные кровати с маленькими тумбочками и ажурными светильниками. В углу, параллельно кроватям, нашлось раскладное кресло для Азаринки. Из мебели был ещё песочного цвета шкаф и такого же цвета узкий столик с телевизором. К столику прилагались два стула.

Уже поднявшись, Лера с восхищением обнаружила пушистый ковёр, словно облако укутывающий паркет, и букет из красных роз в вазе. Свежих роз. Ничего себе сервис…

Но больше, чем розам, она обрадовалась ванной комнате, где полчаса приводила себя в порядок. Племяшки ушли на обед, так что за них можно было не волноваться. При всей своей ветрености, Карин бдела за сестрой похлеще тёти. К тому же, они были с Андреем.

Андрей… Чем дальше, тем интересней. Властная мама, не желающая мириться с его выбором, флегматичный папа-пианист, а теперь и добрый дядя с отелем в Швейцарии. Ещё был друг-теневик и его загадочный наставник, который вопреки запрету, учил человека. Что получается в итоге? Некто запуганный, но разбалованный? С деньгами в семье Ямировых проблем не было, это она поняла сразу. Но поведение Андрея резко отличалось от наследников богатых фамилий. Переезд в провинциальный город, пусть это и город его детства, работа в обычном магазине, выступления в ресторанах. Желание отстоять свою независимость перед родителями или изначально сильный характер? Лера покачала головой. Она что-то упускала в нём. С другой стороны, они вообще мало общались, чтобы у неё сложилась цельная картинка.

В дверь постучали. Бросив мрачный взгляд в зеркало, Лера пошла открывать. Вязаным платьем до колена она была довольна, а вот причёска не удалась. Она заплела косу, но с этой косой больше напоминала себе наивную девочку из глухой провинции.

— Привет, — улыбнулся ей Андрей после небольшой заминки.

В последнее время у него ехала крыша. Выступления, работа, вторая работа, упрёки родителей, предсказание и Лера. Особенно Лера. «Я скоро сорвусь» — внезапно осознал он, — «я сорвусь, и этот план, и эти отношения, и всё — полетит к чертям»

Она тоже улыбнулась ему, но как-то отстранённо. Андрей давно заметил, что Лера почти не улыбается по-настоящему. Глупо, но ему захотелось щёлкнуть перед её лицом и сказать: «ау, я здесь. Посмотри на меня». Но пришлось всего лишь позвать её на обед. По правде говоря, он уже успел поесть с остальными, но не упускать же момент? Если верить Карин, у Леры сейчас много работы в теневом городе, и вполне возможно, что она будет периодически исчезать.

— Всё хорошо? — внезапно спросила женщина, словно могла подслушать его мысли. Андрей тихо выдохнул, расслабляясь, и вполне дружелюбно ответил:

— Да, я просто задумался. Ты не хочешь покататься вечером?

— Лыжи? — она картинно сморщила нос. Андрей хмыкнул и также ёмко произнёс:

— Сноуборд.

Лера закрыла глаза и явно прошептала какое-то ругательство.

— Я убью Карин, — решительно заявила она, — как рассказывать обо мне, она первая! А стоит только спросить, о чём вы говорили, то начинается! Как я могу спрашивать, по какому праву я лезу в её отношения!.. Предательница малолетняя.

Андрей посмотрел на неё с изумлением. Лера интересуется им? «Скорее всего, ей необходимо знать, с кем и на какие темы общается её племянница» — осадил его внутренний голос. Скрепя сердцем, Андрей признал его правоту.

— Она гордится тобой, поэтому любит похвастаться, — Лере на миг показалось, что в голосе Андрея она услышала горечь. Впрочем, и сама хороша — едва не проболталась о своём любопытстве, — а ещё Карин переживает за тебя, Лер. Она хотела как лучше.

А получилось как обычно…

— С одной стороны, я ей очень благодарна, — сейчас, проходя мимо панорамных окон с видом на снежные вершины, Лера немного оттаяла, — но… Я не люблю быть должна. Поэтому если твой дядя будет недоволен, либо потребует деньги — сразу скажи мне, я оплачу. Я в состоянии себе позволить такой отдых.

Как теневик, проживший десять лет в России, Лера, конечно, оценила любовь местного населения к халяве. Но не с таким же размахом!..

— Не беспокойся, — мягко успокоил её Андрей, — если будут проблемы, я решу их сам. Отдыхай, развлекайся и наслаждайся жизнью.

Он шутливо протянул ей руку. Внезапно Лера подумала, что здорово, наверно, иметь человека, который способен решить все проблемы за тебя. Но, другое дело, чего ты сам стоишь, если не можешь отвечать даже за свою жизнь?.. В детстве мама объяснила ей, что у всего есть цена. За всё надо платить. Мама была жёсткой, но честной. Когда Лера мечтала о принце, начитавшись сказок, мама в деталях расписала ей, что значит быть женой правителя и властного человека. А так как мама знала, о чём говорила, Лера впечатлилась и замуж больше не хотела.

… Вопрос о цене она задала и отцу, но получила странный ответ. Отец сказал, что за своё правление он расплачивается совестью. И только став правящей тенью, Лера поняла, что он имел в виду.

С глупым выражением лица она посмотрела на протянутую руку, и, спохватившись, пожала её. Но фоне лапы Андрея её тонкая кисть с тремя золотыми браслетами выглядела нелепо. Что ж, отдыхать так отдыхать.

— Я не против, давай покатаемся. Ты умеешь? — она наклонила голову к плечу.

— На любительский уровень потяну. С прыжками дело идёт туговато, но просто кататься — легко.

— Тогда по рукам, — они уже подходили к ресторану, и Андрей, обойдя её, придержал дверь. «Разбалует меня этот воспитанный мальчик» — с мысленной усмешкой констатировала Лера. Жаль, не для неё это сокровище. Не для неё…

— То есть, вас всё-таки обнаружили, я правильно поняла? — спокойным, не предвещавшим ничего хорошего голосом, спросила Лера. Доэн опустил глаза. Признаваться в оплошности своих подопечных ему было тяжело. Он то и дело сжимал кулаки, которые старательно прятал от правящей тени. В другой ситуации Лера бы посмеялась — здоровенный мужик съёжился перед хрупкой блондинкой. Но сейчас ей было отнюдь не весело.

— Отлично. Мне начинает казаться, что тайная стража действительно пустое место без Акселя, — в ответ на её слова мужчина дёрнулся, но промолчал. Возможно, она слегка перегибала палку. Не факт, что Полночь спугнули именно ребята Доэна. Просто один из парней, напавших на Леру в зале, столкнулся с девушкой-секретаршей недалеко от офиса. Скорее всего, та вспомнила, что это лицо уже где-то видела, позвонила начальству, которое приказало уносить ноги. И пока одна группа сменялась другой, «Полночь» ушла в рассвет.

Конечно, из-за случайного столкновения бросаться такими обвинениями не стоило. Лера понимала это, но никак не могла остановиться. Завтра должен был состояться последний в этом году совет, а послезавтра — Рождество. Теневики называли его праздником людских богов и отмечали по традициям той страны, в которой жили. Естественно, для них Рождество не имело такой важности, но с этого дня начинались большие трёхнедельные каникулы. Но судя по всему, отдыхать в ближайшее время она не будет.

Лера вспомнила, как вчера до ночи каталась с Андреем и окончательно погрустнела. Она словно воспроизвела перед глазами свой ежедневник, вычёркивая из него все планы на сегодня.

— Ладно, я слегка увлеклась, — вдруг устало произнесла Лера, — помещение опечатано? Вы заходили внутрь?

Доэн аж голову поднял. Увы, взбучка взбучкой, а пахать всё равно надо.

— Да, я оставил своих у офиса, но… В общем, иногда тамошняя девушка-секретарша задерживалась до утра, поэтому ребята не удивились, что свет горел всю ночь. Но когда утром никто не вышел, а свет продолжал гореть, они не выдержали и решили проверить. Заглянули в окно, а там всё перевёрнуто, бумаги разбросаны, а девушка… качается на балке.

Лера от таких известий слишком резко перевернула страницу и больно резанула себе палец. Однако, здравствуйте. Надо было слушать до конца, а не строить из себя злую начальницу!

— Дальше? — потребовала она, облизывая палец. Как чувствовала, что это не конец истории.

— Ребята тоже сглупили, хотя Рона их отговаривала, — пробурчал Доэн, — в итоге, они всё-таки дёрнули дверь и, видимо, активировали какое-то взрывное устройство.

— Все живы?!

Доэн кивнул.

— Помещение большое, а бомба явно любительская, малого радиуса. Пострадал только труп и центр комнаты. Дом устоял, а мою тройку отбросило взрывной волной. Но храмовники уже осмотрели их и ничего, кроме синяков, не нашли. Я сразу вызвал экспертов, но после взрыва… — он развёл руками.

У Леры было состояние, близкое к истерике. А этот главарь Полночи не промах. Ребята дежурили по трое, чтобы отслеживать ещё и «клиентов», и менялись раз в сутки. Пересменка занимала от силы минуты три. Она внезапно осознала, что картинка не складывается. Подгадать момент, убить девушку, повесить (кстати, зачем?) на балку, установить взрывное устройство… Маловато времени для такой работы, даже если учесть, что всё было задумано заранее.

Она перевела взгляд на Доэна и встала.

— Что ж, я хочу это увидеть. Доэн, вам придётся идти со мной.

Доэн не соврал — ловить в бывшем офисе действительно было нечего. Раскуроченная мебель, обломки которой валялись повсюду, обугленные бумаги, пятна сажи на стенах. Всё, что можно было изучить, эксперты складывали у входа, но Лера сомневалась, что там найдётся что-то стоящее. Если у убийцы нашлось время, чтобы прикончить секретаршу и установить бомбу, то унести важные бумаги он точно успел.

— Что вы можете сказать? — она подошла к одному из экспертов тайной стражи, который занимался телом. А ведь если верить фотографии, девочка была миловидной. Но взрыв превратил её лицо и тело в один большой шрам.

— Ну, судя по отметинам на шее сзади, её сначала задушили, а потом уже подвесили. Время смерти — между двумя и тремя часами ночи.

— То есть, — она оглянулась на троицу, которая дежурила в эту ночь, — её убили не во время смены группы, а уже позже? Но почему они ничего не заметили?

— Шторы были задёрнуты, — криминалист указал ей на свисающие с гардин куски полотен, — вероятно, как только появился убийца, она сама зашторила окна, а вот про верхнюю, стеклянную часть двери, забыла. Парни наблюдали с крыши соседнего дома — они могли видеть свет, но понять, что происходит в помещении с их угла обзора — невозможно. Поэтому убийца мог незаметно войти с помощью Грани, сделать всё необходимое и уйти, оставаясь незамеченным. Но знаете, что самое неприятное…

— Он раскрыл слежку, — мрачно произнесла Лера. У убийцы была хорошая возможность забрать бумаги и тихо исчезнуть вместе со своей помощницей. Но нет. Он предпочёл устроить шоу, рассчитанное именно на следящих. Вот почему тело было подвешено именно так, чтобы его заметили и поспешили войти. Повезло, что ребята всё-таки сдали назад, пусть и в самый последний момент.

— Я вижу, вы догадались, Аллерин.

Она кивнула.

— Что-нибудь про личность девушки уже известно?

С этим вопросом она повернулась к Доэну.

— Да, некто Жанна Макович, уроженка Сербии. Стихийный теневик, рано осталась без родителей. Два года назад перебралась в Эмеральд. По характеристике от соседки, добрая, но глуповатая и жадная до денег. Голодное детство оставило свой след. Её подруга также сообщила, что полгода назад Жанна устроилась на очень денежную работу. У неё появились всякие новые платья, цацки, но где она работает, подруга не знала.

— Глупая, чтобы понять, чем занимается, но достаточно умная, чтобы молчать, — криво улыбнулась Лера, — обычная девочка из деревни, желающая нормальной жизни. Идеальный кандидат. Он заранее знал, что убьёт её, как только запахнет жареным. Я бы тоже убила.

Тут она осознала, что на неё с изумлением смотрят все теневики в комнате и спохватилась.

— А что с «клиентами»? Нашли какую-нибудь информацию?

Она с надеждой поглядела на Доэна, но он лишь виновато покачал головой.

— Приходится рассылать запросы и храмовникам, и людям Двух Лун, поэтому уходит много времени на работу с посольствами. По кукловодам — ищем, пока никаких данных.

— Ясно, — кратко ответила Лера.

Она несколько раз обошла комнату, внимательно разглядывая каждый угол. Но в таком беспорядке было сложно что-нибудь выцепить. Правящая тень глубоко вздохнула, пытаясь сосредоточиться. Однажды Аксель предложил ей игру на внимательность: он зачитывал сценарий убийства, а потом выкладывал на стол целый ворох предметов. Суть игры была в том, чтобы найти среди этих вещей необходимые улики. Увы, Лера и со столом едва справилась, а тут — целая комната. Но принцип, как ни странно, тот же.

Однако ничего, кроме фантика от конфеты, провокационно блеснувшего в свете лампы, Лера не увидела. Она повертела его в пальцах — фантик как фантик, разве что… «Эксклюзивная работа от семьи Лейрис» Стоп. А не эти ли конфеты Терри подарил ей недавно? Любопытно. Она сунула фантик в карман, чтобы заняться им на досуге.

Следующий рейд не принёс результатов. Зато Доэн обнаружил за широкой столешницей у стены книжный шкаф. Пока мужчины отодвигали его от стены, Лера подошла поближе. В шкафу стояла в основном английская и немецкая классика. Молодые ребята из дежурящей группы (надо всё-таки узнать, как их зовут) ринулись перебирать книги. Однако Рона — единственная девушка среди учеников Доэна, отчего-то не спешила присоединяться к остальным.

— Мне кажется, самое интересное не в шкафу, — тихо сказала она, подойдя к Лере. Проследив за её взглядом, правящая тень мысленно ахнула. У самого плинтуса, на стене, расползалось яркое бурое пятно. Словно кто-то упал и ударился головой, если верить рваным, неровным краям. Рядом со стеной валялся платок, который Лера немедленно узнала. Такие платки выдавали на похоронах Элены.

— Дела-а, — потянул Доэн, тоже заметивший платок. — Молодец, Рона.

Один из экспертов поднял улику и аккуратно переложил её в маленький пакет.

— На платке есть следы крови, надо показать его ритуальщикам. Кайл, займёшься? — мужчина кивнул и убрал пакет в свой чемодан. Если кровь не слишком старая, ритуальщики из расы Двух Лун смогут узнать хотя бы внешность её обладателя.

Спустя час Доэн предложил закругляться. Они обшарили каждый угол, но больше ничего не нашли. Голова у Леры гудела. Она присела на уцелевший стул, рядом со стопкой папок, и машинально приоткрыла одну из них. От шока она едва не упала на пол. Кажется, богиня решила, что сюрпризов на сегодня не достаточно. Сцапав фотографию с первой страницы, Лера увидела на ней скрепку и чертыхнулась. Значит, вместе с фото было и досье, но его забрали. Прекрасно! Леру охватило странное состояние: микс из злости, досады, отчаяния. Она снова посмотрела на фотографию и едва заставила себя подойти к Доэну. Заместитель Акселя покосился на неё с недоумением, но протянутое фото взял. Впрочем, спустя секунду он нахмурился и жестом подозвал одного из мужчин.

— Слушай, Кайл, а это часом не Охотник?

— Не скажу точно, но похож.

Привлечённые темой, к ним потянулись и остальные. Даже молодые ребята мгновенно оказались рядом, хотя только что были на улице.

— Правда, Охотник?! — с блеском в глазах уточнила Рона, — ого, он такой молодой!

— Да что это за чёртов Охотник?! — едва не зарычала Лера, чувствуя, что ещё немного — и будут трупы. В комнате повисла тишина. Нет, определённо, ей пора лечить нервы. Но как, блин, с такой жизнью их вылечишь?!

— Охотник — это один из проектов Акселя, — огорошил её Доэн, — но я не знаю, чем он занимается, Аксель никогда не рассказывал. Хотя фотография Охотника здесь наталкивает на нехорошие мысли… Думаю, что вам лучше поговорить об этом с Акселем.

— Я поговор-р-рю, — всё-таки не сдержалась Лера.

Совет Старейшин прошёл отвратительно. Лера постоянно зевала, мялась и ничего не могла ответить. С этим расследованием она совершенно позабыла о делах. Вернувшись из Эмеральда, правящая тень с ужасом обнаружила две стопки бумаг на столе у Терри. Пришлось забирать папки к себе и просматривать до поздней ночи. Раньше сортировкой бумаг занимался её секретарь, но теперь его не было. Кстати о секретаре… Она вытащила фантик и разгладила его. Приглядевшись, Лера увидела жирно нацарапанный крест. Это стало ещё одним поводом для беспокойства. Впрочем, кровь на стене уже говорила о многом.

Фотография была не меньшей головной болью. Впервые Лера не знала, как поступить. Ей нужен был совет, только у кого спросить?..

Старейшины ожидаемо интересовались Ширейной, но правящая тень молчала. Слава Богине, Лизка спасла её, афишировав свою помолвку. Свадьба двух старейшин — явление редкое, и потому заметное. Лизавета улыбалась, принимая поздравления, Алейсан смущался, и за этим ажиотажем все дружно позабыли о правящей тени. А Лера думала, как ей теперь работать без Лизки. Конечно, подруга клятвенно пообещала найти ей «девочку», но едва ли у этой девочки будет высокий уровень.

Тем временем, в соседней комнате уже накрыли стол, и Лера пригласила всех отпраздновать конец года.

— Ну наконец-то свадьба! — лукаво произнесла Энаис, поднимая бокал с шампанским, — Лиза, я думала, вы с Алейсаном ещё сто лет будете ходить вокруг да около!

— Вашими стараниями, Энаис, — прищурившись, ответила Лизка, — или думайте, я не помню, кто так рьяно уговаривал Алейсана меня проводить?

Лера тихо хихикнула. Отношения Лизы и Алейсана действительно начались с юбилея Вейрина, когда ребята в лучших традициях анекдотов переспали по пьяни. Во время рассказа подруги, Лера хохотала в голос. И это мудрые и опытные старейшины!

— Зато помогло, — хмыкнула Энаис и отсалютовала Лизе бокалом. Романова картинно закатила глаза, но спорить не стала.

Ригро передал Лере шампанское и подмигнул. Её вялая улыбка явно не соответствовала празднику, но изображать искреннюю радость правящая тень была не способна. Она переживала за Терри и боялась, что тот платок в крови принадлежал ему. Уход Лизы из Совета тоже стал для неё ударом. Четырнадцать лет назад один ушлый храмовник также забрал из Совета Софию, хорошую подругу Леры. Забрал, увёз в сибирские леса — в город храмовников — Весенну, и с тех пор они виделись очень редко. Да, в отличие от Софии, Лиза остаётся в Этан-Нейре, но теперь у неё будут совершенно другие заботы.

— Не грусти, — тихо шепнула ей Энаис, оказавшись рядом. Лера вздрогнула. — Тебе тоже пора отдохнуть. Но ещё лучше поступить как Лиза — страстный роман, свадьба и декрет.

— План хороший, — улыбнулась Лера, — но не осуществимый. Я не создана для семейной жизни, Энаис.

Но старейшину трудно было сбить с толку.

— Глупости. Правящая тень, которая держит в руках огромную власть, не сможет создать семью? Не смеши меня. Всё дело в подходе, Лера. Чёртовы клише про хозяйку и мать портят нам жизнь. Ты думаешь, я была готова выходить замуж? Я, которая сидела в библиотеке до утра, писала ужасные стихи и требовала, чтобы их слушали? В кухне мне можно доверить только ножи — я превосходно метаю их, а половую тряпку никогда не возьму в руки! Поэтому когда мне предложил замужество, я даже оскорбилась. Ждать, когда в этом мужлане проснется стадное чувство, и он убежит к соседке с накрахмаленными скатертями и пирогами? Оно мне надо? Но цвела сирень, была весна, а он смотрел такими влюблёнными глазами… И я не пожалела.

Лера опустила глаза, чтобы миледи Энаис не увидела в них смешинки. Пригубив шампанское, она рискнула спросить, чем всё закончилось.

— Пока ничего не закончилось, — усмехнулась Энаис, — но как результат — трое детей, пять внуков и моя благодарность Богине за такого умного мужчину. Как он обещал, он всё устроил. Приборкой занимался сам, обедал в кафе, а на завтрак и ужин я делала ему что-нибудь красивое, на скорую руку. Такова была цена за его работу по дому, и я её приняла. Впрочем, за тот марафон, который мне периодически устраивали в библиотеке и дома… можно было согласиться даже на глажку и пироги. Стихи он заменил на сказки, которые я рассказывала ему на ночь. Он всегда слушал до конца и засыпал, а я чувствовала себя восточной принцессой. И знаешь, что самое лучшее — мы пятьдесят лет вместе, а я до сих пор ощущаю его любовь. Не надо воспринимать семейную жизнь как приговор, Лера. Я ведь вижу, что ты влюблена.

— Я?! — правящая тень едва не подавилась, — нет-нет, тебе показалось.

— Может быть, мне показалось, — покладисто согласилась Энаис, — а может, ты сама этого ещё не поняла?

Вернувшись в отель, Лера стащила узкое и неудобное платье, которое раздражало весь день. Впрочем, сложно сказать, что её не раздражало. Начиная со слов Энаис и заканчивая тем, что Аксель так и не появился. Может, Арисса вообще переманила его к себе? Шутка что ли, прошёл месяц! Она медленно вдохнула и выдохнула. Надо успокоиться. Лера бросила взгляд на часы: три после полудня. Девочки ушли на каток, не дождавшись тёти, и оставили записку. Пойти к племяшкам или взять сноуборд? Она с тоской посмотрела в зеркало. Больше всего на свете ей хотелось полетать над снежной волной. Завтра Рождество, и целый день она проведёт с девочками. А сегодня…

Переодевшись, Лера вышла из комнаты. Она по привычке шла медленно, разглядывая горы в панорамном окне. На улице было пасмурно, совсем как у неё на душе. Аллерин улыбнулась. Это созвучие природы и настроения ей всегда нравилось. Зато вечером здесь будет очень уютно. За окном зажгутся гирлянды, в баре появиться глинтвейн, а музыканты устроят репетицию в общей гостиной. Мягкий голос под звуки гитары и пряный напиток — то, что нужно для покоя.

Пока в очередной раз кого-нибудь не убьют.

Мелькнула мысль позвать Андрея с собой. Его комната была в двух шагах, но Лера замешкалась. После слов Энаис ей стало немного не по себе. С другой стороны — бред, ни в кого она не влюбилась. Лера решительно подошла к двери, но та резко открылась сама.

Из комнаты вышла приятная брюнетка с аппетитными формами. Её платье больше открывало, чем скрывало. Девушка ехидно покосилась на Леру и модельной походкой отправилась дальше по коридору. «Кобель» — констатировала Аллерин, глядя ей вслед. И все бы ничего, только растущая волна злости напугала Леру. В конце концов, какая ей разница, с кем он спит?!

Она дёрнула дверь, совершенно забыв постучаться. К счастью, Андрей был полностью одет. Он что-то усиленно искал в ящике стола, но заметив её, остановился. В полумраке прихожей было видно, как сверкнули его глаза.

— Какие люди, — улыбнулся парень, подходя к ней. — Блудный попугай вернулся?

Лера заставляла себя не улыбаться и не спрашивать, но выдержка будто отказала ей.

— У тебя сейчас была гостья?

Он нахмурился и странно посмотрел на Леру. А Лера глядела куда угодно, только не на него. Она даже порадовалась, что шторы задёрнуты.

— Да, это Линда, дочка управляющей. Мы с ней хорошо знакомы. Она предложила поужинать сегодня вечером.

Боже Рейлин, зачем он рассказывает ей об этом?!

— И ты согласился? — Лера попыталась добавить в голос иронии. Получилось жалко.

— Вечером у нас репетиция, если ты забыла. Но Линда пообещала ждать до поздней ночи…

Андрей стоял почти вплотную, и Лера осознала, что не может посмотреть ему в глаза. Сердце словно сжималось с каждой фразой, с каждым словом.

— Люблю девушек, которые умеют прямо сказать о своих желаниях, — губы Андрея легко коснулись её волос. Она машинально сделала шаг назад и упёрлась спиной в дверь. Проигрышная позиция. «Не дождёшься» — разозлившись, подумала Лера.

— В таком случае, прямо говорю, что приглашаю тебя кататься, — правящая тень подняла голову и озорно улыбнулась. От его взгляда по телу побежали мурашки, но в этот раз она смогла их осадить. Кажется, в ответ парень тихо выругался.

— Окей, а я снова мучаюсь, терплю и жду.

— О чём ты? — не поняла женщина.

— О птичках, — вздохнул он, — да, Лер. Пойдём кататься.

От избытка эмоций Лера раскинула руки, наслаждаясь эйфорией после катания. В который раз она убеждалась, что сноуборд — лучший антистресс. Андрей наблюдал за ней с лёгкой улыбкой. Когда ещё можно увидеть, как серьёзная леди превращается счастливую девчонку?..

Людей на склоне было мало. Ближе к вечеру обещали снегопад, но Леру это не волновало. Они катались уже больше часа и собирались взять тайм-аут. Но всё-таки Лера уговорила его на последний заход.

Проверив крепления, она замерла, балансируя на краю. В этом была вся её жизнь. Одно неосторожное движение, и ты полетишь головой вперед. Но ей нравилось. Ей нравился вечный поиск баланса, ей нравился этот чёртов риск и ей нравился взгляд Андрея. Понимающий, но от этого не менее настороженный. Как будто он хотел схватить её и отнести подальше от склона. Рассмеявшись, Лера скользнула вниз, покоряясь скорости и ветру…

Андрей поехал после неё, разбавляя полёт парочкой трюков. Судя по его самодовольному оскалу, явно красовался. Но смотреть было интересно, поэтому Лера не жаловалась. Может, тоже заняться прыжками?..

Расслабилась она явно раньше времени. Уже на последнем прыжке Андрей неудачно приземлился, завалился назад и белым колесом покатился по снегу. Ахнув, Лера отстегнула крепления и забыв про борд, бросилась к нему. В голове — тьма нехороших мыслей, от перелома позвоночника до фатального исхода. Это прибавило ей сил.

— Андрей! — она упала на колени рядом с ним, — ты живой?!

Из лежащего на животе тела, немного подумав, выползла рука с оттопыренным большим пальцем. Следом из снега появилась красная мордашка.

— Я могу двигаться, — констатировал парень, — это уже хорошо.

Он медленно поднялся на колени и снял шлем. Затем стянул перчатки, и, перевалившись на попу, стал расстёгивать крепления. Лера подползла к нему, намереваясь помочь. Андрей вздрогнул и растерянно поглядел на неё.

У правящей тени дрожали пальцы. Запоздалый ужас накрыл лавиной. Застёжка никак не желала поддаваться, зато картины ужасных смертей на склоне она видела почти воочию. Всё обошлось. Он живой, он двигается, врачи совсем недалеко. Выдохни.

— Лер, — парень снял её ладони с креплений и мягко сжал в своих руках, — Лер, всё нормально.

Она покивала, потому что он ждал её реакции. Андрей чертыхнулся и быстро отстегнул борд. Затем предвинулся к ней, заставляя поднять голову.

— Ты чего испугалась? — с лёгким смешком произнёс он, разглядывая её лицо, — знаешь, в какие узлы я заворачивался, пока учился?..

Правящая тень попыталась улыбнуться. Но когда дрожь почти улеглась, она осознала, что это был за страх.

Страх потерять.

Лера внезапно притянула его к себе и обняла. Андрей тихо застонал — кажется, она не рассчитала силу — но не отпустил. Поднялся вместе с ней, тоже прижал к себе и уткнулся носом в макушку.

Всё…

Лера ненавидела свой кукловодов максимализм. Когда она влюблялась, то больше напоминала себе полноводную реку. Потому что если любить, то полностью, всей душой, без остатка. Растворяясь в этом чувстве. Но после Ярослава она поставила внутри плотину. "Никаких отношений" — горько думала она, — "хватит, налюбилась на всю жизнь" С тех пор чувства ушли на второй план, но Леру всё устраивало. Зачем нужна эта лишняя боль?..

Правящая тень едва сдерживала смех. Врать себе она не умела, а значит, надо признать — плотина явно дала трещину. Замечательно, когда можно поставить чувства в рамочку и любоваться на них. Но что делать, если плотину окончательно прорвёт?

— Андрей, — хрипло произнесла она, — тебе необходимо пойти к врачу.

— Пойду, — согласился парень, не трогаясь с места. Лера заёрзала в его медвежьих объятиях, побуждая к решительным действиям. Он громко вздохнул и отстранился. Но вместо того, чтобы направиться к доктору, он…

Он мягко поцеловал её в висок, в кончик носа, в щёку. У Леры разом сбежали все слова и колкости. Мальчику жить надоело?! Но она невольно закрыла глаза, подставляя лицо его поцелуям. Чувствуя, как он трётся носом об её нос, она подалась навстречу. Боже Рейлин, как дети! Только сердце тревожно ёкнуло и напомнило ей о прошлом. Аллерин вывернулась из объятий, повторяя, что нужно зайти к врачу. Её борд валялся внизу, его тоже следовало забрать. Да, так лучше. Сначала сноуборд, затем врач. А всё остальное можно списать на шок.

С этими мыслями она повернулась к Андрею и едва подавила необъяснимую волну нежности. Кажется, в ближайшее время им лучше не встречаться.

Глава 14. По краю

В этот вечер Лера пряталась от Андрея, как могла. Неуёмный парень чувствовал её даже на Грани. Она исчерпала весь лимит времени, но всё равно от него не избавилась. Неужели Андрей способен ощущать Грань? Лера покачала головой. Нет. Он обычный человек. Не стоит придумывать того, чего не существует.

Впрочем, сейчас она вздохнула с облегчением. Андрей ушёл на репетицию, и в ближайшее время ему будет не до поисков. Лера сползла на ковёр и, облизав губы, посмотрела на кувшин с глинтвейном. Но нельзя. Она уже выпила шампанское днём, и если добить это глинтвейном, у неё обязательно поедет крыша. Лера тихо засмеялась. После сегодняшнего её крыша явно уволится.

Сердце жгла обида. Лера догадывалась, чем вызвала интерес у молодого мальчика. Как и Ярославу, Андрею было нужно её положение. Многим было нужно. Но Андрей ухитрился обставить всех. Вот уж действительно — Охотник!

Сидеть в четырёх стенах было невозможно. Накинув платок поверх лёгкого платья, она вышла в коридор. За окном сияли дома. Завтра сочельник. Сказочная пора. Она криво улыбнулась.

— Попалась, — со смешком заметил кто-то за её спиной. Ох чёрт. Но она же слышала музыку из общей гостиной!

Андрей прижался к ней, вызывая новый рой мурашек. Лера зачаровано смотрела, как её руки, лежащие на перилах, накрыли другие, смуглые. Не нужно… Ей не привыкать резать по больному.

— Андрей, — она положила голову на его плечо и горько улыбнулась, — расскажи мне о проекте "Охотник".

Тело рядом с ней закаменело, но всего лишь на миг. А потом он большим пальцем погладил тыльную сторону её ладони.

— Спрашивать, о чём ты, как я понимаю не стоит? — вкрадчиво прошептал парень. Лера немного подняла голову, чтобы увидеть его лицо.

— Я бы сказала, даже опасно для жизни.

Ладони Андрея медленно поползли вверх, поглаживая её запястья, локти, сминая платок.

— Интригуешь, — голос ни капли не изменился. Даже не дрогнул. — Хорошо.

Против воли Лера начала дышать чаще. Когда он закончит этот балаган?!

— Я тебя внимательно слушаю!

Андрей усмехнулся. Платок неведомым образом перекочевал на перила.

— Охотник — это не проект, так, эксперимент. Жил-был обычный смертный мальчик, у которого убили друга. Мальчику только исполнилось четырнадцать, он уже соображал, и желание отомстить затмило собой все остальные. Конечно, что мог этот мальчик против кукловодов, но у него была идея. Он поговорил с наставником своего друга и, как ни странно, получил его одобрение.

Андрей медленно убрал волосы с её шеи и поцеловал в висок. Она дёрнулась, и губы скользнули по волосам. В следующий миг тяжёлая рука притянула её за талию, а вторая продолжила гладить ладонь.

— Твоим наставником был Аксель? — уточнила Лера, пытаясь отвоевать себе хоть каплю пространства. Бесполезно. Андрей прижимал её настолько сильно, что через тонкое платье она чувствовала весь рельеф его тела. И кое-что правящую тень определённо напрягало.

— Да, он. Я долго учился у него. История, знания, умения, политика и слабые места скрытых рас. Постоянные тренировки на силу, скорость, ловкость. На внимание. Уже через два года я смог отомстить тем, кто убил моего друга. Самостоятельно выследить и убить. Едва не сдох сам, но убил. Казалось, жить больше не за чем. На смену радости пришло опустошение, но Аксель вытянул меня. Он рассказал, зачем изначально задумал этот проект… — хрипловатый голос создавал в её теле одну горячую волну за другой. Отвыкнув, Лера совершенно забыла, как с этим бороться. Когда он начал целовать её пальцы, нить разговора стала ускользать.

— Зачем? — эхом повторила она, представляя, как они выглядят со стороны. Такое ощущение, что она готова отдаться ему на этих чёртовых перилах.

— Для спасения стихийных теневиков, разумеется. Я стал довольно известным в узких кругах. За деньги помогал людям, которые пострадали от скрытых рас, защищал теневиков в Москве и округе. Ещё через два года Охотник сделал себе имя.

Поцелуи спустились с виска на шею. Она вцепилась ему волосы и стиснула зубы. Только бы не застонать, только не…

— Но последнее дело побило все рекорды. Убийство старейшины. Аксель убьёт, когда узнает, что я залез в его архив.

В голове у Леры словно щёлкнул выключатель.

— Никакой злой мамы не было? Ты придумал эту сказочку для Карин?

У Андрея оказались удивительно мягкие волосы. Она не удержалась и провела по ним вновь. Чёрные как смоль.

— Почему?.. Мама до сих пор против. На психологе она тоже настаивала, но не так активно. Зато я одним махом убил двух зайцев — и маму порадовал, и познакомился с тобой.

— Тебя нанял Ригро? — Лера хлопнула по руке, скользнувшей под платье. Но гладить её по бедру Андрей не прекратил, как и попыток смять ткань.

— Это коммерческая тайна, Лера. Откуда такие неудобные вопросы?..

— Может, ты и убийцу нашёл? — язвительно спросила правящая тень, прикидывая его возможности. Досье у Акселя — это, конечно, здорово, но что может обычный человек?

С другой стороны, этот "обычный человек" обыграл её по всем статьям. Глаза у Леры изумлённо расширились. Тогда, после концерта!.. Он же прямо намекал ей на связь между Еленской и Ширейной. Получается, уже знал?

Она резко крутанулась и поймала его смеющийся взгляд.

— С шампанским был провал, признаю. Не понимаю, как я мог так облажаться. Но в итоге, игра стоила свеч. У меня есть два подозреваемых.

— Кто?

— Это я расскажу своему нанимателю, моя правящая тень. И Акселю, когда он вернётся.

— Не боишься, что тоже не доживёшь?!

Андрей широко ухмыльнулся.

— Не дождёшься, — проворковал он, — нападёшь, Лера? Уйти за Грань ты не сможешь, сбежать по нитям — тоже. В силе ты мне не конкурент, остаются ленты. Рискнёшь? Мне самому интересно.

Он издевательски поклонился и отпустил её. Только Лера осталась на месте. Как глупо. Лишнее напоминание, что ей нельзя доверять людям. Он действительно переиграл. Она проиграла.

Лера сделала шаг вперёд, обнимая его за шею и потянула к себе. От неожиданности Андрей поддался. Почему-то губы парня были солёными. Он подхватил её и посадил на перила, не переставая целовать. Впрочем, Лера не дала бы ему остановиться. Слишком много эмоций. Страсть, ревность, боль. Нельзя, чтобы остались чувства. Пустота должна поглотить её до конца. Ничего не останется, ничего. Она укусила его за губу и сразу лизнула, извиняясь. Впрочем, когда Андрей начал наступать, крышу всё-таки унесло.

В тишине коридора, в коротких вздохах и поцелуях, звук разбившейся тарелки показался оглушительным. Оторвавшись от Андрея, Лера обнаружила девочек и ребят из группы. Это у Карин выпало блюдо с фруктами. И до Аллерин внезапно дошло, что они увидели.

Она соскочила с перил и юркнула в комнату.

Как Лера и планировала, сочельник она провела с девочками. Утром они сходили на каток, пробежались по магазинам и сейчас сидели в уютном, празднично оформленном кафе. Про вчерашний инцидент Лера просила не спрашивать. Просто не спрашивать. Она проснулась на рассвете и долго не могла собраться с мыслями. Разум словно раскололся на две части: одна требовала разобраться с Андреем до конца, а другая советовала послать его к чёрту. Унижаться ей не хотелось, поэтому она предпочла второй вариант. Но если б дело было только в расследовании!.. Ароматный чай с корицей дрогнул в руках, и Лера в который раз запретила себе думать об этом.

Девочки отнеслись к её просьбе с пониманием и не приставали. Но Лера видела, как они переглядываются. Женщина закатила глаза. Даже двухлетняя Азаринка смотрела на неё с любопытством. Да уж, влияние старшей сестры на лицо.

— Знаешь, Лер, — Карин отложила кусок пиццы и небрежным жестом поправила волосы, — может, мы встретим Рождество в Этан-Нейре? Там будет куча всяких мероприятий! А потом к тебе пойдём, стол накроем, в игру поиграем? Помнишь ту, где разные компании продаёшь и покупаешь? Я вечером домой смотаюсь и притащу её.

— Ты же хотела послушать Андрея… — растерянно начала Лера, удивлённая сменой планов. Карин прожжужала ей все уши о выступлении Андрея в рождественскую ночь. Для них парень тоже забронировал столик, только после вчерашнего у Леры не было никакого желания идти на праздник в отеле.

— Ой, переживу, — племяшка картинно махнула рукой, — я же на каждую репетицию ходила и репертуар знаю наизусть. Тем более, ты видела этих пафосных дамочек из ресторана? Даю сто процентов, что концерт будет напоминать королевский приём. Скукота!

Может быть, и скукота, но платье, которое они купили Карин, вполне подойдёт для королевского приёма.

— Мы втоём повесиимся! — радостно подтвердила Азаринэ, стуча по столу ложкой. Мы втроём повеселимся. Почему бы и нет? Но либо у Карин резко изменился характер, либо девочки пытались её поддержать. От нахлынувшего умиления она шмыгнула носом.

— Лер, только не говори, что ты простыла, — укорила её племяшка, передавая салфетку. Вредина. Вот воспитала на свою голову такую же язву!

— Надеюсь, мама сможет составить нам компанию, — внезапно произнесла Карин, глядя в сторону, — и Терри найдётся. Лер, ты ничего не слышала о нём?

После того фантика Лера подозревала самое худшее. Когда Терри только начал работать, она предложила ему разработать систему знаков на случай опасности. Как подсказывал её опыт, такими мерами лучше не пренебрегать. И вскоре после исчезновения Терри, Лера нашла в столе фантик от конфет семьи Лейрис с сообщением, означающим что-то вроде "у меня всё под контролем". Правящая тень ругалась долго и грязно, поминая одного самоуверенного идиота, но это было всё-таки лучше, чем неизвестность. Однако крест, найденный в офисе Полночи, был даже не просьбой о помощи. Это констатация того, что он в безвыходной ситуации. К несчастью, Лера понятия не имела, где его искать.

"Если Аксель не появится, я пойду к Андрею" — мрачно подумала Лера, подбирая слова для Карин. Если всё, что она нашла об Охотнике, было правдой, он должен подать ей идею. Но вот захочет ли?..

— Его ищут, детка, и обязательно найдут, — спокойно ответила она, — ты же знаешь гончих Акселя, они Терри даже из-под земли достанут.

Карин со вздохом пожала плечами, а Лера почувствовала себя сволочью. Но у неё была странная уверенность в том, что Терри не убьют. Он ещё не сыграл свою роль.

Праздник прошёл на ура. Рождественское веселье захватило их с головой, не давая грустить. Ярмарки, подарки, уличные выступления и зажигательные песни. Целый день пролетел незаметно. Уже в апартаментах Леры к ним присоединилась Нейтера. Сестра показалась Лере немного печальной, но Нэй быстро развеяла это впечатление. Они наготовили множество вкусностей, слушали концерт по телевизору и азартно резались в настольные игры. Когда девочки ушли спать, Лера чувствовала себя почти счастливой. Пусть ей чуть-чуть не хватало мальчика с наглыми, янтарными глазами, пусть. Но в конце концов, она не маленькая девочка, и поэтому — переживёт.

— Снежинка, — тихо позвала Нейтера. Лера повернулась к ней. И всё-таки что-то случилось. Задумчивая Нэй — это как бескорыстный кукловод. Иногда встречается, но напрягает очень сильно.

— У тебя осталось мало времени, Лера, — произнесла сестра, пряча взгляд. У правящей тени едва не выскользнула тарелка. Она бросила посуду и упала на стул, пытаясь уложить сказанное в голове.

— Сколько? — осознание пришло мгновенно. Впрочем, Нейтера не стала бы предупреждать о мелочях, — хотя бы месяц есть?

— Чуть меньше недели, — отрезала Нэй.

— Чего же ты раньше не сказала?! — она ударила кулаком по столу. Костяшки заныли, хотя какая теперь разница?! Труп со сбитыми костяшками или без — всё равно труп!

— Я вообще не имела права тебе говорить! — тоже сорвалась Нейтера и неожиданно всхлипнула. Аллерин медленно встала и обняла сестру. "Вечно ты на неё, маленькую, кричишь, обзываешь, а она за тебя переживает, между прочим!" — ругала её мама — "Вчера не сдавала тебя до последнего, даже когда папа запретил брать сладкое. Даже когда сказал, что она не пойдёт на бал в честь Нового Года!"

— Извини, — прошептала она, — извини, Нэй, я действительно бездушная скотина. Девочек жалко, останутся одни…

Не стоило говорить этого Нейтере. Сестра окончательно разревелась.

— Ты ещё не знаешь, какую судьбу для них приготовила эта тварь! Я ненавижу её, Лера, я ненавижу эту богиню! Она и тебя хочет прибрать к рукам!

— Ты говорила, что у души есть выбор, не так ли? — правящая тень улыбнулась, — я откажусь, Нэй. Пусть Ксана играется с кем-то другим, а я… не хочу.

— Ты серьёзно?! — округлила глаза сестра, позабыв, что плакала. И громко расхохоталась, — она будет в ярости! Столько лет эта сучка хочет тебя в свой пантеон, а ты оставишь её с носом! Но Лер, тогда ты уйдешь навсегда… Мы больше не увидимся… вообще.

Теперь уже Лера не выдержала и сглотнула. Но вторые слёзы за сутки — это перебор. Главное, собраться и закончить расследование. А девочки и Нейтера поймут её выбор. Как бы больно не было, видеть, что останется после неё, Аллерин не хотела.

Андрей поймал её в коридоре, прижал к стене и вежливо-шипящим голосом осведомился, где она была. Наклонив голову к плечу, Лера изучила его с головы до ног.

— Молодой человек, а не пошли бы вы… — она сделала паузу, раздумывая, стоит ли порочить образ правящей тени ради такой мелочи. В итоге решила, что не стоит. — Далеко.

— Ты не пришла из-за меня? — совет он явно проигнорировал. Лера вздохнула.

— Андрей, — устало произнесла она, — с чего вдруг я должна перед тобой отчитываться?

С этим словами она указала на его руку, которая загораживала проход. Но рука осталась на месте, и правящая тень вопросительно посмотрела на Андрея.

— Могла бы просто предупредить!

Ага, а он, небось, нервничал. Лера искренне не понимала смысла этой сцены. Что, в рождественскую ночь его никто не согрел? Или мальчик ещё не проспался? В любом случае, пусть ищет себе другой объект для терзаний. Сейчас Лере хотелось только есть и спать.

После разговора с Нейтерой она стала удивительно равнодушной.

Не особо задумываясь, Лера провела ладошкой по его щеке. Немного колется. Мысли загадочным образом сбились, оставив её тет-а-тет с медведем. Со злым медведем. Или уже не таким злым? Парень сверкал потемневшими глазами и ласкался как кот, словно требуя, чтобы его погладили. Лера резко одёрнула руку.

— Так вот, Андрей, может, это звучит странно для тебя, но я отчитываюсь только перед теми, кого считаю нужным. И предупреждать тебя о чём-то я не собираюсь.

На них уже недоумённо косились люди. Парень сквозь зубы рыкнул что-то вроде: "замечательно" и наконец отпустил её. Правящая тень успела дойти до ресторана, набрать себе тарелку пирожных и сесть к девочкам, которые обсуждали подарки. Вскоре к ним присоединилась Полина — единственная девушка в группе Андрея. Со своими ребятами она почему-то не садилась. "Скучаю по женской компании" — отшутилась Полина на любопытство Карин. Возможно, именно это и было главной причиной. А возможно, причиной был гитарист, с которым Поля постоянно цапалась и на которого украдкой бросала тоскливые взгляды.

— Как прошёл концерт? — светским тоном поинтересовалась Карин. Поля вздрогнула и отложила вилку.

— Как страшный сон, — поёжилась она, — вернее, зрителям-то понравилось. Нас даже несколько раз вызывали на бис. Но Андрей… Это было нечто. Я никогда не видела его таким злым.

Бросив на Леру многозначительный взгляд, Карин принялась за расспросы.

— Сначала у него просто было плохое настроение, — охотно поделилась девушка, — но потом выяснилось, что вы куда-то пропали. Незадолго до концерта ему позвонила мать, и после этого он как с цепи сорвался. Нас отчитал по полной программе, чуть не подрался с Олегом. Я от страха попала во все ноты!

Нахмурившись, Лера спросила:

— Слушай, Полина, а работа с Андреем действительно того стоит? Вы же не обязаны терпеть его оскорбления и придирки.

Но девушка только грустно улыбнулась.

— Сейчас я понимаю, что наше знакомство с ним — это вообще редкая удача. Мы выступаем в ресторанах, на главной площади города, а теперь и здесь, в Швейцарии. Андрей как паук, у него везде есть связи, даже в столице. Это совершенно другой уровень возможностей! — с восхищением в голосе объяснила Полина, но сразу же скривилась, — и нет, он никогда не опускается до банальных оскорблений. Этот гад просто замечает каждую, каждую ошибку, которую ты допустила и заставляет отрабатывать снова и снова. До того момента, пока ему не понравится. Я реально не понимаю, почему вокруг него крутится столько девчонок! По мне так, влюбиться в Андрея может только особа со Стокгольмским синдромом!

Пирожное резко пошло не в то горло, и Лера закашлялась. Она долго не могла остановиться. Когда рядом появился стакан, Лера вцепилась в него, как в спасательный круг. Прохладная вода успокоилась горло. "Боже Рейлин" — изумлённо подумала правящая тень, — "неужели я на какой-то миг решила, что…" Пожалуй, она ещё не проспалась.

К обеду Лера выдохлась. Надо было тщательно обдумать, какие рекомендации оставить Совету и девочкам. Отчасти это помогало собраться и выкинуть из головы лишние мысли. Но получалось всё равно плохо. Убийство Элены висело грузом на плечах. Несмотря на слова Доэна, в невиновность Совета Лера не верила. Невозможно провернуть аферу с Полночью, не имея поддержку в высших кругах. Но связаны ли убийство и Полночь? Точного ответа нет, только догадки.

Сегодня утром Доэн притащил ей отчёт от ритуальщика и данные на клиентов. Кровь на стене принадлежала юноше лет пятнадцати, темноволосому и кареглазому. На всякий случай она нашла личное дело Терри и сравнила группу крови — совпало. Прикусив на языке нецензурную фразочку, Лера принялась за клиентов. Как она и подозревала, глава Полночи оказался далеко не благородным рыцарем. За немалые деньги он давал укрытие политическим преступникам. Например, группе заговорщиков из расы Двух Лун, фигурантам громкого дела о покушении на наследника. Расе Двух Лун принадлежали два небольших острова в Индийском океане, и Лера присвистнула — долго же они добирались до Этан-Нейры. Она попросила Доэну сообщить об этом послу Двух Лун. Примерно такое же сообщение Лера написала для Ариссы.

Следующей её жертвой стал Ротэр. Старейшина пришёл через час после вызова, злой и явно настроенный на трупы. Лера понимала его, но два десятка государственных преступников под боком её явно смущали. Поэтому главе внешней безопасности, как и Доэну, был отдан чёткий приказ: отловить "клиентов" и выслать на родину.

Но если Две Луны и храмовники искали в Этан-Нейре убежище, то с кукловодами дело обстояло иначе. Это были явно не смешанные семьи, которые населяли пригород. Лера рассматривала фотографии — ни одного знакомого лица. Скорее всего, шпионы и непрошенные мстители. "Отловить и на допрос к Акселю" — решила Лера. Она подписала приказ и отнесла его помощнику Доэна.

В отель правящая тень вернулась через час. Игра в гляделки с чистым листом бумаги ни к чему не привела. Методом исключения она вычеркнула из списка Ширейну и Елисея, а также Весту, Ротэра, Вейрина, Энаис, Саманту и Акселя. Подумав, вычеркнула и Лизу. Подруга действительно была не из тех, кто легко переступает через свои принципы. Напротив Алейсана и Ригро Лера поставила знак вопроса. Никакого мотива, но теоретически, у них была возможность. Лоэн и Берент — тоже самое. Терри она всё-таки вычеркнула. Он мог стрелять в Еленскую, но Элена скрутила бы его в бараний рог. К тому же, у него было алиби.

Есть отдельный мотив — Полночь и расследование Элены. Конечно, не стоило забывать о других версиях. Но Лера была уверена, что замешан кто-то из членов Совета. Слишком… дерзкое убийство. Теневик, совершивший его, привык к своей власти. Он силён и опасен. Но никто из членов совета не имеет кукловодо-теневую нить и не связан с кукловодами. Идеальная репутация, проверенная годами.

Лере казалось, что ответ на поверхности. Но она не могла его найти, не могла сопоставить факты, слова, действия. Было ощущение, что мозг уже знает ответ, но не хочет делиться выводами. От волны раздражения она ударила кулаком по стене, но боли почти не почувствовала.

Интересно, а кого подозревает Андрей?..

На этот раз она постучала, но никакой реакции не последовало. Не удержавшись, Лера дёрнула ручку — закрыто. Может, его вообще нет в комнате? Она сделала шаг назад и посмотрела через Грань. Судя по силуэту на кровати, Андрей спал, и к счастью, в одиночестве.

Решение она приняла мгновенно. Правящая тень внимательно оглядела коридор, и убедившись, что вокруг пусто, перешла за Грань. В сером мире стены не были помехой — она свободно, как призрак, скользнула внутрь. Оказавшись в маленьком коридоре, Лера тихо выдохнула. Реальный мир вновь обрёл краски, и она на цыпочках прокралась в комнату.

— И не стыдно тебе, Лера? — внезапно услышала женщина и прижала ушки. Медленно повернувшись, она обнаружила Андрея, который немалым интересом наблюдал за ней. Парень не спал — слушал музыку, судя по наушникам и плееру рядом. На нём были одни штаны.

Проблема номер один — она залезла в чужой номер и попалась. Проблема номер два — она не может оторваться от его торса и давится слюнями. А там ещё не только торс…

Андрей перехватил её взгляд и, явно красуясь, поиграл мышцами. У него было идеальное спортивное тело. Высокий, ладный, смуглый, а такому торсу мог позавидовать любой брутальный мачо с обложки.

— Нравлюсь? — провокационно спросил он, поднимаясь с постели. Лера вздохнула.

— Нравишься, — призналась она, и запрыгнув на кровать, упала на него сверху. Андрей подхватил её, и продолжая держать на весу, с чувством, толком и расстановкой начал целовать. Как будто умел читать мысли.

От него пахло летом. Закатным солнцем, душистой листвой и тихой музыкой гитары. Она словно видела эту картину наяву. Мир, наполненный теплом. Застывшая смола на дереве у дома, лёгкая вечерняя прохлада и бескрайние поля вокруг. Мальчик, бегающий с отцом по траве. Похожий на Андрея, но всё равно совсем другой. Более спокойный, вдумчивый, чем его импульсивный отец. Как хочется улыбнуться. Сделать что-то глупое, сорвать ромашку и погадать: любит или не любит. Ощутить, как сердце замирает на последних лепестках и услышать насмешливое: "что, сказанного ночью было мало?"

Леру уткнулась Андрею в шею, тяжело дыша. Видение растаяло, словно его никогда не было. Ах да, его действительно не было. Она просто сошла с ума от банальных поцелуев.

— Хватит, — прошептала Лера, — я хотела… мне нужна твоя помощь.

Он потёрся носом о её нос и ехидно заметил:

— А вы не обнаглели, ваше теневое величество? Значит, отчитываться передо мной не обязательно, а просить о помощи можно? Бессовестная!..

Пока она была в замешательстве, Андрей аккуратно опустил её на кровать. "А перспектива иметь сына гораздо ближе, чем кажется" — с иронией подумала Лера, отползая в сторону. Благо, размеры кровати позволяли. Она скрестила ноги по-турецки и объяснила:

— Возможно, я была не слишком вежлива, но ты же знаешь, я не люблю, когда вторгаются…

— В твоё личное пространство, да-да, — скучающим тоном закончил Андрей, нагло это самое пространство нарушая. Лера хлопнула парня по ладонями и сама прижалась к его плечу.

— Что ты хотела узнать? Я оценил и поцелуи, и вырез на платье, и чулки, — он резко замолчал. Лера смотрела на него во все глаза, — слушай, тебе самой не противно?

— Что, прости?

— Только не надо делать вид, что ты не понимаешь, — скривившись, попросил Андрей. Лера поглядела на него очень выразительно.

— Конечно, ты даже не догадываешься. Спишь с одним, обнимаешься с другим. Знаешь, Лера, в конце концов, я наёмник. Мы бы смогли договориться без всей этой мишуры.

Вдохновившись фразой, она попыталась вспомнить, когда у неё последний раз был секс. По подсчетам выходило, что около семи лет назад. Это впечатлило. Сколько Андрею было семь лет назад? Пятнадцать? Смешно, да и только.

Она действительно хотела договориться с ним. Чулки были самые обычные, но главное, целые, в отличие от колготок, а платье… Почему бы и нет? Она никогда не гнушалась произвести нужное ей впечатление.

Из вредности Лера подползла к мальчик и поцеловала в шею. Он был напряжён, поэтому интуитивно хотелось его расслабить. Андрей сглотнул, но не отмер. Так и оставался каменным.

— Сдаюсь, — выдохнула она, — с кем я сплю?

— У тебя же есть кукловод?

В последний момент он всё-таки засомневался. На губах у Леры заиграла снисходительная улыбка. Впрочем, улыбка — это хорошо, взгляд на лице задерживается. Не сползает ниже.

Он думал. Много, постоянно, часто, прикидывая ту или иную версию событий. Ничего не сходилось. Вернее, всё сходилось отлично, заставляя раз от раза скрипеть зубами. Чем же она его зацепила?! Когда перестала быть частью дела? Андрей прокручивал в голове их встречи, но никак не мог поймать момент.

— Я не прав? — почти зарычал он, наблюдая за ней. Лера уткнулась ему в плечо и пыталась сдержать смех. Выходило паршиво.

— Этот тот кукловод, с которым я встречалась тридцать лет назад? — хмыкнула она, — не знала бы я тебя, Андрей, решила бы, что ты ревнуешь.

— Старую любовь нелегко забыть, — проигнорировав вторую часть фразы, заметил парень. Особенно потому, что на его вопрос она так и не ответила.

Женщина, которую он уже считал своей.

Лере остро хотелось кое-кого послать, но внезапно она остановилась. Что-то было неправильно. Поведение Андрея, его вопросы… Мальчик по-настоящему бесился, особенно когда заговорил о кукловоде. Но его обвинения звучали странно.

— Лера, — он резко подался вперед и навис над ней, — скажи честно, ты его любишь?

Она покрутила пальцем у виска. Единственная реакция, на которую правящая тень была способна.

— Нет, — сказалa, глядя ему в глаза, — и давай закроем эту тему. Тем более, мне надо спешить.

— Что ты хочешь за мою просьбу? — спросила Лера, устроившись в кольце его рук. За окном хлопьями валил снег, но в комнате было тепло и уютно. Она стащила у Андрея плед и стало совсем хорошо. Наверно, это последний раз, когда ей можно побыть с ним вместе.

— Смотря что тебе угодно, моё теневое величество, — насмешливо ответил мальчик. Нет, величество её не смущало — Аксель тоже баловался подобными фразами. Лере не понравилось "моё", причем не столько слово, сколько акцент на нём. Объясниться бы с ним… хотя, зачем это нужно сейчас?

— Я должна найти одного человека. Он по своей глупости попал в беду.

— А поконкретней?

— Ты слышал о Полночи? — парень кивнул, и Лера с досадой прикусила губу. Кажется, об этой конторе знали все, кроме неё. — У меня есть подозрение, что они виноваты в исчезновение моего помощника. Стоп… — она вдруг одёрнула себя и повернулась, чтобы посмотреть на Андрея, — а не ты ли им помогаешь?..

— Исключено, — он был краток.

— Почему?

Её поцеловали в кончик носа, отчего сразу же захотелось растаять.

— Ответ прост — мне не выгодно подставлять Акселя. Даже за те деньги, которые предложила эта Полночь. Тем более, ты входишь в список людей, работать против которых я не могу. Если не хочу лишиться поддержку Акселя, естественно.

— Тебе заказали меня?!

— Отвлечь, Лера, только отвлечь. Они не такие глупые, чтобы покушаться на правящую тень. Догадываются, что будет значительный резонанс.

Она заскрипела зубами. С Полночью пора было заканчивать.

— Мне нужно узнать, где находится их реальная штаб-квартира. Скорее всего, именно там держат моего помощника. Я уверена, что они прячутся в Эмеральде, но больше ничего сказать не могу

Андрей притворно округлил глаза и почесал затылок.

— Мне нужна книга… — пробормотал он. Лера удивилась:

— Какая книга?

— Ну, судя по всему, "Сто и один способ как отвлечь правящую тень". Ай! Тише, Лер, я же шучу! Хорошо-хорошо, карта. Не книга, а карта Эмеральда.

Он вскочил, подбежал к своему комоду и достал сложенную вчетверо бумагу. Затем так же стремительно вернулся на кровать и разложил карту перед собой.

Лера примостилась рядом. Карта у Андрея была старой, с множеством пометок и кружков. Ориентирование по ней — задача явно не из лёгких. Она с трудом нашла сгоревший офис и указала на него мальчику.

— Уже что-то, — задумчиво произнес он, когда Лера рассказала про слежку и бомбу. На несколько минут парень отвлёкся, изучая карту. Правящая тень незаметно наблюдала за ним. Андрей был спокоен и сосредоточен. Интересно, действительно ли он так ловок, как посчитал Аксель?.. Лера сомневалась, но дальше ждать времени не было. Андрей мог подать ей какую-нибудь идею.

— А как теневики защищают свои дома от других теневиков? — спросило воплощение её последней надежды, — я слышал, что комнаты специально опутываются нитями. Такое есть в каждом доме?

Неуместная тяга к знаниям немного подкосила решимость Леры, но она ответила:

— Конечно, нет. Обмотать комнату лентами — это очень хлопотное дело. Едва ли не смертельно опасное, ибо для каждой ленты нужна кровь, немало крови. Чаще всего, мы даже не делаем такие комнаты, а пользуемся теми, которые сделали до нас. А в качестве защиты устанавливается сигнальная лента, по периметру дома или квартиры. Теневика она не задержит, но предупредит хозяина о госте.

— Понятно, — глаза от карты Андрей так и не поднял. Неизвестно, услышал ли он её вообще.

Минут пять они сидели в тишине. Наконец парень оторвался от плана Эмеральда и потянул Леру к себе.

— Раз у нас слишком мало информации, будем танцевать от тех самых комнат. Если твой помощник в плену, то его будут держать именно в такой комнате. Есть две версии против. Первая — этот Терри тебя предал и сейчас распивает вино в компании главы Полночи. Я отмёл её из-за крови в офисе и убийства секретарши. Наш главарь явно не церемонится с подчинёнными. Возможно, это притянуто за уши, но мы спешим. Вторая версия против — твоего помощника бросили не в "закрытую комнату", а накачали снотворным. Как это делают кукловоды, когда ловят теней. Однако наш главарь осторожен, а снотворное — вещь ненадёжная. Его нужно постоянно контролировать, потому что реакция у каждого человека сугубо индивидуальная. Однажды мне удалось спасти теневика из-за того, что он очнулся раньше времени. К тому же, для снотворного нужна постоянная доза и охранник. Одна маленькая оплошность, и твой Терри может привлечь внимание. Комната с лентами надёжней и не требует лишних усилий. Следовательно, эти две версии мы отметаем. Хотя если зайдём тупик, мы к ним вернёмся.

Любопытно. Можно было догадаться, но увы, голова у неё забита другим. Аксель часто говорил, что это главная её проблема — она слишком многого не доверяет бумаге.

— Идём дальше. Мы выбрали версию с комнатой. Ты хорошо знаешь Эмеральд? — Лера кивнула. В детстве она изучила родной город вдоль и поперёк. — Отлично. Нам нужен дом солидного возраста, но ещё крепкий. Предпочтительно с подвалами или с такими комнатами. Исходя из этого, дом должен принадлежать какому-нибудь высокому чину, то есть это минимум особняк или усадьба. Этот дом стоит где-то на возвышенности, но недалеко от моря и центра. В доме никто не живёт, но за ним, скорее всего, присматривают. То есть, у него есть законный владелец. Это явно не исторический памятник, и не ветхое жильё. Находится он, — Андрей обвёл круг на карте, — примерно в этой зоне.

В зону вошёл офис и кусок набережной, а также небольшой холм рядом. Лера поглядела на холм и почувствовала, как ёкнуло сердце. Она примерно угадывала ход мыслей Андрея. Просто! Всё было очень просто!

— Я знаю это место, — выдавила она пересохшими губами. Тот дом, который полностью подходил под описание. — Я твоя должница, Андрей. Мне надо бежать.

Она поцеловала его в губы, требовательно, страстно, чтобы не опомнился, и перешла на Грань.

Глава 15. Театр уехал, но драма вечна

День выдался солнечным, искрящим от чисто белого снега. Яркий свет заливал комнату, просачиваясь через высокие окна. Солнечные лучи осветляли макушки, заставляли сиять глаза и камни в золотых перстнях. Стыдливо танцевали в воздухе вихри пыли. Убрать зал к приходу старейшин не успели. Впрочем, никому не было дело до пыли. Только Лера отрешённо глядела по сторонам, замечая те детали, на которые никогда не обращала внимания.

Не было времени.

Аллерин потянулась, наслаждаясь приятной истомой в теле. В другой ситуации она бы злилась или искала себе оправдание, но после всего… Её хорошо подготовили к этому совету. Пожалуй, даже чересчур старательно.

Она мечтательно вздохнула.

— Мы ждём вашего ответа, Аллерин, — сухо произнёс Берент. Лера с интересом изогнула бровь.

— Я не слышала вопроса.

Старешина скривился. Сегодня Совет был в полном составе. Они заседали за длинным столом из тёмного дерева и с ожиданием смотрели на правящую тень. Кто-то с усмешкой, кто-то шокировано, кто-то с недоумением. Только Аксель стоял у окна, не вмешиваясь в разговор. Отсутствующий вид главы тайной стражи явно не нравился старейшинам. Но они молчали.

— Ты убила Элену де'Вайн?

— Отчасти, — Лера горько улыбнулась.

Она любила играть в правду и ложь. Она любила умалчивать, утаивать, говорить полунамёками. Не в ущерб репутации, конечно, но скорая смерть подарила ей неожиданный карт-бланш. Как старый актёр, который всю жизнь играл доброго волшебника, наконец-то покинул театр. Гастроли окончились, дверь за спиной закрылась, и осталось только сидеть на холодных ступеньках, наслаждаясь чужой суетой.

— Лера, сейчас не время для шуток, — взмолилась Лизка. Правящая тень отвернулась. Пожалуй, перед Лизой было стыдно. Заставлять беременную женщину нервничать — тоже перебор.

— Расследование Охотника действительно очень… красноречивое, — с недоверием в голосе пробормотал Ротэр, — насколько я знаю, он твой протеже, Аксель?

— Он мой протеже, — подтвердил глава тайной стражи, — и он вёл это дело вместо меня. Вернее, я догадывался, что кто-нибудь из вас воспользуется его услугами. Это была твоя идея, Ригро?

Градоправитель Порт-Сокола сидел напротив Леры, во главе стола, и мрачно смотрел на неё. Услышав вопрос Акселя, он словно очнулся.

— Да, моя. Но видит богиня, я не ожидал такого итога.

— Брось, после исчезновения кукловода всё стало ясно, — снова Берент. Алейсан хмурился, но не спешил вносить свою лепту.

Тихий, звенящий смех правящей тени разнёсся по залу.

— Что тебе ясно, Берент? — Лера позволила себе слегка безумный оскал. Кажется, после этого ей точно перестали верить.

— Вы слишком заигрались, Аллерин! — не выдержала Веста, — мы хотим услышать вашу версию! Пока отчёт Охотника вызывает больше доверие, чем ваше поведение!

— Правящая тень будет ожидать вердикт Совета, — елейно произнесла Лера, — чтобы я чётко знала, виновна или нет.

Народ дружно нахмурился. Слетевшая с катушек правящая тень-убийца — это беда. Большая беда. Дело даже не в картах Отречения, а самом задержании. Чтобы задержать правящую тень, нужны веские доказательства.

А веских доказательств у них нет. И нападение на правящую тень считается попыткой свержения действующего правителя.

Поэтому Лера сильно не завидовала совету сейчас.

— Аллерин, — Ригро поднялся со своего места, — ты на самом деле убила Элену и придумала эту Полночь? Что значит "отчасти"?!

— А твоё расследование?.. — подхватила Лиза, чуть не плача.

— …Начать расследование дела, чтобы убрать свидетелей. Игра наоборот. Смело. Нет, Лера, сейчас мы хотим послушать тебя. Какую историю расскажешь ты. И не нужно диких улыбок, не смеши мои седины. Ты была слишком адекватна в последнее время, что так внезапно сойти с ума.

За что Лере нравилась Энаис, так за прямолинейность. Что ж, пора заканчивать спектакль. Интересно, Аксель уже просчитал её мотив?..

— Хотите историю? — она усмехнулась, — ладно, будет вам история.

Два дня назад

Аксель всегда приходил без стука. О тактичности и личном пространстве он даже не думал. Бывало, он вламывался к Андрею во время свидания и до смерти пугал девушек. Андрей поначалу злился, выговаривал патрону всё, что крутилось в голове, а потом привык. Даже интересно, как Аксель и Лера могли быть лучшими друзьями. Правящая тень меняла роли как маски, а глава тайной стражи ненавидел притворство. Его обвинения иногда выглядели нелепыми, а сам он — добрым и простодушным. Эдаким пушистым лохматым мишкой, которого хотелось обнять и затискать. Девушки были от него в восторге. Акселя никогда не принимали всерьёз, а его место в Совете объясняли близкой дружбой с правящей тенью. Да-да, ещё он сильный теневик. Всё чинно и серьезно.

Мало кто знал настоящего Акселя. Того, кто замечал всё. "Это мой внутренний дьявол" — смеялся патрон. Андрей не без основания считал, что дьявол — это Аксель, сам по себе. Если бы существовало вселенское зло, оно бы имело такой вид. Искушающе добрый и безобидный. Казалось бы, его легко приручить и использовать в своих целях. Но уже через час этот ангел знал все твои потаённые желания. Он открывал человека как книгу, читая со страниц о его страхах и тайниках. Он бил по больному, шантажировал и заставлял делать то, что нужно ему.

Его невозможно было в чём-то обвинить. Дьявол редко приходил сам — большей частью люди звали его добровольно.

— Что слушаешь? — Аксель наклонился к нему и бесцеремонно стащил наушник. Послушал и скривился. — Фу, опять классика?

— Ты не любишь классику, но всегда определяешь её с пары нот. Феномен, однако, — парировал Андрей, выдёргивая провод.

Аксель только развёл руками — мол, всё возможно.

— "Весна" Вивальди… — пробормотал он, разворачивая один из стульев спинкой вперёд, — это что-то новенькое. Оттаиваешь понемногу?

Отвечать Андрей не стал. Он забрал со стола карту Эмеральда и поднял её перед собой.

— Что находится здесь? — ткнув ручкой, парень вопросительно посмотрел на главу тайной стражи. Аксель заинтересовано изучил его с головы до ног.

— Дом родителей Леры, нашей правящей тени. Ныне пустующий, насколько я знаю.

Раздражённо швырнув карту обратно, Андрей сквозь зубы бросил:

— Судя по всему, твои данные устарели.

Аксель насторожился. Если Андрей не справился с делом — это скверно. Очень скверно.

— Неужели расследование зашло в тупик? — снисходительно осведомился он, — или Лера опередила тебя? Кстати, куда она пропала?

— Откуда я знаю?! — неожиданно взорвался Андрей, — какого х*я я вообще ввязался в это дело?!

Он добавил ещё пару непечатных слов и долбанул кулаком по столу. Ваза жалобно дзынькнула и покачнулась, а карта полетела на пол. Аксель поднял её и внимательно изучил. Кажется, со своей командировкой он пропустил самое весёлое.

— Значит, проблема не в расследовании, а в нашей правящей тени, — констатировал глава тайной стражи, — занятно. И где тебя поймала Лера?

— Меня никто не ловил, — медленно, словно с трудом, произнёс Андрей, — всё гораздо хуже. Мне понравилась ваша правящая тень, Акс. Понравилась настолько, что кажется, я своими руками убрал последнего свидетеля.

— Я тебя внимательно слушаю, — с видом гончей, учуявшей след, потребовал Аксель.

Об убийстве старейшины Андрей узнал на следующий день, от друзей-теневиков. Такие новости быстро разносились по скрытому миру. Охотник покрутил в голове пару-тройку версий и благополучно забыл о них через полчаса. Вечер закончился отлично, а утро началось с приглашения в Эмеральд. На вопрос: "а куда делся Аксель?" паренёк-теневик ответил, что он сейчас у храмовников. Скрипя зубами, Андрею пришлось лететь в Италию, проклиная бывшего наставника на все лады. Отказаться не позволяла совесть, но предчувствие было самое дурное.

В Эмеральде Андрей первым делом заглянул в корпус тайной стражи. Ему вкратце пересказали материалы дела, но у самих теневиков были связаны руки. Приказ об отстранении Андрею сильно не понравился. Сначала убийство старейшины, а теперь и явный саботаж. В тайной страже работали лучшие специалисты, заточенные как раз для таких неприятных дел. Сделав зарубку в памяти, Андрей встретился с нанимателем. Но от Ригро он узнал ещё меньше, чем от нелюбимой всеми тайной стражи.

Элену де'Вайн убили примерно в семь двадцать три, при помощи теневых лент. Следующим задушили её мужа — с разницей в пару секунд. Судя по положению тел, Элена сама впустила убийцу и повела его в комнату, где сидел её муж. Спроектировав в голове картинку, Андрей поморщился. Элена знала гостя и ждала его. Это был кто-то из её мира. Опять же быстрое убийство указывало на высокий уровень концентрации. Элену убил сильный теневик, который был ей знаком.

Прислуга в доме разговаривала неохотно, пока Андрею не встретился повар. Дочь этого повара он однажды спас, поэтому информации получил на годы вперёд. Первое — перед убийством к де'Вайн приходила какая-то женщина, но внешность повар не запомнил. Второе — у Ширейны де'Вайн, дочери покойных, явно появился тайный поклонник. Куда только родители смотрят?.. Девочка возвращалась домой как кошка, перенюхавшая валерьянки. Этой же ночью Андрей залез в комнату Ширейны. Осиротевший дом никто не охранял, поэтому Охотник без труда смог полазить по ящикам. У дочери покойных действительно была тайная любовь — вздумай Элена обшарить её комнату, догадалась бы мгновенно. Главным уловом стали два билета в кино, которые Андрей нашёл в прихожей. Увы, бумаги Элены изъяли до него — сейф и кабинет были пусты.

Следующим утром он отправился в кино. Пожилая женщина-билетёр рассказала ему всё. О падении нравов, поцелуях в кустах, алиби Ширейны и личности её ухажёра. Найти парня с именем Елисей в Эмеральде было поразительно легко, а его расу Андрей определил, едва увидев. Сам по себе, парень был ему не интересен, а вот его мать… Маргарита Еленская, кукловодская шпионка, про которую когда-то рассказывал Аксель. Пожалуй, из-за смазливого личика она и запала ему в память. Для трупа шпионка была подозрительно бодрой и даже имела детективное агентство. Агентство, которое закрылось сразу после смерти Элены.

На роль убийцы Еленская подходила идеально, но увы, была кукловодом. Алиби её мужа Андрей тоже проверил. Его досада не прошла даже после уединения с молоденькой докторшей, которая и оказалась на редкость болтливой.

В родной город Андрей вернулся ни с чем. Ему надо было всё обдумать.

Главную версию следствия он отмёл сразу. Ширейна встретила своего кукловода, но убить она не могла. Тоже самое касалось и её ухажёра. Вопрос: "связана ли с убийством Еленская?" оставался открытым. Андрей сомневался, что из-за страха за сына она могла угрохать семью его подружки. Еленская — кукловод в теневом городе. Для неё в Эмеральде существовало лишь одно правило: меньше светишься, дольше проживёшь. Элена с мужем, если верить повару, о романе дочери даже не подозревали. Других точек соприкосновения Андрей не видел. Пора было проверить другую версию.

А если представить, что женщина, которую видела прислуга, и была убийцей? Сильная женщина-теневик. Ему вспомнился тот пресловутый приказ для тайной стражи. Женщина, у которой есть власть. Мелькнула мысль, что и убийство произошло очень своевременно, когда уехал Аксель.

Похоже, следующий уик-энд он проведёт уже в Швейцарии, в архивах тайной стражи.

В Совете Старейшин было четыре женщины, за исключением Элены. Её теневое величество, свет очей и прочее — правящая тень Аллерин Аммар, глава дипломатов с царским именем Лизавета Романова, покровитель искусства и культуры — леди Энаис Рофф и главная тень-наставница Веста Эльвейс. Замахиваться сразу на дам из Совета было смело, но в ближайшем окружении Элены де'Вайн Андрей не видел никого на роль убийцы. Повар по секрету сообщил, что характер у хозяйки был тяжёлый и близких подруг у неё не имелось. Так, приятельницы по работе и девочки-секретари. Оставив эмеральдскую резиденцию Элены обычной страже, Андрей занялся Советом.

Старейшины Веста и Энаис отпали быстро. У Весты оказалась говорливая соседка, а с девочками Энаис Андрей познакомился, когда учился у Акселя. Обе женщины были не у дел. Под Лизу пришлось копать дольше. Специальный пропуск, подписанный Акселем, обеспечил ему доступ в этан-нейровскую резиденцию. К сожалению, Лизавета жила над одном этаже с правящей тенью и посторонних туда не пускали. Однако в день убийства, судя по журналу охраны, Лизавета ушла вместе с Алейсаном. Андрей воспрял духом — с Виллом, секретарём Алейсана, он хорошо общался. Может, парень знал что-нибудь о планах покровителя?

Вилл его не разочаровал. Секретарь обеспечил алиби и Лизавете, и Алейсану. В тот вечер ему пришлось с важными бумаги бежать к патрону после работы. Как раз чуть позже семи. Дверь ему не открыли, а документы были срочные. Увидев свет в гостиной, Вилл решил зайти через Грань. Пикантная сцена, свидетелем которой он стал, заставила парня плюнуть на документы и вернуться домой.

Оставалась правящая тень.

Считать Аллерин Аммар убийцей Андрею было неловко. К тому же, никакой информации на неё он не нашёл. Аксель знал лучшую подругу наизусть, поэтому и информацию на неё не собирал. Вторые выходные в теневом городе закончились ещё хуже, чем первые. Перелёты оплачивал наниматель, но мотаться каждый уик-энд заграницу Андрею тоже не хотелось. Решив отдохнуть, он в тот же вечер отправился на вечеринку к бывшей пассии, где, к своему удивлению, встретил Карин Аммар.

Проворонить такой подарок судьбы он просто не мог.

Но Лера меньше всего казалась убийцей. Параллельно он проверял других старейшин. Алиби не было только у трёх, но с мотивами дело обстояло туго.

На "Полночь" Андрей напоролся случайно. Яркая фиолетовая листовка прилетела к ногам из ближайшей урны. Про эту организацию он слышал от Акселя и обрадовался ей, как родной. Кто-то в центре Эмеральда привенчает кукловодов, да ещё так нагло. Но стало ещё веселее, когда буквально на следующий день ему позвонили и пригласили в офис. Милая простоватая девушка сулила ему богатства за всего лишь соблазнение (!) правящей тени. Андрей представил, как он, с розой в зубах, поёт серенады под окнами девятиэтажки и мысленно прослезился. Но его веселье оборвалось, когда в офис прошмыгнуло знакомое лицо. Терриана — секретаря Леры — он видел не раз. Интересное получалось кино.

Лера тоже порадовала. У правящей тени был роман с кукловодом. И судя по всему, этот роман продолжался до сих пор. Андрей внезапно посмотрел на ситуацию под другим углом. Что если эту канитель заварила именно правящая тень? С её возможностями легко можно устранить свидетелей. А Полночь — прикрытие для дружка-кукловода? И Терриан тоже действует по её указке? Хотя было непонятно, зачем нанимать Охотника отвлечь правящую тень. С другой стороны, это могла быть инициатива самой девочки, которая не знала, кто курирует её хозяина или самого хозяина, который что-то скрывает от Леры.

Андрей остановился посередине площади, как вкопанный. Вот где мотив и связь! Элену убили из-за того, что она искала компромат. За этим компроматом она и могла пойти в детективное агентство "Маргарита", которое считается одним из лучших! Если он прав, то Еленскую тоже должны убрать.

Но Андрей опоздал. Его встретил очередной осиротевший дом. Елисей у правящей тени, Еленская вместе с мужем больнице — это рассказал ему проходивший мимо храмовник. В следующую же ночь он залез в дом семьи Риталь.

— Всё сходится в одной точке, Акс, — хрипло произнёс Андрей, уставший говорить, — к Элене попали очень интересные бумаги. В этих бумагах были данные об освобождении двух пленных кукловодов и место жительства для Игоря Крушева, якобы стихийного теневика. Я поднял все свои связи и узнал, что Крушев — один из любимчиков кукловода-идеолога. Шпион. Видно, Элену тоже смутило подобное соседство и она начала проверять. Проверяла-проверяла и обнаружила множество таких странных бумаг, на вид приличных и подписанных правящей тенью. Кроме того, она подняла и статистику, по которой участились случаи нападения кукловодов и слива информации. Началось это примерно пять лет назад, но есть непонятные бумаги и двадцатилетней давности. Более того, этот Крушев — ученик некого Ярослава Каменского… как и Маргарита Еленская.

— Каменский… — раздражённо повторил Аксель.

— Да. Кукловод Леры. Понимаешь? Лера разорвала связь со своим кукловодом, но вскоре сошлась вновь. Её захлестнула новая волна чувств, и она дала Ярославу карт-бланш. Он подсовывал ей нужные для кукловодов бумаги, она подписывала. В какой-то момент они создали Полночь, чтобы Ярославу было удобнее. Он мог задурить ей голову какими-нибудь высокими ценностями, я не знаю!.. Если бы не Элена, никто ничего бы не узнал. Но де'Вайн женщина основательная и она начала расследование. К тебе идти побоялась, всё-таки вы с Лерой близкие друзья. Поэтому она выбрала детективное агентство "Маргарита" и, скорее всего, обрисовала ситуацию в общих чертах, без имён. Только попалась ей Еленская, которая кукловодскую кухню хорошо знала. Она вычислила и Полночь, и Крушева, и Каменского с правящей тенью. Собрала всю информацию, перекрестилась и отдала Элене. Но видимо, Элена медлила с тем, чтобы пойти к Совету, и за это время Лера её вычислила. И когда ты уехал, она пошла к Элене и повела себя как истинный монарх — всех повесила. А расследование было нужно, чтобы устранить свидетелей. В итоге убийство повесили бы на того же Терри и концы в воду.

С минуту они молчали — очевидно, Аксель переваривал сказанное. Версия была хороша — Андрей долго её складывал. Ненавидел весь мир, но складывал.

— Ты сам в это не веришь, — наконец произнёс глава тайной стражи. Андрей криво усмехнулся.

— Со скидкой на некоторые факты — верю. Ширейна у правящей тени, Елисей пропал, Еленская таинственным образом исчезла из больницы, офис Полночи взорван, секретарь Леры тоже растворился. Правда, этого Терриана она искала, и я помог ей.

— Почему? — ехидно спросил Аксель, напрочь игнорируя остальную фразу. Почему?.. Кто бы знал. С недавних пор за один лишь взгляд правящей тени Андрей готов был сделать что угодно. Против поцелуев, чулков и улыбки его защита не выстояла и пары секунд. Идиот. Тупой влюблённый дурак. Только за это "нет" он растёкся лужицей у её ног.

— Андрей, это же правящая тень, — присвистнул Аксель, — мне одно любопытно — как?! Как ты ухитрился в неё втрескаться?

Отвечать он не стал. Невольно вспомнилось, как эта "железная леди" засыпала у него на груди, и её пьяные, рваные фразы. Никто не задумывался, сколько жертв она положила на алтарь своего правления. Никто, включая Леру. Она привыкла к своей жизни, отодвигая на потом мечты и планы. Но судьба коварна. Время для их встречи наступило слишком поздно.

Бывший наставник был прав. Андрей не верил, что Лера врала ему.

— Окей, Ромео, пока ты окончательно не ушёл в рефлексию — собирайся!

— В Эмеральд? — риторически уточнил Андрей. Глава тайной стражи весело оскалился.

— Естественно. А по дороге ты расскажешь мне, кто второй подозреваемый.

Лера приходила в себя медленно и тяжело. Перед глазами кружили звёздочки, солнышки и прочие небесные тела. Покряхтев, она упёрлась локтями в холодный камень и кое-как поднялась. Мир вокруг расходился вспышками и трещинами, словно разбитое на крупные осколки зеркало.

— Аллерин, осторожно! — громко и взволнованно крикнули над ухом. Лера скривилась, прикрывая ладонями уши, и вновь повалилась на землю. Оставив попытки подняться, она перевернулась на спину и всё-таки разлепила глаза.

— Терри! — против воли воскликнула Лера. Парень аккуратно положил её голову к себе на колени и что-то влил в рот. Она машинально выпила и лишь после этого опознала бодрящее зелье храмовников.

Спустя пятнадцать минут отвратительное на вкус варево подействовало. Отмахнувшись от звёздочек, Лера смогла сесть, навалившись на плечо Терри. Она обвела взглядом каменным мешок и, к своему сожалению, узнала его. Подвал её собственного дома, где отец держал предателей. Она посмотрела через Грань и чертыхнулась. Идеальная ловушка для теневиков. Впрочем, отец никогда не позволял сомневаться в его силе.

Тусклая лампа над потолком освещала темницу. С видимостью были явные проблемы. Лера различила пару матрасов, скинутых друг на друга, и старое зеленоватое покрывало. В отгороженном ширмой углу наверняка было подобие туалета, а рядом стояла пятилитровая бутыль с водой.

Терри помог ей встать и почти на себе дотащил до матрасов. Тоже жестковато, но всё-таки лучше, чем холодный пол. Взгляд зацепился за бурые пятна на покрывале, и она запоздало вспомнила, что Терри был ранен.

— Как ты? — правящая тень резко села и в очередной раз сморщилась от волны набежавших звездочек.

Терри совсем не информативно пожал плечами. На Леру он старался не смотреть.

— Ты ранен? Мы видели кровь на стене…

— Пустяки, ничего страшного, — пробормотал её помощник, машинально дотрагиваясь до головы, — не нужно, Аллерин, у меня чуть-чуть мази было, уже почти зажило!..

Но она всё равно осмотрела его голову. Крови не было, но стоило пальцам коснуться макушки, как Терри ойкнул и быстро-быстро отодвинулся в сторону.

— А говоришь, ничего, — укоризненно произнесла Лера, — давно ты здесь?

— Не знаю… — он тоскливо вздохнул, — кажется, что вечность. Какое сегодня число?

Она сказала. Терри что-то прикинул в уме и брови у него поползли вверх:

— Всего лишь три дня, получается! — удивился парень и вновь погрустнел, — ну вот, Рождество пропустил…

— Зато Новый год впереди, — попыталась подбодрить его Лера и прикусила язык. Не факт, что они смогут вырваться отсюда до Нового года!..

Терри явно подумал о том же. Но тут он наконец спохватился:

— А как вы сюда попали?! Да ещё в таком виде!..

Лера тихо усмехнулась. Кстати, куда он выкинул парик?

По-хорошему, стоило пойти напролом. Открыть с пинка дверь и потребовать объяснений. Кто и по какому праву занял чужую собственность?! По документам дом полностью принадлежал правящей тени. Какая разница, жила она там или нет?..

Но с радикальными мерами Лера решила повременить. Невидимый враг мог сбежать, более того, под шумок убить Терри. В подвалы отца Лера заглядывала редко, а с ролью темницы прекрасно справлялась местная тюрьма. Поэтому ничего не мешало наёмникам оказаться внизу раньше неё.

Лера решила начать с разведки. Идея казалась вполне себе адекватной: напялить парик, слегка подправить лицо макияжем и прогуляться по холму у моря. Остановившись у ограды, правящая тень с неожиданной тоской посмотрела на родительский дом.

Время не могло оставить запущенный особняк без внимания. По фасаду змеились нити вьюнков, кое-где виднелись трещины. Статуи потеряли кто руку, кто ногу, а кто-то и вовсе смотрел на небо из пожухлой травы. Два года назад за домом ещё приглядывали, но потом пожилая пара уволилась, и Лера так и не нашла им замену. Ограда ещё держалась, стёкла тоже были целые. И чёртов узор на воротах, в виде принцессы, дракона и рыцаря, который запал ей в душу. Отец улыбаясь, предсказывал маленькой Лере героя-рыцаря, мама тихо советовала дракона. "На нём хотя бы полетать можно" — пожала плечами она на недовольный отцовский взгляд.

Почему-то Лера никогда не задумывалась, какие отношения у родителей были на самом деле. Они поженились ещё в те времена, когда брак считался выгодной (или не очень) финансовой сделкой. На людях папа и мама вели себя подчёркнуто вежливо, а что происходило за закрытыми дверями не знали даже дети. Но Лера сомневалась, что они были счастливы. Отец — тяжёлый человек, вечно пропадающий на работе, а маму выдали замуж вопреки её желанию. Ещё пятьдесят лет назад власть правящей тени была единоличной, и отказать правителю, ткнувшему в юную стражницу, никто не посмел. Вскоре их обвенчали, несмотря на твёрдое "нет", которое мать произнесла в церкви.

Возможно, если бы они прожили чуть дольше, Лера смогла бы избежать многих бед. Но не суждено… Она запрокинула голову, рассматривая дождевое тяжёлое небо.

Её серое небо.

Волосы взметнулись вверх, подхваченные игривым ветром. Лера словно воочию увидела трёх ребятишек, бегающих по поляне. Тогда каждый по очереди сказал одну фразу, которая стала их общим тайным кодом. Этим кодом они часто пользовались, чтобы не подпустить взрослых к общим детским тайнам. Листочек с этой фразой и посланием они оставляли в условленных местах у домов друг друга. Лера обошла ограду и, присев на корточки, привычно пошарила рукой, отыскивая щель. Её поиски увенчались успехом.

"Я тебя никогда не предам" — нарочито кривым детским почерком было выведено на чистой бумаге. Лера громко захохотала.

Удар сзади избавил её от необходимости подводить черту.

Глава 16. Когда закрывается одна дверь…

Лера на автомате погладила собственный затылок. Зелье храмовников уменьшило боль, но голова оставалась тяжёлой. К счастью, парик смягчил удар, и сотрясения у неё не было. В противном случае зелье не помогло бы так быстро.

Терри не сводил с неё глаз. Это одновременно смущало и раздражало Леру. Признаваться, что она попалась по своей же глупости не хотелось, но врать — тоже последний вариант. С тяжелым сердцем Лера рассказала, как всё было.

Мальчик покосился на неё с явным недоверием. Она мысленно порадовалась отсутствию Карин — племяшка ржала бы, как лошадь. Задуматься до такой степени, чтобы не заметить человека за спиной — это провал. Возможно, простительный для молодых теневиков, но никак не для правящей тени.

Лера отвела глаза. Перед Терри было стыдно. Она пришла его спасать, а итоге составила компанию. Вдвоём, конечно, не так страшно, но хорошего тоже мало.

— Ну, по крайней мере, вас точно будут искать, — преувеличено бодро констатировал Терри. Соображал он на редкость быстро. Лера не стала говорить мальчику, что иногда пропадала на неделю, а то и на две. "Успокойся" — посоветовала она себе. На худой конец, есть Карин, Аксель, даже Андрей и Доэн способны поднять тревогу.

Лера окончательно пришла в себя, ощутив вместе с этим все прелести подвала. Сырость, тяжёлый запах из угла, прикрытого ширмой, и белый пар, который сопровождал каждый вздох. В комнатке было совсем не жарко. Она закуталась в куртку, и даже нос спрятала под воротник. Мелькнула мысль прижаться к Терри, но Лера оставила её на крайний случай. Пока хватало и куртки.

— Итак, я готова тебя слушать, — сообщила она смущённому парню. Поздно. Раньше надо было думать, когда решил поиграть в детектива… или подставить наставницу. Хотя эта версия, учитывая новые обстоятельства, была уже не актуальна.

Терриан горько вздохнул и начал рассказ.

Дверь скрипнула. Не отвлекаясь, секретарь дописал пару строк и поднял глаза. В приёмной никого было, только входная дверца покачивалась от сквозняка. Сосредоточившись, Терри оглядел комнату через Грань и нахмурился. Пусто. Он медленно встал из-за стола, потягиваясь и разминая мышцы после долгого сидения. За дверью обнаружился пустынный коридор, и разве что лампы ехидно перемигивались со своих мест. Терри раздражённо хлопнул дверью об косяк и замер. В тусклом утреннем свете он прекрасно разглядел белоснежный конверт, лежащий у ног. Но вместо того, чтобы нагнуться и поднять его, парень вышел на середину комнаты и ещё раз внимательно огляделся через Грань. Но приёмная оставалась тихой и безлюдной. Аллерин ещё не пришла, соседние кабинеты тоже пустовали. Призрак что ли завёлся? Но вроде никто из местных не умирал в последнее время…

С другой стороны, едва ли призрак мог принести конверт. Конечно, если это ни дух-хранитель, в чём Терри сильно сомневался.

В конце концов, конверт он всё-таки поднял и положил на стол, обещая себе показать его Аллерин. Только наставница в очередной раз сбежала по делам и оставила его тет-а-тет с собственным любопытством.

— Что было в конверте? — оная наставница, судя по горящим глазам, вскрыла бы письмо сразу. Впрочем, он уже знал, что Аллерин любопытна как кошка, но всегда маскирует это сдержанным интересом. Он не без основания считал, что именно на любопытстве держится её дружба со старейшиной Акселем.

— Предложение работы, — коротко ответил Терри.

Сначала он обрадовался. Некая организация, желающая мира с кукловодами, приглашала его на тайное собрание. Выросший в теневом городе, Терри практически не встречался с кукловодами, поэтому в возможный мир поверил легко. Нет, наивным дурачком он не был, но обучаясь у Аллерин, хорошо понимал, что одна ненависть ведёт за собой другую. Заложенная в голове нового поколения ненависть — результат работы предыдущего поколения. Так и рождается замкнутый круг. Наставница тоже задумывалась над этим вопросом, но едва ли она могла что-то изменить. Вражда впиталась в кровь, стала частью существования скрытых рас, порождая вечные потери и слишком взрослых детей. Правящая тень, как пресловутая вода, пыталась сгладить острые углы.

Другими словами, идеи Полночи были полностью созвучны с мыслями Терри, а возможная поддержка Аллерин добавляла энтузиазма. На собрание он отправился в приподнятом настроении.

Их собрали в небольшой комнате, ещё семь молодых людей, не считая Терри, и несколько часов промывали мозги… то есть, рассказывали о мире, любви и пузатых ангелочках. Собрание вёл один из начальников отдела у внутренней стражи — Терри видел его в этан-нейровской резиденции. Это парня не отпугнуло, даже наоборот — прибавило энтузиазма. Если уж стража в курсе, то Полночь наверняка безопасна и на самом деле переживает за будущее мира.

Собственно, поначалу ничего криминального не было. Он подкладывал письма "счастья" таким же неравнодушным душам, делился своими идеями, как и прочая молодёжь и даже слегка обиделся на Карин, которая обсмеяла эту идею.

Но через несколько недель эйфория от причастности к великому делу начала сползать, оставив Терри наедине с голыми фактами. Во-первых, Полночь совершенно не помогала в адаптации смешанным молодым семьям, как это делала та же Аллерин — тайно, разумеется. Во-вторых, часть молодых ребят пропала без вести, а высшие чины в ответ только пожали плечами. В-третьих, один из кукловодов, радеющих за мир, показался Терри подозрительно знакомым. Он не пожалел времени и покопался в архиве. Лучше бы ничего не находил!.. Этот кукловод даже у своих считался вне закона, как сбрендивший убийца и насильник. Двух девушек из Полночи, кстати, нашли — в ближайшем лесочке, с едва опознаваемыми лицами. На случайность это списал бы только полный идиот. И к сожалению, Терриан таким идиотом не был. Он вернулся в эмеральдский офис, и напрочь игнорируя секретаршу и высоченного темноволосого мужика — наверно, очередного неравнодушного, полез в базу данных на компьютере. Этим же вечером он сдал кукловода тайной страже и собрался поговорить с Аллерин. Но его остановило новое письмо.

Про такие письма шептались с особым благоговением. Марка с изображением правящей тени — сообщение от высшего начальства, основателя Полночи. Значит, его сочли достойным. Терриан оскалился и машинально бросил письмо на стол, не убрав по привычке. Это был замечательный шанс вывести предателя на чистую воду.

— Кто? — коротко спросила Лера, отвернувшись к стене. Терри назвал имя. Она даже не вздрогнула.

Секретарь оказался прав — время в темнице тянулось медленно. От вороха неприятных мыслей Лере стало тошно. Чтобы отвлечься, она принялась искать выход. Отец был знатный перестраховщик, поэтому мог сделать в подвале какой-нибудь тайный лаз. Правящая тень методично ощупывала неровную кирпичную кладку, благо времени было предостаточно. Терри тоже помогал ей, и один раз они нашли что-то, напоминающее рычаг. Но разбуженный их усилиями механизм только поскрипел-поскрипел и затих. Терри предположил, что он заржавел от сырости. Помучившись ещё немного, они вернулись на матрасы ни с чем.

Заснуть не давал голод. Ту шоколадку, которая лежала у Леры в куртке, они поделили ещё в обед. Как признался потом Терри, его перестали кормить ещё сутки назад. Не давая ученику расслабиться, Аллерин решила провести время с пользой и вспомнить об обязанностях наставницы. Секретарь тоже изрядно подзабил на учёбу и инициатива Леры привела его в замешательство. Зато после пары законов, распросов о теории плетения и философской лекции о физике Грани мальчик уснул за пять минут. Лера же, провозившись пол ночи, отрубилась только с рассветом.

Утро началось со страшного грохота сверху. Лере на секунду почудилось, что она оглохла. Терри растеряно вскочил с матраса, потирая заспанные глаза.

— Что происходит?! — воскликнул он, стараясь перекричать раскаты над головой. Лера тоже глянула на подозрительно задрожавший потолок и не на шутку перепугалась.

— Если что — уходи за Грань!

Не понятно, услышал ли её Терри или нет. Гул нарастал. Если бы трясло снизу, она бы предположила землетрясение, но обрушиться грозил именно потолок. Или?..

Дверь с визгом распахнулась, недовольная таким отношением. Лера напряглась, готовая сорваться с места в следующий миг. Если наёмники решили проверить пленных, возможность упускать нельзя. Но в задымленном проёме она увидела чумазое лицо Акселя и силы будто покинули её.

— Ты… — прошептала Лера. Они переглянулись и, не сговариваясь, бросились за главой тайной стражи.

Вокруг всё было в дыму. Не заметив лестницу, Лера хорошо приложилась руками об камень. Ногу пронзило болью. Она застонала, пытаясь встать. Аксель и Терри убежали вперед, а ей мешал проклятый дым. Боже Рейлин, сдохнуть на лестнице, глупо подвернув ногу — ради этого стоило прожить жизнь. Правящих теней травили, закалывали ножами, отрубали головы, но ни один не умирал в вонючем дыму, банально оступившись на лестнице. Она сцепила зубы и поползла по ступенькам.

Нога онемела, колени ныли, соскальзывая с нитками ранок. Дышать становилось всё тяжелее. Память подкинула дровишек в костёр, напомнив, что подвал очень глубокий. Но отчаяться Лера не успела. Кто-то вернулся за ней и едва не наступил на руки. Голос знакомо выругался, и Лера почувствовала, как её оторвали от камня и прижали к тёплому телу. Она закрыла глаза, обмякнув на руках… Андрея.

Глаза распахнулись сами собой. Лера с ужасом осознала, что из подземелья её забрал вовсе не Аксель. Да и так виртуозно ругаться на русском он не умел.

Впереди замаячил просвет. Они быстро минули его, оказавшись… на улице. Лера ошарашенно смотрела на дом, её дом, в стенах которого были огромные дыры. Особняк складывался как карточный домик, с потолка летела побелка, скрипели стены.

Андрей отбежал подальше, за ограду. Там уже сидели Аксель и Терри, переводя дух и виновато поглядывая на Леру. Позже она узнала, что Андрей едва не прикончил обоих, обнаружив, что они забыли её внизу. Но сейчас Аллерин было не до мужчин.

Её дом, её прошлое рушилось, а она ничего не могла сделать. Что треснуло, заискрило — и в небо взметнулось пламя. Огонь стремительно расползался по доскам, мебели, трещал, погребая под собой историю одной семьи. В какой-то момент Лера сорвалась, заковыляла было в сторону дома, но Андрей удержал.

— Ты всё равно его не любила, — неловко пошутил Аксель. Объяснять разницу между "не любила" и "не хотела возвращаться", Лера не стала. Впрочем, он и сам понимал.

Вдалеке заревела пожарная машина. Дом стоял на холме и полыхал, как сигнальный факел во время осады.

— Что случилось? — запоздало поинтересовался Терри. Аксель, с ногами забравшийся на лавку, отвлёкся от пылающего дома и посмотрел на них.

— Наши друзья из Полночи пытались замести следы. Видимо, они разложили по дому бомбы, чтобы унести тайны с собой в могилу. Оригиналы. Андрей, — внезапно перешёл он на насмешливый тон, — не стоит так сжимать Леру в объятьях. Она сейчас ничего не заметит, а ты рискуешь сломать ей рёбра.

Словно очнувшись, Лера обнаружила, что дышать и вправду стало трудновато. Андрей смущённо ослабил хватку.

— А куда делись охранники? — продолжал расспрашивать Терри, — их было трое, я точно помню.

Аксель философски пожал плечами.

— Они встали на пути Андрея, который спешил к Лере. Отчаянные ребята. Либо очнулись и сбежали, либо там… догорают.

— А?..

— Это Охотник, — милостиво уточнил глава тайной стражи. Терри поглядел на Андрея с куда большим уважением.

— У меня, между прочим, дом сгорел!.. — Лера хотела топнуть ногой, но вовремя спохватилась, — а вы болтаете о всякой чепухе!

— Приходи ко мне жить, погорелица, — хохотнул Акс, — будешь полы мыть, есть готовить, постель согревать одинокому мужчине…

У неё мелькнула мысль, что Акселя исправит только надгробная плита. Хорошая такая плита, мраморная, чтобы раз пять садануть ею по лохматой макушке. С гарантией, так сказать.

— Акс, — тихо произнёс Андрей, — убью.

Прозвучало внушительно.

— Ладно уж, просто приходите, — пробурчал Аксель, поднимась, — кстати, Лера… догадалась?

— Догадалась. Но всё равно не вижу мотива.

Друг подмигнул ей, только в его глазах весельем уже не пахло.

— В полдень состоится внеочередное собрание Совета. К тому времени я буду знать ответ.

— Ты действительно считал, что я убийца? — изумлённо спросила Лера. После завтрака они устроились в гостиной: правящая тень на диване, Андрей — на мягком ковре у её ног. Аксель почти сразу убежал за Грань, загадочно улыбнувшись напоследок, а Терри оккупировал кухню. Энна, экономка Акселя, явно вознамерилась компенсировать мальчику сутки без еды. Впрочем, о Лере сердобольная домохозяйка тоже не забыла.

До особняка Акселя их подбросили стражи. Они приехали вслед за пожарными, вместе с дежурным врачом-храмовником. Лере вправили лодыжку и, щедро смазав ногу какой-то гадостью, туго забинтовали. Мужчины отделались синяками да ссадинами. Пока Аксель объяснялся с капитаном, Лера смотрела на то, что осталось от её дома. Руки были в саже от налетевшего на ограду пепла. Она горько усмехнулась.

Любая история рано или поздно заканчивается. Прошлое становится невзрачным, как туман в горах или потушенный дождём костёр. Его краски размываются, стираются с полотна, словно этой жизни никогда не было. Будучи подростком, она попрощалась с родителями, ровно через пятнадцать лет у неё забрали Нейтеру, а теперь настала очередь дома.

Под уцелевшей стеной — видно, упала из окна — валялась обгорелая ярко-жёлтая игрушка. Мишка с красным бантиком. Его подарили Нейтере на седьмой день рождения. Лера вдруг почувствовала, что сейчас разревётся. Это точно старость!..

Андрей появился незаметно, переплетая их пальцы. Она поборола желание уткнуться ему в свитер и тихо всхлипнула.

— Там, где закрывается одна дверь, открывается другая. Счастливой можно быть не только в прошлом, — еле слышно произнёс Охотник. И Лера удивлённо вытаращилась на него.

Тоже самое отец однажды сказал матери.

А потом выяснилось, что Андрей записал её в убийцы. Лера с нескрываемым интересом слушала его версию. Уже дома Аксель потребовал у каждого повторить свой рассказ. В какой-то момент правящая тень с ужасом поняла, сколько всего упускала. Ответы были на поверхности. Но расследование Андрея её просто убило. С этим Охотником можно с ума сойти!..

Когда все разбежались, она осталась с источником своей паранойи один на один.

— Да, я считал тебя убийцей, — не стал отрицать Андрей, — хорошая, кстати, была версия…

— Ну спасибо!.. — только и воскликнула Лера, пребывая в лёгком шоке.

В ответ мальчик весело сощурился, и от его улыбки у Леры перехватывало дух. Она стремительно поднялась с дивана, сбрасывая оцепенение.

— Пожалуй, мне надо отдохнуть, — пояснила Аллерин. Андрей вызвался проводить её до комнаты. Они поднялись на второй этаж и уже на пороге правящую тень вдруг озарило.

— Стой, а почему ты помог мне с Терри? Судя по твоей логике, я хотела убрать свидетеля, не так ли?

— Хотела, — покорно согласился Андрей. Лера ждала продолжения, но его не последовало.

— И?

— Я надеялся на лучшее, — пожал плечами он. Правящая тень поглядела на мальчика с сомнением. С каких пор Андрей перестал быть ехидной?

— Запасы ехидства закончились, — развёл руками парень, когда она адресовала ему последний вопрос, — не рассчитал, чтобы до конца года хватило. Впрочем, если вам угодно… Пригласишь?

Он нахально поднял вверх бровь. Лера с облегчением выдохнула: Андрей оставался Андреем. Она тряхнула головой, убирая волосы с лица и не менее провокационно облизала губы.

— А если приглашу?

— Ты уверена?

— А ты? — она глядела ему прямо в глаза. Зрачки подрагивали, расширяясь и заполняя радужку.

— Лер, я же не шучу.

— А кто шутит? Посидим, поиграем в карты, поговорим. У меня накопилось много вопросов.

— Например? — он подхватил женщину на руки и внёс в комнату.

Андрей мягко опустил её на кровать, но отстраняться не спешил. Его ладони заскользили по телу, заползая под халат. Увы, с одеждой Леру выручила Энна, а душ она принять не успела. После подземелья от неё за версту разило потом и немытым телом. Удивительно, что мальчик даже увлёкся.

— Андрей, — осадила она, — остановись. Мне нужно в ванну, потом на Совет, сейчас не лучшее время для…

— Ты прекрасна… — Охотник поднял затуманенные глаза. Отвечая на его поцелуй, Лера чувствовала, что выглядит не лучше. Незаметно по телу разбегался ток, заставляя тяжело дышать и желать его ласку.

— Да? А одна теневая провидица сказала, что ты для меня опасен…

Неожиданно он прищурился, не выпуская, впрочем, её из объятий:

— Говоришь, теневая провидица? — переспросил Андрей, сдвинув брови, — любимая, а ты не могла бы описать её?

Лера сосредоточилась на том вечере, когда она, раздражённая и злая, спешила в дом семьи Терри. Андрей отвлекал. Широкая ладонь гладила по бедру, вторая лежала на талии, не давая отстраниться. Так что девочку правящая тень вспомнила скорее вопреки, чем благодаря его стараниям, и довольно точно её описала.

— Возможно, видения сыграли с ней дурную шутку, — торопливо предположила Лера, поймав убегающую мысль за хвост. — Ты же действительно был опасен для меня, как Охотник.

Но казалось, Андрей её не услышал. Он являл собой картину — ушёл в себя, вернусь не скоро. И лишь дёрнув его за рукав, Лера дождалась следующего:

— Вот зараза мелкая!

— Я? — изумилась правящая тень. Нет, она, конечно, зараза, но уж точно не мелкая.

Андрей, видимо, подумал о том же, потому что весело хмыкнул.

— Ты тоже, вредная моя! Но дело не в этом. Я догадываюсь, кто наплёл тебе про карие глаза и прочее. И поверь, когда я найду эту паршивку, она обязательно извинится.

Сложив два и два, Лера ахнула:

— Подожди, ты хочешь сказать, что это был… розыгрыш?!

— Именно. Я даже скажу тебе, кто его автор. Моя в какой-то степени родственница, Оксана. Приёмная дочь дяди и теневик, который видит будущее. Она действительно предсказательница, но в тот вечер она соврала. Я вряд ли могу быть для тебя угрозой, и Оксанка прекрасно это знала.

— Но зачем? — единственное, что смогла вымолвить Лера. А у Андрея родственники не промах!

— Ревнует, наверное, — пожал плечами парень, — для меня Оксанка как младшая сестренка. Она живёт с родителями, но частенько ко мне заглядывает. Они с Акселем два сапога пара — приходят, когда захотят, и неважно, хочу я их видеть или нет. Помнишь нашу первую встречу? Эта мелкая зараза спряталась в комнате и слышала весь разговор.

Глаза у Леры привычно засеребрились, но к её большому облегчению, в комнате они были одни. Андрей виновато улыбнулся.

— Извини. Я-то уже привык. В общем, ты Оксане сначала понравилась, она посмеялась, мол, давно меня никто не ставил на место, но потом… Потом я стал не очень адекватно реагировать на всё, что касается тебя, и перестал обращать на неё внимания. Не обижайся, Лер, она хорошая девочка, но иногда может почудить.

Лера покачала головой. Девочку надо найти и поставить на учёт как провидицу. Хотя наверно, это уже не её проблема.

— Но мы отвлеклись, любимая моя… — промурлыкал большой кот рядом. Он вновь поднял её руки, так, чтобы Лера почувствовала всё напряжение его тела и понёс в сторону ванной.

… Стоило ли начинать игру? Он младше на целую жизнь и далёк на целую вселенную. Они никогда не встретятся, потому что слишком разные. И именно поэтому их словно притягивает друг к другу. Впрочем, какой уже смысл жалеть? Она со странной нежностью посмотрела на спящего парня. Вырванный из тетрадки листок опустился на стол и, тихо прикрыв за собой дверь, Лера вышла из комнаты.

Я не хочу просить у совести подначки.

В добро и сказку не поверю никогда.

И свой конец я тоже встречу молча.

Как бы жизнь на части не рвала.

И мне не жаль, что этим серым утром,

Сгорит до тла моя уставшая свеча

Ты был последним от судьбы подарком

Она дала мне время для тебя…

Глава 17. А финал получился не очень…

— … Хотите историю? Ладно, будет вам история.

Она с усмешкой оглядела зал. Зал в лице Энаис пообещал внимать.

Лера в очередной раз поразилась её самообладанию. Кто-то недоумевал, кто-то нервничал, кто-то сердился. Энаис же оставалась спокойной. Аксель в шутку называл её мудрым Каа, и Энаис всегда невозмутимо соглашалась. Мол, она, конечно, мудрая, но та ещё змея.

— Что ж, — правящая тень помедлила, собираясь с силами, — начнём издалека. Ширейна действительно встретила своего кукловода. Это вы уже знаете по отчёту Берента. Кукловод, как и Ширейна сейчас находятся под моей охраной. Увы, вопреки мнению А… Охотника, они живы и здоровы. Кстати, Алейсан, — она повернулась к мэру Этан-Нейры, — помнишь, того кукловода, который пробрался к нам и ударил Лизу? Сегодня вы обвинили меня в его пропаже. Так вот, это и был кукловод Ширейны. И естественно, он никуда не пропадал.

— А зачем кукловод Шири ударил меня? — несколько недоумённо спросила Лизка, прикрывая ладошкой рот жениху, — что он вообще забыл у нас?

Лера позволила себе лёгкую улыбку.

— Ширейну и забыл. Пошёл вытаскивать её из лап правящей тени, но в темноте обознался. У него очень сильная привязка, Лиз. Думаю, через полгода Ширейна будет вить из него верёвки.

После возвращения Елисей действительно ни на шаг не отходил от Шири. Лера не знала, о чём с ним говорил Видар, но после этого разговора кукловод изменился. Стал более серьезным и вдумчивым, растерял свою ёршистость и повзрослел. Лере впервые пришла в голову мысль, что Елисей практически ровесник Андрея. Но если первого она воспринимала как мальчика-подростка, то Андрей казался ей заметно старше.

Пока она размышляла, Совет переваривал новость. Собственно, история была не новой, даже малость затасканной. Связанные пары, против которых был весь мир, нередко мелькали в ленте времени и заканчивали по-разному. Иногда им хватало смелости дойти до конца, иногда — нет.

— Что ты будешь делать с кукловодом? — Ригро озвучил общий немой вопрос. Зная Леру, он не сомневался в ответе. Действительно, как может относиться к кукловодам теневик, переживший предательство? Но Ширейна — это не правящая тень, и её история совсем другая.

— Кукловод останется в Эмеральде, как и его родители. За ними присмотрит тайная стража, — Аксель кивнул, подтверждая её слова, — Вейрин, а вам я особенно рекомендую промолчать. Как впрочем и Беренту. Потому что на счёту у хирурга Риталя немало спасённых жизней, среди которых и ваша, если мне не изменяет память.

— Риталь — связанный?! — ошарашенно переспросил Бэр. Вейрин тихо выругался сквозь зубы. Нехорошо было сдавать Алессандро, но теперь Лера не сомневалась, что его семью не тронут. У Берента просто не поднимется рука на того, кто много лет прикрывал ему тыл.

— Связанный, — подтвердила правящая тень, — причем тоже неудачно связанный. Его кукловод — Маргарита Еленская, ныне Риталь.

Эффект был примерно такой же, как при взрыве бомбы. О Еленской слышали многие. Даже Саманта, которая предпочитала Штаты родной Швейцарии.

— Она живая?! — одновременно воскликнули Бэр и Ригро. Лиза подняла вверх бровь, но больше наигранно, чем удивлённо. Алейсан чертыхнулся — видимо, тоже догадывался.

Энаис хмыкнула, Ротер нахмурился, Лоэн оторвался от своих бумажек и начал вслушиваться — неслыханное дело. Саманта с интересом следила за развитием событий. Вейрин ещё не отошёл от предыдущей новости, а Веста неодобрительно покачала головой.

Аксель оторвался от окна. Видимо, всё-таки не выдержал.

— Больше двадцати лет назад у одного теневика был роман с кукловодшей. Молодая шпионка-красавица вскружила ему голову настолько, что он верил каждому её слову. Может, ничего страшного не случилось бы, если б этот теневик не был старейшиной. Еленская — умная девочка, и быстро смекнула, как можно использовать любовника. Она внушила ему мысль, что они связаны кукловодо-теневой нитью. И вместо того, чтобы задуматься, наш теневик сдался. Поверил в сказочку и отдался на милость победительнице.

Оглядев резко притихший зал, Аксель продолжил.

— Однако ж дураком теневик всё-таки не был. Когда по его вине погибло десять молодых стражей — попали в засаду к кукловодам, он очнулся. Стал искать приказ, по которому отправил команду стражей на смерть, и не нашёл его. Любовница помахала приказом и другими весьма "интересными" бумагами у него перед носом и пообещала отдать их своим. Теневик разозлился и устроил на неё охоту. Дальше — предсказуемо. Судьба наказала Еленскую за игру, столкнув её с Риталем на следующий же день. Привязка накрыла её мгновенно, как лавина, а Алессандро девушку даже не заметил. Но видимо, загнанная и отчаявшаяся Еленская задела что-то в его душе. Он вытащил её с того света и увёз подальше от Эмеральда. Предатель тоже вздохнул с облегчением — история благополучно закончилась на смерти Еленской. Но нет. Лет пять назад те самые приказы всплыли и один молодой да наглый кукловод пообещал отдать их правящей тени. Лежать бы этому кукловоду задушенным в канаве, но он предусмотрительно сделал копии. Старейшина проскрежетал зубами, но согласился на шантаж. Потому что Лера бы его не простила. Срок давности не имел для неё значения. И началось. Старейшине давали бумаги, он подписывал. В какой-то момент он создал или его заставили создать Полночь. Всё шло хорошо, пока Элена каким-то образом не докопалась до тех самых приказов.

Аксель смотрел на единственного теневика в зале, в чью вину Лера бы никогда не поверила. Никогда раньше.

— Помнишь, Ригро? Я просил тебя не давать тех клятв, которые не сумеешь выполнить. Ты тогда вполне серьезно ответил, что дружба дороже амбиций.

— Ты сказал, что всё проверяется временем, — криво усмехнулся Ригро, — я помню.

— А ты опять соврал. По иронии судьбы, Элена пошла к Еленской. Дальше вы знаете по рассказу Охотника. Зря ты посчитал его идиотом, Ригро. Охотник догадался, что все подозрительные приказы пришли из Порт-Сокола, то есть от тебя. А Лера, хоть и ревностно относится к своей подписи, не всегда вникает в суть сообщения. Особенно, если ты просишь что-то подписать. Обычно она на ломается на четвёртом листе. Да, Лера, я считал.

После того, как он замолчал, в зале воцарилась тишина. Парадокс: старейшины могли не поверить Аллерин, но полностью доверяли Акселю. Ему все доверяли.

— Ты даже не дашь мне оправдаться? — несколько виновато уточнил Ригро, но сейчас даже Лера видела, как он фальшивит.

— Нет, — Аксель ответил, не задумываясь, — если бы речь шла о ком-то другом, я бы сомневался. Но тебя я знаю хорошо. Были и другие тревожные звоночки. Листовка Полночи у тебя на столе, оторванные коллекционные марки. Я всё думал, зачем тратить марки, которые стоят как хороший автомобиль, если можно использовать обычные. Честно говоря, и о предателе в высших кругах стало понятно, как только участились случаи нападения кукловодов. Заметь, успешного нападения. Ты был в этой истории от начала до конца, Ригро. Ты требовал наказания для Ширейны и так же быстро сменил гнев на милость. Ты видел, как убежал Терри, следовательно, ты мог услышать и Леру, которая собралась к Еленской. Ты один из лучших стрелков, которых я знаю. И наконец, только ты мог использовать дом родителей Леры как базу, потому что в курсе всех охранок, которые там стояли. Я не буду тебя слушать — лично мне всё ясно. И мне плевать, какое решение примет Лера и Совет, я всё равно тебя найду и убью. Моё обещание, в отличие от твоего, остаётся в силе.

Градоправитель, вернее, уже бывший градоправитель Порт-Сокола, медленно поднялся из-за стола. Аксель повернулся к нему. На миг между мужчинами словно сгустился воздух. Ригро сощурился.

— Дружба, обещание… действительно, Акс, какие мелочи по отношению предателю. Ты прав, Лера бы меня не простила. Что было делать?! Легко говорить, когда ты не был заложником ситуации. А представь, минутная слабость сломает тебе жизнь, карьеру и отнимет друзей. Что бы ты выбрал?!

— С чего ты взял, что я бы не простила? — слова Лере давались тяжело. Она тоже встала и медленно пошла навстречу к бывшему другу. — Я всю жизнь тебя прощаю, Ригро. Но место в Совете ты бы действительно потерял. Эта перспектива пугала тебя гораздо больше, чем моя обида. Не лги, пожалуйста, хотя бы сейчас. Когда только власть тебя испортила?..

— Только ли меня?! — он навис над правящей тенью, — а ты? Девочка-подросток, которой позволили играть в людей, как в игрушки. Чем ты лучше, Лера? Что в роду Аммар такого особенного, чего нет ни у кого в этом зале? Тоже, знаешь ли, надоедает, когда ты вечно решаешь за других! Вздорная самовлюблённая девка! Думаешь, ты никому не надоела?!

— Все претензии в письменном виде мне на стол, — Лера смотрела ему прямо в глаза, — потом закрытое заседание Совета и карта Отречения. Вперёд и с песней.

Аксель успел перемахнуть через стол, но никто не властен над временем. Лера хрипло выдохнула, напрягая все мышцы до упора. Показательный конец. Стало очень, очень больно внутри, и дико страшно. Нож медленно, с чавкающим звуком вышел из её живота. Ригро даже не поглядел на свою руку, словно она сделала это без его участия. Откуда же у него взялся нож?..

Мир накренился. Молчать становилось всё труднее, хотелось взвыть. Ещё немного, и она повалиться на пол.

— Но я не Элена, — хрипло прошептала Аллерин, сосредотачиваясь на Грани. Повинуясь её воле, лента петлёй упала на шею опешившему Ригро, и Лера, не задумываясь, резко дёрнула её на себя. Кажется, после этого она всё-таки упала.

Глава 18. Время для тебя

Лере казалось, что она плывёт по реке. По тёмной и тягучей реке забвения, почему-то холодной и неспокойной. Волны то накрывали с головой, то выкидывали её на берег. Она захлёбывалась, теряла силы, но никак не могла справиться со стихией. В какой-то момент она сдалась. Стало всё равно, выберется ли она на берег или тёмная вода накроет её с головой. Но мешали голоса. Они звучали прямо в голове и безумно раздражали. Из-за этого она никак не могла уйти в спасительную тьму.

А потом всё закончилось. Её выбросило на берег — светлую песчаную лагуну. Солнце слепило глаза. Она облегчённо выдохнула и рухнула на песок.

Ощущение полёта долго не прекращалось. Резко стало больно — она ощутила каждую мышцу в своём теле и застонала.

— Посмотри на меня. Я вижу, что ты очнулась.

Голос в тишине прозвучал оглушительно. Лера медленно, с неохотой подняла веки. Когда радужные круги удалось приструнить, она увидела Нейтеру. Сестра сидела рядом и изо всех сил пыталась сдержать улыбку.

— Как ты?

Лера открыла рот, но горло пересохло, поэтому ответ прозвучал как хрип пьяной змеи. Спохватившись, Нейтера помогла ей попить воды.

— Как труп, — честно призналась Лера, опуская голову на подушку. Сестру этот факт не капельки не расстроил.

— Значит, жить будешь, — оптимистично заявила она. Лера фыркнула и огляделась. Вместо райских чертогов Саг-Аше — хотя Нейтера утверждала, что на рай Саг-Аше похож меньше всего — она увидела палату в этан-нейровской больнице.

— Неужели Богиня решила продлить агонию? — хрипло спросила она, подумав, что умирать второй раз ей не хочется. А судя по всему — придётся.

— Она дала тебе время. Этот Новый год не был твоим окончательным сроком, — Нэй замялась, подбирая слова, — в общем, теоретически ты можешь умереть и через н-ое количество лет. Просто кого-то Богиня забирает раньше, кого-то позже. Ксана предлагает тебе бартер — твой максимальный срок в обмен на служение ей после смерти. Она очень не хочет тебя терять.

— Сколько? — только и уточнила Лера. Нейтера покачала головой.

— Не стоит думать об этом…

— Сколько?!

— Не больше десяти лет. Точнее сказать не могу. Лера, успокойся. Просто используй этот шанс на полную.

— Понятно.

Она закрыла глаза. Этот маленький разговор забрал у неё все силы.

Кровать спружинила — Нейтера встала, собираясь уходить.

— Я тебя очень люблю, — вдруг произнесла Лера, испугавшись опоздать, — извини, что редко говорю об этом. Извини, что приказываю и требую, что веду себя как эгоистка, что часто игнорирую твои советы. Ты и девочки — самые близкие мне люди, пусть и не всегда удаётся это показать или сказать.

Несколько секунд сестра молчала. Потом вновь присела на кровать и чмокнула её в щёку.

— Я тоже тебя люблю, глупая старшая сестра.

А дальше время закрутилось, как карусель. Её пичкали разными зельями и таблетками, от которых постоянно хотелось спать. В минуты просвета рядом мелькали знакомые лица. Чаще всего с ней сидела Карин, осунувшаяся и похудевшая, иногда приходила и Азаринка. Девочки пока жили у Риль. Она тоже заглядывала и часто рассказывала Лере про племяшек. У Лизки уже намечался животик, а вот София прикатилась колобком — к пятнадцатилетию сына муж потребовал у неё девочку. Лера вспомнила, что так и не подарила имениннику гитару и расстроилась. Но София заверила, что Ванька даже не вспомнил про подарок, когда узнал о случившемся. Сын Софии был для Аллерин кем-то вроде крестника, поэтому она любила его баловать. Через маму Иван передал Лере амулет, который вырезал из дерева — маленькое солнышко, на удачу, и велел скорее выздоравливать.

Она сжала солнышко в руках, чувствуя, как артефакт щедро делится энергией. Благодаря этому, Лера смогла проболтать с девчонками больше двух часов и заснуть с легким ощущением счастья.

Иногда к ней заглядывал Аксель, иногда — Алейсан. После смерти Ригро на них свалились все обязанности заместителя правящей тени. Терри бывал набегами — Аксель нещадно гонял его по мелочам. Остальные старейшины тоже нашли для неё время. Берент, пряча взгляд, извинился за свои подозрения и предложил мир. Лера, в общем-то, не собиралась на него злиться, но поехидничала для вида. Ширейна пришла в один из вечеров и порадовала тем, что с Юаной и Еленской всё хорошо, обе идут на поправку. Жизнь вошла в привычную колею, только без родителей девушке было очень одиноко. Елисей поддерживал её как мог, но теперь уже у Ширейны началась депрессия. Лера помогла ей разобраться в себе и, кажется, Шири прислушлась к её словам. Ушла девушка, по крайней мере, уже не такая грустная.

Когда посетителей в день перевалило за десяток, Видар наконец спохватился. Он жёстко ограничил рамки посещения, после чего Леру забросали цветами и пожеланиями скорейшего выздоровления.

Андрей не приходил. Она пообещала себе не спрашивать, но всё-таки не удержалась. Карин ответила, что он сидел с ней каждую ночь, а когда она пришла в себя — вернулся домой. Аксель с ним общается, поэтому лучше узнать у него. Лера подумала, что узнавать ни за что не будет. Племяшка подтвердила, что Андрей очень злился на ту шутку с сонным зельем. Лера с улыбкой перевела разговор на другую тему, но сердце у правящей тени болело.

Выписали её — страшно представить — ближе к концу января. Андрей так и не появился. "Оно и к лучшему" — решила Лера, с головой окунаясь в дела.

Как ни парадоксально, когда хочешь забыть о чём-нибудь, то думаешь об этом постоянно. Впрочем, легко ли достать занозу из сердца?.. Лера с тоской посмотрела в усыпанное звёздами небо и поёжилась. На крыше её ждали холодные ветра и белые хлопья снега. Ненастная нынче выдалась зима. Температура постоянно уползала за ноль, а в окно стучались недовольные вихри снежинок. Для Этан-Нейры такая погода была в новинку. И Лере отчего-то казалось, что хозяйка-зима хочет помочь ей и навсегда заморозить душу.

Она сидела на крыше этан-нейровской резиденции уже больше часа, и даже тёплая как батарея куртка не спасала. Пора было спускаться вниз и браться за дела. Прошло четыре дня с тех пор, как её выписали. Работа не клеилась — она часто отвлекалась, а если и получалось сосредоточиться, то ненадолго. Видар предупредил, что до полного восстановления ей далеко, поэтому сильно напрягаться не стоит. Жизнь тянулась медленно, короткими шагами и тяжёлыми длинными размышлениями.

Аксель появился на крыше незаметно, с пледом в одной руке и дымящейся кружкой в другой. Чай он сунул Лере, а пледом укрыл её поверх куртки. Отошёл, посмотрел на дело рук своих и поморщился.

— Боюсь, это сильно не согреет. Может, пойдёшь вниз? Тебе только воспаления лёгких для полной картины не хватало.

Словно в противовес его фразе, Лере стало очень тепло. Чай оказался вкусным, с клубничным вареньем, и грел руки не хуже варежек.

— Ещё немного посижу, — воспротивилась она. Аксель вздохнул. Этот ответ он слышал уже третий раз.

— Опять страдаешь? — осведомился глава тайной стражи, присаживаясь рядом, — тебе не надоело?

— Нет, — коротко ответила Лера. Она положила голову на плечо Акселя и закрыла глаза.

— Понятно. Он тоже страдает.

Лера уловила в его голосе нотку ехидности, но остаться равнодушной всё равно не смогла.

— Врёшь. Я догадываюсь, какая у него было цель. Он получил, что хотел, поставил галочку в своём длинном списке и забыл обо мне. Это правильно, на самом деле. Просто я надеялась, что ему хватит смелости прийти и поговорить, поставить точку. Но я не в обиде.

Аксель тихо рассмеялся, прижимая её к себе. Лера шмыгнула — она страдает, значит, а ему смешно!

— А почему ты не пойдёшь и не поговоришь с ним?

— Издеваешься? Зачем, Акс? Что я могу ему сказать?

— Мм… Например, что тебе плохо, и ты хочешь его увидеть?.. — предположил Аксель под её скептическим взглядом. — Не ищи сложностей там, где они не нужны, Лера.

— Ты в своём уме? Это всего лишь небольшая интрижка, даже не романчик. Без прошлого и будущего. Я не вижу смысла раздувать историю на пустом месте. Он мне не пара, я ему тоже — мы оба прекрасно это понимаем и принимаем. Надо немного подождать и выкинуть его из головы, точка!

С этими словами она решительно отвернулась, показывая, что тема исчерпана. Но едва ли это когда-то останавливало Акселя.

— Знаешь, Лер, ему тоже тяжело, возможно, даже тяжелее, чем тебе. Андрей — загадка для меня. Честно говоря, я никогда не считал его учеником или протеже… мы всегда были на равных. Иногда он лучше меня разбирается в том, о чём знать вообще не должен, — Аксель замолчал. Лера смотрела на него во все глаза. — Я так и не смог его до конца раскусить. Как бы я не спрашивал, он уходит от ответа. То, что Богиня дала тебе время именно сейчас, только добавляет вопросов… Но это не важно. Он недавно признался мне, что никогда не влюблялся. Ни разу. Ему хватало одной симпатии для постели. Поэтому он действительно испугался, когда ты стала ему нужна. С одной стороны, вы не пара, с другой… С ровесницами Андрею не интересно, а тебе нужен тот, за кого ты сможешь спрятаться, а не кого будешь защищать. Кто-то сильный, но способный тебя зажечь. Подумай, Лера.

Через неделю она сдалась. Когда Аксель пригласил её на концерт классической музыки, проходящий в Берне, Лера покорно согласилась. Не удивилась она и тому, что за день до концерта Аксель неожиданно заболел. Классику он не любил, и насиловать притворца, требуя составить ей компанию, Лера не стала.

Имя на билете её порадовало и огорчило одновременно. Валерий Ямиров был популярен среди любителей классической музыки как на родине, так и заграницей. Лера хотела сходить на его концерт ещё в прошлом году, но не получилось по времени. И вот, наконец, у неё есть шанс послушать без сомнения, одного из лучших пианистов мира.

Только бы не встретиться с его сыном.

Она задумчиво сбрызнула шею духами и поглядела на себя в зеркало. Волосы убраны в "ракушку" и украшены серебристыми шпильками-листьями. В ушах — большие серёжки-кольца. Белое платье с золотистым ободом на шее, широким поясом и слегка асимметричным подолом. Босоножки на каблуке. Моль бледная, подвид: болезненная. Словно издеваясь, Аксель обнял её за талию и весело оскалился:

— Красавица!

Лера хлопнула его по руке. Хоть бы пару раз покашлял для вида, что ли!

А концерт удался на славу. Она выключилась из жизни на три часа, позволяя музыке привести себя в равновесие. Это всегда помогало. Мелодии то ускорялись, пугая резкими всполохами звука, то ослабляли хватку чем-нибудь мягким, лиричным, приносящим умиротворение и грусть. Лера очнулась, когда в проходах уже собралась очередь. Она запоздало выскочила и поспешила покинуть зал.

Вместе с билетом у неё был пропуск на фуршет в честь дня рождения музыканта. "Поздравлю, выражу благодарность за чудесный концерт и уйду" — решила Лера, проходя в нарядно украшенный зал. Вот здесь, судя по стоимости костюмов, действительно был королевский приём. Валерий Ямиров стоял рядом с женой, и смотрелись они странно. Высокий, улыбчивый брюнет, которому едва можно было дать пятьдесят, и низенькая круглая шатенка с цепким орлиным взором. Её шляпка с красной розой едва доставала мужу до груди. Даже удивительно, как с таким цербером Андрей не превратился в маменькиного сынка. Каждую подходящую к мужу женщину мадам одаривала взглядом надзирательницы из тюрьмы строго режима.

Андрей был очень похож на отца, и Лера поразилась тому, как могла не замечать эту схожесть. Хотя в том медведе, открывшем ей дверь два месяца назад, не было ничего, что намекало бы на известных родителей.

Она с улыбкой подошла к именнику, минуя фейс-контроль в лице его жены — к счастью, именно в этот момент её отвлекли организаторы. Хотя Лера готова была поклясться, что зуд между лопатками ей не привиделся. Ямиров-старший тоже воспользовался паузой — он игриво подмигнул Лере и взял её под локоть, рассказывая какую-то забавную историю, произошедшую в аэропорту. Узнав, что она тоже говорит по-русски, мужчина обрадовался ещё больше. Обычно такое внимание её напрягало, но если сын был мастером по очарованию, то отец уже считался ветераном дела. Она веселилась ровно до того момента, пока музыкант не воскликнул:

— Андрей! Андрей, иди сюда!

Удержаться и не поднять глаза Лера не смогла — пересилило любопытно. Строго говоря, она догадывалась, что Аксель не просто так затеял эту схему, но встречи с Андреем надеялась всё-таки избежать.

Охотник без преувеличения был хорош. Костюм ему шёл, сидел идеально и только подчёркивал ладное сложение тела. Лера оглядела его снизу вверх, от начищенных ботинок до непослушных чёрных вихров на затылке. Внизу живота сладко заныло, напоминая о том утре. Она прикусила губу, подавляя такие ненужные сейчас чувства.

Андрей подошёл стремительно, обдав тяжёлым ароматом туалетной воды. У Леры закружилась голова от столь резкого запаха. Зачем, называется, выливать на себя пол ведра парфюма?

— Осторожно, пап, мама близко, — ехидно хмыкнул он, но глаза оставались колючими. Лера невольно сглотнула.

Ямиров-старший медленно оглянулся, обнаружил яростный прищур жены и тихонько отпустил локоть Леры.

— Простите, я вынужден ненадолго покинуть вас. Андрей, надеюсь, ты не дашь прекрасной леди заскучать, — он несколько виновато улыбнулся Аллерин и быстро ретировался. Провернуть такой же трюк и незаметно исчезнуть не удалось — Охотник вцепился в её локоть, как схвативший жертву капкан. Пришлось сделать вид, что она просто переступила с ноги на ногу.

— У тебя такая ревнивая мама? — светским тоном осведомилась Лера. Андрей смерил её подозрительным взглядом.

— Это больше для профилактики, чем настоящая ревность, — снизошёл он до ответа, — как ты себя чувствуешь?

— Лучше, чем вчера, — рассеянно произнесла она и уже в голове додумала — но хуже, чем две минуты назад.

— То есть, тебя можно снова убивать?

Отличная постановка вопроса. Неужели он ещё злиться на то сонное зелье? Боже Рейлин, что тут такого? Хотя надо признать, она сильно перепугалась, когда Андрей выразил желание пойти с ними на совет. Причём так… категорично выразил, совершенно не собираясь принимать во внимание её мнение. Словно чувствовал, что Ригро может что-нибудь выкинуть. Аргументы Леры он не слушал, и правящая тень едва ли не впервые в жизни наткнулась на глухую стену. Самое обидное, что Аксель принял бы сторону Андрея — он тоже настаивал на дополнительной охране, но Лера только махнула рукой. Охрана — смешно, а брать Охотника с собой — страшно. Ригро в первую очередь мог ударить по самому слабому. Ничего умнее, чем усыпить Андрея, ей в голову не пришло, а он покорно выпил из поданной ему чашки.

История, конечно, всё расставила по местам, но Леру не убедила. Андрею нечего было делать на этом совете, и она искренне не понимала, как можно считать иначе.

Но ответить она не успела. Проходящий мимо гость, спешащий, видимо, к Ямирову-старшему, задел её плечом, и не ожидающая подвоха Лера полетела прямо на Андрея.

Стало неловко. Она упёрлась ладонями ему в грудь и попыталась отстраниться. Зато выяснила причину ореола духов — на близком расстоянии от него ощутимо пахло потом. Вопреки логике, этот запах понравился Лере больше, чем дикий парфюм.

Эта секундная близость в ней что-то сломала. Невольно вспомнились и поцелуи, и те слова, что он шептал, и движения, в одном ритме, в одном дыхании, с ней и в ней. Он пах примерно так же, ещё немного собой — осенним листьями, и лежать рядом после хотелось бесконечно.

Андрей не отпустил. Лера машинально прижалась к нему, прогнувшись в талии, и на миг забыла о том, что где-то поблизости бродит Цербер. Впрочем, сколько у её сына случайных интрижек?..

— Почему ты не приходил? — руки невыносимо хотелось запустить в его шевелюру, но Лера ограничилась тем, что погладила его по запястью. Ладошку сразу перехватили и поднесли к губам.

— Потому что после этого меня точно заставили бы жениться, — отшутился он.

— Андрей, — она машинально поправила ворот его рубашки, — жениться я тебя точно не заставлю. Особенно на себе. Максимум, на что могу решиться — это ребёнок, но и тогда к тебе не будет никаких претензий.

Кажется, от её откровенности парень слегка опешил.

— Ты хочешь ребёнка? — недоумённо спросил он. Лера кивнула.

— Да, ещё одну девочку в наше женское царство.

Андрей только усмехнулся.

— А ты знаешь теорию храмовников о том, что ребёнок рождается того пола, кто из родителей сильнее?..

— Именно поэтому у меня может быть только девочка, — мягко улыбнулась Лера недогадливому Охотнику. В ответ на неё посмотрели очень снисходительно.

— Хорошо-хорошо, предлагаю пари — если будет мальчик, ты выходишь за меня, а если девочка, то ладно уж, останешься неокольцованной.

— Интересное пари для людей, знакомых от силы месяц. И потом, а если мне не понравится процесс?

Это была провокация ради провокации, но Лера не удержалась. Тем более зная, как щепетильно Андрей относится к таким вопросам.

— Я готов выслушать ваши жалобы в ближайшее время, — вкрадчиво и немного зловеще произнёс он, — например, в гримёрке театра есть удобный диванчик…

— Андрей!!!

Увлёкшись, мальчик прижал её к себе и уткнулся носом в волосы. На них уже стали оборачиваться остальные гости.

— Либо диван в гримёрке, либо я изнасилую тебя за во-о-он той широкой колонной.

Спрашивать, а не оборзел ли он было бесполезно — оборзел и давно.

— Андрей, к твоему сведению, мне шестьдесят лет и…

— Расслабься, бабуля, я уже смирился со своей геронтофилией, — промурлыкал мальчик, и Лера подавила жгучее желание его ударить. — Кстати, шампанское для юных и неискушённых дев ожидает вас в холодильнике, леди Шерлок, — желание только усилилось. — Сдаёшься, Лера?

Она запрокинула голову, рассматривая его довольную физиономию.

— Я попрошу Акселя сменить тебе амплуа, — задумчиво произнесла правящая тень, — ты не охотник, Андрей, ты самый натуральный дятел.

Уже ночью, вернувшись в Этан-Нейру, она обессилено упала на стул перед зеркалом. Медленно, под одной, вытащила шпильки из растрепавшейся причёски, и в сотый раз спросила себя, что это было. Разве может женщина её возраста и статуса зажиматься с молодым мальчиком по гримёркам?.. Она явно тронулась умом.

Лера вытянула последнюю шпильку, позволив волосам упасть на плечи, и внезапно насторожилась. Колец она не носила — не любила, но сейчас на пальце откуда-то взялся золотой ободок. Она осторожно сняла его и повертела руках. Тонкое кольцо, с маленькой птичкой, распахнувшей крылья. Камней было много, трёх цветов — синие, зелёные и белые — в три ряда, на крыльях. Потрясающе красиво.

Стоп. Откуда кольцо? И как оно появилось на пальце? Золотая птица из воздуха — это что-то новенькое в её жизни. Лера знала лишь один момент, когда она могла не заметить появление кольца, и этот момент её немного смущал.

Телефон свистнул, отвлекая от размышлений. Она взяла его в руки и заглянула в сообщение. Впрочем, там была всего одна фраза.

"Догадалась, леди Шерлок?"

Аллерин уткнулась лбом в зеркало и громко расхохоталась.

Два года спустя

Дверь скрипнула, привлекая к себе внимание. Но Лера даже не повернулась, продолжая смотреть в окно. Декабрь только начинался. В Этан-Нейре было свежо и солнечно, сверкали умытые ночным снежком крыши и шпили резиденции. Вокруг разливался бодрящий запах хвои. Красивое утро.

Пожалуй, самое лучшее за последнее время.

— У тебя что-то срочное? — не оглядываясь, спросила Аллерин у своего помощника. Работать не хотелось. Хотелось гулять по парку, дышать свежим воздухом и наслаждаться жизнью. Она подставила лицо солнечным лучам и зажмурилась как девочка.

— Я принёс статьи о попытке переворота у Лун. Вы просили, помните?

— Да-да, — рассеянно кивнула Лера, — положи на стол, я потом посмотрю.

Терриан укоризненно вздохнул, но просьбу выполнил. Обернувшись, она заметила его недовольную мордашку. За два года помощник вытянулся, возмужал и похорошел. С Карин они всё-таки разошлись, но общаться не перестали. Лера даже порадовалась такому исходу — будущей правящей тени нужен союзник в Совете Старейшин. Любовь — понятие эфемерное, куда лучше иметь за спиной надёжного друга. А в том, что Терри однажды возглавит Совет, Лера не сомневалась.

— Что случилось? — она упала в любимое кресло и повернулась к помощнику. Дел было много, но желание работать стремилось к нулю. Пришлось вынужденно брать отпуск в фирме — Макс, конечно, побурчал, но отпустил её. Впрочем, последний месяц даже старейшины старались не загружать правящую тень. Сначала она чуть не угодила в больницу с нервным срывом, а через пару недель вообще отравилась. Да так сильно, что последствия мучили до сих пор.

— Вы себя в зеркале видели? — Терри сложил руки на груди, скептически оглядывая её с головы до ног. Кажется, помощник решил заменить ей Андрея. Наглеет. Впрочем, куда без наглости в политике?

В зеркале действительно отражалось пугало. Лера покачала головой.

— Кстати, — спохватилась она, — я уйду после одиннадцати, отмени все дела на сегодня. У меня… личная встреча.

Можно было не уточнять, но Лера прекрасно знала, для кого старалась. Терри сощурил глаза. К счастью, в отличие от Акселя, он не стал задавать лишних вопросов. Только ехидно уточнил:

— На личную встречу в таком виде? А вы мастер в устрашающих акциях…

Вместо ответа Лера бросила в него карандаш. Попала бы, но этот мелкий мерзавец успел вовремя сбежать. За дверью раздался злодейский хохот. Ну зараза! Испортили они всё-таки парня. Какой милой и, главное, молчаливой, лапочкой он был раньше!.. Куда всё делось?

Перед встречей Лера приняла душ и переоделась. Волосы убрала в причёску-ракушку и даже немного подкрасила глаза. Что ж, по крайней мере у пугала появилось лицо и приятный запах. Но Видар, как и зеркало, не оценил её стараний. Заметив правящую тень, храмовник споткнулся и тихо выдал что-то нецензурное.

— Быстро в кабинет! — приказал главный врач. Лера покорно поплелась следом за ним. По хорошему, к доктору следовало зайти ещё месяц назад, но только сейчас она позволила себе выходной. Андрей вообще грозился за ручку её притащить… их ссоре Лера даже обрадовалась. Она безумно устала от командного тона Охотника и его ревности.

Только скучать начала уже на третий день.

Следуя указаниям Видара, правящая тень разулась и легла на кушетку. Врачи-храмовники не чурались достижений техники, но осмотр всё-таки проводили своими силами. Одну руку Видар положил ей на голову, вторую — на живот и замер. Она почти закончила мысленный список дел, когда храмовник наконец очнулся. Его странный взгляд Лере не понравился.

— Я больна? — устало осведомилась тень, поправляя выпавшие из причёски пряди. Как надоело… Пойти что ли и коротко подстричься?..

— В какой-то мере, — уклончиво ответил доктор, разрешая ей сесть. Лера удивлённо подняла бровь:

— Это смертельно?

Видар моргнул и отрицательно замотал головой:

— Нет, конечно, нет. Однако и не пустячная инфекция. Боюсь, вам придётся кардинально изменить образ жизни.

У Леры словно опустились руки. Болеть ей всегда было некогда. Но видимо, за излишнюю самоуверенность тоже надо расплачиваться.

— Успокойтесь, — неожиданно улыбнулся доктор, — вашей "заразе" девять недель и она нуждается в позитивном настрое. Вернее, не она, а он. Скорее всего, у вас мальчик. Вы беременны, Аллерин.

В первую секунду она ничего не поняла. Какая беременность? Какой мальчик?

— Вы же сами говорили, что это невозможно, — фыркнула она. Кажется, храмовнику тоже нужен отдых, раз он допустил такую ошибку. Свой приговор она получила ещё два года назад и бередить старую рану не желала. Нет, теоретически с ней всё было в порядке, но… возраст есть возраст. Энаис, конечно, рожала и в пятьдесят, но для неё это были не первые роды.

— Я сказал — маловероятно. Про невозможно речи не было, и ваша коллега тому пример, — невозмутимо парировал Видар, имея в виду Лизку. Но его слова Леру не впечатлили. Впрочем, проверить легче лёгкого. Достаточно спросить у любого теневика — через Грань её раса могла видеть не только беременность, но и пол ребенка, и его расу.

Видар покосился на неё с сомнением. Храмовник поднялся и пригласил Леру за стол, попутно вытаскивая из вороха бумаг пустой бланк.

— Так-с, — потянул он, — а в чём, собственно, причина вашего недоверия? Среди теней поздняя беременность не такая уж редкость. Да, чаще это вторые или третьи роды, но сам факт. Серьёзных проблем со здоровьем я не вижу. Так что возраст и болезни не помеха, а что ещё? Насколько я могу судить, отсутствием внимания вы тоже не страдаете, а ваш последний фаворит — мужчина молодой и импульсивный. А как известно, чем мужчина моложе, тем легче от него забеременеть.

Лера пристально посмотрела на доктора. Очень пристально.

— Мой фаворит?..

— Охотник, — кивнул Видар, старательно игнорируя её взгляд. — Бросьте, Аллерин, я же не слепой. Молодой человек не отходил от вашей постели, когда вы едва не погибли два года назад, из-за вас пошёл на конфликт со старейшиной Берентом. Не говоря уже о том, что я официальный врач этан-нейровской резиденции, и про "увлечение" правящей тени мне не рассказал разве что ленивый.

Ещё утром она была уверена, что привыкла. Ничего подобного. Женщина спрятала лицо в ладонях, чтобы хоть как-то скрыть смущение. Щёки горели — на миг ей показалось, что от холодных пальцев сейчас поднимется пар.

— Мы уже две недели в ссоре, — ответила она, наконец справившись с собой, — поэтому я никак не могла забеременеть.

— А я сказал — две недели? — сварливо осведомился доктор, — уже два месяца, Аллерин. Роды будут ориентировочно в июне. И не переживайте насчёт Охотника. Во-первых, сейчас не время нервничать, а во-вторых, эта любовь несомненно пошла вам на пользу.

Только оказавшись на улице, она вдруг поняла. Мечта ещё не сбылась, но уже словно постучала в окно. У неё будет ребёнок. Лера замерла, вглядываясь в темнеющее небо. Лёгкий пушистый снежок доверчиво ложился в протянутую ладонь. До Рождества оставалось меньше месяца. Рядом с госпиталем украсили мохнатую ель, а на её верхушке посадили маленького ангела, который расправил крылья. Лере вдруг показалось, что он смотрит прямо на неё и улыбается.

Резкий порыв ветра — и к ногам ластится сложенный в трубочку листок. Такие предсказания раздавали артисты на главной площади, чтобы подарить людям ощущение праздника. От больницы до площади совсем недалеко — возможно, кто-то просто выронил записку по пути.

"Дорога к счастью — самая противоречивая из всех. Нам говорят — не существует этого счастья, но если однажды, улыбаясь, ты почувствуешь, что так — правильно, знай же — ты его нашёл."

Лера неожиданно для себя подмигнула ангелочку и, накинув капюшон, отправилась… нет, не домой. Она решила забежать к одной старой знакомой.

В её апартаментах было очень тепло, неуловимо пахло огнём и мандаринами. Она сменила верхнюю одежду на майку и домашние штаны-шаровары. Два месяца. Аллерин стремительно подошла к высокому зеркалу и оглядела себя. Увы — кроме слегка зеленоватого вида и синяков под глазами, больше никаких изменений. Вспомнив беременную Лизку, она попыталась представить себя такой же. Воображение легло сразу, как синий экран компьютера. Лера тихо засмеялась.

С другой стороны, она никогда не могла представить себя с короткими волосами.

— И как прошла твоя личная встреча? — на слове "личная" был сделан особый акцент. Лера посмотрела сначала на Андрея, потом — на горящий камин, и мысленно застонала. Как же надо было увлечься, чтобы не заметить появление мужчины.

— Благодарю, замечательно, — не поворачиваясь, улыбнулась она. Глаза у Андрея стали холодными и колючими, как ледяной дождь, хотя казалось бы кареглазым это не свойственно. — Я скоро получу предложение, от которого не смогу отказаться.

Самое забавное — она ни капли не соврала. Охотник прищурился, на его щеках чётко выступили скулы. Когда он злился, то выглядел старше и привлекательнее… Не всегда, но сейчас Лера искренне наслаждалась моментом. Последние месяцы его ревность стала невыносимой. Раз ему хочется услышать об измене… зачем отказывать любимому в удовольствии?..

— Предложение чего?

— Руки и сердца, Андрей, руки и сердца, — пропела она.

— От кого?

Лера приложила палец к губам, разглядывая мужчину в зеркале. Судя по серьёзному виду, она слегка переборщила.

— Какой ты любопытный, — хмыкнула женщина, — хорошо. С этим человеком мы однажды поспорили, и сегодня я узнала, что проиграла спор. Так что увы, мне придётся принять его условия.

— Это причёска — тоже его условие? — задумчиво потянул Охотник, прикасаясь к её свободной от волос шее. Работа старой подруги Лере понравилась — по-мужски короткий затылок и несколько длинных прядей впереди, обрамляющих лицо.

Однако резкая смена темы её напрягла.

— Нет. Мне просто захотелось перемен.

Андрей промолчал. Почувствовав губы на своей шее, Лера немного струхнула. Это бы странно — наблюдать в зеркале за его ласками. Машинально она прижалась к своему мужчине, и не заметила, как его руки забрались под майку.

— Андрей! — возмутилась правящая тень. Он хмыкнул ей в шею, а ладони мягко погладили живот.

— У меня не такая плохая память, как ты думаешь, милая. И не такие крепкие нервы, — насмешливо добавил он, — сейчас ты вполне могла убрать кого-нибудь моими руками. Кстати, это на будущее, если моя дорогая жена надумает завести любовника… помоложе.

— Андрей! Ты что, знал?

— Аксель сегодня сказал. Велел требовать с тебя долги, — с тем же довольным оскалом продолжил Охотник. Правящая тень со стоном подняла глаза к потолку. Личная жизнь?! Какая к кукловодам здесь вообще возможна личная жизнь?!

— Это вообще была шутка, — пробурчала она, — и ничего больше, и я вообще не собираюсь за тебя замуж. Андрей?

— М?

— Ты хоть рад тому, что у нас будет ребёнок?..

После этих слов руки, поглаживающие её живот, недоумённо замерли.

— Знаешь, похоже мне надо временно забыть о малыше и тщательно заняться его мамой. У мамы определённо что-то с логикой. Да, чёрт побери тебя, Лера, с твоими шуточками, я счастлив! Мне просто… просто пока реально не верится.

Она с облегчением положила голову ему на грудь. Честно признать, если Андрей знал про ребёнка, то шутка действительно вышла опасной. Но боже Рейлин, как она соскучилась. Потёрлась как кошка о его шею и едва не замурлыкала. Ох-х. Кажется, с фразой про маму кто-то не шутил.

От поцелуев закружилась голова. Она чуть не упала, когда его ладони принялись ласкать грудь через майку.

— Говоришь, замуж не хочешь? — с ленцой потянул Андрей, стягивая свитер, — ладно. Будем уговаривать. Лера неожиданно поняла, что согласна капитулировать, но — уже поздно.

Больше книг на сайте - Knigoed.net


Оглавление

  • Пролог
  • Глава 1. Первая встреча
  • Глава 2. Дела политические и неприятные
  • Глава 3. Интриги, нападения и шампанское
  • Глава 4. Новые факты и старые лица
  • Глава 5. Такое кино
  • Глава 6. "Никогда такого не было, и вот опять…"
  • Глава 7. Диверсия сестры, или сложные родственные связи
  • Глава 8. Дважды не умирают
  • Глава 9. Новый омут, новые черти
  • Глава 10. Время для… предсказаний
  • Глава 11. Полдень и Полночь
  • Глава 12. О дружбе и коварных планах
  • Глава 13. Охотник
  • Глава 14. По краю
  • Глава 15. Театр уехал, но драма вечна
  • Глава 16. Когда закрывается одна дверь…
  • Глава 17. А финал получился не очень…
  • Глава 18. Время для тебя
  • Два года спустя