КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 412453 томов
Объем библиотеки - 551 Гб.
Всего авторов - 151314
Пользователей - 93981

Впечатления

кирилл789 про Малиновская: Чернокнижники выбирают блондинок (Любовная фантастика)

а ещё деревенская девка своей матери, деревенской тётке, указывает, что готовить на завтрак.) а ещё она, в СЕМНАДЦАТЬ лет (!) гуляет. иногда - до озера и обратно. а её "жених, которому ВОСЕМНАДЦАТЬ, тоже там гуляет! в разгар ЛЕТНЕГО РАБОЧЕГО дня! в СЕЛЕ!
и почему-то деревенская девка купается или в платье, или - голышом. других вариантов она не знает.
а ещё, ей показывают застёжку плаща чернокнижника, который нашли у неё в кармане, и спрашивают: "ты зачем с этим чернокнижником связалась?" а девка не понимает почему на неё злятся.)
то есть: мужик дал плащ прикрыться; застёжка с плаща; чернокнижник; злость и бешенство окружения, задающего такие вопросы; у неё в логическую цепочку не связываются.
раньше я думал, что это такой писательский приём. потом думал, что просто неграмотность, необразованность не даёт таким "писательницам" изложить сюжет. сейчас я понимаю, что они просто дуры.
есть несколько признаков таких: если споткнулась, упала, стукнулась; если её бьют всё время;

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Волкова: Академия магии. Бессильный маг (СИ) (Боевая фантастика)

довольно интересно

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Ведышева: Звездное притяжение (Космическая фантастика)

писала девочка-подросток?
мне, взрослому, самодостаточному, обременённому семьёй, детьми, серьёзной работой, высшим образованием и огромным читательским опытом это читать невозможно.
дети. НЕ НАДО ПИСАТЬ "книжки". вас не будут читать и, что точно, не будут покупать. правда, сначала вас нигде не издадут. потому что даже для примитивных "специалистов" издательств, где не знают, что существуют наречия, а "из лесУ", "из домУ", "много народУ" - считают нормой, ваша детская писательская крутизна - тоже слишком.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Шилкова: Мострал: место действия Иреос (Фэнтези)

длинное-длинное и огромное предисловие заполнено перечислением 325 государств, в каждом государстве перечисляется столица, кто живёт в государстве, в каждой столице - имя короля, иногда - два короля, имена их жён, всех детей, богов по именам. зачем?
я что, это всё ДОЛЖЕН запомнить?? или - на листочек выписать?
мне что, больше заняться нечем???
автор, вы - даже не знаю как вас назвать. цивильного слова нет.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
кирилл789 про Богатикова: Мама (Любовная фантастика)

не был бы женат и обременён спиногрызами, сбегал бы к г-же Богатиковой посвататься.)
превосходно. просто превосходно.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Богатикова: Портниха (Любовная фантастика)

читала жена. читала и хихикала. оказалось, что в тексте есть "мармулёк", а так она зовёт мою любимую тёщу.) а потом оказалось ещё, что разговоры матери и дочери как списаны с их семейных разговоров.
в общем, как я понял Ольга Богатикова станет нашей домашней писательницей. мы любим умных людей.)

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Малиновская: Чернокнижники выбирают блондинок (Любовная фантастика)

деревенская девка, которую собрались выдать замуж и готовить не умеет? точно фантастика! дальше не стал читать

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Сиделка для вампира (СИ) (fb2)

- Сиделка для вампира (СИ) 1.11 Мб, 338с. (скачать fb2) - Анастасия Ариаль

Настройки текста:



Анастасия Ариаль Сиделка для вампира

Пролог

Есть забавная теория, что все люди делятся на две группы: любимчики богов и неудачники. С самого рождения наши судьбы предрешены высшими силами, но нам не известна наша роль в этом вселенском спектакле. Однако, ты должен стараться изо всех сил, чтобы доказать богам свою полезность и значимость. Но что делать, если весь мир повернулся к тебе не особо приятным местом, и все твои действия приводят к одному — проблемам?

— Чего задумалась, девчонка? — кучер щёлкнул поводьями и лошади прибавили темпа, из-за чего старая карета, держащаяся в целом состоянии на честном слове, заскрипела ещё сильнее.

— Да так, о своём, — неохотно ответила я простоватому мужику в дешёвой одежде и бесформенное шляпе, повидавшей на своём веку многое. — Думаю, за что я прогневала богов, раз приходится постоянно отгребать по полной программе?

— И чего же ты сделала, девчонка? — мужик посмотрел на меня с искреннем интересом, не понимая, что я не особо рвусь продолжать эту неприятную для меня беседу.

— Да так, перешла дорогу не тем людям, за что и поплатилась этой милой ссылкой.

— Аж ссылкой? — воскликнул кучер, и карета подпрыгнула на очередной яме, из-за чего я чуть не свалилась с узенькой скамьи. — Так ты что, прям туда едешь?

— Ага, — мрачно подтвердила я, одёрнув рукава своего старого платья, из которого уже давно выросла. — Кто по своей воле в эту дыру сунется?

— Это да, — мужик закивал, подстёгивая лошадей. — Тут редко приезжие появляются, а всё из-за этого. Чтоб боги поскорее прибрали его к себе.

Карета подпрыгнула снова и в этот раз всё же не выдержала. Что-то хрустнуло и колесо бодро покатилось по дороге, отдельно от всего остального. Из-за этого наш престарелый экипаж перекосило и я неумолимо заскользила вниз по скамье. Но в последний момент мне удалось ловко спрыгнуть на промозглую землю. Мужику повезло меньше, и он шумно свалился на дорогу. Охнув, извозчик схватился за локоть.

— Да чтоб их всех, — пробормотал мужик сквозь сжатые зубы и задрал рукав рубахи.

— Подождите, я помогу, — сказала я, заметив кровь на руке мужчины.

— Ты что, знахарка? — мужик недоверчиво посмотрел на подошедшую меня.

— Нет. Просто ведьма, ну и оборотень немного, — честно ответила я, но судя по лицу мужика, он мне не особо поверил.

Эх, ну и ладно. Какая разница, верит он мне или нет? До места я почти добралась, дальше и пешочком можно. Только этого подлатаю. Присев на карточки, взяла мужчину за локоть и призвала Силу. Изнутри по телу разлилось тепло и ладони привычно замерцали изумрудным светом. А потом я почувствовала зуд на голове и внизу спины.

— Это как же? — удивлённо уронил челюсть мужик, глядя на мои волчьи ушки с серебристой шёрсткой. Это он ещё моего хвоста не видел!

— Говорю же, я на половину оборотень и на половину ведьма, — устало пробормотала я, залечивая не особо большую рану извозчика. — Всё. Думаю, теперь мы в расчёте за вашу помощь?

— Д-да, — рассеянно ответил мужик, продолжавший пялиться на мои волчьи ушки. — А ты того, не боишься к нему идти то? Его племя ваших не жалует.

— Нет у меня никакого племени, — буркнула я, заставляя ушки и хвост исчезнуть. — Я сама по себе.

— Да всё же оборотень, да к нему в логово…

— Хватит, — я резко перебила мужчину, который, сам того не зная, озвучивал мои собственные страхи. — Да, я оборотень! И иду к вампиру в логово! Но это не моя прихоть. У меня был выбор только между плахой и этой работой. Так что хватит смотреть на меня с такой жалостью. Я же не на смерть иду.

Вообще-то, смерть может была бы лучшим вариантом, нежели моя ссылка в логово к тысячелетнему вампиру. Эх, одна надежда, что ему будет противно вообще прикасаться к такой грязнокровке, как я. Не оборотень, не ведьма. Сплошное недоразумение для всего мира.

Достав из покосившейся кареты потёртую сумку со своими скромными пожитками, я скороговоркой проговорила слова благодарности и попрощавшись, поползла по разбитой дороге к виднеющемуся старинному замку. Доживу ли я до завтра? Если нет, то никому и дела не будет. Разве что порадуются, что одной преступницей станет меньше. Шмыгнув носом из-за проснувшейся жалости к самой себе, взяла сумку в другую руку и поковыляла дальше.

Глава 1

Стоя у ворот замка, я в растерянности оглядывалась, не зная что делать дальше. Не магического звонка, не дверного молотка, ничего нет! И как мне внутрь попасть? Без особой надежды я ещё раз подёргала опущенную решётку и плюхнулась на землю. Ноги болели от непривычно долгой прогулки. Раньше я жила в городе, пусть и не в самом лучшем его районе, и столько ходить мне не приходилось.

— Плюнуть бы на всё и свалить, — печально сказала я и в который раз потёрла запястье с татуировкой рабыни.

Ещё несколько дней назад я была свободной. Жила в маленькой комнатушке, работала в аптеке знахаркой, перемалывала там лекарственные травы, да лечила не особо сложные недуги. А по ночам подрабатывала ведьмой, принимая незаконные заказы от сомнительных личностей, изготавливая запретные амулеты на крови или же разыскивая людей по их вещам.

А что ещё оставалось мне делать, чтобы заработать себе на кусок хлеба и оплатить свою комнатушку? Мои родители не особо отягощали себя думами о моей скромной персоне. Отец — маг, путешествующий по всему миру в поисках старинных манускриптов забытых цивилизаций. Мать оборотень — серебристая волчица, дочь потомственного вожака самой большой стаи моего родного города. Как эти двое пересеклись, для меня всегда оставалось загадкой. Однако в результате их кратковременного романа, на одну ночь, появилась я.

Вообще, вероятность моего рождения была ровна практически нулю. Маги и оборотни редко давали общее потомство, так как энергетика и магическая Сила разные, и ребёнок просто не мог зачаться. Но мне правила не писаны. Так что для моей мамочки я стала не особо приятным сюрпризом. А тот факт, что я ведьма и оборотень одновременно, окончательно забраковал меня в глазах всей стаи.

Перекинуться полностью я не могла. Единственное, что получается — отрастить волчьи уши да хвост. Иногда клыки и когти проступают, но на них столько энергии нужно вбухать, что потом придётся валяться неделю, восстанавливая силы. Да и в магии я не особо преуспела. Сила во мне была, но её хватало разве что для заклинаний среднего уровня. Дальше для меня потолок. Да и тот факт, что когда я магичу, просыпаются и мои волчьи части тела, тоже не радует. Все тут же пытаются мне доказать, что таких как я не должно быть!

Вот так я и жила, отвергнутая стаей и матерью. Отец, наверно, вообще не знает, что я существую. Хотя маги и чувствуют своих детей, он видимо решил игнорировать факт моего существования. До десяти лет мать ещё снабжала меня деньгами и платила за комнату, но потом ей надоело со мной возиться и она отправила меня в ученицы к аптекарю.

Старик согласился возиться со мной, за отдельную сумму, конечно, но в итоге я просто стала его бесплатной рабочей силой. Хотя должна отдать ему должное. Аптекарь обучил меня грамоте и основам арифметики. Остальное я вычитала сама в его книгах, которые мне позволяли брать в качестве награды за хорошо выполненную работу.

В аптеке я прожила до семнадцати, пока не нашла дешёвую комнатку в Сером квартале, где в основном жили бедные семьи и прочее отребье огромного города. Самостоятельно выучив доступные мне заклинания, стала по немного зарабатывать. Если я за что-то бралась, всегда выкладывалась по полной. По этому у меня сложилась достаточно хорошая репутация на тёмной изнанке городской жизни. Клиенты всегда были и платили как полагает.

Именно благодаря одному такому клиенту вся моя жизнь, и без того не радужная, полетела коту под хвост. Пришла ко мне одна девушка, как обычно замотанная в чёрное по глаза, чтобы я не видела лица. Да больно она мне нужна была. Таких я уже насмотрелась по самое нехочу. Всё прошло как обычно. Она принесла кровь в небольшой склянке и попросила приворожить к ней её обладателя. Приняв деньги, я сварила простое, но запрещённое, зелье и отдала его заказчице.

От куда я могла знать, что та девушка была любовницей одного из самых богатых людей города, какого-то там графа? Та дура надеялась влюбить его в себя, а потом избавиться от его законной жены и самой выбиться из трущоб в леди. Но ей же в голову её пустую не пришло, что на таком влиятельном человеке детекторов зелий будет наворочено больше, чем мишуры на ёлку в День Зимы! А потом люди этого графа добрались и до меня. Отнекиваться было бесполезно. Маг, сильнее меня не знаю во сколько раз, сразу определил изготовителя зелья.

И теперь я сижу около замка вампира и жалуюсь себе на свою же судьбу. В наказание мне предоставили «разнообразный» выбор: сдохнуть на плахе или сдохнуть в замке вампира. Со вторым «сдохнуть» я возможно и погорячилась. Суть моей работы заключалась в присмотре за тысячелетним вампиром, который спал беспробудным сном уже долгие века. Не знаю, что мне нужно делать с ним. Пыль сдувать? Но если он проснётся, точно убьёт. Пусть я и оборотень только на половину, всё же являюсь его кровным врагом. А зная свою «везучесть», проснётся он обязательно. И прощай моя серая и унылая жизнь.

Посидев ещё какое-то время, я тяжело вздохнула и встала. Сбежать не могу: стоит нарушить условия ссылки, как печать рабыни на моей руке тут же прикончит меня. Значит нужно поискать другой вход в замок. Сумку взяла с собой, хоть тут никого и нет, но будет спокойнее, когда всё своё рядом. Продвигаясь мимо замшелой каменной стены, я искала возможную дверь, ведущую внутрь этого старинного сооружения.

Идти пришлось долго. Солнце почти спряталось за горизонтом, отдав мир в руки ночи, когда я нашла дверь. Совершенно случайно. Просто от усталости споткнулась и обязательно упала бы, если б не схватилась за давно высохшие лозы винограда, обвившие когда-то стену. Из-за моего рывка стебли с треском сломились, открыв моему взору старую деревянную дверь.

Воспаряв духом, я убрала сухие лозы и взявшись за ржавое кольцо, потянулась на себя. Дверь слегка приоткрылась, но что-то мешало ей полностью распахнуться. Вздохнув, я присела и разгребла замерзшие ветки, листья и прочий природный мусор. Что же. Придётся копать. Дверь просто завалило за столько лет землёй, так что открыть её малой кровью не представлялось возможным.

Создав энергетическое поле, похожее чем-то на раздавленную ложку, принялась снимать пласт земли за пластом. Через половину часа моих трудов и пыхтений дверь смогла приоткрыться уже больше, позволяя мне протиснуться внутрь. Развеяв заклинание, я подняла сумку и наконец просочилась в замок. Точнее, в затхлый коридор для прислуги.

Собрав всю пыль, которую только можно было на себя вывозить, я выбралась на кухню. Точнее, это помещение когда-то ею было. Сейчас тут царило запустение и пауки, судя по количеству паутины. Поморщившись, не люблю членистоногих, я поспешила дальше. Следующая остановка называлась столовой. Большой зал, длинный стол с десятками стульев и шикарный камин. Когда-то это было, наверно, потрясающим местом, но сейчас всё кричало о запущенности и забвении.

— Да уж, с уборкой я замучаюсь, — сказала я вслух, чтобы хоть как-то разбавить давящую на уши тишину. — Хорошо, что я знаю заклинания чистки. Зато скучать не придётся.

Выйдя из столовой, попала в коридор. Красный ковёр на полу, высокий потолок, картины и оружие на стенах. Жаль, что я не бывала здесь в то время, когда тут царила жизнь и главное — порядок! Что же произошло с хозяевами замка, раз они так запустили своё жилище?

Ах да, тут же жил этот вампир. А раз он уже долгое время спит, то и за замком присмотреть некому. Но куда смотрит его клан в таком случае?

Бродить по замку можно было бы ещё очень долго, но я устала. До этого тряслась в каретах несколько дней по разбитой дороге, а теперь ещё и пешая прогулка на несколько часов. Для моей неподготовленной тушки, привыкшей к более-менее комфортной городской жизни, это было слишком. Заглянув в очередную комнату, радостно поняла, что это спальня. Как и везде, тут было пыльно и грязно. Но главное сухо и есть шикарная кровать!

Плюхнув сумку на очищенную поверхность столика, я обошла комнату и наткнулась на что-то большое, занавешенное серой тканью. Даже не раздумывая, сдёрнула полотно и закашлялась от поднявшейся пыли. Как только глаза перестали слезиться, а нос чесаться от желания чихнуть, я разглядела большое зеркало в изящной оправе и на гнутых ножках.

Из серебристых недр на меня смотрела худая девушка двадцати лет, одетая в поношенное коричневое платье устаревшего фасона. Бледная кожа с ярко выделяющимися веснушками, круглое лицо с проступающими скулами и слегка вздёрнутый конопатый нос. Сдув тёмно-каштановую чёлку, в который раз подумала, что ничего во мне особенного нет, кроме глаз насыщенного изумрудного цвета.

— Не красавица, но симпатичненькая, — в который раз сказала я самой себе, словно пыталась утешить, и откинула за спину длинную косу. — Короче, жить можно.

Показав отражению язык, я развернулась и зачитала заклинание чистки, направив Силу на кровать. Нужно сначала прибрать место, где я буду спать, а потом разбираться с другим, решила я. Оказалось, что моих сил хватило ровно на постель. Зато я смогла лечь на чистое одеяло и тут же проволиться в сон без сновидений.

* * *

Проснулась я ночью от чужого прикосновения к моей руке. Испуганно замерев, принялась вслушиваться, так как что-то рассмотреть в такой темноте не представлялось возможным. Тихо. Но мне же не могло это померещиться? Призвав волчью сущность, повторно вслушалась в тишину. Где-то за окном тоскливо выл ветер, в стене пробежала скорее всего мышь. И кто-то часто и еле слышно дышал на самом краю кровати.

— Кто здесь? — как можно увереннее спросила я, готовясь в любой момент призвать клыки и когти. Пусть потом буду как тряпочка, главное живая!

— Оборотень! — пискнул тоненький голосок, и что-то упало на пол, а потом засеменило к выходу.

Эх, что ещё мне досталось от моей матери, так это хорошее обоняние и чрезмерное любопытство. И сейчас одно наложилось на другое. Я узнала по горьковато-сладкому запаху, кто меня разбудил. Домовой дух! И как он только не помер в этой грязи, они же известные чистюли. Но что интереснее, меня то он на кой разбудил?

— Эй, стой! — окончательно проснувшись, я соскочила с кровати и выбежала в коридор. — Подожди, я не собираюсь тебя обижать.

Может оборотни и не особо ладят с домовыми, но я ведь исключение из правил! Втянув воздух и поморщившись от пыли и других неприятных примесей, отсеяла всё лишнее и пошла по горьковато-сладкому следу. Хоть спала я немного, но силы практически восстановилась, так что забег по замку мне удалось пережить благополучно.

След привёл меня к двери в конце одного из десятков коридоров. Тут было так же грязно, как и везде. В общем, это место ничем не отличалось от остального замка. Любопытство вело меня вперёд, поэтому я взялась за ручку и попробовала открыть. Птица обломинго пронеслась над моей головой. Заперто.

— Конечно, как будто это меня остановит, — усмехнулась я и прочтя заклинание, направила восстановившуюся Силу на дверной замок.

Щелчок, и я спокойно открыла дверь. Темно. Заметив на стене рожок со свечами, сняла его и магическим импульсом зажгла огонь. Подняв руку с подсвечником повыше, огляделась. Удивительно! Чистота, ни одной пылинки, всё блестит и дышит свежестью! Не веря, я подошла к окну и провела пальцем по подоконнику. Практически стерильно!

Отойдя от потрясения, я вышла в центр комнаты и застыла с занесённой над ковром ногой. Передо мной стояло сооружение из хрусталя, чем-то напоминающее гроб. Оно было более приподнято в изголовье, и наполнено свежими цветами с нежными лепестками белоснежного цвета. Не сразу, но я уловила их тонкий аромат. Но моё внимание больше привлекло то, что лежало внутри.

Молодой мужчина, можно сказать даже парень, спал в хрустальном гробу. Светлая чистая кожа, аристократические черты лица, тонкий нос и аккуратные брови с изломом. Трепещущий свет от огня на свечах играл на его длинных золотистых волосах. Незнакомец казался не настоящим, слишком идеален для этого бренного мира. Даже бесформенная рубашка не могла скрыть его широких плеч и прекрасно сложенного мужского тела.

— Только не говорите, что это и есть наш тысячелетний вампир, — прошептала я, неуверенно подойдя к гробу. — Что-то ты совсем не похож на своих.

Вампиров я видела частенько, но личного знакомства с ними не имела, себе дороже вышло бы общение с кровососами. Однако я прекрасно знала, что их отличительными чертами были всегда чёрные волосы и мертвенно-белая кожа. А у этой спящей красавицы золотые локоны. Да и цвет лица больше светло-карамельный.

Выждав какое-то время, я убедилась, что этот сомнительный вампир спит. Хотя может и умер. Тьфу, они же и так мёртвые, считай. Или же нет? Прислушавшись, заметила его сердцебиение. Только такое слабое и редкое, что только благодаря волчьим ушам и слышу его. Уже немного осмелев, я протянула руку и захотела оттопырить ему губу, чтобы убедиться в наличие клыков.

— Не смей! — завизжало что-то и прямо с потолка сигануло на мою руку, нависшую над безметежным лицом вампира. — Прочь от него свои грязные лапы, оборотень поганый!

— Почему грязные-то? — обиделась я, повертев ладонь перед глазами. — Да и не лапа, а рука.

— Всё равно не трожь господина! — проверещал всё тот же высокий голос.

Опустив взгляд, я наконец заметила говорившего. До этого домовых я не встречала. Поэтому с любопытством рассматривала маленького человечка, чуть больше моей ладони, с длиннющими и лохматыми волосами ярко рыжего цвета. Дух гневно сверлил меня золотистыми глазками и его пушистый хвост, я даже не узнала, что он у них есть, недовольно хлестал из стороны в сторону.

— Привет, — первой заговорила я, прервав затянувшуюся паузу. — Моё имя Ариянна, можно и просто Ария. А тебя как зовут?

— Проваливай из этой комнаты! — пискнул дух и замахал на меня ручками, словно отгоняя доставучее насекомое.

— Только если ты согласишься немного поговорить со мной, — выдвинула я своё условие.

— Но не долго, — подозрительно посмотрев на меня, ответил домовой и соскочив с гроба, засеменил к выходу.

Я послушно вышла из комнаты и закрыла за собой дверь. Домовой довольно кивнул и сказал следовать за ним. Мы вернулись в комнату, где я оставила вещи. Поставив подсвечник на прикроватную тумбу, залезла на кровать и внимательно посмотрела на домового, севшего напротив меня на относительно безопасном расстоянии.

— Ты, как я понимаю, новая сиделка? — первым заговорил домовой, прищурившись на кивнувшую меня. — И неужто сама согласилась на это?

— Нет, у меня просто не было выбора, — честно ответила я. — А что с другими сиделками произошло?

— Значит тебя заставили приехать, — недовольно пробубнил домовой, проигнорировав мой вопрос. — Но тебя никто не держит здесь. Я и сам позабочусь о господине. Утром можешь убираться из замка.

— Я смотрю, что ты только о своём господине и можешь позаботиться, — сказала я, глядя на паутину в каждом углу комнаты. — Замок весь запустил, слов нет.

— Да меня и так на одну комнату еле хватает! — возмутился домовой, и его волосы встали торчком. — Будет мне тут ещё девка приблудная указывать. Завтра утром чтобы выметалась от сюда.

— Нет, — сказала я, порядком удивив своего маленького и злого собеседника. — Во-первых, если я уйду, моё сердце тут же разорвётся. А во-вторых, здесь не так уж и плохо. Прибраться, и можно жить припеваючи. Кажется, я видела зимний сад. Там можно будет выращивать съедобные и целебные травы, а также овощи.

— Стой! — домовой даже вскочил на ноги. — Ты что, действительно собираешься тут остаться?

— Ну, хотя бы на зиму, — задумчиво ответила я. — Скоро снег пойдёт, и даже если смогу снять печать, сама от сюда далеко не уйду в такие холода. А вот весной можно и попробовать.

— Делай что хочешь, — неожиданно махнул на меня рукой домовой. — Только в комнату господина не заходи!

И исчез. Посидев ещё какое-то время, я задула свечи и залезла под одеяло. На вампире было какое-то заклинание, я это точно чувствовала. Так что мне ничего не грозит, если сама не буду лезть туда. Так и решив, закрыла глаза и уснула.

Не знаю почему, но мне снился золотоволосый вампир. Я с удивлением смотрела на него, а он не замечал меня, продолжая читать книгу под деревом в зимнем саду. Подойдя ближе, я на удивление спокойно села рядом с ним и заглянула ему через плечо.

— Интересно? — низким и очень красивым голосом спросил вампир, не отрываясь от чтения.

— Не знаю, — задумчиго ответила я, пытаясь разобрать символы на странице. — Я не понимаю, что здесь написано.

— Я тоже не понимаю.

— И зачем тогда читаешь?

— Чтобы понять, — пожал плечами вампир, перелистнув страницу.

— И о чём тут написано?

— О том, что все мы созданы для того, чтобы любить и быть любимыми.

— Глупость, — я поморщилась и отстранилась от вампира. — Любовь это редкий дар, который доступен лишь немногим избранным.

— Я тоже так думаю, — вампир неожиданно повернулся ко мне и посмотрел на меня завораживающими алыми глазами. — Скажи Ария, мы когда-нибудь сможем найти свою любовь?

— Не знаю… Но мне это точно не нужно…

* * *

Я проснулась рано утром. Солнечные лучи ещё не успели проникнуть в комнату и разогнать сумрак. Потянувшись, села и бодро огляделась. Силы переполняли меня, так что пора браться за уборку своего нового жилища. Хорошо, что оборотням хватает и короткого сна для полного восстановления затраченной энергии.

— Что же, начнём, богам помолясь? — сказала я самой себе, соскочив с кровати и натянув ботинки.

Раскрыв сумку, я достала из неё два старых платья и одну длинную рубашку. В неё и переоделась. Тут меня всё равно никто не увидит, да и пачкать лишний раз свой скромный гардероб мне не хотелось. Было бы неплохо позавтракать, о чём мне и напомнил живот, утробно заурчав. Но съестного у меня не было, а в замке вряд ли что-то найду пожевать. Разве что пауков, но я не любитель экзотической кухни.

— Придёться пока жить на поддерживающих пилюлях, — вздохнула я, вытряхнув из склянки на ладонь таблетку собственного производства.

Живот перестал урчать, но я всё ещё чувствовала неудовлетворение из-за отсутствия нормального завтрака. Стараясь не обращать на это внимания, достала из сумки бумажные пакетики с семенами трав и овощей. Хорошо, что даже в спешке я их прихватила. Взяв ещё и зелье восстановления Силы, вышла из спальни.

Припомнив, в какой стороне находится зимний сад, направилась туда. По ходу поправляла покосившиеся на стенах картины и доставала сухие цветы из ваз. Когда я пришла к заветным дверям с помутневшими от грязи стеклами, собрала целый букет икебаны. Сбросив сено на пол, взошла по ступенькам и открыла дверь.

Я не могла быть здесь раньше, но я узнала этот зимний сад. В сегодняшнем сне я была тут и разговаривала с золотоволосым вампиром. Ох, что-то не нравится мне это. Чувствуя во всей этой ситуации некий подвох, я шла по пожухлой траве к дереву, которое казалось давно засохшим. Однако, подойдя ближе, заметила единственный зелёный листок на нижней ветке. Прикоснувшись к могучему стволу рукой, почувствовала течение жизни дерева. Удивительно, что оно смогло выжить.

Обойдя могучее древо, я наткнулась на мраморный фонтан. В глубокую чашу до сих пор стекала вода из каменного цветка, правда по капле. Но мне хватило умыться и попить. Видимо, под замком был водный источник, раз фонтан до сих пор работает. Нужно будет потом посмотреть, можно ли его исправить, чтобы вода шла как надо.

Исследовав давно погибший сад, я нашла кладовую с инструментами. Хорошо, что весь инвентарь почти не поврежден. Чувствуется след чьей-то магии. Спасибо неизвестному магу или ведьме, что мне не придёться сейчас копать своими Силами, так как магии у меня не особо много.

Взяв лопату, лейку и что-то, напоминающее рыхлилку, вернулась к фонтану и шагами отмерила рядом с ним небольшую полоску земли. А теперь поехали, как говорится. Об огородничестве я имела только теоретические знания, а с лопатой вообще не имела личного знакомства. Так, выращивала травы в вазончике, но это же не в счёт?

Прокляв всё на свете, я наконец раскопала свою полоску земли. Руки и спина ныли, на ладонях точно будут мозоли. А как мне надоело выбирать корни засохшего газона, знают только огородники со стажем. Но когда я воткнула лопату в землю и плюхнулась на попу, всё же почувствовала удовлетворение. Я же смогла это сделать!

— А теперь вода, — отдохнув и съев поддерживающую пилюлю, сказала я будущей грядке. С кряхтением встав и размяв спину, взяла лейку и подошла к фонтану. И так, что мы тут имеем? Пара кружек воды на дне мраморной чаши. Этого мне не при какой экономии не хватит. А что делать? Задумчиво почесав переносицу, обошла фонтан по кругу и наконец сунула нос в саму каменную розу, из которой вытекала вода. И только тогда заметила ржавчину на тонкой металлической трубке в центре бутона.

— Видимо, за столько времени ржавчина всю трубку забила, не позволяя воде спокойно циркулировать, — предположила я. — Кажется, что-то для очистки металла я знаю.

Приходилось раз очищать старинные монеты от ржавчины. Только нужно заклинание припомнить. Сосредоточившись, вспомнила заветные слова и произнесла заклинание, призвав Силу. А дальше мне пришлось срочно выпить половину зелья для восстановления своей магии, так как я не подрассчитала масштаб работы. Но в результате журчащий ручеёк чистой воды быстро наполнил чашу фонтана до краёв.

Набрав полную лейку, я принялась поливать грядку, чтобы земля приняла надлежащий ей вид, а не выглядела дорожной пылью вперемешку с неразбиваемыми комьями. Увлажнив почву, принялась просматривать пакетики с семенами овощей. Как хорошо, что я их вместе с целебными травами прихватила. Остановив выбор на цветной капусте, редисе и петрушке, засеяла их аккуратными рядочками на грядку.

Набрав ещё воды в лейку, кинула туда несколько поддерживающих пилюль и глотнув зелья восстановления Силы, зачитала заклинание ускорения роста. Полив грядку получившемся волшебным настоем, отложила лейку и ещё раз прочитала заклинание ускорения роста над своим будущим обедом и ужином. Так, тут разобрались. Пока мой урожай будет расти, нужно разобраться с местом, где я его буду готовить. Но перед уходом я ещё полила и дерево. Жалко, если сражаясь столько лет за свою жизнь, оно погибнет при мне.

На кухне пришлось возиться долго. Одна моя героическая борьба с пауками чего стоила. Но в итоге я смогла подмести, собрать всю паутину, сложить весь мусор в кучу, вымыть пол и сполоснуть некоторую посуду. Устав, села за протёртый стол и с блаженством улеглась на прохладную столешницу горячей щекой. Раньше я относилась к уборке достаточно спокойно, так как у меня в комнатушке и нечего было особо убирать. Но сейчас я медленно и верно осознавала весь масштаб работы, и от этого хотелось завыть волком.

Но урчащий живот заставил подняться и топать в сад. Хвала богам, что я ведьма, пусть и не особо сильная. Однако, смогла правильно распорядиться своей Силой, так что на моей грядке бодро топорщилась зелёная ботва редиса, листья цветной капусты и пучки петрушки. Порадовавшись, надёргала столько, сколько могла съесть за раз, а оставшееся ещё раз полила, но уже простой водой.

Вернувшись на кухню, вымыла редис и сполоснула зелень. Хорошо, что кран здесь был полностью исправен. Даже не представляю, чтобы делала, если бы он не работал. Нарезав салат, с сожалением подумала об отсутствии соли и подсолнечного масла.

— Что это? — неожиданно около глубокой тарелки материализовался домовой.

— Салат, — ответила я, и после небольшой паузы добавила: — И тебе добрый день.

— Разве это вкусно? — домовой с сомнением посмотрел на мой обед.

— Вкусно. А с солью и маслом было бы ещё вкуснее, — посетовала я.

— А если я их дам тебе, угостишь? — с надеждой посмотрел на меня домовой. — Мне те сухари солёные уже в кошмарах снятся.

— Договорились, — улыбнулась я, и домовой исчез.

Вернулся он со стеклянной бутылкой, внутри которой желтело масло, и мешочком. Я тут же заправила салат, посолила его и тщательно перемешала. Попробовав, удовлетворённо кивнула. Не зря мучилась. Взяв две помытые тарелки, разделила салат и часть честно отдала домовому.

Удивительно, но дух увеличился до размеров кошки. И сейчас мне удалось рассмотреть его ещё лучше. Мордашка симпатичная, почти как у неугомонного мальчишки моей бывшей соседки по дому. А одет домовой был в красную рубашку, чёрные брючки и маленькие алые сапожки. Теперь его было ещё сложнее не заметить.

— А как тебя зовут? — спросила я, хрустя салатом. — Вместе едим, а имени твоего не знаю.

— Сима я, — забавно нахмурив брови, ответил домовой и быстро зажевал, как хомячок.

— Слушай, Сима, — я замерла с ложкой и очень серьёзно посмотрела на домового. — Ты так и не сказал, что произошло с прошлыми сиделками. Я не очень понимаю. Твой хозяин спит из-за какого-то заклинания, а в замке ни души. Живи себе и не горюй. Только продукты бы достать…

— Они все сбежали.

— Работы испугались? — невольно вздохнула я, посмотрев на кучу мусора у дверей в кухню.

— Нет, не из-за этого, — покачал головой Сима. — В отличие от тебя, они шли сюда добровольно и знали, что их будет ждать.

— Тогда вообще не понимаю.

— В конце каждого месяца заклинание, держащее моего господина во сне, ослабевает на два часа, позволяя ему найти себе пищу, — совершенно спокойно сказал домовой и оценивающе посмотрел на оцепеневшую меня. — Задача сиделки включает в себя и кормления господина своей кровью.

— Что?! — воскликнула я, но заметив недовольную моську Симы, прикрыла себе рукой рот.

— Все эти девушки выдерживали ровно месяц, пока не приходил момент кормления. Я говорил этим дурам не бежать и не кричать. Вампиры охотники, и начав преследовать жертву, редко могут контролировать себя поймав её. Несколько раз он выпивал их почти досуха.

— Они умерли? — дрогнувшим голосом спросила я.

— Только одна. Я не успел ей помочь.

— О боги, он же меня убьёт, — я схватилась за голову, забыв про недоеденный салат.

— Если сделаешь всё так, как я говорю, может и пронесёт, — словно не замечая моего состояния, ответил Сима и отодвинул свою пустую тарелку. — К слову, кормление уже через три дня.

Не выдержав, я завыла и стукнулась лбом о стол, а потом ещё раз десять постучала. Какова вероятность у полу-оборотня выжить при встрече с голодным вампиром? Правильно, по нулям! Я обречена.

* * *

Следующие три дня я ходила мрачнее тучи. Чисто на автомате убрала столовую, коридор от моей спальни до кухни и большую гостиную с камином. Выгребая золу в раздобытое на кухне железное ведро, вспоминала всё, что знала о вампирах.

Во-первых, они, оказывается, не совсем мёртвые, как многие считают. Просто биологические процессы в их организме так замедлены, что даже сердце бьётся раз в минуту. А вот регенерация получше чем у оборотней будет. Так, ещё они не особо любят прямой солнечный свет. Сгореть не сгорят, но зуд на коже испытают.

Во-вторых, они питаются кровью. Вообще, им нужна не сколько кровь, сколько жизненная энергия заключающаяся в ней. То есть, у мёртвых они пить её не будут, это даже опасно для них. А вот моя кровушка ой как подойдёт. В отличае от вампиров, у оборотней все процессы в организме наоборот очень ускорены, и даже большую потерю крови я смогу восстановить в считанные часы. Да и благодаря тому, что я на половину ведьма, жизненной энергии у меня в разы больше, чем у простого оборотня.

— Да я для него деликатес! — возмутились я и чихнула от поднявшейся золы. — Если он мне башку не открутит до того, как попробует, может хоть оставит в живых как особо ценный пищевой продукт?

— Да не такой господин и кровожадный, — как обычно из неоткуда появился Сима и сел на полку камина, болтая ножками. — Хватит себя накручивать.

— Да всем известно, что вампиры кровожадные создания со сложным непредсказуемым характером и огромными амбициями! — тут же вскинулась я. — А ещё то, что все вампиры как дети, без чувства самосохранения и вечной тягой к чему-то новому и опасному для окружающих. Мудрых и уровновешанных кровососов по пальцам одной руки пересчитать можно.

— Ну, — домовой даже не стал отрицать моих слов, лишь отвёл глазки. — По меркам вампиров господин действительно ещё молод, но для своего возраста он удивительно сдержан.

— То есть, если он почувствует во мне оборотня, то не загрызёт? — не особо веря в это, спросила я.

— Я обо всём позаботился. Давай, я даже золу в зимний сад перетащу, а ты пока почитай это, — Сима сунул мне в руки пыльную книгу, а сам исчез с ведром.

— Зелья и порошки для скрытия запаха и истинной сущности для всех рас, — прочитала я название, очистив обложку. — Может, всё будет не так плохо?

* * *

Ровно за три часа до полуночи, и за час до пробуждения моего кровного врага, я была готова. Ради такого случая Сима расщедрился и в кротчайшие сроки убрал одну из ванн. Так что чистая я переоделась в предоставленное мне платье. Простенький приталенный наряд из мягкой чёрной ткани и с глубоким вырезом сел как влитой.

Я смогла приготовить зелье, что должно было скрыть мой естественный запах, ведь обоняние у вампиров немногим хуже чем у оборотней. Сейчас мой аромат не должен был выдавать моей истинной сущности, я надеялась на это.

Сима привёл меня в комнату с гробом и велел оставаться на одном месте, какие бы мысли не посещали меня. Послушно кивнув, я замерла в метре от пока что спящего вампира. Домовой загасил все свечи, и теперь комнату освещал только лунный свет, проливавшийся в окно и упавший ровненько на меня. Я чувствовала себя борашком, которого должны были принести в жертву.

— Всё, осталось меньше десяти минут, — суетливо пробежав по краю гроба, сказал Сима. — Удачи.

Домовой последний раз кинул на меня тревожный взгляд, словно хотел запомнить каждую деталь, и исчез. Я поёжилась, чувствуя подступающие страх и панику. Меня всё больше подмывало именно сбежать, но я одёргивала себя, заставляя смиренно ждать пробуждения возможного моего убийцы.

Минутная стрелка на циферблате напольных часов замерла на цифре двенадцать, и по комнате разлился глухой звон. Ровно десять вечера. Вот и настал конец моей недолгой и несчастливой жизни. Я сжала зубы и усилием воли усмирила свою волчью сущность. Будет здорово, если вампир проснётся, а я тут с серебристыми ушками и пушистым хвостом.

Неожиданно вампир резко сел, и я чудом не взвизгнула. Зажав себе рукой рот, испуганно замерла с широко раскрытыми глазами, даже задержала дыхание. Золотоволосый медленно вздохнул и резко выдохнув, мгновенно оказался рядом со мной. Глаз он так и не открыл, но ему не нужно было видеть меня, чтобы почувствовать мою жизненную энергию.

Вампир поднял руку и слегка коснулся прохладными пальцами до моей пылающей щеки. Я непроизвольно вздрогнула, но продолжила стоять. Тогда он убрал мои распущенные волосы с обнажённой шеи и резко склонился ко мне, так как был значительно выше меня.

Я зажмурилась, приготовившись к боли. Но вампир почему-то медлил, а потом резко схватил меня за шею и оторвал от пола, держа на вытянутой вверх руке. Распахнув алые глаза, он оскалился и разьярённо прошипел:

— Думаешь, что я не почувствую тебя, блохастая шавка? Я оборотней за несколько километров чую.

— Я ваша сидела, — прохрипела я, чувствуя, как от ужаса оцепенело всё тело. — Я… Договорить не успела. Меня грубо повалили на пол, и стальные пальцы сжали мне руки, не позволяя дёрнуться. Острая боль пронзила мою шею, и я почувствовала, как горячии струйки потекли из ранок. А потом вампир стал тянуть из меня кровь вместе с жизненной энергией. Но больно не было. Яд, впрыскиваемый жертве, быстро сделал своё дело, и мне стало даже приятно. Но вскоре сознание покинуло меня. Последняя мысль, которая посетила мой угасающий разум, была воспоминанием слов Симы о девушке, которую вампир выпил досуха.

Глава 2

Я стояла перед вампиром и не могла подобрать слов, чтобы высказать ему всё, что думаю! А он спокойно что-то рисовал в небольшом альбоме простым карандашом, даже не взглянул на меня, урод. Набрав побольше воздуха, я уверенно подошла к вампиру и со всей своей силой оборотня влепила ему звонкую пощёчину.

— Ты чуть не убил меня! — гневно закричала я и почувствовала, как прорезались мои волчьи уши и хвост. — Я же сказала, что меня назначили твоей сиделкой, зачем было делать больно?

— На вас всё равно раны заживают быстро, — вампир прикоснулся к своей щеке, которая даже не покраснела после удара. — Да и инстинкты, плюс месячный голод, который любого вампира сведёт сума. Тебе ещё повезло, что я вообще оставил тебя в живых.

— Вот спасибо! И что, теперь каждый раз будешь бросаться на меня, как животное? — ядовито спросила я и села подальше от вампира на зелёную травку, которая абсолютно не радовала моего взора.

— В тот момент я не мог полностью себя контролировать. Не забывайся, что ты оборотень, а я вампир. Мы и сейчас-то разговариваем лишь по тому, что мне здесь слишком скучно.

— Думаешь, мне приятно? — я гневно мотнула головой, отбрасывая чёлку с глаз. — С кровососами якшаться не в моих правилах. От вас, сумасшедших, только и жди опасных глупостей.

— Ты за своими словами-то следи, шавка, — раздрожающе спокойно сказал вампир, оскорбив в свою очередь меня.

— Да пошёл ты, — я рассерженно вскочила и потопала от вампира куда глаза глядят.

— А кровь у тебя замечательная, — вдогонку мне насмешливо крикнул златовласый. — Хоть что-то в тебе стоящее есть.

* * *

Очнулась я от того, что кто-то хорошенько бил меня по щекам. Поморщившись, мотнула головой и тут же об этом пожалела. Вески пронзила чудовищная боль, а в горле запершило, словно я несколько дней и капли воды в рот не брала. Закашлявшись, постаралась собрать все свои конечности в кучу, но это мне удавалось с огромным трудом.

— Ария, рот открой, — скомандовал высокий голосок домового, но я не подчинилась, мало ли какую дрянь мне сунет. — Да открывай же. Я тебе воды принёс. Ты уже двое суток лежишь в отключке!

Я приоткрыла сухие губы, и живительная влага ручейком полилась мне в рот. Сделав пару маленьких глотков, нашла силы взять кружку и уже самостоятельно допить. Почувствовав себя сразу намного лучше, разлепила глаза и поняла, что сижу на кровати в своей спальне. Причём здесь было слишком чисто. Галлюцинации или же?..

— Неужели ты тут прибрался? — удивлённо спросила я у Симы, и домовой легонько кивнул, кажется даже смутился. — Спасибо. И за то, что сюда принёс.

— Ты как себя чувствуешь? — домовой взволнованно посмотрел не сколько мне в глаза, сколько на мою шею.

Моя рука тут же взметнулась, и я нащупала на коже корочки небольших ранок. Да и вокруг места укуса ощущалась засохшая кровь. Нужно вымыться, заодно смою с себя запах вампира. Чуть сладковатый аромат с нотками угрозы заставлял меня чувствовать опасность даже здесь.

— Вроде бы уже лучше, — немного не уверенно протянула я. — Сейчас помоюсь и пойду проверю свои грядки. А потом решу, где сегодня приберусь. Сейчас утро, так что дел предстоит много. Лежать, прикидываясь умерающим лебедем, некогда.

— Грядки, уборка? — домовой круглыми, как плошки, глазами посмотрел на меня, разве что пальцем у веска не покрутил. — Господин тебя почти досуха выпил, а ты только очнулась, как уже за метлу. И разве ты всё ещё хочешь тут остаться?

— А что, нельзя? — я встала с кровати и заметила, что платье на груди тоже испачкано уже засохшей кровью, как и несколько прядей. — Да и на восстановление мне много времени не нужно. Я же оборотень, хоть и на половину.

— Я тогда тебе воду согрею.

Домовой в который раз бросил на меня озадаченный взгляд и исчез. Зевнув так, что чуть себе челюсть не вывихнула, подошла к зеркалу и взвизгнула. Нет, я убью этого вампира самым изощрённым способом, какой только придумаю! Сколько же нужно было из меня жизненной энергии выкачать, что даже волосы выцвели, приняв какой-то рыжеватый оттенок?

— Краше в гроб кладут, — пробормотала я, глядя на свои ввалившиеся щёки и синяки под глазами. — Не будь я оборотнем, точно отдала бы концы.

На шее виднелись две корочки на месте укуса. Я легко их подковырнула и стряхнула с затянувшейся кожи, пока шла в ванную. Да уж, не так я себе представляла свою работу сиделкой. И ведь через месяц это всё снова повторится! Смогу ли я выдержать ожидание такого «удовольствия»?

Вымывшись, я почувствовала себя сразу намного лучше. Скрепя сердцем, потратила Силы на чистку своей длинной рубашки и переодевшись в чистое, потопала в сад. Собрав урожай красненьких круглых помидорчиков и пупырчатых огурчиков, отправилась на кухню, где снова сделала салат и съела его на пополам с Симой.

Домовой больше не воротил от меня нос и охотно разговаривал, иногда только умалчивая на вопросы, которые касались господина. Имя вампира тоже мне не поведали, ведь его могут знать только самые приближённые. А я кто? Сиделка, по-моему, самое что ни есть близкое лицо.

— Кстати, тебе нужно его помыть, — сказал Сима, когда я доела свою порцию салата.

— Что, извини? — закашлялась я, прекрасно поняв, о чём говорит домовой.

— Господина нужно вымыть, — чуть ли не по слогам сказал мне Сима, словно я плохо речь понимала. — Я сегодня столько сил растратил, что уже не смогу. Да и это входит в твои обязанности.

— И что ещё я должна? — нахмурилась я, выделив интонацией особенно последнее слово.

Домовой исчез и через пару минут снова появился, притащив с собой какую-то книгу в дорогом кожаном переплёте. Я с подозрением посмотрела на неё, но не найдя названия, открыла на начальной странице и прочла витиеватую надпись «Пособие по уходу за вампирами для чайников. Автор Сима».

— Ты издеваешься?

— Нет, просто пытаюсь помочь, — совершенно серьёзно сказал домовой. — Открой на тридцатой странице.

Я недовольно поджала губы, но открыла нужную страницу. Жирные буквы по центру листа гласили «Водные процедуры». Удивлённо подняв брови, я принялась читать инструкцию по пунктам. Хех, так всё легко написано, словно я собачку комнатную должна помыть, а не здоровенного мужика. «12. Аккуратно положите господина в ванну, голову следует класть на специальный бортик.» с насмешкой мысленно прочитала я, и представила, как аккуратно кладу оторванную, лично мной, голову вампира на бортик. Эх, мечты.

Чуть склонив голову к плечу, я рассматривала спящего в гробу вампира. Вот как мне хочется его разорвать собственными клыками, кто бы знал. Только кровь потом придётся само убирать и с Симой что-то делать. В какой-то момент моя волчья натура взяла верх, и я снова обзавелась лишней парой ушей и хвостом. Только в этот раз со мной было что-то не так. Прислушавшись к своим ощущениям, я не сразу заметила появление Симы.

— Чего застыла? — домовой недовольно подбоченился и посмотрел на меня с искренним непониманием. По его мнению я уже должна была как час назад вымыть вампира.

— Со мной что-то происходит, но я не пониманию этого, — рассеянно ответила я, беспомощно посмотрев на духа.

— Да будет тебе. Давай, бери господина и неси уже в ванну. Я воды новой набрал.

— Ну ладно, — я подошла к вампиру и неожиданно для себя зарычала. — Прибить бы тебя, а не мыть.

Не особо церемонясь, взвалила мужика к себе на хрупкое плечико и поморщился. Физически я выносливая, но ведь всякому есть придел. И мой не за горами, с такой-то тяжеленой тушей. А на вид ведь не такой и массивный, скорее стройный, даже поджарый. И ведь на диету не посадишь, и так раз в месяц ест.

— Ну что, понесли? — бодро спросил домовой, шире открыв дверь.

— Ты там себя к чужим трудам не приписывай, — натуженно пробубнила я и потащила вампира в ванную, тихонечко матерясь под нос.

Я донесла мужчину в ванную комнату только из-за упрямства и незнакомой ранее злости. Мне хотелось рвать и метать, и я даже знала кого именно. Но приходилось сдерживать порывы. Свалив вампира на кафельный пол, с хрустом потянулась и недовольно дёрнула хвостом. Как бы я не хотела, волчья сущность не желала уходить, чего раньше не случалось.

— Да и пусть, — пробормотала я сдавшись и опустившись на колени, принялась раздевать вампира.

Никогда не думала, что мой первый опыт в оголении мужского тела будет таким! Я, морщась от запаха собственной засохшей крови, стянула с вампира запачканную рубашку и невольно залилась румянцем. Вот ведь гад, иметь такое тело просто незаконно. Ни капли лишнего жира, литые мышцы и золотистая гладкая кожа. Это же не честно по отношению к невинной мне.

Хорошо, что Сима удалился, а то я краснела бы ещё сильнее, стягивая с вампира штаны. О боги, за что мне эти мучения? Стараясь не нервничать, нервные клетки даже у оборотней не восстанавливаются, я смотрела на небольшую тряпочку дорогого шелка, прикрывавшего пах мужчины. Интересно, если ЭТО я мыть не буду, ничего страшного не произойдёт?

— Что там у нас в книге про это говорят? — оторвавшись от тяжких дум, потянулась я к пособию для чайников. — Так, что тут у нас. Снимите всю одежду. Полностью, включая нижнее бельё. В конце концов, что естественно, то не безобразно.

Так, ладно. Видимо не я одна мучилась с этим вопросом. Сжав челюсти до боли и старательно отведя глаза в сторону, стянула трусы с вампира. Боги, это даже звучит противно. Продолжая не смотреть в ту сторону, взяла мужчину под мышки и подняв, опустила в ванну, слегка приложив того головой о специальный бортик. Совершенно случайно, зато как радостно стало на душе.

Намылив губку, принялась с остервенением тереть ею вампира. Заодно всю свою злость выплесну, а то скоро крышечка на кипящем чайничке запрыгает. Но чем дольше я мыла мужчину, тем больше рос мой гнев. Вот не мог он быть хоть чуточку пострашнее? Ведь невозможно находиться рядом с таким сексуальным красавцем, который в нормальном состоянии прикончил бы меня.

— Нужно успокоиться, — сказала я самой себе, и кинув губку в воду, хлопнула себя по щекам.

Кожа заныла, но легче не стало. Решив быстрее разделаться с этим занятием, взяла специальный ковшик и стала поливать вампира водой, смывая с него мыльные хлопья. Иногда приходилось тереть прохладную кожу рукой, и от этих прикосновений мне становилось только хуже. Может быть, я просто заболела? Подцепила от этого кровососа вирус сумасшествия, ага…

Омыв вампира, занялась его волосами. Длинные, даже я такими локонами похвастаться не могу, и густые, с приятным запахом. Перебирая шелковистые пряди, не заметила, как почти что уткнулась вампиру куда-то в район уха. И тогда произошло это.

Без моего желания, волчья сущность взяла под контроль моё тело и сделала невероятное безобразие. Я укусила вампира за кожу чуть выше ключиц. Причём так сильно, что прокусила, и рот наполнила прохладная вязкая кровь. Невольно сглотнув, я не сразу смогла отпустить его. Но наконец мне удалось подавить своего волка и тут же отстраниться от мужчины. Вытерев с губ тёмно-бордовую жидкость, я невольно дёрнулась от омерзения и кинула взгляд на мужчину.

— Что за, — я с ужасом смотрела, как кожа вампира, на месте моего укуса, приобрела ненормальный серебристый цвет и затянулась шрамом, похожим на неровную звёздочку. — Что происходит? У вампиров не может быть шрамов, как и у оборотней.

Я невольно коснулась своей кожи и с ужасом нащупала на шее два маленьких бугорка на месте укуса. Но как, у меня же никогда не оставалось шрамов! Злость мигом испарилась, уступив место панике и страху перед неизвестным. Я помыла волосы вампира и переодела его в сухое так быстро, что даже сама удивилась. Чуть ли не бегом отнесла мужчину в его гроб и заметив Симу, подлетела к нему.

— Из-за чего на вампире может остаться шрам?! — чуть ли не закричала я, перепугав домового.

— От заклятого серебра или древней магии предков, — протараторил Сима, а потом бросился к своему господину, проверять качество моей работы.

Я медленно осела на пол и взялась за голову. Первый вариант отпадает, и остаётся древняя магия. Про неё знали все, но у каждой расы она была индивидуальной. Но ждать от неё неприятностей стоит. У оборотней такая магия также присутствовала, но в подробности не вдавалась, ведь думала, что такой полукровки, как я, она не коснётся.

— В замке есть книги об оборотнях? — заторможено спросила я домового, и Сима тут же притащил мне потёртый фолиант.

— Читал про твоё племя, чтоб получше разобраться, — ответил домовой на мой удивлённый взгляд, так как раньше он также быстро ничего не приносил.

Прижав книгу к груди, я медленно встала и побрела в свою комнату. Передвигалась с трудом, словно меня только что расплющили под прессом. Сил ни на какую уборку не осталось. Добравшись до кровати, как-то сняла ботинки. Ещё лелеяла надежду почитать книгу об оборотнях, чтобы узнать, в какую лужу села, но стоило голове коснуться подушки, как тут же вырубилась.

Проснулась я только поздно вечером. И что странно, чувствовала себя совершенно разбитой. Раньше, как бы я не уставала, даже после пары часов крепкого сна полностью восстанавливалась. А сейчас что? Всё тело ноет, словно меня кто-то ногами бил, причём с упоением или остервенением.

Желая отвлечься, открыла оглавление книги, благо зрение оборотня позволяло спокойно читать и в сумраке. К моей радости или несчастью, пункт о древней магии был. Почему-то помедлив, всё же открыла заветную страницу и принялась читать.

«Древняя магия предков. Вязка.

Свою пару оборотни в основном выбирают по зову их сущности, нежели по желанию сердца или личному предпочтению. Избранник не обязательно должен быть того же вида или расы, подгадать или подстроить выбор крайне сложно. Пара сама складывается, если сущность оборотня того пожелает.

Выбор зачастую падает на того, кто смог вызвать в оборотне крайне сильные истинные эмоции любого характера, которых не бывало ранее, и в этот момент пометить его. Далее, если сущность оборотня принимает возможную пару, он ответно помечает избранника. Проверка проходит в течении нескольких суток. Если всё складывается благополучно и оба совместимы, Вязка происходит успешно. Если же происходит несовместимость, метки просто исчезают.

Образовавшаяся в результате Вязки пара уже неразлучна. Даже если они захотят разойтись, то не смогут, так как будут снова и снова сталкиваться друг с другом. Между оборотнем и его избранником возникает связь на всех возможных уровнях. Они не могут жить без своей пары, чувствуя в ней необходимость. Это можно считать одновременно и даром, и проклятием. В случае гибели одного, второй вряд ли сможет перенести утрату…».

Я захлопнула книгу и уткнувшись лицом в подушку, завыла. Боги, почему я этого не знала? Почему моя мамочка не удосужилась рассказать мне о такой важной вещи? Почему моя сущность выбрала вампира, который по определению для меня враг?

Мучила я себя вопросами долго и со вкусом. Но толку от этого? Конечно, оставалась надежда, что Вязка не произойдёт, но я уже сейчас испытывала странную тягу в определённом направлении… С другой стороны, если мы окажемся связаны, то вампир, возможно, и не убьёт меня? Но кто знает этих красноглазых? Вряд ли до меня кто-то из оборотней Вязался с кровососами. Точно, бракованная по жизни.

* * *

Утром я первым делом бросилась к зеркалу. Рыжий цвет волос всё ещё нервировал меня, но не так, как две серебристые точки на шее. Боги, пусть эти шрамы исчезнут, пожалуйста! Я мечтала найти простого парня, спокойного и работящего, с которым можно было бы спокойно прожить до старости душа в душу. А теперь мне вечно торчать в замке у гроба «любимого», как собачонке на привязи?

Позавтракав салатом, хочу уже мяса, решила сегодня прибрать один из залов и гостевую спальню. Работа всегда отвлекала меня от мрачных мыслей, так что сейчас уборка даже необходима. Повязав на голову платок, чтобы лишний раз волосы не пачкать, вооружилась хозяйственным инвентарём и потопала в зал.

Сметая мусор из листьев, которые занесло через открытое окно, не заметила, как стала себе под нос мурлыкать песенку. Петь как оперная дива я не умела, но вроде бы пташек своим голосом не взрываю. Напевая о несчастной принцессе, которая никак не могла дождаться своего принца, принялась отмывать витражные окна, на которых изображались красивые панорамы незнакомых мне городов.

— Первый раз слышу, что бы ты пела, — сказал Сима, сидящий на очищенном мной подоконнике. — Настроение такое хорошее?

— Если для убийства одного блондинистого вампира, то самое хорошее и подходящее, — честно ответила я, полоща тряпку в ведре с чистой водой. — А для остального самое поганое из возможных.

— Тогда не понимаю, почему ты убираешься тут.

— Принципы, чтоб их, — буркнула я, приступая к следующему окну. — Я же сказала себе, что уберу весь замок. Так что помру, но сделаю. Не в моих правилах бросать дело на полпути, каким бы оно не было.

— Ааа, — протянул домовой и посмотрел на меня с уважением.

— Сим, а почему здесь всё так запущено? — словно невзначай спросила я. — Домовые ведь способны и не один замок в чистоте держать. Вы одни из самых сильнейших духов, а здесь такое безобразие.

— Да раньше мог, но сейчас с этим беда, — тяжело вздохнул Сима и наткнулся на мой вопросительный взгляд. — Ария, думаешь кто всё это время кормил господина?

— Девушек деревенских ему таскал? — наивно похлопав глазками, спросила я.

— Я что, дурак? — возмутился домовой. — В любом своде законов написано, что без согласия донора вампир не имеет права взять даже каплю его крови. Иначе его свои же и казнят.

— Всё так строго? И в кого тогда наш господин зубки пускал?

— Мне приходилось самому кормить его, — словно выдав нечто крайне личное, пробормотал домовой.

— Эм, а не маловат ли ты будешь? — невольно вырвалось у меня, пока я оглядывала перемытые окна, ища возможные пропущенные участки. — Тебя разве что на пару глотков хватит.

Прости уж за прямоту.

— Мы — домовые, способны изменять своё тело как захотим. Просто в таком виде мне легче копить требуемую энергию. А когда приходило время, я принимал более подходящий облик. Поэтому я и смог тебя перенести тогда в твою комнату.

Кивнув, я засучила рукава и, очистив воду с помощью Силы, взяла швабру и тряпку. Нужно отмыть паркет, а то не понятно даже, какого оттенка дерево. Так как Сима снова исчез по своим делам, я завела новую песенку, и тоже о несчастной любви. Почему на ум приходит только эта тема?

* * *

Жизнь текла размеренно, даже скучно. Прошло больше половины месяца, а впереди куча грязных комнат, залов и ещё коридоры… Несколько дней я провела в библиотеке. К книгам я всегда питала самые возвышенные чувства и относилась к ним крайне бережно, как к живым. Поэтому у меня сердце кровью обливалось, когда я впервые зашла в большой зал, отведённый под библиотеку.

Несколько полок упало, книги разбросаны на полу, кругом пыль, непонятно откуда взявшейся мусор и характерные следы проживания грызунов. О, мышей я терпеть не могла. Не в смысле, что я их боялась как большинство девушек, а из-за того, что это вредители, портящие всё, до чего могли добраться их зубы. Поэтому, не жалея сил, первым делом зачитала заклинание от домашних вредителей и обломалась. Моя Сила в этом зале не сработала, однако магию я всё равно растратила.

— Вот же, — разозлилась я от вынужденного бессилия. — Ладно, я ещё покажу вам, хвостатые негодницы!

Первым делом протерла пыльный стол, на который стала собирать разбросанные по полу книги. Постепенно у меня сложилось чувство, словно здесь что-то очень тщательно искали, но почему-то остановились на полпути. Потом вымела гору мусора, из которой периодически доставала вырванные страницы. Если смогу, постараюсь вклеить их обратно.

А вот дальше началось самое страшное. Пыли на полках и книгах было столько, что она лежала серой ватой! Замотав себе пол лица влажной тканью, вооружились специальной метёлкой и начала борьбу с незваной гостьей. Однако, моего роста хватало только на треть стеллажа. Пришлось идти и искать стремянку. Не без помощи Симы нашла её и с приподнятым настроением вернулась в библиотеку.

С песнями, через три дня в библиотеке не было и пылинки. Самые верхние полки взял на себя домовой. Но вот с мышами мне помог совершенно нежданный гость, если его так можно назвать. Наша встреча произошла ранним утром.

Я, так и не уснув ночью из-за мысли, что мыши хозяйничают в библиотеке, с первыми лучами солнца устремилась прямиком туда. Оборотень я, пусть и недоделанный, или кто? Волчья сущность отозвалась сразу, так как долгое время я не позволяла ей проявлять себя, серьёзно обидевшись на неё за выбор вампира моей парой!

Как я и боялась, метка, в виде шрамов от укуса, так и не исчезла. А значит, я стала Вязаной с вампиром. О, если об этом узнает стая моей матери, они сами меня разорвут, вместе с вампиром. Но сейчас не об этом.

Завязав концы рубашки на талии, чтобы было сподручнее бегать и прыгать, я распушила хвост и дёрнула волчьими ушами, ловя малейший писк и скрип мышиных коготков о доски пола. Оперевшись ещё и на руки, я почувствовала себя намного увереннее. Да, человеку или тому же вампиру на четвереньках будет не удобно, но я, не имея возможности полностью обернуться, только в таком виде и могу охотиться.

Втянув воздух, чихнула от запаха мышиного семейства и резко прыгнула вперёд на серое тельце, мелькнувшее между стеллажами. Но маленькая гадина увернулась в последний момент от моих растопыренных пальцев. Зарычав от досады, я тут же заметила другую тушку и стремительно бросилась на неё. На этот раз поймала, но та меня укусила, и я от неожиданности выпустила мышь.

— Ну я вас, — я гневно прищурилась и уже не сдерживая своей сущности, начала полноценную охоту.

Через час у меня было всего четыре тушки, зато искусанные пальцы и один опрокинутый стеллаж, с упавшими на пол книгами. Эх, сюда бы оборотня кошачьего вида, или лучше настоящую кошку. Волки больше по крупной добычи специалисты, нежели по мышам. Да и не удобно мне по проходам между стеллажами носиться, места не хватает.

— Тук! — отвлёк меня от размышлений, что мыши это тоже мясо, стук в окно.

Первая мысль была о том, что библиотека на третьем этаже, который намного выше, чем в городских домах. Повернувшись, приготовилась уже к чему угодно, но не к большущему чёрному ворону, сидящему на выступе за окном. Причём птица смотрела именно на меня, и очень так осмысленно.

Подойдя к окну, внимательно осмотрела утреннего гостя. Ворон как ворон. Птица тоже смотрела на меня, и мне показалось, что она даже удивлена моим неполным обращением. Может, он из тех разумных видов, которые разговаривают и подрабатывают почтальонами? Открыв окно, впустила ворона в библиотеку.

— Доброе утро, — неуверенно сказала я птице, чувствуя себя немного сумасшедшей.

— Не особо оно и добрррое, — каркнул ворон, нахохлившись. — На улице холодрррыга, жуть! А ты тут охотишься?

— Если бы, — я вздохнула, оглядев свой мохнатый улов. — Сплошная боль для самомнения, а не охота. Как бы странно это не звучало, мыши волкам не по зубам. Мелковата дичь.

— Могу помочь, — грубым голосом предложил ворон и указав крылом на дохлых мышей, добавил: — Но что поймаю, моё!

— По рукам и крыльям, — обрадовалась я. — Меня можешь звать Арией.

— Горра, — представился ворон, сделав сильное ударение на первый слог. — Знакомы будем.

Ворон, не теряя времени, распахнул внушительные крылья и бесшумно взлетел на один из стеллажей. А потом метнулся стрелой вниз и до меня донёсся резко оборвавшийся писк, который был слаще музыки. Так в замке появился ещё один жилец по имени Горра.

Ворон разобрался со всеми грызунами в библиотеке, а потом принялся истреблять их и в других комнатах. Оказалось, что он ещё и пауками закусить не прочь. В общем, мне очень повезло с соседом. А так же я узнала, что жареные мыши даже очень ничего, только мелковаты, на один укус.

* * *

Мне в очередной раз приснился вампир. И в этот раз злилась не я, а он. Да что там, он был в ярости и разве что огнём не дышал! Как только я появилась в зимнем саду около цветущего дерева, вампир схватил меня за шею и со всей дури приложил спиной о ствол древа. Приглушённо вскрикнув от боли, я испуганно смотрела в пылающие алые глаза.

— Ты, приблудная шавка, как только посмела сделать это со мной?! — взревел вампир, сильнее сжимая мою шею.

— Т-ты сам, первый, я не, — скорее всего из-за того, что это было не на яву, мне было не очень больно, но всё равно мало приятного в том, что тебя душат и не дают слова сказать.

— Хочешь сказать, что я сам связал нас этой дурацкой магией? — ещё сильнее вжав меня в дерево, хотя казалось бы, куда ещё больше, заорал вампир и дёрнул ворот своей рубашки.

Чуть выше ключицы, с левой стороны, виднелась серебристая звёздочка шрама. Я громко сглотнула и отвела взгляд, стараясь не смотреть на меняющееся лицо вампира. Как и у оборотней, у кровососов тоже было боевое обличие, но его я видела только на картинках в книгах. Скажу так, зрелище не для слабонервных, и я не горела желанием видеть это в живую.

— Если я когда-нибудь освобожусь от этого заклятия, ты умрёшь первой, — испепеляя меня взглядом, зловеще прошипел вампир.

— Ты, тогда, тоже, умрёшь, — просипела я, и хватка вампира слегка ослабла, позволяя мне наконец вдохнуть воздуха и заговорить нормально. — Ты меня первый пометил тем укусом, а моя сущность выбрала тебя из-за того, что ты меня бесил страшно. Я раньше никогда так не злилась, а тут всё так навалилось. А мне не говорили, что оборотни так Вяжутся. Но я же не полноценный оборотень…

То ли из-за страха, то ли из-за злости, но меня словно прорвало, и все мои переживания и обвинения посыпались на голову вампира, как снег зимой. Он даже отпустил меня, а я продолжала и продолжала говорить, повышая голос и постепенно перейдя на крик. Больше слушать меня не захотели, так как мужчина просто щёлкнул пальцами, и зимний сад исчез, как и сам вампир.

* * *

Проснулась я в плохом настроении, зато сил было хоть отбавляй. Сходив умыться, поздоровалась с Горрой, который облюбовал люстру на кухне и села завтракать. От овощей меня уже давно начало мутить, но другого не было. Сима поделился со мной своими запасами солёных сухарей, но и они уже нам поднадоели.

— Горра, а ты можешь достать где-нибудь веточки плодовых деревьев? — спросила я у ворона, вспомнив заклинание, которое вычитала недавно в библиотеке замка.

— Фрррукты? — лениво каркнул ворон и почесал крылом клюв. — Неохота. На улице уже моррроз, холодрррыга.

— Значит не хочешь хрустящих яблок или сочных груш? — искушающе спросила я и сама сглотнула подступившую слюну.

— На одних мышах далеко не уедешь, тем более они не бесконечны, хвала богам.

— Ладно, — вздохнул ворон, недовольно нахохлившись.

Так у меня в зимнем саду появилось несколько тоненьких яблонь и груша. Даже с заклинаниями и питательными добавками деревца не росли так быстро, как овощи. Но я успокаивала себя мыслью, что всему своё время.

Во что ещё вылилась моя связь с вампиром я узнала за неделю до ночи кормления. Последнее время я стала спать больше, чем раньше. И магия никак не могла полностью восстановиться, словно её что-то постоянно вытягивало из меня. Это, мягко говоря, нервировало и пугало. Но даже Сима не понимал, что именно со мной творится. А я мрачно думала, что как попала в этот замок, со мной постоянно что-то случается.

Причина моего состояния оказалась не самой приятной. В тот день я решила разобраться с парадной лестницей с первого на второй этаж. Широкие мраморные ступени приходилось чистить вручную щёткой, а их ой как много. Привычно закрутив рубашку до пояса, я начала с самой верхней ступеньки и постепенно стала спускаться ниже и ниже.

Я ничего не слышала и не видела, просто внезапно почувствовала чьё то стремительное приближение и резко шарахнулась в сторону. Раздался грохот опрокинутого железного ведра, и мыльная вода весело побежала по ступенькам вниз. Я зарычала от злости, ведь всё это придётся убирать именно мне!

Но я сразу забыла о глупом ведре и потопе, когда увидела того, кто пытался напасть на меня. Водопад золотистых волос ниже попы, карамельная кожа и безумные алые глаза, смотрящие на меня вертикальными зрачками. Я оцепенела под его голодным взглядом, а вот моя волчья сущность пришла в восторг! Дёрнув пушистыми ушками, я не сводила взгляда с замершего вампира, и как только он бросился на меня, перепрыгнула через него и побежала вверх.

Только благодаря своей волчьей половине мне удавалось уворачиваться и уклоняться. Я понимала: раз вампир начал за мной охоту, попадаться ему нельзя! Лучше провести в догонялках всё время, на которое ослабло заклинание, чем валяться с разорванной глоткой.

Перепрыгнув через диван и развернувшись на пятке, помогла себе хвостом вписаться в поворот и бросилась по коридору вперёд. Вампир следовал за мной бесшумно, передвигаясь скользящими скачками. Я только чудом почувствовала его рывок и присев, пропустила золотоволосого над собой, а сама развернулась и побежала в обратную сторону.

Но сколько бы мы не бегали, вампир не уставал, когда я уже сипела загнанной лошадью. В надежде спрятаться, я забежала в свою комнату и захлопнув дверь, сама подпёрла её плечом. Но на меня налетели сзади и крепко прижали к деревянной поверхности. Часто дыша, я пыталась вырваться, но твёрдое тело вампира не позволяло даже шевельнуться.

Прохладная мужская рука легла на мой живот, заставляя крепче прижаться к вампиру. Сухое дыхание коснулось моей обнажённой шеи в месте, где остались два маленьких шрама. Я зажмурилась и застыла, ведь сейчас меня точно будут убивать.

О боги, хоть бы я умерла сразу, чтобы не мучиться. Но всё произошло не так, как я ожидала.

Вампир, не отпуская меня, второй рукой слегка сжал мне подбородок, заставляя наклонить голову к плечу. Боясь разозлить его ещё сильнее, я послушалась. Когда моя шея была полностью открыта, вампир наклонился и дотронулся прохладными губами до моей горячей кожи.

Я вздрогнула, и он ещё сильнее прижал меня к себе, словно я могла вырваться. А потом вампир медленно, с нажимом, провёл кончиком языка по месту своего прошлого укуса и слегка куснул кожу, но не клыками. Это было вовсе не больно, но по моей спине пробежала огненная волна. Я хотела вырваться и сбежать, так как мечтала выжить, а волчья сущность советовала повернуться и самой лизнуть вампира в нос, а потом ещё и куснуть.

Но не успела я разобраться в своих хотелках, как хватка вампира ослабла, и он осел на пол. Тут же отскочив от мужчины на безопасное расстояние, убедилась, что время послабления вышло. Вампир спал глубоким сном. И что тогда это было? Почему он очнулся на неделю раньше, и повторится ли подобный сбой вновь?

Глава 3

Оттащив вампира обратно в его гроб, я ещё долго стояла рядом с ним и наконец поняла, почему со мной в последнее время творилось что-то странное. Заклинание, которое было наложено на вампира, перебросилось и на меня. Видимо из-за того, что благодаря Вязке мы стали с ним практически едины, часть проклятия я взяла на себя, ослабив его на своём «избраннике».

И что получается? Он теперь каждый день будет за мной бегать, пытаясь слопать? Я же сама не выдержу такой жизни и на собственной косе повешусь! Разобраться с проклятием вампира мне может помочь только одно существо в этом замке — Сима. Поэтому я тут же завертела головой в поисках домового. Не найдя его в комнате, призвала волчью сущность и побежала по следу.

Сима нашёлся в библиотеке. Без обиняков я схватила его, чтобы домовой не сбежал, как обычно любил делать. Оскалившись для большего эффекта, прорычала:

— Симочка, сладкий мой. А не пора ли тебе рассказать, кто и за что заколдовал твоего господина?

— Ария, какая муха тебя укусила? — домовой посмотрел на меня скорее с удивлением, нежели с испугом, хотя на последнее я больше рассчитывала.

— Да так. Просто несколько минут назад твой кровосос гонял меня по всему замку в надежде перегрызть мне глотку!

— И ты до сих пор жива?

— А что, было бы лучше, если б умерла? — прорычала я, возмущённо распахнув глаза.

— От господина ещё никому не удавалось сбежать, — домовой оценивающе осмотрел сердитую меня. — Тут два варианта. Или никакой гонки не было, или же мой господин изначально не собирался тебя убивать.

Я нахмурилась и невольно вспомнила, что вампир вытворял, поймав меня. Он ведь легко мог свернуть мне голову или разорвать глотку. Хотя последнее было бы расточительством моей драгоценной и питательной крови. Но он медлил, и зачем ему было заставлять меня прижиматься к нему?

— Но ведь он гонялся за мной почти час! Из-за нашей Вязки заклинание вампира немного ослабло, и теперь он может подниматься не только в ночь кормления. Что мне делать?

— Вязка?! — домовой так закричал, что у меня уши заложило и я разжала пальцы. — Ты сделала с моим господином Вязку?! Ты хоть понимаешь, что наделала?!

— А что я сразу? Он тоже виноват. Вот, твой вампир сам мне это поставил! — я отбросила косу за плечо и продемонстрировала Симе две серебристые точечки. — И я даже не знала про существование такой магии. Мне не говорили об этом.

— Оборотню не рассказали о жизненно важной древней магии предков? — скептически приподнял бровь Сима, а я в ответ фыркнула.

— По-моему, у нас есть чем позабавить друг друга, — сказала я, и домовой согласно кивнул.

— Может наконец раскроем наше прошлое? Ты ведь понимаешь, что теперь мы точно в одной лодке.

Разговор произошёл на кухне. Мне полюбилась это место. Тут было довольно уютно, особенно когда я зажигалка камин. Где в замке лежат отборные дрова и уголь мне показал Сима, но в основном он сам приносил их и складывал в топку. От меня требовался только магический огонёк.

Набрав большущий чайник воды, поставила его на магическую конфорку, которую чинила пару дней. Сима же деловито пересматривал травы и листья, которые я принесла с грядки, и складывал чайный сбор в стеклянный заварочный чайничек. Ага, будем пить чай, из всего, кроме самого главного продукта.

— Ну что же, начнём? — спросила я, когда разлила вкусно благоухающую золотистую жидкость по пузатеньким кружкам. — Кто первый?

— Давай начнёшь ты? — предложил домовой, и смешно сложив губы трубочкой, принялся дуть на свой чай.

Торговаться я никогда особенно не любила, поэтому поведала домовому о своей нелёгкой судьбе. Пару раз Сима задавал вопросы, на которые я охотно отвечала. Больше всего его заинтересовал тот самый богатей, с лёгкой руки которого я и оказалась здесь.

— Значит в наказание сослали к нам, — Сима задумчиво смотрел на одинокий листок, плавающий в его кружке.

— Слушай, я не пойму кое чего, — грея руки о тёплые бока кружки, задумчиво сказала я. — Сиделка для вампира. Почему такую непростую работу давали девушкам? Сюда должны были мага сильного отправить, а не беспомощных девчонок. Да и почему вампиру, который временами не может собой управлять, вообще приводят их, а не доставляют животных, к примеру? Куда клан смотрит? Он убил уже одну, так чего они ждут?

— О, ждут это как раз самое подходящее слово, — Сима кивнул своим мыслям и наткнувшись на мой вопросительный взгляд, вздохнул и принялся рассказывать о своём господине: — Как у оборотней есть стаи, так у вампиров — кланы. Законы отличаются немного между собой, но суть всегда остаётся одной. Мой господин из клана Ленниар, не многочисленного и достаточно скрытного. Однако известны тем, что в магии им нет равных среди других вампиров.

— Сильные маги? — я дёрнула бровью и зашипела, как обычно ошпарив язык о горячий чай.

— Да. Но мой господин обладает такой силой, которая даже в его клане считается редкостью. И как ты понимаешь, глава не захотел упускать своей выгоды. По закону жанра, он решил свести свою дочь с моим господином, дабы иметь могущественного зятя под боком и сильных наследников.

— Получилось?

— Нет, как видишь. На тот момент моему господину было всего лишь триста лет. По меркам вампиров, сущий ребёнок. Брачными узами в кланах не обременяют себя, но у них есть ритуал обмена Силой, который сродни вашей Вязке. Но на такой шаг идут только те вампиры, кому хотя бы исполнилось четыре сотни лет.

— Но это не остановило главу, я так понимаю? — с искренне интересом спросила я.

— Нет, не остановило, и он сделал более хитро, — Сима подул на чай и с громким прихлёбываем сделал несколько глотков. — Он отправил господина в закрытую школу для юношей расы вампиров из всевозможных кланов. От туда сбежать так же легко, как отгрызть себе руку с улыбкой на лице. В общем, учёба заняла как раз сотню лет и…

Я забрызгала стол чаем. Вытерев подбородок, вскочила и метнулась за тряпкой. Вытирая столешницу, я с ужасом думала, какого это, сто лет проторчать за партой? Тут у любого крыша может поехать. А ставить её на место дорого, да и материалы для ремонта не качественные нынче, что уж говорить о мастерах.

— Он действительно безвылазно сидел в той школе сто лет? — всё ещё не веря, спросила я, сев на прежнее место.

— Почему безвылазно? — Сима солнечно улыбнулся и подмигнул мне. — Именно в школе я познакомился с господином. Сначала повздорили малость, но потом быстро сдружились. Я ему стал помогать убегать на ночь. Рядом как раз был один городок, который только в ночное время и жил на полную катушку. Эх, как мы с ним отжигали, а сколько девочек…

Сима посмотрел на стену, с висящими на крючках половниками, затуманенным взглядом, явно вспоминая какие-то приятные моменты из прошлого. Лично мне было не особенно интересно вдаваться в подробности их разгульной ночной жизни. Особенно если там фигурируют девочки.

— Так вот, когда обучение уже подходило к концу, мы решили скрыться от клана моего господина. Как только он получил диплом, мы бежали в замок моего прошлого работодателя, который пустовал уже не одну сотню лет. Там нам удалось укрываться от клана Ленниар.

— Хорошо. И долго вы тут сидели?

— Хмм… Около двух сотен лет, пока нас не обнаружили. Опережая твой вопрос, господин питался кровью животных в лесу, который раскинулся чуть дальше от этого замка на юг.

— Как вас тогда нашли? — спросила я, полностью поглощённая историей, словно приключенческий роман какой-то слушаю.

— Без понятия… Может кто-то из деревенских нас заметил, — домовой неопределённо пожал плечами. — Но в итоге, к нам пришёл представитель клана Ленниар и очень убедительно стал настаивать на возвращение господина домой.

— Как я понимаю, он не согласился, — мрачно усмехнулась я, ведь иначе бы я не сидела тут Вязаной с магически одарённым кровососом. — А что с посыльным.

— Ну, ему следовало внимательнее смотреть, какую кровь ему предлагают, — хитро прищурился Сима. — Нет, мы его не убили, не нужно так смотреть. Просто он уснул, а проснулся на одном острове очень-очень далеко от родного клана. Не спрашивай, как. Я всё равно тебе не отвечу.

— Ладно, не буду, — домовой расколол меня, ведь действительно интересно, как они его туда отправили. Почтой? — И что клан сделал дальше?

— Решили брать нас штурмом, условно конечно. Однако господин не зря столько лет учился. В общем, он сделал зелье временного магического сна, которое выпил незадолго да их прихода. Причём он так же привязал себя заклинанием к замку, чтобы его было невозможно от сюда унести.

— Ох, хотела бы я посмотреть, как они пытались его вынести от сюда, — хохотнула я.

— Да, их лица были неописуемы, когда они только подносили господина к дверям из замка, а он тут же исчезал и появлялся на прежнем месте в хрустальном ложе, — домовой расплылся в такой довольно улыбке, что я сама невольно улыбнулась. — Раз десять пытались. Даже через окно, но никак. А снять заклинание не могли, так как в магии были слабее.

— И сколько лет ему уже исполнилось?

— Кажется, тысяча восемьсот лет, — сказал домовой, задумчиво потирая подбородок. — Плюс минус пятьдесят.

— И почему он до сих пор не проснулся? — приглушённо спросила я, чувствуя себя совсем юной, даже ребёнком.

— Потому что эти идиоты пытались распутать заклинание, но в итоге только повредили его! — возмущённо воскликнул Сима. — И теперь господин сможет самостоятельно проснуться ещё очень и очень не скоро.

— Относительно понятно, — пробормотала я, на самом деле поняв только половину. — И как его клан отнёсся к роли спящей красавицы главного жениха?

— Ты не наслышана о упрямстве вампиров? Не зная, что делать, клан обратился к какой-то там потомственной предсказательнице.

— Не люблю я этих гадалок, — допив чай, я отодвинула кружку и подумала, что можно выпить ещё порцию, хоть и без сахара. — Такие высокомерные и только по тому, что знают, через сколько минут ты чихнёшь!

— Хех, в тебе говорит кровь ведьмы, — ехидно сказал Сима, а я фыркнула в ответ. — Вы всегда недолюбливали предсказателей, как и они вас. Но в общем, та особа сказала им, что разрушить заклинание поможет юная невинная девушка, которая должна будет присматривать и ухаживать за вампиром. Но когда он проснётся, она неминуемо умрёт через тринадцать дней.

— Конечно, какое предсказание без трагичного конца? — недовольно поморщилась я. — Так получается, что это клан Ленниар подыскивал сиделку, а я просто попалась им под руку?

— Можно сказать и так. До тебя пару веков никого не присылали, так как слава у этого замка дурная стала. И я даже тут не при чём.

— Знаю. Логово вампира-душегуба. Извозчик, что вёз меня сюда, очень удивился, узнав куда я направляюсь.

— Вот такие пироги, — развёл руками домовой и отставил пустую кружку. — Даже не знаю, что теперь будет с господином. Если раньше и был шанс, что когда он проснётся, клан сменит гнев на милость, то теперь…

Сима так тяжело вздохнул, что у меня даже чёлка от поднявшегося ветра шевельнулась. О боги, я точно не одна из ваших любимец. Мало того, что вампир на голову свалился, так у него на хвосте ещё и целый клан сильных магов, которые захотят прибить не только своего нерадивого соклановца, но и одного недоделанного оборотня — меня!

— Сима, у тебя есть рецепт того сонного зелья? — задумчиво спросила я. — И желательно ещё книгу о вампирах, если есть.

— Книга у меня. Я её спрятал от вампиров, — подтвердил домовой. — Ты что, хочешь снять с господина заклинание сна? И не боишься слов предсказателя? Они ведь никогда не ошибаются.

— Я не знаю, смогу ли вообще что-то сделать. Ты не забыл? Я еле на среднего мага тяну, куда мне до таких высот хвост задирать? Просто посмотрю и разберусь, что к чему. Чисто из любопытства.

Лестницу я всё же привела в порядок, пусть и к позднему вечеру. Устала так, что даже есть не хотела. Выпив пару стаканов воды, чтобы живот не урчал, пришла в свою комнату и без сил рухнула на кровать. Однако, сон всё равно не шёл. Волчьи уши прорезались сами, и я невольно ловила каждый шорох, боясь нового пробуждения вампира. Не выдержав, зажгла магический светлячок и сев, взяла в руки книгу о «любимых» кровососах, которую мне любезно одолжил Сима. Открыв наугад, начала читать.

«… традиция. Самку вампир выбирает основываясь в основном на её силу. Даже самая прекрасная представительница расы вампиров останется одна, если не сможет самостоятельно прокормиться в лесу и сразить врага в бою один на один.

Находя возможного партнёра, вампир устроит ему испытание на выносливость и силу. Зачастую это проходит в виде своеобразной охоты, где в роли дичи выступает именно избранный. Если вампир понимает, что выбрал не того, он может прекратить погоню или же наоборот — поймать и сказать избраннику о своём решении. Если же он удовлетворён своей парой, то растягивает охоту, и как только избранник начинает ослабевать, ловит его и заявляет на него свои права.

Вампиры одни из тех, кто отрицают смешивание крови с другими расами. Свою пару они ищут толь среди своих, считая остальных недостойными для обряда Обмена энергией. Были случаи, когда клан сам уничтожал вампира, который избирал себе в пару другую расу…».

Закрыв книгу, я медленно отложила её в сторону. В голове жужжал и мельтешил целый рой мыслей, каждая из которых пыталась привлечь к себе моё внимание. Неужели, сегодня золотоволосый вампир устроил мне проверку? Если он не убил меня сразу, я прошла или нет? Что сделает с нами его клан, когда узнает о нашей Вязке? И даже если я смогу разбудить золотоволосого вампира, чтобы он разобрался со своими, то действительно ли умру через тринадцать дней?

* * *

Не безызвестный нам золотоволосый вампир:

Она снова появилась в моём маленьком мире, который я обустроил под свой любимый зимний сад. Когда она впервые пришла сюда, я был даже рад, хоть и не показал этого. Уже не один век моё сознание заперто в этой темнице, из которой мне не удавалось никак выбраться благодаря идиотам из моего клана.

Гостья оказалась достаточно высокой и симпатичной, но в ней не было той кукольной красоты, которая присуща девушкам моей расы, уже успевшей мне надоесть до чёртиков. Когда незнакомка подошла ко мне, я запоздало ощутил её запах и не поверил. Она пахла одновременно как оборотень и ведьма. Такого я ещё никогда не встречал, поэтому даже смог сдержать свою жажду убийства.

Оказалось, что с девушкой даже можно спокойно поговорить. Но не долго, так как моя темница выталкивала её. Вскоре я узнал, что её зовут Ария. Она забавно морщила нос, когда задумывалась или что-то не понимала, или выразительно приподнимала тёмную бровь, задавая мне вопрос. Кажется, что изначально она воспринимала меня как сон, по-другому я не понимал, как оборотень способен спокойно сидеть рядом с вампиром и мирно беседовать с ним.

Но то, что она сделала дальше, подтвердило все слухи об оборотнях. Мы ненавидели их всегда. Слишком дикие, неконтролируемые, податливые инстинктам животные, полная наша противоположность! Волки, кошки, соколы, и прочие всегда вели войну с вампирами, и даже сейчас, в относительно мирное время, мы обходили друг друга за километр. И она, шавка, посмела Вязаться со мной! Я так долго пытался сохранить свою свободу, даже пожертвовал из-за этого нормальной жизнью, и всё ради того, чтобы быть связанным с приблудной дворнягой? Надеюсь, что хотя бы блох у неё нет.

— Что это было сегодня?! — девушка гневно щурила на меня зелёные глазища и слегка подёргивала волчьими ушами. — Как ты посмел гонять меня по замку больше часа без передышки?

— Скажи спасибо, что осталась живой, — наиграно равнодушно ответил я, продолжая делать вид, что читаю книгу.

Не говорить же ей, что в те моменты, когда заклинание ослабевает, моё сознание в основном остаётся здесь, а телом управляют желания и инстинкты. О боги, я ведь уподобляюсь этим шавкам! Признаться в таком позоре оборотню? Лучше делать вид, что мне вообще плевать на неё.

— Спасибо, до земли поклон, — девушка даже слегка поклонилась, продолжая сверлить меня яростным взглядом. — Ты ведь не проверку мне устраивал? Кровососы терпеть не могут оборотней, по этому я не понимаю, почему ты не убил меня?

— От куда тебе известно про проверку? — я с трудом сохранил равнодушное лицо, даже проглотил оскорбительное для вампиров прозвище «кровосос».

— Не один ты умеешь с умным видом в книгу пялиться, — девушка выразительно посмотрела на томик стихов в моих руках.

— Действительно, — я снова вернулся к чтению, стараясь всем видом показать, что разговор окончен.

Что мне ей отвечать, если я сам не ожидал подобного от себя. Сидел спокойно, читал эту нескладуху, пытаясь найти идею автора, которой не пахло и в помине, как чувствую: заклинание ослабло. И тут же подумал, что с прошлого послабления месяц ещё не прошёл! А потом невольно вспомнил про удивительную кровь той полу ведьмы, полу волка. Столько энергии я ещё никогда не получал за один раз. Она была как наркотик, хотелось пить и пить, наслаждаясь её теплотой и Силой.

Но тело неправильно отреагировало на мои мысли. Часть сознания решила, что раз мне так понравилась кровь — значит я признал в её носительнице свою пару! А значит нужно проверить девушку на силу и выносливость. Хоть я и сдерживался изо всех сил, не смог полностью подавить собственную вампирскую суть. И как той полу волчице удалось уцелеть, я не знал.

— Значит решил игнорировать меня? — мрачно сказала девушка, сев на максимально дальнем расстоянии от меня. — Тогда скажи, какое именно зелье ты использовал для магического сна?

Я промолчал, хотя первым порывом было послать любопытную шавку в лес, клещей кормить. Перелистнув страницу, сосредоточился на строках, написанных аккуратным подчерком на шелковистой бумаге «Когда сердце пытается скрыться, ты молчишь, боясь слово сказать…».

Недовольно фыркнув, тут же перевёл взгляд на соседнее стихотворение, которое было не лучше. «Её запах так прекрасен, сердца стук неумолим. Ты молчишь, ведь ты ужасен, хладнокровный, о вампир…». Со злостью захлопнув томик глупых стихов, которые почему-то стали слишком подходить под ситуацию, захотел швырнуть его в девушку, продолжавшую уничтожать меня взглядом. Но всё же любовь к книгам, даже таким неудачным, заставила аккуратно положить томик на землю.

— В любой момент твой клан может прийти в замок, — девушка говорила спокойно, но её волчьи уши нервно дёрнулись, выдавая волнение. — Я хочу, чтобы ты сам разбирался с ними, пока они не прикончили меня.

— Тебе не снять заклинание, — высокомерно сказал я, с издёвкой посмотрев прямо в её зелёные глаза. — Я сильнее тебя в десятки раз.

— Я это знаю. Но если это заклинание было наложено с помощью зелья, есть вероятность снять его другим эликсиром, — уверено сказала Ария, выдержав мой взгляд. — Так ты скажешь мне его название, или сидение в этом саду тебя ещё не доконало?

Ответить я не успел. Даже после этой злополучной Вязки моя темница не захотела надолго позволять гостье здесь оставаться. Ария растворилась в воздухе, и я снова остался один на один с томиком безударных стихов, котоый сам появился после прочтения предыдущей книги. Взяв книгу в руки, открыл первую попавшуюся книгу и увидел всего две строчки на странице «Нет никого ближе злейшего врага. Он лучше других знает, что огорчит тебя, а что подарит радость…».

— Надо же, и снова в яблочко, — вздохнул я и перелистнул страницу.

* * *

Ария

Проснувшись, я долго не вставала, разглядывая белое перо из подушки, которое запуталось в моём рыжеватом локоне. Сегодня ночью мне опять приснился вампир, имени которого я до сих пор не знала. В этот раз он был так холоден и сдержан в разговоре, словно пытался от меня отгородиться. И как понять, что он из себя представляет? То гоняется за мной, то игнорирует.

— Словно дева избалованная, — пробубнила я и хихикнула, так как на деву он чем-то действительно был похож. — Так как же мне разобраться, что за зелье он готовил?

Потянувшись, я неохотно вылезла из под тёпленького одеяла. В замке было холодно, зима ведь на дворе. Я ещё должна Симе в ножки кланяться, что он как-то заговорил мою одежду, и теперь я в ней не мёрзла. А то одним камином эти огромные комнаты не согреешь. Эх, будь я магом посильнее, просто бы подстроила температуру замка под нужную мне. Эх, мечты. Хорошо ещё, что я не так сильно восприимчива к холоду.

Пока переодевалась, думала про зелье. И наткнувшись на стол, на котором царил беспорядок после моих экспериментов, меня озарила идея! Вампир должен был варить зелье в определённом месте, скорее всего в лаборатории. А следовательно, там могут остаться следы его работы, по которым возможно выяснить, что именно он сделал. Ведь он готовил это зелье последним. Надеюсь, вампир не успел там всё прибрать, и за эти годы всё осталось не тронутым.

Мне пришлось обойти замок полностью и несколько раз, прежде чем я нашла лабораторию. Ещё бы не искать так долго. Сооружение было огромным и имело четыре башенки на каждом углу и центральную — самую большую, с круглыми часами, которые уже не шли.

Лаборатория оказалась именно над часовым механизмом. Пробравшись через завесы пыльной паутины и случайно побеспокоив спящие тушки летучих мышей, я поднялась по едва заметной лесенке на чердак. Точнее думала, что попаду под крышу, где всё будет завалено поломанной мебелью и покрыто одеялом пыли, но обманулась. Помещение было абсолютно чистым, словно здесь время остановилось и хозяин лаборатории вышел буквально на пару минут.

— А с порядком мы не особо в ладах, — сказала я тихо, подойдя к одному из столов, где царил настоящий хаос. — Что тут у нас? Расчёты, расчёты, расчёты. А это что?

Отодвинув листы, исписанные каллиграфическим почерком, вытянула слегка помятый листок с кривоватыми строчками, написанными словно в попыхах. Прочтя их, узнала названия некоторых ингредиентов. Бинго! Нужно посмотреть, подходят ли они под описания зелий сна из книги Симы. Может мне хоть здесь повезло наткнуться сразу на нужное.

— Прихвачу с собой, — сказала я самой себе, и сложив листок пополам, сунула его в карман и уже собралась уйти, но замерла.

Повернувшись, сосредоточилась на своих ощущениях и подскочила к окну. Не ошиблась, к замку действительно приближалась лакированная карета. Примерно через десять минут они подъедут к воротам. Даже со зрением оборотня мне не удалось разглядеть особых деталей. Лошади дорогие, но порода распространённая, а на окне кареты шторки. Неужели я накаркала про клан?

Чуть ли не скатившись по лестнице, пробежала по холлу и открыла дверь сразу после первого стука. Если вампиры захотят, выломают массивные створки из дуба одним чихом, а мне потом щепки по всему замку собирать. На пороге стояла пара вампиров, и от их внешнего вида моя челюсть неумолимо потянулась к земле. Либо я ударилась головой и получила сотрясение мозга, или же мир сошёл с ума!

— И это она новая сиделка? — вампирша растянула алые губки в кислой улыбке, сверкнув тонкими клыками. — С каких это пор шавок к вампирам в прислугу пускают? От блох же потом не избавимся.

Вампирша брезгливо осмотрела моё серое шерстяное платье и поправила ворот своего дорогого наряда из чёрного кашемира. Её волосы, цвета белого золота, тугими локонами спадали на хрупкие, с виду, плечи и красиво подчеркивали стройную шею и белизну кожи. Вампирша была несомненно красива, но слишком похожа на фарфоровую куклу в витрине сувенирной лавки. С такими игрушками дети не играют, они существуют только для красоты, стоят на полочке и радуют взгляд, не более.

— Видимо, вы слишком юны, или же глупы, раз разговариваете с оборотнем в такой манере, — вежливо улыбнулась я, сдерживая рвущуюся на волю волчицу. — Чем обязана столь внезапному визиту?

— Мы не получили от вас письма с отчётом о прошлом месяце, — несколько недовольно ответил второй вампир, но его алые глаза практически ничего не выражали. — Хотя вы обязаны отчитываться через каждые две недели.

Я еле сдержалась, чтобы не нагрубить. Мне никто ни про какие письма не говорил! Вскинув подбородок, оценивающе посмотрела на второго гостя. Вампир был немного выше меня, пшеничные волосы гладко зачёсаны назад и собраны в хвостик. Черты лица резкие, словно неумелый скульптор вырезал его из неподатливого камня. Вампир совершенно спокойно ждал, пока я вдоволь рассмотрю его, но не вампирша.

— Слушай сюда, шавка, — стряхнув со своего рукава видимую только ей пылинку, сказала блондинка. — Мы пришли к моему жениху, так что брысь с глаз. А лучше иди быстренько отчёт напиши, если конечно умеешь.

— Не умею, — нагло соврала я, насмешливо посмотрев на озадаченное лицо вампирши. — Да и писать нечего. Круглыми сутками драю замок. Один раз меня чуть не высушили полностью, но оклемалась, как видите. Скоро опять меня кушать будут. Так что жду и морально готовлюсь.

Вампирша поджала пухлые губки и посмотрев на своего спутника, подбоченилась, а потом резко нахмурила брови и топнула ножкой. Ясно, устроила телепатический скандал. Да, по вопросам телепатии и работы с сознанием в нашем мире можно выделить всего три расы: драконов, вампиров и эльфов. Последним труднее всего работать в этой области, но по сравнению с другими они всё равно профессиональные мозгоправы.

— Мы сходим всё же навестить его, — оторвал меня от мыслей вампир, а я лишь рассеянно кивнула и побрела на кухню, чем ещё сильнее разозлила вампиршу.

Набрав воды в чайник, я поставила его на конфорку и со вздохом опустилась на стул. Поёрзав, нахмурилась, так как сидение было не таким, как всегда. Глаза полезли на лоб, но соскочить на пол я не успела. Крепкие руки овили мою талию и прижали к твёрдой мужской груди. Почему я не почувствовала его? Даже сейчас, когда вампир находился буквально позади меня, я не ощущала его запаха. Но сомнений нет, золотоволосый опять проснулся и решил подкараулить меня на кухне.

— И что теперь? — приглушённо прошептала я, заметив краем глаза длинные золотистые пряди, упавшие мне на плечо. — Убьёшь или просто решил позавтракать?

Вампир молча отвёл мои волосы с шеи со шрамами, и я замерла, превратившись в деревянного истуканчика. О боги, тут же те вампиры! Что же будет, когда они не найдут свою спящую красавицу на положенном ей месте? Правильно, начнут искать, а потом придут ко мне. А я уже в отключке буду, потому что этот кровосос из меня крови больше нужного вытянет.

— Слушай, здесь приехали твои… ах, — последнее у меня вырвалось невольно, потому что вампир резко склонился к месту старого укуса и поставил мне засос! — Да послушай!

Бесполезно. То же самое, что говорить со стеной. Хоть лоб расшиби о неё, а реакции не дождёшься! Мысли метались в голове перепуганными пташками, и я физически ощущала, как утекают драгоценные минуты. Думай, Ария, как этого вампира на место вернуть? Тут моя волчья сущность немедленно проявилась и подарила мне идею. А что, я дёрнула пушистыми ушками, может сработать.

— Слушай, — я старалась говорить как можно беззаботнее. — Ты же любишь догонялки? Может снова устроим охоту? Я убегаю, ты ловишь?

Вампир замер, а потом склонился к моей шее и легонько куснул, даже не до крови, но я вздрогнула. Не сработало. Но тут хватка ослабла, и я тут же соскользнула с коленей вампира на пол. Боясь оглядываться, я сделала несколько шажков к двери и сняла ботинки, чтобы не громыхать каблуками.

Ступив босыми стопами на холодный пол, поёжилась, а вампир терпеливо ждал. Успокоив дрожь в ногах, я чуть присела и тут же стрелой рванула вперёд. Бежать, как можно быстрее, и не туда, где слышатся голоса вампиров. Возможно своего соклановца они и не почуют, но вспотевшего полу-оборотня запросто.

Вампир с удовольствием принял эту опасную для меня игру. Я же молилась на ходу всем богам и предкам, чтобы по пути нам встретился Сима, но домового как на зло не было.

Надеюсь, он знает о гостях и о том, что его господин снова лунатиком по замку шатается, причём очень так бодренько.

На очередном повороте я наткнулась на Горру. Ворон дремал на карнизе, но я его бессовестно разбудила небольшой воздушной волной, пущенной с моих пальцев. Пока он не стал возмущаться, я резко поменяла курс, и когда златовласый по инерции немного пробежал вперёд, подскочила к ворону и затараторила:

— Умоляю, мне нужна мёртвая кровь! Пожалуйста найди её как можно быстрее, или случится катастрофа. Сделаю потом всё, что попросишь!

— Хорррошо, — ворон озадаченно посмотрел на меня, потом на вампир, и совершенно по человечески пожав крыльями, слетел с карниза.

Вампир скользящими движениями подбирался ко мне, а я пятилась, пока не врезалась в стену. Говоря с Горрой не заметила, как оказалась в западне. Испуганно поджав хвост, я смотрела в алые глаза, которые сверкали торжеством хищника, поймавшего жертву.

Вот никогда не понимала девушек, фанатевших от высокомерных и холодных вампиров. Что приятного в том, что тебя укусят и высосут драгоценную алую жидкость? А бывали ещё наркоманки, которые без яда, впрыскиваемого жертвам кровососов, не могли жить нормально. Однако я ни к тем, ни к другим себя относить не хотела. Поэтому, когда вампир прижал меня к стене и снова заставил наклонить голову, открывая свободный доступ к шее, я дрожала как осиновый лист.

— Ария, деррржи, — над моей головой завис Горра и скинул мне трупик мышки.

Не долго думая, я схватила дохлого грызуна и не медля, отгрызла ему голову, наполняя рот мёртвой кровью. Подавив рвотный спазм, вцепилась в вампира и порывисто накрыла его рот своим. Пока он не одумался, сделала поцелуй глубже и передала вязкую жидкость в рот вампиру.

Я хотела отстраниться, но мне не позволили. Мужская рука легла мне на затылок, не позволяя уклониться, а властные губы полностью взяли инициативу на себя. Острые клыки слегка царапнули мне внутреннюю сторону щеки, и солоноватая кровь придала поцелую странный привкус. Но неожиданно вампир застыл и потом рухнул на пол.

— Наконец-то, — сиплым голосом сказала я, вытерев со своих губ кровь, живую и мёртвую.

— Ты его убила? — с интересом спросил Горра, ставший свидетелем нашего маленького представления.

— Если бы, — вздохнула я. — Только обездвижила. А теперь нам нужно как-то незаметно подбросить это тело в его родной гроб.

Глава 4

С транспортировкой тела вампира мне помог Сима. Точнее, домовой неожиданно появился рядом с вампиром, очень красноречиво выругался и схватив златовласого за рубашку, исчез вместе с ним. Я же бросилась в свою комнату. Нужно было свести пятна крови с платья и переплести растрепавшуюся косу. А главное, спрятать книгу про зелья.

Когда ко мне постучали, я была полностью готова. Специально выждав пару минут, наиграно расслаблено подошла к двери и открыв её, вопросительно посмотрела на вампиров. О боги, я хочу ещё жить. Пусть они просто заблудились и пришли ко мне спросить дорогу.

— Так и будем молчать? — спокойно спросила я, чувствуя массовую гибель моих нервных клеток.

— Что ты сделала с ним? — разъярённо прошипела вампирша, но второй вампир жестом попросил её замолчать.

— Ничего, — совершенно нечестно ответила я, продолжая разыгрывать ленивое спокойствие. — А что, с господином что-то не так?

— Ах ты лживая шавка!

Вампирша резко прыгнула на меня, но я ждала этого и только потому увернулась. Второй вампир даже не попробовал что-то сказать своей спутнице, просто молча опёрся плечом о дверной косяк и даже элегантно зевнул, прикрыв бледные губы рукой в перчатке.

— Эй, может спокойно поговорим? — на всякий случай предложила я, прижимая волчьи уши и лихорадочно обдумывая пути отступления.

— Я убью тебя, тварь! Объявляю, что ты моя соперница в Битве Силы. Пока одна из нас не будет повержена, я не успокоюсь!

Не дожидаясь моего ответа, блондинка приняла боевое обличие. Черты лица сильно заострились, глаза увеличились, а зрачки стали как две щёлки. Кожа побледнела, приобретя почти белый цвет, и затвердела слегка блестевшей маской. Из под бледных губ показались удлинившиеся клыки. Ох, какая «прелесть». Надежда избежать битвы с вампирихой разбилась о суровую реальность.

Понимая, что главное сейчас — выжить, я сломила ту преграду в сознании, которая частично удерживала мою кровь оборотня. Волчица пришла в восторг и тут же начала менять моё тело. Пальцы слегка скрючились и покрылись серебристой шёрсткой по запястье. Ногти приобрели стальной оттенок и удлинились на несколько сантиметров, став похожими именно на когти. Челюсть слегка удлинилась, и из под растянутых губ показались заострившиеся зубы.

Вампирша замерла, а потом громко захохотала, неприлично тыча в меня пальцем. Она издевательски состроила сочувствующее личико и сказала:

— Я даже не знала, что ты не способна полностью обернуться. Бедненькая, тяжело наверное быть ущербной? Никогда не видела настолько уродливого зрелища. В стае тебя постоянно дразнили, скорее всего. А теперь ещё и с вампиром сражаться. Не волнуйся, если сопротивляться не будешь, может ещё и оставлю в живых.

Пока вампирша с упоением унижала меня, я бросила быстрый взгляд на своё отражение в зеркале. Действительно, чего отрицать, если блондинка права? Моё обращение выглядело ещё более жутко, чем боевое обличие вампиров. Особенно лицо — застывшие на середине изменения: ещё не звериное, но уже и не человеческое. Уродливо, но какая уж есть от природы.

— Ты ещё долго собираешься тут похрюкивать? — рычащим голосом спросила я у вампирши, смех которой действительно напоминал повизгивание.

— Заткнись, уродливая шавка! — блондинка резко метнулась ко мне.

Я без раздумий схватила стул и врезала им по вампирихе, которая отлетела к стене как мячик. Что-то хрустнуло и на пол посыпались щепки от сломанных деревянных панелей. Вампирша элегантно приземлилась на пол и раздражённо одёрнула прорванный рукав пиджака. Однако не подрассчитала силу и в конец порвала кашемир.

Я тем временем судорожно отступала к столу, где стояли мои зелья, которые я прихвати с собой из дома. Есть у меня идея, но лишь бы успеть. Вампирша уже сосредоточила на мне своё внимание и скользящим прыжком пронеслась через всю комнату. Я лихорадочно бросилась к столу и схватила заветную склянку. Меня тут же повалили на пол грудью вниз и загнули одну руку назад. Неестественно вывернутая конечность отозвалась ужасной болью, но я крепче сжала челюсти.

— Слабачка, — вампирша ещё сильнее вывернула мне руку, и я зашипела от нестерпимой боли в рвущихся мышцах. — Ты настолько слабая, что даже имени шавки не заслуживаешь.

Собрав все силы, я раздавила свободной рукой склянку с зельем и вцепилась под коленку вампирши, со всей дури всадив когти в её плоть. Как только по пальцам побежала холодная кровь, я сжала их и рванула. Блондинка заверещала и отскочила от меня. Из её раны сочилась тёмно-бордовая кровь и торчали порванные белые связки и сухожилия. Глаз за глаз, моя ты холоднокровная.

— Ты, да как ты! — вампирша зажимала кровоточащую рану на своей ноге, но та не стремилась заживать, как ей полагалось.

— Посеребрённая магическая вода, — я достала стекло из ладони и брезгливо вытерла кровь вампирихи о подол платья. — Эта рана ещё долго не заживёт на тебе.

— Верхель, убей её! — проковыляв к вампиру, взвизгнула блондинка и указала пальцем на меня. — Она посмела ранить дочь главы твоего клана!

— Во-первых, ты сама назначила ей Битву Силы, где бьются один на один, — совершенно равнодушно сказал вампир, а потом дёрнул щекой и добавил: — А во-вторых, ты только что нарушила один из законов нашей расы, назвав моё имя без моего согласия.

— Да пошёл ты, — блондинка показала вампиру оттопыренный палец и развернулась к немного очухавшейся мне. — Теперь я точно прибью тебя, дрянь!

Ох, и тяжко мне пришлось. Драться меня никто не учил, ясное дело. Я уклонялась как могла, но всё равно разгневанная вампирша успевала наносить мне незначительные, но всё же раны. Постепенно я стала отставать от неё, за что чуть не поплатилась глазами. В последний момент умудрились увернуться, и острые ногти блондинки распороли мне весок.

— Ты даже не шавка, не ведьма — ты выродок, ошибка природы! — прошипела вампирша, слизнув со своих пальцев мою кровь. — Но для моего обеда пойдёшь, хоть кровь у тебя и дрянная.

Я невольно вспомнила, что златовласый как раз хвалил мою драгоценную алую жидкость. И ему я почему-то верила больше, чем этой блондинке. Так что нечего тут врать! Может я и урод, за то очень вкусный! Но сейчас это мне ничем не поможет. Значит, остаётся действовать на собственный риск.

Когда вампирша в очередной раз прыгнула, метя мне в шею, я не увернулась до конца и схватила блондинку за талию. Пользуясь её секундным замешательством, повалила блондинку и впилась зубами ей в горло. Обычно оборотни просто отгрызали или отрывали вампирам головы, но на такое у меня сил не хватит, да и кровищи то сколько будет!

Холодная кровь, с привкусом железа и чего-то ещё не знакомого, мгновенно хлынула из раны на шее вампирши. Блондинка хрипела, царапала до мяса мне спину и пыталась оттянуть меня за волосы. Я не сдавалась, сжимая челюсти ещё сильнее. Битвы и кровь никогда не нравились мне, но иного выбора сейчас нет. Если не буду с ней сражаться — умру.

Вампирша постепенно перестала сопротивляться. Только хрипела. Когда я почувствовала, что она вот-вот испустит последний вздох, отпустила блондинку и немного отстранилась. Тяжело посмотрев на второго вампира, капая кровью с губ прорычала:

— Если сейчас же не уберётесь из замка, я завершу начатое и перегрызу ей глотку до конца.

— Хорошо, мы уходим, — равнодушно ответил вампир и подойдя к нам, легко взял вампирша на руки. — До скорого.

Развернувшись, вампир словно исчез. Но я знала: он просто ушёл. В скорости этой расе нет равных. Только мы, оборотни, с нашей интуицией и ловкостью способны с ними сражаться. Мне просто повезло, что блондинка оказалась настолько слабой. И меня грела мысль, что после проигрыша её репутация в клане резко упадёт, так как она проиграла оборотню в битве один на один. Причём той, над кем сама только что потешалась.

— Как же больно, — простонала я и без сил рухнула на заляпанный кровью ковёр. — Больно…

Тело, разрасходовав все запасы энергии и Силы, начало обратную трансформацию. Адреналин улетучился, и наступила ужасающая усталость. Раны заболели ещё сильнее, и тело стала сотрясать крупная дрожь. Как все эти героини книжек могут с улыбкой, разорванными мышцами и сломанными конечностями умудряются спасать миры, любимых и так далее? Может, просто заранее болеутоляющее едят?

— Ария! Держись, Ария! — ко мне подлетел Сима и что-то затараторил, но я же не слышала его.

Веки словно налилась свинцом, и я закрыла глаза. Все мысли из головы вытеснила боль, разрывавшая каждую частичку тела. Да, я смогла одолеть чистокровную вампиршу, но это далось мне высокой ценой.

Не безызвестный нам золотоволосый вампир:

Я злился. Нет, я был в ярости! Даже не знал, что могу так свирепствовать. Столько лет воспитывать в себе хладнокровие и умение спокойно переносить любые удары капризной судьбы, чтобы в одночасье всё полетело под хвост одного недоделанного оборотня!

— Чем она только думала, чем?! — в который раз воскликнул я, ударив кулаком о землю, выбив такую аккуратную воронку глубиной больше метра.

Не знаю, каким образом, но после Вязки с этой девчонкой я смог чувствовать её на совершенно ином уровне. И когда Арию ранили, некоторая часть боли досталась и мне. А потом я просто не находил себе места, так как эта полу-оборотень получала рану за раной, и мне тоже доставалось по ощущениям не слабо.

Тогда я и понял: слова о том, что если один из нас умрёт, погибнет и второй, вовсе не её попытка сохранить себе жизнь. И от этого мне становилось немного жутко, хоть это и было стыдно признать. О своей жизни я никогда особо не переживал. Я сильный маг, вампир, обладаю потрясающей регенерацией и клан не позволит мне умереть, пока я не женюсь на дочке нашего главы.

Но теперь моя жизнь зависела ещё и от Арии. Имя этой девчонки вызвало странную дрожь в моём теле, но я списал это на злость и неприязнь. Как оборотень не способна обернуться, как ведьма — слабачка. И каким образом мне спокойно тут сидеть и наслаждаться уединением, если мой клан может в любой момент избавиться от неё, как уже бывало раньше с другими неугодными? И тогда мне тоже светит крышка — от моего же гроба!

— Нужно выбираться от сюда, — вздохнул я, отложив альбом с незаконченным наброском какой-то девушки.

Посмотрев на рисунок, я слегка сморщился. Почему во всех портретах, которые я рисую в последнее время, проскальзывают именно её черты? Слегка круглое лицо, брови с изломом, немного курносый нос. Как бы мне не хотелось, выкинуть из головы эту девчонку не получалось. И это раздражало меня ещё сильнее, чем её необдуманно поведение.

Когда Ария наконец появилась в моём саду, я резко подошёл к ней с твёрдым намерением отчитать девчонку за безрассудство. Но увидев её безжизненный взгляд, отступил назад. А потом и вовсе сел на прежнее место, машинально сложив ноги, как будто собрался медитировать.

Взгляд Арии ещё никогда не был настолько пустым. Её зелёные глаза блестели любопытством, яростно сверкали или спокойно смотрели на меня. Но сейчас они были безжизненными, ничего не выражающими стекляшками. Она была мне неприятна, злила и выводила из себя, но сейчас я передумал трогать девчонку. Биться с обессиленным противником не в моих правилах, даже если это и сулит желанную и лёгкую победу.

— Не хочешь рассказать, что произошло? — выждав немного, осторожно спросил я, подбирая слова.

— Да так, заглянули вампиры из твоего клана, — равнодушно ответила девчонка, глядя в одну точку перед собой. — Эта психованная заметила, что с тобой что-то не так и вызвала меня на Битву Силы.

Я раздражённо выдохнул. Вот же стерва белобрысая! Она не могла не чувствовать, что Ария не чистокровный оборотень, а значит — слабее своей расы. И всё равно вызвала её на битву. Хоть та девка и слабая, она всё же чистокровка. Я всегда призирал вампиршу за то, что она сражалась только с теми, кто был изначально слабее её.

— Тебе повезло, что она оставила тебя в живых, — серьёзно сказал я без сарказма или издёвки.

— Что? — Ария словно проснулась и так гневно посмотрела на меня, как будто я оскорбил её!

А дальше, во всех красках и не стесняясь в выражениях, Ария рассказала мне о своей битве с вампиршей. Под конец я не смог сдержать оваций. Кажется, девчонка слегка улыбнулась мне, но тут же посерьёзнела и сказала:

— Ты же понимаешь, что они могут прийти в любой момент? А я теперь неделю не смогу не то что защищаться, с постели встать. Моё обращение требует слишком больших жертв.

— Мне следует извиниться, — сказал я через силу, переборов себя. — Мой клан и я принесли тебе много неприятностей. Особенно я.

— Лучше эту неделю не тревожь меня, — устало попросила Ария и растянулась на травке, закрыв глаза. — Покормить тебя я смогу, но в остальном я как безвольная кукла.

— Понимаешь, тут такое дело…

Кто бы мне сказал раньше, что я буду сгорать от стыда, признаваясь в собственных слабостях оборотню, не поверил бы никогда. О мои мама и папа, ваш сын пал бы в ваших глазах ниже плинтуса, если бы вы сейчас меня увидели. Но раз она призналась мне, придёться и самому раскрываться.

— В моменты пробуждения я не могу контролировать себя! — выпалил я, отведя взгляд от девчонки. — В это время моё сознание всё также остаётся здесь, а телом управляют в основном желания. Голод там или… В общем, я обсолютно бессилен.

Говорить о телесном желании я не стал. Потому что ну не могу я хотеть оборотня, даже если это и симпатичная девчонка! Это же неестественно. О боги, до этого у меня не было проблем в общении с девушкам, потому что я относился к ним не серьёзно. Но сейчас я чувствовал себя крайне неудобно, открыв постыдный факт о себе Арии. Что-то не так со мной или с этой ведьмой?

— Тогда у нас проблемы, — девчонка не стала смеяться или подкалывать, как я опасался, а тяжело вздохнула. — Есть предложения, как нам выкручиваться? Если ты в горячке прибьёшь меня, оба ласты склеим.

— Не убью, — неожиданно уверенно даже для себя сказал я, и Ария удивлённо посмотрела на меня. — Ты же сама сказала, что в таком случае я сам пострадаю.

— Да, так и будет…

— Тогда нужно снять с меня заклинание, — сказал я и задумался, возможно ли это вообще?

— Эм, тут такое дело… — замялась девчонка. — Твои ходили к гадалке и выяснили, что девушка, снявшая заклинание — умрёт через тринадцать дней после этого. Уж извини, но героической смерти во имя твоего спасения я не хочу.

— Эм… — я не знал, что сказать Арии.

Она серьёзно? О боги, это слишком суровая шутка с вашей стороны. С какой стороны не посмотри, нам ничего хорошего не светит. Но должен быть хоть какой-то выход? Возможно, нужно узнать лучше, от чего именно погибнет моя освободительница? Потому что слишком неопределённо — должна умереть через тринадцать дней.

— Давай я скажу хотя бы, что за зелье сделал, — предложил я.

— Сонное зелье на златокрылой лилии, — ответила девушка, крайне удивив меня, ведь она сказала верно.

— Откуда? — вырвалось у меня, но я тут же закрыл рот, чтобы ещё чего-нибудь не взболтнуть не думая.

— В лаборатории прибирать за собой нужно, — слегка усмехнулась Ария и исчезла, время посещения истекло.

Я ещё долго сидел и смотрел на то место, где лежала Ария. Меня мучил вопрос, как девчонка проникла в мою лабораторию, если я скрыл её заклинаниями от всех посторонних? Может эффект за столько лет ослаб? Или тут дело в чём-то другом?

Ария.

О, эти дни для меня были сущим адом. Сима обработал мои раны и перевязал их смоченными в целебных зельях бинтами. Плюс ещё моя регенерация, так что с исцелением у меня не было проблем, почти. Потому что заживая, кожа очень сильно чесалась, и иной раз я чуть с ума не сходила, дожидаясь Симу, который чесал меня.

Второе — еда. Оказывается, по части готовки домовой не столь искусен, как в уборке. Первую порцию салата, которую он мне приготовил, я не осилила. Из вежливости съела пару ложек и больше не смогла. Есть пересоленные овощи, нарезанные крупными кусищами и совершенно без масла не смог даже Горра. Когда мы попытались объяснить Симе, почему не можем кушать его готовку, дух нас не понял. Оказывается, на его вкус всё было очень даже хорошо. В итоге, я грызла овощи и фрукты, которые домовой просто резал на дольки.

Третье — туалет. Да, стыдно признавать, но я настолько была обессилена, что сама даже до горшка не могла доползти. Вся энергия и Сила уходили в мой внутренний источник, чтобы он не перегорел от отсутствия в нём магии. Выручил меня Сима. Домовой рассказал, что когда-то очень давно жил в доме одной семьи, у которой было несколько малолетних спиногрызов. Так что он научился создавать магические подгузники, которые самостоятельно очищались по мере загрязнения.

Заметив моё смущение, домовой хмыкнул и сказал, что забота о другом вовсе не постыдное дело, как и принять помощь от того, кто искренне хочет тебе помочь. И в его глазах я такой же маленький ребёнок, как и те спиногрызы. Я от такого сравнения даже опешила. В итоге, у меня появились волшебные самоочищающиеся панталоны.

Но самой большой проблемой стал мой золотоволосый вампир. О боги, я его уже своим называю. Допрыгалась ты, Ария… До ночи кормления вампир вставал каждый день ровно в одиннадцать утра и целый час пытался до меня добраться. Почему пытался? Потому что Сима прятал меня по всему замку от своего же господина. Звучит возможно и смешно, а вот мне было не до смеха. Я на себя столько пыли собирала, сколько до этого мне и не снилось.

Домовой мог телепортироваться по всему замку, перемещая заодно и мою безвольную тушку. Правда от подобных скачков в пространстве меня подташнивало. Один раз даже вывернуло, благо желудок был почти пуст. В итоге, я узнала про все потайные места в замке, куда вампиру было сложно пробираться. Но он всё равно упорно пытался достать меня, но ему ещё ни разу не удалось. Правда после таких пряток Сима лежал пару часов рядом со мной, распластавшись по кровати морской звездой.

В ночь кормления я нервничала, причём сильно. Силы уже немного восстановились, но не до конца, как бы мне этого хотелось. Ходить я могла, но только опираясь о стеночку и очень маленькими шажочками. А вот стоять долго на одном месте я не могла. Меня даже не нужно было толкать, саму ноги не держали и вело в сторону, словно я была немного под градусом.

— Меня можно было сразу к нему в гроб закинуть, — мрачно пошутила я, когда Сима притащил в комнату вампира диван, на который посадил меня.

— Можно, но ты меня потом покусаешь не хуже господина, — ответил домовой, отряхивая ручки. — Осталось около пяти минут. Если что, кричи.

— А может ты тут побудешь? — с надеждой спросила я.

— Понимаешь, вампиры считают момент своего кормления практически интимной процедурой, не предназначенной для посторонних глаз. Я никогда не нарушал этого правила, и сейчас не буду.

— Ладно.

Я не то чтобы обиделась, ведь ясное дело — желание господина для домового будет важнее моего. Но кому на моём месте будет приятно? Сима тем временем задул свечи и исчез. Ночь выдалась безлунной, поэтому комната утонула в беспроглядном мраке. Я не боялась темноты, но сейчас мне было страшно. Ведь вампир будет действовать неосознанно, а значит и остановиться в случае чего не сможет.

Пока я переживала, медленно текли минуты и вскоре в комнате раздался звон часов. Замерев, тут же посмотрела в сторону хрустального гроба, но в темноте не ясно, на месте вампир или нет. Волчьи уши появились сами, и я удивилась, что могу уже частично обращаться. Но даже так ничего не удавалось услышать. Только частый стук собственного сердца, который казался оглушительным в такой тишине.

Вампир прыгнул на меня внезапно, когда я уже немного расслабилась, словно того и ждал. Он повалили меня на сидение дивана и навис сверху. Зажмурившись, я сама повернула голову, подставляя ему шею. Лучше сама, чем он будет мне башку отворачивать, надеюсь не до конца. Чтобы не дрожать, я со всей силы сжала руки в кулаки, от чего ногти впились в кожу. Но он почему-то медлил.

Осторожно приоткрыв глаза, я увидела перед собой только золотистые локоны. Медленно повернув голову, тут же пожалела об этом. Вампир так низко навис надо мной, что кончик его носа почти касался моего. Алые глаза смотрели на меня не мигая, и от этого пристального взгляда мне становилось жутко, как будто он в душу заглянул. Так смотрят хищники, не разумные существа.

— Почему ты медлишь? — срывающимся от страха голосом прошептала я, чувствуя, что с каждой минутой паника нарастает.

Вампир конечно же не ответил, а притронулся к моим волчьи ушкам! Я дёрнулась всем телом от его прикосновения, и он тут же убрал руку. В алых глазах словно промелькнуло разочарование, но в следующую секунду он уже приник к моей шее и быстро воткнул клыки в моё тело. Сначала было немного больно, а потом подействовал яд. Он предназначался для того, чтобы кровь не свёртывалась, а также чтобы жертва чувствовала удовольствие вместо дискомфорта.

Но мне всё равно было неприятно. Да, в теле появилась лёгкость, стало очень приятно в животе и вообще, эффект как от лёгкого опьянения. Но я чувствовала себя униженной. Никогда бы не позволила вампиру покуситься на мою кровь, но сейчас я сама позволяла ему пить её. Назвалась сиделкой, так корми кровососа. Потому что держать слово для меня так же важно, как и дышать.

Когда я начала уже чувствовать, что вот-вот отключусь, вампир сам отстранился от меня. Его губы были ярко-алые, и в уголке собралась моя кровь и скатилась красной лентой по его подбородку. На обычно бледных щеках играл лёгкий румянец, и глаза были совершенно другие: ясные и немного грустные. Золотоволосый снова склонился к моей шее, по которой из ранок бежала кровь, и лизнул укус. Я снова вздрогнула, но вампир уже отстранился и отодвинувшись к самому краю, сел с прямой спиной.

— Т-ты, — просипела я и закашлявшись, кое как села, оперевшись о спинку кресла.

— Не знаю как, но сейчас я вернулся в своё тело, — сказал вампир низким и слегка хриплым голосом. — Но это не на долго. Я даже немного отвык от материального тела.

— Спасибо, что не как в прошлый раз, — сказала я, пару раз сглотнув и промочив пересохшее горло слюной. — Вампиры все могут так хорошо контролировать себя во время кормления?

— Нет, только сильнейшие. Или же древнейшие из нас…

Я промолчала, не зная, что ему ещё сказать. Вампир не смотрел на меня, а я игнорировала его. Потянувшись рукой к укусу на шее, почувствовала, что ранок то уже и нет, только гладкая кожа. Но ведь даже регенерация оборотня не способна так быстро исцелять.

— Слюна вампира, — заметив моё замешательство, ровнодушно сказал вампир. — Она способна лечить, но только очень свежие раны.

— Эм, спасибо, — снова поблагодарила я, подавив дрожь в теле.

— Тебе настолько противно находиться рядом со мной? — неожиданно вампир повернулся ко мне и посмотрел так мрачно, что могла бы, я сбежала. — Раньше при нашем общении ты не дрожала так.

— А как ты думаешь? — честно ответила я, решив изложить ему всё, как есть. — Ты же знаешь, насколько я слаба. Думаешь, мне не известно, что та вампирша просто была самоуверенной слабачкой? Я не питаю иллюзий, что могу справиться с вампиром. Сейчас ты можешь со мной сделать всё, что захочешь.

— И думаешь, что я воспользуюсь этим? — вампир склонил голову к плечу и с лнгким любопытством посмотрел на меня.

— Не знаю даже, — я с опаской глянула на вампира. — В последнее время ты слишком странно себя вёл. Точнее твоё тело. Хотя я понимаю, что между оборотнем и вампиром ничего не может быть, я не понимаю, что между нами происходит. И это пугает…

Мне не ответили. Повернувшись к вампиру, я даже фыркнула. Золотоволосый спал, откинувшись на спинку дивана. Сейчас он даже выглядел милым и безобидным. Но это пока он спит. Нечего обманываться красивой внешностью. Оборотни тоже очень даже ничего, пока не оборачиваются гигантскими волками или кошками.

— Сима, иди сюда, — устало позвала я домового. — Нужно возвращать этого в гроб, а меня в кровать.

— Уже всё? — появился домовой и недоверчиво посмотрел на меня, а потом на своего господина. — Даже часа не прошло! Чего он так быстро отрубился?

Я рассказала Симе о том, что его господин на время вернулся в своё тело. Домовой был так рад этому, что я в кровати оказалась раньше, чем успела это осознать. Причём в руки мне сунули чашку с травяным чаем, и судя по запаху, Сима где-то раздобыл мёд. Выпив горячий напиток, я провалилась в сон. Вампир так и не приснился. И кажется, я впервые расстроилась из-за этого. У меня была куча вопросов, на которые мог ответить только он.

* * *

— Думаешь, получится? — домовой с сомнением смотрел на склянку с зельем в моих руках.

— Я что-то сомневаюсь…

— Эй, — я надулась и сложила руки на груди. — Ты же сам видел: всё сделано по рецепту! Я же и ведьма, так что давай пей!

— У тебя уже дважды ничего не вышло.

— Это были другие зелья. Это точно должно сработать!

Я протянула ему маленькую бутылочку, и Сима со вздохом принял её. Принюхавшись, домовой показательно сморщился и в раз осушил сосуд. Замерев, он уставился невидящем взглядом в пространство перед собой. Я даже обрадовалась, но тут Сима «оттаял» и покачал головой.

— Совсем не то? — с разочарованием я села на стул и почесала затылок, ещё сильнее растрепав на нём волосы.

Несколько дней я пыталась создать зелье, о котором мне рассказал вампир. Оказывается, что домовые могут заглянуть в будущее, причём именно туда, куда им самим захочется. А нам как раз нужно было узнать, от чего умрёт освободительница вампира. Однако эффект «провидца» могло дать совершенно любое зелье из списка, который мне дал золотоволосый. Как он объяснил: на каждом домовом срабатывает разное. Мы уже попробовали три. Осталось ещё два. Но они требовали много времени на создание.

— Всё, сегодня больше не хочу этим заниматься, — призналась я и посмотрела в окно.

Мы были в лаборатории вампира, которая находилась практически на самом верху центральной башни. Вид отсюда открывался потрясающий. Даже не смотря на то, что снег уже выпал и всё белым-бело, полюбоваться есть чем. Правда от созерцания зимнего пейзажа меня отвлекло урчание в животе. Да уж, духовной пищей сыт не будешь.

Как только силы вернулись, я снова взялась за уборку. В Зимнем саду посадила цветы и травы, а за остальным просто ухаживала. Дерево, росшее в самом центре, уже ожило и на нём виднелись почки. Скоро и оно покроется молодой зелёной листвой. Я рада, что старинное древо не погибло. Собрав урожай, вернулась на кухню.

Поджарив картофеля, я сделала к нему салат, и мы сели обедать. Сима уплетал за обе щеки, как и я. А вот Горра как обычно предпочёл спелые груши. Как хочет. Домовой отодвинул пустую тарелку и довольно икнул. Я сделала вид, что не заметила этого и тоже отодвинута пустую посуду. Сейчас чая попьём и…

— Ария, что-то мне нехорошо, — простонал Сима и завалился на бок, схватившись за живот.

— Симочка, что с тобой? Где болит, какие боли? — подлетела я к домовому и тут же призвала Силу, чтобы оказать первую помощь духу.

— Я…

Домовой округлил глаза, а потом его голова безвольно опустилась на столешницу. Я испуганно прикоснулась к нему. Хвала богам, пульс есть. Но что тогда, отравился? Мы же ели одно и тоже, тогда почему со мной всё в порядке? Но через минуту Сима дёрнулся и очнулся.

Резко сев, он встревоженно посмотрел на меня и сказал всего три слова:

— Я видел будущее…

Глава 5

— Хорошо, давай ещё раз, — медленно сказала я, сев на кровать. — Повтори мне всё, что ты увидел в будущем.

— Хорошо, — вздохнул Сима и по второму разу начал рассказывать: — В общем, именно ты и освободишь господина. И ты действительно умрёшь через тринадцать дней после этого. А именно — тебя убьёт мой господин.

— Чудесно! — воскликнула я и растянулась на кровати. — И смысл мне тогда его спасать, если всё равно он меня прикончит? Но, что тогда произойдёт с ним? Как именно он убил меня?

— Он…

Домовой странно отвёл взгляд. Так, что это у нас ещё за секреты, которые на прямую касаются мое жизни? Стараясь не рычать, я как можно спокойнее спросила:

— Послушай, Сима. Чтобы ты там не увидел, я тоже должна это знать. Это даже не любопытство, а необходимость. Мне нужно знать, что произойдёт в будущем, чтобы уже сейчас думать, как это изменить.

— Я даже не знаю, как бы это сказать, — мялся Сима и наконец решившись, заговорил: — Ты лежала у него на коленях. Кажется, мучилась от сильного жара, но ран я на тебе не заметил. Однако, ты явно плохо себя чувствовала и попросила господина, чтобы он убил тебя.

— И он действительно так легко согласился?

— Нет, господин отказал тебе. Тогда ты сказала, что иначе все пострадают, особенно кто-то важный для вас обоих. Только после этого господин согласился и… остановил тебе сердце.

Я молча уткнулась лицом в подушку и завыла. Боги, вы действительно так подставляете меня? Тогда на кой чёрт мне его спасать вообще? Я запуталась. Что не делай, везде ждёт плачевный конец. И как поступить?

— Сима, что же мне делать? — простонала я, чувствуя, как подступают слёзы. — Без него нам не разобраться с кланом Ленниар. А если и смогу разбудить его, я умру. И он следом за мной потянется на тот свет, даже если не захочет этого.

— Ария, не реви, — Сима утешительно похлопал меня по руке. — Мы обязательно что-то да придумаем. Будущее непостоянно, каждый наш шаг меняет его до неузнаваемости. А кто предупреждён, тот вооружён!

— Надеюсь, что так и будет.

— А сейчас у меня есть предложение, чем ты можешь себя занять.

Когда Сима привёл меня в ванную комнату, я рассчитывала, что смогу поваляться в тёплой водичке или же принять прохладный душ. Но никак не думала, что он приготовил мне гору одежды для стирки! Причём вся мужская, и не нужно быть особенно догадливым, чтобы понять, кому эти наряды принадлежат.

— Ты серьёзно? — простонала я, разглядывая приготовленные для стирки тазики, порошки и щётки.

— Физический труд — лучший способ отвлечься от тяжёлых мыслей, — тоном знатока ответил домовой. — Может, что в голову придёт, пока будешь тут стиркой заниматься.

Сима подмигнул и исчез. Я же вздохнула и закатала рукава платья до локтя. Первым делом решила разобрать одежду по цвету, ткани и степени загрязнения. Заодно нужно проверить карманы на наличие посторонних предметов. Помню, постирала я один раз шерстяное платье, забыв в кармане пучок травы для удаления волос. В общем, потом просто выкинула его.

Когда я всё разобрала, у меня оказалась небольшая кучка вещей. Монеты, фантики, бумажки, перчатки и прочая мелочь. Но больше всего меня привлёк небольшой дневник, чуть длиннее ладони, затесавшийся в кармане одних брюк. Мне очень хотелось сунуть туда нос, но всё же золотистая надпись на обложке «Личный ежедневник» говорила, что эта вещь не предназначена для посторонних глаз.

Самые страшные пятна или неисправности на одежде я убирала магией. Но а с остальным приходилось работать ручками. Через какое-то время я уже сама взмокла, но впереди меня ждала ещё не одна гора вещей. Чтобы хоть как-то развлечься, стала читать на память все стихи подряд, которые помнила. А когда закончились и они, пришёл черёд песен. Их я знала много, но мелодию зачастую придумывала сама.

— Неужели всё перестирала? — удивился Сима, когда появился в ванной комнате.

— Ага. Даже растряхнула и сложила. Теперь только нужно подумать, где это развесить для сушки.

— Обычно летом на площадке на крыше развешивали, — сказал Сима и заметив мой скептический взгляд, тут же сказал: — Но есть ещё специальная комната, только там убраться надо.

— Веди уж, — вздохнула я и взяла ведро с водой, тряпку и щётку на палке.

Комната оказалась недалеко от ванной. Просторное помещение, где из мебели была только длинная деревянная скамья у стены. А так ничего, только натянутые верёвки выше моей головы. Зато на полу как обычно слой пыли, грязи и каких-то истлевших тряпок. Цокнув языком, я снова вступила в бой с грязью во имя чистоты!

Развесив всю одежду, я плюхнулась на лавку. Эх, стирка это целое испытание для женского организма. И чего одежды столько накопилось? Вампир что, самостоятельно не мог свой гардероб в порядке поддерживать? Ругаясь себе под нос на золотоволосого, вернулась в ванную и забрала от туда мелочь и дневник. Куда бы это всё убрать теперь?

В итоге решила занести к себе. Положу в ящик тумбы, а потом решу, куда девать. Так и сделала. Вот только всё никак не могла унять своё любопытство. Отдыхая на кровати, я вертела в руках дневник, не решаясь его открыть. Дорогой, наверно. Обложка обтянута кожей, уголки обиты золотом. Даже украшено несколькими драгоценными камнями, пусть и небольшими. Интересно, что он здесь писал?

Не утерпев, решила сделать так: открою наугад и гляну. Если там действительно что-то личное, больше смотреть не буду. А может, там просто списки дел или вычисления какие-нибудь? Закрыв глаза, вдохнула побольше воздуха и резко раскрыла дневник.

Слегка приподняв веки, взглянула на страницу. Так, это точно не вычисления и не список. Глаза сами уже принялись бегло читать: «… и я не думаю, что они так легко оставят меня. Родители полностью на стороне клана и Главы, а вот моего мнения никто спросить не хотел. Лео единственный понимает меня, но помочь конечно же не может. Его клан не имеет никакого влияния на мой. Может действительно согласиться на предложение Симы? Всю жизнь надо мной тряслись как над хрустальный, даже в город выходил под конвоем. В этой школе я смог наконец-то остаться без пристального присмотра клана. А Сима показал мне вольную жизнь. Действительно, сбегу и всё. Может звучит по-детски, но в клан возвращаться не хочу».

Захлопнув дневник, положила его на прикроватную тумбу и задумалась. Что я узнала про вампира, за которым ухаживаю? Он из клана Ленниар и самый сильный маг из них. Как только ему исполнилось триста, для вампиров сущий ребёнок, его засунули в школу на добрую сотню лет. По выпуску он сбежал с Симой в этот замок, где прожил ещё какое-то время. Но потом их нашли и золотоволосый сделал зелье, после чего больше половины жизни пробыл во сне. Ага, тысячелетний вампир. Возможно, в пересчёте на возраст оборотней я вообще старше его окажусь.

— И зачем я тогда только согласилась делать то зелье? — в который раз пожаловалась я себе. — А теперь в сиделках у страшного вампира, который вообще может оказаться проблемным подростком. Эх, жизнь моя жестянка…

* * *

Когда мне выдавалась свободная минутка, я торчала в библиотеке. Потому что не теряла надежды найти способ избавиться от своей печати раба, которая всё ещё украшала моё запястье. У вампира оказалась потрясающая коллекция книг о магии самых разных сфер. Набрав себе стопку о печатях, писаниях и символах, я седела за единственным столом в центре зала и читала, записывая себе то, что могло мне помочь.

Так же я начала разбираться с зельем, которое в своё время выпил мой золотоволосый подопечный. Ингредиенты были достаточно редки и специфичны. Но я всё подробно записала и разделила их на несколько частей по особенностям и действию. Но главная загвоздка заключалась в том, что в само зелье требовалось вливать огромное количество энергии, которая потом преобразовывалась в само заклинание. И для снятия магического сна вампира требовалось зелье антидот, примерно с таким же количеством энергии.

— Теперь понятно, что снять заклинание малой кровью не получится, — вдохнула я, подсчитав на листочке количество требуемой энергии для антидота. — Интересно, может Сима мне поможет с этим?

— Нет, не выйдет, — домовой появился на столе и внимательно посмотрел на мои расчёты. — В зелья, которые имеют эффект накладывания заклинания, энергию может вливать только изготовитель. А домовые не могут варить зелья.

— Но я столько энергии никогда не смогу влить за раз!

— Правильно, за раз не сможешь. Но ведь можно на протяжении нескольких дней.

— Да? — удивилась я. — Не слышала о таком. Тогда может и смогу. Но, что будем делать с предсказанием о моей смерти?

— В своё время я интересовался информацией о предсказаниях. У них есть множество условий для исполнения, — сказал Сима, для важности подняв палец. — Во-первых, точное выполнение самого предсказания. То есть, если даже незначительная часть будет не соответствовать увиденному предсказателем, будущее изменится.

— Значит, нам нужно что-то изменить, — подвела я логические вывод. — Так что будем делать?

— Я думаю, есть два варианта. Первое — уничтожить Вязку. Потом ты дашь зелье господину. Оно подействует не сразу. За это время я смогу перенести тебя очень далеко, где тебя не найдут не он, не его клан. По сути, такое будущее никак не совпадает с увиденным мной.

— Предложение заманчивое, — задумчиво сказала я, но потом тяжело вздохнула. — Однако, я не уверена, что Вязку возможно уничтожить. Я прочла книгу об оборотнях от корки до корки, но ничего об этом не нашла.

— Но есть ещё один вариант. Печать раба, что держит тебя здесь. Мы можем попробовать снять её. Тогда ты попробуешь от сюда просто уйти. Возможно из-за Вязки это будет тяжело, но я попробую помочь. В моём же сидении она была на месте.

— Но, — я запнулась и замолчала.

Я ведь изначально так и планировала. Зима ещё продлиться немного больше месяца. А потом дорога подсохнет и можно будет свалить от сюда. К тому времени, пока в моём городе узнают, что я сбежала из замка, успею добраться до ближайшего порта к Южным островам. А в море они меня уже не достанут. Вот только…

— Я не уверена, что Вязка пустит меня далеко от вампира.

— Эх, если бы не эта Вязка, всё было бы намного легче, — вздохнул Сима. — Есть у меня знакомый, который может попробовать помочь с этим. Но я не уверен, что он не убьёт тебя при вашей первой встрече.

— Тоже вампир? — обречённо спросила я.

— Да, одногрупник господина.

* * *

Сима как-то смог связаться с неизвестным, пока что, мне вампиром. Правда до этого я долго сопротивлялась, опасаясь за свою драгоценную тушку. Всё же этого кровососа ничего не сдерживает! Но прошерстив все доступные книги, я так ничего и не обнаружила о разрыве Вязки. Зато нашла про снятье печати раба. Однако, для этого требовался маг или ведьма, минимум выше среднего уровня. В общем, я как обычно в пролёте.

— Сима, ты, если что, сможешь меня куда-нибудь от него перенести? — взволнованно нарезая круги по холлу, спросила я.

— Тебе сказать честно, или просто успокоить? — осторожно спросил домовой, а Горра хрипло расхохотался под потолком, обустроившись на рожке люстры. Надо будет ещё и там протереть, если выживу, конечно.

— Правда, мне нужна только правда, — нервно сказала я, в который раз принявшись переплетать косу.

Не успел Сима ответить, а я разобраться с волосами, как в дверь постучали. Замерев, я сглотнула и не сразу нашла в себе силы хотя бы подойти к двери. Но заставлять гостя ждать, даже если это вампир, нельзя. Мелкими шажками подошла к двери и дрожащей рукой взялась за ручку.

— Добрый вечер, — стараясь выглядеть как можно более приветливо, сказала я сразу, как открыла дверь.

— Йо! — очень содержательно ответил мне некто, закрученный в чёрный плащ до пят с капюшоном на голове.

— Эм, прошу заходить, — озадаченно сказала я, отойдя в сторону и пропуская странного субъекта в холл замка.

Гость молча зашёл. Судя по тому, что его голова была повернута в мою сторону, он разглядывая меня, но из-за тени от капюшоне я не могла увидеть его лица. Стараясь вести себя естественно, закрыла двери и повернулась лицом к гостю. О боги, я ещё жива. Хоть бы и дальше так оставалось. Заставив себя улыбнуться, вежливо предложила:

— Может быть хотите чая? На улице достаточно холодно, а на кухне я как раз камин разожгла. Можете согреться.

Вампир откинул капюшон и слегка склонил голову к плечу, разглядывая меня. Мягкие чёрные волосы, с синим отливом, спускались прямыми прядями под плащ. Бледное лицо с острым подбородком, нос с небольшой горбинкой, брови в разлёт. Красавец, что сказать. Но попробуй найти уродливого вампира. Их красота лишь приманка для жертв, так что их раса воспринимает свою внешность как должное.

Но что больше меня привлекло, так это цвет глаз вампира. Он был не алым, а скорее бордовым. Совсем как кровь их расы. Я так засмотрелась, что даже забыла о правилах приличия, в которых гласилось, что долгий взгляд на незнакомого парня — призыв для близкого знакомства с моей стороны.

— Позвольте представиться, — спохватившись, сказала я, опустив взгляд на чистую плитку на полу. — Я Ариянна, можно просто Ария. Вы же можете не называть своё имя, я всё понимаю.

— Леонардо, — с лёгкой усмешкой сказал вампир, заметив мои расширившиеся от удивления глаза. — Но такая милая девушка может называть меня и Лео. Вы же не против, Ария?

— Н-нет, — ошарашенно сказала я.

Лео, именно про него я прочла в дневнике золотоволосого! Можно считать, что мне повезло? Раз это его друг, то убивать меня он наверно не станет. Да и вообще, вёл себя вампир достаточно странно. Мило беседовал, шутил, спокойно попивал чай, и даже ни разу не назвал меня шавкой и не оскалил клыков. Я же чувствовала себя не в своей тарелке. Сидела с прямой спиной и пристально следила за вампиром, готовясь в любой момент уворачиваться и бежать.

— Ария, вам нехорошо? — неожиданно спросил Лео, замерев с кружкой у бледных губ. — Такое чувство, что вы вот-вот в обморок свалитесь.

— Нет, всё прекрасно, — фальшиво улыбнулась я, так как вампир был прав, у меня нервы уже натянуты на пределе, малейшей стресс и лопнут.

— Вам не говорили, что вампиры чувствуют ложь? — словно невзначай обронил Лео и отпил чая из земляничных листьев.

— Я думаю, что вам прекрасно известно, кто я и кто вы, — переставая улыбаться как дура, серьёзно ответила я.

— Конечно, — благодушно улыбнулся вампир, спокойно глядя на настороженную меня. — Полагаете, что из-за этого я просто обязан вас убить, или полностью осушить?

— Именно так и полагаю, — мрачно кивнула я, и у меня прорезались волчьи уши.

Вампир неожиданно заливисто расхохотался, встряхнув шикарной чёрной гривой. Я же его веселья не разделила и абсолютно не понимала, что в этом может быть смешного. Я знаю не одного оборотня, который мог наброситься на вампира, который просто осмелился подойти слишком близко. И про таких кровососов слышала. Да и мое общение с этой расой нельзя назвать бесконфликтным. Так что мои опасения были самые что ни есть логические.

— Можете не бояться, Ария, — вытерев слёзы, проступившие от смеха, наконец сказал вампир. — Мой клан немного отличается от остальных. И мы не питаем враждебности не к оборотням, не к другим расам.

— Очень рада это слышать, — искренне сказала я, даже плечи с облегчением опустились, но волчьи ушки продолжали торчать на голове.

— Так что, ты действительно можешь спасти нашу спящую красавицу? — поставив свою чашку на стол, вопросительно посмотрел на меня Лео.

Услышав, что вампир назвал золотоволосого спящей красавицей, совсем как я в мыслях, подавилась и закашлялась. Лео тут же оказался за моей спиной, и не успела я даже испугаться, как он хорошенько постучал мне по лопаткам, от чего у меня даже лёгкие заболели, что казалось бы невозможно.

— Спасибо, — просипела я, стараясь не морщиться от боли в отбитой спине, силач фигов. — Да, есть возможность его расколдовать. Но с этим связано много проблем.

— Например, ваша связь? — чуть приподняв брови, спросил вампир и сделал ещё один глоток. — Неплохой напиток, кстати. Земляника?

— Как вы узнали про Вязку? — настороженно спросила я, порадовавшись, что не пила в этот момент чай.

— Этого разве что простой человек на заметит, — слегка пожав плечами, ответил Лео. — Визуально этого конечно не разглядеть, но она очень хорошо чувствуется в твоей энергии и ауре. Так что если и захочешь скрыть, не сможешь.

Я закрыла глаза и медленно вздохнула. Наверно, когда приходили вампиры из клана Ленниар, эта связь от Вязки ещё до конца не образовалась, иначе я бы уже больше месяца червей кормила. Но тогда следующей встречи с родственниками золотоволосого мне не пережить. О боги, почему я в такой заднице?

— Как раз из-за этого нам и нужна твоя помощь, — появился Сима на столе.

— Сима, сколько веков! — Лео широко улыбнулся, сверкнув клыками. — Ты как тут поживаешь? Ещё не наскучило прислуживать Алю?

— Аль? — тут же встрепенулась я, услышав незнакомые имя.

— А он разве ещё не назвал тебе имя спящей красотки? — удивился Лео и тут же зашипел на домового, который стукнул его деревянной ложкой по макушке. — Вечно вы играете в секреты да тайны, забывая об этом предупредить других.

— Я тебе вообще-то об этом говорил, — насупился Сима. — Но ты же голову только для шапки на плечах носишь!

— Не люблю шапки, — фыркнул вампир, подмигнув мне. — Значит Аль, — удовлетворённо сказала я, словно пробуя незнакомое имя на вкус. — Это же сокращённый вариант? Но да ладно, мы ведь не для этого вас позвали.

— Сима мне рассказал в письме о зелье, — кивнул вампир. — С этим я не могу помочь. Зельеварение мне никогда не удавалось. И рисковать жизнью Аля мне не хочется.

Я с сожалением вздохнула. Надежда, что приготовление зелья можно будет спихнуть на другого, умерла в конвульсиях. Видимо всё складывается именно так, чтобы я сама его готовила. Лишь бы от предсказания как-то отвертеться, а волшебный напиток как-нибудь, да приготовлю.

— А вот на счёт Вязки и печати рабыни кое чем могу подсобить, — улыбнулся вампир и его бледные губы растянулись в коварной улыбке. — Но у меня есть пара условий, конечно.

* * *

Пропалывая грядку с целебными травами, я старалась не обращать внимания на грохот снизу. На какое-то время шум прекратился, позволив моим многострадальным ушам отдохнуть. Но потом раздался оглушительный взрыв, и на меня посыпалась пыль с потолка. Нет, это уже не в какие ворота не лезет.

— Ну, Лео, — раздражённо прорычала я, откинув рыхлилку к лейке. — Сейчас ты у меня получишь!

Когда вампир назвал первым условием его проживание в замке, я лишь пожала плечами. Здесь места на несколько сотен жильцов хватит, тем более я не ощущала угрозы от него, как было с парочкой из клана Ленниар. Да и Сима обещал присмотреть за подозрительно дружелюбным брюнетом. Но тогда я ещё не знала, кем работал Лео.

Когда к нам ночью ввалились типы в чёрных плащах, по зубы обвешанные оружием, я испугалась до чёртиков! А вампир воспользовался моментом, пока неизвестные отвлеклись на моё полу-обращение, и с лёгкостью перебил их всех. Пока я пыталась прийти в себя, он лишь улыбнулся, словно извиняясь, и щёлкнул пальцами, убрав не только кровь со всех поверхностей, но и заодно разодранные трупы. На мои вопросы он тогда не ответил, лишь пожелал спокойной ночи, и это после случившегося, и сбежал.

Зато чуть позже, когда на нас напали уже второй раз, вампир наконец удосужился посвятить меня в суть происходящего безобразия. Оказалось, что Лео раньше подрабатывал киллером и нажил себе, ясное дело, целый букетище врагов из представителей разных рас, занимавших всевозможные положения и чины. И недавно его личность рассекретили, как именно, Лео умолчал. Но теперь за ним открыли настоящую охоту. И вампир надеялся залечь в этом замке на дно, образно говоря.

Но периодически к нам всё равно наведывались гости. Вампир прилежно всех убивал, это у него не занимало особенно много времени. Больше приходилось мучиться с самими трупами. Их нужно было переносить куда-нибудь подальше от замка, чтобы не подтверждать лишний раз, где именно засел Лео. Поэтому после каждого нападения он исчезал где-то на сутки, чтобы подкинуть тушки незадачливых убийц кому-нибудь другому.

Но сегодня к нам пожаловал человеческий маг. О, их нельзя было недооценивать. Если сами по себе люди достаточно слабы, не когтей, не скорости, не сверхпрочного тела, то в магии они искусны и весьма изобретательны. А этот ещё и сильным оказался, в придачу. Я его в лицо не видела, только заметила со второго этажа, что это вроде бы был мужчина в фиолетовой мантии высшего мага. Сколько же ему заплатили, интересно? Наверно весьма впечатляющую сумму, раз он согласился самостоятельно тащиться в такую дыру.

Бабах! Хрясь! Дыдыщь!

Замок хорошенько встряхнуло, я даже не удержалась на ногах и упала на колени, больно оцарапав ладони. Поднявшись, слизнула проступившую на коже кровь и с удвоенной скоростью понеслась вперёд. Такими темпами они и весь замок к бесам разнесут! А мне где потом жить?

— Лео! — зарычала я, кометой сбежав с лестницы в развороченный холл.

О боги, лучше бы я не видела этого ужаса! Вся плитка на полу, которую я магией пару дней чистила, разбита на мельчайшие кусочки. Кое где вообще дымящиеся ямы от боевых заклинаний! Перила с левой стороны лестницы обгорели до черноты, люстра на сотню магических ламп разбита вдребезги. Одна створка массивных дверей полностью выломана и валялась на крыльце, вторая весела лишь на одной петле.

Прижав волчьи ушки, я подлетела к магу в фиолетовой мантии, который удачно пятился в мою сторону, и вцепилась зубами в его шею. Но на нём оказался магический щит, поэтому даже минимального вреда я ему не нанесла. Но не растерявшись, схватила мужчину за руки, сжав тонкие пальцы изо всех сил. Ему нужны жесты для активации заклинаний, так что заблокировав ему кисти, я нейтрализовала его хотя бы на время.

— Лео, давай, — прорычала я вампиру, который тяжело и часто дышал, прислонившись к закопчённой стене.

— Ария, ты это, отпусти его, — усмехнулся вампир, а в его бордовых глазах плясали бесята.

— В этот раз победа за мной, Широ.

— Что?! — одновременно с магом воскликнула я. — Ты что, головой хорошенько приложился, Лео?

— Действительно, — почему-то согласился со мной маг. — Что значит победа за тобой? Её помощь не считается, слышишь?

— Ой, да ладно, — отмахнулся Лео, с хрустом прогнувшись назад. — Всё равно я веду в счёте! В общем, отпускай его, Ария. Это мой хороший приятель — Шировия Белов. Высший маг.

Я отпустила мага, но всё же отошла к вампиру. Из двух зол лучше уж выберу более знакомое. Шировия размял пальцы и недовольно посмотрел на меня. Молодой, может немного старше меня. Хотя если он высший, ему может быть и несколько веков. Ведь чем сильнее маг — там дольше живёт и не стареет.

При лучшем рассмотрении Шировия оказался вполне симпатичным. Высокий, но довольно худой. Острые плечи даже бесформенным балахоном не получилось скрыть, как и худую шею. Парень был не такой красавец, как вампиры, но черты лица приятные. Волосы светло-русые, забавно торчали во все стороны мелкими кудряшками. А вот взгляд больших ярко зелёных, словно изумруды, глаз меня даже немного напугал. Чувствую, что за тот нечестный захват мне ещё придётся ответить.

— Эм, здравствуйте, — наконец выдавила я, постаравшись вежливо улыбнуться. — Меня зовут Ариянна, я тут работаю сиделкой и заодно присматриваю за замком, который вы только что чуть не разнесли.

— Шировия, — слегка кивнул маг и замолчал. Ясно, общаться со мной не рвутся.

— Извините, что вмешалась в ваши разборки, — решила я подлизаться к магу, который тут появился явно не просто так. — Я подумала, что вы один из тех подосланных убийц, которые нападают на Лео.

— Решила помочь вампиру? — удивлённо вскинул брови маг, перестав изображать бездушную статую самого себя.

— О, Широ, тут такая история, что даже не верится, что такое действительно могло произойти! — радостно подскочил к магу вампир, а я лишь закатила глаза.

— Вы не хотите за собой прибрать? — продолжая вежливо улыбаться, спросила я, хотя внутри всё клокотало от злости на двух мужиков, которые ради непонятно чего весь холл разнесли!

— А, это? — Шировия сказал пару слов заклинания и щёлкнул пальцами, после чего холл самостоятельно принялся ремонтироваться под моим изумлённым взглядом. — Теперь мы можем поговорить?

— Д-да, — кивнула я. — Прошу за мной.

По привычке вести все разговоры на кухне, я привела гостя именно туда. Запоздало подумала, что следовало бы привести мага в гостиную, где уже было давно прибрано. Ну да ладно, зато сейчас можно будет чая с булочками попить. Выпечка ещё теплая должна быть.

Спасибо Лео, который по дороге в замок, после очередного подбрасывания трупов, прикупил кое каких продуктов. И главное, там было мясо! Может девушкам и принято питаться сладостями и чаем с фруктами, а я люблю поесть много и вкусно. А мясные блюда вообще уважаю и обожаю!

— Угощайтесь, — поставила я на стол большую тарелку с румяными булочками, из-за которых вся кухня наполнилась божественным запахом свежей сдобы. — Может хотите что-нибудь к ним? Есть засахаренные яблоки и немного земляничного варенья. А ещё ветчина и кусочек сыра.

— Сама пекла? — Шировия, так и не снявший свой балахон, аккуратно взял одну булочку и шумно понюхал её.

— Не отправлено, — невольно вырвалось у меня, а Лео хрюкнул, чуть не подавившись сдобой под взглядом своего друга.

— Ванилин и лимонная мята, — словно не заметив моей подколки, спокойно сказал маг и откусил булочку.

Зелёные глаза Шировии блеснули, угощение явно пришлось ему по вкусу, но в основном выражение лица нисколько не поменялось. Лео, давно оценивший по достоинству мои кулинарные способности, уписывал булочки за обе щеки. Как оказывается, вампиры способны получать удовольствие и от обычной пищи. Только минус в том, что она не могла на долго сдержать их голод. И даже хорошо питаясь, без крови они могли протянуть максимум пару месяцев, не больше.

— Так по какому поводу вы нас навестили? — спросила я, сделав пару глотков мятного чая, моего любимого.

— Навестил? — удивился Шировия. — Лео сам меня пригласил к вам в замок. Как я понял, тебе нужно помочь избавиться от печати раба?

— Да.

Я невольно потёрла запястье, на котором красовались уродливые чёрные символы. Маг протянул руку, и мне пришлось слегка приподнять рукав платья и продемонстрировать печать Шировии. Он даже не прикоснулся ко мне, просто осмотрел и сказал:

— С этим не будет проблем. Маг, создавший печать, не особо сильный для меня, так что её снятие дело нескольких минут. Но это ведь ещё не всё?

— Да. Как ранее Лео и сказал, я по незнанию создала Вязку с Алем, и мне нужно уничтожить её до того, как я начну готовить зелье для его пробуждения.

— Чтобы попробовать избежать предсказания? — Шировия посмотрел на меня так пристально, словно хотел заглянуть в душу. С трудом, но мне удалось выдержать его взгляд. — Значит так. Полностью уничтожить такую магию возможно, но на такое способны лишь полубоги, живущие на Южных островах в городе Альдовии. И на это нужна очень важная причина.

— Моя возможная смерть является важной причиной? — приподняв брови, нервно спросила я.

— Отчасти, — слегка усмехнулся Шировия, взяв ещё одну булочку, а потом разломил её пополам и продолжил: — Но я могу на время ослабить влияние Вязки. Твой отец высший маг, а крови оборотня в тебе ровно половина. А значит — подавить её будет просто.

— Откуда вам известно, что именно мой отец маг? — подозрительно спросила я, разглядывая жующего булочку Шировию.

— Маг я, или где? — ловко ускользнул от ответа парень, хитро блеснув зелёными глазищами.

Глава 6

Снятие печати раба и ослабление Вязки мы решили сделать в один день, точнее ночь. Шировия заранее всё приготовил, и сейчас я стояла и немного дрожала в лёгоньком платье из шёлка на тонюсеньких бретельках. Хорошо, что хоть такую одежду можно сейчас надеть, потому что когда мне наносили печать, вообще раздели до гола. Было очень унизительно, до обжигающей злобы и слёз, застрявших в горле.

— Всё, — маг отошёл от пентаграммы, нарисованный на полу красным мелом. — Сейчас ты встанешь в центр и постарайся не двигаться. Когда я надену на тебя артефакт, будет невыносимо больно, но тебе нельзя даже вздрогнуть и тем более пытаться его снять. Тебе нужно будет потерпеть всего лишь половину минуты. Но как только всё закончится, я обещаю, что тут же устраню боль.

Я обхватила свои голые плечи и слегка кивнула. Знаю, что ждёт меня ещё то «удовольствие». Когда наносили печать раба, по коже словно раскалённым металлом водили. И раз её снимает другой маг, мне будет в разы больнее. Но это ничто по сравнению со свободой, которую я получу в результате этих страданий.

— Я готова, — твёрдо сказала я, не позволив голосу предательски дрожать, как коленки под платьем.

— Хорошо, — маг кивнул, и я зашла в пентаграмму.

Как только мои босые ступни, обжигаемые холодом каменного пола, встали на нужное место, линии на пентаграмме разгорелись зловещим алым светом. Чтобы не отвлекаться, я закрыла глаза и приготовилась. Шировия начал читать заклинание. Даже будучи Высшим магом, способным сокращать длинные заклятия до нескольких слов, он зачитывал магические слова несколько минут.

Постепенно пол под ногами нагрелся и приятно согрел мои озябшие ноги. Но тут шелестящий голос мага смолк, и вся комната погрузилась в давящую на уши тишину, в которой слышалось лишь потрескивание палений в камине. Потом раздались едва различимые шаги, и шёпот Шировии совсем рядом:

— Как только я надену артефакт, начни считать про себя секунды. Ровно тридцать. Так тебе будет легче.

Я медленно вдохнула и выдохнула. Шировия не стал долго ждать и надел мне артефакт. Запястье тут же обожгло, словно кожу полили расплавленным металлом. Сжав челюсти до скрипа зубов и боли в мышцах, я принялась отсчитывать секунды…

Пять, шесть, семь… Словно кожу заживо снимают, но нельзя сорвать артефакт, нужно терпеть! Тринадцать, четырнадцать, пятнадцать… Огонь поднимается по руке, доходит до плеча и обжигает грудь, лёгкие, горло. Становится трудно дышать, пот струится по лицу и спине, к которой противно липнет лёгкая ткань платья. Двадцать, двадцать один, двадцать два, двадцать три… Всё тело объяло пламя, от которого невозможно сбежать или спастись. Рука с печатью, я практически уже и не чувствую её, так как сознание разрывается от нестерпимой боли в каждой клеточке моего тела. Слёзы побежали по щекам, опалив кожу, словно раскалённым до красна металл. Двадцать восемь, двадцать девять, тридцать…

Боль мгновенно исчезла, словно всё, что со мной происходило ранее, оказалось всего лишь дурным сном. Не имея больше сил стоять, я окончательно ослабла, и пол неожиданно прыгнул мне в лицо. Нет… это я упала на него. Но сильные руки подхватили меня ранее, чем я растянулась на холодных камнях.

— Ты прекрасно справилась, Ария, — мягко улыбнулся Шировия, и на его щеках появились ямочки. Забавно, когда я улыбаюсь, у меня тоже они появляются.

— Я теперь… — горло запершило, и я закашлялась, так и не договорив.

Маг быстро отнёс меня на диван у камина и протянул чашку с горячим чаем. Благодарно улыбнувшись, я сделала несколько небольших глотков живительного напитка. По телу тут же растеклось тепло, приятно согревающее тело изнутри.

— Печать успешно снята, — ответил маг на мой не до конца озвученный вопрос. — Теперь ты полностью свободна.

— Спасибо, — прошептала я и позорно всхлипнула от нахлынувших чувств.

Сейчас я наконец перестала чувствовать, словно за мной кто-то постоянно следит. Свобода, я была полностью свободна! Больше не стоит бояться, что по желанию того богатея мне в любой момент могут остановить сердце. И даже если сейчас захочу сбежать из замка, со мной ничего не произойдёт! Хотя далеко не убегу.

— Теперь мы можем ослабить Вязку? — спросила я вполне нормальным голосом, восстановившемся после горячего чая.

— Выдержишь? — маг слегка приподнял брови, видимо удивившись моей прыти.

— Вполне. Чем быстрее это сделаем, тем раньше я действительно стану свободной, — постаралась я как можно бодрее улыбнуться. — Приступим?

— Подожди, — Шировия мягко усмехнулся, посмотрев на меня уже более тепло, нежели раньше. — Можешь немного передохнуть, пока я буду готовить всё к ритуалу.

Маг встал с дивана и растворился в темноте, которая окутывала большую часть огромной комнаты, называющейся «Малый зал». Я допила чай и поставила кружку на пол.

Осмотрев запястье, убедилась, что печать исчезла. Лишь слегка красные следы, словно от поджившей ранки, напоминали об уродливых чёрных символах, ранее обвивавших запястье.

Прижав руку к груди, я закрыла глаза и расслабленно легла на мягкую подушку. Если есть немного времени, почему бы не провести его с удовольствием отдохнув?

Аль:

Когда Ария появилась передо мной, я лишь хмуро посмотрел на неё, ожидая объяснений. Девчонка смотрела на меня как всегда с неприязнью и села на травке дальше от меня, подобрав под себя стройные ножки. Сегодня на ней было только лёгкое платье, которое не скрывало фигуру, а наоборот — подчёркивало её достоинства. Аккуратная грудь, стройная талия, не очень широкие бёдра, по которым так хочется провести рукой, предварительно избавив её от одежды.

Мотнув головой, отогнал от себя ненужные в данный момент мысли и наконец заметил, что Ария очень внимательно на меня смотрит. Любопытно, с чего это она так разглядывает меня, словно впервые увидела? Хмыкнув, откинул волосы за спину и заговорил первым:

— И что же у нас произошло на этот раз?

— Тебе всё рассказать? — слегка приподняв брови и сморщив носик, спросила Ария, продолжая изучать меня странным взглядом.

— Желательно всё, что касается меня.

— В замок, по приглашению Симы, пришёл Леонардо. Он, точнее его друг Шировия, помог мне избавиться от печати раба. И теперь мы собираемся ослабить влияние Вязки, чтобы я могла уйти из замка, когда ты проснёшься.

— Немало новостей, — немного ошарашенно пробормотал я, а Ария наконец оторвала от меня взгляд и растянулась на травке, глядя на крону моей любимой старинной вишни.

Я невольно снова отвлекся на девушку. Не настоящее солнце моего мирка делало тонкий шёлк платья практически прозрачным, позволяя мне насладиться красотой стройного тела юной девушки. Рыжие локоны игриво рассыпались по её обнажённым плечами, словно язычки огня на светлой коже. Ария не замечала моего взгляда на своём лице, её изумрудные глаза смотрели куда-то вдаль, в будущее, которое было известно только ей одной.

— Не думал, что эти проходимцы соизволят в кои то веки навестить меня, — усмехнулся я, наконец заставив себя перестать пялиться на Арию. — Замок хоть цел?

— Пока что да, — ответила девушка, а потом задорно хихикнула. — Хотя в первую встречу они весь холл разнесли и замок ходуном стоял. Я тогда испугалась, что они его по камушкам разнесут.

— Когда эти двое встречаются через долгое время, то обязательно устраивают дуэль, — я легко вспомнил момент своей встречи с магом, когда Лео без объяснений бросился на Шировию, крикнув мне не вмешаться под ногами.

Я ведь всё равно влез в их разборку, боясь за жизнь своего друга, который частенько думал кулаками, а не головой. За что меня потом оба дуэлянта отчитали. Я улыбнулся, вспоминая весёлые ночки, когда мы втроём опустошали бары городка около моей школы и все наши выходки на не совсем трезвые головы.

— Я тоже сначала на Шировию напала, попытавшись его обезвредить, — усмехнулась Ария, посмотрев на меня.

— И как, застала его врасплох? — тут же спросил я, и чуть не прикусил себе язык, ведь хотел как можно меньше говорить с этой девушкой, так странно влияющей на меня, но вампирское любопытство не давало мне покоя.

— Да, кажется. Если бы не щит, я могла бы вообще перегрызть ему горло, — девушка задумчиво почесала указательным пальцем переносицу. — Всё же хорошо, что не смогла.

— Приглянулся? — насмешливо спросил я и мысленно дал себе подзатыльник, что опять распускаю свой длинный язык.

— Что? Нет, не в этом дело. Просто Шировия помог мне избавиться от печати, чего я сама не могла сделать.

— Ну, это в его стиле, — я фыркнул, почему-то почувствовав небольшое раздражение. — Он всегда любил производить на девушек впечатление своими фокусами и спасать дам из беды.

— Разве он такой? — Ария села и слегка нахмурившись, непонимающе посмотрела на меня.

— Шировия не очень-то рад был нашему знакомству, кажется. По крайней мере, вёл он себя очень сдержанно и смотрел так, словно я сделала ему что-то неприятное давным-давно, и забыла об этом.

— Такое чувство, словно мы говорим о разных магах.

Что Лео, что Шировия были ещё теми бабниками. Раса, происхождение, статус для них никогда не играли особой роли. Я конечно тоже был не прочь иногда развлечься с девушками, но им в этом проигрывал по всем параметрам. Но чтобы Шировия не попробовал очаровать такую милую девушку, как Ария? О боги, я уже считаю её милой? Соберись, тряпка. Она оборотень, ведьма! Нам с ней не по пути.

— Чувствую, что время подходит к концу, — отвлекла меня от мыслей Ария, поднявшаяся с земли. — На время Вязка ослабнет, так что мой уход переживёшь более-менее спокойно. Надеюсь, что ты всё же оставишь меня в живых после пробуждения.

— Можешь расслабиться, — я наиграно равнодушно посмотрел на Арию. — Убивать слабую девчонку я не намерен, ещё засмеют.

— Я бы хотела надеяться на то…

Ария исчезла до того, как успела договорить. А я был сам не свой. Сколько времени я пробыл в этом мирке? Такое чувство, что это и есть моя настоящая жизнь, а всё то, что было до сна — придумано мной ради того, чтобы хоть как-то развлечься в эти однообразные дни. Сколько всего я пропустил, сидя здесь?

Ария была отнюдь не первой, которая смогла попасть в мой мирок. Некоторые девушки и раньше попадали ко мне сюда, не сразу понимая, что это не сон. Но до них быстро доходило, что происходит, и они начинали во всю флиртовать со мной. Я раньше ещё пытался узнать, что происходит в реальном мире, но девчонкам было интереснее узнать что-то про меня, нежели самим рассказывать.

Поэтому постепенно я и вовсе отстранился от реальности, перестав интересоваться происходящим. Но тут появилась она, так рьяно показывающая своё недовольство моей компанией. Ария не пыталась сблизиться, как остальные. Скорее наоборот — всегда сидела как можно дальше, пыталась найти способ пробудить меня, чтобы сбежать из замка.

Но тем не менее, Ария дольше других оставалась со мной. Ещё до того, как образовалась Вязка, она не просто решила остаться, но и прибиралась в замке, даже Сима признал её. Не смотря на свою слабость, она не побоялась выступить против вампиров моего клана и одержала победу. Ария сделала для меня больше всех, кто раньше приходил в этот замок. Так может быть, моему проклятие, которое я сам на себя наложил, действительно вскоре придёт конец?

Ария:

Открыв глаза, я поняла, что всё ещё нахожусь в Малом зале. Судя по звукам, Шировия снова что-то чертит на полу. Вздохнув, посмотрела на огонь в камине, с треском пожирающий паленья. Такой яркий, неукротимый, сильный, и заперт в небольшой каменной клетке, без возможности выбраться. Совсем как Аль…

Имя вампира вызвало в теле непонятную дрожь. Но это ощущение было так мимолётно, что я решила особо не зацикливаться на нём. В конце концов, это вполне может быть влияние Вязки, а не мои истинные чувства.

Сейчас я просто физически ощущала тягу к вампиру, постоянно знала, в каком он направлении от меня находится и как себя чувствует. Такое чувство, что с момента нашей Вязки я ни на минуту не оставалась одна. Аль… Почему меня дёрнуло Вязаться именно с тобой?

Ослабление Вязки прошло абсолютно безболезненно. Шировия начертил на моей шее несколько символов специальными чернилами. Я встала в центре новой пентаграммы и выпила приготовленные магом зелье. Заклинание состояло всего из нескольких слов. Когда последнее из них прозвучало, я упала на колени и ошарашенно прислушалась к себе.

— Я практически не чувствую его, — прошептала я, но почему-то особой радости не ощутила. Удовлетворение — да, но не того чувства освобождения, которого я ждала.

— Встать можешь? — подошёл ко мне Шировия и присел на корточки, чтобы наши лица находилась приблизительно на одном уровне.

— Не знаю, — призналась я, так как всё тело сотрясала мелкая дрожь.

— Давай помогу.

Маг легко подхватил меня на руки. Я смущённо пробормотала слова благодарности, а Шировия мягко усмехнулся, глядя на зардевшуюся меня. Он отнёс меня в мою спальню и аккуратно положил на кровать. Выпрямившись, маг подошёл к камину и несколькими жестами ловких пальцев разжёг в нём яркий огонь.

— Что-то у тебя здесь не слишком жарко, — маг недовольно прищурился и щёлкнул пальцами, после чего по комнате пронёсся тёплый ветер, согревший мою тушку, уже начавшую подмерзать.

— Спасибо, ещё раз, — поблагодарила я мага и непроизвольно зевнула, ночь всё же на дворе. — И извините, если доставила хлопот от возни со мной.

— Да ладно, не так уж и сложно было, — пожал плечами Шировия.

Я снова зевнула, чуть не вывихнув себе челюсть, и тут мой живот предательски заурчал. Точно, ритуалы ведь нужно было совершать на голодный желудок. Поэтому я с обеда даже не пила воды. И сейчас не отказалась бы от ужина, неважно какого, главное — съедобного!

— Сейчас принесу что-нибудь пожевать, — Шировия вышел из комнаты раньше, чем я успела сказать, что могу потерпеть и до завтрака.

Маг вернулся довольно быстро, и главное — на его подносе красовалась горка золотистых пирожков и чашка, над которой вился пар. Я тут же села и приняв ужин, поставила его на свои ноги. Оказалось, что Шировия принёс мне бульон с зеленью и горсткой румяных сухариков. О боги, я уже обожаю этого мага.

— Сима показал мне зелье, которое нужно сделать для Аля, — сказал Шировия, пока я расправлялась с капустными пирожками и бульоном. — Я могу его сделать за пару часов.

— Угу! — обрадованно кивнула я, жуя пирожок.

— Однако дать его вампиру придётся всё же тебе, — обломал меня маг, и слегка усмехнулся, глядя на надувшуюся меня. — Опережая твой вопрос, магических такое зелье нельзя вливать, иначе оно может не подействовать, или что хуже — вовсе изменить свойства.

— Хорошо, — выдавила я, проглотив не дожёванный пирожок, который больно пополз по спине вниз. — И каким способом мне его потчевать зельем тогда?

— Так же, как ты передала ему в своё время мёртвую кровь, — спокойно сказал Шировия.

— Горра проболтался? — покраснев как помидор, тихо спросила я.

— Ага, — кивнул маг, заложив мне пернатого болтуна.

— А другого способа нет? — с надеждой спросила я.

— Нет. Только так, Ария, и ни как иначе, — твёрдо сказал маг, но почему мне показалось, что в его гласах плясали бесята?

* * *

Апчхи!

— Будь здорова, — машинально ответил Шировия и не глядя протянул мне чистый платочек, который я с благодарностью взяла. — И доброго утречка.

— Что это у тебя тут так вон… пахнет? — старательно прикрывая нос, спросила я мага, щеголявшего в клетчатой пижаме. — Я как бы хотела завтрак тут приготовить, но с таким запашком при всём желании ничего съедобного не смогу сделать.

Всю кухню окутал неприятный запах, напоминающий аммиак. Глаза уже заслезились, и постоянно хотелось чихнуть, не говоря уже про появившиеся сопли. Боги, вот пусти мага на кухню, называется. И тут я заметила, что Шировия увлечённо помешивал какую-то гадость в моей самой любимой пузатой кастрюльке, которую я в своё время пару часов драила от ржавого налёта.

— Надеюсь, это не наш завтрак? — грустно вздохнула я при виде зелёной жижи, которая до этого момента уже успела вскипеть и запачкать магическую конфорку.

— Такие экзотические блюда даже я есть отказываюсь, — поморщился Лео, неслышно оказавшийся позади нас.

— Идите вы… в лес, — беззлобно махнул на нас рукой Шировия и что-то капнул в жижу, из-за чего она забурлила и шапкой из пены поднялась над кастрюлей, заставив мага витиевато выругаться.

— Пошли ка отсюда, — шепнул мне Лео, пятясь от расползающейся во все стороны вонючей гадости. — Я лучше фруктами перебьюсь, чем кулинарными творениями Широ травиться.

— Ага, — также тихо шепнула я и скрылась с кухни вслед за вампиром.

— Ну как всё прошло? — спросил Лео, пока мы шли по коридору к зимнему саду. — Широ небось тебя до самой комнаты провёл и одеяльце подоткнул.

— Ещё скажи, в лобик на сон грядущий поцеловал, — хихикнула я.

— А что, не поцеловал? — наивно похлопав ресничками, удивился Лео.

— А должен был?

— Не знаю, ему виднее, — вампир пожал плечами и принялся беззаботно насвистывать весёлую мелодию.

Неужели Шировия действительно настолько падок до девушек? Но со мной он не особо флиртовал. Скорее был вежлив и заботлив, как старший брат. А что, я бы не отказалась от такого родственничка. Интересно, а у мага есть братья или сёстры? Может, я ему напоминаю его младшую сестрёнку?

— А у Шировии случайно нет младшей сестры или брата?

— Он один в семье, — Лео хитро посмотрел на меня и улыбнулся, показав острые клыки. — Прощупываешь почву?

— Нет, ничего подобного, — поспешно помотала я головой. — Просто такое чувство, словно Шировия воспринимает меня за свою младшую сестру. И мне несколько неловко из-за этого.

— Не привыкла, когда о тебе заботятся? — вампир перестал улыбаться и смотрел уже серьёзно, даже сочувствующе.

— Есть такое, — призналась я, подув на немного замерзшие в холодном коридоре пальцы.

— Возможно, ты ему просто кого-то напомнила, — предположил Лео, посмотрев на потолок. — Кажется, Шировия до сих пор так и не обзавёлся собственной семьёй. Всё его тянет путешествовать, куда-то идти, что-то открывать. Постоянно в движении. Но с такой жизнью сложно найти себе спутницу.

— К чему ты ведёшь?

— У Шировии должен был быть сын, примерно твоего возраста, — всё таким же задумчивым голосом сказал вампир, а я запнулась на ровном месте, и только благодаря Лео не упала. — Но он об этом узнал слишком поздно. Ему доставили письмо уже после родов, и в нём говорилось, что ребёнок не выжил. Широ долго не мог простить себя за то, что бросил их тогда.

— Вот оно что, — тихо ответила я, невольно вспомнив про своих родителей. — Мой отец тоже бросил маму, хотя не знаю, можно ли это так назвать. Потому что он вообще не знал, как и мама, что у них могу появиться я. Хотя, маги ведь чувствуют своих детей.

— Не всегда, — прервал мои мысли в слух Лео. — Если мать захочет, она может отгородить своего ребёнка от мага отца. Так что возможно твой до сих пор и не знает о твоём существовании.

Лео одарил меня задумчивым взглядом, а потом неожиданно усмехнулся каким-то своим мыслям. Да боги знают этих вампиров, что у них там в голове творится? Только был серьёзнее не куда, а тут уже лыбится, поглядывая на меня со смешинками в бордовых глазах.

Зимний сад как всегда встретил меня свежим запахом зелени и земли. Пока Шировия гостил в замке, он сам сунул сюда свой нос и устроил магический ливень, который пропитал влагой всю почву. Так что сейчас я с удовольствием вдыхала воздух, полный запахов земли и растений. Пока я принюхивалась, Лео уже хрустел большущим яблоком. И когда только успел? Хмыкнув, я поспешила за корзинкой, стоящей с другим инвентарём.

Набрав овощей, зелени и фруктов, вручила наш будущий завтрак вампиру, и грустно переглянувшись, мы снова потопали на кухню. Шировии хорошо, у людей обоняние не так сильно развито, как у нас: оборотней и вампиров. По пути я в голове обдумывала заклинания, какими можно было спасти свой многострадальный нос от вони, но хвала богам: делать ничего не пришлось.

Кухня была в полном порядке, как и моя любимая кастрюлька. Ни вони, не пенящейся гадости. Всё сверкало чистотой и дышало свежестью. Нет, маг при хозяйстве — это хорошо, особенно когда он сам за собой прибирает!

— Нам расскажут, что это были за эксперименты с утра пораньше? — полюбопытствовал Лео, сунув свой любопытный нос в абсолютно чистую кастрюлю.

— Зелье, которое пробудит Аля, — гордо сказал Шировия, продемонстрировав нам стеклянный флакон с ярко-зелёным зельем.

— Только не говори, что оно до сих пор так пахнет, — простонала я, глядя на оружие массового поражения рас с чувствительным носом.

— Правильно говорят, не показывай дураку не оконченную работу, — картинно вздохнул Шировия, и его кудряшки забавно всколыхнулись вслед за его кивками.

— Так что, пахнет оно или нет? — Лео уже с интересом крутил флакон перед своим носом, неведомо когда успев его утащить из рук мага.

— Нет, не пахнет, — Шировия щёлкнул пальцами, и зелье само вернулось к нему, перелетев через полкухни. — Так что у нас с завтраком? Тот запах нагнал на меня зверский аппетит.

Я удивлённо приподняла брови и посмотрела на такого же ошеломлённого вампира. Сейчас мы абсолютно не понимали мага, потому что тот дивный запах недоваренного зелья ну ни коим образом не пробуждал в нас никакого аппетита!

Когда мы поели, маг лениво сделал несколько жестов рукой, и очистившаяся посуда самостоятельно вернулась на свои места. Я потягивала чай и пребывала в какой-то нирване, наслаждаясь любимым мятным напитком. Как это водится, на долго расслабиться мне не дали. Как только чашка Шировии опустела, он принялся за меня:

— Итак, Ария. Зелье готово, и ты в любой момент можешь дать его Алю.

— И чего мы тогда ждём? — беззаботно спросил Лео, не понимая моей заминки с ответом.

— Потому что мне нужно немного времени всё обдумать и решить, как поступить дальше, — наконец сказала я вампиру, который лишь глаза к потолку поднял, явно не понимая моих раздумий. — Через сколько подействует зелье?

— От нескольких часов до целых суток, — немного подумав, ответил Шировия. — Ты всё же решилась отправиться к ним?

— К кому и зачем? — тут же оживился Лео, словно ребёнок, услышавший про любимые конфеты.

— Я уже давно решила, что попробую, — уверенно сказала я и продолжила: — Полубоги, живущие в храме на южных островах — моя единственная надежда.

— И что же ты решила просить у этих зазнавшихся зануд? — удивлённо приподнял брови Лео. — Они редко кому соглашаются помогать, хотя им это ничего и не стоит.

— Мне нужно во чтобы то ни стало разорвать Вязку с Алем и постараться скрыться от него на тринадцать дней, чтобы избежать пророчества, в котором меня… в котором я умираю, — поправилась я, твёрдо посмотрев на вампира. — Нельзя, чтобы Аль нашёл меня после пробуждения.

— Что за пророчество? — почти одновременно спросили маг и вампир, с одинаковым любопытством глядя на мявшуюся меня.

Под их чересчур внимательными взглядами я почувствовала себя неловко. Как они отреагируют, узнав про то, что их друг должен убить меня по моей же просьбе? Может вообще решат, что я придумала это? Но ведь они уже ни раз мне помогли, пусть Лео и стребовал свою плату за помощь. И всё же я решилась и рассказала им, что увидел Сима.

— Значит, ты была серьёзно ранена, — мрачно сказал Шировия, принявшись барабанить пальцами по столешнице. — Тогда тебе вдвойне опасно отправляться на острова одной.

— Но и в замке лучше не оставаться, — Лео, словно заправский фокусник, достал из рукава своей рубашки грущу и с хрустом вонзил в неё свои белоснежные зубы. — Пророчество — вещь серьёзная! Его тяжело избежать, так что Арии лучше действительно оказаться подальше от Аля.

— Я не спорю с этим, — маг взъерошил и без того торчащие во все стороны волосы. — Я говорю лишь о том, что Арии нужен сопровождающий.

— Спасибо, конечно, — я немного улыбнулась, чувствуя себя крайне неловко. — Но вы ничем мне не обязаны, правда. Вы и так сделали уже многое для меня.

— Не только для тебя, но и для Аля, — аккуратно поправил меня маг. — Вы сейчас оба связаны, так что даже если бы мы и не хотели с тобой возиться, всё равно помогли бы.

— Тогда давайте я, — предложил Лео, вертя в пальцах уже только хвостик от груши. — Тем более, скоро нужно будет амулет подпитать. И кто это сделает, если ты уйдёшь?

— Так это Ария сделала? — удивился Шировия, посмотрев на амулет вампира.

Вторым условием оказания помощи от вампира стал запрещённый амулет, который я ему сделала. Суть его работы заключалась в том, что он искажал ауру вампира, из-за чего поисковые заклинания, направленные на Лео, не работали.

Сама по себе безделушка не была сложной, но для её изготовления требовалось кровь невинной девушки и самого вампира, что было запрещено законодательством нашей страны. Вообще, использование любой части живого и неживого тела строго каралось. Как и изготовление зелий, насильственно влияющих на сознание и чувства и использование боевых заклинаний особо высокого уровня.

— Вполне неплохо, — оценил Шировия, рассмотрев неприметную цепочку на запястье вампира.

— Только подпитывать энергией приходится дважды в месяц, — призналась я.

— Главное, что меня найти не могут, а остальное мелочи, — беззаботно махнул рукой Лео. — В общем, я с тобой. Давненько я не бывал на Южных островах.

— А тебе уже можно туда? — выразительно приподнял бровь Шировия, и у меня по спине пробежал холодок.

— Кажется, срок запрета уже истёк. Да и ладно. Приеду и узнаю как раз.

Интересно, о чём это они? Что-то у меня нехорошее предчувствие по поводу нашей предстоящей поездки. Надеюсь, что хотя бы до порта мы доберёмся без особых проблем. Хотя, если у меня в компании непредсказуемый и любопытный вампир, это уже одна, но большущая, проблемища!

* * *

Я стояла перед кроватью, рассматривая разложенные на ней вещи. Что же, нужно сказать Симе спасибо за все эти сокровища. Пара тёплых платьев, несколько штанов из плотной ткани, две юбки, надеваемые поверх брюк, и тёплые кофты с блузами. Вся одежда была не особо броской, но новой и хорошего качества. И ко всему этому прилагались ещё кожаные сапожки с меховым подбоем и шикарный зимний плащ. Единственное — как мне это добро с собой таскать?

Аккуратно всё сложив, упаковала вещи в свою потёртую, зато вместительную и крепкую, сумку. Я сама уже переоделась в шерстяные штаны, поверх которых пристегнула чёрную юбку, и тёплый свитер крупной вязки, поверх которого полагалось носить жилет, который также нашёлся среди моих новых вещей. Обувшись в сапожки, в одну руку взяла сумку с вещами, в другую плащ, и вышла из спальни, которая была моей почти что три месяца.

Сейчас на дворе середина третьего месяца зимы. За стенами замка до сих пор бушевали лютые морозы и лежали сугробы с меня ростом. По хорошему, я бы предпочла подождать с поездкой ещё немного, но Шировия сказал, что ехать нужно было именно сейчас. На Южных островах в это время меньше всего гостей, и в храм к полубогам будет попасть немного легче.

Почти добравшись до дверей в комнату Аля, я замедлила шаг, а потом и вовсе остановилась. Так странно, прошло всего ничего — немного больше двух месяцев, а я уже чувствую себя в этом замке как дома. Даже в своей комнате я не чувствовала себя в такой безопасности, как здесь. И от этого было немного грустно, потому что сейчас я покидала это место, и наверно уже на всегда. Если удастся уничтожить Вязку, в этот замок я уже не вернусь.

— Ария, ты чего там застряла? — послышался весёлый голос Лео. — Мы тут тебя уже пол-утора ждём.

— Уже иду! — спохватилась я и зашла в комнату.

Старательно отводя взгляд от хрустального ложа, в котором мирно спал Аль, я положила сумку у входа и подошла к Шировии. Маг уже стоял наготове, держа в руках склянку с зельем и небольшой кинжал с тонким лезвием.

— Это зачем? — подозрительно спросила я, глядя на оружие в руках кудрявого мага.

— Чтобы добыть последний ингредиент для зелья, — будничным тоном сказал Шировия и бросил мимолётный взгляд на Лео, который в ответ подмигнул другу.

— Ладно, — вздохнула я, уже смирившись со своей участью. — Говори, что нужно делать. Как я и подозревала, последним ингредиентом оказалась моя кровь, вот кто бы сомневался! Но я крайне удивилась, когда Шировия добавил в зелье ещё и кровь вампира. Магическая жидкость тут же приобрела рубиновый цвет, и я ощутила довольно приятный аромат. Взяв склянку, я набрала побольше дыхания и замерла, недовольно посмотрев на двух притихших мужчин, с любопытством наблюдавших бесплатное представление.

— Я бы попросила посторонних освободить помещение, — вежливо сказала я, кивнув на дверь, но те даже ухом не повели. — Да уйдите же вы. При вас я не собираюсь ничего делать.

— Ну вот, — наиграно огорчился Лео, а в глазах так и отжигали бесята. — Ладно Шировия, пошли. Не будем заставлять девушку смущаться.

— Между прочим, остаться было твоей идеей, — ткнул вампира в бог маг, и оба вышли из комнаты, прикрыв за собой дверь.

Покачав головой, я наконец решилась посмотреть на золотоволосого вампира. Как всегда, его лицо было безмятежно, а грудь еле заметно приподнималась от размеренного дыхания. Слишком идеальный, слишком красивый, и от этого ещё более опасный. Легко ненавидеть урода, когда только и хочется оказаться от него подальше. Другое же дело, когда перед тобой лежит такое совершенство, которое уже частично твоё.

— Что-то я совсем сама себя запутала, — покачала я головой и ударила себя по щекам, чтобы собраться.

Всё! Нужно быстрее это сделать и бежать из замка, пока совсем крыша не поехала и из ушей пена розовая не повалили. Набрав в лёгкие побольше воздуха, враз вылила в рот всё зелье и склонилась к вампиру. Слегка надавив вампиру пальцами на щёки, приоткрыла ему губы и прижалась у Алю, передавая ему антидот.

— Ария, ты там чего так долго застряла? — Лео без стука ввалился в комнату, и я тут же отпрянула от вампира, залившись стыдливым румянцем.

— Пошли уже, — я схватила сумку и выскочила из комнаты как комета.

— Ну что, она сделала это? — зашёл в комнату маг и посмотрел на золотоволосого вампира, мирно спящего в хрустальном гробу.

— Ещё бы, — Лео поднял с пола пустую склянку и усмехнулся, сверкнув клыками. — Как думаешь, сработает?

— Сомневаешься в моих способностях? — маг прищурился, от чего вампир покрылся капельками пота и отрицательно покачал головой. — Вот так. Главное — следи за ней в оба глаза! Если с Арией что-то случится, головой поплатишься.

— Да ладно, ты же меня знаешь!

— Знаю, поэтому и говорю! — усмехнулся маг, и вампир размытой тенью вылетел из комнаты.

Глава 7

Снег оглушительно хрустел под моими ногами в тишине леса, когда вампир умудрялся двигаться практически бесшумно. Я упорно передвигала своими кочерыжками, топая по указанному Лео пути. Сима забросил нас на несколько километров от замка, прямо на дорогу, которая вела к небольшому городку, от куда уже можно было добраться до порта, попросившись к кому-нибудь в попутчики. Но вампир предложил срезать путь через лес. И конечно же через два часа я услышала от него «радостные» слова:

— Кажется, мы немного заплутали.

— И это ты говоришь только сейчас? — зашипела я на Лео разъярённой кошкой, плюхнувшись на поваленное дерево.

— А разве не весёлая прогулка получилась? — вампир элегантно запрыгнул на середину высоченной сосны и сделав ещё один прыжок, оказался на самой верхней её ветке. — О, я вижу дорогу! Мы шли почти туда, куда и должны были.

— А вот раньше не мог посмотреть? — недовольно пробормотала я, грея озябшие пальцы дыханием.

— Неа, так же интереснее, когда точно не знаешь, куда идёшь, — весело улыбнулся вампир, сверкнув клыками. — Ладненько. Несколько километров, и мы на месте!

— Надеюсь, что в этот раз мы действительно доберёмся до дороги.

— Добраться-то доберёмся, — Лео задумчиво посмотрел куда-то назад, а потом подхватил мою сумку и быстро зашагал вперёд.

Возможно, я бы и заметила неладное, если бы не устала идти по заснеженному лесу, увязая в сугробах, которые были почти мне по колено. Даже без вещей, которые нёс Лео, я вымоталась от непривычно долгой ходьбы с препятствиями. А вот вампир продолжал спокойно идти вперёд, ему ведь физические нагрузки не страшны.

Благодаря книге, которую одолжила у Симы, я узнала для себя много нового о расе вампиров. Например — физические нагрузки для них ничего не значат. Можно даже сказать, что используя силу своего тела — они отдыхают. Что нельзя говорить о магии. Применяя её вампиры устают даже больше, чем остальные расы. Так Лео даже не запыхался за несколько часов нашей «весёлой» прогулки, что нельзя было сказать обо мне.

Когда впереди завиднелась расчищенная дорога, я вознесла хвалебны всем богам и предкам, которых знала. Скоро мы наконец сможем спокойно идти по твёрдой земле, а не барахтаться в сугробах, хотя это больше я мучилась, нежели Лео. Однако, выйти на дорогу мне не позволили. Вампир, неожиданно для меня, затормозил и поставив мои вещи на землю, тенью взметнулся на ближайшее дерево.

Не особо удивившись, я плюхнулась на сумку, благо там нечего нельзя было разбить или повредить, и с удовольствием вытянула уставшие ноги. Странности поведения Лео я просто списала на особенности его расы. Всё же у вампиров в голове самые ненормальные и непредсказуемая тараканы их всех рас.

— Ария, когда я скажу бежать, ты тут же вскакиваешь и дуешь по дороге в сторону города, — услышала я еле различимый шёпот вампира над собой.

От неожиданности я вздрогнула, и моя волчья сущность пробудилась, из-за чего тут же показались серебристые ушки. Благодаря им я и услышала хруст снега в нескольких сотнях метров от нас. Шаги животных, причём целой стаи. Но кто именно, понять не могу.

— Это за нами? — испуганно прошептала я, поднявшись с сумки.

— Да, они нас поджидали ещё у замка, — вампир с хрустом размял пальцы и так «мило» усмехнулся, что я уже пожалела наших неведомых врагов. — Эх, а я подумал, что смогу увести тебя через лес. Но им же хуже.

Лео втянул воздух и невольно чихнул. Неужели вампиры действительно так чувствительный к запаху оборотней? Но не время думать об этом. Не знаю, зачем они нас преследуют, но лучше мне не попадаться им на глаза.

— Ты справишься? — неуверенно спросила я вампира, прикинув по слуху примерное количество врагов. — Кажется, их там больше десяти.

— Ровно четырнадцать хвостатых, не в обиду тебе будет сказано, — усмехнулся Лео, кинув взгляд на кончик моего хвоста, торчащий из под плаща. — Этих мне даже для разогрева не хватит. Ладушки, они уже близко. Всё, Ария, побежала! Сумку я потом прихвачу.

Растерянно кивнув, я бросилась к дороге. Благодаря своей волчице ловко перепрыгнула через какие-то колючие кусты и выскочила на расчищенный тракт. Не сбавляя скорости, а скорее наоборот — наращивая темп, я мчалась что есть мощи в сторону города. Ещё какое-то время слышала звуки сражения Лео с врагами. Судя по жалобным визгам — это были волки. Именно в прошедшем времени.

— Видимо, зря я за него переживала, — самой себе пробормотала я, несясь по дороге. Постепенно я перестала слышать звуки битвы, так как убежала уже довольно далеко вперёд. Всё же слух у меня не может покрывать несколько километров вокруг. Но погоню я смогла услышать легко. Мягкие удары могучих лап о замёрзшую землю расслышала чётко. Когда преследователь почти догнал меня, резко затормозив, я отскочила в сторону и бросилась в лес, приготовленным заклинанием убрав за собой следы и запах.

Притаившись в кустах, я обвешалась всевозможными доступными заклинаниями для сокрытия. Из-за плотного переплетения ветвей с белой листвой, меня, к тому же лежащую на снегу в светлом плаще, было сложно рассмотреть с любой стороны. Удачно, что попался этот куст, даже зимой не скинувший листья. Здесь я могла спрятать и дать гудящим ногам немного передохнуть.

Огромный волчара припал носом к дороге и принялся шумно принюхиваться, ища мой след. Судя по тому, как он недовольно дёргал ушами, у него мало что получалось. Стараясь дышать как можно тише, я затравленно следила за смертельно опасным хищником. Волк ещё немного покружил по дороге и раздражённо зарычал.

Раздался треск костей и шкура волка словно вывернулась внутрь, явив моему взору светловолосого мужчину в лёгкой рубашке и широких штанах, заправленных в грубые сапоги. Оборотень, как я и думала. Здоровяк внимательно осматривался, но его жёлтые глаза обходили мой куст стороной, словно оборотень не хотел на меня смотреть. Как хорошо, что я не напутала с заклинаниями с перепугу.

Потоптавшись на месте, мужчина всё же медленно пошёл в мою сторону. Ох, хоть бы след от магии не заметил. Оборотни не умеют колдовать, но что-то неладное почувствовать он может. Уткнувшись лицом в колючий снег, я мысленно готовилась в любой момент дать отпор. Как говорится: умру, но не сдамся. Хотя на тот свет мне всё же рановато.

Когда сзади меня раздался хруст снега от быстрых шагов, я невольно сжалась, словно могла сделаться ещё меньше. Неизвестный прошёл всего в паре метров от меня и не останавливаясь, подошёл к оборотню. Немного выждав, я приподняла лицо и наконец рассмотрела ещё одного мужчину, который был намного старше светловолосого громилы, но с такими же жёлтыми глазами хищника.

— Кажется, я упустил её, — виновато сказал громила старшему оборотню. — Только гнал её перед собой, а потом она в лес заскочила и исчезла.

— Я же говорил тебе, нечего с ней в охоту играть, — разъярённо прорычал старший и отвесил светловолосому такой подзатыльник, что тот носом в снег упал.

— Она не успела бы далеко сбежать, — заискивающе глядя на старшего, сказал громила поднимаясь. — Нужно только найти её.

— Нам бы самим успеть сбежать. С ней был сам Леонардо Багряный. Только мы с тобой и остались в живых, щенок. Если не поспешим убраться, он и нас разорвет, как остальных.

— Нас не предупреждали об этом! — светловолосый испуганно посмотрел назад, словно мог с такого расстояния увидеть вампира. — Вы правы, отец, лучше бросить это задание. Тем более, что половина суммы уже у нас…

Старший оборотень ничего не ответил. Обернувшись черным волком он шумно вздохнул, и дождавшись обращения сына, скрылся с ним в лесу. Я же не стала сразу снимать заклинания и выползать из кустов, опасаясь, что увиденное и услышанное мной может оказаться ловушкой.

— Не заболеешь, вот так вот валяясь на снегу? — раздался любопытный голос Лео надо мной, которому мои заклинания были ни по чём. — И от кого ты тут прячешься?

— Лео! — обрадовалась я вампиру, как родному, и вылезла из кустов.

— Я, кто же ещё, — самодовольно усмехнулся вампир и принялся помогать мне отряхиваться от снега.

Пока мы чистили и отряхивали меня, Лео в лицах рассказал о своей маленькой заварушке, как он назвал своё сражение с оборотнями. Как и я догадывалась, никто их волков не выжил. Правда они и не знали, кто заказал за мной охотиться и для чего. Возможно, я должна была бы посочувствовать оборотням, но признаюсь честно, мне было всё равно. Не я их просила меня ловить. Пусть совместно будет тому, кто дал им это задание.

— Я тут тоже кое что интересное узнала, — довольно сказала я, когда мы вышли на дорогу и потопали в сторону города.

Как я и думала, вампир тут же навострил уши и засверкал бордовыми глазищами, приготовившись внимать мои откровения. Ну точно как ребёнок. Долго мучить вампира я не стала, поэтому рассказала ему о разговоре оборотней сразу.

— Наёмники, — тут же вынес вердикт Лео, мгновенно став серьёзным. — Причём старший точно главарь. Запомнила, как он выглядел?

— Ага, — покладисто кивнула я.

— Ну что, есть идеи, кто мог нанять тех милых ребят?

— Я не очень уверена, но, — я замолчала, обдумывая вероятность моей идеи. — Возможно, это дело рук моей стаи. Когда моя печать рабыни исчезла, маг, который нанёс её, должен был это почувствовать и доложить об этом.

— И при чём здесь твоя стая? — вампир приподнял брови, с любопытством посмотрев на помрачневшую меня.

— Не знаю, как у вампиров, а у оборотней есть закон «Разделения вины», когда стая берёт на себя ответственность за своего провинившегося. Тогда обвиняющий получает денежную компенсацию, а обвиняемого наказывает уже его вожак.

— Кажется, я что-то слышал об этом, — Лео задумчиво потёр подбородок. — Но вроде Сима говорил, что ты не последняя в клане. Твоя же мать дочь вожака?

— Да, но мой девушка не считает меня не оборотнем, не своей внучкой. Когда ему предложили использовать «Разделение вины», он лишь сказал, что я не имею на это никакого права. Он слишком помешан на репутации стаи. Всё же они, Серебристые волки, самые сильные и влиятельные оборотни в городе.

— И твои выходки могут неплохо подкосить их положение, — хихикнул вампир. — Думаешь, тех ребят наняли, чтобы они доставили тебя твоему деду на повинную?

— Это лишь моё предположение, — пожала я плечами.

— Вполне возможно, но и клан Аля не так просто затих. Они не из тех, кто сдаётся, и то, что они до сих пор ничего не предприняли — слишком подозрительно.

Больше вампир мне ничего путного не сказал. В основном Лео предавался воспоминаниям о своём богатом прошлом, рассказывал мне о своих авантюрах и особенно интересных заданиях, после которых ни один нормальный человек не выжил бы. А для вампира эти события были лишь забавными казусами, как он их называл.

* * *

В город мы прибыли ближе к вечеру. Возможно, добрались бы и быстрее, но я не обладаю такой же выносливостью, как вампиры. Поэтому несколько раз мы останавливались, и в итоге к городским воротам добрались только с наступлением сумерек. Ещё на подходе Лео накинул на голову капюшон, тень от которого практически скрыла его лицо. Только глаза слабо мерцали багряным светом.

Я сама заплатила за вход, и стражники нас пропустили, хотя одарили Лео слишком подозрительными взглядами. Видимо, вампир из-за этого захотел им сказать что-то весьма не лестное, но я вцепилась в своего сопровождающего клещом и немного переигрывая, попросила его быстрее пойти в какую-нибудь гостиницу, чтобы отдохнуть.

— Хорошо, — удивительно легко согласился вампир и позволил мне себя увести подальше от ухмыляющихся стражников.

Первым делом мы действительно нашли гостиницу. Лео одной рукой распахнул тяжеленную дверь и пропустив меня внутрь первой, проскользнул и сам. Как водилось в подобных заведениях, мы оказались в обеденном зале с рядами небольших деревянных столиков, половина из которых уже была занята. Оставив меня за самым дальним столом, вампир тенью умчался к стойке.

— Что будете кушать? — подошла ко мне миловидная девушка в форме подавальщицы.

— А что есть? — тут же встрепенулась я, забыв о вампире. — Желательно что-нибудь мясное!

— Рагу из кролика с пряными травами и мясной пирог, — продолжая приветливо улыбаться мне, как старой подруге, сказала девушка.

— Несите, — согласно кивнула я, сглотнув набежавшую слюну. — И горячего мятного чая! Девушка тут же удалилась, оставив меня снова одну. Я расстегнула плащ и положила рядом сумку. Лео всё не возвращался, и это начало нервировать меня. Я стала чаще кидать взгляды на входную дверь и стойку, где мог объявиться Лео, но знакомого тёмного балахона нигде не наблюдалось.

— Такая милая девушка, и совсем одна, — совершенно незнакомый мужчина сел напротив меня и широко улыбнулся, сверкнув крупными белыми зубами. — Не скучаешь, красавица?

Приподняв брови, я смотрела на нахала и размышляла, что мне собственно делать? С виду человек, по ауре человек, но явно с ним не всё так просто. Хоть лицо незнакомца так и сияло добродушием, серые глаза смотрели холодно, даже оценивающе. Я невольно почувствовала себя куском мяса, который сиротливо лежит на прилавке под взглядом требовательного покупателя.

— Нет, не скучно, — решила я всё же вести себя вежливо. — Скоро придёт мой друг, так что советую вам пересесть за другой столик.

Мужчина явно хотел что-то сказать, но подошедшая с подносом девушка тут же отвлекла его внимание. И если я пялилась горящими глазами на горшочек с рагу и толстый кусок золотистого пирога, то здоровяк бессовестно уставился в вырез рубашки, от чего девушка покраснела, и как только её поднос опустел, подавальщица быстро сбежала от нас.

— Что-то твой друг не торопится, — мужик обвёл зал цепким взглядом и снова уставился на меня. — Ну как, не хочешь сегодня со мной отдохнуть?

Я чуть не поперхнулась от удивления. Нет, это уже наглость высшей степени. Мало того, что я сказала ему уйти, так ещё и старательно игнорирую. Любой бы уже понял на его месте, что я не ищу себе компании на ночь. Однако этот Здоровяк прилип ко мне как банный лист. Ох и не нравится мне это, ещё как не нравится!

— Я не желаю с вами отдыхать или развлекаться, так что повторяю, не могли бы вы сесть за другой столик, — уже более резким тоном сказала я.

— Нет, не могу, — здоровяк усмехнулся и откинулся на спинку стула, глядя на меня как победитель.

Я нахмурилась, чувствуя неладное. И тут в голове словно колокол зазвонил. Резкая боль пронзила виски, и я упала со стула, скрутившись на полу в комочек. Кажется, кто-то подскочил ко мне. Вроде бы женский голос спросил, всё ли со мной хорошо.

— Да просто перебирала подруга, — сквозь пелену боли и звона в ушах расслышала я голос здоровяка.

— Но она заказала только чай…

— Да мы до этого пили, красавица. Сейчас выйдем на улицу, на свежем воздухе ей полегчает. Деньги за ужин я на столе оставил.

Больше девушка ничего не спрашивала, а меня куда-то повели. Перед глазами плыли красные круги, словно огненные колёса, опаляющие даже сознание. Мысли текли медленно, но я уже догадалась, что мне подсыпала яд. Вот ведь дура. Расслабилась и схлопотала. Где же носит Лео? Почему он не пришёл?

— Сейчас посмотрим, что ты нам тут принёс, — грубый голос прозвучал как раскат грома для моей больной головы. — Это точно она?

— Да она, она, — знакомый голос здоровяка подействовал на меня как ушат ледяной воды.

Я распахнула глаза и тут же об этом пожалела. Ослепляющий белый свет был направлен прямо мне в глаза, из-за чего выступили слёзы. Сквозь пелену мне удалось рассмотреть лишь размытые силуэты, возвышавшиеся надо мной. Но постепенно за зрением возвращались и другие чувства.

Пока я была в отключке, меня связали и даже рот заткнули кляпом. Я попыталась высвободить руки, но верёвки крепко обвили запястья, не позволяя ими даже шевельнуть. Ноги же успели заковать в железные кандалы, от которых тянулась короткая цепь.

— О, очнулась, — знакомый здоровяк подошёл к сидящей на земле мне и грубо взяв за подбородок, заставил посмотреть ему в глаза. — Всё, нагулялась крошка. Не знаю, почему, но за тебя нам неплохую кучу денег отвалили. А мне даже не пришлось ничего делать для этого.

— Что значит, ничего? — к здоровяку подошёл какой-то тощий мужичок с «тараканьими» усиками и неприятным маслянистым взглядом.

— Представляешь, я ей даже яд подсыпать не успел, — хохотнул мой похититель, хлопнув себя по бокам. — Видать, кто-то до меня ей подсунул этой гадости парализующей. Я же только вывел её из таверны и сюда приволок.

Услышав это, я даже забыла о зародившемся плане побега. О чём он вообще говорит? Не в еде, не в чае я не обнаружила яда. Нюх оборотня в связке с шестым чувством ведьмы предупредили бы меня об опасности. Если меня отравили, то уж точно не ужином.

Тощий недоверчиво глянул на здоровяка и вразвалочку подошёл ко мне. Не особо церемонясь, он сдёрнул с меня капюшон и откинул мою косу за спину. Тонкие, но на удивление сильные, пальцы надавили мне в районе лимфоузла, а потом под мочкой уха. В следующую секунду мою кожу на шее словно обожгло.

— Дротик с ядом, — обладатель «тараканьих» усов обернулся к здоровяку и что-то протянул ему. — Кажется, такие используют вампиры. Видел их там?

— Нет, — здоровяк озадаченно почесал макушку и глянул на меня, словно ожидая объяснений. — Хотя, её в трактир привёл тип в балахоне, лица было не разглядеть. Правда, потом он сбежал.

— И ладно, — тощий поправил свой капюшон, отороченный дорогим мехом, и обратился к кому-то невидимому для меня, стоящему за моей спиной. — Грузите её. Но сперва стяните с неё одежду. Пустим наживца в другую сторону, чтобы её не вычислили по запаху так сразу.

Кто-то грубо схватил меня за шкирку и резко поднял на ноги. Цепь мрачно зазвенела о каменную мостовую, словно выражая своё недовольство. Я дёрнулась, желая вырваться, но безуспешно. Когда попыталась призвать волчью сущность, кандалы на ногах раскалились до красна, и я замычала от невыносимой боли. Неизвестный, который тащил меня, расхохотался и прохрипел:

— С этой побрякушкой ты не обернёшься, волчье отребье. Ничего, если не будешь глупить, мы тебе больно не сделаем. По крайней мере, постараемся не делать.

Бандит снова расхохотался, волоча меня за собой по грязной улице, извивающейся между старыми домами, большинство из которых были разграблены или полуразрушены. Знакомая картина. Такое же зрелище я наблюдала и в своём родном городе. Не как иначе мы в Нищем квартале, которые существуют везде. А значит — от центра ой как далеко. И даже если смогу каким-то чудом сбежать, до той злополучной таверны вряд ли самостоятельно доберусь.

Мы остановились около неприметной двухэтажной лачуги, окна которой были криво заколочены трухлявыми досками. Мужик подошёл к двери и постучал, делая между ударами разные по длительности паузы. Через пару минут ему открыли, и в мой нос ударила волна омерзительных запахов: пот, моча, что-то гнилое, кислая брага и другой дешёвый алкоголь.

С трудом сдерживая рвотный спазм, я мельком огляделась. Довольно большая, но плохо освещённая, комната была вся завалена мебелью, используемой не по назначению. На нескольких столах лежали старые матрасы, усланные грязными тряпками. На перевернутом серванте абы как валялось холодное оружие и бутылки. Пол покрывало слой прелой соломы, а в углах возвышались кучи вонючего мусора.

В лачуге находились трое. Самый здоровый развалился в сломанном кресле и на меня взглянул мельком, без особого интереса. А вот двое других просто пожирали меня бесцветными глазёнками, разве что голодной слюной не капали. По моей спине пробежали мурашки отвращения, а в горле встал ком. Надежда на то, что меня не тронут, рассеялась пеплом по ветру.

— Нам же можно её? — гнусаво спросил красномордый, уткнувшись взглядом в район моей груди.

— На счёт этого мне ничего не говорили, — довольно прохрипел урод, продолжавший держать меня за шкирку, как нашкодившего щенка.

— А что не запрещено, то разрешено, — третий расплылся в слащавой улыбке.

— Но я первый! — хрипло заявил бандит, притащивший меня сюда, и его подельники лишь мелко закивали, продолжая разглядывать меня похотливыми взглядами.

Здоровяк уверенно пошёл к лестнице и по скрипучим ступенькам поднялся на второй этаж. Я мечтала, чтобы под ним провалился пол, но доски с душераздирающим скрипом всё же держались под его тушей. Не долго думая, здоровяк распахнул первую попавшуюся дверь.

Меня швырнули на низенькую кровать, засланную только жёлтый от грязи простынёй.

— Посмотрим, что тут у нас под одеждой прячется, — пропыхтел здоровяк, склонившись надо мной.

Я шарахнулась от его огромных лап с грязными обкусанными ногтями и чуть не упала с кровати. Здоровяк выругался, поминая «добрым» словом всех моих родных, и грубо схватив за руки, привязал запястья к спинке кровати. Я начала паниковать ни на шутку, дёргала руками, ногами, мычала. Но мужик молча отвесил мне пощёчину, от которой моя голова мотнулась в другую сторону, а кожу обожгло. Из носа потекло что-то тёплое, и до меня не сразу дошло, что это кровь.

Здоровяк, не теряя времени, стянул с меня плащ с жилетом и взялся за пояс юбки. Я было дёрнулась, но голову тут же пронзило болью. Страх и отвращение накатили одновременно, и я почувствовала, что меня сейчас стошнит ужином. Я попыталась удержать это в себе, но здоровяк уже принялся стягивать с меня штаны, от чего я пришла в неподдельный ужас. Желудок не выдержал, и еда полезла наверх.

Это было ужасно… Всё это вместе. Я захлёбывалась в собственной рвоте, которая из-за кляпа пошла через нос. Горло обжигало, лёгкие разрывало от нехватки воздуха, а на глаза наворачивались слёзы. И в это время мужик, царапая мою кожу, грубо стягивал с меня одежду, которой практически уже и не осталось. Единственная мысль, которая появилась в моём помутившемся рассудке, была о том, что лучше умереть до того, как этот урод изнасилует меня.

Что-то тёплое брызнуло мне на голый живот. От омерзения меня вытошнило снова, хотя я думала, что желудок уже пуст. Неожиданно мои запястья освободили, а кляп исчез. Кто-то помог мне перевернуться, но от движение меня снова скрутило в рвотном спазме. Но кроме желчи уже ничего не осталось.

Мне было отвратительно, как физически, так и душевно. Я практически ничего не видела, перед глазами всё ещё маячила отвратительная морда здоровяка. Я лишь ощущала, что меня куда-то отнесли и посадили на что-то мягкое. А потом меня окружило нечто тёплое и приятное, словно летний ветерок ласкал кожу. Страх, отвращение, ужас, боль — всё это блекло и исчезало, оставляя во мне лишь спокойствие и невидимый свет, согревающий изнутри. Открыв глаза, я осторожно осмотрелась. Небольшая комнатка, в которой стояли только стол и пара кресел, одно из которых заняла я. А что со мной? Из одежды остались только панталоны, причём они треснули на поясе, видимо когда их пытались стянуть. Но больше всего меня удивила кровь на моём животе. Откуда? Неужели, тогда это была она? Но что произошло?

— Ты в порядке? — мягкий голос прозвучал совсем рядом, и я испуганно вскрикнула от неожиданности. — Ария, это я.

Мелькнула тень, и передо мной уже стоял вампир в балахоне, капюшон которого полностью скрывал лицо. Но мне и не нужно было его видеть. Пусть Вязка и ослабла, но теперь зная, что он рядом, я почувствовала внутри себя еле заметный отклик. Вот только, что он здесь делает, если должен был остаться в замке под присмотром Шировии?

— Спасибо, что спас, — запоздало пробормотала я, закрывшись руками. — Но, почему ты здесь?

— Я почувствовал, что с тобой должно произойти что-то плохое, — немного смущённо, хотя мне могло и показаться, сказал Аль. — А потом я прибыл сюда и почувствовал запах твоей крови.

— Не знала, что вампиры способны предсказывать будущее, — тихо пробормотала я, не зная, что и ответить.

— Тебе стоит одеться, — вампир в мгновение ока оказался рядом со мной и положил мне на колени свёрток. — Я подожду тебя за дверью.

— А те бандиты?

— О них можешь больше не волноваться, — Аль размытой тенью исчез из комнаты, прикрыв за собой дверь.

Оставшись одна, я ещё какое-то время сидела и молча буравила взглядом стопку вещей, которые явно не были моими. Зато пахнут чистотой и свежестью. Немного придя в себя, встала и принялась переодеваться. На автопилоте натянула тёплые штаны, короткие сапожки и застыла, не зная что делать дальше. Продолжать ходить с кровью того урода на своём животе я не желала. Придётся убрать это магией, так как воды по близости не наблюдалось.

Аль:

Я не мог поверить, что заклятие сна спало. Всё казалось нереальным, и я даже немного опасался, что в любой момент могу снова оказаться в том мирке на границе реальности и сновидений. Но вскоре тело полностью окрепло и силы вернулись ко мне, позволив почувствовать окружающий мир каждой частичкой своего существа.

Как только я восстановился, обошёл весь замок. Я ожидал чего угодно, но не того, что большинство комнат будут приведены в идеальный порядок. Даже не представляю, сколько Арии пришлось возиться с уборкой, учитывая её небольшой талант к магии. Мне же, чтобы привести замок в порядок, стоило сказать только пару слов и щёлкнуть пальцами.

Однако, больше всего меня поразили и даже несколько насмешили грядки в зимнем саду. Нет, я ещё понимаю душистые травы и цветы, но огурцы с помидорами? Да уж, как быть леди без собственноручно выращенной картошки с перцами? Зато фруктовые деревья меня приятно порадовали сочными плодами.

Что странно, кроме меня в замке никого не обнаружилось. Даже Сима, мой верный товарищ по несчастьям, исчез без следа. Это огорчало, но больше всего меня задел её внезапный уход. Хоть я даже сам себе не хотел признаваться, всё равно с нетерпением ждал встречи с Арией. Мне было важно узнать, как она будет со мной общаться в реальности.

Стоило мне только вспомнить о рыжеволосой девушке с яркими зелёными глазами, как сердце резко сжалось и заныло. От боли потемнело в глазах, и я чуть не потерял равновесие, но вовремя опёрся плечом о стену. Тело налилось странной тяжестью, и постепенно перед моим внутренним взором стали проявляться расплывчатые образы.

Какая-то незнакомая комната тонула в полумраке. В центре стояла низкая кровать, кроме которой ничего больше и не было в крохотном помещении. Не сразу, но мне удалось рассмотреть здоровяка, нависшего над кем-то, не видимым с моей стороны. Я равнодушно хмыкнул, сразу поняв, чем именно занят мужик. Но это не моё дело.

Здоровяк торопливо бросил на пол плащ с жилетом, и комнату заполнило приглушённое женское мычание, наполненное ужасом. Не узнать этот голос я не мог. Дёрнувшись вперёд, подлетел к кровати, к которой мужик прижимал насмерть перепуганную Арию. Девушка была привязана к спинке, но пыталась вырваться, за что громила отвесил ей сильную пощёчину. Из разбитого носа девушки медленно потекла кровь, смешиваясь с её слезами.

Мертвец. Где бы не был этот урод, он покойник. Найду и собственноручно переломаю ему все кости, после чего оторву голову! Как только видение исчезло, я бросился искать Арию. У меня ещё было время, чтобы помочь ей, я чувствовал это. Не знаю как, но меня посетило видение будущего, которое я должен предотвратить во чтобы то ни стало.

Слабо, но я ощущал примерное место нахождения Арии. Не знаю, когда успел натянуть на себя балахон, но это было и не важно. Отстранившись от всего мира, я настроился на слабую нить, которая связывала нас. Она была еле заметна, и мне стоило огромных трудов, чтобы не потерять её.

Летя по дороге к городу, я резко ощутил сильный запах крови. Голод, который я подавлял всё это время, вырвался наружу и заставил пойти и разузнать, от куда этот запах. Даже в полумраке вечернего леса представшее передо мной зрелище было не для слабонервных, но я лично видел и похуже. Подчерк своего друга Лео я узнал сразу. Только он так кровожадно расправлялся с оборотнями.

— А это что? — приподняв бровь, я взял листок, который был зажат в челюстях оторванной волчьей головы. — Адрес таверны?

Времени на раздумья у меня не было, поэтому я сунул листок в карман и продолжил путь в город. Не желая тратить драгоценные минуты, я просто перемахнул через городскую стену и перепрыгивая с крыши на крышу, продолжил поиски Арии. Но в городе мои чувства немного притупились из-за большого количества представителей прочих рас.

Как я не пытался, заклинания поиска не давали результата. В итоге я решился найти таверну, о которой мне написал Лео. И действительно, ещё на подходе к заведению я уловил слабый запах Арии. Он удивительно будоражил меня, рождал неведомый ранее трепет в теле. Не медля ни минуты, я отправился по следу.

Когда передо мной в воздухе материализовалась алая нить, я пришёл в неподдельный ужас. Я знал эту магию — «Нить жизни», которая появлялась между двумя связанными существами, если у одного из них начинала идти кровь. Я не стал задумываться о том, когда и кто это сделал с нами, просто мысленно поблагодарил неизвестного мага и что есть сил помчался по нити.

Путь до двухэтажной лачуги на другом конце города я преодолел в считанные секунды. Жалкие людишки даже не успели понять, что произошло, когда уже лишились голов. Ведомый гневом, я взлетел по лестнице и ворвался в комнату. Всё было именно так, как мне предстало в видении. Возможно, стоило подольше помучить этого урода, но одна мысль о том, что он до сих пор жив, сводила меня с ума.

Молниеносным движением я пронзил тело здоровяка насквозь, достав его сердце. Оно ещё билось, выталкивая на пол остатки тёплой крови, когда я раздавил его, пробормотав слова проклятия. Теперь душа громилы будет прикована к этому месту на несколько сотен лет, после чего она исчезнет без возможности переродиться.

Забыв про человечишку, я бросился освобождать Арию. Девушка была в ужасном состоянии, и я пожалел, что не могу снова убить того урода. Я достал кляп и помог ей перевернуться. Когда она перестала кашлять и отплевываться, осторожно взял её на руки и прижав у груди, перенёс в другую комнату. Она дрожала всем телом и судорожно всхлипывая, держалась за мой плащ, сжав его до побелевших костяшек.

Зачитав заклинания исцеления и успокоения, я оставил её одну и поспешно покинул комнату, прикрыв за собой дверь. Когда принёс ей сменную одежду, девушка уже очнулась. Хоть в моей душе бушевала буря чувств и эмоций, я старался вести себя сдержанно. Коротко ответив на её вопросы, я тут же вышел из комнаты.

Только сейчас, когда Ария оказалась в безопасности, я смог вздохнуть полной грудью. До этого меня словно заковали в стальные тиски, и я не мог ни о чём думать, кроме неё. Это страшно раздражало, ведь ранее я не замечал за собой подобного поведения.

— Чёртова Вязка, — зло вздохнул я, закрыв лицо рукой. — Это всё из-за неё. Всё это лишь магия, не мои настоящие чувства. Я бы никогда…

Я почувствовал, что Ария применила магию. Тело среагировало быстрее, чем разум. Ворвавшись в комнату, я прижал Арию к себе и приготовился атаковать нежданных врагов. Однако, в комнате никого кроме нас не оказалось. Немного смущённо я развеял огненный шар, который уже искрился на моей руке.

— Зачем ты использовала магию? — ледяным тоном спросил я, чтобы не выдавать своего волнения и раздражения на собственную выходку.

— Мне нужно было избавиться от его крови… — тихо ответила Ария, даже не взглянув на меня. — Ты не мог бы меня отпустить?

— Как хочешь, — я поспешно убрал руку со стройной талии девушки и тут же отдалился от неё на максимальное расстояние, после чего она вздохнула с облегчением. — Как ты себя чувствуешь?

— Всё в порядке.

Ария повернулась ко мне спиной и быстро натянула на себя рубашку. Она больше ничего мне не сказала. Молча одевшись, девушка переплела растрёпанную косу и в нерешительности замерла, так и не удосужившись обернуться ко мне. Я хотел о многом спросить её, многое сказать, но у меня не получилось подобрать слова и я просто смотрел на неё.

Неожиданно Ария обернулась ко мне, и я тут же отвёл взгляд. Сердце больно царапнуло, когда я всё же посмотрел на неё и увидел совершенно равнодушное лицо с ничего не выражающими глазами. Девушка смотрела на меня холодно, как и полагалось смотреть оборотню на вампира, и наконец сухо спросила:

— Ты не знаешь, куда делся Лео?

— Нет.

— Я волнуюсь. Ты… — Ария запнулась, но потом нахмурилась и решительно продолжила: — Ты не мог бы его поискать?

— Волнуйся лучше о себе. Леонардо не детя малое, чтобы о нём беспокоиться, — неожиданно грубо ответил я и вылетел из комнаты, оставив дверь открытой. Глупая… Волнуется об этом раздолбае, когда сама чудом спаслась. Неужели, Лео стал для неё важен? И почему это волнует меня так сильно?

Глава 8

Колёса мерно поскрипывали в такт движению. Копыта пары гнедых лошадей глухо ударяли о замёрзшую землю. В простенькой карете, нанять которую оказалось не слишком дорого, царил полумрак, позволяющий расслабиться и вздремнуть в дороге. Однако, как я не пыталась, не смогла даже прикрыть глаз.

Виновник моего взвинченного состояния сидел напротив и скучающим взглядом смотрел в маленькое окошко. Что вампир там мог видеть, интересно, если на дворе глухая ночь? Хотелось бы спросить, но я упорно молчала и делала вид, что не замечаю «проснувшуюся красавицу», как и он меня. А всё из-за того, что мы очень сильно поругались.

Всё началось после того, как я спросила про Лео, и Аль вылетел из комнаты, оставив меня одну.

Оставаться в комнате на долго я не захотела. Лачуга медленно наполнялась запахом свежей крови, и меня начинало мутить. Вампир снял кандалы с моих ног, поэтому я выбежала из комнаты и просто скатилась по лестнице. На обезглавленные тела, лежащие в неестественно вывернутых позах, старалась не смотреть, но даже брошенного мельком взгляда хватило, чтобы перепугаться до смерти.

Я остановилась только тогда, когда лачуга осталась в нескольких кварталах позади. Лёгкие обжигало ледяным воздухом, который я хватала ртом после длительного забега. Перед глазами всё ещё стояла тёмная комната с бандитами в лужах крови, которых убил Аль. Я всё ещё чувствовала запах крови, и живот предательски скручивало, словно меня вот-вот и снова стошнит.

Прислонившись спиной к холодной каменной стене какого-то дома, прикусила фалангу указательного пальца, чтобы привести себя в чувства. Немного успокоившись, принялась мысленно плести все известные заклинания, которые могли скрыть меня от врагов и хоть как-то защитить. Когда закончила, внутренние запасы магии истощились почти полностью, из-за чего голова слегка закружилась и я сползла по стенке на грязную мостовую.

— Теперь меня не должны заметить сразу, если не будут знать, где именно искать, — пробормотала я, грея дыханием замёрзшие пальцы.

Но что делать мне дальше, я абсолютно не представляла. Сопровождающего и телохранитель в одном флаконе нет, вещей нет, денег нет. Я даже не представляла, в какой части города нахожусь, что уже говорить об остальном. Запоздало до меня дошло, что мне даже не известно, куда направился Аль. Сейчас вампир был единственным, кого я знала в городе, но и тот ушёл.

Стоило подумать о красноглазом, как с крыши на мостовую элегантно спрыгнул вампир, не издав при этом ни звука. В бледном свете луны сверкнул золотистый водопад локонов, так что я смогла вздохнуть с некоторым облегчением. Аль чувствовал моё присутствие, но его алые глаза смотрели куда угодно, но только не на меня. Всё же хоть в чём-то я не хуже высокомерного вампира.

— Я здесь, — распустив некоторые из заклинаний, я с трудом поднялась и вышла из тени дома.

— Тебе жить надоело? — Аль молниеносным движением оказался рядом и схватив мою руку, навис надо мной, буравя тяжелым взглядом кровавых глаз. — Трудно было подождать меня несколько минут?

— Ты не сказал, что вернёшься, — я с трудом удерживала взгляд вампира, чувствуя себя кроликом в удушающих объятиях удава. — И там так пахло кровью, что я всё равно не осталась бы там.

— Ты беспечна, и это погубит не только тебя, но и меня! — зашипел вампир, обнажив длинные клыки, и я испуганно сделала шажок назад. — Что ты о себе возомнила? Думаешь, что сможешь сама о себе позаботиться?

Последний вопрос ударил меня не хуже пощёчины. Я медленно вдохнула ледяной воздух через нос, стараясь сдержать подступающую ярость. И это мне говорит он?! Спящая красавица, которую я мыла, кормила, расчёсывала, подштаники за ним стирала? Это я его сиделкой работала, а не на оборот!

— А не пошёл бы ты… — далее, не стесняясь в выражениях, я поведала вампиру всё, что думала о нём и о всей ситуации, в которой оказалась. Досталось всем, начиная от моих же родителей, чтобы им долго икалось, чихалось и так далее, и заканчивая богами, которые наделили расу оборотней способностью Вязки.

— Самовлюблённый выскочка! — распалившись не на шутку, чуть ли не кричала я, заставляя уже самого вампира отпустить меня и попятиться. — Думаешь, что я паду к твоим ногам, купившись на смазливую мордашку? Или на громкое имя твоей семьи? Да я тысячу раз пожалела, что моя Вязка произошла с тобой!

— Если бы я тебе не нравился, ничего бы вообще не произошло, — совершенно спокойно вставил вампир фразу в мою гневную тираду, продолжая смотреть на меня уже с совершенно каменным лицом. — Так что прекрати истерить, тебя на всю улицу слышно.

— Пусть! — находясь ещё на взводе, закричала я. — Всё равно мне осталось двенадцать дней. Умру немного раньше, так что с того? Ах да, ваше спящее величество вслед за мной отправится в последний путь.

— Ты забываешь, с кем говоришь, — вампир никак не выражал своих эмоций, только глаза сверкали, выдавая сдерживаемый гнев.

— И что же ты мне сделаешь? Убьёшь, покалечишь? — потеряв всякую осторожность, приторным голоском протянула я, от чего сама едва не поморщилась. — Так или иначе, всё сам же и ощутишь на своей шкуре.

— Не всё, — вампир резко наклонился, и не успела я отстраниться, как меня слегка укусили за мочку. Не больно, но весьма ощутимо.

Аль уже выпрямился и смотрел на меня насмешливо, как на неразумное дитё. До меня дошло, что вся моя гневная тирада прошла мимо него. И чего я из кожи вон лезу, если этому красноглазом плевать на все мои слова? Злость резко исчезла, услужливо уступив своё место горькой обиде. Подавив подступающие слёзы, я отвернулась и потопала куда глаза глядят.

— Ария, стой, — окликнул меня Аль, но я лишь раздражённо дёрнула плечом, не желая отвечать. — Куда ты собралась?

— Подальше от тебя, — пробормотала я себе под нос, но вампир услышал и тут же оказался идущим рядом со мной.

— Это вряд ли получится. Я не собираюсь отпускать тебя бродить по городу одну на ночь глядя. Стоит снять номер в гостинице. Утром я найму экипаж и мы вернёмся в замок.

— Нет, — мрачно ответила я, продолжая уверенно иди непонятно куда.

— Боишься остаться со мной в одной комнате ночью? — насмешливо спросил Аль, словно невзначай эффектным жестом откинув волосы за спину.

— Нет! — немного поспешно, но всё так же твёрдо ответила я, даже не удостоив вампира взглядом.

— Побег не удался, и ты решила всё же вернуться в замок? — продолжал выспрашивать вампир, начиная уже действовать мне на нервы.

— Я не сбегала, — резко ответила я и недовольно посмотрела на Аля, но наткнувшись на пристальные алые глаза, тут же отвернулась.

Вампир одарил меня таким выразительным взглядом, что мне захотелось стукнуть его по светловолосый макушке, даже не смотря на нашу существенную разницу в росте. Может рассказать ему о пророчестве, и пусть что будет? Всё таки это он меня собирается убить, а не на оборот. Может в нём хоть совесть проснётся, что вообще редко бывает у вампиров. Но а вдруг?

Резко затормозив, я повернулась к удивлённому моей внезапной остановкой вампиру и сквозь стиснутые зубы через силу сказала:

— Нам нужно серьёзно поговорить.

— Интересно, а что мы делали пару минут назад? — выразительно приподнял бровь Аль и усмехнулся, глядя на вспыхнувшую меня.

— Это действительно важно, — медленно ответила я, стараясь не распаляться снова, глядя на веселящегося вампира. Что вообще смешного он нашёл?

— Я весь в вашем распоряжении.

Аль даже наклонился ко мне, причём так быстро, что я не успела отойти назад и почти уткнулась ему носом в ямочку над ключицами. Меня тут же окутал запах вампира — чуть сладковатый, с будоражащими моё волчье нутро нотками. Щёки и кончики ушей запылали, но уже от смущения.

От такой неожиданной близости я в конец растерялась. Мысли перепуганными бабочками разлетелись кто куда, и мне оставалось только стоять да открывать и закрывать рот, не находя подходящих слов. Похоже, что моя реакция сильно позабавила вампира.

— Так о чём же ты хотела поговорить со мной, Ария, — мягким вкрадчивым голосом спросил вампир, замерев у самого моего ушка.

— Я… — его золотистые волосы ссыпались с широких плеч и теперь щекотали мой нос. — Нам стоит поговорить в другом месте.

Сказав это, я нашла в себе силы отступить назад, а потом развернулась и чуть ли не бегом направилась к ближайшей таверне. Судя по запаху мясных блюд и неплохой выпивки, витавшему в воздухе, заведение было где-то недалеко. Аль мгновенно нагнал меня и зашагал рядом, мурлыча какую-то весёлую мелодию. Мельком глянув на него из-под чёлки, увидела ехидную ухмылку на бледных губах. Точно, развлекается за мой счёт.

Таверна действительно оказалась в конце, а может и начале, улицы, по которой мы шли. Одноэтажный дом, довольно аккуратный, что выглядело несколько странно по сравнению с соседними захудалыми халупами. Над добротными деревянными дверями висела вывеска с огромным названием «Щенячий восторг». Аль конечно не мог не поржать над наименованием заведения, а мне только оставалось стиснуть зубы.

— Подожди здесь, на всякий случай. И не сбегай, — всё ещё хихикая, сказал вампир и молниеносной тенью просочился в таверну.

Я бы с превеликим удовольствием наплевала бы на слова дурачащегося вампира, но всё же жизнь мне ещё дорога. А для некоторых она дорога, в самом что ни есть, материальном смысле. На всякий случай я выставила вокруг себя щит от физических атак. От стрелы может он и не спасёт, но предупредит о её приближении и немного замедлит, дав мне время увернуться.

— Всё чисто, — мягким голосом, как любили говорить только вампиры, сказал Аль, неведомо как оказавшийся за моей спиной. — Пошли?

— Больше никогда так не подкрадывайся, — недовольно пробурчала я, как только поднялась с земли, где оказалась после того, как от неожиданности подпрыгнула и поскользнулась на оледеневших камнях мостовой.

— Ты всегда такая неуклюжая, или это я так по особенному на тебя действую? — усмехнулся вампир, пока я потирала ушибленную попу.

— Это просто случайность, — фыркнула я и развернувшись на пятке, высоко подняла голову и гордо зашагала к дверям таверны.

Деревянные створки открылись неожиданно, и я не успела отскочить назад. С глухим стуком дверь съездила мне по лбу, и я взвыла, схватившись за ушибленное место. Какой-то мужик, с красным распухшим лицом и недопитой бутылкой, непонимающе уставился на меня, покачиваясь из стороны в сторону.

— Эт ты чё тут встала? — наконец выдавил пьянчуга, дохнув на меня перегаром, от которого у меня даже глаза защипало.

— Проблемы? — ласково спросил Аль, оказавшись за спиной красномордого мужика. Было даже забавно наблюдать, как пьянчуга начал стремительно бледнеть, сверху вниз. В маленьких выцветших глазёнках отразился такой ужас, словно перед ним предстала сама костлявая с косой. А на деле стоит красавчик с копной золотистый волос и широкой улыбкой от уха до уха, только что клыки из-под верхней губы виднеются.

— Нет, ничего, господин, — мужик бросился бежать с такой скоростью, что только пятки засверкали, хотя бутылку всё же не забыл.

— Даже такое слово, как господин, вспомнил, — презрительно фыркнул Аль и с усмешкой обратился уже ко мне: — Давай подлечу.

— Нет, — резко отстранилась я, даже не знаю почему. — Лучше быстрее зайдём и поговорим.

Не дожидаясь ответа озадаченного вампира, я быстро зашла в таверну и заметив свободный столик в самом углу, устремилась туда. Сев спиной к стене, чтобы весь зал был в поле моего зрения, я дождалась Аля. Вампир подошёл с огромным подносом, заставленным всевозможной снедью, которую неведомо когда успел заказать. А может и чужое просто забрал. Попробуй чистокровному вампиру откажи.

— Мы разве сможем съесть всё это за раз? — поражённо спросила я, когда свободное место на столе закончилось, а тарелки на подносе ещё нет.

— Мы? — искренне удивился вампир и посмотрев на нахохлившуюся меня, усмехнулся. — Нет, это только мне. А твоё вот.

Вампир сунул мне в руки глубокую тарелку гречки с молоком, из которой торчала деревянная ложка. Машинально вцепившись в глиняную посудину, я какое-то время просто смотрела на кашу. Заметив мою вялую реакцию на еду, красноглазый неожиданно серьёзно сказал:

— Тебе сейчас не стоит есть ничего тяжёлого. Каша с молоком для тебя будет в самый раз. Так что ешь и не капризничай.

Кивнув, я через силу взяла ложку и набрав гречки, сунула в рот. Вкусно. Неожиданно на меня нахлынули воспоминания из далёкого детства. Несколько раз, когда мама ещё навещала меня каждый день, она варила такую же кашу на молоке. Тёплую и бесконечно вкусную.

— Ария, что с тобой? — словно через толстую стену донёсся до меня взволнованный голос Аля.

— Ничего, — я поспешно вытерла слёзы, которые появились так не вовремя. — Я в порядке.

— Так о чём ты хотела поговорить?

Наверно я всё же не до конца пришла в себя, потому что без раздумий рассказала вампиру о предсказании и моём плане разрыва Вязки. Всё выглядело вполне логично и правильно, но вампир упёрся, как баран в новые ворота. Гневно сверкая алыми глазищами и шипя как заправский кот, он склонился над столом и в который раз заявил:

— Ты никуда не поедешь! Все эти предсказания сплошная дурость. С чего бы мне убивать тебя, если я и сам тогда умру?

— Мне от куда знать? Но Сима бы не стал врать. Так что мне нужно на острова!

— Ты хоть знаешь, из-за чего сейчас там почти нет приезжих? — практически вскричал вампир, и я испуганно вжалась в стенку, обитую грубыми досками. — Потому что в это время море не предсказуемо! Единицам из десятков кораблей удаётся достигнуть островов! Даже я не смогу нас спасти, если мы начнём тонуть!

— Я всё равно отправлюсь, — мрачно сверля бушующего вампира, решительно сказала я, и чудом не уползла под стол, хотя очень хотелось спрятаться там от его испепеляющего взгляда.

— Если тебе так хочется, мы можем отправиться туда через месяц, когда море станет более безопасным, — ответил вампир, явно с трудом удерживая маску спокойствия на лице.

— Нет, нужно сейчас. Времени и так в обрез, — испуганно пискнула я и зажмурилась, так как Аль перестал разыгрывать спокойного и доброго вампира.

— Это самоубийство! — взревел он и стукнул по столу с такой силой, что доски не выдержали и тарелки со стаканами шумно ссыпались на пол.

Все голоса тут же стихли. В мёртвой тишине я слышала только прерывистое дыхание вампира и бешеный стук собственного сердца. Отсчитав пятнадцать секунд, я всё же приоткрыла глаза и с удивлением уставилась на абсолютно каменное лицо Аля, который ледяным взглядом буравил в свою очередь меня. Втянув воздух и резко выдохнув, он чётко сказал каждое слово, словно топором рубил:

— Ты. Не. Поплывёшь. На. Острова.

Аль

Я не мог позволить Арии плыть на острова. И вовсе не из-за того, что не хотел разрывать Вязку. Я сказал ей абсолютную правду. Море в это время года не предсказуемо. Только был полный штиль, как уже неукротимые волны облизывают борт корабля и заливают палубу ледяной водой.

Мне доводилось единожды плыть к островам именно в последний месяц зимы. И теперь у меня что-то вроде психической травмы. Ох, Лео тогда вовсю поиздевался над моей зелёной физиономией. Так что я тогда зарёкся больше без особой необходимости не плавать на кораблях вообще!

Но как бы я не пытался отговорить или запретить Арии плыть к островам, она не хотела сдаваться и смотрела на меня с мрачной решимостью. Ясно. Даже если попробую её запереть, для её же блага, она либо выберется и сбежит, либо я стану для неё врагом номер один, чего мне не хочется.

— Значит, ты не собираешься меня слушать? — в последний раз спросил я девушку, и она молча кивнула, продолжая внимательно следить за каждым моим движением.

Её суровое лицо и хмурый взгляд мне неожиданно показались очень милыми, и я непроизвольно расхохотался, от чего Ария испуганно зажмурилась и чуть ли не съехала под стол. Взяв себя в руки, я молча встал и сказал ей следовать за мной. Девушка нахмурилась ещё сильнее, но всё же вылезла из-за сломанного стола и неуверенно подошла ко мне.

Расплатившись с перепуганным хозяином таверны, я не смог удержаться и сделав холодное высокомерное лицо, недовольно сказал ему:

— А мебель-то у вас хлипенькая. Не порядок…

— Всё исправим, господин, — побелев, мужичок мелко закивал и промокнул платочком лицо, забыв даже перед этим снять круглые очки.

— Я потом загляну, проверю, — улыбнулся я своей фирменной улыбкой, словно невзначай обнажив клыки. — А мясо у вас неплохое.

Мужик испуганно икнул, а я заговорщицки подмигнул ему и тенью выскочил из таверны. Ария уже стояла на улице и ждала меня. Затаившись в тени здания, я в который раз залюбовался девушкой. Внешне такая хрупкая, рыжие локоны выбиваются язычками пламени из-под капюшона.

Заправив волосы, Ария огляделась, словно почувствовала моё внимание на себе. Я знал, что она не заметит меня, но когда поймал взгляд её большущих изумрудные глаз, убедился, что моё сердце замерло, а потом забилось часто-часто, как пташка в клетке. Было глупо и дальше списывать всё это на действия Вязки.

— Ну что, поехали? — мягко шепнул я на ушко девушки, подкравшись к ней со спины. Ария взвизгнула и подпрыгнула от неожиданности. И снова бы плюхнулась на попу, если бы я не подхватил её у самой земли. Специально подгадав положение её тела, в котором она не сможет отстраниться от меня, словно случайно наклонился к девушке как можно ближе, из-за чего наше дыхание смешалось, а лица оказались неимоверно близко друг к другу.

Выждав несколько секунд, я уже поставил Арию на мостовую, а сам лёгким пружинящим шагом направился в центр города, где можно было нанять достойный экипаж. Девушка какое-то время стояла неподвижно, я слышал только частый стук её сердечка, а потом нагнала меня, но шла молча и смотрела только себе под ноги.

Мы довольно быстро нашли экипаж, который можно было арендовать. Точнее, нашёл его я. Ария лишь молча ходила за мной хвостиком, не скрывая обиды. Я тоже молчал, лишь иногда бросал на неё мимолётные взгляды, которых девушка не могла заметить.

Выбрав самую дорогую на вид карету, запряжённую парой гнедых ухоженных лошадок, я подошёл к кучеру. Аккуратный мужчина в недорогой, но опрятной одежде и приплюснутой шляпе, тут же услужливо открыл дверцу перед Арией. Я протянул ей руку, чтобы помочь забраться на высокие ступеньки, но девушка даже не взглянула на неё.

— К Северному Порту, — сухо сказал я извозчику, когда он спросил, куда нам угодно отправиться.

— В такое-то время? — мужичок зацокал языком, неодобрительно покачав головой. — Может передумаете, господин? Опасно сейчас на море, богами клянусь.

— Не тому ты это говоришь, — невольно вздохнув, ответил я и нарочито высокомерно взглянув на мужчину, высыпал ему в руку горсть монет. — Это всё.

Я уже повернулся к двери, чтобы тоже зайти в карету, когда мужичок негромко кашлянул, явно в попытке привлечь моё внимание. Обернувшись, я вопросительно посмотрел на мявшегося в нерешительности извозчика. Улыбнувшись, я скользящим движением мгновенно переместился к нему и мягким голосом спросил:

— Вам что-то ещё не понятно? Так может мне вам объяснить это, хм… подоходчивей?

— Мне всё понятно, господин, — мужичок говорил без боязни, что стало для меня некоторой неожиданностью. Что-то я не припомню, чтобы раньше люди так с вампирами спокойно говорили.

Извозчик ловко выудил из внутреннего кармана своего плаща какой-то свиток и молча сунул его мне. Я даже простил извозчику его поведение и с любопытством развернув лист из дорогой бумаги, бегло просмотрел его. Причина заминки мужичка выяснилась в графе «Стоимость перевозки: 15 золотых за одного пассажира». Что-то я совсем от жизни отстал. Ещё до моего сна таких цен за простую карету не заламывали!

— Совсем обнаглели, — прищурившись, сказал я сморщившись и вернул свиток согласно кивающему мужичку, добавив недостающую сумму.

— И не говорите, господин, — ответил извозчик, быстро убрав деньги всё в тот же внутренний карман. — Такие цены нам выставляют, что еле наскребаешь денег налоги выплатить. А ещё и семью кормить…

До того бодро державшийся мужичок резко сник, даже плечи опустились. Мне стало интересно, и я посмотрел на его ауру, которая в отличается от человека никогда не врала. Действительно, извозчик говорил от чистого сердца, а не в надежде вытрясти из меня побольше денег. Ладно, сегодня я на удивление добрый.

— Если в обед мы будем уже в Северном порту, получишь столько же, — спокойно сказал я и скрылся в карете, захлопнув за собой дверцу.

— Ария, а сколько стоит нанять экипаж в твоём родном городе? — не смог я удержаться и всё же спросил на прямую у девушки, которая должна была разбираться в ценах настоящего времени.

— Смотря у кого арендовать и какая карета, — не глядя на меня, словно нехотя пробурчала Ария. — Но если в основном, от двадцати до сорока золотых за одного пассажира. А что?

— Просто любопытство, — честно ответил я. — Я то думал, что этот экипаж дорогой, а тут такие деньги… Совсем с ума сошли за эти века!

— Куда мы едем? — Ария наконец посмотрела на возмущающегося меня, и я снова на мгновение замер под её пронзительными зелёными глазами.

— Это сюрприз, — лукаво усмехнувшись, ответил я и подмигнул нахмурившейся девушке. Видимо, Ария не слышала моего разговора с извозчиком, значит цель нашей поездки её точно удивит.

Больше Ария не проронила ни слова. Как я не пытался начать разговор, она отворачивалась к окошку и демонстративно не обращала на меня внимания. Однако я с удовольствием подметил, что иногда девушка всё же кидала на меня короткие взгляды. Но тут же отводила глаза к окну, чтобы я не заметил.

Расстегнув пару верхних пуговичек рубашки, я заправил выбившуюся прядку волос за ухо и с удовлетворением отметил, как расширились зрачки Арии, когда она посмотрела на меня. Но девушка мотнула головой и резко отвернулась. Что же, поиграем. Посмотрим, кто кого — оборотень-ведьма или вампир.

Пока мы ехали, мой взгляд всё чаще останавливался на Арии. Я размышлял, что же зацепило меня в этой девушке? Наверно, изначально меня подкупила её естественность поведения и подвижная мимика. В каждом её движении чувствовалось дыхание жизни. Ария не заставляла себя играть какую-нибудь роль, она была такой, какая есть на самом деле.

А вторую причину я понял совсем недавно. Всю жизнь меня окружал цветник девушек, о которых мечтали многие. Блондинки и брюнетки, стройные и пухлые, вампирши и магини, юные девушки и достаточно взрослые женщины. Нельзя сказать, что это мне нравилось. Нет, скорее я воспринимал это как должное. Хотя, иногда такое внимание к моей персоне сильно нервировало.

Однако, я привык, что девушки мне преподносятся, как готовые блюда на тарелках. Возможно, поэтому я и не относился к ним в серьёз. Но сейчас мной завладел азарт, как во время охоты. Я чувствовал и видел, что не безразличен Арии. Однако, она не собиралась сдаваться так просто и падать в мои объятия без памяти от любви. Но посмотрим, кто из нас сдастся первым.

* * *

Выскользнув из кареты, я прищурился на зимнее солнце, ярко сверкавшее высоко в голубом небе. С хрустом размявшись, с любопытством огляделся. Мы подъехали почти к самому порту и сейчас находились в небольшом прибрежном городке. Но даже от сюда можно было увидеть море: огромную массу серо-стальной воды, которая казалась обманчива спокойной.

Вдохнув солёный морской воздух, я поморщился. Нос нещадно щипало, лишь бы не покраснел и сопли не пошли. Доплатив извозчику за быструю дорогу, я с вежливой улыбкой слушал его нескончаемые благодарности.

Когда счастливый мужичок начал повторяться уже по третьему кругу, я не выдержал и схватив его за шкирку, усадил на скамейку кареты и слегка хлопнул лошадку по крупу. Карета тронулась, а извозчик ещё пытался что-то мне прокричать сквозь грохот колёс о каменную мостовую.

— Распоясались, — беззлобно буркнул я и наконец обернулся к Арии.

Девушка неотрывно смотрела куда-то за горизонт. Кажется, она уж мысленно находилась на островах. Однако, на её лице не было видно облегчения или иных проявлений радости. Скорее, Ария была взволнованна и даже напугана, чем довольна своим прибытием в порт.

— Ещё не поздно передумать, — мягко сказал я ей на ушко, и Ария привычно вздрогнула и шарахнулась от меня в сторону. — Только скажи, и я догоню экипаж.

— Нет, — девушка решительно тряхнула головой, из-за чего её рыжие непослушные локоны выскользнули из-под капюшона. — Пошли скорее.

Ария уверенно направилась вниз по вымощенной камнем улице. Незаметно для девушки, я оплёл её самыми сильными защитными заклинаниями, которые знал, и сказал ей, что отбегу на пару минут. Пока она дойдёт до причала, я успею пробежаться по торговым лавкам и прикупить нам вещей в дорогу. Вряд ли на корабле найдётся чистая зубная щётка или расчёска.

С покупками я провозился дольше, чем рассчитывал. Всё же сколько времени прошло с момента моего погружения в сон. Спасибо ещё, что монеты с тех пор не изменились. Однако, всё остальное поменялось, но в основном в лучшую сторону. Одна круглая щётка для волос чего стоила! Но времени было в обрез, так что пришлось унять своё любопытство и догонять Арию.

Увидев корабли, я испытал неподдельный восторг, словно снова стал мальчишкой. В мои времена судна были в разы меньше и напоминали скорее хлипкие лодки-переростки, нежели морской транспорт. Но сейчас моему взору предстали огромные красавцы с высокими мачтами. На немногих кораблях были расправлены разноцветные паруса и реяли поднятые флаги.

Пообещав себе сразу же исследовать корабль, на котором нам предстоит плыть, я через силу заставил себя оторваться от разглядывания морских суден. Настроившись на Арию, я уверенно помчался вперёд размытой тенью. Девушка нашлась быстро. Она уверенно шла к кораблю, стоящему в некотором отдалении от остальных.

Пока я шёл к Арии, размышлял: как мне договориться с капитаном о нашем плаванье? Ведь женщина на корабле всегда считалась к неприятностям. Доплатить ему или припугнуть? Второе веселее, конечно, но придётся всё же быть повежливее с ним, чтобы Арии позволили плыть вместе со мной.

— Почему этот? — скользящим движением я приблизился к девушке и уже спокойно зашагал рядом с ней.

— Нельзя же постоянно так подкрадываться! — прорычала Ария, но я чувствовал, что она уже не сильно злится. — Это корабль моего знакомого… так сказать. Нам повезло, что он ещё не отплыл.

— Знакомого? — заинтересованно протянул я, прищурившись на мужчину, спускающегося с корабля на пирс по шаткой лестнице.

Человек. Телосложение квадратное, сплошная груда мышц. Хотя я с ним одной левой справлюсь и даже дыхание не собьётся. Лицо обветренное, глаза светло серые, с прищуром. Выцветшие волосы собраны в короткую просоленную косицу. Но больше меня привлёк шрам, пересекающий лицо моряка от правого виска до уголка губы, из-за чего казалось, что он слегка ухмылялся.

— Это капитан?

— Да, кажется, — неуверенно ответила Ария прищурившись, и я вспомнил, что зрение у оборотней немного хуже, чем у вампиров.

Мужчина заметил наше приближение и остановился, сложив могучие руки на широченной груди, обтянутой простой рубахой. Когда мы подошли к нему, я не скрывая интереса уставился на его шрам. Хм, похоже, что его моряку оставили когти отнюдь не животного. Очень любопытно.

— Госпожа ведьма, — суровый мужик неожиданно расплылся в радостной улыбке, немного кривоватой из-за шрама. — Неужели, вы всё же решили согласиться на моё предложение?

Я поражённо округлил глаза, а Ария лишь смущённо улыбнулась моряку, которому еле доставала до середины груди и пожала протянутую ручищу. Этот здоровяк точно человек? Даже я чувствовал себя букашкой рядом с эти великаном.

— Нет, капитан Грагс, — Ария покачала головой и извиняющеся улыбнулась моряку, который шумно вздохнул, но не перестал выглядеть менее радостным. — У меня к вам личная просьба. Мне очень нужно попасть на Южных острова.

— Вам повезло, госпожа ведьма. У меня как раз осталась одна свободная каюта. Небольшая, но что уж есть.

— Большое спасибо, — Ария широко улыбнулась моряку. — Сколько мне вам нужно заплатить за неё?

— Что вы?! — удивлённо прогрохотал моряк и махнул здоровенной ручищей. — Ваш амулет уже ни раз спас мой корабль, да и когда такая искусная ведьма рядом, мне только спокойнее будет. Вот ключ от вашей каюты.

Капитан достал из широченных штанов небольшой ключ на железном кольце и протянул его Арии. Девушка взяла ключик и благодарно улыбнулась капитану. Мне она ещё ни разу так не улыбнулась, даже когда я её спас. Ревностно посмотрев на здоровяка, я наткнулся на холодный взгляд серых глаз, в которых даже не было намёка на страх или уважение.

— Мы вот-вот должны отплыть, госпожа ведьма, — словно забыв обо мне, сказал моряк повернувшись только к Арии и учтиво протянул ей руку, чтобы помочь забраться на лесенку, приставленную к борту корабля.

— Я сам ей помогу, — я мгновенно вклинился между Арией и моряком, бросив на последнего уничтожающий взгляд.

— А ты ещё кто, красноглазый? — моряк даже не стал делать вид, что испугался меня, и я приблизительно догадался, от куда у него столь прекрасный шрам. — Проваливай по добру по здорову. Вампирам нет места на моём корабле!

— Да что ты? — мягко спросил я, уже раздумывая, врезать ему или лучше также оставить шрам на этой наглой обветренной роже?

— Аль, не нужно, — видимо, Ария почувствовала моё дурное настроение и испуганно схватила меня за ладонь своими горячими пальчиками. — Капитан Грагс, он со мной.

— Госпожа ведьма, если он запугал вас или заставил это сказать, только кивните, — здоровяк быстро закатал рукава и сплюнув на землю, уставился на меня взглядом, полным решительности. — Я не посмотрю, что он кровосос, в морской узел свяжу и рыбам на корм отправлю!

Если бы не тот факт, что Ария не только сама взяла меня за руку, но ещё и по имени назвала, могучего капитана Грагса уже не было бы на этом свете. Но сейчас я даже был рад и благодарен этому человечишке, что всё так удачно сложилось. Но для вида всё же продолжал смотреть на него, как на нечто мелкое и не совсем приятное.

— Нет, всё в порядке, — Ария чуть сильнее сжала мою руку, видимо от нервов. — Позвольте ему плыть со мной, капитан Грагс. Если нужно, я даже заплачу.

— Свободной каюты у меня больше нет, — моряк смотрел на меня всё с той же неприязнью, что у нас было взаимно. — Но как бы я не уважал вас, госпожа ведьма, отвечать за него, в случае чего, будете сами. И следить тоже.

— Я уже поняла, — Ария выдохнула и слабо улыбнулась, старательно избегая моего взгляда.

— Не опасно ли вам будет плыть с этим… кровососом? Вы же не только ведьма.

— Что вы, — я ответил раньше, чем Ария успела приоткрыть губы, и добавил с улыбкой: — Она же моя дорогая сиделка. Как я могу посметь её обидеть?

Глава 9

Ария.

Каюта действительно оказалась небольшой: пять шагов в длину, четыре в ширину. Крошечное окошко под самым потолком, двухъярусная кровать, с узкими койкам и тощими подушками, занимала почти всё место. Оставшееся пространство делили табурет с железным тазиком и пустой сундук, куда нам полагалось сложить вещи.

Выбрав нижнюю кровать, я положила на неё свой сложенный плащ и села сама, не зная, чем себя занять. Хотя, у меня есть одно небольшое, но крайне важное дело — наконец-то разложить все свои мысли по полочкам, а тараканов разогнать по нужным углам. И всё это было связано с одним вампиром.

Хвала богам, что Аль не стал устраивать драки с капитаном Грагсом. А зная нрав красноглазых, я уже готовилась повиснуть на вампире, чтобы хоть как-то помешать ему загрызть моряка. Но этого, к счастью, не потребовалось. И теперь поведение «спящей красавицы» казалось мне слишком странным, даже учитывая все особенности его расы.

Когда Аль сказал, что не позволит мне поехать на Южные острова, я ни как не рассчитывала на то, что выйдя из кареты, окажусь в прибрежном городке Северного порта. Вампир так ничего мне и не объяснил, но одного взгляда хватало, чтобы понять — одну он меня не отпустит, так что придётся терпеть его компанию ещё двенадцать дней, даже немного меньше.

Но больше всего меня пугали внезапные перемены в поведении вампира в отношении меня. Эти мимолётные прикосновения, речь, его взгляды, жесты, мимика. Всё изменилось, и у меня создалось такое впечатление, словно Аль затеял со мной какую-то игру, правил которой мне объяснять не стал.

— Что же у тебя в блондинистой голове творится? — пробормотала я, растянувшись на кровати. — Это пугает меня…

Стоило закрыть глаза, как перед внутренним взором предстало высокомерное равнодушное лицо в обрамлении золотистых локонов. Алые глаза смотрели холодно из-под длинных ресниц полуопущенных век. Бледные губы изогнуты в презрительной усмешке, от которой моё сердце предательски заныло.

Распахнув глаза, я резко села. Правильно, именно так Аль смотрел на меня в самом начале нашего знакомства. Как на существо второго сорта, которое не имеет права даже близко с ним находиться. Но, почему от осознания этого становится так грустно?

— Это невероятно! — Аль без стука ввалился в каюту, распахнув дверь ногой. — Здесь столько всего интересного, а ты застряла этой в клетушке.

— Мне и тут хорошо, — я сглотнула и отвела взгляд от вампира, который уже носился по каюте, всюду суя свой любопытный нос и такая длинным пальцем.

— О, тут даже потайные глазки есть! — радостно воскликнул вампир, поковыряв пальцем рядом с балкой на стене. — Вот. Теперь зрителей будет ждать тот ещё сюрприз!

Аль заговорщицки хихикнул, и я тоже невольно улыбнулась. И это кровожадный вампир, которому больше тысячи лет? Нет, сейчас я вижу просто весёлого и любопытного красавчика. Никак не могу привыкнуть к его резким перепадам настроения от монстра до беззаботного парня. Кто из этих двух Алей настоящий, а кто — лишь хорошая актёрская игра, присущая его расе?

— О чём задумалась? — вампир неожиданно оказался сидящим рядом со мной. — Ты так на меня смотрела.

— И вовсе я не смотрела на тебя, — резко возразила я, но потом добавила уже спокойнее: — Просто задумалась о предстоящем путешествии, а взгляд сам скользил по каюте.

— Ага, теперь моя спина так называется, — снова хихикнул вампир, а я еле удержалась, чтобы не пихнуть его в бок. — Сколько нам плыть, кстати?

— Около семи дней.

— Всего семь? — Аль удивлённо округлил глаза.

— На корабле Грагса установлен магический двигатель, помогающий развивать судну огромную скорость. Их придумали всего несколько лет назад.

— Дви-га-тель? — вампир повторил слово почти по слогам, а глаза уже загорелись нездоровым блеском. — Звучит весьма интересно. Пошли посмотрим?

Спросили меня только для факта. Вампир уже схватил мою руку и потянул с кровати, когда корабль сильно накренился. От неожиданности я кубарем слетела с койки, и так как вампир всё ещё тянул меня за собой, моя тушка врезалась в него, повалив спящую красавицу на пол.

Корабль снова вернулся в нормальное положение, а я продолжала лежать на Але. Моя щека случайно оказалась прижата к его шее, и я ощутила, какой он холодный, словно мрамор. Опомнившись, залилась предательским румянцем и попыталась отстраниться. Ага, легче было пешком море пересечь.

— Немедленно отпусти меня, — зашипела я, но крепкие руки вампира только сильнее оплели мою талию. — Слышишь меня? Отпусти, или я…

— Что ты мне сделаешь? — мягко спросил золотоволосый и принялся вырисовывать кончиками пальцев на моей спине круги.

— Ещё не знаю, но это тебе точно не понравится, — как можно более зловеще сказала я, стараясь не обращать внимания на поглаживая вампира, которые я ощущала слишком остро, словно между моим телом и его пальцами не было никакой ткани.

— Как страшно, — Аль тихо рассмеялся мне на ухо. — Я тебя отпущу, если хорошо попросишь.

— Отпусти меня… пожалуйста.

— Разве так просят? — наигранно обиженный голос заставил меня скрипнуть зубами, но я сдержалась. — Ты даже имени моего не назвала.

— А я и не знаю твоего полного имени, — немного злорадно ответила я. — Мне никто его не сказал. Я же не имею права его знать…

— Альмиар, — прервал меня вампир, заставив поражённо замолчать. — Теперь ты знаешь. Но называй меня всё же Аль. Мне так больше нравится.

— Аль, отпусти меня, — прошептала я, вконец смутившись.

Вампир тут же поставил меня на ноги. Но не успела я вздохнуть с облегчением, как неугомонная спящая красавица вытянула меня из каюты и потащила за собой по сумрачному коридору. Не прошло и нескольких минут, как мы оказались у неприметной двери в помещение, где находился магический двигатель.

— Нам не стоит туда заходить, — всё же решила я предупредить вампира, хотя вряд ли мои слова могли перевесит его врожденное любопытство. — Если нас увидят…

— Не увидят, — Аль поводил руками над дверью, нейтрализовал какие-то защитные заклинания, и заговорщицки подмигнул мне. — Если не хочешь, чтобы нас заметили, прошу внутрь.

Вздохнув, я проскользнула за дверь вслед за вампиром. Помещение было небольшим, рассчитанным ровно на один двигатель, представляющий собой сферу-ядро и огромное количество призм с заклинаниями, летающими вокруг него в определённым порядке.

— Ничего себе, — Аль восторженно рассматривал двигатель, а я молилась, чтобы нас здесь никто не увидел. — А где их делают, эти двига-тели? Они дорогие наверно… А надолго хватает заряда? На чём оно вообще работает?

— Все магические двигатели изготавливаются только в столице королевскими магами. Это довольно дорогое удовольствие, особенно такой большой. Работают на чистой магический энергии. А заряда хватает на месяц, если не заправлять его вовремя.

— Наверно, это тяжело делать? — Аль с горящими глазами следил за движением призм, разве что сам ещё вокруг них не бегал.

— Заправлять? — уточнила я, и вампир тут же кивнул. — Нет, вовсе не сложно. Нужно лишь само ядро, кристаллы с чистой энергией и знание индивидуальных заклинаний, вложенных в двигатель. А дальше дело практики.

— Ты много об этом знаешь, — Аль с уважением посмотрел на меня, не на долго оторвавшись от новой «игрушки».

— В своё время я выполнила пару заказов на заправку небольших двигателей, используемых в домашних приборах, — призналась я, с грустью вспомнив спокойные размеренные деньки. — Пришлось самостоятельно изучить пару книг. Но оплата того стоила.

— Любой может самостоятельно научиться работе с двигателем? — полюбопытствовал вампир, уже собравшийся ткнуть пальцем в одну из крайних призм.

— Нет, — я резко перехватила руку Аля, не позволяя ему сделать огромную глупость для всех нас. — Просто у меня были хорошие знакомые и деньги, которые позволяют найти общий язык с кем угодно.

Аль усмехнулся и больше не делал попыток потрогать призмы, которые были достаточно хрупкими на самом деле. Отпустив руку вампира, я сделала вид, что не заметила его слишком громкого вздоха разочарования. Мне захотелось ткнуть его в бок, чтобы перестал дурачиться, но вампир неожиданно подхватил меня на руки и вылетел из помещения, словно комета.

— Ты чего так внезапно? — прошептала я, как только вампир закрыл за нами тяжелую железную дверь и отпустил мою тушку на пол.

— Капитан с помощником как нельзя не вовремя решили спуститься к двигателю, — фыркнул Аль, уже сосредоточивший своё внимание на окружающих нас коробках. — А нам повезло заглянуть в один из грузовых отсеков. Как думаешь, Ария, что в этих ящиках?

— Посуда, мех и зерно, — уверенно ответила я, заметив печати на крышках.

— Спорим, что это не так? — вампир бесшумно оказался рядом со мной и азартно потёр руки, усмехнувшись мне.

— Это же глупо, — уже не так уверенно отозвалась я, внимательно проверив печати на крышках нескольких ближайших ящиков. — Тут же всё написано. Да и по запаху понятно, что внутри.

— Тогда тебе тем более нечего бояться, — Аль одарил меня фирменной улыбкой вампира, от которой по спине пробежали перепуганные мурашки. — По рукам?

Я с сомнением посмотрела на протянутую мне конечность с длинными пальцами, до последнего ища подвох. Но наконец сдалась и пожала Алю руку, от чего он заулыбался ещё более довольно и подозрительно.

— Проигравший исполнит желание победителя, — радостно сказал вампир, не сразу отпустив мою руку.

— Эй, про это у нас уговора не было! — возмутилась я.

— Правда? — вампир наивно похлопал длинными ресницами, но в глазах не было и капли раскаяния. — Забыл уточнить. Но да ладно. Подумаешь, небольшое желаньице. Так ведь интереснее.

— Что же, и как мы узнаем, что внутри? — едко спросила я, прищурившись на самоуверенного вампира. — Даже капитан точно не знает, что в ящиках. И нам их нельзя открыть, так как они оплетены мощными заклинаниями, связанными во едино и оснащенными связью с капитаном.

— Ты меня за ребёнка держишь? — обиделся Аль, забавно надувшись на меня. — Ясное дело, что на них защитные заклинания.

— Значит, придётся подождать до прибытия на…

— Значит нужно просто найти слабое место в заклинании и аккуратно взломать его, — одновременно со мной сказал вампир и беззвучно исчез.

Нет, и зачем я только за него поручилась? Плыла бы сейчас себе спокойненько, нервы не трепала. Нет же, не успел корабль отплыть от берега, а мы уже несколько запретов нарушили. Что же вампир ещё вытворит за предстоящие нам семь дней плаванья?

— Ария, я нашёл слабое место в защите, — Аль неведомо когда успел подойти ко мне и взяв мою руку, потащил за собой, ловко лавируя среди нагромождений из ящиков.

Вампир привёл меня в самый дальний угол, где уже стояла открытая коробка. Крышка, с печатью известной торговой компании, была аккуратно приставлена рядом к стене.

Аль уже сунул нос внутрь, а мне в темноте мало что удавалось рассмотреть. Всё же это вампиры специалисты по ночному зрению, а не оборотни.

Создав под смешок Аля небольшой фонарик, повесила его у себя над плечом и тоже заглянула внутрь ящика. Как я и говорила: стеклянная посуда, завёрнутая в специальную бумагу, и столовые приборы из разных металлов. Довольно усмехнувшись, я посмотрела на вампира.

— Ну что, убедился, кто был прав?

— Конечно, — самодовольно улыбнулся вампир и легко, одной рукой, достал из ящика все коробки с посудой. — Ну что, кто же оказался прав?

Вампир достал со дна ящика толстую деревянную доску, открыв моему взору второе потайное дно. В неярком свете моего фонарика мерцали украшения, которые просто излучали магический фон, и виднелись непонятные деревянные коробки продолговатой формы.

— Кто-то хорошо потрудился, пряча всё это, — задумчиво протянул Аль, рассматривая знаки на стенках ящика. — Только я всё равно это чувствовал, пусть и не так чётко.

— Я даже не заметила, — призналась я, с интересом рассматривая магические артефакты в ящике. — Из-за большого количества защитных заклинаний я бы сама никогда не заметила эту скрывающую магию.

— Думаю, на это они и рассчитывали, — подтвердил мои мысли вампир. — Посмотрим, что в этих ящичках?

— Раз уж залезли сюда, давай заглянем и в них, — окончательно сдалась я, заразившись нездоровым любопытством спящей красавицы.

Аль тут же достал самую верхнюю коробочку и пристально осмотрел её со всех сторон. Потом что-то прошептал, и ящичек сверкнул алым светом. Удовлетворённо кивнув, вампир спокойно открыл его и я, не удержавшись, заглянула ему через плечо.

— Это то, о чём я думаю? — медленно спросила я, посмотрев на такого же озадаченного вампира. — Скажи, пожалуйста, что я не права.

— Боюсь, это именно она, — нехотя ответил Аль, подтвердив мои опасения.

Внутри коробочки лежали аккуратным рядком обычные закупоренные колбы с не самым обычным содержимым. В склянках была алая жидкость, и это точно не сок или новый сорт вина. Кровь. Это была без сомнений самая настоящая кровь.

— Смотри, они подписаны, — Аль достал одну колбу и перевернув её, указал мне на маленькую этикетку с надписью. — Это имя. Некий Аэрос Вилл Фригга. Не слышал этой фамилии.

— Старший сын рода Фриггов, — машинально ответила я, продолжая смотреть на остальные колбы с кровью. — Не удивительно, что ты про них не слышал. Этой семье всего пара сотен лет.

— И от куда ты всё знаешь? — вампир с любопытством глянул на меня и вернув на склянку на место, достал другую. — О, а эта Кенрит Веера Фригга.

— Жена нынешнего графа этого рода, — тут же ответила я, и поймав очередной внимательный взгляд Аля, ответила: — Моя работа требовала многого, включая и знание членов самых влиятельных семей страны.

— Это многое объясняет, — хмыкнул Аль. — В этой коробке только Фригги. Интересно, кто в других? Давай…

— Давай посмотрим, — опередила я вампира. — У меня плохое предчувствие на счёт всего этого.

— Действительно, хорошего мало, — Аль неожиданно стал абсолютно серьёзен, даже взгляд изменился. — На контрабанду крови для вампиров это явно не похоже. А другое её применение ничего хорошего не сулит.

— Можешь не рассказывать мне об этом, — невесело усмехнулась я, пока вампир вскрывал очередную коробочку. — О запретных амулетах и зельях на крови я, может быть, и побольше тебя знаю.

— О, эти мне знакомы, — Аль достал очередную колбу с ярко-алой кровью и внимательно покрутил её перед своим носом. — Славный род Старион. Мой клан, в своё время, знатно с ними сражался. Мой отец убил жену их вожака Лейрона, а он, в свою очередь, загрыз брата моей матери и её саму чуть к предкам не отправил. Весело было.

— Я и не знала, что между нашими семьями была вражда, — отстраненно ответила я, перебирая колбы с кровью и читая имена на этикетках. — Здесь есть даже моя…

Аль ничего не ответил, но мне было сейчас не до вампира, мягко говоря. Я держала в руках склянку с собственной кровью, а в коробке лежали колбы остальных членов моей семьи Старион, правящей стаей серебристых волков. Это не к добру. Не важно, как мои родные ко мне относились, но я не позволю их крови попасть в чужие руки.

— Ария, — Аль осторожно прикоснулся к моей руке, и я вздрогнула, вернувшись от раздумий к реальности. — Ты в порядке?

— Я заберу коробку с кровью моих родных, — твёрдо сказала я и сунула свою колбу в карман штанов. — И ты меня не переубедишь. — Даже пытаться не стану, — совершенно серьёзно ответил вампир. — Предлагаю сейчас вернуть всё на свои места и сделать так, словно нас тут не было. А потом у себя в каюте обсудим, что делать дальше.

Я кивнула и благодарно улыбнулась, когда Аль сунул мне в руки ящичек с колбами моей семьи. Вампир быстро вернул всё в первоначальный вид и даже воссоздал нарушенные им ранее защитные заклинания. После он снова взял меня за руку и не отпускал, пока мы не вернулись в нашу каюту.

* * *

Мы плыли третий день, а мне казалось, что прошла целая вечность. Как я и боялась, уже к вечеру первого дня меня стало довольно сильно укачивать, и я бы померла, если бы не Аль. Вампир, конечно, не упустил возможности поиздеваться над моей бледной физиономией и неустойчивой походкой. Но он всё же накладывал на меня заклинание против укачивания «Оушу» трижды в день, так как действовало оно недолго.

— Аль, мне снова плохо, — жалобно сказала я, оперевшись плечом о стену.

— Я же накладывал «Оушу» всего два часа назад, — удивился вампир и глянул на меня с верхней койки.

Корабль накренился, и Аль в мгновение ока оказался рядом со мной, чтобы подхватить мою падающую тушку под руку. Вампир перенёс меня на кровать и приложил свою ладонь к моему влажному от пота лбу. Тело окутало прохладой, и стены каюты наконец перестали отплясывать у меня перед глазами.

— Это плохо, — Аль плюхнулся на мою койку, бессовестно придавив мне ноги, но я промолчала, ведь вампир постоянно так делал и мне уже надоело с ним спорить по этому поводу. — Ты слишком часто стала использовать «Оушу», и она постепенно становится всё менее эффективной. Такими темпами заклинание скоро будет совсем бесполезным.

— Нет, только не это, — я прикрыла глаза, представляя, в каком состоянии тогда доберусь до островов, если доживу до этого знаменательного дня. — А ничего другого нет? Может зелье какое? Я бы приготовила.

— Где ты здесь найдёшь нужные ингредиенты? — вампир картинно раскинул руки в стороны и с выражением провозгласил: — На мили вокруг раскинулись синие просторы, и не увидеть глазами берега, сколько не всматривайся в далекий горизонт!

— Да поняла я, хватит тут паясничать, — я несильно пихнула вампира в бок, и он задорно расхохотался.

— Кстати, нам пора на ужин, — Аль резво вскочил, и я в который раз поразилась грации его тела и неунывающему характеру. — Нас снова ждёт разнообразное меню: уха, солёная рыба и рыбный пирог.

— А есть что-нибудь не рыбное? — поморщилась я, так как про скользких холодных тварей в чешуе уже слышать не могла.

— Вода, — усмехнулся вампир. — Но ею сыт не будешь.

— Тогда я пас. Тем более мне кажется, что мой желудок сейчас не готов к приёму пищи.

— Еда — это жизнь, — наставительно сказал Аль, подняв тонкий палец к потолку. — Так что собирай конечности в кучку и айда за мной. Если не будешь есть сама, насильно стану с ложечки кормить на потеху всей команде и пассажирам.

— Не-ет.

— Я предупреждал.

Не успела я опомниться, как оказалась прижата к широкой груди вампира. Желания вырваться и сбежать у меня не возникло. Для виду, конечно, пару раз дёрнулась, но лишь добилась того, что меня сильнее прижали, и в добавок мягко шепнули на ушко «Даже не пытайся, всё равно найду и больше не отпущу». После этих слов в моём сердце разлилось такое тепло, что щёки тронул румянец, а настроение резко прыгнуло вверх!

Ужин проходил в большой каюте, где стояли обычные деревянные скамейки и столы, уже накрытые для нас. Команда корабля устроилась в центре и как всегда принялась шумно обсуждать проходящее плаванье. На пассажиров бывалые моряки не особо обращали внимания. А на меня старались даже не смотреть.

Ещё в первый день плаванья здоровый мужик с блестящей лысиной наивно попробовал подкатить ко мне. Я, конечно, девушка хрупкая, но сил полу-оборотня хватило, чтобы доходчиво объяснить детине, что я не ищу себе ухажера. На этом бы всё и закончилось, плыви я одна. Но Аль прознал про этот инцидент у кого-то и на следующие утро пригласил громилу на бой.

Здоровяк явно не блистал умом, так как согласился на поединок. Нет, Аль рядом с этой горой мяса и мышц казался даже хлипким, но ведь он вампир. Это оборотни мощными телами известны, а красноглазые и без этого чертовски сильны. В общем, уделал Аль лысого быстро и красиво, даже дыхания не сбил.

Потом вампир сам и вылечил здоровяка, но это уже по моей просьбе. Но после того случая меня обходили по широкой дуге, а мне от этого только легче. Всё же против нескольких здоровых мужиков даже я не всегда выстою.

— Аль, я и сама могу ложку держать, — еле слышно зашипела я на вампира, который усадил меня к себе на колено и, придерживая одной рукой за талию, кормил сам.

— А может я хочу сам тебя покормить, — вампир улыбнулся, сверкнув клыками. — Ты меня кормила, а теперь моя очередь. Давай, скажи «А».

— А, — я сдалась и послушно открыла рот перед ложкой с супом.

— Ну вот, хорошая девочка, — довольно усмехнулся вампир, когда моя тарелка опустела. — Будешь пирог?

Я отрицательно покачала головой, так как суп доедала уже через силу. Аль не стал настаивать и сам быстро расправился с двумя большущими кусками пирога. Потом меня напоили чем-то горьким, что должно было по задумке помогать всем на корабле от укачивания. Жаль, что мне это не особо помогало.

— Ария, ты сама доберёшься до каюты? — неожиданно спросил Аль, когда мы вышли в коридор, точнее он вышел, а меня вынесли на руках.

— Да легко, — радостно отозвалась я, и меня аккуратно поставили на пол.

— Я не на долго к капитану. Так что не скучай тут без меня.

Аль быстро наклонился и легко чмокнул меня в лоб. Выпрямившись, вампир довольно сверкнул алыми глазами и растворился в полумраке. Я ещё какое-то время стояла истуканчиком, прижав руку ко лбу, пока до меня не дошло, что ч улыбаюсь. Стою счастливая и лыблюсь, как глупая девчонка.

Неожиданно кто-то врезался мне в спину. Возможно, из-за моего не лучшего состояния, связанного с укачиванием, я стала хуже контролировать свою волчью сущность. Моя волчица тут же проснулась, и я, неведомо когда, отскочила на пару метров вперёд и повернулась к врагу.

— Ради всех богов, прошу простить меня, — испуганно взмолилась женщина, замотанная по глаза в ворох разноцветной ткани.

— Это вы извините, что я напугала вас, — я кое как подавила рычание и успокоила свою растревоженную волчицу.

— Простите!

Странная женщина поспешно развернулась и бросилась бежать. Хоть я и не полноценный оборотень, но вполне чётко уловила страх, исходящий от незнакомки. Неужели и я могу быть настолько страшной, что при виде меня люди пускаются наутёк? Раздумывая над этим вопросом, я спокойно вернулась в свою каюту.

Я проснулась от того, что меня страшно мутило. Вот чувствовала тогда, что не стоит мне есть. Нет же, умяла тарелку и сейчас в любой момент меня может вывернуть на изнанку. С трудом разлепив сухие губы, я жалобно простонала:

— Аль, меня сейчас вырвет.

Ответа не последовало. В темноте каюты было слышно лишь моё неровное дыхание, да приглушённый шелест волн, бьющихся о борт корабля. Я втянула воздух и почувствовала только старый запах вампира. Аля здесь не было.

— Да что вы все пропадаете в самое не подходящее время? — простонала я, сползая с койки.

Я решила выйти на палубу. Свежий морской воздух уже ни раз помогал мне немного прийти в себя. Да и если вырвет, то лучше в море. Надеюсь, что никто не увидит моего позора.

Продолжая думать в том же русле, я целенаправленно ползла по стенке коридора.

Когда в темноте завиднелась лестница, я еде стояла на ногах. По ступенькам взбиралась ползком, в прямом смысле этого слова. В который раз подумала, что как хорошо, что сейчас глубокая ночь и никто не сможет узреть мои унижения. Ступенька за ступеньки, и вот я уже достигла палубы.

Прохладный морской воздух действительно приободрил меня. Я уже более бодро доползла до самого борта и сев, опёрлась о него спиной. Устало вздохнув, подняла взгляд и завороженно застыла, любуясь бескрайним небом, на котором мерцали тысячи звёзд, словно россыпи алмазов на черном бархате. От такого зрелища даже дух захватывало.

О созерцания сказочной небесной картины меня отвлёк детский плач. Он был таким слабым, что я сперва подумала, мол мне показалось. Но прислушавшись убедилась, что где-то на палубе действительно плачет ребёнок.

Почему-то мне тут же вспомнились детские книжки со страшными историями о призраках, которые обитали как раз на кораблях и топили всех, кто приходится им не по нраву. Маленькой я побаивалась неупокоенных душ и прочих полупрозрачных сущностей.

— Так, Ария, ты же взрослая ведьма, а их призраки не трогают, — шептала я самой себе, осторожно пробираясь по палубе, ориентируясь на плач. — Я не боюсь, мне ни капельки не страшно…

Когда я заметила черную фигуру, застывшую на краю борта, сердце испуганно умчалось в пятки без обещания вернуться, а волосы на затылке встали дыбом. И только уловив запах «призрака», я смогла спокойно выдохнуть. Точнее, о спокойствие и речи быть не может, когда перед тобой кто-то явно хочет сигануть в море, но хоть детский страх ушёл.

— Не подходите! — женщина в ворохе тряпок неизвестно как заметила моё приближение, но даже не обернулась. — Оставьте меня в покое, вы все! Оставьте уже меня одну!

Да тут явно у кого-то истерика началась. Или продолжается… Но во всяком случае мне лучше послушать её и уйти, ведь у самой проблем выше крыши. И возможно я бы ушла, если б снова не услышала тихий плач, исходящий от свёртка, который прижимала женщина к своей груди.

— Я бы хотела извиниться ещё раз за то, что испугалась вас в коридоре, — медленно начала я, маленькими шажками подходя к незнакомке.

— Я прощаю, а теперь уходите, — резко бросила нервная особа.

Ага, а потом всю оставшуюся жизнь буду жалеть, что ушла. Нет, лучше сделать и жалеть об этом, чем после винить себя в бездействии. Сделав ещё один шажок вперёд, я лихорадочно обдумывала, какое заклинание мне может сейчас пригодиться. А пока думала, пыталась уговорить женщину спуститься на палубу. Но она постоянно мотала головой, из-за чего из-под одежды выбились светлые локоны.

— Нет, нет, нет, — словно сумасшедшая, хотя может это и так, шептала женщина. — Вы все лжёте, все и всегда. Он тоже так говорил, а теперь что? Я одна, одна, одна с этим чудовищем! Вам не понять, вам всем ни за что не понять меня. Просто оставите меня!

— Конечно, тебя никто не будет трогать, — как можно более ласково говорила я, словно с больным, отрицающим свой недуг и не желающим видеть доктора. — Всё будет хорошо, я в этом уверена.

— Хорошо? — женщина замерла, а я наконец добралась до неё и уже приготовилась схватить её, чтобы стащить на палубу. — Всё будет хорошо, когда его не станет в моей жизни!

Выкрикнув последние слова с сумасшедшей радостью, она подняла свёрток высоко над головой и со всей силы швырнула его в море. Я не успела всего на пару мгновений. Грубо спихнув хохочущую женщину на палубу, я не раздумывая вскочила на бортик и ласточкой прыгнула в воду.

Ледяные волны приняли меня с распростёртыми объятиями и поспешили спрятать, укрыть с головой. В нос и глаза тут же попала солёная вода, разъедающая слизистые не хуже кислоты. Сжав зубы, я раскинула Магическую сетку, чтобы найти ребёнка. Слабую жизненную энергию я обнаружила довольно быстро, но судя по всему, она исходила уже из-под воды.

Взмолившись всем богам, я набрала побольше холодного воздуха, который тут же опалил мои лёгкие, и нырнула. На зрение было бесполезно рассчитывать, наоборот, лучше не смотреть, чтобы не испугаться бездонной толщи воды. Пользуясь информацией, полученной от Сетки, я погружалась всё глубже и глубже, пока рука случайно не коснулась свёртка ткани.

Чисто на ощупь я схватила ребёнка, который только чудом мог ещё оставаться живым, и принялась загребать одной рукой, чтобы подняться на поверхность. Когда моя голова оказалась над водой, я тут же вытащила и свёрток с ребёнком. Отплёвываясь от прилипших к лицу волос, дрожащей рукой принялась чертить в воздухе Исцеляющие заклинания, которые должны были хоть как-то помочь малышу.

Только когда Силы закончились, а зуб уже не попадал на зуб, я огляделась и с ужасом заметила, что корабль ушёл далеко вперёд. Доплыть до него самостоятельно мне сейчас было не под силу. Паника быстро заполнила всё моё существо, и замёрзшие щёки опалило лихорадочным жаром.

— Нет же, так не может быть, — бормотала я, стараясь держать ребёнка над водой и самой тем временем не утонуть.

Ноги сводило от холода, мышцы больно тянуло. Мне казалось, что всё моё тело превратилось в один кусочек льда. Очень мокрого и холодного. Стараясь согреться, я призвала волчью сущность. Моя температура из-за этого немного повысилась, позволяя не умереть от переохлаждения в ближайшее время, но долго мне было не протянуть.

— Я решила, что спасу тебя, значит умру, но сделаю это, — чересчур бодро, между клацаньем зубов, осипшим голосом сказала я и принялась понемногу двигать ногами, помогая себе заодно и хвостом. — Подумаешь, доплыть до корабля зимней ночью по морю. Делов-то…

Всё шло очень даже неплохо, первые пару минут, пока ногу всё же не свела судорога. Вскрикнув от боли, я ушла под воду и тут же нахлебалась воды. Меня вытолкнуло на поверхность, но сил уже не осталось, и волны снова накрыли меня с головой. На этот раз окончательно взяв верх…

Лёгкие разрывало без воздуха, в ушах противно звенело, а перед глазами всё ещё сверкали звёзды. Такие холодные и далёкие, но одновременно с этим прекрасные. Совсем как Аль. Забавно, скоро умру, а последнее, что пришло в голову, сравнить вампира с небесными светилами. Видимо, мозговые клетки уже начали отмирать.

Меня резко выдернуло из воды и куда-то потащило по воздуху. Я слабо что чувствовала, но ребёнка держала крепко. Мои заклинания всё ещё окутывали его, так что должен был выжить. А я… как уж получится. Хотя, всё же не стоит пока умирать. Ведь Аль тогда тоже отправится к предкам. Тьфу! Опять про него думаю…

— Ария, давай же! — меня кто-то резко перевернул и положил животом на что-то твёрдое, свесив мою голову вниз.

Вода тут же решила покинуть мой желудок в самом экстренном порядке. Закашлявшись, я попыталась сказать, чтобы меня перестали стучать по лопаткам, всё же не гвозди заколачивают, а вроде как спасают, но только просипела нечто невнятное.

Как только вода перестала уходить из желудка, так как больше её и не осталось там, меня наконец перевернули на спину, и я смогла узреть лицо спасителя. Точнее, их было два. Или у меня просто в глазах двоится? Точно, одно бледное и ужасно злое личико в обрамлении золотых локонов, причём знакомое такое.

— Ребёнок… — еле слышно просипела я, но вампир смог меня услышать.

— Ты хоть понимаешь, что чуть не умерла, дура?! — гневно вскричал Аль, и его лицо начало приобретать боевую форму. — Я оставил тебя совсем не на долго, а ты уже снова неизвестно где и рискуешь своей жизнью! Ты хоть понимаешь, что это не игрушки, и ты легко могла распрощаться с жизнью, если бы не я! Смерть нельзя отменить, Ария, как бы этого не хотелось.

— Мне жаль, что я подвергла тебя такой опасности, — мне действительно было от части стыдно, ведь Аль тоже мог умереть из-за моих необдуманных действий. — Я больше не стану рисковать твоей жизнью, так что не злись, пожалуйста.

— Что ты несёшь?! — вампир посмотрел на меня с такой яростью, что его зрачки сузились до двух вертикальных чёрточек, а радужки замерцали багряным светом.

— Я больше не буду подвергать тебя опасности, — испуганно пискнула я, зажмурившись и вжавшись всем телом в жёсткие доски палубы. — Извини, я не хотела, чтобы ты…

Договорить я не успела. Аль резко склонился ко мне и через мгновение его губы уже властно накрыли мой рот. Поцелуй был полон огня и еле сдерживаемого желания, но продлился всего пару мгновений, оставив после себя сладкое послевкусие. Вампир прижал меня к себе и крепко обнял, уткнувшись носом в мою макушку.

— Никогда, слышишь, никогда больше не рискуй своей жизнью, — прошептал он, и от его голоса по всему моему телу пробежали мурашки. — Плевать, что станет со мной. Но я чуть с ума не сошёл, когда почувствовал, что ты в опасности. Если тебя не станет, я не смогу дальше жить. Это выше моих сил. Больше не рискуй своей жизнью, я прошу тебя. Даже ради спасения других…

— Я понимаю, — сдавленно пробормотала я, так как говорить, уткнувшись носом в рубашку, было проблематично. — Это же всё из-за Вязки и…

— Глупая, — фыркнул вампир, недавно мне договорить, и прижал к себе ещё сильнее.

Может Аль такой и из-за древней магии предков, но в данный момент мне было плевать на это. В его объятиях я чувствовала себя как никогда защищённой и это было невероятно приятно, до дрожи в коленках и слёз на глазах. Хотя, последнего не нужно, и так сырости хватает.

Идиллию прервал детский плач. Точно! Кое-как выбравшись из рук вампира, скорее, это меня отпустили, я на коленках подползла к ребёнку. Ткань, в которую был завёрнут малыш, оказалась сухой и даже тёплой на ощупь. Как бы Аль не злился на меня тогда, а о ребёнке всё же позаботился.

Улыбнувшись, я откинула край пелёнки и застыла, удивлённо хлопая ресницами. Сначала мне показалось это игрой теней от неровного света магического фонаря, который слабо освещал всю палубу. Но при ближайшем рассмотрении я убедилась, что это отнюдь не плод моего буйного воображения или нечто подобное. На меня смотрел желтоглазый малыш, лоб и щёки которого покрывала редкая чешуя, а над алой чёлкой виднелись небольшие рожки.

— Кто это? — я вопросительно посмотрела на вампира, который так же, как и я, разглядывал необычного ребёнка. — Никогда раньше не видела таких существ.

— И не увидишь больше, скорее всего, — Аль как-то странно посмотрел на меня, потом на малыша, и продолжил: — Это ребёнок от человеческой женщины и дракона. И лучше бы ты позволила ему утонуть…

Глава 10

Не смотря на протесты со стороны вампира, я упрямо взяла малыша на руки и зашагала к лестнице, ведущей на нижние палубы, когда корабль качнулся на особенно высокой волне. У меня не было даже шанса удержаться на ногах, и скорее всего плавала бы я снова, если бы не Аль. Вампир, не заметным глазам движением, подоспел ко мне и вот, я уже у него на руках вместе с ребёнком.

— Мы как матрёшка, — нервно пошутила я, но Аль лишь слабо улыбнулся. — Эй, ты чего такой хмурый? Сам на себя не похож.

— Нет, ничего, — вампир мотнул головой, из-за чего его золотистые локоны ссыпались с плеч на грудь, и на меня заодно.

Не успела я и глазом моргнуть, как мы уже оказались в своей каюте. Меня с ребёнком аккуратно опустили сразу на койку. Пока я прижимала малыша к груди, Аль полез в свои сумки и выудил от туда стеклянный пузырёк и свёрток с чистой одеждой.

— Выпей это и переоденься, — тоном, не терпящим возражений, скомандовал вампир.

— Но как же…

— С ним в ближайшее время ничего не случится, — с полуслова понял меня вампир, бросив взгляд на свёрток в моих руках.

Малыш действительно уже спал, сладко посапывая. Наверно, пригрелся у меня на руках, да и устал. Всё же мои заклинания только лечили его, а не прибавляли сил. Осторожно положив ребёнка к самой стене, чтобы ненароком не упал, на всякий случай ещё и переложила подушку так, чтобы малыш не смог скатиться с койки.

Аль демонстративно повернулся ко мне спиной, давая возможность переодеться. Хотя мог бы и выйти, хитрый. Фыркнув, тоже развернулась к нему спиной и первым делом стянула сапоги и штаны, которые стали не хуже нождачки натирать мне ноги.

Дальше принялась развязывать шнуровку на рубашке, точнее попыталась. Получалось плохо, так как побывав в солёной воде и высохнув с помощью магии Аля, ткань и шёлковый шнурок стали просто деревянными. И как я не пыталась разобраться с хитрым узелком, сдаваться он не желал.

— Что ты там всё пыхтишь? — наконец не выдержал Аль, и быстро переместившись, с любопытством посмотрел на меня.

Я в растерянности замерла, не зная, куда прятаться от любопытный алых глаз и что вообще сейчас делать. Стою перед красавчиком в одной рубашке, которая длиной еле достаёт до середины бедра. Щёки тут же превратились в два алых факела, как и уши. Чтобы хоть как-то скрыть своё смущение, я резко отвернулась и попыталась натянуть рубашку на коленки, что никак мне не позволяла длина одежды.

— Давай помогу, — вампир совершенно спокойно предстал передо мной и легко развязал многострадальный узелок на моей рубашке, которая тут же попыталась сползти с моих плеч.

— Эм… спасибо, — я поспешно подхватила коварную одежду и неуверенно подняв взгляд, посмотрела на вампира.

Аль был как всегда расслаблен, а на бледных губах играла уже привычная усмешка. Но вампир смотрел на меня не как обычно. Алые глаза немного потемнели, а зрачок увеличился, закрыв собой почти всю радужку. И я видела в них своё отражение, как в зеркале — взволнованную рыжеволосую девушку с гнездом на голове.

Почему-то тот факт, что я сейчас выгляжу как настоящая жертва катастрофы, огорчил даже больше, чем мой полуголый вид. Неужели я даже не злюсь на то, что вампир увидел меня так? Задумавшись поняла, что нет, этот факт не вызывал во мне гнева. Смущение — да, но не злость.

— Ария? — Аль осторожно прикоснулся к моему подбородку и приподняв его, заставил посмотреть ему в глаза.

Его холодные пальцы едва касались моей пылающей кожи. Но это прикосновение я остро ощущала всем телом. Я не могла и главное не хотела отвести от него взгляда. Внутри меня медленно зарождалась огненная буря, от которой всё тело словно покалывало тысячами маленьких иголочек, а низ живота начинал сладко ныть.

— Да? — хрипло спросила я, не узнавая собственный голос.

— Ты собираешься переодеваться? — проникновенным голосом спросил вампир, и заметив моё изумление, и даже растерянность, слегка приподнял брови, якобы удивился.

— Да, как только меня перестанут отвлекать, — наконец нашлась я с ответом и отстранившись от вампира, приторным голоском добавила: — Не мог бы ты выйти ненадолго? Я предпочитаю переодеваться в одиночестве.

Аль закатил глаза к потолку и пожав плечами, выскользнул из каюты. Но как только я сняла рубашку, дверь приоткрылась и в щель заглянула золотоволосая голова, ухмыляющаяся от уха до уха. Оглядев меня, запоздало прикрывающуюся рубашкой, Аль с довольно сказал:

— Между прочим, ты меня уже видела без одежды. Так что теперь мы квиты, считай! Дверь бесшумно захлопнулись до того, как я дотянулась до сапога. Уняв глупое сердце, которое стучало как сумасшедшее, я быстро переоделась в чистую и мягкую одежду. Пока заплетала волосы в косу, пристально смотрела на дверь, но вампир больше не делал попыток проникнуть в каюту.

— Ну ка соберись, Ария, — я с силой хлопнула себя по щекам, от чего кожа даже немного онемела. — У тебя сейчас есть более насущные проблемы. Так что не расслабляйся. Он просто играет с тобой, как кошка с мышкой. Всё, хватит забивать себе голову глупостями.

Вампир вернулся в каюту сразу, как я открыла дверь и изображая крайнее недовольство, разрешила заходить. Не знаю, слышал Аль то, что я говорила самой себе, или нет, но вампир был серьёзен и усевшись на сундук, заговорил первым:

— Ария, что ты собираешься делать с этим ребёнком?

— А что ты предлагаешь? — тут же насторожилась я, вспомнив слова вампира. — Учти, я не позволю тронуть его даже тебе. Так что малыша смогут достать только через мой труп.

— Давай без крайних мер, — примирительно поднял руки Аль. — Но я серьёзно предлагаю тебе передумать и избавиться от него побыстрее, пока не привязалась.

— Аль, он же не приблудный котёнок, — возмутилась я, поражённая словами вампира до глубины души.

— Лучше уж был бы котёнок, — пробормотал Аль, мрачно глянув на смирно спящего малыша.

— Я не понимаю, почему ты так суров к нему? Что он тебе сделал?

— Ты разве никогда не слышала о смесках драконьей крови? — кажется, моё невежество в этой области действительно очень удивило вампира. — Неужели наша мисс-всезнайка чего-то не знает?

— Я не всезнайка!

— Хорошо-хорошо. Но мне казалось, что про полукровок ты точно должна знать, — Аль испытывающе смотрел на мня, но я лишь пожала плечами в ответ, так как говорить было нечего. — Хорошо, что ты вообще знаешь о драконах?

— Если честно, то не так уж и много, — ответила я, перебрав в голове все известные мне факты об этих существах. — Драконы — огромные магические ящеры, способные летать и извергать пламя, от которого камни таят, словно сосульки под весенним солнцем. Они живут тысячелетия и довольно неохотно общаются с другими расами. В основном обитают в горах или в любом другом месте, где их никто не побеспокоит.

— Да. В общем это всё, что известно кому-либо, — вампир потянулся, прогнувшись в спине и стрельнув в застывшую меня насмешливым взглядом. — Но мне известно немного больше об этих крылатых ящерах. Спасибо школьным годам. Начну с того, что для нас сейчас важнее. Это размножение.

— Как так вышло, что у дракона и человека вообще получилось… ну это, — я покраснела, как помидор, и стыдливо отвела глаза.

— Ну, здесь явно поработал молодняк, — вампир сел поудобнее, перекинув ногу через ногу, и принялся накручивать золотистую прядку на свой палец. — Понимаешь, у юных драконов всегда наступает момент, когда гормоны ударяют в их головы. Им нужно найти самку как можно быстрее, ведь чем дольше они терпят, тем быстрее сходят с ума. Бывали случаи, что обезумев, драконы нападали на другие расы. В основном страдали девушки и женщины, которых они насиловали.

— Да уж, об этом почему-то никто не рассказывает, — тихо сказала я поёжившись.

— О таком не принято говорить. Но бывают случаи, когда тот же молодняк просто ищет новых ощущений. И опережая твой вопрос, говорю сразу: я без понятия, как происходит сам процесс совокупления. Со свечкой не стоял. Но известно точно — ни один дракон никогда не забирал к себе своего ребёнка. Они относятся к чистоте своей крови очень строго, поэтому никогда не примут смеска, даже собственного.

— Мне это знакомо не понаслышке.

— Подводя итог выше сказанному, драконам плевать на своих детей-полукровок. Поэтому с ними возятся их матери, если им удалось выжить. Но забота о полукровках крайне сложна. Во-первых, само их развитие отличается от всех других рас. Тело растёт быстро, а сознание развивается крайне медленно. В итоге, когда физически такой ребёнок достигает зрелости, у него личность пятилетнего малыша.

— Но ведь в будущем он всё же повзрослеет как должно? — с надеждой спросила я, невольно бросив встревоженный взгляд на малыша, которого ждало незавидное будущее.

— Да, если доживёт до этих светлых дней. Второе, что грозит таким детям — Чёрные охотники. Эти убийцы специально выискивают драконьих полукровок.

Про Чёрных охотников слышал каждый. Правда, многие считали их просто выдумкой, страшной сказкой для непослушных детишек. Но я знала, что они вполне реальны. Эта гильдия скрытных убийц обитала в каждом городе, и мой не был исключением. Пару раз мне даже доводилось выполнять их заказы, но тогда мне было всё равно, кто мой клиент. Главное — деньги, а они их платили честно.

Чёрные охотники славились как безжалостные убийцы, принимавшие заказ на любого, если им должно заплатят. Если они начинали охоту, то всегда оканчивали её гибелью выбранной жертвы. Эту гильдию боялись и ненавидели, но одновременно с тем у них всегда была работа.

Так же Чёрные охотники занимались промыслом редких существ и половина товаров на Чёрном рынке была поставлена ими. Много раз наш король пытался избавиться от гильдии, но лишь обламывал ветви, а сам ствол и корни оставались не тронутыми. Поэтому Чёрные охотники спокойно существовали до сих пор.

— Но что они могут получить с полукровок? — озадаченно спросила я, а вампир словно ждал этого вопроса.

— Сердечный кристалл, — пафосно воскликнул Аль, но я тут же зашипела на него разъярённой кошкой, чтобы он своим дурачеством не разбудил малыша. — Как ты знаешь, драконам нужно огромное количество энергии, поэтому они поглощают её из всего, что их окружает. И этот самый кристалл, находящийся под сердцем, очищает энергию от примесей и одновременно хранит в себе её запас.

— Я немного слышала об этом, — кивнула я. — Один такой кристалл, даже самый крошечный, стоит мешок золотых.

— Конечно, ведь их достать очень сложно. Сердечный кристалл, который извлекается из тела дракона, умершего не своей смертью, разрушается практически сразу. Их можно достать только из трупа ящера, умершего от старости.

— Тогда и одного мешка золота, наверно, будет мало, — нервно хихикнула я, представив сумму за такой кристалльчик.

— В моё время я знал одного мага, продавшего целый замок за такой кристалл, — спокойно сказал вампир, а я в который раз вспомнила, что передо мной вампир, которому не одна сотня лет. О боги, почему я об этом постоянно забываю? — Но вернёмся к насущному. Причина, по которой Чёрные охотники выслеживают полукровок, их Сердечные кристаллы. Хоть они перерабатывают намного меньше энергии за сутки, нежели драконьи, но они не распадаются даже после насильного изъятия.

— То есть, если убить, — я сглотнула, не в силах представить убийство такого беззащитного малыша, и продолжила: — Если убить ребёнка-полукровку, то можно спокойно достать его кристалл и продать?

— Вполне, — беззаботно пожал плечами Аль. — Поверь, даже за такой кристалл маги заплатят огромные деньги.

— Понятно, — я ответила отстранённо, пытаясь разложить услышанное по полочкам, но удавалось это крайне сложно. — Но что-то мне подсказывает, что это ещё не все проблемы, которые связаны с малышом.

— Ты права, — усмехнулся вампир, но в его глазах не было даже намёка на иронию. — Главная проблема, с которой никто не знает как справится, это выкармливание полукровок. Особенно проблематично с детьми, в чьих жилах течёт людская кровь.

— О чём ты? — я уже сдалась думать самостоятельно, так как моя голова уже была чугунной, и просто решила слушать Аля, который на удивление много знал о драконах.

— Хорошо, — вампир хитро прищурился, явно готовясь немного поиздеваться надо мной, развлекая так себя каждый день. — Чем кормят младенцев люди?

— Грудным молоком, как и оборотни, — неуверенно ответила, ища подвох в простом, кажется, вопросе.

— Правильно, — улыбнулся вампир, сверкнув белоснежными клыками. — А теперь предположи, что едят новорождённые драконята?

— Я слышала, что драконы вообще едят только мясо магических существ или тех, кто способен управлять Силой.

— И снова абсолютно верно! — тихо похлопал в ладоши вампир, и я раздражённо фыркнула, чувствуя себя какой-то глупой соплячкой, до которой пытаются донести элементарные вещи. — А теперь представь, что для полноценного роста полукровке нужно питаться одновременно молоком и сырым мясом.

— Организм малыша не сможет переварить такую тяжёлую пищу, — осенило меня, но от этого озарения легче не стало. — Но как тогда…

— А вот этого никто не знает, — Аль беззвучно спрыгнул на пол и прошёлся по каюте, остановившись в итоге у кровати. — Ему нужно много энергии, чтобы нормально расти. Но младенцы не умеют получать её из внешнего мира, только из пищи. Молоко лишь приглушит его голод на время. Медленно, но этот ребёнок умрёт от истощения. Ты готова смотреть на его мучения, Ария?

Я не сводила взгляда со свёртка, а в голове царил полный бардак. Жестокие, но правдивые слова Аля и мои собственные чувства смешались в один клубок, который у меня никак не получалось распутать. Единственное, теперь я немного поняла, почему мать малыша пыталась убить его. Но оправдать её я никак не могла и не собиралась, ведь такому преступлению нет прощения.

— Кстати, я совсем забыла, где та женщина? — назвать вслух сумасшедшую матерью малыша у меня язык не поворачивался. — Ты же её не убил?

— Нет… пока, — немного помолчав, всё же ответил Аль. — Хотя ещё не поздно исправить сею досадную ошибку. Я запер её в каюте. Хочешь навестить?

— Пока нет. Боюсь, что не смогу сдержаться, — честно ответила я, массируя вески пальцами, и вампир понимающе усмехнулся. — Наверно, мне стоит немного поспать. Голова уже не варит.

Аль глянул на койку, где спал малыш, и на лице вампира медленно нарисовалось такое довольное выражение, что у меня аж руки зачесались, чтобы стукнуть его. А ему ведь действительно есть чему радоваться, к малышу я и сама боялась ложиться, чтобы не разбудить его.

Сердце предательски пустилось в скач, а кровь прилила к щекам. В маленькой каюте внезапно стало так жарко, что мне стало трудно дышать. Всё тело задрожало, как натянутая струна, которая вот-вот и порвётся. Я уже не знала, чего хочу на самом деле: чтобы Аль оказался как можно дальше от меня или же наоборот, чтобы притянул к груди и спрятав в своих объятьях от всего мира, наконец поцеловал.

— Предлагаю лечь валетом, — вампир оказался позади меня так быстро, что я даже не заметила этого, и теперь шептала мне на ушко, холодя мою пылающую кожу своим дыханием. — Но если ты хочешь по другому, только скажи. Ты тёплая, и мне будет очень приятно обнимать тебя.

— Нет, — я выпалила это раньше, чем успела обдумать возможные варианты. — Валетом будет лучше всего.

— Только не бодни меня в нос пяткой, — насмешливо фыркнул Аль и отстранился от меня, чтобы снять сапоги. — Тебя подсадить, или ты сама?

— Сама, — почти мгновенно выпалила я, позабавив вампира таким поспешным ответом, судя по смешинкам в алых глазах.

Аль ловко запрыгнул на верхнюю койку, не издав при этом ни звука. А ведь кровать скрипучая на столько, на сколько это вообще возможно, как мне кажется. Хоть бы мне залезть туда не разбудив при этом малыша. Возможно, помощь вампира была бы как раз кстати, но у меня даже от одной мысли об его прикосновении крышу сносит. Боюсь думать, что будет дальше.

— Ты там скоро? — Аль опёрся локтём о невысокое ограждение койки и посмотрел на меня таким проникновенным взглядом, что я невольно сглотнула и зажмурилась, чтобы перестать так прямо пялиться на непростительно соблазнительного вампира.

Сильные, но одновременно ласковые руки, мягко подхватили меня и вот я уже на кровати. Мне было страшно открывать глаза, ведь моя волчица проснулась как нельзя не вовремя и просто рвалась взять управление над моим телом в свои лапы. И если я увижу Аля так близко рядом с собой, причём на одной кровати, больше не смогу сопротивляться своей второй половине.

— Спокойных снов, — мягко прошептал Аль мне на ушко, слегка касаясь губами моей кожи.

А потом он всё же поцеловал меня. И снова это произошло так быстро, что я не успела толком отреагировать. Словно прохладный ветерок, его губы на миг коснулись моих, а наше дыхание смешалось, став единым. Но стоило мне распахнуть глаза, как Аль уже оказался на другом конце койки, словно всё это почудилось мне. И как после такого мне могут сниться спокойные сны?

Аль

Я проснулся, как и планировал, раньше Арии. Сладко зевнув, не сразу заметил, что весь остаток ночи обнимал ногу девушки как подушку. Всё же оборотни намного теплее вампиров, хоть на должность грелок их нанимай. Правда, мне это незачем. У меня же свой собственный оборотень под боком спит, закинув свою вторую конечность мне на бедро.

— Расскажу ей, не поверит, — усмехнулся я, осторожно убирая стройную ножку Арии с себя, чтобы ненароком не разбудить её.

Но всё пошло не по моему плану. Стоило мне только приподняться, как тонкие, но невероятно сильные, ручки обхватили меня за талию и повалили на койку. Я замер, не веря в происходящее. А тем временем Ария заползла на мою грудь, и мне стала понятна причина столь странного поведения моей сиделки.

Из рыжих порядок девушки виднелись пушистые волчьи ушки, а из-под свободной рубашки торчал шикарный серебристый хвост. Ария спала, и видимо волчица взяла её тело под собственный контроль. Я слышал, что животная часть оборотней довольно самостоятельная, практически отдельная личность, поэтому сейчас я имел честь общаться с волчьей сущностью Арии.

Девушка наклонилась ко мне близко-близко, словно принюхивалась. Я не знал, как себя вести, поэтому лежал бревном, стараясь даже дышать через раз. Убить она меня конечно не сможет, но вот случайно навредить себе при этой глупой попытке может легко.

Однако, у волчицы на мой счёт оказались совершенно иные планы. Дёрнув ушками, она наклонилась ко мне и потёрлась носиком о мой нос, выражая тем самым свои чувства. А потом и вовсе лизнула мне губы. Неужели, волк признал вампира?

Мне стоило огромных трудов сдерживать себя. Так хотелось прижать Арию к себе, обласкать стройное тельце, почувствовать её ответное желание и наконец попробовать эти мягкие губы. Не прикоснуться к ним на мгновение, а прильнуть на долгие минуты, ловить её стоны и страстный шёпот, отвечать ей и дарить наслаждение нам обоим.

От этих мыслей голова шла кругом, а желание стало подавлять здравый разум. Толи из-за Вязки, толи из-за чего-то абсолютно другого, но с каждой секундой я всё лучше ощущал Арию. Жар её тела, частый стук сердца, прерывистое дыхание, её желание оказаться как можно ближе ко мне, стать со мной единым целым.

— Подожди, — я осторожно прикоснулся к пылающей щеке девушки, опасаясь напугать её резким движением, но она лишь доверчиво прильнула к моей ладони, как кошка, а не волчица. — Послушай, Ария же спит, и я не хочу, чтобы она сейчас проснулась. Понимаешь меня?

Девушка кивнула, а потом настойчиво потянулась ко мне, тряхнув ушками. Я неуверенно поднял руку и почесал её за пушистым ушком. Ария довольно зафыркала, и я уже смелее прикоснулся к её серебристому меху, неимоверно мягкому и такому приятному, что у меня не получалось заставить себя прекратить поглаживать волчьи ушки. Интересно, все оборотни такие пушистые?

Ария отстранилась сама и спокойно устроилась на плоской подушке. Ушки и хвост исчезли, и девушка задышала спокойно, как и подобает спящему. Всё ещё находясь под впечатлением, я не сразу спрыгнул с койки, любуясь Арией. Она казалась такой хрупкой и беззащитной во сне, что сердце начинало приятно щемить.

Заставив себя отвлечься наконец от мыслей о такой желанной девушке, я вернулся к тому, из-за чего заставил себя встать раньше. Без особого труда я бесшумно подошёл койке, где спал ребёнок-полукровка. Малыш дышал еле слышно, а сердечко билось так часто, словно вот-вот готово было вырваться из его груди.

В утреннем сумраке бледное личико ребёнка выделялось белым пятном. Мне не составило труда заметить, насколько он истощён: щёки впали, черты лица сильно заострились, а под глазами залегли глубокие тени. Несколько дней малыш ещё протянет, но до конца плаванья точно не доживёт.

Этот малыш напомнил мне о том, что я когда-то пытался забыть. Будучи известным как один из сильнейших магов среди вампиров, меня считали всемогущим. И ещё до того, как я был сослан в закрытую школу, в наш клан приходили те, кто прознал про мою силу и надеялся на её помощь. Но не обладая должными знаниями, я не всегда мог помочь.

Одной из таких просящих о помощи оказалась мать ребёнка полудракона. Малыш был сильно истощён, и женщина умоляла меня его спасти. Я честно пытался помочь, пробовал делиться своей Силой с младенцем, пытался дать ему крови или поддерживающих зелий. Но ребёнок слабел с каждым днём и в итоге умер у матери на руках, и я присутствовал при этом.

— Извини, но я раз уже видел, как умирал ребёнок-полукровка, и не хочу тебе той же участи, — горько прошептал я, склонившись над ребёнком и одновременно с этим создавая заклинание.

Когда я уже был готов остановить его маленькое сердечко, малыш проснулся и сонно посмотрел на меня. В золотистых глазах не было ни капли страха или недоверия. Он смотрел открыто и слабо улыбнулся мне, даже не догадываясь о том, что я собираюсь его убить.

— Ну что же ты, — я тяжело вдохнул, когда малыш схватил меня за указательный палец и принялся старательно покусывать его, забавно морща курносый носик. — Так же будет лучше…

Ребёнок недовольно сморщился, видимо не сочтя меня пригодным к употреблению, но моего пальца не отпустил. Только сильнее сжал его и снова с любопытством посмотрел на меня. Малыш словно смотрел мне прямо в душу, и моя уверенность в правильности принятого мною решения таяла. Я понял, что не могу поднять на малыша руку. Заклинание развеялось, и я решил, будь что будет.

— Аль, ты всегда так рано встаёшь, — показалась с верхней койки лохматая голова сонной Арии.

— Твой найдёныш разбудил меня, — и глазом не моргнув, ответил я зевающей девушке. — Раз решила его оставить, возись с ним сама. Ты у нас сиделка, а не я.

— С радостью, только помоги мне слезть, — слегка покраснев, что было особенно заметно при её бледности, попросила Ария.

— Мне так плохо, что я сейчас даже говорю с трудом.

— Иди уж сюда, — мягко усмехнулся я и применив левитацию, подлетел к койке.

Ария сама обвила мою шею руками и сильнее прижалась к моей груди. Я довольно усмехнулся, и заметив это девушка смутилась ещё сильнее, но не отстранилась, как раньше. А ведь совсем недавно она даже прикасаться ко мне не хотела, а тут такой прогресс. Приручение строптивой идёт полным ходом, но я торопиться не буду, ведь эта «игра» явно приносит удовольствие нам обоим.

— Спасибо, — поблагодарила меня Ария, когда после моего заклинания «Оуши» перестала напоминать цветом лица труп, о чём я ей и сказал. — И ладно. Аль, у меня есть одна идея. Скажи, как вампиры выкармливают своих детей?!

Нездоровый блеск в глазах Арии и её неожиданный прилив бодрости ввёл меня в лёгкий ступор. Нет, всё же оборотни, это нечто. Даже вампиры не могут так быстро восстанавливаться с помощью исцеляющих заклинаний. Чтобы кто не говорил, а Ария несомненно сильная.

— Так что, как вы кормите детей? — нетерпеливо оторвала меня от раздумий девушка, глядя на меня зелёными глазищами, полными надежды.

— Я понимаю, к чему ты клонишь, — я улыбнулся немного грустно и покачал головой. — Кровью выкормить смеска драконьей крови невозможно.

— Ты не знаешь, наверно, но у ведем сильно развито шестое чувство, и мне кажется, что именно в этом и кроется разгадка!

Ария говорила так уверено, словно уже знала решение проблемы с выкармливанием. Я поджал губы, раздумывая, как бы ей поделикатнее рассказать о том, что она просит. Всё же вампиры никогда не распространялись информацией, как же мы выкармливаем своих детей. Для большинства других разумных рас это может показаться слишком жестоким.

— Дети вампиров выкармливаются кровью с первых дней, — наконец сказал я с безобидный улыбочкой, усевшись на полюбившийся сундук. Забрать его с собой, что ли?

— Кровью? — громко сглотнула Ария, а потом уставилась на стену невидящим взглядом, явно представляя себе какие-то кровавые ужасы. Даже подозрительно позеленела, словно образцовый кузнечик.

— Эй, ты там что себе напридумывала? — приподняв бровь, недовольно спросил я у Арии, уже долго сидящей без малейшего движения.

— Ты только не обижайся, ладно? — девушка примирительно подняла руки и как-то чересчур натянуто улыбнулась. — У меня перед глазами так и стоит картина: милый карапуз с золотыми кудряшками и перемазанным в крови ртом. Жуть, извини за прямоту. А как вы в детстве можете это… есть? У вас уже с младенчества есть клыки, или как?

— Младенцем на шее у кого-то виснуть и кровь пить? — выдохнул я и зашёлся безудержным хохотом.

Я всё никак не мог успокоиться, даже привалился плечом к стене, чтобы не свалиться с сундука. От смеха даже слезы на глазах проступили. Нет, нельзя винить Арию за то, что она такое напридумывала, ведь откуда ей знать, что клыки у нас прорезаются ближе к двум-трём годам.

— Хватит уже ржать! — Ария обиженно надулась, став только ещё более красивой для меня, не смотря даже на растрёпанную рыжую шевелюру и мешковатую одежду, явно большую для её стройного тела. — Объясни наконец, что я не так сказала!

— Абсолютно всё, — ехидно ответил я и увернулся от метко брошенной подушки. — Ладно, давай серьёзно. Во-первых, дети вампиров никого не пьют до десяти лет, хотя клыки прорезаются где-то в два или три года, у всех по разному.

— А у тебя когда прорезались? — тут же спросила Ария и быстро закусила нижнюю губу, видимо вопрос она задала непроизвольно.

— В год, — пожал я плечами, не считая этот факт чем-то постыдным или секретным. — Дети вампиров питаются кровью, которую специально собирают и хранят в законсервированном виде. Перед употреблением её смешивают с тёплым молоком, в соотношении один к трём. Постепенно молока добавляют всё меньше, а потом и вовсе убирают.

— А кровь любого подойдёт?

— Нет, — я откинулся спиной на стену и совершенно серьёзно сказал: — До десяти лет мы можем усваивать кровь только своих сверстников, плюс минус год. У взрослых она по составу отлична от детской.

Ария ничего не ответила, лишь отвела взгляд и задумалась. Я даже немного пожалел, что рассказал ей неприглядную правду. Всё же нас и так недолюбливают за то, что мы питаемся кровью других, а тут ещё узнать, что вампиры вынуждены брать драгоценную жидкость и у детей. Монстры, но по другому нам не выжить…

— Мы должны попробовать, — Ария резко повернулась ко меня, но теперь её взгляд был полон решительности.

— Покормить кровью? — я невольно приподнял брови. — Ты не забыла, что я тебе говорил? Могу повторить, что…

— Послушай! — Ария резко подскочила ко мне и сильно сжала мою руку своими ладошками. — Молоко он же может есть, и я думаю, что если смешать её с моей кровью, это должно сработать! Ты сам говорил, что полудраконам нужна Сила, а у меня она есть. А также кровь оборотня универсальна, её можно переливать даже другим расам. Всё сошлось наилучшим образом!

— Ты действительно согласна на это? — решительность девушки немного удивила меня, хотя давно стало понятно: если Ария что-то решила, отговорить или переубедить её невозможно. — Но для этого мне придёться нанести тебе небольшой порез и впустить яд, который позволит крови не свернуться, и сделает её более приемлемой для усвоения.

— Кровь с руки подойдёт? — тут же, не раздумывая и минуты, спросила Ария и даже завернула рукав своей рубашки до локтя.

— Подожди, — я встал, и заметив недовольство девушки, усмехнулся и пояснил: — У нас ведь нет ни капли молока. Я схожу к коку. Кажется, у него оно должно быть припрятано, ведь пироги явно были не на воде.

Ария:

Аль выскочил из комнаты так быстро, что мне показалось, словно он просто прошёл сквозь дверь. Я тяжело вздохнула и обернулась к малышу, который всё это время дремал. Интересно, все маленькие дети такие спокойные и тихие, или этот малыш особенный? С того момента, как вампир принёс нас в каюту, ребёнок не издал ни звука.

— Знаешь, малыш, я дам тебе имя, — прошептала я, боясь потревожить сон ребёнка. — Что-то мне подсказывает, что даже если у тебя оно уже есть, лучше оставить его в прошлом. Теперь ты будешь Арго. Это одно из имён великого Бога Огня. Надеюсь, что он защитит тебя.

За дверью что-то громко упало и, кажется, выругалось, заставив меня от неожиданности подскочить. Хвала богам, что малыш так и не открыл глаз, продолжая посапывать.

Недовольно нахмурившись, я решительно подошла к двери, и приготовив пару заклинаний, благодаря последним происшествиям у меня появилась новая подруга — паранойя, резко распахнула створку и выглянула в коридор.

Рядом с каютой никого не было. Разве что к лестнице спокойно шла пожилая пара гномов, которую я частенько видела за ужином. Самые обычные старики, разве что высотой мне до пупа, да в дорогущих одеждах, расшитых золотой нитью и отороченных белоснежными мехом.

Гном не обратил на меня никакого внимания, а вот его спутница явно заметила мой пристальный взгляд, и это ей не понравилось.

— Утра вам, юная дева, — проскрежетала старушка, подозрительно прищурившись на меня остального цвета глазками. — Нужно чего или поглазеть просто на стариков захотелось?

— Нет, извините, — я почувствовала себя неловко, ведь действительно вылупилась на пожилую пару, словно они виноваты передо мной в чём-то. — А вы случайно не видели тут никого странного?

— Кроме девушки, неожиданно выпрыгивающей из каюты и невежливо пялящейся на других пассажиров, нет, — недовольно пробухтела гномка, откинув свою седую косу за спину.

— Пойдём, дорогая, у нас есть дела, — пробасил гном и даже не взглянув на меня, утянул свою спутницу вверх по лестнице.

— Какие у вас могут быть дела в открытом море? — пробормотала я, закрыв дверь.

— Ты о тех забавных гномах? — Аль неведомо когда успел просочиться в каюту, и уже сидел на своём излюбленном сундуке. — Они из Серых Гор, везут на острова слитки редких металлов и необработанные драгоценные камни.

— Откуда ты это только знаешь? — изумилась я.

— Так, было скучно, вот я и развлекался как мог, — махнул рукой вампир, а потом как фокусник достал из рукава стеклянную бутылочку с молоком. — Та-дам! Как я и говорил, у кока припрятано молоко. Между прочим, такие бутылки, в которых не портятся молочные продукты, довольно дорогая роскошь. Видимо, у капитана Грагса денег полно.

— Без понятия, — пожала я плечами, сказав абсолютную правду. — Я не интересовалась, сколько денег в его кошеле. Да мне это и не интересно. Давай уже делай там, что нужно.

— Не терпится? — Аль улыбнулся коронной улыбкой, сверкнув клыками, но заметив мою вялую реакцию, пожал плечами и отрастил на указательном пальце бритвено острый коготь. — Сначала будет больно. Яд должен вводится после пореза.

Я сильнее сжала зубы и молча кивнув, уверенно протянула вампиру руку. Аль не стал дурачиться и сжал моё запястье прохладными пальцами. Я напряжённо затаила дыхание, не сводя взгляда с чёрного когтя вампира. Я прекрасно знала, насколько это опасное оружие, сама не так давно почувствовала их на своей шкуре. А теперь добровольно позволяю снова ранить себя.

— Ария, расслабься, — Аль заметил, насколько я скована, и подбадривающе улыбнулся улыбкой, от которой мои коленки предательски подгибались, а сердце пускалось в пляс.

— Сложно не напрягаться, когда тебя предупредили, что будет больно, — нервно усмехнулась я, с трудом собирая разбегающиеся мысли.

— Иногда боль плата за нечто большее, — мягко сказал вампир, и пока я задумалась над этой довольно многозначимой фразой, быстро провёл по моей руке когтем, чуть выше запястья.

Не успела я вздрогнуть от резкой боли, как Аль склонился над раной, но не стал кусать. Я видела, как с его клыков на порез сорвалось несколько прозрачных капель. Вампир выпрямился и подождав пару секунд, перевернул мою руку раной вниз. Алые капли медленно собрались, чтобы сорваться на пол, но зависли в воздухе, заключённые в мерцающую сферу.

— Больно? — Аль обеспокоенно посмотрел на меня, а я мотнула головой, хоть порез болел ещё довольно ощутимо. — Ария, ты удивительная, и я говорю это на полном серьёзе.

— Да уж, таких, как я, горстка на весь мир, наверно, — выдавила я из себя подобие улыбки. — Ведьма и оборотень в одном флаконе, такое не часто увидишь.

— Нет, я не об этом, — вампир кончиками пальцев погладил чувствительную кожу на моей ладони, и от этих лёгких прикосновений меня в очередной раз бросило в жар. — Тебе выпало на долю столько испытаний, что многие бы уже давно сломались. А ты нет, не только не пала духом, а закалилась, словно сталь. Изо всех сил царапаешься за своё место в мире. Но даже пройдя через столькое, не озлобилась. У тебя сильное и доброе сердце, Ария, а это сейчас редкость. Ты не сдаёшься и пытаешься найти выход. Даже этот малыш, ты сначала не пожалела для него своей жизни, чтобы спасти, а теперь тела и крови, ради призрачного шанса помочь ему.

— Арго, я решила, что это имя ему подойдёт лучше всего, — тихо ответила я, опустив взгляд. — И я вовсе не сильная. Трусливая, не выношу боль и кровь. Боюсь смерти… У меня нет не сил, не способностей, ничего. Я бы уже давно умерла, если бы мне вечно не помогали. Сколько раз ты меня спасал? Видишь, я не такая, какой могу казаться внешне.

— Это мне в тебе и нравится, — Аль улыбнулся так светло и искренне, что у меня невольно проступили слёзы. — Ты такая, какая есть, Ария. Легко прыгнуть ночью в море за ребёнком, зная, что тебе ничего не грозит. А то, что я помогаю тебе, это ведь естественно.

Вампир склонился к моей ране, которую я уже не ощущала, и лизнул её. Кровь сразу перестала бежать, а порез удивительно быстро затянулся, оставив после себя лишь тонкую полоску более светлой кожи.

— Всё, этого вполне хватит, — Аль отпустил мою руку и взял мерцающую сферу, размером с куриное яйцо. — Ну что, попробуем?

Я кивнула, так как говорить сейчас не могла. Если пророню хоть слово, точно разрыдаюсь. И так уже носом шморгаю, спасибо Алю, что он якобы не замечает этого.

Вампир прищурился на бутылочку, наверно подсчитывал, сколько крови нужно добавлять на такой объём.

Наконец Аль достал деревянную пробку, на которой были выжжены магические символы, и добавил в бутылочку содержимое сферы. Размешав молоко, чтобы оно приобрело равномерный бледно-розовый цвет, он создал на склянке слегка мерцающий удлинённый колпачок с небольшим отверстием наверху.

— У нас обычно используют специальные колпачки из кожи, надеваемые поверх бутылочки, но сейчас и из искусственной материи подойдёт, — сказал Аль, протягивая мне бутылочку.

— А я не умею кормить… грудных детей, — я сжала склянку с тёплым молоком и неуверенно подошла к койке, где лежал малыш, поглядывающий на нас уже пару минут. — А как мне его взять? А вдруг уроню? А как мне лучше кормить, стоя или сидя?

— Сколько вопросов. Кто из нас двоих женщина? — насмешливо фыркнул вампир, снова став дурачащимся мальчишкой. — Смотри, как нужно, и учись у профессионала!

Аль мгновенно оказался рядом с кроватью и склонился над Арго. Осторожным, но уверенным движением вампир взял малыша на руки. Такое чувство, словно златовласке не единожды уже приходилось возиться с маленькими детьми.

— Давай бутылочку, — требовательно протянул руку вампир, и я тут же отдала её Алю.

Вампир уверенно подсунул колпачок Арго, и малыш тут же жадно забулькал молоком, даже ручками схватился за бутылочку, словно боялся, что еду могут отобрать. Я невольно улыбнулась, любуясь Арго, и не сразу заметила отражение своей улыбки на губах Аля. Кажется, что теперь не я одна буду переживать за будущее малыша.

— Ария, кажется, у нас небольшая проблема намечается, — отвлёк меня вскоре от раздумий вампир.

— А? Что? — встрепенулась я, возвращаясь к реальности и встревоженно подскочила к вампиру. — Арго плохо? Молоко с кровью ему не подошло?!

— Нет, — Аль слегка покачивал малыша на руках, а тот всё не отпускал опустевшую бутылочку. — Кажется, что одной порцией молока нам за раз не обойтись.

Глава 11

Мы плыли уже шестой день. Осталось ещё два дня до прибытия на Южные острова и примерно семь до моей предсказанной смерти. Надеюсь, что моё незавидное будущее никогда не сбудется. Ведь только недавно у меня появились те, кто стал дорог сердцу, и я не хочу прощаться с ними.

Может, раньше моё существование было спокойным и размеренным, но мне больше не хотелось вернуться в те времена. Может у меня сейчас и море проблем с целым букетом разношёрстных недругов, половину из которых я даже не знаю, моя жизнь наполнилась красками, зазвучала новыми мотивами, которые ранее были для меня не знакомы. Каждый день стал неповторимым и дорогим.

— О чём задумалась? — Аль, как обычно, появился рядом со мной абсолютно незаметно.

— Да так, — я слегка улыбнулась, подставляя лицо свежему ветерку, наполненному запахами моря.

— Какой интересный и подробный ответ, — усмехнулся вампир и внезапно притянул меня к себе, приобняв за талию.

— Не слишком ли ты осмелел? — наиграно возмутилась я, но даже не попыталась отстраниться, ведь рядом с Алем мне было на удивление спокойно и уютно.

— Мне показалось, что ты вот-вот упадёшь, а вылавливать тебя из моря мне не охота, — с ленцой ответил вампир, со смешком посмотрев на мою вытянувшуюся от удивления физиономию.

— Неправда! — я пихнула локтем златовласку в бок, но тот лишь хохотнул, покрепче прижав меня к себе.

— Конечно я соврал, — Аль хитро усмехнулся, и не успела я приготовиться к очередной его выходке, как меня поцеловали.

Это даже поцелуем сложно было назвать, просто лёгкое соприкосновение губ, а мне давно стало этого мало. Как бы я не пыталась отрицать свои чувства или лгать самой себе, но ведь от правды не убежать, как не старайся. Нагонит и поддаст сзади так, что пожалеешь о своём побеге дважды.

Мой взгляд всё чаще застывал на вампире, и я стала замечать, что наблюдая за золотоволосым красавцем, забываю как дышать. Каждое, даже самое малейшее, прикосновение Аля я ощущала всем телом как удар тока. А когда он оказывался вот так близко, коленки начинали подгибаться, а моя волчица просыпалась и рвалась выразить вампиру всю свою большую любовь. Хорошо, что я не позволяла ей взять над собой верх!

Заметив мой взгляд на своих губах, Аль слегка приподнял бровь и усмехнулся. Вот же хитрый лис. Ведь уже прекрасно знает, чего я хочу, но делает вид, что якобы не понимает. Ждёт, чтобы я сама попросила его о поцелуе? Долго ему придётся ожидать этого момента, вырывая листки из календаря. Так легко сдавать свои позиции я не собираюсь.

Сладко улыбнувшись вампиру, довольно отметила, как расширились его зрачки, а потом медленно облизнула губы. Ага, не мне одной тут страдать, не имея возможности получить такой желанный и сладкий подарок. Теперь уже Аль не сводил вожделенного взгляда с моих губ.

— Как только не стыдно, — проскрежетал низкий недовольный голос, и мы синхронно обернулась, как по команде.

Немного позади нас стояла пожилая пара гномов. Довольно крепкая старушка придерживала широкополую шляпу, норовящую улететь вслед за ветром вольной птицей, и сверлила нас упрекающим взглядом. Эх, было бы за что нас осуждать. Ведь поцелуй был таким мимолётным, что им и ребёнка не смутишь.

— Совсем распустилась нынешняя молодежь, — продолжала стыдить нас гномка, пока её спутник наслаждался созерцанием облачков на голубом небосводе, неспешно плывущих за бескрайний горизонт. — В моё время таких вольностей себе никто не позволял! Всё было прилично, а сейчас оглядеться без содрогания нельзя! Везде непотребство и срам!

— В её молодость наверно ещё и Перворождённые землю топтали, — шепнул мне на ушко Аль, заставив зафыркать от еле сдерживаемого смеха.

— Может, они вымерли от её занудства, а не из-за Божественно огня? — в свою очередь шепнула я подыгрывая, и мы зафыркали уже вместе, как образцовые ёжики.

— Предлагаю внести эту версию в Великую Летопись Времён, — хихикнул Аль не выдержав, а я закусила губу, чтобы не рассмеяться в голос, что явно оскорбило бы пожилую представительницу подгорного народа.

— Учишь их уму разуму, а они ещё и не слушают! — всплеснула руками гномка и только чудом успела схватить свою шляпу, которая чуть не улетела к облачкам.

— Мы бы с удовольствием послушали вас ещё, но у нас уже проснулся ребёнок, так что мы пойдём, — Аль опередил начало очередной нравоучительной тирады гномки и потянул меня за собой к лестнице.

— Р-ребёнок? — старушка от чего-то чуть не подавилась, а я узнала, что гномы умеют очень пугающе округлять глаза, так сильно, что они едва не выпадают из глазниц.

— Ага, наш милый мальчик, — подмигнул старушке вампир, улыбнувшись от уха до уха. Арго пришлось молоко с моей кровью по вкусу. Скажу даже больше, он уминал по две бутылочки за раз. А ел трижды в день! Когда Аль второй раз пошёл к коку, тот его чуть не растерзал, несмотря на то, что перед ним был вампир. Оказывается, что повар, который рискует остаться без продуктов с полным кораблём голодных пассажиров, это страшная сила.

Но узнав про нашу проблему с кормлением малыша, кок сам заявил, что остальные могут перебиться пирогами на воде. Так что у нас был небольшой молочный запас. Но даже этого нам бы не хватило до берега. Тогда Аль, с разрешения кока, обыскал небольшую кухню и вынес вердикт — придётся лепить молоко из того, что имелось: сметаны, масла, творога и сливок. Не знаю, как он его собирался получать из этих продуктов, но главное, что вампир это мог.

Арго встретил наш приход бодрым агуканьем. За эти пару дней малыш на удивление быстро набрался сил и теперь молчал только когда спал. В остальное время он без устали исследовал койку, которую Аль огородил заклинаниями, не позволяющими Арго свалиться на пол. Оказывается, малыш уже не только прекрасно держал голову, но и ползал на четвереньках, помогая себе держать равновесие хвостом.

Да… От своего крылатого папочки Арго получил не только рожки, глаза и чешуйки на скулах и лбу, а ещё и некоторые особенности в строении тела. Ноги малыша были похожи на задние лапы дракона и покрыты мелкой алой чешуёй. К тому же Арго мог похвастаться гибким хвостом, так же чешуйчатым, с небольшими костяными наростами по всей длине.

— Даже не представляю, как его смогла выносить та женщина, — сказала я, когда впервые увидела Арго полностью без пелёнок.

— Обыкновенно, как все женщины, — ответил мне тогда Аль и заметив мой неверующий взгляд, объяснил: — Видишь ли, полукровки не являются драконами как таковыми. Они ближе к расам своих матерей, нежели к ящерам. Поэтому вынашиваются и рождаются как обычные дети. Да и если они доживут до совершеннолетия, размеров драконов всё равно не достигнут.

Аль подошёл к импровизированной «детской» кроватке и подхватил малыша на руки. Арго радостно агукнул, когда вампир слегка подкинул его и ловко поймав, снова подбросил. А у меня каждый раз от таких полётов сердце в пятки уходило, не обещая вернуться обратно.

— Аль, прекрати, — я обеспокоенно следила, как Арго с воодушевлённым визгом подлетал к потолку каюты и приземлился в руки довольного вампира. — А если он упадёт?

— Думаешь, я могу допустить подобное? — Аль поймал малыша и принялся качать его на руках, позволяя играть со своими золотистыми волосами, что Арго особенно любил делать.

— Нет, но я всё равно переживаю. Тем более, Арго уже пора есть, — я достала из сундука бутылочку с молоком, которую Аль утром принёс с кухни.

Заметив в моих руках свой будущий обед, Арго тут же забыл про волосы вампира и требовательно протянул ручки к молоку, говоря тем самым, что утренняя порция успешно переварена и требуется новая заправка!

— Неужели все дети такие смышлёные обжоры? — с интересом спросила я у Аля, когда он возвращал малыша на кровать.

— Обжоры, это да, хотя Арго всех переплюнет в этом деле. Да, парень? — вампир слегка щёлкнул малыша по курносому носу и обернувшись ко мне, сказал уже на удивление серьёзным тоном: — Арго сообразительнее своего возраста и развивается достаточно быстро. Поверь, я в этом уверен.

— Но ведь ты говорил, что полудраконы наоборот медленно взрослеют, — я закатала рукав рубашки и протянула руку вампиру.

— Так пишут. Я никогда не встречал взрослого полукровку.

Аль слегка сжал мою ладонь, но как всегда медлил, словно не хотел причинять мне боль. Поймав его тяжёлый взгляд, я улыбнулась уголками губ и кивнула, давая негласное разрешение. Вздохнув, вампир чуть сильнее сжал мою руку и быстро нанёс порез.

Пока кровь собиралась в сферу, я любовалась своей спящей красавицей, не замечавшей сейчас моего взгляда. Аль внимательно следил, чтобы не взять у меня больше, чем того требовалось. Когда алая жидкость полностью наполнила сферу, вампир тут же лизнул порез, закрывая рану.

На коже ещё были заметны предыдущие порезы, которые не успели полностью зажить, и Аль вздохнул, крайне нежно погладив кончиком указательного пальца шрамы. Перехватив его руку, я покачала головой и одёрнула рукав, скрывая запястье под тканью. Мне плевать, даже если эти следы останутся на мне до конца жизни. Ведь это ничто по сравнению с шансом на жизнь для Арго.

— Я так решила сама, — как можно увереннее сказала я, глядя прямо в алые глаза вампира, которые были непривычно печальны. — Я уверена, что ты бы поступил на моём месте так же.

— Но это я тебя раню каждый раз, — Аль неожиданно обнял меня, уткнувшись мне в макушку лицом, и горько зашептал: — Прости меня, я бы хотел по другому, но возможно только так. У меня нет с собой артефакта для сбора крови, а без его использования нельзя унимать боль, иначе яд не подействует.

— Я всё понимаю и не сержусь на тебя, — я прижалась к груди вампира щекой и украдкой вдохнула полюбившийся запах вампира, который давно стал для меня чем-то сродни валерьянки для кошек. — Но если ты сейчас не покормишь Арго, могу разозлиться.

— Тогда тем более нельзя оставлять наше чадо голодным, — Аль как всегда быстро вернулся к обычному состоянию и подмигнув смутившейся мне, быстро смешал молоко с кровью и обратился к малышу: — Ну что, малой, кто у нас сейчас будет есть?

* * *

Ночью мне не спалось.

Во-первых, Арго только недавно перестал плакать и уснул. У малыша были колики, и если с ними мы справились быстро, то успокоить разошедшегося ребёнка не удавалось почти до полуночи. Что мы только не делали: и пели, сольно и дуэтом, и качали его на руках по очереди, и пытались приласкать словами и магией, разве что не плясали и колесом по каюте не ходили.

Во-вторых, моя волчица не желала мириться с моим желанием не развивать отношения с вампиром в романтическую сторону. И как бы я не пыталась с ней спорить или приструнить хвостатую негодницу, она каждый раз старалась взять контроль над моим телом, стоило только прикрыть глаза.

Снова перевернувшись на другой бок, я потёрла слипающиеся глаза и не выдержав, посмотрела на мирно спящего вампира. Аль преспокойно посапывал, только грудь слегка приподнималась и опускалась в такт ровному дыханию. Золотистые волосы рассыпались по подушке, а свободная рубашка собралась на талии, слегка оголив торс с кубиками пресса.

— Ария, вот что ты делаешь? — прошептала я самой себе, но даже собственный голос не заставил меня отказаться от весьма пикантной мысли, осмелившейся посетить мою слегка гудящую голову.

Встав на четвереньки, я осторожно развернулась. Убедившись, что своими действиями не разбудила вампира, подползла к нему ближе и неуверенно замерла. Нет, раз уж решила, лучше сделать. А то такими темпами вообще не усну до утра, разрываясь между желаниями и страхами.

Протянув руку, я кончиками пальцев подцепила край рубашки вампира и медленно потянула податливую ткань вверх. Нет, ну это же просто издевательство высшей степени! Ну нельзя мне смотреть на это великолепие, от которого кровь приливает к пылающим щекам, а сердце стучит в ушах подобно колоколу.

Уже не контролирую себя, я прикоснулась к карамельной коже Аля и погладила подушечками пальцев кубики пресса, обвела аккуратную ложбинку пупка и опустилась по дорожке из золотистых волосков к поясу штанов. Внутри меня бушевала огненная буря, которая плавила моё тело и превращала кровь в венах в потоки раскалённой лавы.

Мою руку резко перехватили прохладные пальцы, и я от неожиданности испуганно прижала волчьи ушки, которые неведомо когда успели появиться. Подняв взгляд, я наткнулась на потемневшие глаза Аля, пристально смотрящие мне в лицо. Моё сердце пару раз ударило и словно оборвалось. Я не знала, что мне делать и как себя вести, ведь сама не ожидала от себя подобного.

— Не стоит, — Аль отпустил мою руку и неожиданно спокойно погладил меня по голове, словно кошку. — Я повторяю: не стоит тебе действовать без ведома Арии. Думаю, она не обрадуется, узнав про твои ночные выходки.

Внутри меня смущённо завозилась волчица, но раскаяниями или извинениями там даже не пахло. Это что получается? Моя вторая половинка и Аль общались без моего ведома, а я про это даже не подозревала! И ведь оба хороши, хранили это в тайне от меня.

Пока я мысленно возмущалась и начинала обдумывать план страшной мести, меня продолжали поглаживать, видимо Аль ещё не понял, что на этот раз я это именно я.

— Скоро мы доплывём до берега, и если Арии удастся уговорить полубогов разорвать Вязку, нас с ней больше ничего не будет связывать, — Аль мягко прикоснулся к моим ушкам и ласково погладил шёрстку. — Но знаешь, я не смогу отпустить её.

Аль опустил руку, но продолжил смотреть на меня так нежно, что я решила воспользоваться возможностью исполнить ещё одно желание, и молча устроилась у него под боком. Вампир лишь приобнял меня за плечо, и я, осмелев, положила свою голову ему на грудь.

— Даже если Ария не захочет связывать со мной свою жизнь, я уже не представляю свой мир без неё, — Аль слегка поглаживал пальцами мою руку, но делал это явно машинально, не задумываясь. — Раньше я никогда так долго не общался с понравившейся девушкой без постели. Да они и сами были не прочь запрыгнуть со мной в кровать всего через пару минут после знакомства. И мне казалось это чем-то обыденным, словно так и должно быть.

Я не сдержалась и фыркнула. Какие интересные мысли, оказывается, бродят по закоулкам этой золотоволосой головы. А ведь я догадывалась, что Аль не мог не спать с другими девушками, всё же красавчик вампир, а не монах с обетом не заводить семьи и детей. Но от этих мыслей сердце словно ножом резали, а душу безжалостно разрывало на тысячу кусочков.

— Поэтому, сначала для меня было даже интересно, сколько Ария продержится рядом со мной, — продолжил Аль, не заметив моего стремительно уползшего под пол настроения. — Сначала она игнорировала меня как мужчину, но потом я всё же рассмотрел в ней такой же интерес и наконец, желание. Но Ария продолжала делать вид, что между нами ничего нет.

О боги, а я ведь надеялась, что умело скрывала свои истинные чувства от вампира. Хотя, в сравнении с его стажем в любовных делах я как желторотый птенец, который только начал узнавать, что такое ветер, и даже не ведающий о том, что способен приручить его и взлететь к солнцу.

— Знаешь, я ведь раньше не особо верил в то, что любовь существует. Да, есть физическое влечение, инстинкт продолжения своего рода. Но я не испытывал того чувства, от которого сердце пускается в пляс, а душа готова петь. Не понимал, какого это дорожить и желать быть всегда рядом с нею. Заботиться, думать только о той единственной, наслаждаться простым общением с нею, без постели и плотских утех.

Я слышала вампира, и не верила своим ушам. Неужели, он действительно так думает, и главное, чувствует себя? Это всё не игра, которой он решил развлечь себя в путешествии? Я для него не забавная зверушка, а действительно та единственная девушка?

Счастье расцвело в груди пышным бутоном, а губы сами собой растянулись в улыбке. О боги, я ведь влюбилась по уши. И в кого?! В спящую красноглазую красавицу, которая старше меня в фиг его знает сколько раз, и до этого пыталась меня прикончить. Но ведь это пустяки, да? Он ведь тоже любит меня. Действительно любит!

Я уже готова была открыть свои чувства Алю, когда он неожиданно замер, а потом резко сел и сжав меня за плечи сильно, но вовсе не больно, пугающе спокойно сказал:

— Немедленно буди Арию, на корабль напали… Аль:

— Немедленно буди Арию, на корабль напали, — сказал я волчице, одновременно прислушиваясь к магическому фону.

К нам приближалось ещё одно судно, причём я явственно ощущал сильные заклинания, которые окутывали его. Видимо, защитные и скрывающие, но меня им обмануть не удалось. Волчьи ушки Арии исчезли, но девушка не стала задавать лишних вопросов, скорее всего мои последние слова ей передала волчица.

— Они ещё не подошли в плотную, но стычки с ними уже не избежать, — спокойно сказал я Арии, продолжая держать её за худенькие плечи. — Я защищу эту каюту всем, чем только смогу. Поэтому не выходите отсюда. Что бы не случилось, здесь вы будете в безопасности. Даже если со мной что-то произойдёт, заклинания не развеются ещё сутки.

— Пообещай, что обязательно вернёшься, — Ария неожиданно обняла меня, прижавшись горячим лбом к моей груди. — Ты должен вернуться, мы же без тебя…

— Всё будет хорошо, — я усмехнулся и погладил девушку по лопаткам, но она упрямо мотнула головой, видимо ожидая от меня именно обещания. — Хорошо, я клянусь, что обязательно вернусь к тебе и Арго. И тогда ты исполнишь одно моё желание.

Я думал, что последняя фраза смутит девушку, заставив её отвлечься от переживаний, но она лишь кивнула, с отчаянием заглядывая мне в лицо. Возможно, мне бы стоило посмеяться над её глупыми тревогами, всё же я не только вампир, но ещё и сильный маг, но искреннее волнение Арии о моей жизни было безумно приятно и дорого для меня.

— Это на удачу, — Ария быстро приблизилась ко мне и легко, едва весомо коснулась моих губ нежным поцелуем. — Мы будем тебя ждать.

Я кивнул и мягко спрыгнул на пол, чтобы не издать ни единого звука. Потратив несколько долгих минут на создание сложнейших защитных заклинаний, я покинул каюту. Ускорившись, миновал коридор и через пару секунд уже поднялся на палубу. К моему приятному удивлению, капитан Грагс уже был здесь, как и его первый помощник с большей частью команды.

— Быстро вы скооперировались, — я кинул оценивающий взгляд на здоровенного мужика, хмуро глядящего в подзорную трубу, испещрённую магическими символами. — Интересно, как давно вы их заметили и почему никого не предупредили?

— Предупредил о чём? — моряк резко сложил трубу и грубо сунул её в руки своего помощника. — Этих сошек по всему морю плавает тьма, замотаешься о каждом докладываться. Да и это не твоё дело, вампир. Мы обо всём позаботимся, так что проваливай вниз.

— И всё же как вы о них узнали? — не унимался я, одолеваемый любопытством. — На том корабле неплохие заклинания понаверчены. Даже можно похвалить их мага, хотя всё же не стоит. Не с теми связался.

— Так это, — помощник капитана сжался под моим требовательным взглядом и протараторил скороговоркой: — Амулет ведьмы нам и сказал, что рядом заклинания чужие. А это значит, пираты близко. От куда ещё взяться чарам другим-то, явно ихние.

— Нужно говорить «их», — машинально поправил я мужика, и тот побледнев, испуганно закивал, словно я вынес ему смертный приговор, от которого уже никак не отвертеться. — Ладненько. Сейчас я не в том настроении, чтобы наблюдать милую кровавую бойню. Так что займусь всем сам. Можете потом оплатить мои услуги по обычной рыночной цене.

Не дожидаясь ответа, я взлетел и скрыв себя заклинанием невидимости, помчался к пиратскому кораблю. Ночь выдалась безлунная, тяжёлые мрачные тучи заволокли всё небо. Холодный яростный ветер с рёвом всё норовил забраться под мою одежду, чтобы выгнать из-под неё всё тепло.

Но сейчас мне было не до этих мелочей. Я чувствовал, что вражеский корабль находится уже подо мной, но не видел его. Только чёрную гладь моря, и поднимающиеся всё выше и выше волны со стальными гребнями.

— Либо за время моего сна все стали очень сильными магами, либо научились делать очень хорошие амулеты с артефактами, — сказал я сам себе, создавая попутно заклинание «Развеивание».

Однако я просто зря потратил Силы. Барьер, окружающий пиратский корабль, просто проглотил моё заклинание без следа. Это уже было интересно. Ладненько. Какой бы сильной не была защита, но растянувшись на такое огромное расстояние, она обязательно даст где-то брешь или хотя бы ослабнет местами.

Небольшое заклинание сорвалось с пальцев, и через несколько секунд я уже спрыгнул на палубу. Даже без использования Силы я спокойно скрыл своё присутствие от пиратов. Собравшиеся здесь мужики все были как на подбор: с перекошенными страшными рожами, в засаленных грязных тряпках, от которых был ещё тот запашок, и с нелепыми короткими мечами в здоровенных руках, в лезвия которых были вплавлены полудрагоценные камни.

— Там точно будет чем поживиться, — сплюнув, пробасил ближайший ко мне лысый пират, щурящийся на виднеющийся в дали корабль капитана Грагса. — Да и судно можно будет продать, скупщики давно с нас требуют новых кораблей.

— Это уже капитан будет решать, Шар, а не ты, — здоровый мужик с изуродованным многочисленными шрамами лицом и одним глазом подошёл к лысому. — Наше дело забрать груз и пассажиров. Продадим их работорговцам, может на этот раз они расщедрятся на большее, чем тогда.

— Только сперва их капитан осмотрит. Слышал, что ему там кто-то нужен. Кажись, девка там есть какая, ему за неё денег мешок обещали. А ещё драконьей отродье, если оно не сдохло ещё. И вампир…

— О последнем можете не волноваться, он уже здесь, — я специально появился ровненько между двумя пиратами, которые с одинаковым удивлением вылупились на меня, уронив нижние челюсти чуть ли не до палубы. — Что же вы замолчали, джентльмены, я хочу ещё о многом узнать.

Но пираты явно не были расположены к душевным беседам с моей скромной персоной. Они одновременно замахнулись мечами, метя мне в грудь. Но я с лёгкостью увернулся от таких нелепых ударов, и лезвия вошли в тела пиратов, на успевших вовремя остановить своё оружие. В общем, без моей помощи врагов стало на два меньше.

— Эй, а ты кто такой, белобрысый? — остальные пираты обернулась на грохот упавших тел и наконец заметили меня. — Да ты убил Шара и Циклопа! Мочи его, братва!

— Эй, я их даже пальцем не тронул, — нарочно обиделся я, отбив несколько арбалетных стрел, пущенных мне в спину. — Но вам так не повезёт. Для допроса мне хватит и одного капитана.

Я попробовал разобраться по-быстрому, но к сожалению, заклинание на пиратах так же не сработало. О боги, неужели всё так изменилось? Раньше у разбойников нормальное оружие редко можно было увидеть, что говорить об антимагических артефактах! А сейчас на каждом доходяге по дорогой побрякушке повешено.

— Совсем обнаглели, — я отрастил когти и легким движением руки перерезал глотки ближайших пиратов, наивно пытавшихся обойти меня со спины. — Стоит потом разобраться, от куда у вас подобные игрушки.

Нужно отдать должное этому сброду, ведь даже после того, как я в мгновение прирезал треть их людей, они не отступили. Не знаю, на что людишки рассчитывали, но никого из них жалеть я не был намерен. Мало вероятно, что пираты удостаивали подобной чести своих жертв.

Это было даже не интересно. Не охота, а обычная бойня. Для меня пираты двигались слишком медленно, и мне не составляло труда уворачиваться от их неумелых ударов и перерезать им глотки, как свиньям. Даже используя простые атакующие заклинания с помощью своих мечей, оказавшихся артефактами, они не смогли задержать меня.

— Как-то слишком просто, — подозрительно осмотревшись, я не увидел больше ни единой живой души на палубе, только валяющиеся в лужах крови трупы. Миленько так, живописно. Ничто так не радует глаз, как поверженный враг у твоих ног.

Но всё же победа казалась слишком лёгкой. Как эти неумёхи, пусть и с артефактами, хотели захватить корабль? Что-то мне подсказывает, капитан Грагс не из тех людей, которые только болтать горазды, а на деле ничего не могут показать. Если он тогда со мной хотел разобраться, значит был уверен в победе.

Да и если пираты знали, что на корабле есть вампир, как они собирались со мной разобраться? Всем известно, что мы самые быстрые и хладнокровные убийцы. И нападать ночью, именно в наше время охоты, верх глупости или какой-то весьма хитрый план.

— Как здесь грязно, — я брезгливо сморщился, оглядев очередную каюту, больше смахивающую на лежбище бродяг. — Прибирались бы хоть иногда. Хотя, им теперь точно на это плевать…

На корабле больше никого не было. Я оглядел его весь, сунув нос в каждую щель и заглянув за каждую дверь. Даже капитана не удалось отыскать, хотя он должен был оставаться у себя в каюте, довольно чистой по сравнению со всеми другими. Я с интересом осмотрел в ней всё: неплохую коллекцию алкоголя, оружие на стенах, какие-то документы, разбросанные по массивному столу.

Но больше всего меня заинтересовала неприметная на вид шкатулка, в которых обычно хранили особенно важные письма. Хм, если про нас кто-то рассказал пиратам, возможно, я смогу найти какие-то подсказки о враге здесь?

Осторожно приоткрыв крышку, я чихнул от поднявшейся пыли. Неужели он так редко заглядывал в шкатулка, или это что-то другое? В носу засвербело, и я снова оглушительно чихнул. А потом сознание резко отключилось, словно весь мир в мгновение ока погрузился в непроглядную тьму. Когда я открыл глаза, передо мной была стенка. Деревянная, с ровно подогнанными друг к другу досками и аккуратным шляпками гвоздей. Поморщившись, я перевернулся на другой бок и с облегчением понял, что до сих пор нахожусь в каюте капитана, и хозяин ещё не прибыл. Голова разрывалась от неимоверной боли, не позволяя собраться с мыслями.

Потрогав затылок, я почувствовал, что волосы влажные и липкие. С трудом сев, обернулся и увидел на полу большущую лужу крови, уже немного подсохшую по краям. Неплохо я так приложился. Щёлкнув пальцами, очистил доски, чтобы не оставлять врагам ни капли, с помощью которой можно было бы легко мне навредить.

— Кажется, я провалялся здесь пару часов, — я с трудом поднялся, придерживаясь за стену, так как меня неумолимо тянуло прилечь на пол. — Что за дрянь я вдохнул тогда?

Еле переставляя ноги, которые словно налились свинцом, я доковылял до стола и прищурившись, осмотрел его поверхность. На белых бумагах лежала едва заметная алая пыль.

О боги, какой же я дурак. На наличие заклятий и ловушек каюту проверил, а порошок из крови мертвеца не смог вовремя заметить. Расслабился после лёгкой победы.

— Хитро, и ведь догадался, что я обязательно туда загляну, — вяло усмехнулся я, осторожно посмотрев в шкатулку, которая на деле оказалась пуста. — Но это значит, что меня хотели задержать. А тогда…

Я вылетел из каюты, забыв про головную боль, начавшую подступать тошноту и слабость во всём теле. Кто бы это ни был, он знал, что я постараюсь самостоятельно со всем разобраться и приду на пиратский корабль до того, как он подойдёт к судну, на котором мы плыли.

Это была продуманная ловушка, которая задержала меня. За эти два часа могло произойти всё, что угодно. Я не хотел об этом думать, но в голове сами собой рисовались ужасные картины, одна страшнее и кровавее другой. И я уже готов был прибить себя за излишнюю самонадеянность, которая могла навредить тем, кто стал действительно дорог мне.

Да, Вязка молчала. Я не чувствовал, чтобы Арии сейчас было больно, но я не знаю, что происходило с ней до этого. Вдруг, её пытали, пока я валялся в отключке, а сейчас она потеряла сознание? А что с Арго? Не дай боги, они причинили ему вред. Тогда я их всех уничтожу. Но сперва вдоволь помучаю, срывая с них кожу сантиметр за сантиметром. Они ещё не раз проклянут себя за то, что сделали.

Ария:

Нападение пиратов стало для меня неприятным испытанием, хотя в последнее время мне вообще жутко не везёт. Аль обещал вернуться, но у него явно что-то пошло не так. Хоть Вязка и ослабла, но до конца всё же не исчезла. Поэтому, когда у меня резко заболел затылок, а потом всё тело окутало непреодолимой усталостью, я пришла в неподдельный ужас.

— Нет, Аль, пожалуйста, ты же не можешь умереть, не можешь, — шептала я, без сил сползая по стенке каюты. — Ты поклялся, что с тобой ничего не произойдёт. Ты обещал…

Внутри всё опустело, словно меня выпотрошили, оставив только ужас и страх, перемешавшиеся в тугой клубок, заполнивший собой всё моё сознание и пустивший нити по всему телу, не позволяя шевельнуть даже пальцем, только бессильно хватать воздух ртом, стараясь не задохнуться.

За дверью кто-то носился, редко слышались встревоженные женские голоса, всё больше доносился уверенный мужской бас. Кто-то забарабанил в мою дверь, но я не сразу это осознала, поглощённая переживаниями за Аля. Вязка молчала, не передавая мне никаких ощущений. Ни боли, ни усталости, ничего… словно на другом конце больше никого не было.

— Ария, открывай! — пробасил незнакомый голос за дверью, которая перестала сотрясаться от тяжёлых ударов. — Всем нужно собраться на складе, он защищён лучше всего.

Услышав своё имя, я немного пришла в себя и поднявшись, приоткрыла дверь каюты. На пороге стоял тот самый гном, чья спутница вечно стыдила меня и Аля. В руке он уверенно сжимал достаточно длинный для своего малого роста меч, а на поясе виднелась пара кинжалов в дорогих ножнах.

— Аль защитил эту каюту заклинаниями, — выдавила я из себя, стараясь придать голосу твёрдости, которой не ощущала в себе и на грамм.

— Этим заклинаниями не выстоять против Разрушающих артефактов, — недовольно мотнул седой головой гном и сжав мою руку до боли, заставил наклониться к нему, и глядя прямо мне в глаза, сказал: — Если не хочешь умереть с ребёнком на руках, живо за мной к остальным. Вместе уже отобьёмся, а тут тебе никто не поможет в случае чего.

С одной стороны может и стоило остаться в каюте, как просил меня Аль. Но шестое чувство чуть ли не вопило мне о том, что оставаться здесь не следует. Коротко кивнув, я бросилась к спящему Арго. На быструю руку укутала малыша в плащ, лежавший на сундуке, и поспешила вслед за пожилым гномом.

На складе, где стояли деревянные ящики, уже собрались все пассажиры и команда корабля. Некоторые моряки стояли у входа, другие рассредоточились по коридору. У каждого были добротные мечи и кинжалы, у некоторых ещё и небольшие арбалеты.

Никто из моряков не волновался, некоторые даже обменивались шуточками или спокойно говорили о чём-то совершенно постороннем. Видимо, нападение пиратов для них было чем-то обыденным, из-за чего даже не стоит себе трепать нервы.

— Госпожа ведьма, — капитан Грагс заметил меня и сам подошёл ближе. — Не волнуйтесь, всё будет хорошо. Нам не впервой отправлять пиратов на корм акулам.

— Рада это слышать, — уже немного спокойнее сказала я. — Вы не знаете, где сейчас Аль?

— Вампир твой? — мужчина замолчал, почёсывая шрам, и наконец ответил: — Так он на пиратский корабль сиганул. А после и не объявлялся. Да не бледнейте так, Госпожа ведьма, всё с ним будет хорошо. Они живучие твари, ещё вернётся.

— Хотелось бы, чтобы это было именно так… — прошептала я, прижав к груди дремлющего Арго.

— Присядьте, Госпожа ведьма, вы же с ребёнком, — Грагс даже не спросил, чей это малыш, просто отвёл меня к свободному месту, где на полу лежали тюки, на которые можно было сесть. — Мы обо всём позаботимся.

— Если будут раненые, я помогу, пусть идут ко мне, — быстро сказала я мужчине, пока он не ушёл.

— Спасибо, Госпожа ведьма. Тогда может попросите кого с ребёнком посидеть, пока вы будете нам помогать? — Грагс огляделся, и заметив гномку, громко обратился к ней: — Бабушка, не могли бы вы с малышом посидеть?

— Кто тебе тут бабушка?! — возмутилась старушка и угрожающе потрясла длинным узким мечом в сторону капитана. — Чтобы не мешался у меня под ногами, мальчик. А то и ведьма не спасёт потом.

— Я помогу, — пока капитан подбирал отвисшую челюсть, ко мне подошла молодая девушка, даже девочка, плывущая с отцом и братом. — Я умею обращаться с детьми.

— Вот и договорились, — довольно сказал Грагс, и озадаченно глянув на воинственную гномку, вернулся к команде.

Пираты не заставили нас долго скучать. Не прошло и десяти минут, как послышались грозные крики и грохот десятков ног, сбегающих по лестнице. Несколько ударов сердца, и вот послышался первый лязг столкнувшихся клинков. Мы все притихли, слушая шум разгорающегося боя, и молились всевидящим богам, чтобы они помогли нам и защитили.

Первый раненый пришёл ко мне сам. Мужчина был спокоен как удав, в то время как его рукав был весь пропитан кровью. Сев на тюк, он повернулся ко мне повреждённой конечностью и принялся спокойно говорить с каким-то мужчиной из пассажиров. А я тут же сосредоточилась на работе, выкинув из головы всё лишнее.

Мне повезло, что у девушки, которая сейчас нянчилась с Арго, с собой оказалась сумка с вещами, где нашлась пара сорочек из ткани, прекрасно подходящей на перевязку. Мне даже не пришлось ничего говорить, девочка сама отдала их мне и даже помогла разрезать на ровные полоски. Поэтому мне не нужно было переживать из-за отсутствия бинтов.

С помощью несложных заклинаний, я ослабляла боль, обрабатывала раны, останавливала кровь и с большего заживив повреждённые сосуды, вены и ткани, туго перебинтовывала. Моряки бодро вставали, благодарили меня, и снова отправлялись бой. Вскоре я потеряла счёт раненым, стараясь делать всё как можно быстрее и качественнее.

Когда лязг и грохот прекратились, я не сразу поверила, что всё закончено. Поднявшись к колен, мельком заметила, что вся вывозилась в крови. Руки давно покрывала багряная корка, а если учесть тот факт, что я часто вытирала лицо от пота и заправляла за уши выбившиеся волосы, в зеркало мне лучше не смотреться.

— Неужели всё? — озвучила мои сомнения девушка, покачивая на руках спокойно спящего Арго.

— Я схожу, посмотрю, — ответила я и осторожно подошла дверям склада.

Приложив ухо к толстым створкам, ничего не услышала. Пришлось призвать волчью сущность, чтобы расслышать хоть что-нибудь. Дёрнув прорезавшимися ушками, я затаила дыхание. Кажется, или там действительно кто-то есть? Причём дышит тяжело, с хрипом, словно серьёзно ранен. Накрыв себя защитным заклинанием, приказала всем остальным оставаться на месте и вышла.

Весь коридор был залит кровью, а воздух пропитан запахом смерти. Стены местами пробиты и даже подпалены, словно по ним огненными шарами стреляли. На полу лежали изрубленные трупы, но я старалась не смотреть на них.

— Вот ты и попалась, шавка, — кто-то больно схватил меня за волосы и дёрнул назад, а к горлу приставили лезвие окровавленного меча. — Идём со мной, детка, и я не буду тебе делать больно.

— О, детка никуда с тобой не пойдёт, — проскрежетал знакомый старческий голос.

— Бабка, жить надоело? Вали от сюда, пока не пришиб, — схвативший меня мужик резко повернулся, заставив меня последовать за собой.

— Старость нужно уважать, — гномка важно кивнула самой себе, ловко подкидывая правой рукой небольшой кинжальчик.

— Ты что, глухая?!

— Нет, дорогой, я прекрасно тебя слышу, — гномка щёлкнула сухенькими пальчиками и побледнела, словно превратившись в призрака, а потом и вовсе исчезла.

На месте старушки стоял высокий вампир с шикарными чёрными волосами и предовольной ухмылочкой на бледных губах. Подкинув в очередной раз кинжал, Лео обнажил клыки в хищной улыбке и приторным голоском сказал:

— Надеюсь, в следующей жизни ты усвоишь этот урок получше.

Мимолётное движение руки, кинжал слетел с тонких пальцев вампира, и мужик, державшийся меня, рухнул на пол. Невольно притронувшись к шее, которую всё же слегка мне порезали, я облегчённо вздохнула. Всё таки оставшихся у меня Сил не хватило на достойную защиту.

— Привет Ария, — Лео беззаботно достал кинжал из глаза пирата, и обернувшись ко мне, задорно подмигнул. — Надеюсь, ты скучала по мне.

Глава 12

Я стояла и смотрела на Лео, не зная, что делать. Первым порывом было броситься к вампиру и благодарно сжать его в объятиях, а с другой стороны хотелось наброситься на самодовольного вампира с кулаками. Он ведь бросил меня в таверне! А меня чуть не изнасиловали! Если бы не Аль…

— Ария, вот не нравится мне твой взгляд, — вампир осмотрительно сделал пару шажков назад. — Я всё объясню, обещаю, но немного позже.

— Конечно расскажешь, — я старалась держать себя в руках, не устраивать же истерику вампиру, который только что спас меня. — Обязательно!

— Вот, другой разговор! Приятно общаться с понимающей девушкой, — вампир попытался дружески похлопать меня по плечу, но наткнувшись на мрачный взгляд, тут же убрал руки за спину.

— Учти, я ещё не простила тебя за то, что бросил меня в таверне одну, — напомнила я слишком расслабившемуся Лео.

— Не ты одна, — вампир поморщился и почему-то потёр мягкое место пониже поясницы, словно кто-то хорошенько его подопнул. — Предлагаю переместиться куда-нибудь в другое место, где почище.

— А это точно безопасно? — я невольно бросила взгляд на пирата, который не так давно удерживал меня, приставив меч к горлу.

— А разве здесь было опасно, — вампир приподнял чёрную бровь, удивлённо посмотрев на меня. — А, ты об этих людишках, что ли? Последних добили пару минут назад. Так что потопали.

— Слушай, а почему ты был гномкой? — спросила я Лео, пока мы шли в столовую, куда почему-то решил отвести меня вампир. — И кто тогда второй гном?

— Уж точно не по собственному желанию. Это в наказание. Ну и заодно прикрытие, — усмехнулся Лео и подмигнул мне, но я никак не отреагировала, всё же слишком расплывчатый ответ. — Ария, а зачем тебе этот недодракон?

Я невольно сильнее прижала к груди Арго, который уже проснулся и с любопытством посматривал на Лео. Вампир с таким же интересом рассматривал малыша, и это выглядело даже забавно со стороны. Но мне было не до веселья, всё же теперь я не могла до конца довериться брюнету, который был себе на уме.

— Его имя Арго, — внешне спокойно ответила я, и малыш неожиданно твёрдо агукнул, словно подтверждая это.

— Смышлёный, — Лео с интересом склонился над малышом, и Арго неожиданно схватил вампира за волосы, как любил делать с Алем. — О, я ему понравился! Давай, понесу его? Не боись, не уроню.

Ненадолго замявшись, я всё же позволила вампиру взять Арго на руки. Лео тут же забыл о моём присутствии, полностью увлекшись малышом. Какое-то время я ещё волновалась, ожидая со стороны непредсказуемого брюнета глупых или опасных выходок. Но Арго довольно агукал и щебетал, когда Лео щекотал его за бока или легонько хватал за курносый нос.

Убедившись, что Арго ничего не угрожает, я попыталась ещё раз прислушаться к Вязке, чтобы узнать хоть что-нибудь про Аля. Вроде бы отклик был, но слишком неопределенный, чтобы успокоить меня. Что с ним сейчас? Где он? Могу ли я хоть чем-то помочь ему? От этих вопросов на душе снова заскреблись кошки, большие и с очень длинными когтями. И мне никак не удавалось успокоить ни их, ни себя.

Когда мы зашли в столовую, я была мрачнее тучи. От настроения остались лишь жалкие ошмётки, и у меня чудом ещё не случился срыв. Нервных клеток за последние пару часов у меня погибло столько, что хватит ими выслать оставшийся путь до Южных островов.

— Госпожа ведьма, как вы себя чувствуете? — капитан Грагс поспешил ко мне, но заметив Лео, чуть не споткнулся на ровном месте. — Ещё один кровосос?! От куда?! На моём корабле нет места этим выродкам!

— Между прочим, этот выродок спас вашу потрёпанную шкурку пару раз, — Лео обманчиво дружелюбно улыбнулся разгневанному мужчине, но в глазах читалась не скрываемая угроза. — Если бы не я, щеголять тебе сейчас с кишками наружу, мальчик.

Пока Грагс возмущённо открывал и закрывал рот, не находясь с ответом, Лео уже исчез и появился за дальним столом. Рядом с ним сидел старый гном, под маской которого явно тоже кто-то скрывался. Недовольно глянув в сторону вампира, который с удивительным удовольствием нянчился с Арго, капитан скривился и повернулся ко мне, явно ожидая объяснений.

— Поверьте, я не знала, что он тоже на корабле, — почему-то извиняющимся тоном сказала я, словно сама тайно протащила вампира на борт под своим плащом.

— Но вы ведь знаете его, Госпожа ведьма? — капитан строго смотрел на меня, хмуря густые брови. — Он же не доставит нам проблем за оставшиеся сутки?

— Надеюсь, что не успеет, — попыталась я пошутить, но высказала в итоге свои опасения.

— Эх, что за рейс? Ведьма, вампиры, полудракон, пираты, — мужчина почесал шрам и понуро мотнул головой. — Нужно сразу по прибытию посетить Храм Богов Морей и Вод, преподнести дары… И побольше…

Продолжив что-то недовольно бормотать себе под нос, капитан ушёл к команде, а я направилась за стол Лео и подозрительного гнома, на счёт личности которого уже имелись кое какие мыслишки. Устало плюхнувшись на скамью, сложила руки на груди и выжидающе посмотрела на соседа вампира.

— И долго ещё будешь притворяться, словно тебя здесь нет? — наконец подала я голос, так как «гном» старательно делал вид, словно он мираж.

— Да скидывай ты уже эту личину, Широ, Ария не сердится на нас, — весело сказал Лео, забавляясь с Арго, создавая иллюзии ярких бабочек, которые распадались искрами от прикосновений играющего малыша.

— Правильно, я сержусь только на одного конкретного темноволосого вампира, — одарив резко притихшего Лео тяжёлым взглядом, я повернулась к магу и уже более примирительно сказала: — Привет, Широ. Давно не виделись. Не хочешь рассказать, что происходит?

Гном медленно исчез, и передо мной предстал виноватый кудрявый маг в фиолетовой хламиде. Мужчина заёрзал под моим тяжёлым взглядом, всё же эта парочка много чего натворила без моего ведома и согласия, и явно не планировала в ближайшее время раскрывать своё присутствие. Похлопав на меня зелёными глазищами, Шировия шумно вздохнул, словно не зная с чего начать.

— Хорошо, я задам конкретные вопросы, — раздражённо сказала я, словно с невинной девушкой о том самом разговариваю, а не с древним магом о его делишках с вампиром. — Вы же хотели, чтобы я с Лео плыла на острова, а Аль остался с тобой в замке. Ты ведь должен был задержать его, в случае чего.

— Должен был… в случае чего, — Широ посмотрел на Лео, словно ища поддержки, но вампир старательно избегал его взгляда, играя с Арго. — В общем, я не смог. Всё случилось слишком быстро… Аль умчался прежде, чем я успел что-либо предпринять. Но ведь это только к лучшему! Если бы не он…

Лео тут же стремительно переместился на самый край скамейки, из-за чего подзатыльник Широ не достиг его. Пока маг испепелял взглядом покрывшегося мелким потом вампира, до меня быстро дошло, кто именно наказал безответственного клыкастого брюнета, как физически, так и обличием гномки. Ладно, маг реабилитировался в моих глазах.

— Лео, а теперь не хочешь мне рассказать, куда ты делся из той таверны? — стараясь говорить как можно строже, хотя настроение потихоньку стало ползти вверх, спросила я у затравленно оглядывающегося вампира, явно помышляющего о побеге.

— Так я к тем стражникам на воротах заглянул, с дружеским визитом, — Лео не скрываясь обрадовался, что разговор продолжился и маг наконец отвёл от него убийственный взгляд. — А они с кем-то про нас лясы точили. Ну, я совершенно случайно подслушал их и узнал, что за тобой охотятся не только оборотни. Мне стало интересно и я немного побеседовал с одним из наёмников…

Лео так кровожадно улыбнулся, что по моей спине в панике пробежали мурашки. Как бы вампир не дурачился или разыгрывал показное дружелюбие, он всегда оставался внутри хищником, опасным и непредсказуемым. Хотелось бы, чтобы Лео оставался на моей стороне, ведь его враги вряд ли живут долго.

— Когда я узнал, что они собираются сделать, решил им немного подыграть, — Лео бросил быстрый взгляд на мага, а потом такой же на помрачневшую меня. — Я решил, что всё складывается как нельзя лучше.

— Лучше для чего? — сердце неприятно кольнуло и я тут же впилась цепким взглядом в мужчин, обменивающихся между собой красноречивыми взглядами. — Говори, раз начал… Я же всё равно не отстану, пока не узнаю правду!

— У нас был план, чтобы Аль спас тебя из небольшой передряги, — наконец неохотно признался Лео, отведя от меня взгляд. — А тут эти бандиты подвернулись. Согласись, грех упускать подробный шанс. Такое расточительство непростительно, заодно я вышел на их главаря…

— Ты сделал из меня наживку? — тихо, но твёрдо спросила я и увидев его кивок, опустила взгляд на столешницу. Доски пропитались когда-то разлитым на них вином, а может и кровью, но сейчас запах уже нельзя было уловить, остался только бледно-алый цвет. — Это был твой дротик ядом, Леонардо?

— Да, мой, — вампир не стал увиливать, ответил прямо и твёрдо. — Но они бы ничего не сделали тебе, Ария. Я был тогда рядом с тобой. Если бы Аль не успел, я спас бы тебя. Клянусь всеми богами и предками.

— Зачем? — мне трудно было говорить, как и заставить себя взглянуть на мужчин, которые изначально играли со мной в свою игру.

Неожиданно открывшаяся правда оказалась дикой розой, красива и благородна внешне, но больно ранит своими шипами сорвавшего её бутон необдуманно. Наверное, по их задумке я должна сейчас вздохнуть с облегчением, узнав, что мне ничего не грозило? Что Лео был там и спас бы меня? Но вот от этого ни капли не легче…

Даже зная природу вампиров, для которых вся жизнь была игра, а мы все только пешки в ней, двигающиеся по их воле, я не ожидала подобного от Лео. Хотя, я наверно слишком мягкосердечна и доверчива. Легко поверила темноволосому вампиру, своему врагу, и даже сейчас не могла возненавидеть его окончательно, хотя на то были веские причины.

А Широ? Маг был таким заботливым, добрым, тёплым… и мне тогда казалось, что я хоть немножко, но важна для него. Пусть он видел во мне кого-то другого, но я хоть ненадолго узнала, какого это иметь старшего брата, какого это, когда о тебе искренне заботятся, как о семье. А теперь они говорят, что я была только частью их плана?

Пережить такой ужас и унижение лишь из-за того, что вампир и маг просто так решили? Разве они не подумали о том, какого было мне, остаться один на один с насильником? Когда ты связана и ничего не можешь сделать. Когда надежда на спасение неумолимо исчезает, оставляя только бездну отчаяния. Когда ты мечтаешь умереть, ведь смерть кажется милосерднее того, что с тобой хотят сделать.

— Это жестоко, — прошептала я, но слёз не было… только горькая обида и полное опустошение. — Я верила вам. После стольких лет одиночества, когда весь мир был против меня, вы стали первыми, кому я доверилась. Подумала, что наконец нашла друзей. Но сейчас видно, как глупо это звучит.

— Ария, я понимаю, что поступил ужасно… и просить тебя о прощении будет слишком эгоистично с моей стороны, — Лео говорил непривычно серьёзно, и его голос был пронизан раскаянием. Но мне почему-то захотелось рассмеяться, ведь даже сейчас я не знаю, правда это или очередное притворство. — Но мы поступили так с тобой вовсе не для собственного развлечения или чего-то подобного.

— И зачем же? — равнодушно спросила я, так как внутри меня зияла чёрная дыра, в которой канули все мои чувства и эмоции. Ни злости, ни обиды, не разочарования. Всё неожиданно стало для меня безразличным.

— Аль порой бывает слишком упрям, — вместо Лео продолжил Широ. — Мы его друзья, и знаем Аля лучше, чем он сам себя. Ни раз мы помогали ему сделать правильный выбор, и этот не стал исключением.

— Не большеват ли мальчик для нянек? — криво усмехнулась я, заставив себя проявить хоть подобие эмоций. — Почему вы решили, что имеете право решать за других?

— Порой мы сами не знаем, что для нас лучше, — Широ печально посмотрел на меня глазами, в которых плескалась вечность. — Ты права, Аль не ребёнок, чтобы с ним нянчиться. Но в этот раз без нашей помощи вы оба вряд ли признались бы себе в том, что испытываете друг к другу на самом деле. Вязка не случается по ошибке, Ария. Вам двоим судьбой предначертано быть вместе. Это видят боги, предки, и видим мы.

— Правда? — я перевела взгляд с мага на вампира, потом обратно и сухо сказала:- Рада, что у Аля есть такие заботливые друзья. Он ещё не знает, что вы причастны к моей поимке? Прекрасно. Думаю, он не обрадуется ТАКОЙ вашей помощи. Но я не стану ему об этом рассказывать.

— Ария… — Лео что-то хотел мне сказать, но я прервала его подняв руку, и вампир послушно замолчал.

— Я хочу, чтобы вы больше не втягивали меня в свои дурацкие планы, — я резко встала и говорила уже глядя на притихших мужчин сверху вниз. — Как только мы прибудем на острова, я разорву Вязку и исчезну с Арго.

— Но ведь ты и Аль, — попробовал уже Широ заговорить, но я раздражённо мотнула головой, заставив мага замолчать.

— С самого начала я не хотела всего этого! За меня постоянно всё решали! Мать, стая, общество, вы, моя волчица. Она выбрала Аля, не я! Что нас ждёт дальше? Любовь и согласие, беззаботная жизнь с любящими родственниками, счастливые дети? Это всё сказки для маленьких девочек.

Я говорила это, а внутри рычала волчица, оспаривая мои слова. Она противилась, пыталась переубедить меня, но я уже решила. Всё это время меня и Аля толкали друг к другу, хоть мы того и не знали. Будучи врагами, мы противились, ругались, отрицали связь. Но вот мы смирились, и кажется, даже влюбились. И что? Сегодня я чуть не потеряла Аля.

Теперь зная, какого это, когда ты жив, и не можешь ничем помочь любимому, я не смогу с ним остаться. Пророчества сложно избежать, даже поменяв условия. Теперь я боюсь этого ещё сильнее. Будущее можно немного изменить, но нам не известно, чем это обернётся в итоге. Я не хочу, чтобы Аль всю жизнь страдал и винил себя в моей смерти. А если умрёт он, а не я? Если пострадает Арго? Мне не выдержать подобного, теперь я в этом уверена.

Отказаться от собственного возможного счастья ради благополучия дорогих сердцу? Звучит красиво, но принять такое решение тяжело. Но пусть Аль возненавидит меня или вовсе забудет из-за этого, но останется жив и сможет найти своё истинное счастье в этом мире.

Наладит отношения с кланом, с родителями, встретит достойную девушку своей расы, создаст семью и заведёт детей, в которых не будут тыкать пальцем и смеяться над грязной кровью.

— Ария, ты же не серьёзно? — Лео и Широ всё это время пытались поменять моё решение, убедить остаться с Алем для нашего с ним блага. — Вы вдвоём любите друг друга, это видно даже слепому! Мы поступили мерзко, подло и несправедливо по отношению к тебе, но Аль ведь не виноват в этом. Он сам спас тебя, сам отправился с тобой по ненавистному ему морю, он разглядел в тебе девушку, с которой хочет остаться до конца жизни.

— А хочу ли я остаться с ним до конца жизни? — стараясь, чтобы голос предательски не дрожал, резко прервала я мужчин. — Знаете, что я думаю на самом деле? Я никогда не любила Аля, и все мои чувства к нему созданы Вязкой. Это противно мне, ведь я ненавижу кровососов.

И когда дурацкая магия предков исчезнет, лишь вздохну с облегчением, что наконец избавилась от этого монстра, помешанного на крови.

— Значит вот что ты в действительности об этом думаешь? — раздался за моей спиной холодный голос, и я застыла, не в силах обернуться. — Что же, я рад, что ты призналась в этом. Когда Вязка исчезнет, я сам уйду.

Мне хотелось обернуться, убедиться, что это действительно Аль. Что он жив и с ним всё в порядке. Но я заставила себя продолжать стоять с ровной спиной и гордо поднятой головой. Так даже лучше, что он всё услышал. Теперь мне не придётся повторять эти слова вновь, которые, подобно обоюдно острому мечу, ранят и меня саму.

— Хорошо, — я обернулась, но золотоволосого вампира уже не было за моей спиной.

* * *

Огромный зал, с зеркальными стенами и хрустальными люстрами на сотни магических ламп под сводчатым потолком, был заполнен гостями в роскошных нарядах. То здесь, то там слышался беззаботный весёлый смех и лёгкая музыка. В центре зала неспешно кружились уже первые пары, но главные танцы ещё не начались.

Я замерла у края белоснежной лестницы с широкими мраморными ступенями, по которой мне предстояло спуститься в зал под всеобщими взглядами. От волнения дыхание участилось, но жёсткий корсет пышного изумрудного платья, делающий талию неимоверно тоненькой, не позволял нормально дышать.

— Не волнуйся, — неожиданно прозвучал мягкий голос совсем рядом, и я с радостью обернулась, но это был не Аль.

Рядом стоял совершенно незнакомый светловолосый молодой человек. Довольно симпатичный, одет в дорогой серебристый камзол, пошитый по последней столичной моде. Голубые глаза смотрели на меня мягко, а на слегка пухлых губах играла нежная улыбка. Незнакомец протянул мне руку, предлагая спуститься с ним в зал, но я от чего-то медлила.

— Ария, что с тобой? — голубоглазый взволнованно заглянул мне в лицо, из-за чего я смутилась ещё сильнее. — Что-то случилось? Если не хочешь, я тут же отменю всё это и мы с тобой сбежим. Твой День Рождения мы можем отметить и одни, только я и ты.

— Н-нет, не стоит, — слова слетели без моего желания, как и моё тело само сделало шаг на встречу молодому человеку.

— Тогда пойдём. Гости заждались.

Мы уже вместе застыли у края лестницы. Голубоглазый держал меня за руку, обтянутую перчаткой из дорогого щёлка, и в отличие от меня абсолютно не волновался. Наконец звонкий голос неизвестно кого прогремел на весь зал:

— А теперь поприветствуем хозяев этого праздничного вечера — Граф Нел Витер Затте и его очаровательная супруга, а так же наша сегодняшняя именинница, Графиня Ариянна Затте!

Под оглушительные овации и поздравления мы начали спускаться в зал. Каждый шаг мне давался почему-то очень тяжело, хотя на ноги надеты лишь замшевые туфельки. Голубоглазый, которого неожиданно оказался моим супругом, вежливо улыбался гостям, но посматривал на меня с волнением, поэтому я заставила себя тоже улыбнуться.

Когда лестница оказалась уже позади, началось нечто странное, даже по сравнению со всем произошедшим до этого момента. Меня и голубоглазого со всех сторон обступили гости, каждый из которых стремился первее других высказать поздравления и запечатлеть на моей руке поцелуй.

Сперва я чувствовала себя крайне неудобно, ведь к подобному вниманию не привыкла. Все улыбались мне, говорили только комплименты и желали всего наилучшего. Я в панике обернулась к своему вроде-как супругу, и он подбадривающе улыбнулся мне, а потом подошёл и нежно шепнул на ушко:

— Ари, ты заслужила это! Ты прекрасна, и сегодняшний вечер принадлежит только тебе.

— Это всё пугает меня, — призналась я, приняв руку голубоглазого, который наконец увёл меня от подозрительно радушных гостей.

— Глупышка, мы в любой момент можем уйти. Только скажи, и я тут же украду тебя ото всех.

Внутри меня что-то сломилось, и я беззаботно рассмеялась, позволив молодому человеку приобнять себя за талию и вывести в центр зала. Я кружилась в медленном танце, прильнув к груди своего супруга, и постепенно весь мир исчез, остались только голубые глаза и ласковая улыбка. Его руки больше не казались чужими, а запах незнакомым. Когда музыка затихла, я уже сама обнимала своего любимого супруга.

Как я могла забыть Нела? Замечательного любимого мага, с которым живу душа в душу уже почти десять лет? Он помог мне наладить отношения с семьей и добиться уважения стаи. У нас с ним есть прекрасный восьмилетний сын Браен, который сейчас обучается в лучшей Школе Магов! Мы живём в огромном доме в центре столицы и являемся одной из самых уважаемых семей страны.

— Ария, постарайся не оборачиваться, — Нел прошептал мне это на ушко, слегка сжав мою руку. — Я не хочу, чтобы ты расстраивалась в свой День Рождения.

— Я и не собираюсь, ведь ты со мной, а это важнее всего, — я легко поцеловала любимого супруга в тёплые губы и спокойно обернулась.

Пара в светлых одеждах одарила меня вежливыми улыбками, но алые глаза были холодны, как вековой лёд на вершинах Великих гор. Золотистые волосы собраны в сложные причёски, наряды явно стоили немалых денег, как и богатые украшения. Вампиры как всегда были воплощением идеальной красоты и высокомерия в той же степени.

Мой взгляд встревоженно переметнулся от блондинки, алые глаза которой не скрываясь уничтожали меня, к её спутнику, и моё сердце забыло как стучать. Он не изменился за эти годы. Был всё таким же пленительно совершенным и таким же холодным, как при нашей самой первой встрече. Его лицо, подобно каменной маске, не выражало совершенно никаких эмоций, лишь полуулыбка на бледных губах, как дань этикету, не более.

— Аль, я так рада тебя видеть, — искренне улыбнувшись, я быстро преодолела расстояние, которое отделяло меня от вампира, но он даже не повёл бровью.

— Я и мой дорогой супруг прибыли лишь поздравить вас, Графиня Затте, — блондинка взяла Аля за руку и посмотрела на застывшую меня, как победительница. — Наши дети не любят, когда мы оставляем их надолго одних. Домовой дух плохо с ними ладит, никчёмное создание.

— Дорогая, осторожнее подбирай слова о моих друзьях, — Аль склонился к блондинке и шепнул ей что-то ещё на ушко, от чего вампирша недовольно поджала губы, но кивнула. — Графиня Ариянна Затте, как глава клана Ленниар, я хочу…

Сухой, ничего не выражающий голос вампира резал меня как тупой нож. Сердце больно заныло, и все фантазии, навеянные неведомо кем, исчезли. Нет у меня никакого супруга, нет сына, нет положения в обществе. Есть только Аль и Арго. И одного из них я сама оттолкнула, а теперь как эгоистичная дура не хочу видеть его рядом с другой.

— Это всё ведь неправда, — я нагло перебила Аля, и вампир наконец проявил хоть какие-то эмоции: удивление с нотками недовольства. — Это всё мираж, иллюзия. Аль бы никогда не выбрал эту… эту глупую куклу с раздутым самомнением!

— Ари, что на тебя нашло? — голубоглазый попробовал взять меня за руку, но я шарахнулась от него как от огня. — Что ты делаешь?

— Ты ненастоящий. Всё это лишь игра, сон, фантазия. Аль ведь не хотел оставлять меня, а я… я… Я не хочу, чтобы он уходил от меня! Я ошибалась, была полной идиоткой!

— Да как ты смеешь теперь говорить подобное? — блондинка как-то смогла вырваться из рук Аля и подлетев ко мне, схватила за плечи, больно впиваясь в кожу удлинившимися коготками. — Не хочешь? А не поздно ли спохватилась, грязнокровка? Когда ты растоптала его, сломила, он пришёл к нам как побитый пёс. Думаешь, я не понимаю, почему он всё же согласился быть со мной? И теперь, когда он наконец смог вернуться к нормальной жизни, забыть о дурацких чувствах к тебе, ты хочешь вернуть его? Снова разбиваешь ему сердце?

— Я… — я снова разрывалась между своими желаниями и тем, что будет правильно, но на этот раз благородные порывы не прельщали меня, лишь вызывали раздражение и злость. — Я не хочу, чтобы всё было так. Не хочу, чтобы Аль ушёл от меня! Не хочу отпускать его…

— А ты уверена в этом? — мягкий голос зазвучал прямо в моей голове, а всё вокруг исчезало, словно туман под лучами жаркого солнца. — Мы показали тебе одно из возможных будущих. Ты же сама этого хотела. Муж, хорошие отношения с семьёй, дом, замечательная репутация, и наконец счастье для Аля…

— Но он…

— Да, ему было нелегко, сначала. Когда ты прогнала его, солгав о своих настоящих чувствах, он долго не мог оправиться. Но теперь у него есть всё: жена, которая его обожает, сын и дочь, прекрасные отношения с родителями и кланом, где он стал главой. Теперь он может жить без тебя, и ты больше не нужна ему, Ариянна.

— Это действительно моё будущее?

— Если ты сама этого захочешь… Выбор всегда за тобой…

* * *

Я проснулась рывком, словно вынырнула из-под воды. Сев на койке, попыталась привести дыхание и сердцебиение в норму. На это потребовалось много времени, но пока я приходила в себя, успела заметить, что Аля нет в каюте. Даже запах старый, словно он тут не появлялся с ночи.

Спрыгнув с койки, я мягко спружинила, подавив импульс. Пол подо мной слабо скрипнул, но Арго спал крепко. На сундуке я заметила белый лист, испещрённый аккуратным мелким подчерком. Дрожащей рукой я взяла его и закусив нижнюю губу, начала читать:

«Ариянна, я приготовил для Арго последние бутылочки с молоком, взяв у тебя во сне кровь. Этого хватит до конца дня. Потом можешь просить помощи у Леонардо. Выделить яд может любой вампир. Встретимся завтра утром в главном храме Альдовии.

Альмиар».

Я перечитала записку несколько раз, прежде чем убрать её в карман. В сундуке действительно нашлись бутылки с розоватым молоком, аккуратно сложенные в дорожную сумку. Закрыв крышку, я сползла по стенке на пол и уткнулась лбом в коленки. Глаза защипало, а горло сжало спазмом. Слёзы, которые вчера я так и не пролила, теперь с удвоенной силой побежали по щекам.

Какая же я дура. Вчера произошло слишком многое, из-за чего я потеряла самообладание и позволила эмоциям и обидам взять верх над разумом. И сейчас, когда я немного остыла, а в голове прояснилось, вчерашние поспешные выводы перестали казаться такими уж правильными.

В дверь тихо постучали, но я знала, что он пришёл намного раньше, но почему-то стоял в коридоре и медлил. Вытерев слёзы, я поднялась и открыла. На пороге стоял Шировия, но при виде моей зарёванной физиономии маг замялся и неуверенно сказал:

— Кажется, я не вовремя. Я лучше попозже зайду.

— Нет, — я вцепилась в балахон мага, не позволяя ему уйти. — Широ, мне так жаль… Я сделала такую глупость, и теперь не знаю, как всё исправить.

Последние слова я уже пробормотала сорвавшимся голосом сквозь всхлипы, но маг смог их разобрать. Широ не отстранился, а наоборот, подошёл ко мне и крепко обнял. В его прикосновениях не было ничего лишнего, только бесконечная забота и тепло. Кажется, это стало последней каплей в чашу моего душевного равновесия.

— Ария, тебе нужно выплакаться, а мене тебе кое что рассказать, — Широ щёлкнул пальцами, и мы оказались на небольшой городской площади рядом с ратушей.

Я узнала это место, ведь в своё время каждый день проходила здесь. Сейчас на тёмно-синем небе мерцали созвездия, видные только летом, а круглая серебряная луна почти касалась тонкого шпиля ратуши. Кованные фонари освещали золотым светом улицу, придавая каменным домам и старой мостовой сказочный облик.

Бродячие музыканты в пёстрых одеждах наигрывали обрывки мелодий, чередуя весёлые и лёгкие мотивы с печальной музыкой, цепляющей за душу. Люди кружились в танце, который никогда не исполняли ни при одном дворе. Слишком простой, слишком быстрый, слишком живой и полный настоящих чувств, которые не привыкли демонстрировать другим знатные лорды и леди.

Но вот толпа расступилась, освобождая кому-то центр площади. Я, забыв про слёзы и переживания, завороженно последовала туда, куда были устремлены восхищенные взгляды собравшихся. Там танцевала девушка… Нет, даже не так. Она словно жила музыкой, чувствовала каждую ноту и следовала за ней всем телом.

Стройные ножки почти не касались мостовой, девушка летала, и ветер ластился к ней, как верный зверёк. Играл с её серебристыми локонами, развевал полупрозрачные одежды, которые не могли скрыть её стройного и гибкого тела. Но вот музыка закончилась, и девушка застыла с высоко поднятыми тоненькими ручками, на которых сверкали десятки браслетов с колокольчиками.

— Браво! Ещё! Ещё!

Площадь наполнилась восторженными криками, и голоса, отражаясь от стен, множились, становились ещё громче. Но оглушительный гомон толпы стал незаметен для меня, когда талантливая танцовщица обернулась в мою сторону. Слегка округлое лицо с выделяющимися скулами, курносый носик и выразительные жёлтые глаза под тонкими бровями с изломом.

— Она очень красива, верно? — Шировия неведомо когда оказался рядом со мной, а может он и всё время стоял здесь, ведь моё внимание до этого было приковано только к хрупкой на вид девушке, моей матери.

— Да, но я никогда не видела её такой, — я не сводила взгляда с юной волчицы, которая с искренней радостной улыбкой принимала восхищение толпы, пока музыканты отдыхали после долгой игры. — Она всегда была строга со мной и говорила холодно, словно не умела проявлять эмоций.

— Я помню Рию именно такой — жизнерадостная девушка, которая обожала танцы, уличную музыку и хороший эль, — Широ улыбнулся, словно вспомнил нечто приятное и дорогое сердцу. — Она мечтала сбежать, чтобы объездить весь свет, услышать музыку других стран, попробовать алкоголь, который никогда не варили в наших краях. Она рассказывала об этом с такой страстью и блеском в глазах, что я был уверен: она обязательно исполнит свою мечту.

— Откуда ты это знаешь? — я не могла оторвать взгляда от сереброволосой красавицы, которая с радостью взяла большущую деревянную кружку у краснощёкой торговки элем и в раз осушила её под одобрительный рёв толпы.

— Потому что она сама мне это рассказывала.

К моей матери подошёл маг в характерной высшим фиолетовой мантии и с копной непослушных каштановых кудрей. Мне не составило труда опознать в высокой худощавой фигуре Широ, который неведомо как был сразу рядом со мной и с моей матерью. Есть только одно объяснение этому раздвоению.

— Это твои воспоминания?

— Можно и так назвать, — Широ развёл руки в стороны и сказал: — Это мой собственный уголок, созданный на границе реальности и мира грёз. Это похоже на то место, где было заточено сознание Аля, но мы с тобой здесь находимся полностью: и телом, и сознанием, и душой. Этот момент моей жизни самый счастливый, и я захотел его увековечить для себя.

Я поражённо посмотрела на мага, который с лёгкостью рассказывал о такой сложной и могущественной магии, словно это был пустяк. Как же обманчива бывает внешность, ведь при взгляде на молодого, слегка неряшливого, мужчину сложно поверить, что это Высший маг, который с лёгкостью может уничтожить целый город.

Но я всё же снова вернулась взглядом к своей матери, и чуть не упала, увидев происходящее. Она снова танцевала, но уже не одна. Её партнёром в этом летящем танце был молодой маг с пронзительно зелёными глазами и улыбкой, от которой на его щеках с редкими веснушками появились ямочки. Они чувствовали друг друга, её движения зеркалом отражались в его. Оборотень и маг стали единым целым, и каждый из них дополнял и уравновешивал другого.

Они были счастливы, и когда танец подошёл к концу, Широ не отпустил мою мать, а что-то зашептал ей на ушко, из-за чего юная волчица звонко рассмеялась и кивнула. Маг улыбнулся ей, и сладкая парочка растворилась в толпе.

— Вот оно как, — я немного заторможено огляделась и заметив каменные ступеньки крыльца, которые можно было использовать как лавку, устремилась прямиком туда. — Когда ты встретил мою мать?

— Двадцать лет назад, — Широ сел на ступеньки рядом со мной, но немного на отдалении, и судя по неестественно прямой спине и тому, как маг нервно теребил край широкого рукава своей хламиды, он волновался. — Мы встретились на Празднике Лета. И после этого она каждый вечер приходила на ту площадь, а я ждал её там. Нам было хорошо вдвоём. Но не смотря на это она всегда твердила одно и тоже: Широ, не влюбляйся в меня, ведь я всё равно не смогу ответить тебе взаимностью.

— Я не знала об этом. Мама никогда не рассказывала мне о своём прошлом. Даже о моём отце упомянула лишь единожды. Но ведь ты, Широ, сможешь приоткрыть завесу этой тайны?

Мужчина вздрогнул, но не осмелился посмотреть мне в глаза. Вот кто из нас тысячелетний маг, который, вроде как, умеет найти подход к девушкам? Сейчас, когда все кусочки мозаики встали на свои места, я испытала только облегчение, и Широ было нечего бояться. Мягко усмехнувшись, я подсела вплотную к магу и сама взяла его ладонь в свои руки.

— Когда я была маленькой, часто задавала маме вопрос, кто мой папа? Она всегда отмалчивалась, или велела замолчать и не отвлекать её такими глупостями. Но однажды я тяжело заболела и когда не могла ночью уснуть, попросила её рассказать что-нибудь. И тогда узнала, что мой отец Великий маг, который странствует по всему свету в поисках знаний.

Я замолчала, потому что нахлынувшие воспоминая из детства снова взывали к слезам, а я не хотела сейчас плакать. Мне нужно сохранить ясный ум и твёрдый голос, чтобы донести до застывшего истуканчиком мага свои мысли. Набрав побольше воздуха, я продолжила дальше:

— Больше я ничего не смогла узнать у матери про отца. Но после этого я стала часто гадать, каким был мой папа? Высокий, стройный, красивый или пухлый мужичок с залысиной, как большинство магов работавших в ратуше?

Широ наконец ожил и насмешливо фыркнув, уже уверенно обнял меня за плечо, укрыв мою спину тёплым и широким рукавом. Меня одолевали чувства, но вовсе не такие, какие я испытывала к Алю. Нет, рядом с Широ я снова почувствовала себя маленькой девочкой, о которой заботятся и которую любят, чтобы она не натворила или сказала. Наверно, так себя чувствую в кругу семьи?

— Твоя мать вряд ли потерпела бы подобного мужчину возле себя, — сказал Широ, и усмехнувшись, добавил: — Хотя меня она частенько называла задохликом, которого следует кормить минимум пять раз в день.

— Ага, — я прижалась к тёплому боку мага и вдохнула его запах, почему-то напоминавший одновременно кофе и летний луг, согретый солнцем. — Когда я подросла, стала уже меньше задумываться об отце, да и матери старалась лишний раз не вспоминать. Но каждый раз, когда я видела счастливую семью, мне было больно и обидно. Я завидовала детям, у которых были любящие и заботливые родители, ведь мне никогда не оказаться на их месте.

— Мне так жаль, Ария, что из-за моей слабости ты выросла без родительский любви, без отца, который должен быть опорой семьи и её защитником, — Широ обнял меня, крепко-крепко, словно меня могли отобрать у него, но я сама не хочу отпускать его, ведь мы наконец отыскали друг друга, через столько лет. Отец и дочь, маг и полукровка оборотень-ведьма.

— Ты расскажешь мне, почему оставил нас? — неохотно отстранившись, между всхлипами спросила я и вытерла слёзы. — И подскажешь, что делать с Алем и этой Вязкой?

Глава 13

— Я не хотел уходить от вас, Ария, но твой дед вынудил меня, — неохотно ответил Широ, мельком сморгнув слёзы, и я сделала вид, словно не заметила этого. — Рия долго противилась нашим чувствам, совсем как ты с Алем. Она тайно мечтала сбежать со мной, но её чувство долга перед семьёй и кланом было сильнее. А когда между нами всё же возникла Вязка, она не знала что делать.

— Мой дед наказал вас? — сглотнув, тихо спросила я, ведь отца моей матери нельзя было назвать великодушным оборотнем, способным простить подобное.

— Да, но скорее это было испытанием для меня, — невесело усмехнулся Широ, запустив пальцы в и без того торчащие во все стороны волосы. — Он слишком дорожил Рией, чтобы навредить ей и чтобы оставлять со мной… Он придумал хитрее.

— Но что он мог сделать? Вязка делит всё между связанными, и чувства, и боль, и ощущения, даже жизнь, — я сама испытала это на себе, поэтому твёрдо знала, о чём говорю.

— О, есть то, чего не может разделить на двоих даже Вязка. Лишение мага Силы. Это тяжело для нас, словно ты лишаешься большей части себя, но ни физически, ни душевно этого не ощутить. И оборотни, не знающие жизни с магией, не смогут почувствовать этого.

— Но, лишение Силы значит и лишение долголетия, — я поёжилась, потому что неожиданно стало очень холодно, даже не смотря на то, что сейчас лето, а я сидела рядом с Широ, и спину грел рукав его хламиды. — Если умрёшь ты, то и мама… Неужели он готов был пойти на это? Я не понимаю, это ведь не логично.

— Да, он знал что делает. У нас бы было около века. Столетие на то, чтобы я медленно старел, а Рия бы чувствовала это, не в силах мне помочь. Мучилась бы, оставаясь юной с дряхлым стариком, считающим свои последние дни.

— Но ведь этот жестоко, — я зябко обхватила себя за плечи, не представляя, какого было бы мне на её месте в подобной ситуации.

Мы, расы способные использовать Силу, не задумываемся о смерти, ведь за нами она придёт не скоро, только если кто-то не приведёт её к твоему порогу. Видеть, как твой любимый день за днём стареет, как его жизнь угасает, и ты не способен этого остановить, облегчить его страдания. Способен ли кто-то выдержать подобное?

— Но ты же мог не соглашаться делать это, — я снова взяла Широ за руку, и мужчина улыбнулся уже теплее, но его взгляд был по прежнему устремлён в прошлое. — Если вы так любили друг друга, почему даже после Вязки не сбежали? Да, дед имел власть над моей матерью, но не над тобой.

— Если бы так, — тяжело вздохнул маг, слегка сжав мою ладонь. — Знаешь, что ещё Вязка возлагает на плечи связанного с оборотнем? Полное подчинение вожаку его стаи. После Вязки я не имел права ослушаться вожака, ведь был бы обвинён в измене властью Закона, властью Предков и властью Богов и казнён.

— Я не знала этого. Я на половину оборотень, но почти ничего не знаю о них… — призналась я, а Широ потрепал меня по волосам. Ты оставил мою мать, потому что не хотел заставлять её страдать, так? Она знала об этом?

— Нет, не знала. Я решил всё за нас, — Широ отпустил мою руку и встал. Закинув голову назад, он посмотрел на звёзды, и я тоже подняла взгляд. — Рия была верна своим обязанностям дочки вожака, и была готова к последствиям их нарушения. Всем известно, что ребёнок у Магов и оборотней не может родиться. Шанс на успех такой мизерный, что его просто отметают.

— А если не может быть детей, не может быть и наследников, — сама продолжила я глухим голосом. — Моя мать последняя выжившая из детей настоящего вожака.

— Да. Но она бы покорно приняла наказание для нас, а я не хотел для неё такой жизни. Её отец знал это, поэтому предложил мне разорвать Вязку и исчезнуть из жизни Рии, взамен чего он подарит ей помилование. Я тайно отправился на Южные Острова в главный храм, где разорвали нашу связь. Тогда мне даже не приходило в голову, что я поступаю неправильно.

Широ тяжело вздохнул, продолжая смотреть на ночное небо с далёкими, но такими прекрасными звёздами. Вокруг нас бурлила жизнь. Весёлый смех, прекрасная музыка и танцы. Толпа в ярких одеждах праздновала начало Лета, в эту ночь каждый забыл о своих проблемах и трудностях, полностью отдаваясь веселью, и телом, и душой. Все, кроме нас двоих, хотя мы и ни из этого времени.

— Я думал, что поступил правильно, — Широ повернулся ко мне, и в его изумрудных, как у меня, глазах застыли непролитые слёзы, а лицо было искажено страданием. — Я не спросил Рию, чего хочет она, а сделал выбор за нас двоих. Я думал, что избавлю её от страданий, но всё вышло совсем не так. Когда я попытался с ней встретиться, чтобы объясниться, мне лишь передали от неё письмо с известием о мёртвом сыне и просьбой больше не появляться в её жизни.

— Мы не можем вернуться назад, чтобы предотвратить свои ошибки, — я встала и обняла отца, прижавшись мокрой от новых слёз щекой к его груди. — Но пока живы те, кого ты любим, мы можем ещё всё изменить. Пока наши сердца бьются, ещё не поздно всё исправить.

— Мудрые слова, — Широ погладил меня по волосам, и мы одновременно шморгнули носами, пытаясь не разреветься, а потом рассмеялись. — Ну что, пора возвращаться? Думаю, что мой совет на счёт твоей Вязки с Алем больше не требуется.

— Нет, — помотала я головой, приехав носом по груди мага. — Теперь я знаю, что делать. Только, как мне задобрить нашу спящую красавицу?

— На счёт этого у меня есть пара идей…

Аль:

Я нашёл себе прекрасное место, где меня никто не стал бы искать. Как и раньше, так и сейчас нос кораблей украшали деревянными барельефами, изображавшими богов. Грагс не поскупился, и его судно охраняла огромная клыкастая голова Морского Змея, который царствовал над Солёными водами. И сейчас я удобно устроился в его пасти, где места хватало на небольшую кампанию.

С самого утра на море установилась замечательная погода, вовсе не характерная для зимы, пусть она и подходит к концу. Ясное лазурное небо с легкими мазками белоснежных облаков, яркое солнце, уже по-весеннему пригревающее своими ласковыми лучами. Совсем недавно я так же любовался дивной морской картиной, только тогда она была рядом со мной.

Хруст вырвал меня из раздумий. Я с удивлением посмотрел на кусок дерева у себя в руке, который ещё недавно был одним из передних клыков змея. Вот же, но исправить это пустяк. Если бы так же просто можно было вернуть прежнии отношения с Арией. Но каким бы сильным магом я не был, с помощью Силы здесь ничего не изменить.

Сегодня ночью произошло многое, и между мной и Арией тоже. Но я не хочу верить, что такой конец ждёт нас. Вчера я не должен был слышать её слов, но невольно стал свидетелем откровений девушки, которая для меня стала дороже собственной жизни. Однако, если верить её словам, такой дурак из нас двоих я один.

Да, внешне Ария говорила твёрдо и убедительно, но ведь Вязки никто между нами не отменял, пока. И я прекрасно чувствовал её сердечную боль, неуверенность, душевные терзания и всю тяжесть принятого ею решения. Что-то подсказывает мне: вряд ли она говорила от чистого сердца, и это вселяло в меня хоть какую-то надежду.

— Я точно эгоист, если даже после таких слов не хочу её отпускать, — сказал я себе и нервно рассмеялся.

— Вот ты где! — с верхней челюсти деревянного змея свесилась голова довольного донельзя Лео. — Ну ты и заныкался, Аль. А тут ничего, живописненько. Давай ка я составлю тебе компанию.

Лео нахально, впрочем всё как всегда, устроился рядом со мной, ещё и в бок ткнул, требуя подвинуться. Устроившись поудобнее, мой друг с воодушевлённым лицом уставился в даль, где уже виднелась полоска берега и далекие белоснежные храмы, раскинувшиеся на высоких скалах.

— Ты искал меня для того, чтобы молча посидеть рядом? — приподняв бровь, недовольно спросил я. — По-моему, уединяются затем, чтобы подумать в одиночестве.

— И что надумал? — Лео широко зевнул, даже не прикрыв рот рукой, и я не упустил возможности кинуть мелкое заклинание, ущипнувшее наглого вампира за язык. — Эй, я всю ночь не спал. Мог бы и поуважительнее отнестись к страдальцу!

— Так вы разобрались с капитаном пиратов? — тут же заинтересовался я, даже перестав раздражаться из-за самодовольной ухмылки Лео. — Давай, не тяни! Интересно же.

— Ясное дело, разобрались, — Лео снова зевнул и громко клацнул зубами. — Но сперва нападение, потом Ария такое выдала, после ты снова пришёл и нам рассказывал о контрабанде крови. И между прочим, сразу слинял, скинув всё на нас! От вас двоих столько головной боли.

— Ничего, я ведь в любой момент могу ещё добавить, — кровожадно улыбнулся я, уже примериваясь, куда бы врезать Лео.

— Не утруждайся, — наглый брюнет вяло махнул на меня рукой и устало потёр глаза. — В общем, как ты и предполагал, они приплыли за контрабандой. А так же и по ваши тушки. Как он не пытался скрыть этого от меня, но в голову залезть мне раз плюнуть, ты же знаешь.

— И кому могла понадобиться эта кровь? Не для себя же пираты её хотели забрать?

— О, тут интереснее, — Лео снова зевнул, и завозившись, недовольно глянул на деревянные зубы под своей спиной, которые тут же обуглились под требовательным взглядом. — Оказывается, что нападение на этот корабль было запланировано ещё задолго до отплытия. То есть, ящики с контрабандой с самого начала не должны были доплыть до порта. Пираты обязаны были сами передать их кому-то. А вот про вас им сказали почти в последний момент.

— Значит наши враги следят и знают, куда мы направляемся, — недовольно сказал я, и Лео согласно кивнул. — Хоть известно, кто их нанял?

— Без малейшего понятия, — мой друг развёл руками, насколько позволяло пространство во рту змея. — Да и кто, связываясь с пиратами, назовёт своё настоящее имя? Не тупи, Аль. Но судя по тому, сколько им отвесили золота ещё до работы, явно знать. Вопрос в другом: зачем им это? Ладно ещё вы, за вас явно заплатят просто огромные деньжища, но вот кровь… Не припомню, чтобы сейчас между влиятельными семьями были хоть какие-то расприи.

— Неужели, всё так спокойно и мирно? — недоверчиво спросил я. — Нет битв за власть, земли, деньги? Да раньше знать за косой взгляд могла устроить кровавую бойню. А теперь ничего этого нет?

— Видишь, как скучно мы живём, — Лео мечтательно зажмурился, явно вспоминает времена, когда кровь лилась рекой, и не без его помощи. — Но зато нам известно, куда нужно было доставить кровь, так что лично встретимся с заказчиком. А он уж точно побольше нас знает. Здорово, да?

— Только не кидайся его убивать сразу, — насмешливо фыркнул я, вспомнив пару казусов, когда Лео расходился не на шутку, и останавливайся только умертвив всех врагов. — И нечего на меня так возмущённо смотреть, маньяк сумасшедший. Вот скажи, что с капитаном пиратов?

— Короче, до берега уже не далеко, так что мы можем спокойно долететь до тайного порта даже от сюда. Их встреча с заказчиком была назначена на сегодняшний вечер. Предлагаю прийти на место пораньше и всё разнюхать.

— Ты его всё же убил? — вздохнул я и покачал головой, так как за эти века Лео не изменился, как был самым кровожадным вампиром без тормозов, более странных типов я не встречал, таким и остался, хотя внешне и не скажешь.

— Его всё равно бы казнили, так что тянуть? — беззаботно пожал плечами мой друг. — Кстати, что будешь делать с Арией?

— Ничего. Просто дам ей время отдохнуть от моей надоедливой персоны, — усмехнулся я. — Она в чём-то действительно была права. Я слишком уж увлёкся, и видимо, стал давить на неё своим присутствием. Нужно будет лучше следить за собой впредь.

— Не звучит так, словно ты сдался, — хитро глянул на меня Лео, и похлопав по плечу, склонился и заговорщицки зашептал: — Даю тебе совет: слишком долго не тяни. Девушки, не зависимо от расы, всегда наговорят глупостей, а потом жалеют об этом, но не подают виду. Так что прояви настойчивость, дружище. Оборотни гордые, ведьмы злопамятны. А у тебя полный комплект, так что не проморгай своё счастье!

— Вампиры своё не отпускают так просто.

Ария:

Корабль пристал к берегу почти вечером, но сумерки ещё не начали сгущаться. Раньше бы я радовалась на чём свет стоит, что укачиванию и рыбному питанию можно сказать прощай, но сейчас было не до этого. Широ помог спуститься мне с Арго, а потом о чём-то долго говорил с капитаном, отойдя с ним в сторонку.

— Госпожа ведьма, — Грагс подошёл ко мне с распростёртыми объятиями, но я не любитель обнимашек, исключение только самые дорогие, поэтому перехватила свободной рукой ладонь мужчины и просто пожала её. — Хоть плаванье выдалось не из спокойных, но я рад, что вы были с нами. И команда благодарна вам. Так что я всегда рад видеть вас на своём корабле.

— Спасибо, — я искренне улыбнулась мужчине, который не смотря на суровый внешний вид, внутри был на удивление мягким и вообще, хорошим человеком. — Вы очень выручили меня, нас, правда. А, капитан Грагс, вы не знаете где Аль, да и этот… конспиратор фигов, Лео?

— Вампиры? — мужчина сразу растерял всё дружелюбие и раздражённо почесал шрам. — Да хвала богам, они ещё до вас улетели, прямо по воздуху, кровососы проклятые. Хоть в порт зашли спокойно. Да не переживайте, Госпожа ведьма. Это же ваш вампир, так что вернётся ещё. Возвращался же, будь он неладен.

— Хоть бы так и было, — тихо прошептала я, склонив голову.

— Кстати, что делать с женщиной, которую твой вампир запер? Она не может оставаться на корабле и дальше.

— Точно, — я сморщилась, как от зубной боли. — Отдайте её страже, они ведь будут при проверке вашего груза?

— А что она хоть сделала? — капитан нахмурил густые брови. — Может как-то между собой решите это, Госпожа ведьма? Не жалую я стражников, не хотелось бы с ними лишний раз связываться.

— Эта женщина пыталась убить ребёнка, — резко сказала я, тяжело посмотрев на помрачневшего мужчину. — Малышу только месяц от роду. Если бы я не оказалась там, он бы утонул.

— Передам её страже лично. Убийцам, пусть и не состоявшемся, не избежать наказания.

— Что её ждёт? — отстранённо спросила я, почему-то ничего не ощутив при этом.

— Смерть за смерть. Если она пыталась утопить ребёнка, её постигнет та же участь, — ответил Грагс, и каждое его слово я повторила мысленно про себя. — Здесь действуют такие законы. Передумали её отдавать страже?

— Нет, — сухо сказала я, невольно сильнее прижав спящего Арго к груди. — Может, я и поступаю безжалостно, но готовый убить должен быть подготовлен и к ответственности за содеянное. Это сурово, но справедливо.

— Истинно так, Госпожа ведьма, — кивнул капитан Грагс. — Не терзайте себя раскаяниями. Если бы не вы, я так понимаю, этот бы малыш умер? Так что когда задумайтесь о правильности своего решения, посмотрите на него и повторите это себе пару раз.

Тепло попрощавшись с капитаном и командой, я последний раз бросила взгляд на корабль и мысленно пожелала этому судну всегда оставаться на плаву! Прижав к груди дремлющего Арго, который недавно плотно поел, я повернулась к Широ, и он подбадривающе подмигнул мне. Правильно, теперь я не одна. И Аля верну, чего бы мне это не стоило. Это ведь мой вампир!

От порта до главной жемчужины Южных островов — города Альдовии, было около часа езды по дороге, вымощенной белоснежными мраморными плитами, добывающимися здесь же. Карета, с незастеклёнными круглыми окнами, была запряжена огромной ящерицей, которые водились только на юге. Моргнув на меня золотым глазом с вертикальным зрачком, чешуйчатая зверюга попробовала воздух раздвоенным чёрным языком и зашипела.

— А она точно не опасна? — я с опасением смотрела на зелёную ящерицу, превосходившую по размерам любую известную мне породу лошадей. — И что-то кучера не видно.

— А его и нет, — «обрадовал» меня Широ, на которого эта зверюга даже не обратила внимания, продолжая довольно жутко шипеть в мою сторону. — Изумрудные Ящеры разумны и сами знают, куда вести карету и сколько брать в оплату. И они не любят оборотней, оказывается. Или только эта…

— И как теперь нам ехать… ой, — Арго неожиданно агукнул и на половину высвободившись из пелёнок, потянул ручки на встречу трепетавшему языку здоровой ящерицы.

— Акху, а-а-я, — требовательно протянул малыш, продолжая тянуться к чешуйчатой животине, а я наоборот стала пятиться, опасаясь нападения на Арго.

Но неожиданно ящерица сменила гнев на милость и убрала язык. Моргнув третьим веком, она молча развернулась, позволяя нам наконец разместиться в карете. Арго довольно агукнул, а я круглыми глазами смотрела то на малыша, то на присмиревшую ящерицу. Немного придя в себя, повернулась к Широ, чтобы встретить такой же озадаченный взгляд зелёных глаз.

— Чувствую, нас ждёт ещё много сюрпризов с ним, — маг погладил Арго по голове, и малыш кивнул, словно соглашаюсь со сказанным. — А точно все полудраконы так уж медленно развиваются?

Цокая когтями по мраморным плитам, ящерица довольно быстро развила приличную скорость и уверено бежала по дороге, всё больше забиравшейся вверх. Поездка оказалась неожиданно приятной, ведь карету не трясло, не подбрасывало и не мотало из стороны в сторону. Тёплый вечерний ветерок свободно попадал внутрь через окна и нежно ласкал кожу. Сидения мягкие, удобные, и даже вкусно пахнут цветами.

Мимо нас проносились стройные деревья, тонкие ветви которых уже утопали в сочной молодой листве. Здесь, на юге, зима всегда отступала раньше. И хотя весна по календарю начнётся только завтра, острова давно покрывали зелёные ковры и цветущие сады. А у нас даже снег мог ещё не сойти.

Из-за резкого смена климата у меня наметилась небольшая проблема. Я просто начинала медленно, не неумолимо, потеть в тёплой одежде, рассчитанной на холодную погоду, а не Южную жару, пусть даже ещё и не такую сильную. Расшнуровав ворот шерстяной рубашки, я вздохнула и задумалась, а Арго во что пеленать?

— Когда мы разместимся в гостинице, я прикуплю для вас более подходящей одежды, — заметил моё ёрзанье Широ. — А пока создам вокруг вас шит, регулирующий температуру воздуха. В Южных городах всегда жарче, чем на подступах к ним.

— Спасибо, — я выдохнула с облегчением, когда жара резко отступила. — Широ, ты знаешь, куда Аль и Лео пропали?

— Да, но они просили не говорить тебе об этом, — Широ развёл руками, извиняясь. — Так что сделаем вид, словно ты этого и не спрашивала?

Город Альдовия привёл меня в неописуемый восторг! О, даже столица моей родной страны не могла сравниться с этим великолепием. Дома из белоснежного камня с серебряными прожилками казались неимоверно воздушными и словно светились изнутри. Чистые ухоженные мостовые, огромное количество цветов, кадки с ними были почти на всех окнах и у каждых дверей, много торговых лавок с яркими навесами и всюду загорелые довольные лица.

— Не знаю, как обстоят тут дела на самом деле, но всё выглядит так, словно это город мечты, — поделилась я своим мнением с Широ, который спокойно смотрел на улицу в окошко со своей стороны.

— Всё так и есть, — пожал плечами маг, повернувшись ко мне. — На Южных островах нет войн, голода и недовольных верховной властью. Все Монархи, правящие этими землями уже не одну сотню лет, непрекословно слушаются Жрецов Храма и выполняют волю Богов. Так что, как бы это ни звучало, здесь лучшее место для спокойной и счастливой жизни.

— Звучит как детская сказка, — насмешливо фыркнула я. — Почему же об этом никто не знает в нашей стране?

— Знают, ведь этого никто не скрывает, — Широ мягко улыбнулся, заметив моё недоумение. — Но чтобы жить здесь, ты должен быть либо сильно верующим, либо быть идеальным во всех смыслах этого слова. Тут нет коррупции, нет знати, нет бедных, нет рабов, нет Красных кварталов. Здесь в почёте честность, искренность, доброта, трудолюбие и верность, справедливость, бескорыстие.

— Звучит слишком приторно, — честно ответила я, уже с подозрением глядя на жителей Альдовии, которые со счастливыми улыбками здоровались друг с другом, с улыбками продавали и покупали, с улыбками шли куда-то, говорили. — Если это действительно так, то здесь выдержат только идеалисты. Но разве никто не пытался захватить такой лакомый кусочек?

— Завоеватели? — Широ усмехнулся, но заметив мою насупленную моську, пояснил: — Подобное случилось лишь единожды. Король Радужных островов хотел присоединить к своим владениям и Южные. На тот момент у него был самый выдающийся флот на море.

— И что произошло? — завороженно спросила я, уже предвещая грандиозную развязку этой истории.

— Флот почти доплыл до берегов Южных островов, когда на них опустился неприглядный туман. Когда он рассеялся, все корабли исчезли. Но через год треть из них объявилась прямо в порту Радужных островов. Не все моряки и солдаты вернулись. Большая часть пропала, включая капитанов и самого Верха Бесстрашного, тогдашнего правителя Радужных островов. Выжившие ничего не могли сказать иди написать, как бы не пытались.

— Это сделали боги? — я поёжилась, так как в карете неожиданно стало прохладно, или это только мне холодно? — Как-то это страшно всё.

— Я уже говорил, что здесь живут по законам Богов, какими бы жестоким и они не были, — Широ растрепал волосы надо лбом и пожевав губами, официальным тоном сказал: — Слово Богини нашей, Госпожи справедливого Суда Божьего Арааты, крепко и вечно. И не уйти от кары тому, кто замыслил иль лишил жизни брата иль сестру свою. Постигнет его расплата тем же мечом, который держал он в руках своих, и не уйти его душе к Предкам. Слова сии да нерушимы будут, во славу Арааты, Госпожи Суда Божьего. Свод Законов Божьих, том первый, страница шестая.

— Никогда не считала себя особо верующей, так что я даже не представляла, что существуют подобные… — я сглотнула и тихо договорила: — законы. Но теперь понятно, почему никто больше не смотрит в сторону Юга.

— Боги милостивы к одним и одновременно с этим безжалостны к другим, — Широ вздохнул, а потом резко выпрямился и ласково потрепал меня по волосам. — Но не стоит тебе сейчас забивать голову этой ерундой. В Альдовии нельзя грустить!

— Повесят за это? — испуганно проронила я мысли вслух.

— С чего бы? — хохотнул Широ, а я всерьёз вздохнула с облегчением. — Просто здесь есть на что посмотреть и чему порадоваться. Так что не хандри. Тем более, мы уже приехали.

Карета действительно мягко остановилась. Широ сам открыл дверцу и спрыгнул на белоснежную мостовую, даже не подумав воспользоваться специальными ступеньками. Я же не могла позволить себе подобное ребячество, так как плюхнуться на камни с Арго на руках я не хотела.

Маг поддерживал меня за руку, пока я уверенно не встала двумя ногами на мостовую. Ссыпав монеты в специальную сумку на шее ящерицы, Широ сказал мне следовать за ним. Мы направилась к трехэтажному зданию с колоннами и десятками балкончиков с ажурными перилами. Поднявшись по широкому крыльцу, мы спокойно зашли в открытые на распашку двери. Интересно, зачем было делать такой огромный вход, с три моих роста?

Мы попали в просторный зал, который встретил нас приятной прохладой и гулким эхом от наших шагов по разноцветной мозаики, покрывавшей пол. Улыбчивая, как впрочем все здесь, девушка тут же легко сбежала по мраморной лестнице, ведущей на второй этаж, и поспешила к нам.

— Приветствую вас в нашем замечательном городе Альдовии, дорогие гости, — сверкнула белыми зубами девушка, в большей степени обращаясь к Широ, нежели ко мне.

Ага, идеальные они тут все, так и видно. Нет, внешне девушка симпатичная. Длинные русые локоны ниже плеч удерживал только тоненький серебристый обруч, синие глаза со смешинками смотрят прямо и открыто, кожа гладкая, золотистая. Стройная, высокая, просто идеальная леди, которая старательно хлопала длинными ресницами на моего отца, сейчас ветер поднимет.

Но больше всего меня смущал наряд девушки. Полоска бежевой лёгкой ткани прикрывала только грудь и как-то хитро завязываясь чуть ниже ключиц, фиксировалась сзади шеи. На бедрах красовался узкий пояс, держащий длинную юбку в пол. И всё бы прилично, если бы не разрезы на двух боках, начинающиеся от самого верха бедра и до низу. Пока девушка стояла, полупрозрачная ткань хоть как-то скрывала ноги, но когда она шла к нам, ткань развивалась, оголяя тело. А ведь такое тут носили все женщины, которых я успела увидеть.

— Конечно, у нас имеются свободные комнаты, расположенный рядом, — вырвал меня из задумчивого созерцания голос девушки. — Пойдёмте, я провожу вас и вашу прелестную спутницу.

Девушка двигалась невозможно мягко и плавно, как волна. Ни одного резкого движения, словно передо мной не существо из плоти и крови, а сказочное создание. Мне стало как-то даже стыдно за себя, ведь во мне ни капли женственности и изящества. Даже моя мама, оборотень, которым присуще резкость и стремительность во всём, была грациознее лани.

— Осторожнее, леди, — девушка слегка придержала меня за руку, когда я запнулась о ковёр с длинным ворсом, укрывавший пол небольшого зала второго этажа, от которого в две стороны уходили коридоры с одинаковыми дверями. — Ваша комната первая в Северном коридоре, леди. А у вашего спутника вторая.

— Спасибо, — я улыбнулась девушке, и она расцвела в ответ. — Меня зовут Ария. Называйте меня так, ведь леди из меня не очень.

— Как вам угодно. А я Бьяна, — девушка открыла дверь и приглашающе махнув рукой, зашла в комнату первой.

Внутри меня ждало просторное помещение в светлых тонах, как и всё в Альдовии. Двуспальная кровать под белоснежным балдахином, мягкий ковёр на весь пол, пара кресел у огромного, от потолка до пола, окна, завешенного лёгкими шторами. Имелся ещё монументальный шкаф, в котором можно спрятать не одного любовника от мужа, почему-то подумала я.

Но главное, в комнате обнаружилась детская кроватка из светлого дерева, внутри которой уже присутствовал мягкий матрасик, подушка и небольшое одеялко. О боги, это же просто чудо чудное, о котором я до этого и не смела мечтать.

— Эта дверь ведёт в ванную, а эта в уборную, — Бьяна открыла не примеченные мной створки, ранее сливавшиеся со стеной. — Так же вы можете заказать ужин в комнату и отдать нам вещи на стирку. Их принесут вам завтра утром.

— Я бы с радостью, — честно сказал я, а потом покраснела и немного смущённо пробормотала: — Только у меня нет чистой сменной одежды.

— Это вовсе не является поводом для беспокойства, — девушка подошла к шкафу и легко открыв створки, уверенно вытянула из его бездонных недр несколько нарядов. — Это всё специально подготовлено для гостей. Что желаете примерить, Ария?

Я положила Арго в кроватку и убедившись, что малыш не проснулся, подошла к кровати, где девушка разложила одежду. Два наряда были очень похожи на то, что было надето на Бьяну, то есть прикрывали только часть тела, выставляя руки и живот со спиной на всеобщее обозрение. А ещё эти бесстыдные разрезы на юбках!

Последний наряд тоже нельзя было вносить в разряд приличных. Нежно-голубая ткань, напоминающая шёлк, должна была плотно облегать грудь и укрывать руки пышными рукавами, расширяющимися к запястьям. К этому чуду прилагались штаны из такой же ткани, которые обтягивали бёдра с попой и расширялись от колена на подобие рукавов.

Вздохнув, выбрала последний наряд. Хоть живот со спиной голые, но другие части тела надёжно прикрыты тканью, которая не просвечивалась как у Бьяны. Девушка понятливо кивнула и убрала первые два наряда обратно в шкаф. Она терпеливо подождала, пока я стяну с себя всю одежду, оставшись только в нательной сорочке до колена.

— И принесите ужин через час, пожалуйста, — сказала я девушке, державшей охапку моих вещей.

— Конечно, Ария, — Бьяна снова улыбнулась и выпорхнула из комнаты.

Я наконец вздохнула с облегчением. Всё, теперь можно немного отдохнуть. Но сперва развешу по всей комнате сигнальные заклинания. Много Силы они не требовали, и их я наловчилась сплетать невероятно тонкими, не заметными для многих магов. И если их насильно уничтожат, я тоже почувствую это.

Разобравшись с заклинаниями, я подошла к кроватке Арго. В комнате было тепло, даже немного душно, поэтому стоило распеленать малыша, чтобы не сжарился. Благодаря Симе, я научилась делать самоочищающиеся панталоны, поэтому ещё во время плаванья сшила небольшие трусики для малыша из одной своей сорочки и заколдовала их. Так что беспокоиться о грязных пелёнках мне не стоит, да и заклинание следит за чистотой и состоянием кожи. В общем, неоценимая вещь для матери малыша!

Укрыв Арго одеялко, я с помощью Силы почистила пелёнку, в которой в своё время выловила его из моря. Повесив её на край кроватки, чтобы в случае чего долго не искать, подошла к временно своей кровати и задумалась, чтобы сделать дальше?

Одновременно мне хотелось прилечь отдохнуть на такую соблазнительно мягкую кровать, и нормально помыться, так как в течении семи дней плаванья у меня имелся только тазик с водой. В общем, как бы я не устала, а любовь к чистоте перевесила.

Заглянув в шкаф, я обнаружила три пары замшевых туфель без каблуков, каждые под цвет наряда, так что я достала голубые. К моей радости нашлась ещё стопка чистых и мягких, даже на взгляд, полотенец, а ещё коробочка с простыми серебристыми украшениями. Даже обруч для волос есть, какой был у Бьяны.

— У нас бы в гостинице это всё добро сперли бы не задумываясь, — усмехнулась я и взяв полотенца с чистой одеждой, направилась прямиком в ванную комнату.

В белоснежной ванне, наполненной до краёв тёплой водой с шапками пены, я просидела долго. Потом нехотя вымыла тело с волосами. Завернувшись в полотенца, подошла к зеркалу с полочкой, где были расставлены неизвестные пока склянки и баночки. Перепроверив их все, нашла духи с приятным запахом хвои и чего-то свежего, перед которыми не смогла устоять.

Когда я переоделась, но волосы всё ещё держала завёрнутыми в полотенце, в дверь постучали. Я тут же насторожилась и осторожно подошла к створке, готовясь обороняться. Но вдохнув запах гостя, уже уверенно открыла. На пороге стоял Широ с подносом, уставленным тарелками и парой кувшинов.

— Я подумал, что в компании ужинать веселее, — весело подмигнул мне маг, заходя в комнату и оглядываясь, куда бы поставить поднос.

— Отличная идея, — согласно кивнула я и тихо закрыла дверь. — А поднос ставь на пол, можно на ковре посидеть и поесть.

К слову, сейчас Широ был не в своей любимой фиолетовой хламиде. Белая рубашка со свободными рукавами и шнуровкой у горла, а так же узкие серые брюки и туфли из мягкой кожи очень шли магу. Теперь он выглядел более аккуратно и солидно, правда волосы всё равно торчали кудряшками во все стороны.

— Хорошо выглядишь, — подмигнула я магу. — Куда свою любимую хламиду дел?

— Сегодня мне не стоит в ней разгуливать, чтобы не привлекать к нам ненужного внимания. Тебе, кстати, тоже очень идёт этот наряд. Думаю, что Аль точно оценит все его достоинства и падёт к твоим ногам быстрее, чем ты скажешь первое слово.

— А куда мы собрались? — тут же поменяла я тему, чувствуя, как мои щёки начинают пылать румянцем при мысли о том, что Аль увидит меня в подобном наряде.

— Сначала поужинаем, — хитро усмехнулся маг. — И пока твоя тарелка не опустеет, ты из меня больше и слова не вытянешь.

Мы расселись на полу вокруг подноса и дружно взялись за ужин. Как я и ожидала, все блюда были приготовлены превосходно. А лёгкое вино тут же подняло настроение и приятно согрело всё тело изнутри, придав даже заряд бодрости и сил. Когда осталась только грязная посуда, я с удовлетворением опёрлась спиной о стоящее позади кресло.

— Сюда можно было плыть только ради еды, — с блаженной улыбкой сказала я, задумчиво щурясь на оставшееся вино в своём кубке. — Так что у тебя за секретные планы?

— Я ведь забыл сказать, что сегодняшняя ночь особенная для жителей Южных островов, — Широ вылил последнее вино в свой кубок и с довольной моськой сделал пару глотков. — Наступление весны здесь празднуют с большим размахом! И такое просто нельзя пропустить! Поверь, об этом празднике ты будешь вспоминать ещё долго.

— Но ты уверен, что это безопасно? — я бросила взгляд в окно, чтобы убедиться в словах Широ. На улице уже стемнело, но все дома сверкали гирляндами разноцветных огней, а горожан стало только больше. — Не забыл, что за нам охотятся?

— Во-первых, твой отец Высший Маг, а это звание не дают кому угодно! — Широ ткнул пальцем в себя, словно я могла уже забыть, кто мой папа. — А во-вторых, в Праздник Весны в городе запрещена любая магия и оружие. Нарушителей схватят и тут же отправят в храм на суд.

— Храм? — удивилась я.

— Здесь судят Жрецы. Их не подкупить и не обмануть, — Широ поднялся и принялся вырисовывать в воздухе сложные, даже внешне, заклинания. — Да и в течении Праздничных Дней Боги более сурово следят за происходящим на этих землях.

— В это я уже верю с трудом, — призналась я, тоже поднявшись и стянув полотенце с волос. — Мне ещё ни разу не предоставлялись доказательства их Наблюдения за нами. Так что с трудом верю, что такие могущественные существа действительно следят за нашими жизнями.

— Неужели? — прошелестел ласковый голос у самого моего ушка.

— Я поставил защитные заклинания собственной разработки по всей комнате, — довольно сказал Широ, отряхивая руки, как после хорошо проделанной работы. — На счёт Арго не переживай. Я углубил его сон, так что до утра не проснётся. Не волнуйся, это для него не опасно, простое заклинание из разряда Исцеляющих.

— Ты не слышал странного голоса? — взволнованно спросила я, оглядываясь в поисках притаившегося шутника.

— Нет, ничего, — пожал плечами маг, а потом широко улыбнулся и ласково потрепал меня по волосам, которые высохли после прикосновения Широ. — Вполне возможно, тебе просто показалось. Янтарное вино быстро пьянит, особенно таких юных и не опытных в этом деле девушек. Правда и трезвеешь быстро. Ну что, готова?

Я ещё неуверенно потопталась, глядя на мирно спящего в кроватке Арго. Странно, но мою сонливость как рукой сняло. Теперь при всём желании не смогу сомкнуть глаз, особенно зная, что упустила нечто потрясающее. Да и сил от куда-то прибавилось, как и желания повеселиться от души.

В последнее время у меня сплошные неприятности или нервотрёпки, так что можно немножко расслабиться, раз теперь за мной приглядывает Широ. Ему я доверяла полностью, да и маги явно не такие без ответственные, как вампиры. Так что я заставила тревожного червячка умолкнуть, и уверенно сказала:

— Я готова на все сто!

Глава 14

Я никогда не бывала на праздниках. Точнее, пара ярмарок и Праздник Осени, где я была скорее из профессионального интереса, меркли в сравнении с Праздником Весны города Альдовии. Стоило нам только выйти из гостиницы, как на нас тут же обрушилась подвижная музыка, заставляющая как минимум прихлопывать в такт. Перекрикивая гомон веселящейся толпы и зазывающие крики торговцев сладостями, Широ объяснил мне, что на здания наложены заклинания, не пропускающие шум с улицы внутрь. Очень удобно, особенно в такие шумные ночи.

Взяв меня за руку, маг уверенно вёл нас через толпу. И что удивительно, хоть людей и представителей прочих рас было на улице море, никто не пихался, не толкался и не ругался, если случайно задевали их. Совершенно не знакомые лица поздравляли меня и Широ с наступлением Весны, желали счастья, здоровья, кажется я слышала что-то про здоровых детишек. Так же на нас неведомо когда успели повесить венки из ярких цветов, а мне сунули леденец на палочке.

— Ария, да расслабься уже, — рассмеялся Широ, когда я в очередной раз испуганно отпрянула от девушки, желавшей утащить меня танцевать с остальными вокруг высокого костра в центре площади.

— Пока что не могу, — призналась я, присев на мягкий ковёр.

Широ притащил меня на огромную круглую площадь, видимо здесь был центр города. Тут возвышался помост, на котором расселись музыканты и периодически отхлёбывая из огромных кубков, они без устали играли самую весёлую и подвижную музыку, которую я только слышала.

Центральное место занимал высокий костёр, возвышавшийся даже над трехэтажными белоснежными домами. Золотистое пламя с необычным розоватым оттенком освещало всю площадь, и вокруг него уже не раз выстраивались хороводы. Горожане со смехом и улюлюкиванием кружились вокруг огня, а кто не хотел танцевать, устраивался на коврах, которых лежало вокруг сотни. Иногда девушки бросали в костёр свои венки, которые тут же сгорали, выпуская в тёмное небо снопом золотистых искр.

— Зачем они это делают? — спросила я Широ, который принёс нам ещё один кувшин с вином и пару кубков.

— А, это когда девушка хочет поскорее встретить своего возлюбленного, она бросает свой венок в Праздничный огонь, — ответил маг, разливая янтарный напиток и протянул мне кубок. — Хочешь попробовать бросить свой венок?

— А сработает? — я сделала большой глоток и зажмурилась от удовольствия. — Хотя, у меня уже есть Аль, больше не надо.

Широ уже опустошил свой кубок и теперь развалившись на ковре, с мечтательным лицом взирал на звёзды. Я тоже допила почти всё своё вино и теперь думала, может ещё налить или не стоит? Когда мой кубок опустел, на меня упала тень. Мало того, что кто-то подошёл и перегородил свет от праздничного костра, так ещё и не собирался уходить.

— Эй, тучка, солнце не загораживай, — не глядя махнула я на подошедшего, одновременно наливая себе ещё вина.

— Не позволит ли такая милая девушка составить ей компанию? — мягкий голос показался мне смутно знакомым и я резко обернулась, удачно разлив оставшееся в кувшине вино себе на ноги и на ковёр.

— Только если её спасут из столь нелепой ситуации, — расслабленно сказала я и застыла, наконец разглядев лицо своего неожиданного собеседника.

Передо мной стоял не кто иной, как Граф Нел Витер Затте. Светлые волосы зачёсаны назад, добрые голубые глаза и слегка пухлые улыбающиеся губы. Нет сомнений, что это мой супруг из моего возможного будущего. Так мы познакомились именно сейчас? Так скоро?

— Нел, что ты ту делаешь? — видимо вино хорошо развязало мне язык, раз я сказала то, что думаю.

— Мы знакомы? — парень вопросительно вскинул светлые брови. — Я уверен, что не смог бы вас забыть, если бы встретил раньше. Но сперва.

Нел сел рядом со мной на место, где ещё недавно меланхолично валялся Широ, и протянул руку к моим мокрым штанам. Его пальцы, тонкие и длинные, как у всех магов, застыли над тканью и через пару секунд моя одежда снова была чистой и сухой. Как и ковёр. Парень доброжелательно улыбнулся и заговорщицки прошептал:

— Вообще-то, сегодня не желательно применять магию. Но ради вас я готов нарушить этот запрет.

— И не боитесь кары Божьей? — невольно улыбнулась я, снова сделав глоток вина, от которого невозможно было оторваться.

— Я думаю, что они простят мне это, ведь я от чистого сердца хотел вам помочь, — Нел посмотрел на вторую чашу, из которой пил Широ. — Так позволите мне составить вам компанию?

— А с чем вы пожаловали ко мне? — весело спросила я, смакуя на языке сладость волшебного напитка. — У меня вино, кубки и ковёр. А что у вас?

— А нас закуски и ещё вино, — расхохотался маг и встав, притащил от другого ковра целую корзинку. — Так что, леди, позволите с вами выпить?

— Позволяю, — добродушно кивнула я, внутренне удивляясь собственному спокойствию и уверенности в маге. Кажется, на меня всё ещё действуют воспоминания о счастливой жизни с этим парнем, навеянные сном. И сейчас я чувствовала себя очень странно, словно знала Нела уже несколько лет, а не пару минут.

— Чего вам хочется, сладкого или может быть фруктов? — голубоглазый маг ловко расставил тарелки с закусками, фруктами и пирожными между нами. Особенно меня порадовало блюдо с ломтиками ветчины и большой кувшин, по запаху ещё вино. Такими темпами я скоро окончательно напьюсь и тогда держите меня семеро.

— Ветчинка, — умильнулась я, подцепив двумя пальцами розовый ломтик. — А есть ещё что-нибудь мясное?

— Пирожки, — немного ошеломлённо ответил Нел, а потом снова расхохотался, но заметив мою обиженную моську, перевёл дыхание и объяснил: — Никогда раньше не встречал девушек, которые бы не скрывали при знакомстве свою любовь к мясу. Мне всегда казалось, что леди не притрагиваются ни к чему, кроме сладкого и фруктов.

— Оу, я явно не такая леди, — рассмеялась я и подцепила ещё один кусочек. — И вообще, я никакая не леди. Зови меня просто Ария.

Постепенно я и вовсе забыла об опасениях. Разговор с Нелом шёл неторопливо, мы часто смеялись и вскоре уже стали подкалывать друг друга. Мне было весело и вообще, я получала удовольствие от общения с магом, от вкусной еды, от хорошего вина, от музыки. Голубоглазый не пытался пододвинуться ближе ко мне, не пошлил, его взгляд не шарил по мне, хотя даже я признаю, что в таком наряде выгляжу более чем сексуально.

— О, эта же наша любимая! — я вскочила как разжатая пружина, услышав первые ноты нового произведения, исполняемого музыкантами. — Пошли же!

Нел явно был удивлён моим поведением, как и словам. Но послушно взялся за мою протянутую руку, и я со счастливым смехом потянула его за собой к костру, где танцевали другие. Может всему виной вино, забавный каламбур получился, а может давно забытое чувство Праздника. Но как бы то ни было, я откинула всё, всецело отдавшись танцу.

Нел был рядом, и я чувствовала его движения, легко угадывала каждый шаг и поворот мага, слышала стук его сердца и дыхание. Мы словно стали отражением друг друга, я смотрела только в его глаза, а он в мои. Рука в руке, лёгкий поворот, он поддерживает меня за талию, не позволяя отстраниться. Мы так близко друг к другу, что я просто физически ощущаю тело мага, но вот снова мы отпрянули в разные стороны и опять движемся за музыкой в едином порыве.

Мы не заметили, когда толпа расступилась, предоставляя нам свободное место. И когда мы замерли с последними отзвучавшими нотами, нам стали аплодировать. Громкие рукоплескания и овации немного привели меня в чувство, и я заметила, что сама удерживаю мага за руку, сжав пальцами его узкую, чуть влажную ладонь.

— Ты прекрасно танцуешь, Ария, — выдохнул Нел, счастливо улыбаясь мне, и я с трудом удержалась чтобы не сказать ему о том, что мы не раз танцевали вместе под эту музыку. — Ты наверно училась этому? Движешься прекрасно, словно чувствуешь музыку всей душой.

— Нет, я никогда раньше не танцевала, — призналась я, смущённо отпустив ладонь мага, и он не попытался удержать мою руку, лишь в глазах промелькнуло разочарование.

— В это сложно поверить, — покачал головой Нел, а потом улыбнулся шальной улыбкой, почему-то казавшейся такой знакомой и родной, что моё сердце сладко заныло. — Я хочу, чтобы ты станцевала ещё! И не я один. Послушай их, они уже полюбили твой танец и жаждут большего! Все они!

— Ещё, ещё! Станцуй для нас, огненная дева! Красавица, не стесняйся! Ещё! Ещё один танец! — выкрикивали десятки голосов из собравшейся вокруг нас толпы.

— Но я… — я в нерешительности озиралась, но тело ещё не утолило жажды танца, как и душа. Энергия лилась через край, кипела в крови, заставляла сердце стучать так быстро, что оно готово было вырваться из груди. — Хорошо, попроси музыкантов.

Нел довольно кивнул и метнулся к помосту, где переговаривались исполнители, ласково держа свои инструменты и попивая из золочёных чаш. Толпа слышала мои слова и разразилась громогласными аплодисментами. Они скандировали «Аловолосая дева», и я была счастлива. Уже не чувствуя неуверенности или скованности, я стояла с высоко поднятой головой и широкой улыбкой.

Нежная трель флейты раздалась тихо, но все услышали её и голоса смолкли как по сигналу. Нел уже стоял в первом ряду и смотрел на меня с неописуемым восторгом, словно я была для него Богиней, сошедшей с неба на землю. Он смотрел на меня, только на меня, и я не смогла сдержать ответной улыбки. Неужели, это и называют любовь с первого взгляда?

Внутри меня проснулась волчица, спавшая до этого непробудным сном. И моё тело невольно обернулось, а глаза сами нашли высокую фигуру с копной золотистых волос. Алые глаза смотрели на меня неотрывно, не мигая. Наваждение треснуло и рассыпалось, как стекло.

Я замерла в нерешительности, словно механическая кукла, потратившая весь завод.

— Танец, танец! — кричала толпа.

— Ария, танцуй! — кричал Нел, но для меня не осталось ничего в этом мире, только глаза цвета крови на прекрасном, невозможно идеальном лице.

— Станцуй для меня, Ария- прошелестел у моего ушка мягкий голос вампира, и я не могла противиться этому родному, такому любимому проникновенному голосу с хрипотцой.

Я узнала эту музыку, хоть слышала её лишь один раз. Шаг вперёд, плавное движение рукой и присесть, чтобы птицей взметнуться к небу и тут же опасть лепестком вишни. Шаг, шаг, нежно провести рукой, лаская воздух как котёнка. Тело двигалось само, я была грациозной и текучей, как морская волна, лёгкой и воздушной, как первый снег, быстрой и неуловимой, как молния в весеннюю грозу.

Но всё это было не для толпы, не для Нела, даже не для меня. Я двигалась вслед за музыкой, каждая частичка тела повиновалась переменчивому мотиву, но я видела только алые глаза с узким вертикальным зрачком цвета золота. Я знала этот взгляд, так смотрят охотники, но я не боялась его, наоборот, мне нравился этот взгляд, в котором читалось желание.

Моя волчица почувствовала моё настроение, прочла мои мысли и попросилась наружу. И я не стала её сдерживать, ведь сегодня Праздник, и я хочу насладиться им полностью. Ушки прорезались, как и хвост, мгновенно, и весь мир заиграл для меня новыми красками. Тысячи запахов, новых ощущений, звуков, голосов. Это нравилось мне и пьянило не хуже вина.

— Ты уже сделала свой выбор? — прозвучал мягкий голос, и я даже не удивилась ему, продолжая свой танец.

Сейчас наконец я ощутила это, присутствие чего-то поистине могущественного и всесильного, но одновременно доброго и мудрого. Моя волчица направила мой взгляд, чтобы заметить в толпе женщину. Она не была красавицей, но нечто в ней цепляло, заставляло вглядываться в лицо. Заметив моё внимание, женщина ласково улыбнулась и кивнула.

— Кто вы? — прошептала я, не останавливаясь ни на мгновение.

— Я та, кто создала вас, — голос звучал совсем близко, словно женщина находилась рядом. — Вы зовёте меня Матерью Двуликих, Богиней Дайрией.

— Дайрия?! — я встречала это имя в книге об оборотнях. Если верить автору, именно она породила эту расу. Волки, львы, соколы, медведи — все мы были созданы её волей. — Но, почему ты говоришь со мной? Я ведь даже не оборотень, точнее…

— Разве это важно? — женщина в толпе мягко улыбнулась, и моё сердце сгорела эта светлая и ласковая улыбка. — Этот танец, ты ведь даже не подозреваешь, почему твоё тело его знает. Это ритуальный танец Жриц, передающийся от матерей к дочерям, в жилах которых сильнее всего Воля их Расы. Он призвал меня, Ария, чтобы я наконец встретилась с тобой. Пусть ты не оборотень по крови, но ты оборотень по духу.

— Жрицы, воля, дух, во всё это тяжело поверить так сразу, — нервно рассмеялась я, даже не замечая, что говорю и танцую одновременно. — Но вы ведь не спроста пришли на мой невольный зов?

— Нет, — женщина посмотрела на меня твёрдо, от былой улыбки остался только отблеск в добрых глазах. — Я могу помочь тебе, а ты мне. Согласна ли ты на это, Ария?

— Помощь? В чём она заключается?

— Я могу снять с тебя Вязку. Ты уже знаешь, что будет, отпусти ты вампира. Но я также могу вернуть её в первоначальное состояние, после чего вы станете с ним единым целым.

— Я не хочу его терять, не хочу разрывать Вязку, — призналась я. — Но ещё больше я боюсь, что он может умереть. Или Арго.

— Нет, они не умрут, — уверенно сказала Богиня, и тяжело вздохнув, серьёзно посмотрела на меня и проронила: — Если кто умрёт, это будешь только ты, Ария.

— Я… — слова застряли в горле, а в голове все мысли смешались в одну кучу. — Как это произойдёт?

— Я не знаю… Слишком много возможных развитий будущего. И везде разный конец. Даже я не могу предугадать, как тебе лучше поступить. Но у тебя осталось только два дня до решающего момента…

— Разве так мало? — севшим голосом спросила я, и Богиня печально кивнула. — Вы, вы можете мне помочь избежать смерти?

— Я не могу обещать тебе того, что ты не умрёшь, Ария. К сожалению, в этом я бессильна.

— Но тогда вы можете сделать одну вещь?

— Что же это? — с интересом спросила богиня, слегка наклонив голову.

— Можете временно снять Вязку? Если так уже вышло, что я могу умереть, то не хочу подвергать Аля опасности. Но если я выживу, вы вернёте её нам.

— Могу, — благосклонно кивнула Богиня. — Но в таком случае ты согласна помочь мне?

— Да.

— Хорошо. Завтра приходи в Главный Храм, я предупрежу Жрецов о тебе. Тогда и расскажу, в чём заключается твоя роль.

Женщина в толпе исчезла, и я запоздало заметила, что стою с высоко поднятыми руками, а вокруг бушует восторженная толпа. Но для меня они все были не важны. Сейчас я ощущала лишь пустоту внутри и невыносимое одиночество, словно я лишилась части себя. Рука сама метнулась к шее и не нащупала шрамов от укуса Аля. Вязка исчезла, её не было.

— Её действительно нет, — заторможено прошептала я, а потом бросила испуганный взгляд на толпу.

Он всё ещё стоял там и смотрел на меня. Но теперь его лицо не было безмятежно. Неуверенность, озадаченность, даже испуг сменяли друг друга, и вампир рассеянно поднял руку к тому месту, где у него был шрам в виде неровной звезды, оставленный мной. Алые глаза расширились, а бледные губы сжались в одну линию. Теперь он тоже знал, что Вязки нет.

Но я больше не могла заставлять себя ждать. В пару прыжков я оказалась рядом с Алем. Схватив его за грудки, встала на цыпочки и со всей силы дёрнула вампира на себя, чтобы впиться в его губы, такие холодные и шелковистые, словно целуешь не живое существо.

У меня не было опыта в подобных делах, если не считать поцелуй с Алем в замке, когда мне нужно было успокоить его. Но сейчас недостаток знаний и практики заменила страсть и все те чувства, которые я испытывала к вампиру. О Боги, я ведь так люблю этого красноглазого кровососа, что схожу с ума от мысли, что он сейчас отвергнет меня. Отшвырнёт, не разделит мои чувства, скажет, что я грязная шавка, не имеющая права даже стоять рядом с ним.

Он не отвечал мне. Губы были всё так же холодны и безучастны, как у мраморной статуи. Слёзы заволокли мне глаза, и я отстранилась от Аля, а потом и вовсе отпустила. Неужели, это действительно было всё неправда? Лишь навеянное Вязкой подобие тех возвышенных чувств. Горькая обида и разочарование накрыли меня с головой. Жгучие слёзы побежали по щекам, опаляя кожу, а я не находила в себе сил вытереть их, чтобы он не заметил моей слабости.

Я уже собралась повернуться и сбежать, когда прохладные пальцы прикоснулись к моему подбородку, заставляя поднять лицо. Мягкие губы невесомыми поцелуями сняли слёзы с моих ресниц. Не веря, я приоткрыла веки, чтобы встретиться с взглядом алых, словно кровь, глаз.

Аль склонился ко мне, его лицо было всё ближе к моему, пока наши губы не встретились. Неуверенно, словно спрашивая разрешения, он прикоснулся ко мне. Его кожа была прохладной, бархатной, а моя горячей и слегка влажной от слёз. Поцелуй был полон нежности и ласки, но постепенно становился глубже, жарче. Его губы уже уверенно сминали мои, и я сама мечтала, чтобы он перестал сдерживаться, ведь я чувствовала всю его страсть и желание даже без Вязки.

— Я не хочу, чтобы ты уходил, — хрипло сказала я, часто дыша, словно после забега, в котором выиграла с огромным отрывом.

— Даже если захочешь, больше не уйду, — Аль прижал меня к себе, и я с удовольствием обвила его шею руками, ведь это мой вампир, только мой!

— Ария! — слегка удивлённый голос заставил меня неохотно оторвать взгляд от любимых алых глаз и обернуться.

— Нел, извини, но мне уже пора, — я действительно почувствовала себя неловко, ведь отказывать кому-то в чувствах мне ещё не доводилось. — Понимаешь, за мной тут уже пришли. Это мой…

— Её жених, и почти что муж, — совершенно серьёзно сказал Аль, а я с трудом удержалась от радостного визга, ведь услышать такое! — А это что за пока что живой чудик?

— Знакомый, — я улыбнулась Алю. — Нел помог мне, когда я разлила на себя вино. А потом ещё вкусно накормил и мы немного потанцевали.

— Я рад, что вы не дали моей даме заскучать в моё отсутствие, — улыбнулся магу своей фирменной улыбкой Аль. — Но мы больше не нуждаемся в ваших услугах. Оплата досуга почасовая?

— Нет, я от чистого сердца, ведь оставлять такую девушку одну может оставить только глупец. — Нел вздохнул, одарив вампира оценивающим взглядом, в котором не читалось страха или смирения. — Ну что же. Я надеюсь, что мы встретимся ещё, Ария. Всего тебе лучшего и будь поосторожнее с блондинками.

Я не успела ответить, как Нел уже завладел моей рукой и запечатлел на ней поцелуй. Лёгкий и быстрый, но от него кожу словно сотнями иголочек закололо, а сердце предательски подпрыгнуло. Отпустив мою конечность, маг подмигнул покрасневшей мне, потом отвесил явно издевательский поклон Алю и ушёл.

— Аль, только не бей его, хорошо? — вцепилась я в вампира, который провожал мага взглядом маньяка со стажем, уже прикидывающим орудие преступления. — Хотя бы не сейчас.

— А потом можно? — криво усмехнулся вампир, посмотрев на меня потемневшими глазами и улыбнулся уже более мягко. — Ладно, уговорила. Пусть ещё поживёт, немного.

— А где ты вообще пропадал? — я решила быстренько сменить тему, чтобы отвлечь вампира от ни в чём не повинного Нела. Ну не повезло магу встретиться со мной, так что, убивать его теперь за это? Я же спать не смогу потом по ночам, мучаясь угрызениями совести.

— Мы с Лео встретились с наёмником, который должен был забрать контрабанду крови.

— Он хоть жив?! — не на шутку испугалась я, вцепившись в вампира изо всех сил.

— Да вон, соревнуется с Лео, кто больше выпьет, — махнул рукой Аль в сторону небольшой толпы, дружно кричавшей «Пей! Пей! Пей!».

— Чего?!

Аль усмехнулся и потянул меня за собой к толпе. Мы быстро пробрались в первый ряд, чтобы я полюбовалась милой картинкой. За столиком сидела живописная парочка: Лео и не знакомая мне миленькая эльфийка с серебряными волосами, собранными в высокий хвост, и заостренными ушками. Вот так сюрприз…

Дивная красавица с личиком-сердечком и выразительными миндалевидными глазами цвета фиалок была одета в грубую одежду наёмников из серой ткани и кожи. Но даже такой мужской наряд не мог скрыть выдающихся форм эльфийки. Посмотрев на свою грудь, я мысленно вздохнула. На поясе Лесной девы красовался явно дорогой меч в чёрных ножнах.

Обманчиво тонкая ручка, в перчатке с обрезанными пальцами, держала уже пустую кружку, которую я вряд ли бы осилила. А ведь рядом с эльфийкой уже выстроился длинный ряд деревянных тар. Столько же я насчитала у вампира. А если сложить это всё, то от одной мысли о количестве выпитого ими алкоголя мне становится плохо. А этой контрастной парочка явно мало.

— Удивлена? — мягко прошептал мне на ушко Аль, заставив моих мурашек устроить марафон вниз по позвоночнику.

— Не знаю, что даже больше меня поразило, — таким же шёпотом ответила я, чувствуя золотистые локоны на своей щеке. — Эльфийка-наёмник, или то, что Лео сейчас с ней пьёт, выясняя в кого больше влезет.

— Ну, я даже понимаю его интерес, — фыркнул Аль мне на ушко, и я ревниво покосилась на довольно усмехнувшегося вампира. — Не припомню, чтобы его хоть кто-то перепил. Тем более девушка. А тут уже явно попахивает проигрышем нашего друга.

— Но, как вам удалось…

— Ну чё, зубастый, ещё по одной?! — эльфийка с грохотом опустила на стол пустую кружку и азартно улыбнулась Лео, который буравил красотку знакомым мне взглядом. Так на меня смотрел голодный Аль. Неужели дева с серебряными локонами приглянулась этому «безобидному» вампирчику? Уже пожалеть её или может вампира?

— Эй, торговец, тащи ещё вина и покрепче, а не этот компот! — немного заплетающимся языком прокричал Лео, и рядом с ними тут же появился улыбчивый мужчина с бутылью, судя по тёмной пробке, очень хорошего и старого вина.

— Так как вам удалось её уговорить пойти с вами? — повторила я свой вопрос, завороженно следя, как содержимое необъятных кружек исчезало в странной парочке с удивительной скоростью.

— Всего лишь мешок золота с редкими артефактами, и никакого мошенничества! — картинно прижав одну руку к сердцу, а другую протянув к звёздам, ответил Аль. — Нам очень повезло нарваться именно на Алексину. Для неё сумма важнее имени того, кто протягивает деньги.

— В это точно эльфийка? Что-то не особенно она похожа на жеманных Лесных Дев.

— Ну чё, продул?! — Алексина громко расхохоталась, а Лео молча сполз под стол, где сладенько захрапел. О боги, впервые вижу упившегося в стельку вампира! — А этот мешочек золотых мне!

Эльфийка подцепила не замеченный мной ранее бархатный мешочек и сунула его к себе в карман с довольной улыбкой. Собравшиеся аплодировали победительница, поздравили её и стали расходиться. Я и Аль, ясное дело, остались стоять на своём месте. Когда последний зритель скрылся в толпе, мы подошли к столику.

— О, второй зубастик, — эльфийка заметила Аля и наконец, посмотрела на меня. — И занятная юная осо-о-оба.

Прищурив фиалковые глазища, красавица поджала розовые губки, пристально разглядывая меня, а потом неожиданно махнула рукой и что-то пробормотала. За столом появилось ещё два стула на длинных ножках с перекладинами, а пустые кружки исчезли, уступив место новому кувшину, кубкам и тарелке с мясной нарезкой. Последнему я особенно обрадовалась, так как неведомо когда успела проголодаться.

— Давайте к нам, а то моя компания уже вне зоны доступа, — добродушно улыбнулась эльфийка, разливая вино по кубкам. — Да не бойся, полукровка, не обижу! Твои мне столько отвесили золотишка, что мне с тебя в пору пылинки сдувать. Ик!

— Эм, добрый вечер, — я неуверенно залезла на высокий стул и поджала ноги, уперевшись носочками в перекладину.

— И тебе не хворать! — отсалютовала мне кубком эльфийка и опрокинула за раз в себя всё вино.

— А мы сейчас сможем с ней нормально поговорить? — прошептала я Алю, развалившемуся на стуле рядом со мной. — С пьяными решать важные вопросы на мой взгляд бесполезно.

— Кто пьяный? — Алексия с грохотом опустила на стол кубок, от чего всё остальное на столешнице подпрыгнуло вверх. — Да я бы хотела напиться как этот, который под столом храпака даёт, да не могу. И всё из-за вас!

Эльфийка гневно потрясла кулаком небу, и у меня закрались подозрения, что не я одна имела честь пообщаться с божественной сущностью. Интересно, кто и за что мог наказать Алексию таким интересным способом? Судя по нездоровому блеску в глазах, Аль тоже желает узнать об этом побольше!

— И не смотрите на меня так, это личное, — эльфийка быстро просекла наши переглядывания и её лицо тут же стало серьёзным, да и сама красавица резко перестала производить впечатление подвыпившей девушки. — И так, как мы и договаривались, я поделюсь с вами информацией о заказчике контрабанды. Но учтите, имён не назову, так как сама не знаю.

Я тут же подобралась и вся превратилась в слух. Меня несколько смущало, что эльфийка вот так просто раскроет нам своего заказчика, ведь это как-то неправильно получается? Хотя, я не знаю, во сколько обошёлся подкуп Алексии и что движет ею. Да и мне ли переживать, что она продаёт других? Главное, что пока она на нашей стороне, хоть удерживают её здесь только деньги.

— Если вам интересно, могу рассказать всё с самого начала и в мельчайших подробностях. Или коротко и по факту?

— Желательно как можно подробнее с тем, что нас интересует, — ответил Аль, и ехидно усмехнувшись, добавил: — Какая стояла погода за окном и сколько ты выпила в то утро можешь не говорить, так и быть.

— Неужели? — эльфийка приподняла серебристую бровь и одарила вампира красноречивым взглядом. — Ну раз разреши-и-или, то ладно уж. Примерно месяц назад всех лучших наёмников известили об одном очень прибыльном задании: поймать и доставить в положенное место одну полукровку ведьму-оборотня. Причём что забавно, было два разных заказчика и они постоянно поднимали цену, словно пытались друг друга переплюнуть.

Я переглянулась с Алем. Мы догадывались, кем могли быть те заказчики. Моя Стая и Клан Аля явно решили использовать меня с Вязкой в своих целях. Вампиры наверно хотели через меня управлять своим строптивым талантом, а вот мотивы моих родственничков до конца мне не известны. Если раньше наши семьи враждовали, то вполне возможна и месть. А может и просто хотят стереть меня как пятно на репутации Стаи.

— Нам даже сказали, где искать: заброшенный замок у Белого Леса. Но многие сгинули ещё на подступах к нему в ловушках, а кто смог пробраться в замок, рассказывали потом об огненном хвостатом чудище.

— Неужели Сима постарался? — ахнула я, а Аль расхохотался и немного успокоившись, кивнул, подтверждая мои слова. — Я даже не знала. Но тогда понятно, почему он постоянно был таким уставшим.

— Подобное обличие действительно много энергии берёт, но эффект потрясающий, — всё ещё подхихикивая, простонал вампир. — Я когда впервые увидел, чуть заклинанием не шарахнул!

— Хочу посмотреть! — уверенно заявила я, уже предвкушая зрелище.

— Эй, голубки, перебивать ни есть хорошо. Это очень-очень плохо! — эльфийка потрясла пустым кубком в нашу сторону и с сожалением поставила его на стол. — Так вот, а потом в этом замке вообще все пропадать стали. А позже тела наёмников находили фиг знает где в весьма неприглядном состоянии! Кажется, вампир постарался.

— Тот самый, что под столом тоненько храпит, — шепнула я Алю на ухо, мимоходом куснув его за ушко, волчица сумела таки взять ненадолго контроль над моим телом. — Извини, это не я.

— А мне очень понравилось, — мягко ответил Аль и быстро наклонившись, ответно цапнул меня за ушко, но только губами.

— Я для кого тут стараюсь?! — Алексия нахмурилась на нас, как на нашкодивших детей, и мы дружно замолчали. — Так вот, чуть больше недели назад оба заказчика замолчали, словно вовсе забыли о деле. А потом я выяснила, что они наняли несколько групп наёмников. В основном это были оборотни, но встречались и люди.

— Оборотней уже вряд ли кто-то снова наймёт, — фыркнул Аль, заправив выбившиеся волосы за уши, а я согласно кивнула, жуя сочные ломтики мяса с золотистой корочкой.

— Я так и думала, что их устранили, так как позже эти заказчики обратились уже именно ко мне, — эльфийка налила себе вина и в раз осушила кубок. — Я уже была здесь, по своим делам, когда ко мне обратился тип с пустой монетой.

— Пустой? — удивилась я.

— Это значит, что наёмника хотят нанять за большое вознаграждение, — ответил Аль, но шёпотом и прямо мне на ушко. Вот издевается же, я и так хочу зацеловать его, но держусь из-за уважения к эльфийке и по тому, что мы ещё на улице, где полно посторонних.

— Тогда мне сказали, что нужно будет принять один груз и неких особ, которых нужно доставить в одно место. Правда, на оплату они поскупились, за что и поплатилась, — эльфийка довольно расхохоталась. — Для наёмника самое важное — деньги! Моральные принципы, устои, ценности, честность? Всё это не кормит и не поит.

— Куда нас нужно было доставить? — нетерпеливо спросила я.

— Завтра утром в Главный Храм, — сказала эльфийка и подцепив кусочек ветчины, с удовольствием сунула его в рот.

— Что?! Ты не шутишь? — я не знала, что и думать. Главный Храм. Богиня Дайрия сказала мне прийти завтра туда. И теперь я не могу ей отказать. Вот точно, ничего хорошего от богов не жди.

— Ты думаешь, что это уместная шутка? — Алексия скептически посмотрела на меня. — В Главном Храме есть потайной вход, куда вас и нужно было доставить. Кто вас должен был забрать, я не знаю.

— Как же я устала от всего этого, — я посмотрела на вино в чаше и поняла, что больше не хочу пить, настроения нет. — Аль, мы можем вернуться в гостиницу?

— Если ты хочешь, то конечно, — вампир мягко спрыгнул с высокого стула на землю и помог спуститься мне.

— Было приятно иметь с вами дело! — эльфийка подмигнула мне и неожиданно протянула пустую монету. — Если будут проблемы или какое-нибудь заданьеце, просто сожми монету и мысленно назови моё имя. Я услышу и отвечу.

— Спасибо, — неуверенно ответила я, пряча подарок в карман.

— Учти, одного «спасибо» мне мало! Я не рядовой наёмник, — эльфийка прищурилась на меня. — Эльфы злопамятны и дотошны. И этого у нас не отнять. Я могу подождать с оплатой, так как вы уже раз заплатили мне хорошие деньги. Но недолго.

— Если мы позовём тебя, деньгами не обидим, — серьёзно сказал Аль, выудив из-под стола дрыхнущего Лео. — Увидимся, когда-нибудь.

— До свидания, Алексия, — тоже попрощалась я со странной эльфийкой, и она отсалютировала нам кубком.

В холле гостиницы нас встретила Бьяна. Видимо, девушка даже не отлучалась на праздник. Похвально. Заметив нас ещё на крыльце, она солнечно улыбнулась и поспешила к нам. А когда Аль вышел на свет, глаза Бьяны засверкали, а улыбка стала ещё шире. Девушка смотрела на моего вампира с нескрываемым восторгом, прижав ручки к колышущейся под тонкой тканью груди.

— Могу я вам чем-нибудь помочь? — томным голоском спросила девушка, стреляя глазками в Аля. Вампир равнодушно осмотрел красавицу с ног до головы, но в его взгляде ничего не поменялось.

— Какие комнаты для нас заказал Шировия? — сухо спросил Аль девушку, но Бьяна словно не замечала холодности вампира и продолжала поднимать ветер ресницами.

— Вы о спутнике Арии? — дождавшись моего кивка, девушка назвала номера комнат, а потом подошла к Алю, призывно покачивая бёдрами, и интимным голоском спросила: — Не желаете ли, чтобы я вас проводила? У меня есть немного свободного времени и…

— Проведите его с пользой, — с серьёзным лицом сказал Аль, похлопав растерявшуюся девушку по плечу. — А комнаты мы и сами найдём. Пойдём, любимая.

Аль обнял меня за талию и потянул к лестнице. Всё это время я старалась сохранить спокойное лицо, потому что Бьяна раздражала меня. Моя волчица была согласна, что флиртовать с красноглазой златовлаской имеем право только мы. Признаюсь, я даже немного приревновала, хоть Аль и не обратил на красавицу Бьяну в вызывающем наряде никакого внимания.

Пока мы поднимались по лестнице, я мельком оглянулась и не сдержала хи-хи. Бьяна стояла на том же месте и провожала нас растерянным взглядом. Ну да, то я под ручку с магом хожу, то в обнимку с вампиром, по факту их со мной сейчас целых два. О боги, какой же распутницей я выгляжу сейчас в глазах этой девушку. На её нахмуренном лобике это красными буквами читается.

— Чего хихикаешь? — Аль с интересом глянул на веселящуюся меня, явно не понимая причины моего приподнятого настроения. — И ты даже не скажешь, чтобы я к другим девушкам не подходил, с ними не говорил и в их сторону вообще не смотрел?

— А ты можешь? — я ущипнула вампира за бок, но он только усмехнулся. — Просто как представлю, что она думает про меня, так на хи-хи пробивает. Я же утром с Широ приехала. А потом он ко мне в комнату пришёл. И на праздник мы вместе под ручку шли. А Бьяна с самого начала ему глазки строила, как тебе… Ой!

Мы как раз поднялись на второй этаж, где царил полумрак. На полу белел мягкий ковёр, и по нему блуждали проникающие через окна разноцветные блики магических фейерверков, которые в этот момент озаряли небеса. Но я не замечала этой красоты, потому что мои мысли были заняты совершенно другим. И не только мысли.

Аль прижал меня к стене всем тело, одной рукой овив мою талию, а второй поддерживая затылок. Наверно, если бы я не была зажата между вампиром и стеной, сползла бы на пол розовой лужицей. Его прохладное дыхание холодило мою шею, а потом мягкие губы нежно коснулись кожи. А мне стало жарко, словно внутри проснулся вулкан, наполняющий всё тело лавой.

Каждый поцелуй, поднимающийся всё выше и выше, заставлял меня плавиться в сильных и одновременно нежных руках вампира. Моё сердце уже давно готово было сбежать. Я дышала часто, словно мне не хватало воздуха, но на самом деле мне не хватало этого. Как же долго я отказывалась от Аля и теперь жалею, что не открылась ему раньше.

— Так что у вас было с Широ? — прошептал мне на ушко Аль и слегка прикусил мне мочку уха, из-за чего я ахнула и сильнее прижалась к вампиру.

— Ничего, — слегка охрипшим голосом ответила я, чувствуя как Аль поглаживает мне спину. О боже, как приятно чувствовать его своей кожей, эти прохладные пальцы, от прикосновений которых по моему телу пробегают сладостные мурашки. — Широ мой отец, поэтому у нас с ним ничего не может быть. Да и он не в моём вкусе. В последнее время меня потянуло на златовласых Спящих красавец.

— Спящих красавиц, значит? — мягко прошептал Аль, касаясь своими губами моих. — Знаешь, что после долгого сна у меня всегда пробуждается огромный аппетит?

И Аль поцеловал меня. Сначала нежно, словно растягивая удовольствие. Это было невероятно сладко, и я никак не могла насытиться. Но постепенно его губы становились всё более дерзкими и властными, поцелуй становился глубже и жарче. Я уже не могла спокойно стоять и сама обвила шею вампира, прижавшись к нему всем телом, словно пытаясь стать с ним единым целым.

— Кхе-кхе, вашу маму! — раздался голос рядом с нами, наверно уже не первый раз, и мы синхронно повернули головы, чтобы увидеть сонного Широ в забавной пижаме в горошек. — Так, клещи, идите спать! Завтра у нас много важных дел, и вы нужны мне бодрыми и свежими, а не в состоянии свежего зомби. Так что кыш по комнатам!

Не успела я что-нибудь ответить, как уже оказалась в своей комнате. Одна. Арго мирно посапывал, а вот мне спать не хотелось. Эх, какой момент Широ обломал. Интересно, все отцы такие вредные?

Глава 15

Утро выдалось сумасшедшим во всех смыслах! Нет, всё началось замечательно. Мне снилось что-то неприятное, и я никак не могла вырваться из сновидения, пока меня не разбудили нежные прикосновения к щеке. Приоткрыв веки, я с улыбкой увидела рядом Аля, развалившегося поверх одеяла. Вампир поглаживал кончиками пальцев мою щеку и обводил абрис губ.

— Доброе утро, — улыбнулась я и потянулась, разминая тело.

— Хм, мне определённо нравится твой наряд, — мягко сказал вампир, и я опустила взгляд, чтобы покраснеть как заправская помидорка.

Вчера я пожалела новый наряд, чтобы ложиться в нём спать. Поэтому стянула голубое безобразие и залезла в свою сорочку, уже выносившуюся до полупрозрачности. Тоненькие лямки удерживали её на мне только каком-то чудом. Я ещё молчу, что длиной она чуть не достаёт до колен. И сейчас сорочка не особенно скрывала моё тело от взгляда Аля.

— Я сейчас схожу, переоденусь, — смущённо сказала я, пытаясь прикрыться краем одеяла.

— Мне всё нравится и так, — Аль текучим движением оказался совсем рядом, и я легла на подушку, забыв обо всём, кроме алых глаз напротив.

Аль склонился ко мне. Золотистые локоны защекотали моё обнажённое плечо. Я вдохнула любимый сладкий запах, и внутри проснулась волчица, тут же выпустившая на волю ушки и хвост. Вампир усмехнулся и быстро укусил меня губами за кончик волчьего уха. Я даже не ожидала, что это окажется так приятно, поэтому не смогла сдержать сладостного стона.

— Вот оно значит как, — довольно улыбнулся Аль и снова слегка прикусил мне ушко, а потом бессовестно стал посасывать его. — Ты так мило краснеешь, когда пытаешься сдержаться.

— Ушки слишком чувствительные, — пробормотала я, жмурясь от удовольствия. — А ещё я могу вот так…

Мой хвост выбрался из-под одеяла и обвил талию Аля. Кончик залез под рубашку вампира и принялся щекотать ему лопатки, а потом перебрался на грудь. Я с удовольствием скользила хвостиком по его телу, исследуя каждый кусочек кожи. Широкие плечи, талию, узкие бёдра, пока Аль не перехватил его и не принялся гладить серебристую шёрстку.

— Ну всё, хватит, — я вытащила свой хвост из рук вампира и спрятала его за спину. — Это слишком…

— Слишком что? — искушающе прошептал Аль, и снова завладел моим хвостом.

— Волчьи части тела очень чувствительные, — ответила я, красная ещё больше под внимательным взглядом потемневших глаз вампира. — И когда ты так вот поглаживаешь хвост, это очень возбуждает… Эй, отдай же…

Аль с тихим смехом обнял мой хвостик обеими руками и зарылся в него лицом. Нашёл себе подушку! Хитро взглянув на меня из серебристой шёрстки, вампир отпустил мой хвост и тут же сграбастал меня в объятия. Кувырок, и я уже лежу на его груди, уткнувшись носом в шею. Не удержавшись, подалась вперёд и лизнула карамельную кожу. Сладкая!

— А теперь моя очередь попробовать тебя, — усмехнулся Аль и прикоснулся к моему подбородку, притягивая меня к себе.

Аль поцеловал меня легко, едва касаясь губ. Прищурившись, он отстранился и потом снова медленно наклонился, чтобы подарить новый поцелуй. Мягкий, сладкий и тёплый, словно солнечный лучик. А потом снова подался назад и хитро посмотрел на меня, облизнув губы с довольной усмешкой. Дразнится, значит? Ну я его сейчас.

Я уже собралась наброситься на вампира, чтобы наконец получить свой долгожданный страстный поцелуй, когда проснулся Арго и подал требовательный голосок. Мы переглянулась и одновременно со вздохом повернулись к кроватке.

— Кажется, личное время закончилось, — озвучил мои мысли Аль, садясь на кровати.

— Арго пора завтракать, — взволнованно сказала я, резко сев, но Аль успокаивающе сжал мне ладонь.

— Я сам об этом позабочусь, а ты пока перекуси.

Передо мной тут же появился серебряный поднос с горой золотистых пирожков, обжаренных в меду, и большущая чашка какао. Живот требовательно заурчал, подтверждаю актуальность появившейся еды. Аль довольно улыбнулся, когда я вцепилась в свежую сдобу, и текуче поднялся. В его руке уже была бутылочка с розовым молоком.

— Кохта ты успеф фзять кроф? — удивлённо прочавкала я, ведь на запястье не было ни единого шрама.

— Раздобыл артефакт для взятия крови, — ответил Аль, взяв Арго на руки. — Я хотел взять у тебя кровь пораньше, чтобы потом с этим не возиться. Но ты так сладко спала, что я не захотел будить тебя. А с помощью артефакта можно безболезненно получить кровь даже у спящего.

Извини, что сделал это без твоего ведома.

— Нечего страшного, — с улыбкой покачала я головой и сунула остатки пирожка в рот. С вишневым вареньем, просто пальчики оближешь!

Отхлёбывая какао, я с улыбкой смотрела как Аль кормил Арго. Нет, всё же это прелесть, когда красивый мужчина с водопадом золотистых локонов и солнечной улыбкой довольно нянчится с ребёнком. Вампир даже забыл обо мне, возясь с малышом, одновременно тянущим молоко и дёргающим длинные волосы своего кормильца.

— Аль, где ты научился так умело с детьми обращаться? — задала я давно крутящийся на задворках сознания вопрос.

— Когда я сам ещё был мелким, мой дядя начал частенько скидывать мне на попечение своих детей, — ответил Аль, придерживая бутылочку, которую Арго упорно пытался держать самостоятельно. — А близнецы в пелёнках лучший тренинг для получения навыков обращения с малышами. Так что не волнуйся, с нашими детьми мы точно управимся.

Я чуть не подавилась пирожком и если бы не пара спасительных глотков какао, могла бы уже отправиться к предкам. Конечно приятно, что Аль сам заговорил о наших возможных детях, значит думал о будущем со мной, а не только о настоящем, но это так неожиданно. И… я ведь не знаю, выживу ли вообще? Хочется в это верить, но и слепо отрицать неприглядные варианты развития событий тоже не стоит.

Окончательно испортиться моему настроению не позволил стук в дверь, хотя это было больше похоже на скрип когтей. Если только этот недокошак испортит нам её, платить будет из своего кармана. Только сперва моральную компенсацию предоставит! Аль недовольно сморщил нос и подойдя к двери, слегка мотнул головой.

Створка резко открылась, и в комнату ввалилось, именно так, стонущее лохматое нечто, завёрнутое по ходу в одеяло. Повозившись на полу, это приведение подползло к кровати, и бледная передняя конечность схватилась за столбик, втянув за собой на постель остальное тело. Тяжело вздохнув, белая гусеница с щёткой всклоченных чёрных волос, перевернулась и продемонстрировала нам зелёную физиономию с парой бордовых глаз, под которыми залегли огромные, просто выдающиеся, тени.

— Помогите! — прохрипело это нечто голосом Лео. — Умира-а-аю!

— Аль, что с ним? — испугалась я, так и не донеся очередной пирожок до рта. — Мы можем ему помочь? Я знаю исцеляющие заклинания, но нужно точно знать, от чего его лечить. А может лучше зелья?!

— Я знаю, что с ним, но лечить не собираюсь, — Аль куда-то дел пустую бутылку и прижал Арго к груди, чтобы малыш оказался головкой вверх, и воздух из его животика вышел, не создавая колик. — Я его предупреждал вчера.

— Но что с ним? — я тут же забыла про все обиды на раздолбая-вампира, думая лишь о способах помочь ему.

— Воды!!! — просипел Лео, корчась как в предсмертных муках.

— Только не говорите, что это обычное похмелье… — недоверчиво произнесла я, переводя взгляд с Лео на Аля и обратно.

— Нет, не обычное, — недобро усмехнулся мой вампир, даже не обращая внимания на издевательства над своими волосами, которые ему устроил Арго. — А очень сильное и явно мучительное для нашего друга.

— Лео не умеет пить? — искренне удивилась я, уже во второй раз чуть не подавившись пирожком.

— Пить умеет, — ответил мой златовласый вампир, так как Лео продолжал стонать и умолять о спасении. — Не умеет отходить. Да и с исцеляющими заклинаниями он не в ладах. За столько веков и ничего не изменилось! И кто только утверждал вчера, что утром будет как огурчик?

— Судя по цвету лица, он почти достиг требуемой кондиции, — фыркнула я, так как ситуация уже больше напоминала комедию, нежели драму.

— Алюся, ты же мой лучший друг, одногрупник, родная душа! — Лео поменял тактику и перешёл от роли умирающего страдальца к другу в беде, которого непременно нужно спасать всеми силами. — Ну чего тебе стоит, пара слов, лапки поводил, и я снова свеж и чист душою!

— Твою душу вряд ли кто-то уже осветлит. И вчера я предупреждал, что реабилитировать твою тушку не буду, — издевательски улыбнулся Аль. — Ты же утверждал, что давно поборол свою слабость, пока я в гробу дрых. Так что давай, я с нетерпением жду, когда ты снова расцветёшь свежей розой.

— Садист! — огрызнулся Лео, а потом взгляд великого «мученика» переметнулся на меня.

— А к Широ ты не пробовал обратиться? — сразу спросила я, надеясь на решение возникшей проблемы малой кровью.

— Да чтобы его обожаемую хламиду моль всю сожрала! — сморщился Лео, словно у него ещё и все зубы дружно заныли. — Ария, ну ты же такая хорошая, добрая, понимающая девушка! Ну пожалуйста, вылечи вампирчика, он обещает, что будет хорошим и послушным! Честно-честно!

— И не думай, — тут же сказал Аль, и я посмотрела на страдальца и развела руками, от чего Лео заныл пуще прежнего!

Именно в этот момент дверь распахнулась сама и в комнату зашёл Широ. Маг быстро обвёл нас всех пристальным взглядом и щёлкнул пальцами. На мне появилась приличная голубая туника с коротким рукавом вместо полупрозрачной сорочки. Лео перенесли с кровати в кресло, и судя по цвету лица, привели его в рабочее состояние.

— Итак, раз все в сборе, то времени зря тратить не буду, — начал маг, плюхнувшись на кровать и стащив у меня пару пирожков. — Есть хорошие и плохие новости. С чего начнём?

— С хороших, — тут же сказала я, и никто не стал оспаривать моего решения.

— Хорошо, — Широ запихнул пирожок себе в рот целиком, только выпечка явно не была рассчитана на один кусь, поэтому полностью не поместилась, и к тому же начала капать начинка.

Я взяла салфетку с подноса и сама вытерла варенье с подбородка Широ. Маг благодарно кивнул мне, так как говорить с набитым ртом не мог. Видя мучения отца с пережёвыванием большого куска пирожка, протянула ему чашку с какао, в которую он вцепился обеими руками и тут же сделал пару глотков. Наконец проглотив бедный пирожок, Широ вернул мне чашку, снова полную горячим напитком до краёв.

— Спасибо, Ари, — Широ ласково потрепал меня по волосам. — Кто бы мог подумать, что Великий маг не справится с жалким пирожком. Это могла быть самая нелепая смерть.

— Так я могу для тебя устроить красивую гибель в сражении, — прищурившись, криво улыбнулся Аль магу. — Много эффектных заклинаний, дыма, разрушений и крови. Только не факт, что тебя потом будут хоронить в открытом гробу.

— Аль, ты чего? — удивилась я, замерев с чашкой у самых губ.

— Кто-то у нас решил поиграть в ревнивого вампира, — насмешливо фыркнул Широ, спокойно глядя на медленно распаляющегося Аля. — Только со мной ты вряд ли что-то сделаешь, так что хоть не позорься в глазах Арии.

— А я бы посмотрел, — вставил свою фразу Лео, но Аль на него так зыркнул, что брюнет тут же поднял две лапки вверх. — Понял. Сижу, молчу, не дышу, почти…

— Значит не позориться? — обманчиво мягко сказал мой вампир, уже начав трансформацию в боевую форму.

— Конечно, когда отец избивает избранника своей дочери до состояния бифштекса, это явно не в пользу последнего, — спокойно сказал Широ, откусив от нового пирожка небольшой кусочек.

— О-отец? — запнулся Аль и вся трансформация резко исчезла. — Подождите… Ария, ты вчера серьёзно говорила о том, что Широ твой отец?

— Абсолютно, — кивнула я, радуясь, что никакой драки не будет. — Широ мой отец, только я сама об этом совсем недавно узнала. И не успела толком тебе рассказать.

— Неужели ты сам не догадался? — удивился Лео, жуя пирожки в кресле и сыпля крошками, которые исчезали ещё до падения на пол. И когда только успел их стащить у меня? Горка выпечки уже уменьшилась больше чем на половину. — Они же и на лицо похожи, и если приглядеться, в ауре тоже проскальзывают одинаковые черты.

— Дайте мне пару минут переварить это, — Аль присел на край кровати, а Арго с радостью пополз ко мне. Я отставила поднос в сторону и взяла малыша на руки. Какой же он миленький.

А рожки и хвостик ему очень даже идут.

— Так, пока ты вносишь поправки в свою картину мировоззрения, я наконец расскажу новости, — Широ успешно расправился с пирожком и сел, поджав под себя ноги с острыми коленками. — И так, вчера ночью я поймал пару экзотических пташек, у которых есть для нас пара интересных песенок.

Широ что-то пробормотал, и в центре комнаты на ковре появилась парочка, примотанная слабо светящимися верёвками, явно магическими, к железным стульям с высокими спинками. У одного гостя был красочно подбит глаз, фингал на пол-лица! Второй, судя по оттопыренной щеке, не досчитывался верхних зубов.

Но больше всего меня поразил сам контраст этой странной парочки, словно перед нами предстала какая-то карикатура. По красноречивым взглядам вампиров тоже видно, что они думают о том же, о чём и я.

Мужик с фингалом был огромный, даже грубая кожаная куртка не могла скрыть бугрящиеся мышцы и мощное тело. Лицо с грубыми чертами, квадратная челюсть и видно не раз сломанный нос. Сперва я подумала, что передо мной оборотень, но нет, обычный человек! Заметив нас, мужик нахмурил голубые глаза, точнее один глаз, не заплывший, и что-то попытался сказать, но из отковываемого рта не доносилось ни единого звука.

Его сосед был полной противоположность. Худущий, одни кости да жилы. Думаю, если бы какой-нибудь псих устроил конкурс «Скелет года», этот субъект обошёл бы Широ с огромным отрывом! Угловатое вытянутое лицо с тонкими чертами и узкими губами кривилось от недовольства. Недоразумение в ярких одеждах и с рыжей косицей мрачно смотрело на нас жёлтыми глазами, выдающими в нём оборотня. Не кормили его в детстве, что ли?

— И кто же их разукрасил до меня? — голосом капризного ребёнка, не получившего любимую игрушку, проныл Лео, пока Аль со смешком рассматривал действительно забавную парочку. — Неужели Широ, наш гуманист и ярый противник насилия?

— Я же не сильно, — пожал плечами Широ, но судя по одинаково вытянувшимся лицам связанной парочки, маг явно не всё нам рассказывает. — Но перейдём к более насущному. И так, слово предоставляется наёмнику номер один! Если расскажешь нам то же, что говорил мне вчера, убивать не будем.

— Не будем? — горячо возмутился Лео, но под взглядом Широ тут же обиженно надулся и замолчал, сильнее укутавшись в одеяло. Дитё малое, а не вампир.

— … жизнь дороже, — рокочущий голос наёмника с фингалом появился неожиданно, поэтому мы услышали только конец фразы.

— Это замечательно. А теперь расскажи, кто тебя нанял и зачем, — спокойно сказал Широ, довольно улыбнувшись.

— Я, — здоровый наёмник громко сглотнул и как-то боязливо посмотрел на Широ, словно опасаясь разозлить его. — Меня нанял клан Ленниар, чтобы я тайно вывез их соклановца и рыжую девушку, которая будет с ним, в соседний город Вирра.

— Зачем? — удивлённо приподняв бровь, спросил Аль.

— Вас там должны были встретить представители вашего клана, — буркнул наёмник, хмуро посмотрев на вампира. Видимо, это тайная информация, которая не предназначалась для наших ушей. — Не знаю подробностей, но возвращаться домой вам опасно, обоим.

— Опасно? — я нахмурилась и озадаченно посмотрела на Широ и Аля. — Разве не клан Ленниар и моя стая представляют для нас угрозу?

— Я тоже так думаю, — отозвался Аль, подозрительно глядя на мужика, сверлящего нас мрачным взглядом. Наше недоверие ему было не по вкусу. — Лео, он говорит правду?

— Как ни странно, но да, — брюнет незаметным движением переместился из кресла к наёмнику и навис над ним, касаясь того кончиками взлохмаченных волос. — Такс. Его нанял твой отец, Аль. Кстати, там и твоя мама была, всё такая же красотка. Судя по лицам, их что-то очень тревожило. Да и нервные они были. Необычно для нас.

— Его наняли мои родители? — Аль задумчиво посмотрел куда-то в окно и словно отключился от внешнего мира.

— Что нам споёт вторая пташка? — Лео хищно прищурился на рыжего оборотня, обнажив клыки в жуткой полуулыбке.

— Если бы я не был связан, кровосос, ты бы уже валялся на полу с разорванной глоткой, — прошипел оборотень, гневно сверкая золотыми глазами, а потом сплюнул на пол рядом с босой ногой Лео.

— О, котик показывает зубки? — усмехнулся темноволосый вампир, резко выпрямившись. — Как только ты расскажешь нам, что от тебя требуется, мы можем с тобой поиграем. Обещаю.

— Насладись последними минутами жизни, монстр, — прорычал оборотень и гордо вскинув острый подбородок, заговорил уже совершенно равнодушно: — Меня наняла дочь главы стаи Серебряных Волков. Она просила разыскать её дочь и помочь той добраться до города Вирры, где она должна была встретить её. Время встречи — обед сегодняшнего дня.

— Что?! — воскликнула я с круглыми от удивления глазами. — Вас наняла моя… мать? Риянделла Старион? И она сейчас в Вирре?

Оборотень молча кивнул, равнодушно глядя на нас. Когда его взгляд натыкался на вампиров, он заметно морщился и тут же отводил глаза. Но мне на это плевать. Что важнее, моя мать на островах и хочет встретиться со мной? И раз для этого она наняла наёмника, то встреча тайная. Но что её сподвигло на это? И почему именно в Вирре, где нас ждут и вампиры? Наверно последнее я задала вслух, так как ответил мне Широ:

— Вирра небольшой городок по близости от Альдовии. До него пара часов езды. И только в том городе можно нанять воздушный корабль, самый быстрый и безопасный транспорт на Южных островах.

— То есть, на нём можно сбежать от преследователей? — уточнила я на всякий случай, и маг кивнул. — Всё это так неожиданно. Зачем нашим родителям тайно вывозить нас? Неужели решили помочь нам устроить личную жизнь? Слабо верится…

— К сожалению, в это действительно сложно поверить, — вздохнул Широ. — И Рия и родители Аля всегда были переданы своим Главам, и вряд ли спустя столько лет что-то могло резко измениться.

В дверь постучали, и мы все замолчали и синхронно повернулись ко входу. Внутрь заглянула Бьяна и застыла на пороге с приоткрытым ртом. Глаза девушки забавно округлялись по мере того, как она обводила взглядом комнату. А чему тут необычного? Ну сидит пара связанных мужиков в центре комнаты, над ними навис всклоченный вампир, замотанный в одеяло. Я полулежу на кровати, с права от меня вытянулся Аль с Арго, а в ногах, поперёк постели, развалился Широ с пирожком в руке, и ещё папочка летала рядом.

— Что-то нужно? — стараясь не засмеяться, спросила я у девушки, ещё не отошедшей от удивления.

— А, да! — встрепенулась Бьяна, посмотрев прямо на меня с хорошо читаемым осуждением в глазах. — К вам пришли.

— Кто?! — почти одновременно спросили я, Аль, Широ и Лео. Так слаженно, что девушка испуганно ойкнула и сделала шажок назад.

— М-маг, — пробормотала бедная Бьяна, тихонько пятясь назад. — Кажется, его зовут Нел. Просил передать, что будет ждать в холле.

Договорив, девушка вылетела из комнаты и захлопнула за собой дверь. Нет, я не могу. Повернувшись, я уткнулась в подушку и завыла. Час от часу не легче! Так ещё и Нел пожаловал. Я думала, что больше не увижу этого мага. Мне и одной встречи хватило, пообщались и я поняла, что кроме Аля мне никто не нужен. Так зачем второй раз нам встречаться?

— Ждать он будет, — наконец сев, недовольно пробормотала я. — А кто сказал, что я приду?

— Так и не ходи, — легко сказал Аль, почёсывая довольному Арго основания рожек. — Потопчется с часик и уйдёт. Может и дорожку сюда забудет. Это было бы отлично.

— Это будет не вежливо с моей стороны, — неохотно сказала я, шумно вздохнув. — Всё же он вчера помог мне, да и Нел неплохой маг. Я просто поговорю с ним и объясню, что у меня уже есть любимый. А гарем собирать я не планирую.

— Ты уверена, что сама хочешь с ним разобраться? — Аль посмотрел на меня испытывающе. Конечно не хочу, ведь придёться невольно сделать Нелу больно своим отказом.

Я ведь не мастак в подобных делах.

— Хотите, я схожу, — скромно поднял лапку Лео и посмотрел на нас умоляющим взглядом. — Обещаю, что больше вы его никогда не увидите.

— И не только мы, — хмыкнул Широ. — Нет, ты ещё наказан за плохое поведение. То с Ари накосячил, то напился до потери пульса. Тебя Аль на себе тащил через полгорода, алкоголик несчастный!

— Злые вы, уйду я от вас, — фыркнул Лео, плюхнувшись обратно в кресло.

— Ладно, я сама сейчас схожу, — сказала я и обмотавшись в покрывало, сползла с кровати. Протопав к шкафу, выудила из него одежду и скрылась с ней в ванной. Пока умывалась, разглядывала себя в зеркало. Волосы уже слегка отросли и у корня были темнее. А так я ни капли не изменилась. Разве что исчезли точечки шрамов от укуса Аля, к которым я уже давно привыкла.

Проведя пальцами по шее, невольно почувствовала тоску и какую-то пустоту внутри. Раньше я всегда чувствовала своего вампира, пусть и не осознанно. А сейчас ничего… Смешно, так стараться избавиться от Вязки, пересечь ради этого море в самое опасное время, пережить столькое и в итоге жалеть, что она действительно исчезла. Вот она, женская логика во плоти!

Переодевшись в голубой наряд и собрав волосы в высокий хвост, на манер местных девушек, я вышла из ванны. На меня тут же устремились взгляды всех присутствующих, и я невольно засмущалась. Аль глядел на меня так, что по моей спине пробежали мурашки, а щёки словно опалило огнём. Широ смотрел тепло, можно сказать даже с гордостью, как и должны смотреть на своих чад родители. Лео же окинул меня взглядом ценителя с ног до носочков туфель и подмигнул.

— А вам нечего пялиться, — недовольно сказал Широ наёмникам, и те исчезли, надеюсь не в прямом смысле слова. — Так, Ария, сейчас постой неподвижно, я наверчу на тебя защитных заклинаний и следилок, чтобы в случае чего быстро найти.

— Аль, ты бы тоже ему помог, — зевнул Лео, сверкнув клыками. — Смешанные заклинания сильнее и их сложнее сломать.

А дальше я почувствовала себя ёлкой на Празднике Зимы. Вокруг меня кружились двое взрослых мужчин, завывая при этом заклинания и периодически рисуя что-то руками по воздуху. Пару раз рукав хламиды Широ проехал мне по носу, но я героически сдерживала рвущийся чих. Лео же давно отвешивал шуточки по поводу происходящего, и у меня уже руки чесались его стукнуть.

— Вы на неё столько всего навертели, слово решили прямо в пасть дракону закинуть, — подхихикивая, сказал Лео и вцепился в последний пирожок.

— Ты лучше за Арго присматривай, — зашипела я на вампира, не поворачиваясь головы. — Хоть какая-то польза от тебя будет.

— Да фто с ним пуфет? — беззаботно прочавкал вампир и проглотив, сказал уже разборчивее: — Вон он, ходит себе, за кровать придерживаясь. Качает его малость, но если что, подхвачу.

— Ходит?! — в три голоса закричали мы и повернулись к кровати.

Арго удивлённо на нас посмотрел, держась ручкой за край постели. Малыш стоял уверенно на своих ногах-лапках, а для надёжности ещё и хвостом в пол упирался. Моя челюсть медленно упала чуть ли не до пола, как и у Широ с Алем. Это нормально, что ребёнок в первый месяц жизни уже ходит? Я конечно не бывалая мать с оравой детишек, но точно уверенна, что это из ряда вон.

— Немыслимо, — наконец подал голос Широ, озвучив наши мысли. — Это невероятно! Развитие Арго опережает его возраст!

— Потрясающе, — Аль восхищённо смотрел на Арго, который уже забыл о нас и продолжил осторожно исследовать пространство вокруг кровати с очень серьёзным лицом. — Он меня не перестаёт поражать!

— Не тебя одного, — отозвалась я, а потом вспомнила про мага, который ждал меня в холле, и шумно вздохнула. — Ну как, вы закончили с заклинаниями?

— Да, всё в порядке, — Широ оглядел меня со всех сторон и наконец утвердительно кивнул. — Учти, если через час не вернёшься, мы спустимся за тобой.

— Хорошо, — кивнула я, а потом порывисто обняла мага и вампира. — Спасибо. Вы у меня самые лучшие!

— Ты тоже у нас самая-самая, — улыбнулись мужчины, и моё сердце сладко заныло от их тёплых улыбок.

Спускаясь по лестнице, я непроизвольно сунула руку в карман штанов и нащупала холодную гладкую монетку, которую мне дала Алексия. Когда я только успела её положить туда? Но сейчас не важно. Я уже видела холл и одинокую фигуру мага, подпирающую одну их колон. Когда Нел заметил меня, улыбнулся, и я неуверенно помахала рукой.

— Доброго утра! — маг подошёл ко мне, и не успела я открыть рта, как он уже легко поцеловал мне руку. Это так непривычно, когда к тебе относятся как к леди, а не полукровке из трущоб. — Ты замечательно выглядишь.

— И тебе доброго утра, — смущённо ответила я, и покраснев ещё сильнее, пробормотала: — Спасибо. Нел, нам нужно поговорить.

— Конечно, ради беседы с замечательной девушкой я и пришёл на другой конец города, — солнечно улыбнулся мне голубоглазый, и я выдавила из себя вежливую улыбку. Как же сложно, когда не хочешь обидеть хорошего человека, но по другому нельзя. — Здесь рядом есть уютное кафе. Не желаешь чашечку кофе, а может мятного чая? Он здесь очень популярен у девушек.

— Мятный чай? — я затопталась и взглянула на лестницу, словно там мог быть кто-то из моих друзей. — Эх, ладно. Только не долго. У меня ещё много дел.

— Не волнуйся, ты можешь вернуться к себе в любое время, только скажи, и я провожу тебя.

Нел предложил мне взяться за его руку, но я покачала головой, оказавшись. Одно дело вежливо говорить с магом и согласиться на дружескую чашку чая, а другое идти с ним под руку, как парочка. Я бы вообще отказалась уходить из гостиницы, но на мне столько защитной магии, да и мужчины знают, куда и с кем я пошла. Хотя кого я обманываю, мне нужно время, чтобы собраться с мыслями и решиться отказать Нелу.

— Бьяна, если мои друзья будут интересоваться, я с Нелом в кафе поблизости, — сказала я девушке, стоявшей за стойкой и следящей за мной холодным взглядом. Что удивительно, красавица сегодня не улыбалась.

— «Голубая чайка», рядом с фонтанами, — подсказал название кафе Нел.

— Конечно, я им передам, — девушка слегка кивнула и сделала вид, что больше у неё нет на нас времени.

«Голубая чайка» действительно оказалась рядом с гостиницей. Небольшое кафе с круглыми столиками, находящемся как внутри здания, так и на террасе. Мы выбрали место на улице, в самом уголке. Я села спиной к стене, а Нел напротив меня. Пока миловидная девушка в белом фартучке обслуживала соседний столик, я пыталась завести разговор:

— Так о чём ты хотел поговорить со мной?

— Ария, тот златовласый действительно твой жених? — Нел не стал ходить вокруг да около и сразу взял быка за рога.

— Да, и я очень люблю Аля, как и он меня, — честно ответила я, глядя прямо в голубые глаза мага. — Извини, если я обидела или задела тебя. Ты очень хороший и весёлый парень, Нел, но сердцу не прикажешь.

— И правда, сердцу не прикажешь, — маг грустно воздохнул, но заметив мой встревоженный взгляд встрепенулся и чересчур бодро улыбнулся мне. — Очень жаль, что такая замечательная девушка уже занята. Я действительно жалею, что не встретил тебя раньше, Ария. Но от куда ты знала моё имя?

От куда, от куда… Богиня Дайрия нашептала. Только об этом мне никому нельзя рассказывать. И как выкручиваться? Молчание затянулось, и я уже мечтала провалиться сквозь стул с мягким сидением, когда к нам подлетела девушка в фартучке.

— Доброе утро! Что желаете? — улыбнулась она нам, сверкнув карими глазищами.

— Мятный чай! — выпалила я, мысленно вздохнув с облегчением. — И три ложки сахара, пожалуйста.

— А мне крепкий кофе без сахара и булочки с маком, — вежливо улыбнулся девушке Нел, и та понятливо кивнув, скрылась в дверях. — Так откуда ты знала меня?

— Одна моя… знакомая хотела меня познакомить с тобой, от неё я и узнала твоё имя, — медленно сказала я, подбирая каждое слово, чтобы врать как можно меньше.

— Я так понимаю, имя подруги ты мне не скажешь, — хмыкнул маг, и я кивнула ему. — Ладно, это уже и не важно. Жаль, что у нас ничего не может выйти. Но знаешь, Ария, я не хочу сдаваться. Со мной такое впервые, чтобы девушка так приглянулась мне. Так что ты не против, чтобы мы пока остались друзьями?

— Друзья? — усмехнулась я, глядя на протянутую руку мага. — Учти, я предупреждаю сразу. Мой отец и жених могут тебя превратить в котлету, если сочтут твоё поведение выходящим за рамки простого друга.

— Спасибо, что предупредила, — хохотнул маг, когда я слегка пожала протянутую мне конечность. — Буду стараться держать себя в руках, хоть это очень сложно.

— Ваш чай и кофе, — девушка удивительно бесшумно подкралась к нашему столику и поставила перед нами красивые фарфоровые чашки, расписанные голубыми чайками, а магу ещё и тарелку пышных булочек. — Не желаете ещё чего-нибудь?

— Нет, спасибо, — покачал головой Нел, и красавица ушла.

Я потянулась своей чашке, но рука замерла у самой ручки, не двигаясь дальше. Я удивлённо заморгала на собственную конечность, почему-то переставшей меня слушаться, и попробовала второй раз. Ни-че-го! Я не могла взять свой любимый чай! Нел заметил мои странные действия и поставив уже на половину пустую чашку с кофе на стол, вопросительно посмотрел на меня.

— Нел, ты хорошо разбираешься в ядах? — догадка заставила меня покрыться мелким потом, но я старалась держать маску спокойствия на лице.

— С чего такие неожиданные вопросы? — удивился маг ещё сильнее. — Но если хочешь знать, да, разбираюсь. Что-то подсказать?

— Ага, — согласно кивнула я, продолжая сверлить взглядом чай, который явно был не таким уж и безвредным. — В моей чашке что-то есть.

— Сахар? — усмехнулся Нел, но подтянул мой напиток к себе и быстро пробормотал пару заклинаний.

Чай поменял свой золотистый цвет на бледного синий, и Нел взглянул на меня уже абсолютно серьёзно. А то, мы тут не шутки шутим! Мне скоро вообще придется питаться только из рук Широ или Аля, чтобы точно без яда. Я ведь могу только по запаху или интуиции догадаться о вредных примесях в еде, но не все из них пахнут или ощущаются на вкус.

— Что там было? — стараясь не выдавать волнения, спросила я.

— Белый Дурман, — Нел озадаченно смотрел на посиневший чай. — В малых дозах действует как слабое наркотическое вещество. От большого количества можно потерять сознание на долгое время, даже на несколько суток. Убить таким невозможно, а вот обездвижить запросто.

О боги, спасибо Широ и Алю за те пляски и песни вокруг меня. Я ведь даже не почувствовала ничего. Запах чая был обычный, на цвет всё в порядке. А выпей я его, неизвестно, чтобы произошло. Настроение подпортилось. Любимый напиток был испорчен, а заказывать новую чашку не было желания.

— Подожди меня здесь, я сейчас вернусь, — вырвал меня из задумчивого состояния решительный голос Нела.

— Куда ты? — удивилась я, глядя на вставшего мага с моей чашкой в руках.

— Выяснить, кто такой смелый решил посетителям вместо сахара Дурмана подсыпать. Подожди меня здесь, я быстро. Отвешу всем виновным люлей, вызову стражников и вернусь.

Маг сурово сдвинул брови и большими шагами направился во внутреннее помещение кофе. Я ещё какое-то время с тревогой смотрела на арку входа, но потом опёрлась на спинку стула и принялась рассматривать улицу. Утро, а тут уже все на ногах. И как обычно на лицах только улыбки.

Глава 16

Аль:

— С ней точно всё в порядке? — кажется уже сотый раз спросил я у Широ, застыв на месте.

— За прошедшие две минуты ничего не изменилось, — фыркнул маг, лениво перелистнув страницу книги, которую начал читать сразу после ухода Арии.

Как только она ушла, я принялся нарезать круги по комнате, не находя себе места. Раньше Вязка сразу бы мне передала, случись что с моей драгоценной полуведьмой, но сейчас я был в абсолютном неведении. Когда наша связь исчезла, от меня словно забрали часть, как будто я потерял нечто крайне важное. Сложно свыкнуться с этими чувствами, особенно сейчас, когда по привычке пытаешься дотянуться до Арии.

Боги, зачем она только разорвала Вязку? Да, в этом глупом предсказании я должен якобы убить её. Но я НИКОГДА такое не сделаю, даже если она сама меня попросит об этом. Скорее пожертвую собой, чем позволю ей умереть. Хотя нет, на тот свет я не собираюсь в ближайшие столетия. Всё же кто без меня защитит мою ведьмочку с такими пушистыми ушками и офигенным хвостом?

— С ней всё в порядке? — беспокойно спросил я вновь, и кажется у Широ задёргалось нижнее веко.

— Послушай, Аль, — Широ говорил крайне спокойно, но зная его, это затишье перед бурей.

— Я её отец, а не ты! И потеряв своего ребёнка один раз, больше подобного не допущу. Поверь, если с ней что-то случится, вы все тут же об этом узнаете. Даже больше, я сам вас за шкирку потащу с собой спасать Арию. Усёк? А теперь сел, а то на ковре уже тропинку вытоптал!

— Ну а вдруг ты всё же не заметишь? — осторожно спросил я, отсев подальше от мага.

— Каким это образом? — приподнял бровь Широ, глядя на меня как на нечто маленькое и очень глупое. — Все сигналки и защитные заклятия связаны со мной. Если их попробуют взломать или с Арией что-то случится, я получу об этом сигнал. Всё! Не доставай меня дурацкими вопросами. Лучше займись делом, вон как Лео.

Я скептически посмотрел на своего друга, который до сих пор не удосужился нормально одеться. Лео сейчас валялся на кровати, позволяя Арго мучить его длинные чёрные волосы. Интересно, как он их потом расчесывать будет? Тут уже скоро на лысо сбривать придётся. Представив лысого вампира, пытающегося томным голосом уговорить леди разрешить выпить её крови, я насмешливо фыркнул.

— Что там такого смешного надумал? — Лео лениво приоткрыл один глаз и немного сонно посмотрел на меня, кусающего губы.

— Прикидываю, пойдёт ли тебе лысина? — совершенно серьёзно сказал я задумчивым голосом. — А может ёжиком подстричь?

— Я тебе сам подстригу, только кое что другое! А то слишком длинный у тебя язык!

— Но-но, без рук, — расхохотался я. — Нет, серьёзно. Ты видел, что у тебя на голове творится? Как вообще можно умудриться такое гнездо сделать?

— Гнёзда у птиц, — зевнул Лео, как всегда не прикрывая рот. Вот влетит ему муха когда-нибудь, размером с кошку, тогда может научится хоть каким-то манерам приличия.

Мой друг что-то пробормотала, вяло повёл лапкой и его волосы чистыми и мягкими прядями рассыпались по кровати на радость Арго. О, это что-то новенькое. Я тоже так хочу! Длинные волосы это конечно красиво, но с ними столько мороки порой. Я уже собирался схватить Лео и вытрясти из него интересное и крайне полезное заклинание, когда Широ вскочил и уронив книгу, принялся водить руками по воздуху.

— Что с Арией? — тут же подскочил я к магу, но он мотнул головой, чтобы я не мешал. О боги, я так и знал, что с ней что-то да случится. Почему стоит мне оказаться не с ней, как Ария попадает в очередную неприятность?

— Не понимаю, — Широ опустил руки и принялся накручивать круги по вытоптанной мной дорожке на ковре. — Заклинания работают, но я потерял связь с ними, словно кто-то оборвал. Не могу даже понять, в какой стороне города Ария сейчас находится.

— Кто мог это сделать? — тут же напрягся я.

— Кто-то намного сильнее меня, — недовольно поморщился Широ, потирая вески. — А таких здесь немного. Но вряд ли полубоги или сами боги сделали это. Зачем им?

— Не знаю, кто это сделал, но ему точно несдобровать.

Я уже собрался выскочить из комнаты, когда меня перехватил Лео. Он слегка покачал головой, а потом дверь сама открылась, чуть не съездив мне по носу. Вовремя отскочив, я удивлённо посмотрел на внезапного гостя.

— Ты?! — я не мог сдержаться, и уже в следующую секунду схватил блондинистого мага за грудки и поднял на вытянутой руке, оторвав от пола. — Что ты с ней сделал?! Отвечай немедленно, и умрёшь без мучений!

— Совсем озверел? — огрызнулся тот, но из моей хватки не пытался вырваться, только зло сверлил меня голубыми глазами. — Я пришёл чтобы узнать, не возвращалась ли Ария к вам?

— Не смей называть её имя, — я встряхнул мага в такт каждому слову, и он прикусил себе язык, так как воздух наполнился солоноватым запахам крови.

— Аль, успокойся немного, — Широ неодобрительно посмотрел на меня, и я просто разжал пальцы, из-за чего освободившийся маг рухнул на пол. — Кажется, тебя зовут Нел? Расскажи, что произошло до того, как ты расстался с Арией.

Голубоглазый тяжело поднялся, потирая шею и бросая на меня злые взгляды. Я лишь издевательски усмехнулся ему, хотя на самом деле хотелось свернуть ему шею и забыть об этом уже через пару минут. Но придётся потерпеть с убийством, чтобы узнать про случившееся с Арией.

— Ты говори-говори, — ласково сказал я, мысленно отрывая по кусочку от наглого мага, который явно хочет наложить свои грязные грабли на мою драгоценную полуведьму. — Мы тебя очень внимательно слушаем.

— Если будешь молчать, я могу и заскучать, — отозвался Лео с кровати. — А когда мне скучно, другим становится очень нехорошо.

— Обо замолчали! — рявкнул на нас Широ. — Нел, ты ведь не просто так пришёл сюда? Мы очень волнуемся за Арию. И ты можешь помочь нам отыскать её?

— Я и пришёл за этим, — Нел сел в кресло и принялся нервно барабанить пальцами по своей коленке. — Мы были в кафе «Голубая чайка». Она заказала мятный чай, а когда его принесли, не смогла взять чашку. Ей словно что-то мешало, после чего она спросила, не разбираюсь ли я в ядах? Мне показалось это странным, но я проверил напиток.

— И что? — нетерпеливо спросил Широ, а я и Лео подались вперёд.

— Белый Дурман. Причём такая концентрация, что сознание потеряешь на сутки минимум.

— Ты узнал, кто посмел ей подсыпать его? — в мгновение переместившись, навис я над магом, но Широ оттащил меня за шкирку и пинком отправил на кровать.

— Я тут же пошёл разобраться, кто делал этот чай, — Нел с насмешкой глянул на возмущенного меня, но заметив взгляд Широ, тут же продолжил с серьёзным лицом: — Официантка сразу сказала, что готовила чай она. Но она ничего не добавляла в него, кроме мятного сахара. Только после проверки я выяснил, что в сахарнице оказался Дурман.

— И она не знала об этом? — приподнял брови Широ. — Они же так половину посетителей перетравить должны были.

— Я сказал то же самое. Но оказалось, когда собирались делать наш мятный чай, сахарница упала и разбилась. Официантка открыла другой пакет и добавила новый сахар в напиток для Арии. Эти все совпадения крайне подозрительны, но никто в кафе не имел понятия про Дурман в мешке для сахара.

— Ты в этом уверен? — Широ недоверчиво посмотрел на мага, да и мне с трудом верится в такие совпадения.

— Могу поклясться, против моих заклинаний «Правды» они не устояли, — хмыкнул маг. — Но когда я со всем разобрался и вернулся на террасу, Арии уже не было. Другие посетители сказали, что она сама встала и ушла.

— Давно это было?

— Двадцать минут назад. Я её искал поблизости кафе, а потом помчался сюда, — Нел поджал губы и снова принялся нервно барабанить пальцами по коленке.

— Мои заклинания оборвались совсем недавно, — Широ снова принялся ходить взад-вперёд, бормоча себе что-то под нос.

— Нам некогда сидеть, — я решительно спрыгнул с кровати, но Лео дёрнул меня за волосы, заставив плюхнуться обратно.

— Не мельтеши, и без тебя тут два мага на нервах, — шикнул мой друг мне на ухо, укачивая сонного Арго на руках. — Сейчас что-нибудь придумают, а нам только останется это воплотить в жизнь. Кстати, малой почти уснул. Давай его в кроватку положу.

— Всё, я решил, — Широ щёлкнул пальцами, и около него появилось мерцающее зеркало портала в полный рост мага. — Сами мы целый город будет обыскивать долго. Так что убьём двух зайцев за раз.

— В какой второй заяц? — подозрительно посмотрев на Широ, с опаской спросил я. — Что-то мне подсказывает, у этих зайцев на меня свои планы. И их убийство в них не входит.

— Тебе давно пора с ними встретиться и разобраться во всём, — маг посмотрел на меня взглядом, не допускающим возражений. — Не забывай, что силой тебя не уведут я не дам, а выяснить причину их стремление тайно вас вывезти следует!

— А может не надо? — без особой надежды спросил я.

— Надо, Аль, — развёл руками Широ. — Надо!

Ария:

Я сидела за столиком и ждала Нела, когда заметила в проулке женщину. Она слегка кивнула мне и поманила рукой, требуя подойти к ней. Сперва я подумала, что это вовсе не мне машут, но потом пристальнее вгляделась в лицо незнакомки и узнала в ней Богиню Дайрию. Неужели, она сама пришла ко мне? Но, я сейчас не могу уйти вот так, без предупреждения!

— Иди за мной, — мягко прошептал женский голос совсем рядом. — Нужно спешить…

— Я не могу сейчас идти, — испуганно, но твёрдо сказала я, поглядывая на арку внутрь кафе. Почему Нел так долго? Может, ему нужна помощь?

— Нет времени ждать, — женский голос звучал уже настойчиво, без ласковых ноток. — Если не поторопишься, мне придётся насильно тебя вести. Но я не хочу этого.

— Я могу хотя бы сказать Нелу, что ухожу?

— Нет времени. Идём!

Я неохотно встала из-за столика и спустилась с террасы. Меня изнутри грыз червячок беспокойства, что я ушла так вот без предупреждения. Но спорить с Богиней явно не стоит, если не хочешь себе проблем. А их у меня и так навалом! Могу даже поделится, да вряд ли кто-то согласится на такой сомнительный подарочек.

Как только я зашла в подворотню, поразившую меня чистотой и аккуратными кадками с цветущими розами, богиня в облике женщины поспешила вглубь улицы. Мне ничего не оставалось, кроме как следовать за ней. Я пыталась пару раз задать вопросы, но она лишь торопила. Меня это стало раздражать, но я стиснула зубы и продолжила быстро идти вперёд.

Шли мы долго. Я уже вся извелась, переживая за Аля, Широ, Арго и даже Лео. Я же ушла без предупреждения, и Нел тоже не знает, куда. Вроде бы по защитным заклинания меня смогут отыскать, но всё равно у меня плохое предчувствие. И это тоже лишний повод для беспокойства! Думая о своём, не сразу заметила, куда мы пришли.

Первое, что заставило меня отвлечься от невесёлых дум

— запах. Солёный аромат моря, водорослей и йода. Подняв глаза от чистенькой мостовой, на которую я смотрела всю дорогу и даже сейчас, увидела прекрасное сооружение из белоснежного мрамора с серебристыми и розоватыми прожилками, словно зависшее над морем — Храм. На самом деле здание просто находилась на самом краю утёса, однако казалось, что оно летит над морской гладью.

Высокие колонны, удивительные барельефы, ажурные украшения из камня и стекла, восхитительный витражи в стрельчатых окнах. Я не знала на что обратить своё внимание, перебегая глазами от одной диковинки к другой. Особенно меня поразили две статую у главного входа — Бог Отец Алген и Богиня Матерь Фринна. Мастер постарался на славу, и каменные изваяния казались живыми, вот-вот вздохнут полной грудью, расправят плечи и сойдут с постаментов.

— Нам нельзя через главный вход, — богиня Дайрия впервые подошла ко мне близко и взяв за руку, потянула за собой.

Я послушно шла за женщиной, одновременно с этим любуясь Храмом. У нас в городе он не был настолько огромным и поражающим своей красотой и воздушностью. Нет, здание было богато украшено и занимало почётное место рядом с ратушей, но никогда не цепляло моего внимания. А сейчас я не могла оторвать своего взора от белоснежных стен с золотой росписью и удивительных статуй, проработанных до мельчайших деталей.

— Ты можешь смотреть себе под ноги? — кажется рассердилась Дайрия, когда я в третий раз споткнулась на ровном месте, так как выворачивала шею в сторону Храма.

— Да, извините, — я с трудом заставила себя отвернуться. — Никогда не видела раньше таких великолепных строений. Кажется, им можно любоваться целую вечность!

— Скажешь тоже, — фыркнула богиня, ведя меня какой-то дорожкой, прятавшейся в тени плодовых деревьев сада, раскинувшегося рядом с Храмом. — Это лишь один из многих. Вот Главный Храм действительно завораживает. Внутри него есть статуи и алтари для всех богов! А я там вторая по счёту от нашей Великой Матери Фринны!

В голосе богини явно проскользнули нотки превосходства и гордости, но я ничего не сказал. Не знаешь, что говорить, лучше помолчи, вот я и помалкиваю. Всё же с Богиней беседую, а не человеком. Вдруг обижу, а она потом захочет проучить? Но Дайрия и не ждала ответа. Она продолжала расписывать достоинства Главный Храм, словно самолично его строила, а я оглядывалась и гадала, куда меня ведут.

Вскоре мы вышли из-под густых ветвей деревьев и оказались перед высоким забором из молочного камня с золотистыми вкраплениями. Он словно светился, но не это заставило меня отступить назад, испуганно прижав руки к груди. Около неприметной дверцы стоял мужчина в кроваво-алой рясе, подпоясанной чёрным ремешком. Я не знала этого красивого брюнета, но чувствовала его огромную магическую силу и недобрый взгляд синих глаз.

— Зря ты привела её сюда, Лара, — насмешливо фыркнул брюнет, растянув губы в фальшивой улыбке. — Или я имею честь общаться с тобой, уважаемая Дайрия?

— Арис, — женщина мельком глянула на меня и сжала руки до побелевших костяшек. — Ты не смеешь идти против меня, своей матери и Богини Создательницы Двуликих Дайрии!

— Сколько пафоса в твоих словах, матушка, — идеальное лицо брюнета исказилось пренебрежением. — Я всю жизнь только и делал, что служил тебе. А теперь позволь самому решать, что делать, матушка.

— Арис, одумайся, — женщина говорила ласково, но я заметила её волнение и мелкие капельки пота на высоком лбу.

— Ты ещё можешь покаяться в содеянном и понести заслуженное и справедливое наказание!

— О нет, матушка, — издевательски протянул Арис, и его руки озарились ослепительным белым светом. — Тебе уже не остановить меня. А сейчас, когда ты в этой жалкий телесной оболочке, я сам легко остановлю тебя!

— Ария, отойди! — крикнула Дайрия, и меня просто снесло в сторону, приложив в конце спиной об дерево.

Рухнув на землю, я застонала от боли во всём теле. Голова, спина, руки — всё ломило, словно меня долго и упорно пинали. С трудом перевернувшись на спину, я увидела бой, развернувшийся между Арисом и Дайрией. Я не понимала, что они создавали и чем атаковали друг друга. Всё происходило слишком быстро и заклинания больше походили на сгустки белой энергии, нежели привычные фаерболы или молнии магических сражений.

Очередная вспышка ослепила меня, а от грохота заложило уши. Мне словно хорошенько дали по голове, даже ненадолго сознание потеряла. С трудом, но я всё же пришла в себя. А сражение уже близилось к концу, причём не благоприятному для меня. Дайрия выглядела ужасно. Из глаз, носа и рта у неё шла кровь, стекая по лицу страшными алыми дорожками. Она прихрамывала, а правая рука была не естественно изогнута выше локтя.

— Ты совершила ошибку, вселившись в эту слабую магичку Лару, — хохотал Арис, сыпля в Дайрию белоснежными шарами, обжигавшими с шипением её плоть. В воздухе распространялся тошнотворно-сладкий запах горелого мяса. — Какого это, иметь смертное тело и чувствовать его боль? В таком жалком облике мне не составляет труда сокрушить тебя, матушка.

— Арис, не делай…

Огромное копьё из белого света пронзило Дайрию в районе сердца. Богиня застыла, и постепенно шар в её руке стал затухать, пока не исчез до конца. Через пару мгновений женщина уже лежала на земле без движения. Арис победно усмехнулся, откинув тёмные волосы за спину, а потом подошёл к поверженной и пнул её в живот. Ничего… Дайрия не реагировала, ведь была мертва…

— Если бы бога было так же легко убить, — с сожалением сказал брюнет, носком ботинка повернув голову женщины. — Но это лишь очередная оболочка. А теперь ты. Ария, кажется? Наконец-то я встретил тебя лично, моя дорогая полукровка!

* * *

Я очнулась резко и застонала от боли во всём теле. Боги, ненавижу боль! Глаза застилала пелена, и мне пришлось несколько раз сморгнуть, чтобы наконец видеть нормально. Когда ресницы разлиплись, я осмотрелась. Небольшая светлая комната с одним стрельчатых окошком, фреска которого изображала некую задумчивую деву.

Больше взгляду было не за что зацепиться. Стены, потолок, пол — всё из белого камня, с золотой росписью в виде каких-то экзотических растений. А я сама почему-то прилипла к стене, вроде бы, и только могу головой крутить. Попробовала применить Силу, чтобы освободиться, но с таким же успехом можно ковырять гору ложкой.

Вскоре я оставила попытки освободиться и просто попробовала обдумать то, что узнала до второй потери сознания. Этот Арис называл Дайрию своей матушкой. Грубо говоря, Богиня была матерью для всех оборотней, но брюнет явно не это имел в виду. Да и его огромная Сила, даже превосходящая Широ, наводила не на самые радужные мысли. Только одни существа были настолько сильны — полубоги. Но вопрос: почему Арис напал на свою мать?

— Арис всегда обижался на меня, — прошелестел женский голос у моего уха, но рядом никого не было.

— Дайрия? — неверующе прошептала я, радостно оглядывая комнату. — Ты же сможешь меня вытащить от сюда? Пожалуйста!

— Сейчас нет, — виновато прошелестел голос. — Боги обладают огромной Силой, но мы не всесильны. Мне сильно досталось в теле той магини. Вселиться в живое существо невероятно тяжело, а вернуться обратно ещё сложнее, особенно если носитель умер. Я сейчас слаба, Ария. Как бы мне не было стыдно это признавать.

— Понятно, — вздохнула я, стараясь скрыть разочарование. Все говорили о том, какие боги могущественные и бессмертные создания, способные на невероятные вещи. Но почему в нужный момент всё совсем не так, как должно быть? — Хорошо, раз свободы мне не светит, может хоть расскажешь, почему Арис напал на тебя и зачем ему я?

— Вечные проблемы детей и родителей, — тяжело вздохнула невидимая богиня, и мои волосы всколыхнулись от поднявшегося ветра. — Арис был зачат в теле смертной девушки, когда в ней находилась я. Поэтому он получил часть моих Сил, и мне пришлось забрать его у матери сразу после родов. Полубоги растут в мире Богов до пяти лет, а после возвращаются сюда. Как бы я не любила Ариса, мне пришлось отдать его в Храм, чтобы дальше он рос здесь и посвятил свою жизнь служению.

— Получается, что полубоги служат в Храме не по своей воле, а по тому, что вы так им приказали? — удивилась я, ведь думала до этого момента, что они сами хотели посвятить себя служению Богам.

— Так решили наши Великие Боги Отец Алген и Матерь Фринна. Раньше, несколько тысячелетия назад, полубоги жили как хотели, и мы не влияли на их судьбы. Но наши дети от смертных обладают чудовищной силой, и когда они развязали между собой войну, весь мир был под угрозой разрушения. Мы остановили их, пусть и не сразу, а оставшихся заперли в темницах, хоть это было тяжёлым для нас решением. Позже эти темницы стали называть Храмами, а полубогов жрецами, способными донести до смертных нашу волю.

— Ничего себе, — выдохнула я, узнав шокирующую правду о первоначальном предназначение Храмов. — Неужели, они смирились? То есть, их устраивает такая жизнь? Постоянно сидеть на одном месте и делать только то, что тебе разрешат?

— Я чувствую твоё недовольство, — вздохнула Дайрия. Конечно, я сама всю жизнь жила не так, как хотела, и всё по вине окружающих. — Но так лучше для всех, почти. Мы не желаем для своих детей зла, и хотим их уберечь от ошибок, которые совершили их предшественники много лет назад. Мы растим их в строгости, но не забываем про любовь и доброту. И когда полубоги достигают совершеннолетия, они могут покидать Храм, хоть и не на долго.

— Почему?

— Храм сдерживает их силу, — тихо сказала Дайрия, словно выдала страшный секрет, который никто не должен знать. — А так же, если полубоги отлучатся от Храма на дольше, чем ему дозволено, его сердце остановится. Это заклятие наложено на каждого ребёнка бога, и его способны разрушить только Отец Алген и Мать Фринна.

— Словно собаки на цепи, — недовольно поморщилась я, представив какую паршивую жизнь проживают полубоги. Хотя, можно ли их существование вообще назвать жизнью? — Но если только Главные Боги могут снять заклинание, зачем Арис напал на тебя? В чём смысл?

— Он сильно обижен на меня, — немного помолчав, наконец ответила Дайрия. — Он рос в моём замке в Божественном мире.

У него было всё: слуги, лучшие игрушки, любое его желание исполняли сию же минуту. Когда мне пришлось вернуть его в ваш мир, он умолял меня не делать этого. Но я не могла поступить по другому.

— Он наверно решил, что ты бросила его, — глухим голосом сказала я, уставившись в одну точку на противоположной стене. — Возненавидел тебя, свою мать, которая оставила его.

— Да, — вздохнула богиня. — Долгое время он каждую ночь молился мне, просил забрать его, но я не могла. А потом он перестал возносить мне молитвы. Я думала, что к нему пришло смирение, как и к другим. Но я ошиблась. Арис лишь затаил свою обиду, притворившись послушником. А когда его нарекли Старшим Жрецом, он получил возможность покидать храм на долгое время. Тогда я и заметила, что он задумал нечто ужасное.

— Что именно? — с трудом разлепив резко высохшие губы, прошептала я.

— Он хочет разорвать связь между вашим миром и миром богов, — очень тихо, почти едва различимым голосом ответила Дайрия.

— Но разве это возможно?

— Я не знаю. Многие пытались, но их останавливали до того, как у них что-то выходило.

— Но если это так серьёзно, почему вы не обратитесь за помощью к другим Богам? Это ведь угроза и для них! — взволнованно сказала я, не заметив как повысила голос почти до крика.

— Не шуми! — недовольно прошелестел женский голос. — Я не хочу, чтобы об этом кто-то узнал. Если замысел Ариса откроется, его тут же казнят. Он мой первый и единственный сын. Я не хочу, чтобы с ним случился такой ужас.

— То есть, если он разрушит эту вашу связь миров, будет лучше? — возмутилась я, начиная уже раздражаться.

— Я не позволю ему сделать это! — твёрдо сказала Богиня, но я лишь скептически хмыкнула. Пыталась она уже раз, и теперь я тут как бабочка пришпилена к стене.

— Допустим, — медленно сказала я, невольно дёрнув бровью. — Но я то вам зачем? И почему вы тащили меня в Храм?

— Ты нужна мне, чтобы сорвать ритуал по разрыву связи миров, — «обрадовала» меня богиня.

— Но как?! — воскликнула я, дёрнувшись всем телом, но ответа не последовало. — Эй, Дайрия, мы не договорили! Слышишь, ответь мне! Чтоб вас всех…

Сколько бы я не пыталась докричаться до богини, мне не отвечали. Обидно, вообще-то. И страшно, потому что я влезла туда, куда бы даже не стоило смотреть. Разборки между богами и полубогами явно опасны для меня, во всех смыслах. Особенно учитывая моё возможное будущее. Слёзы бессилия подступили к глазам, в носу защипало. Я боюсь… своего будущего… Не знаю как, но я уснула. Вполне возможно, сказалась усталость от регенерации, всё же меня хорошо приложило об дерево. Открыв глаза, я действительно почувствовала себя лучше. По крайней мере, тело уже болит не так сильно. Разноцветные зайчики от витража немного ушли в сторону, значит прошло несколько часов.

Дверь в комнату открылась резко, и я вздрогнула, когда деревянная створка стукнулась о стену. В помещение зашли две девушки в одинаковых синих платьях с серебристыми ремешками. Они молча подошли ко мне и надели на мои запястья парные браслеты из светлого металла. Я мысленно застонала от бессилия. Теперь я не смогу призвать свою волчицу.

— Пей, — сухо сказала более высокая девушка, поднеся к моим губам глиняную плошку с пахучим отваром. Я узнала этот запах. Зелье для временного повышения Сил магов, но после его использования несколько дней проваляешься в отключке.

— Может объясните хоть: зачем я вам? — заставила я себя приветливо улыбнуться, но их взгляды остались такими же равнодушно-холодными.

— Пей! — уже приказала девушка, и мне пришлось проглотить горькую гадость. — Иди за нами. И без глупостей. Если попробуешь сбежать, пожалеешь об этом. Чтобы выполнить свою роль, тебе не обязательно иметь здоровые ноги или руки.

— Да что вы, — пробормотала я, подавляя желание сплюнуть горькую слюну на девушку. — Даже в мыслях не было.

Девушки что-то написали на стене, и я рухнула на пол, сильно ударившись коленками о каменные плиты. Зашипев от боли, я с трудом поднялась на ноги и послушно захромала за своим конвоем в юбках. Было жутко, даже живот свело от плохого предчувствия, но я всё же плелась за девушками, стараясь успокоиться, хотя об этом и речи быть не могло.

Мы прошли по светлому коридору с рядами одинаковых дверей и вышли на спиралевидную лестницу, ведущую на верх. Почему-то мне казалось, что всё самое страшное и плохое обязательно должно происходить в глухом и грязном подземелье. А тут мы поднимаемся куда-то, и судя по всему, пункт нашего назначения очень высоко.

Когда впереди замаячила высокая двустворчатая дверь, моё сердце забилось как сумасшедшее, отдаваясь колоколом в голове. Я невольно замедлила шаг, но девушка сзади больно ткнула меня в лопатки, заставляя поторопиться. Та, которая шла передо мной, уже открыла нам двери и теперь ждала, когда я пройду внутрь.

Ничего не оставалось, как послушно зайти. Я всё же до последнего ожидала мрачного зала с сотнями свечей и ритуальным пьедесталом в центре, на который меня привяжут, но ни как не просторного светлого помещения с огромными окнами и накрытым столом. При взгляде на кушанья, разложенные по золотым тарелкам, мой живот предательски заурчал. Эх, позорище.

— Арис велел вам подождать его здесь, — сухо сказала высокая девушка, отодвинув массивный стул во главе стола. — Вы можете пока пообедать.

— Какая щедрость, — пробормотала я, осторожно присаживаясь на краешек предложенного стула.

Как только я села, что-то звякнуло. Я с удивлением оглянулась и заметила цепи на своих браслетах, тянущиеся от ручек стула. Вот уж точно радушные хозяева не хотят отпускать гостей, в прямом смысле. Стараясь не рычать от злости, повернулась к уходящим девушкам и погремев цепями, спросила:

— А это обязательно? Вряд ли я даже без них смогу сбежать от сюда.

— Так нужно, — ответили мне девушки в один голос и с громким хлопком закрыли дверь.

— За что мне всё это? — спросила я золочёный кубок, стоящий перед моей пустой тарелкой, но посуда промолчала. Желудок снова заурчал, напоминая о том, что завтрак уже давно успешно переварен, а нос улавливал соблазнительные запахи жаренного мяса, сладких пирогов, фруктов и прочих вкусностей, которых на столе было в изобилие. Но больно это подозрительно, сначала держать как пленницу, а потом кормить как королеву.

Ради интереса я подцепила вилкой особенно аппетитный кусочек неизвестной мне животины и переложила его к себе на тарелку. Взяв столовый нож, осторожно разрезала мясо. Боги, какой запах, да и сочное настолько, что от малейшего нажатия выступает золотистый сок.

Только, я наклонилась и внимательно рассмотрела срез. Слегка розоватый цвет. Можно списать на то, что мясо просто не дожарили, но это не так. Тогда остаётся лишь один вариант — «Подчиняющее зелье», одно из запрещённых Законом. А ведь хитро. Кусочек небольшой, никто бы не стал его резать, съел бы целиком. Да и такое зелье не почувствовать на вкус, только по розоватому цвету пищи можно определить. Я же готовила его ни единожды, поэтому могу распознать просто взглянув на еду.

Но не стоит показывать, что я поняла это. Оглядевшись, увидела рядом тарелку с булочками. Недолго думая, схватила одну и перевернув, надавила на хрустящую корочку. В получившуюся выемку сунула мясо. После спрятала получившийся пирожок на самое дно блюда с булками, чтобы раньше времени его не заметили.

Себе на тарелку вывалила гору салата из овощей и незнакомой зелени, чтобы скрыть мясной сок. Есть не буду, но видимость трапезы нужно создать. Живот снова требовательно заурчал, и я осмотрелась, думая что здесь вообще безопасно есть. Наверно, что-то неприглядное, что никто не будет есть при наличие более вкусных блюд.

В итоге остановилась на варёных яйцах и сером хлебе, стоящих с самого края. Я внимательно осмотрела еду, но никаких примесей не обнаружила. Надеюсь, что их действительно нет. Когда я более-менее утолила голод, дверь открылась. Я изо всех сил заставила себя не оборачиваться. Если я якобы ела мясо, то должна просто сидеть болванчиком и изредка кивать в ответ на вопросы.

— Кажется, угощение вам понравилось? — прозвучал издевательский голос за моей спиной, и я чудом не вздрогнула.

— Видимо, о любви оборотней к мясу не врут. Значит мне будет проще.

Послышались шаги, и Арис наконец появился в поле моего зрения. Мужчина сел через одно место от меня и скучающим взглядом окинул стол. Наконец его поистине царственный взор остановился на заливном белоснежном мясе, и блюдо само подлетело к полубогу. Столовые приборы сами положили порцию на его тарелку, и мне стало интересно, кормить мужчину вилки тоже будут самостоятельно? А нет, соизволил взять приборы в руки.

Дальше мне пришлось молча сидеть без единого движения и стараться смотреть только в свою тарелку, словно на меня подействовало «Подавляющее зелье». Арис ел медленно, и иногда я просто физически ощущала его взгляд на себе. Наконец мужчина расправился с едой, и к нему подлетел хрустальный графин, наполнивший его чашу золотистым вином, а потом налил и мне.

— Я не привык есть в одиночестве, а тем более пить, — скучающим голосом сказал Арис, взяв свою чашу. — Так что составь ка мне компанию, Ария.

Я медленно кивнула и взяв чашу, наконец осмелилась посмотреть на Ариса. Он был в алой рясе, чёрные волосы собраны в низкий хвост. Серые глаза лениво рассматривали меня, словно я была картиной, цену которой пытались назвать. Хоть мужчина был безусловно красив, но его внимание не льстило мне, а заставляло покрываться противным холодным потом и мечтать провалиться сквозь пол.

— Всё же ты действительно похожа на свою мать, хоть она была более утончённой, — наконец сказал Арис, сделав небольшой глоток. — А вот эти непослушные кудряшки явно от папочки достались, как и цвет глаз.

Я сохранила спокойствие лишь по тому, что была в шоке. От куда он знает? Совпадение? Мне так не кажется. С трудом заставив себя сохранить каменную маску на лице, я продолжала спокойно смотреть на мужчину. Моё хорошо наигранное безразличие к услышанному явно устроило полубога, так как он довольно усмехнулся и отпил из своей чаши ещё.

— Знаешь, что было самым сложным в моём плане? — немного помолчав, спросил Арис у меня, и я медленно покачала головой. — Создать тебя — полукровку, ошибку природы, мага и оборотня в одном флаконе. Ты не представляешь, каких трудов мне это стоило! И что обидно, даже не с кем поделиться радостью от успеха. Но теперь у меня есть ты: существо, созданное моей матушкой Богиней, и способное использовать Силу!

Арис довольно расхохотался, словно сумасшедший, а я сидела не живая, не мёртвая. Дышать было тяжело, словно грудь сдавили, не позволяя лёгким развернуться. Я, полукровка, родилась не по тому, что мне повезло? Не по тому, что такова была благосклонность богов ко мне? Выходит, с самого начала я была лишь пешкой в его игре? И все те странности и совпадения в моей жизни тоже подстроены им?

— Ах, Ария, — Арис смотрел на меня всё таким же взглядом оценщика, продолжая иногда отпивать по глотку вина. — Мне пришлось столько возиться с тобой, чтобы ты наконец добралась сюда. Пересмотреть столько возможностей твоего будущего, чтобы незаметно подстроить его в нужное мне русло. Твои вампиры и отец сильно мешались под ногами, и мне никак не удавалось их вывести из игры. Но сейчас им не помешать мне. Храм блокирует любую магию извне. Они не скоро догадаются, что ты здесь.

Арис снова отпил из чаши, а я смотрела на своё отражение в вине и не могла ни о чём думать. Мысли текли вяло, но стоило ухватиться хоть за одну, как она ускользала, словно песок сквозь пальцы. Моё рождение, жизнь в трущобах, незаконная работа, ссылка в логово вампира, встреча с Алем, Вязка — неужели всё это было подстроено Арисом?

— Ты не пьёшь, — мужчина недовольно посмотрел на застывшую меня, и я равнодушно посмотрела на него, всё ещё не придя в себя. — Пей! Я приказываю, чтобы ты выпила.

Арис высокомерно усмехнулся, и мне стало противно только от одного взгляда на его самодовольное лицо. Но сейчас строптивость мне ничем не поможет, а может лишь всё усугубить. Словно механическая кукла, я рывком поднесла чашу ко рту и выпила всё вино, даже не почувствовав его вкуса.

— Другое дело, — Арис откинулся на спинку стула и закинув ноги на стол, продолжил меня рассматривать, уже задерживаясь взглядом на груди. — А ты ничего выросла. Не красавица, конечно, но терпимо. Может и…

Договорить Арис не успел, так как в двери постучали и в зал кто-то зашёл. Судя по семенящему шагу — девушка. И точна, ещё одна обладательница синего платья склонилась над полубогом и что-то зашептала ему. Мужчина кривился всё больше, а под конец оттолкнул девушку и порывисто вскочил со стула, в два шага подлетев ко мне. Плечо внезапно обожгло, и я вздрогнула всем телом.

— Пока мне хватит и одной крови, — сухо сказал мужчина через пару минут. — А ты уведи её в комнату, где есть кровать. Пусть отложится. Она нужна мне в более вменяемом состоянии.

Быстрые шаги и хлопок дверью. Но мне уже было не до этого. Голова кружилась, перед глазами плавали алые кольца, а тело ослабло, даже руки не поднять. Словно во сне, меня отстегнули от стула и куда-то понесли. Я ещё смутно воспринимала ступеньки, коридор, вроде бы слышала женские голоса. И наконец меня бросили на что-то мягкое и оставили одну.

Через силу я заставила себя поднять голову и оглядеться. Перед глазами качались белые стены и узкое окно. Но главное, я одна. Сколько же он крови у меня взял, что мне так плохо? Или дело в вине? Но так или иначе, я должна кое что сделать до того, как отключусь окончательно.

Сунув руку в карман, я с радостью нащупала монетку. Какое счастье, что её не отобрали у меня! Сжав прохладный металл в ладони, и я с трудом заставила себя вспомнить непростое имя эльфийки. Лесия? Нет, похоже, но не то. Афазия? Почему нельзя было дать ей имя попроще? Перебрав с десяток имён, я наконец вспомнила — Алексия!

— Да-а-а? — прозвучал в моей голове приятный голос эльфийки, подобный звону хрустальных бокалов. — Неужели, тебе так скоро понадобилась моя помощь?

— Да, — с трудом сказала я, еле шевеля сухим языком. — Меня схватили. Передай моим, что я в Храме у фруктового сада. Я…

Сознание покинули меня до того, как я успела договорить. Рука ослабла, и монетка выпала из разжавшихся пальцев.

Глава 17

Аль:

— Об этом не может быть и речи! Мы сейчас же уходим!

— И катитесь, кровососы. От вас всё равно пользы не дождёшься!

— А вы, шавки, только и можете, что скулить.

— Да что ты о нас вообще знаешь? Не будь этих дурацких правил, я бы тебя…

— Может мы все успокоимся и поговорим о более важных делах? — Широ быстро встал между спорящими, примирительно подняв обе руки.

— Не мешайся! — в три голоса получил разгневанный ответ маг.

— Широ, я же говорил, что это бесполезно, — вздохнул я, когда маг сел на ручку кресла, которое я оккупировал уже как полчаса назад.

— Вроде бы взрослые, а ведут себя как дети, — покачал головой Широ и принялся растирать себе вески, морщась от криков.

— Такими темпами они не скоро прекратят, — сказал Лео, сидя в кресле с ногами и скучающе подпирая голову рукой. — Слушай, Аль, это же твои родители. Сделай уже хоть что-нибудь с ними, а?

— Примерить вампиров с оборотнем? — Широ в который раз тяжело вздохнул, глядя на хрупкую девушку с серебряными волосами и злющими жёлтыми глазищами, которая недавно чуть не загрызла его. — Не забыл, что отец Аля убил мать Рии? А отец Рии убил брата матери Аля и её саму чуть не загрыз?

— Мёртвых не вернуть, — Лео потянулся, зевнув во весь рот. — Я конечно не говорю, что месть это плохо, но небольшое примирение во имя общей цели — другое дело!

— Странно слышать от тебя такие мудрые слова, — пробормотал я, глядя с тоской на родителей, которые с первых минут своего прибытия пытались утянуть меня с собой. — Но этот балаган действительно пора заканчивать.

— Учти, если что, я в семейные дела предпочитаю не вмешиваться, — сказал Лео, с опаской посмотрев на моих родителей, почти что сцепившихся с матерью Арии. — Удачи! Я мысленно с тобой!

Эх, удача мне бы сейчас не помешала. Мои родители за столько веков ни капли не изменились. Матушка и отец как всегда выглядели молодо, идеальные наряды по последней моде и красиво уложенные золотистые локоны ниже талии. И сейчас они были почти на гране обращения в боевую форму. Мама Арии тоже едва сдерживалась, чтобы не обратиться. Такими темпами и до драки недалеко!

Чувствуя себя ничтожно маленьким и слабым, я молниеносным движением переместился в центр комнаты, встав ровненько между ругающимися. Физически чувствуя напряжение в воздухе, разве что искры не сверкают, я набросил на старших полог тишины. Есть у меня идея, как быстро примерить обе стороны, которые из древне между собой воюют. Главное — самому в случае чего успеть унести ноги.

— Попрошу немного внимания, — прокашлявшись, сказал я официальным тоном, посмотрев сначала на беззвучно открывающих рты родителей, а потом на волчицу, уничтожающую меня взглядом. Теперь понятно, в кого у Арии такой убийственный взгляд. — У нас нет сейчас времени на ругань и разборки, хоть нашим семьям есть что друг другу сказать.

Я сглотнул, лихорадочно подбирая слова в голове. Стараясь не смотреть на матушку, её я до сих пор в гневе боюсь, я мысленно помолился всем известным мне богам. Главное сейчас не выдать вранья. Набрав воздуха, я продолжил уверенным голосом:

— Мои дорогие родители. Перед тем, как я сам погрузил себя в сон, вы сказали мне, что я уже достаточно взрослый, чтобы перестать бегать от реальности и наконец найти место в жизни. Вы правы. И я действительно нашёл то, чего мне не хватало. А именно — девушку, которая стала матерью моего будущего ребёнка. Вы не ослышались, я решил, что Ария единственная, кого я смогу полюбить всем сердцем, не смотря на то, что она на половину оборотень и из враждующего с нами клана. Она беременна от меня, и я намерен провести с ней свою жизнь до самого конца.

Мои родители перестали походить на рыбок в аквариуме. Они медленно бледнели, что смотрелись поистине страшно с их светлой от природы кожей. Зато мама Арии краснела за них двоих. И вовсе не от стыда или смущения, а от самого настоящего гнева. Её ноздри широко раздувались, глаза с узким и зрачками сверкали жёлтым пламенем, а волосы на голове распушились ореолом!

Мою импровизированную ложь приняли за чистую монету. Широ стаял с такими круглыми глазищами, что я невольно отступил назад, боясь уже праведного гнева отца моей полуведьмы.