КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 446555 томов
Объем библиотеки - 631 Гб.
Всего авторов - 210380
Пользователей - 99116

Впечатления

Colourban про Мусаниф: Физрук навсегда (Киберпанк)

Цикл завершён!

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Ройтман: Основы машиностроения в черчении. Том 1 (Учебники и пособия ВУЗов)

Очень хорошее пособие для начинающего конструктора-машиностроителя.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Stribog73 про Орлов: Основы конструирования. Справочно-методическое пособие. Книга 1 (3-е издание) (Справочники)

Настольная книга каждого молодого инженера-конструктора.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Амиров: Основы конструирования: Творчество - стандартизация - экономика (Справочники)

Ребята инженеры-конструкторы, читайте эти книги - это только полезно. Но реальная работа имеет мало общего, с тем, что описано в книгах.
В реальности - "План даешь, хоть удавись!" как пел Высоцкий.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Masterion про Санфиров: Лыжник (Попаданцы)

У автора, все попаданцы настроены спасать страну, но их хватает только на обеспечение собственного комфорта. А потом автор бросает серию. Видимо у него просто отсутствует понимание, что должен делать ГГ. Поэтому нет ни одного продолжения его серий с аналогичным сюжетом.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Соротокина: Гардемарины, вперед! Книга 1 и 2 (Исторические приключения)

наивно, конечно, но хорошо

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Ауэрбах: Генетика (Биология)

Выкладываю книгу для мухолюбов-человеконенавистников.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Хранители мира Эа. Книга первая: В поисках камней. (fb2)

- Хранители мира Эа. Книга первая: В поисках камней. [СИ] (а.с. Сказания мира Эа-1) 2.35 Мб, 467с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Александр Вернер

Настройки текста:



Эта книга посвящается всем тем,

Кто продолжает в меня верить

Несмотря ни на что.


Предисловие автора.


Начало положено. Точнее, продолжение, ведь это моя вторая книга, и я очень надеюсь, что вы уже читали первую. Но, в любом случае, не беспокойтесь, эти книги никак не связаны между собой.

Самое интересное, что сейчас, в данный момент, моя первая книга ещё находится на редакции (проверке пунктуации, я, знаете ли, люблю наставить лишних запятых) и будет там находиться ещё неделю, как минимум. Я дописал её сегодня, 23 сентября 2018 года, и в этот же день, буквально пару часов спустя, принялся писать это предисловие.

Зачем я всё это говорю? Понятия не имею. Возможно, я просто хочу, чтобы вы, мой дорогой читатель, знали об этом.

Вам, возможно, интересно, как зародилась идея этого сказания? Для тех, кому это интересно, я, всё же, скажу. Этот мир, Эа, я придумал ещё будучи подростком. Даже карту этого мира нарисовал. Я часто прокручивал в голове всевозможные истории, происходящие в этом мире, создавал города и героев, придумывал сражения. Всё это происходило лишь в моей голове, и никто не знал об этом. Так я коротал вечера (лучше бы девушку нашёл, ага).

После того, как я закончил свою первую книгу, то бишь сегодня, я задумался, о чём писать дальше, и подумал, а почему бы мне не написать об одной из давно выдуманных мной историй?

Выбрал я историю про хранителей. Почему именно её? Потому что она так и не была закончена у меня в голове, а значит, писать её будет намного интереснее, ведь я сам не знаю, чем всё это закончится.

А теперь начнём нашу историю…


Пролог.


Наша история начнётся в одной маленькой деревушке на окраине королевства Белор. Деревушка эта едва насчитывала две сотни душ, но при этом имела свою кузницу, и даже полноценную алхимическую лабораторию, чем жители деревни очень гордились.

А вот и наш герой, сидит себе на своей излюбленной скамейке, на краю деревни, уткнувшись, по своему обыкновению, в какую-то книгу. Этого смуглого, черноволосого и худощавого паренька с разными глазами (левый глаз его был голубого цвета, а правый, стандартного для всех тёмных эльфов, красного оттенка) звали Дамиан Феол. И да, вы не ослышались, Дамиан был тёмным эльфом.

Как же так, спросите вы, ведь в королевстве не жалуют тёмных эльфов. А вот так. Если бы вы увидели родителей мальчика, то вы бы всё поняли сами. Семейство Феол не имело ничего общего с тёмными эльфами и в помине, они их и в живую-то никогда не видели, только в книжках о них читали. Дамиан был подкидышем. Годрик Феол нашёл его у своего порога много лет назад и решил, что ничего в жизни не происходит просто так, поэтому, он принял дар и воспитал мальчишку, как посчитал нужным.

Сам же Дамиан никогда не говорил о своих настоящих родителях, которые так и остались для всех загадкой.

Сначала деревенские сторонились странного мальчика, но довольно быстро к нему привыкли и перестали обращать на него внимание.

А вот и наш второй герой: высокий голубоглазый блондин, Ален Стивенсон. Ален всегда относился к Дамиану хорошо, поэтому они довольно быстро подружились и стали проводить вместе всё своё свободное время. Причину сего тёмный эльф узнал значительно позже. Оказалось, что сам Ален был наполовину эльфом, но об этом не принято было распространяться. Его мать понесла от Эльфа, некогда приезжавшего в торговый город по делам. Мальчик практически ничем не отличался от людей, поэтому никто особо ничего и не заметил. Но два единственных эльфа в деревне понимали, что теперь они связаны навек.

– Привет, Дамиан, так и знал, что найду тебя здесь, – улыбаясь произнёс Ален.

– Привет, Ален, – закрывая книгу и поднимая взгляд на друга, ответил тёмный эльф.

– У меня отличные новости, ты не поверишь! – возбуждённо начал Ален, присаживаясь на скамейку рядом с другом.

– Дайка угадаю, он тебя принял?

– Да! Представляешь? Из всех желающих именно меня взял!

– Это прекрасная новость, Ален, – улыбнулся Дамиан. – Значит, ты теперь подмастерье кузнеца?

– Агась, – кивнул парень.

– И что дальше? Ты же вроде хотел стать паладином? – спросил Дамиан.

– Я им и стану. Но кузнецом будет проще переехать в столицу. Гильдия даст мне работу и мне не придётся побираться, ожидая принятия в орден.

– А ты, я смотрю, всё уже спланировал. Это хорошо, значит, ты и правда нацелился на то, чтобы стать паладином.

– А ты думал, я шутки шучу? Нет уж, я абсолютно серьёзен, я буду лучшим!

Ален вскочил со скамейки и потряс рукой, показывая, насколько лучшим он станет.

– Тогда у меня тоже есть для тебя кое-какие новости, – вдруг сказал Дамиан.

– И что это за новости? Колись, давай!

Глаза паренька горели от нетерпения, он правда всегда интересовался жизнью Дамиана, поэтому тёмный эльф с удовольствием ему обо всём рассказывал. Такая она, дружба.

– Старый Гарус принял меня в ученики.

Несколько секунд Ален просто молчал, тупо смотря на своего друга, а затем выругался, чем заставил тёмного эльфа рассмеяться во весь голос.

– Ты не врёшь? Это правда? – не мог поверить в услышанное блондин.

– Правда, – кивнул дроу. – Я долго выслушивал его отказы и ворчания. Мне даже пришлось перечитать гору литературы, чтобы хоть как-то проявить себя, но вчера вечером он сдался и взял меня своим учеником.

– Ученик алхимика… а ведь Гарус зарекался никогда не брать учеников, – почёсывая затылок, сказал Ален.

– Ага, – улыбаясь ответствовал Дамиан.

– Ты крут, Дамиан. Правда, это круто.

– Спасибо. Главное, теперь не вылететь из его лаборатории в первую же неделю обучения.

– Хах, это да, характер у него ещё тот. Хотя, у Гровера не лучше. Не сладко мне придётся у него.

– Мы справимся, Ален.

– Да, согласен.

Друзья посмотрели друг другу в глаза и улыбнулись.

***

Дамиан резко вскочил с кровати, дико озираясь по сторонам.

Опять кошмары. И опять он не может вспомнить никаких подробностей. Стоит ему проснуться, и все воспоминания о приснившемся улетучиваются от него со скоростью осеннего ветра. Он лишь помнил, что за ним кто-то (или что-то) гнался (или гналось). Но, что это было? И почему? Каждый раз одни и те же вопросы…

Левый глаз кольнуло, и он потёр его костяшками пальцев. Не к добру это. Обычно его глаз колется, когда рядом происходит что-то опасное.

Эльф повернул голову и посмотрел в окно. Стояла глухая ночь. Но… что это?

В мутном оконном стекле он различил красные пятна. Что-то горит?

Дамиан одёрнул одеяло и спрыгнул на деревянный пол. В этот же момент что-то шумно громыхнуло, и весь дом содрогнулся, заставив тёмного эльфа снова сесть на кровать. Где-то в коридоре что-то разбилось. Вероятно, с полки слетел один из глиняных горшочков матери.

Не в силах более сдерживать своего любопытства, Дамиан подбежал к окну и, распахнув его, выглянул на улицу.

Раздался чей-то отчаянный крик, но молодой эльф не обратил на это ни малейшего внимания. Его взгляд был прикован к красным всполохам, оккупировавшим всю южную часть деревни.

На них напали? Или это просто пожар? Что случилось?

А потом, он подумал об Алене, дом которого находился на юге деревни.

Дамиан быстро оделся в то, что попалось под руку, и молниеносно бросился к выходу. По пути ему встретились его приёмные родители, с беспокойным видом глядевшие в окно. Эльф не стал ничего говорить, а просто открыл дверь и выбежал на улицу.

– Дамиан, нет, не смей! – кричал ему в спину старый Годрик, но парню не было до этого дела. Его лучший друг, единственный друг, в опасности, и всё остальное не имеет значения.

Всё в огне. Все дома, заборы, деревья, всё. Будто на них напал безумный дракон. Эльф ещё не знал, что произошло, но дело было не чисто, тут к бабке не ходи.

Он бежал по окраине, стараясь не надышаться дымом, и следовал намеченному курсу, прямиком к дому Стивенсонов. Уже на подходе к дому он заметил его…

Высокий, статный, в красных огненных доспехах, окружённый чудовищной аурой – перед ним стоял демон. Что забыл демон в этих краях? Да ещё и высший демон, судя по его виду. О таких, Дамиан только в книжках читал. Высших демонов не видывали уже многие годы. Даже охотники на демонов стали забывать про них. Но это был не мираж и не иллюзия. Он был настоящим.

Постойте-ка, его внешность… он уже слышал про него, да, точно, именно про него! Она рассказывала ему про эту тварь. И ещё, Дамиан знал кое-что, что давало ему преимущество перед ним. Страх ушёл, оставив место лишь азарту. Она знала, что всё так будет. Поэтому и подарила ему своё самое дорогое сокровище.

Тёмный эльф вышел вперёд и заговорил:

– Что забыл высший демон в наших краях?

Демон медленно обернулся, и с удивлением посмотрел на молодого паренька.

– А что забыл тёмный эльф в деревне людей? – проскрежетал голос демона.

– Я тут живу, – спокойно ответил парень.

– А я сжигаю вашу деревню, – ответил на вопрос эльфа, демон.

– Зачем? – спросил Дамиан.

– Это тебя не касается. Ты храбрый, поэтому я даю тебе возможность уйти, – расщедрился демон.

– Нет, я не собираюсь уходить, – спокойно сказал эльф.

– Значит, я перепутал храбрость с глупостью, что ж…

Демон вытянул левую руку вперёд и на кончиках его пальцев образовался большой огненный шар, освещающий безумный оскал на лице этой твари.

– Тогда ты умрёшь, эльф, – закончил свою мысль демон.

– Нет! – прозвучало вдруг со стороны.

Из-за забора выбежал Ален, сжимая в руке топор для колки дров, и замахнувшись этим, не совсем антидемоническим, оружием… отлетел в сторону Дамиана, по пути выронив орудие на землю.

Демон, лёгким движением правой руки, отшвырнул Алена, используя свои телекинетические способности, а затем швырнул свой огненный шар так, чтобы избавиться от двоих надоедливых мошек разом.

Дамиан поймал своего друга, и устремил свой взгляд на летящий прямо в них шар. Левый глаз сверкнул синим, и шар разбился о невидимую преграду. Огонь растекался по защитной стене, а эльф наблюдал, как расширяются глаза демона, смотрящего на всё это представление.

– Твой глаз!

– Да, – просто ответил Дамиан.

– Не часто встретишь обладателей глаз драконов в наше время. Да ещё такого молодого, – задумчиво сказал демон.

Эльф не стал ничего отвечать, он посмотрел на Алена, мешком лежавшего у его ног. Кажется, с ним всё было в порядке, просто потерял сознание. Это хорошо. Не стоит ему слышать и видеть то, что собирается сделать его лучший друг.

– Этот глаз на многое способен, но он не поможет тебе одолеть меня. Меня одолеть невозможно…

– Я знаю, – невозмутимо ответил Дамиан, посмотрев демону прямо в глаза.

– Если ты это знаешь, я предлагаю тебе обмен. Твой глаз, за жизнь твоей деревни.

Демон оскалился в предвкушении добычи.

Сколько же душ он уже поглотил? Сколько людей погибло от его руки? Сколько деревень и городов было уничтожено, чтобы утолить его бесконечный непрекращающийся голод? И ему всё было мало. Дамиан не мог отпустить его просто так. Их встреча была не случайна, он знал это, ровно, как и знал, что должен сделать.

– Но ты забываешь, что есть ещё один способ от тебя избавиться, – произнёс тёмный эльф.

– Есть. Даже два. Но для этого, молодой эльф, нужно знать моё истинное имя.

Теперь настала очередь эльфа улыбнуться. Улыбка демона тут же погасла.

– Я знаю твоё имя, а значит, я могу…

– Нет! Не смей этого делать!


Часть 1: Камни души Эа.


Глава 1: Встреча в столице.


Королевство Белор. Если не знать его истории и всех тех дворцовых интриг, что в нём происходили и происходят, то оно покажется вам прекраснейшим местом на земле. Бесконечные зелёные луга, засеянные поля и зеркальные речушки производят исключительно положительные впечатления. Великая военная держава, нежелающая ни с кем воевать. Оплот светлых магов и паладинов. На королевство Белор равняются, его боятся и уважают, а жители королевства радуются каждому прожитому дню. Прекрасное место. Чудесное. Волшебное. Если не знать его истории.

Королевство Белор насчитывает тридцать шесть полноценных городов, имеющих тройную иерархическую управленческую систему. Во главе каждого города стоит наместник, по сути, занимающийся всеми градоуправленческими делами. Все города разделены между тремя сыновьями короля Беотрала, каждый из которых в ответе за подчиняющиеся ему территории.

Старшему сыну короля, принцу Бертрану, принадлежат, в основном, города, располагающиеся по окраине королевства. Он отвечает за военную мощь, посты, охоту и охрану границ. Принадлежащие ему города можно узнать по серой звезде в углу герба города.

Среднему сыну короля, принцу Форелу, принадлежат, в основном, центральные и северные города, занимающиеся торговлей. Он отвечает за экономическое развитие королевства, караваны, продовольствие и сотрудничество с соседними землями. Его города можно узнать по красной звезде в углу герба города.

Младшему сыну короля, принцу Франциску, принадлежат южные земли и города. Он отвечает за гильдии магов и паладинов. Его города можно узнать по белой звезде в углу герба города.

Ну и, конечно же, все города подчинены королю Беотралу, живущему, вместе с принцем Франциском, в столице королевства, городе Веотран.

А вот мы приближаемся к столице королевства, славному граду, выложенному из белого камня южных гор. Он располагается в юго-восточной части королевства, вблизи южных гор и песочного перевала, что ведёт в пустыню Харад. Веотран считают неприступным из-за мощнейших и высочайших стен, а также сильнейшей магии, охраняющей город.

Прекрасный город, наполненный жизнью и радостью. Но это только на первый взгляд.

Но нам нужно кое-что другое. Переместимся-ка в северо-западную часть города, на самую окраину, в район для бедных. Это место уже не кажется таким уж радостным и светлым. Нищие просят милостыню, сидя на брусчатке; дети бегают босяком в рваной перепачканной одежде; пьяные мужики ругаются матом на всю улицу; грязь, шум, драки, вонь.

О, вот мы и почти пришли. Таверна «Три бочонка». Почему три бочонка, подумаете вы? Потому что хозяин сего заведения, доблестный муж Андрэ Гардан, начинал своё дело, имея на руках всего три бочонка эля, и, как видите, неплохо преуспел, в отличие от многих других.

Славное заведение из крепкого дерева, местами обитого металлом. Внутри, как и всегда, аншлаг. Яблоку негде упасть. Все столы, естественно, заняты. А их, между прочим, не меньше дюжины на весь зал. Несколько человек примостились у барной стойки, обсуждая последние новости. И все, как один, искоса поглядывали на столик, стоящий в самом углу зала.

Кто же там сидел, что приковывал все взгляды на себе? В капюшоне и чёрном одеянии, медленно потягивающий слабый эль?

Чёрная, как сама ночь, рука протянулась к кружке, крепко взяла её и поднесла к натянутому до переносицы капюшону, спадающему по голове плавными волнами и слегка оттягиваясь в области ушей. Незнакомец сделал глоток и поставил кружку на место. Из-под капюшона сверкнули синим и красным два глаза путника.

Несколько человек, наблюдающих за этим, поёжились. Одна пара встала из-за своего столика и вышла из таверны, не допив купленного эля.

Хозяин таверны чертыхнулся, провожая глазами своих клиентов, но затем метнул взгляд в сторону незнакомца, боясь, что тот мог это услышать.

Незнакомец оставался спокоен. Он привык к такому обращению. Его это уже не задевало и не удивляло.

Как вы уже догадались, нашим незнакомцем был Дамиан Феол, тот самый тёмный эльф, о котором вы уже наслышаны. Только это уже был далеко не тот славный мальчуган, нет, перед нами сидел самый настоящий взрослый тёмный эльф.

Дамиан редко бывал в столице. Здесь, в Веотране, тёмных эльфов не жаловали. Их приравнивали чуть ли не к оркам. Их боялись, их сторонились, с ними не хотели иметь никаких общих дел. Такой это был светлый и славный город. Если не знать его истории.

Но совсем не бывать в столице он тоже не мог. Во-первых, многие материалы и информацию можно было получить только в столице, а во-вторых, именно здесь проживал самый дорогой ему человек, которого он не мог не навещать. Хоть изредка. Даже, если ему в след будут плевать. Даже, если его побьют. Даже…

Он оставил ему записку, что прибыл в столицу и будет ждать его в этой забегаловке. Теперь оставалось только ждать.

Как давно он здесь не был? Около года? Больше? Ничего не изменилось. Та же грязь и ненависть. Люди никогда не меняются. Они всегда относятся с негативом к тем, кто хоть немного от них отличается. Именно поэтому он избегал крупные города. Именно поэтому он отправился в путешествие. Именно поэтому он…

В таверну кто-то вошёл и все взгляды переместились на дверь. Удивлённые взгляды, заискивающие, испуганные. Ещё бы, не каждый день увидишь капитана рыцарского ордена его величества, в помойной дыре, именуемой себя таверной «Три бочонка». При полном параде, в сверкающих стальных доспехах в белом обрамлении, и с надменной улыбкой на устах. На нагруднике, в центре, светилась белым восьмиконечная звезда, обозначающая принадлежность к королевству Белор. За спиной рыцаря изящно развивался белый плащ, совсем чуть-чуть не доставая до пола.

Высокий блондин прошёлся через весь зал, под пристальным взглядом местных пьянчуг и абсолютной тишиной, и подошёл прямиком к столику Дамиана. Эльф даже виду не подал.

– Не часто встретишь тёмных эльфов в наших краях, – произнёс рыцарь, сложив руки на груди.

Тишина в таверне стала настолько осязаемой, что её можно было ножом резать. Все взоры были прикованы к паре в углу.

– Не чаще раза в год уж точно, – парировал эльф.

– К сожалению, – сказал блондин и улыбнулся.

Дамиан уже не мог сдерживаться и, улыбнувшись в ответ, встал со стула и обнял своего старого друга.

– Рад видеть тебя, Ален.

– А я-то как рад тебя видеть, Дамиан.

Эльф бросил взгляд в зал. Местные сидели с открытыми ртами, явно не понимая, что происходит, но, завидев разноцветные глаза тёмного эльфа, быстро отвернулись, уткнувшись в своё пойло.

– Не обращай на них внимание, – махнул рукой Ален.

– Да. Отвадишь хвост?

– Да, сейчас, я уже заметил его, – улыбаясь во весь рот, сказал рыцарь.

Стивенсон повернулся в сторону барной стойки и, поймав глазами хозяина, крикнул:

– Тёмного крепкого, да побыстрее.

– Конечно, сию минуту, – пролепетал бармен и начал суетиться, гоняя совсем ещё юную девчонку, помогающую ему за прилавком.

Блондин не стал наблюдать за этим представлением, а просто развернулся в противоположную сторону и сделал несколько шагов к столику, расположенному через один от столика эльфа.

Завидев Алена, парень в неприметном кожаном костюме весь вжался в себя, словно готовясь получить за совершённые злодеяния. Рыцарь побуравил совсем ещё зелёного шпиона своими холодными глазами и тихо произнёс:

– Слежку с эльфа снять. Он гость столицы. Под мою ответственность. Понял?

– Да, сэр, конечно, сэр, – лепетал парнишка.

Стивенсон не стал долго мучать начинающего шпиона и просто, развернувшись, вернулся к столику своего давнего друга. Присев на стул, напротив Дамиана, он бросил взгляд на столик шпиона, парня уже и след простыл.

– Спасибо, – сказал Феол.

– Да было бы за что, – отмахнулся рыцарь.

– И за всеми у вас нынче следят? – решил поинтересоваться эльф.

– Нет, далеко не за всеми. Но тёмный эльф в столице… сам понимаешь.

Дамиан улыбнулся. Да, он понимал. Но, в отличие от многих, даже скорее большинства, жителей королевства, он знал, что тёмные эльфы сейчас живут в мире и спокойствии, при западных горах по соседству с дворфами, и уже очень давно не ведут никаких военных действий. Но опустим этот момент, вы же сами понимаете, предрассудки они такие…

К их столику подошла милая рыжеволосая девушка, та самая, что помогает хозяину таверны. На подносе, в её руках, стояла добротная кружка тёмного крепкого эля. Не дожидаясь, пока девушка разродится, Ален взял с подноса кружку и кивнул ей в знак благодарности. Девушка взглянула на тёмного эльфа, смотревшего прямо на неё из-под капюшона, и, раскрасневшись, метнулась в сторону барной стойки, прижав к груди поднос.

– Заметил? – спросил блондин, отпивая эль из кружки.

– Да, она меня не боялась, – ответил Дамиан.

– Дурак ты. Ты ей понравился, – улыбнулся Стивенсон.

Феол медленно перевёл взгляд на друга, и поднял вверх одну бровь, всем своим видом показывая, какую тот сморозил глупость.

– Дамиан, Дамиан. Загляни к ней как-нибудь. Спорю на золотой, что она не откажется с тобой прогуляться.

– Пожалуй, я воздержусь.

– Ну и дурак. Так вечно и проходишь в девственниках, – поддел друга рыцарь, театрально отпив ещё один глоток из кружки.

Правый глаз эльфа дёрнулся. Ален всегда подначивал его на эту тему, знал ведь, как Дамиана это бесит. Но он не собирался радовать этого расфуфыренного капитана продолжением, нет, не дождётся.

– Смотрю, ты уже дорос до капитана? – решил сменить тему Феол.

– Меняешь тему? Ну хорошо, поддамся. Да, я уже капитан, как ты успел заметить.

– Что дальше? – продолжал эльф, прекрасно зная ответ на свой вопрос.

– Ты же знаешь, буду пробиваться в паладины. Я уже сдал экзамен на первый круг магии. Готовлюсь ко второму. Физическая подготовка на уровне. Говорят, у меня маловато сражений на счету, зато дуэлей хоть отбавляй, так что, думаю прокатит.

– А почему бы не остаться в капитанах рыцарей? Место хорошее, ты командир, при деньгах…

– Нет, Дамиан. Я всегда хотел быть паладином. И не просто паладином. Я буду капитаном светлого ордена паладинов. Вот увидишь.

Глаза Стивенсона горели, он верил в то, что говорил.

– Значит, в скором времени ты начнёшь охотиться на таких, как я? – с улыбкой спросил эльф.

– Дамиан, ты прекрасно знаешь, что сейчас перемирие. Светлому ордену строжайше запрещено охотиться на тёмных.

– Но этот запрет не мешает некоторым светлым…

– Дамиан. И среди ваших, и среди наших есть говнюки. Признай это. Если им нравится умирать от рук друг друга, это их дело, – прервал эльфа Ален.

– Как скажешь, – не стал спорить с другом Феол.

– Я никогда сам не нападу на тёмного, даже, если мне прикажут это сделать, – смотря прямо в глаза Дамиану, сказал Стивенсон.

– Хорошо. Как и я.

– Вот и славно.

Рыцарь облокотился на спинку стула и сделал хороший глоток из своей кружки.

– Дамиан. Ты же позвал меня не просто поболтать, ведь так? Где ты пропадал всё это время? В прошлый раз нам не удалось нормально поговорить, ты лишь дал понять, что присоединился к тёмному ордену…

– Не совсем так, – прервал блондина эльф. – Тогда я присоединился к гильдии магов тьмы, к ордену я примкнул совсем недавно. Но, прежде, чем мы будем это обсуждать…

Феол сделал несколько пасов руками.

– Уши заложило, что это?

– Так, нас никто не услышит. А уши скоро привыкнут, – ехидно улыбнулся маг.

– Блин, вот бы и мне научиться таким фокусам.

– Научишься ещё. Ты же изучаешь магию, хоть я и помню, что она никогда особо тебе не давалась.

– Это уж точно, – кисло почесал в затылке Ален. – Первый круг сдал с шестого раза. Мне сказали, что если я не сдам второй с пяти попыток, то мою заявку отклонят, – мрачно произнёс рыцарь.

– Больше практикуйся и меньше зубри. И всё у тебя получится, – улыбнулся эльф и отпил из своей кружки.

– Тебе-то легко говорить, – отводя глаза, тихо произнёс Ален. – Так что там с орденом? – решил продолжить тему рыцарь.

– Да ничего особенного. Я не такого высокого ранга, так что выполняю мелкие поручения. Правда, говорят, что у меня талант и звание мастера гильдии не за горами.

– О, это круто. Мастер магии. Ты же уже имеешь статус мастера, мы же отмечали два года назад? – пытался припомнить Стивенсон.

– Так много тогда выпил, что забыл? Да, я мастер магии огня. Странствующий мастер, если быть точнее. Всё-таки, гильдия под надзором светлого ордена, так что тёплое местечко мне там не дадут, – ухмыльнулся тёмный эльф.

– Ох уж эта политика… – поморщился блондин.

– Да, – глухо согласился маг.

Друзья стукнулись кружками и залпом допили содержимое, ударив напоследок кружками по столу.

Ален смачно рыгнул.

– Ой, прошу прощения.

– Клоун, – улыбнулся Дамиан.

– Ну так что? Я, конечно, тоже по тебе соскучился и всё такое, но ты же позвал меня по делу, я тебя знаю.

– Да, – серьёзно сказал эльф. – За последние два года я много где успел побывать, и много всего увидел и узнал. Например, я узнал, что орден тьмы, ровно, как и орден света, охотится за древними артефактами, именуемыми камнями души Эа.

– А я всегда думал, что это байки, – задумчиво произнёс Стивенсон.

– Значит, ты уже слышал об этом? – спросил Феол.

– Да, пару раз, мельком. Слышал только, что тот, кто обладает таким камнем, получает какую-то сверхсилу, или что-то вроде того.

– Примерно так, – кивнул маг. – Ты сливаешься с этим камнем воедино, и душа хранителя Эа, точнее, душа одного из хранителей, передаёт тебе все свои силы и опыт.

– Одного из? Значит, их много? – спросил рыцарь.

– Двенадцать.

– И где они, конечно же, никто не знает? – ухмыльнулся блондин.

– Совершенно верно. Ордены их ищут, в жажде получить силу, но, пока, насколько мне известно, все поиски тщетны, – кивнул эльф.

– А тебя-то чем всё это заинтересовало? – спросил Ален.

– Во-первых, я бы не отказался стать сильнее. А во-вторых, нельзя, чтобы ордены их нашли.

– Это да, согласен, сразу начнётся резня, – согласился Стивенсон.

– Да.

– И что ты предлагаешь?

– Я предлагаю найти эти камни самим и воспользоваться их силой, чтобы контролировать равновесие, – пояснил Дамиан.

– Или стать очередным безумным магом, – улыбнулся рыцарь.

– Надеюсь, до этого не дойдёт. Я это делаю из благих побуждений. А ты, при помощи такого камня, легко сдашь хоть шестой круг магии.

– Второй бы сдать, – почесав затылок, тихо произнёс блондин.

– Ну так что? Ты со мной? – спросил Феол.

– Надо подумать. Как их искать-то? Где они? Если ордены этого не знают, то как мы найдём?

– Вот именно ответ на этот вопрос я искал весь прошедший год, – улыбнулся маг.

– И как успехи? Хотя, думаю, если ты пришёл, значит, не с пустыми руками?

– И да, и нет, – покачал головой Дамиан – Есть наводки, что полная информация о камнях души Эа есть в великой библиотеке. Но, как ты понимаешь, меня туда не пустят, – поджав губы, сказал маг.

– Туда никого не пустят. Если ты не лунный эльф, конечно, – подтвердил Ален.

– Да. Да и информация это такое. Сам понимаешь, с ней мы всё равно не узнаем, где они.

– Согласен. Думаю, ордены уже прошерстили библиотеку, – кивнул Стивенсон.

– Но я слышал и ещё кое-что.

– Не тяни, – протянул рыцарь.

– В этом городе живёт один алхимик. Имени его мне не сказали. Он лунный эльф, живущий под личиной человека.

– Прикрывается иллюзией? – удивился блондин.

– Да. Лунные эльфы мастера этого дела. В общем, у него есть доступ к архивам библиотеки. И это единственный лунный эльф, который может дать хоть какую-то информацию о камнях души. Я предлагаю начать с него.

– А что потом?

– А потом, мы с тобой отправимся в долгое странствие, – улыбнулся эльф.

– Что? Я в странствие? – округлил глаза Ален.

– Ален, мне нужна будет твоя помощь. Одно дело – собирать информацию по крохам, пока выполняешь поручения гильдии или ордена, и совсем другое дело – охотиться за камнями души.

– Ну, я никогда не брал отпусков, так что, думаю, мне не откажут, – согласился Стивенсон.

– Вот и отлично, – хлопнул в ладоши Дамиан. – Я тогда поищу этого алхимика и вызнаю у него всё, что можно. А ты подготовь всё к путешествию.

– И сколько у меня времени? – спросил рыцарь.

– Понятия не имею. Я не знаю, сколько буду его искать. Всё-таки, ему удавалось скрываться от ваших, многие годы, находясь под самым их носом, – развёл руками Феол.

– Ладно, тогда я не буду торопиться. Боги, и как я на это всё подписался? – не мог поверить блондин.

– Только не надо ныть, Ален, – сказал маг.

В ответ, Стивенсон скорчил смешную рожицу и улыбнулся.

– Ладно, как будут новости, я дам тебе знать, – сказал эльф.

– Уже уходишь? – спросил рыцарь.

Дамиан ничего не ответил, а просто растворился в воздухе, оставив после себя лёгкую дымку. Заклинание эльфа спало, заставив Алена дёрнуться от налетевших на него звуков заполненной таверны.

– Фокусник хренов, – произнёс блондин и поднялся со стула.


Глава 2: Алхимик и странная книга.


Прошло уже четыре дня с начала поисков загадочного алхимика, а результаты оставались нулевыми. Дамиан вскользь понаблюдал за большей частью алхимиков, живущих в столице, но ничего необычного так и не заметил. Конечно, он понимал, что задача не так проста, как может показаться. В городе проживает около сотни алхимиков, половина из которых работает без разрешения, тайком, что осложняло его поиск.

Сейчас, тёмный эльф сидел на крыше одного из домов на окраине столицы и наблюдал за прохожими, теми немногими ранними пташками, что вставали ни свет, ни заря.

Раннее утро в Веотране не так прекрасно, как в маленьких селениях. Солнце давно уже взошло над горизонтом, но в городе всё ещё стояла ночь. Всё из-за высоких стен, охраняющих покой мирных горожан. Сейчас, только замок короля освещался небесным светилом, да и то, только верхняя его часть.

Феол чувствовал себя подавленным. Искать этого лунного эльфа сложнее, чем иголку в стогу сена.

Правда, местная стража его больше не беспокоила, игнорируя само существование тёмного эльфа. Стоит поблагодарить за это Алена. Если бы за ним продолжали следить – искать алхимика было бы намного сложнее.

Краем глаза он уловил знакомую фигуру и пригляделся. Ба, да это же та самая рыжая девушка, что пялилась на него в таверне. Красивая. Странно, что она ему приглянулась. Обычно девушки-люди его не привлекали, но эта миловидная барышня чем-то смогла зацепить его. Может, стоит последовать совету Алена? Нет. Исключено. Романов ему ещё не хватало до кучи.

Девушка медленно шла по узкой улице, держа в руках таз с вещами. Видимо, ходила стирать вещи. Такая стройная, статная, и не скажешь, что дочь трактирщика.

Внезапно, рыжая красавица остановилась и, повернув голову, уставилась прямо на тёмного мага. Несколько мгновений они смотрели друг другу прямо в глаза, а потом, она резко отвела взгляд и, ускорившись, двинулась дальше по улице.

Увидела его? Но… он же скрывается за завесой. Необычная девушка. Видно, всё же стоит заглянуть вечерком в таверну.

Дамиан поднялся на ноги и исчез. Пора было начинать поиски неуловимого алхимика.

***

Эльф шёл по узкой улице в сторону таверны «Три бочонка». Вдоль дороги горели факелы, освещая брусчатку и людей, по ней шедших. Включая и его самого.

Ещё один день впустую. И как ему понять, кто из них лунный эльф? У него были предположения, но как это проверить? Ладно, сегодня нужно было ещё кое-что сделать. Если его догадки верны, тогда у него будет хорошая зацепка.

Местные пьянчуги, завидев мага, расступились, пропуская его внутрь. Страх и отвращение, которое они испытывали к нему, настолько сильно ощущалось эльфом, что появилось острое желание отряхнуться.

Он размеренно подошёл к барной стойке, и, молча, положил на неё два медяка. Хозяин таверны кивнул и, быстрым движением руки, сгрёб деньги с прилавка.

Дамиан прошёлся в угол зала, к тому же столику, за которым они сидели с Аленом. На его счастье, столик оказался свободным.

Девушка была здесь. Она видела его, как и он её. Он не смотрел в её сторону, но чувствовал, как она буравила его своими зелёными глазками. Им явно есть о чём поговорить. И Феол знал, что в этот раз девушка найдёт способ сказать ему об этом. Ему оставалось только выжидать.

В зале стало тише. Всё, как всегда. Снова, он в центре всеобщего внимания. Как же он ненавидел Веотран и всех его прогнивших жителей. Светлые? Ха! Не смешите меня. Эти светлые сожгут вас, если будут знать, что им за это ничего не будет.

Тень. Маг выглянул из-под капюшона. Перед ним стояла рыжая девушка с элем в руках. Смотря прямо ему в глаза, она положила на стол салфетку, а сверху поставила кружку, а затем одними губами прошептала: «Гвен» и, развернувшись, пошла в сторону бара.

Всё прошло, как он и ожидал.

Эльф взял кружку и отпил пару глотков, второй рукой спрятав салфетку в недрах своей мантии.

Сразу уходить не стоило, он, конечно, получил желаемое, но можно и эля попить. Когда ему ещё удастся спокойно посидеть и выпить?

Однако спокойно посидеть не получилось.

Раздался громкий удар кулака по столу и…

– И долго ещё мы будем терпеть эту дрянь у себя в таверне? – раздался голос одного из местных.

Судя по его виду, он уже довольно изрядно перепил и осмелел. Ненависть к Дамиану окутывала его, словно плащ. Эльф молча отпил из кружки, игнорируя представление.

– Дори, перестань буянить! – крикнул ему хозяин таверны.

– Буянить? Если эта тварь будет продолжать сюда захаживать, ты потеряешь последних клиентов, Андрэ!

– А вот это уже не твоего ума дело! – огрызнулся трактирщик.

Шумливый местный поднялся из-за своего стола и, отталкивая тех, кто становился у него на пути, прошёлся до столика Дамиана. Тот спокойно отпил своего эля, не обращая никакого внимания на пьяницу.

– Слышь ты, урод, вали отсюда, пока кости целы, – обратился к Феолу Дори.

Эльф продолжал игнорировать неадекватного местного.

– Ты глухой что ли?

Бугай потянулся к магу, чтобы схватить того за мантию, но…

Дамиан коснулся пальцем руки Дори, и тот свалился на пол, потеряв сознание.

Эльф молча вытащил серебряную монету и, показав её хозяину таверны, положил на стол рядом с пустой кружкой. Трактирщик кивнул, приняв это, как дар за предоставленные неудобства. Дамиан кивнул в ответ и исчез, оставив после себя лёгкую дымку.

***

«У северного парка. Вечером, как только зажгут факелы. Гвен».

Дамиан ещё раз перечитал записку и сжёг её.

Он осмотрел северный парк с высоты одного из деревьев, среди кроны которого спрятался. Стоять у всех на виду не стоит никогда. Хотя, в парке в это время никого не бывает, но всё же.

Факелы зажглись несколько минут назад, а девушки всё ещё не было. Ох уж эти женщины. Вечно они опаздывают на свидания.

И вот, среди зелени парка, показалась она. Гвен не стала принаряжаться, но эльф уловил, что помыться она успела. Не уж-то хотела зайти так далеко? Или просто приличия ради?

Дамиан исчез и появился прямо перед девушкой, отчего та непроизвольно дёрнулась. Однако обошлось без крика. Плюсик в её пользу.

– Привет, – начал Феол.

– Привет, – неуверенно произнесла Гвен.

– Ты хотела о чём-то поговорить? – спросил маг.

Девушка повертела головой, осматривая парк.

– Здесь никого, – убедил её эльф.

Гвен кивнула и сглотнула.

– Я случайно услышала ваш разговор с капитаном Стивенсоном, – сказала девушка и замолкла.

– Сквозь завесу? – удивился Дамиан.

– Завесу? – не поняла Гвен.

– Да, я ставил завесу, чтобы нас никто не слышал, – сказал Феол.

– Ой. Видите ли, я полуэльф, и на меня не работают подобные уловки.

Девушка покраснела и потупила взгляд.

– Я знаю много полуэльфов, но ни один из них не обладает такой способностью, – сложив руки на груди, сказал маг.

– Во мне течёт кровь высокого дома…

– Ого, – прервал её эльф. – Высокий эльф породил полуэльфа? Вот это да, – не мог поверить в услышанное Дамиан.

– Потому-то меня и бросили на произвол судьбы. Если бы не Андрэ…

– Так, давай не будем уходить от темы. Прости, конечно, но сама понимаешь.

– Да, понимаю. Простите, – снова потупилась Гвен.

– Значит, ты видишь сквозь любые завесы и иллюзии, так? – обдумывал полученную информацию Феол, уже понимая, какую выгоду сможет из этого извлечь.

– Да.

– И ты подслушала наш с Аленом разговор? – больше утвердительно, чем вопросительно, спросил маг.

– Да.

– И у тебя есть, что мне сказать? – чуть наклонившись, спросил эльф.

– Да. Я знаю того, кого вы ищете, – посмотрев в глаза Дамиану, сказала девушка.

– Не мудрено, раз ты видишь сквозь любые иллюзии.

Наступило неловкое молчание. Феол ждал, пока Гвен скажет ему, кто же этот алхимик, но ничего не происходило.

– Так ты скажешь мне кто это? – не выдержав, спросил маг.

– У меня есть одно условие, – сказала девушка.

Так вот оно что. Ну, ничего. Этого стоило ожидать.

– Какое же? – поинтересовался эльф.

– Для начала, снимите капюшон, – попросила Гвен.

– Зачем? – не понял Дамиан.

– Я хочу вас увидеть, прежде чем предъявить своё условие.

Феол немного поразмыслил и решил, что это не так уж и страшно. Он скинул капюшон и посмотрел на девушку своими разного цвета глазами.

Гвен долго осматривала его, слегка раскрыв рот. Как в цирке. Понятно, что тёмных эльфов не так часто встретишь в королевстве, но это уже переходило все грани приличия.

– Вы такой красивый, – вдруг обронила девушка, заставив эльфа поднять одну бровь.

– Что? – не понял Дамиан.

– Поцелуйте меня.

Девушка посмотрела на тёмного эльфа, краснея всё сильнее и сильнее. Эльф же просто находился в ступоре, раскрыв рот от изумления.

– Чего?

– Поцелуйте меня. Это моё условие.

Феол медленно приходил в себя. Необычная девушка. Это уж точно. Но, поцелуй за информацию… Что ж, хорошая сделка.

Эльф сделал шаг к девушке, и та закрыла глаза. Он наклонился и поцеловал её в губы. Она пахла цветами. Он хотел просто чмокнуть её, но, неожиданно для себя самого, не стал отстраняться от губ рыжей красавицы. А потом, она ответила на его поцелуй и обняла, прижавшись к магу грудью. Они стояли в обнимку и целовались, просто отдавшись инстинктам, позабыв обо всём.

Через какое-то время (Минуту? Час?), они всё же отлипли друг от друга, и Дамиан сделал шаг назад.

Гвен светилась от счастья и улыбалась.

– Я… исполнил условие, – запинаясь, неуверенно сказал Феол.

– Да, – нежно сказала девушка. – А теперь моя очередь. Тот, кого ты ищешь, алхимика из лунных эльфов, зовут Гатей. Он живёт недалеко отсюда, к востоку. Спрашивать о нём бесполезно, не скажут, но, если ты спросишь, где можно купить эликсир курицы, тебе укажут на его дом.

– Эликсир курицы? – удивлённо спросил маг.

– Да. Считай это чем-то вроде пароля.

– Интересно. Ну, спасибо за помощь, Гвен.

– Надеюсь, мы ещё встретимся, – сказала девушка.

– Думаю, я к тебе ещё загляну, – улыбнулся эльф.

Девушка развернулась и направилась к выходу из парка.

Гатей, значит. Он даже не входил в число известных ему алхимиков столицы. Хотя, этого и стоило ожидать. Теперь оставалось его найти.

***

Дамиан сидел на импровизированном плато, прикреплённым к стене на высоте двадцати метров. Плато он создал сам, из теней. Довольно удобное умение, особенно в путешествиях.

Он жадно поглощал орешки, купленные на рынке, и смотрел вниз, на, неприметного вида, хижину, совершенно ничем не отличавшуюся от остальных, рядом стоявших.

Гвен не солгала. Стоило ему спросить, где можно купить эликсир курицы, как ему указали на эту полуразрушенную хибару.

Значит, вот где проживает неуловимый алхимик из лунной гавани. И что он забыл здесь, вдали от дома?

Феол доел орешки и растворился в воздухе, созданное им плато исчезло следом за ним.

Он подошёл к хижине и осмотрелся.

Никогда бы не догадался, что здесь живёт алхимик. Ничего, даже запаха никакого. Этот Гатей был настоящим мастером маскировки.

Маг вошёл внутрь и огляделся.

Самая обычная хижина простолюдина. И ощущений никаких. Даже намёка на магию или алхимию.

– Здесь проживает Гатей? – позвал он. – Я бы хотел купить у вас эликсир курицы.

Часть стены отошла в сторону и на свет вышел старик, лет за шестьдесят, с седой бородой до груди. Совершенно неприметное одеяние обычного горожанина, никаких особых примет, кроме бороды. Старик осмотрел тёмного эльфа с ног до головы и спросил:

– Что вам на самом деле нужно?

– Мастер Гатей, скажите, камни души Эа, они на самом деле так опасны, как о них говорят? – решил не тянуть Дамиан, и спросил в лоб.

Старик долго буравил эльфа взглядом, а затем ответил:

– Опаснее, чем ты можешь себе представить, юнец.

– Вы знаете, что ордены ищут их? И, если хоть один из них найдёт камень души, начнётся война?

– Меня это не касается, – отмахнулся старик.

– Ещё как касается. Если вас смог найти я, значит, найдут и они. И они не станут просто задавать вопросы.

– Думаете, я боюсь пыток? – улыбнулся старик.

– Если они узнают, что лунные эльфы скрывают информацию о камнях души, всей гавани может достаться, – сказал маг.

– Ордены никогда не посмеют этого сделать. Парень, мой тебе совет, не ищи камни, они таят в себе слишком огромную силу с которой не каждому по плечам совладать. Большая часть из тех, кто пытались овладеть ими – сходили с ума и умирали в мучениях, которые ты себе и представить не можешь.

– А их можно уничтожить? – спросил эльф.

– Нет. Можно запечатать, но это ненадолго. Они сами снимут печать или попадётся маг, который сможет её снять.

– Но нельзя же просто сидеть сложа руки.

– Можно. Я прожил не одну сотню лет, юный дроу. Наш орден всегда отваживал охотников за камнями. Если ты и правда беспокоишься о возможной войне, то думаю, что она начнётся ещё до нахождения хоть одного камня души.

– Значит, вы не дадите даже намёка?

– Нет. И в гавани тебе тоже ничего не скажут. Время хранителей прошло. Не стоит лезть в это, эльф.

– Он что-то прячет. Дай мне с ним поговорить.

– Убивать нельзя. Понял? – мысленно произнёс Дамиан.

– Конечно.

– Я хочу вас познакомить кое с кем, – улыбнулся Феол.

Глаза старика медленно расширялись, а рот открывался.

– О, боги, – только и смог вымолвить алхимик.

***

И снова крыша. Ночь. Звёзды.

Дамиан сидел, скрестив ноги, и в задумчивости глядел на книгу, изъятую у алхимика во время допроса.

Во время допроса лунный эльф не так уж и много смог поведать о камнях души и хранителях, большую часть информации Феол уже знал, а остальное не давало никаких зацепок. Однако маг заметил, что Гатей постоянно косится в сторону странной книги, обитой цепями. Знаете, на подобие тех, что носят на поясе высшие Личи, некроманты и мастера алхимии. Дамиан посчитал, что книга может ему пригодиться и прибрал её с собой. Естественно, пришлось стереть память бедолаге…

– Ты никогда меня не встречал, и книги никакой у тебя никогда не было!

…но это была вынужденная мера. Убивать алхимика было опасно. В гавани сразу бы об этом прознали, а так, никто и не заподозрит, что книга больше не у Гатея.

Правда, книга была не проста. Открыв её, Феол не нашёл ничего интересного. Совершенно ничего. Совсем. Она была пуста. Абсолютно. Сплошные чистые листы. Отчего же тогда алхимик так боялся её потерять? Нет, он, конечно, и слова не сказал, но по глазам всё было понятно.

Маг ещё раз взял книгу в руки и раскрыл её на середине, где лежало перо, чёрное, как и пальцы тёмного эльфа. И тут ему в голову пришла одна мысль. А что, если…

Он взял перо в руки и написал на чистом листе:

«Где мне найти камни души Эа».

Несколько секунд ничего не происходило, а затем его надежды оправдались. Надпись исчезла, а спустя ещё несколько секунд на другой странице появилась другая надпись:

«Ищи ответы на старой мельнице, к северу».

Затем надпись исчезла.

Дамиан подумал и написал следующее:

«Что ты такое?»

Надпись исчезла и появился ответ:

«Я книга знаний».

«Рад знакомству» – написал Феол, но ответа уже не получил.

Интересная вещь попала ему в руки. Значит, старая мельница к северу? Пора бы уже наведаться к Алену.

***

Ален заполнял какие-то бумаги, сидя за массивным деревянным столом. Он вздохнул, макнул перо в чернила и продолжил писать. Да уж. Феол представлял, что должность капитана рыцарей его величества короля Беотрала это круто и захватывающе, но на деле он увидел, что это сплошная бумажная писанина. Теперь понятно, почему его друг так стремился стать паладином.

Стивенсон отложил перо и с раздражением сказал:

– Дамиан, я знаю, что ты здесь, выходи.

Дамиан снял завесу и улыбнулся.

– Привет, Ален.

– Ты в курсе, что тебе опасно находиться здесь? Я вообще удивлён, что ты смог так запросто телепортироваться в замок.

– Ваши маги о себе слишком высокого мнения, – загадочно ответил эльф.

– Возможно. Нашёл что-нибудь? – спросил блондин.

Маг прошёлся по комнате рыцаря и взял в руки золотую статуэтку с полки на стене.

– Награда за победу, на турнире среди рыцарей, – сказал Ален.

– Неплохо, – ответил Дамиан.

Он повертел статуэтку, осматривая её со всех сторон, и, поставив на место, плюхнулся на стул, стоящий напротив стола Стивенсона.

– Ну так что? Ты же не навестить меня пришёл, – сказал рыцарь.

– Я нашёл алхимика, – просто ответил эльф.

– Это хорошо. Узнал что-нибудь?

– Да. Но не так много, как хотелось бы. Однако я кое-что у него приобрёл, – улыбнулся маг.

– То есть, украл? – решил поправить друга Ален.

– Не совсем, но можно сказать и так, – загадочно отвечал Дамиан.

– И что же это? И кончай уже юлить, не люблю, когда ты так делаешь.

– Прости. Привычка. Я нашёл у него вот это.

Феол вытащил из своего рюкзака книгу, обитую цепями, и положил её на стол перед рыцарем.

– Книга? – не понимал блондин. – И что в ней?

– Это не просто книга. Это артефакт. Книга знаний, – ответил маг.

– Она поможет найти камни души?

– Да. Думаю, да. Она отвечает на вопросы, но не на все и довольно расплывчато. Я ещё не до конца понял, как ей распоряжаться.

– Она уже дала наводку? – спросил Стивенсон.

– Да. Она сказала, что я найду то, что ищу, на старой мельнице к северу от города.

– Старая мельница… да, я знаю это место. Там живёт Говард Брин со своей дочерью. Его часто можно увидеть в столице, он продаёт хлеб и зерно. Там рядом с мельницей ещё и деревня есть. Я бывал там.

– Отлично. Значит, ты знаешь дорогу.

– Хочешь сказать, что уже пора? Эх, а у меня экзамен на следующей неделе… – протянул блондин.

– Поиск камней души важнее. Тем более, если всё пройдёт успешно…

– Да-да, я помню, сдам сразу на шестой круг, ага, – прервал эльфа рыцарь.

– Не веришь?

– Пока не особо, но я обещал тебе помочь, и я помогу. Я уже всё подготовил к отправке. Бумага на отпуск уже подписана, осталось поставить дату. Завтра утром жду тебя у главных ворот. Надеюсь, ты хорошо ладишь с лошадьми? – с улыбкой, спросил Ален.

– Да. Не люблю ездить верхом, но научен, – без энтузиазма ответил маг.

– Вот и отлично, – хлопнул в ладоши Стивенсон. – Значит, до завтра?

– Да, – ответил Дамиан и исчез.

Ален скривил лицо.

– Терпеть не могу, когда он так делает.


Глава 3: История одной мельницы.


Всё прошло по запланированному сценарию. Утром, Ален и Дамиан встретились у главных ворот и спокойно отправились в путь. У капитана не возникло никаких проблем с отпуском. Стивенсон нашёл отличных коней и приготовил много полезного в дорогу. Всё было настолько идеально, что у тёмного эльфа сосало под ложечкой. Не привык он, когда всё идёт по плану. Будто затишье перед бурей.

– Ты чего такой хмурый? – спросил его рыцарь, когда город, за их спинами, уменьшился до размера голубиного яйца.

– Просто размышляю, – нехотя ответил Феол.

– И о чём же?

– О том, что нас ждёт на мельнице.

– И как успехи? – не отставал блондин.

– Пока никак.

– Слушай, Дамиан, если ты всё время будешь об этом думать, только время зря потратишь. Сам же знаешь, мы идём практически наугад.

– Да, ты прав. Просто, я не привык идти по течению, видимо в этом дело, – пожал плечами маг.

– Всё будет отлично, вот увидишь. А пока, наслаждайся природой. Смотри, как ярко светит солнце! Ты со своими телепортациями уже давно не видывал такого, а?

– И ещё столько бы не видывать, – пробубнил эльф.

– Какой ты всё-таки зануда, Дамиан, – улыбнулся Ален.

– Сам ты зануда, – с улыбкой произнёс Феол.

До мельницы оставалось совсем ничего, когда мимо них, на расстоянии пушечного выстрела, промчались конные, человек двадцать, не меньше.

– А это ещё кто? – спросил эльф.

– Дозорные. Осматривают округу, возможно выискивают разбойников, – задумчиво ответил блондин.

– И часто они так?

– Время от времени. Хотя, в этих краях их видеть странно.

– Почему? – поинтересовался маг.

– Слишком близко к столице. Искать здесь нарушителей спокойствия довольно глупо. Хотя, может я просто чего-то не знаю.

Дамиан посмотрел вслед дозорным всадникам и, подумав, решил запомнить этот момент. Если они здесь ошиваются, значит, что-то случилось. Нужно будет иметь это в виду.

– О, смотри, а вон и мельница, – указал Ален пальцем куда-то вперёд.

Феол пригляделся и увидел огромную ветряную мельницу, рядом с которой стоял небольшой дом из белого кирпича.

– Приехали.

– Ага, – кивнул Стивенсон. – Что дальше?

– Дальше, напросимся на проживание. Книга неспроста нас сюда привела, – ответил эльф.

– Ну, это будет не сложно. Говард знает меня и не откажет в такой просьбе.

– Вот и отлично.

Подъехав к мельнице, друзья спрыгнули со своих коней на землю. Дамиан принялся потирать свой зад, чем вызвал хохот со стороны своего друга, принявшегося подначивать эльфа. Через несколько секунд на шум вышел среднего роста мужик с небольшой бородой. Сначала, увидев тёмного эльфа, мужик аж побелел от испуга, но завидев за магом старого знакомого, капитана рыцарей, успокоился и расслабился.

– Чем обязан вашему визиту, капитан? – с натянутой улыбкой спросил мельник, косясь в сторону Дамиана.

– Нам нужен кров и еда, Говард. Дело государственной важности, нам нужно переждать время.

– Как долго? – поинтересовался мужик.

– Пока неизвестно. Несколько дней.

– Хорошо. В конюшне, на втором этаже, есть оборудованная комната. Можете пожить там, если вас такое устроит, – сказал Говард.

– Устроит, спасибо.

– Всегда рад вам помочь, господин Стивенсон, – слегка поклонился мельник и пошёл обратно в дом.

На пол пути он обернулся и крикнул:

– Я пока приготовлю горячего!

– Хорошо, спасибо! – крикнул в ответ рыцарь.

Мужик ещё раз поклонился и нырнул в дом.

– Странный он какой-то, – сказал Феол.

– Тебя испугался, – улыбнулся блондин.

– Да нет, дело в другом. Ладно, об этом потом, пока нужно расположиться.

– Согласен, – кивнул рыцарь.

Друзья поставили коней в стойла, расседлали их и накидали им сена из копны в углу конюшни.

– Чуть позже я их помою и накормлю нормально, – сказал Ален, вперев руки в бока.

– Хорошо. Я в этом деле не силён, так что хорошо, если эта часть будет на тебе, – сказал эльф.

– Без проблем, – улыбнулся Стивенсон.

В дальней части конюшни находилась лестница, ведущая на второй этаж. Комната имела странное строение, с вырезанной частью в полу, ближе к выходу из конюшни. Отсутствующая часть пола была огорожена перилами, что весьма радовало. Не хотелось бы свалиться ночью в эту дыру, по пути в туалет. Но, эльф посчитал, что так даже удобнее. Они одновременно могут видеть и выход из помещения и своих коней.

Путники быстро облюбовали своё новое жилище, хоть и временное, и решили отправиться к мельнику. Он же обещал горячего, в конце-то концов.

Когда наши герои вошли в дом Брина, тот уже накрывал на стол.

– Вы как раз вовремя, – улыбнулся он гостям и рукой указал на стулья, приглашая гостей присаживаться.

– Спасибо, – сказал, улыбаясь, Ален. Эльф оставался молчалив.

– Мари, спускайся к ужину, – крикнул он в сторону лестницы, ведущей на второй этаж дома.

– Сейчас, па, – донёсся сверху тонкий девичий голосок.

– Мари занимается вышиванием, хочет разнообразить нашу торговлю на рынке, – нежно сказал мельник.

– Это хорошая идея, – поддержал его Стивенсон.

– Да, думаю, да. Она у меня молодец, – продолжал мужик, ставя на стол последние тарелки с хлебом и зеленью.

В этот момент по лестнице спустилась девушка: стройная, невысокого роста, со слегка вьющимися каштановыми волосами и выразительными карими глазами. Несмотря на то, что девушка была одета в обычное коричневое хлопковое платье, выглядела она очень привлекательно.

Мари села за стол по правую руку от своего отца и стеснительно уставилась в свою тарелку.

– Ну, что ж, рад принять у себя таких хороших гостей. Если хотите, чего покрепче, вы только скажите…

– Сейчас нет, спасибо, – поблагодарил за предложение рыцарь.

Во время трапезы они почти не разговаривали, каждый предавался своим мыслям. Маг, не проронивший за весь ужин ни слова, искоса поглядывал на девушку. Что-то было не так с ней, но что? Стоит поговорить об этом с Аленом, но это всё позже.

После трапезы, Стивенсон в очередной раз поблагодарил Говарда за гостеприимство, и друзья отправились в свою комнату.

Умывшись и накормив своих коней, они наконец-таки устроились на кроватях и могли спокойно поговорить с глазу на глаз.

– Хотел у тебя спросить на счёт дочери мельника, – начал Дамиан.

– Понравилась? – сразу повеселел Ален.

– Да нет же, она человек?

– Да, а что? – нахмурился рыцарь.

– На ней следы от эльфийской магии, – ответил Феол.

– Да ладно? Ты не ошибся?

– Точно тебе говорю.

– Хм. Она точно человек. Она не приёмная, и я лично знал жену Говарда, когда та ещё была жива, – сказал блондин.

– Странно. Нужно будет прояснить этот момент.

– Может, для этого мы и здесь? Что там твоя книга говорит?

Эльф достал книгу знаний и раскрыл на середине. В комнате уже было довольно темно, так что магу пришлось создать искусственный шар света, повесив его в воздухе.

– Ого, научишь меня такому?

– Это магия света. Ты лучше меня должен уметь ей управлять, – подначил друга Дамиан.

– Поговори мне ещё, – огрызнулся Ален.

Феол подумал и написал в книге следующее:

«Я на мельнице. Что делать дальше?»

Надпись исчезла и через несколько секунд на следующей странице появилось:

«Ждать».

– Ну как там? – спросил блондин.

– Говорит – ждать, – ответил эльф.

– Ну, тогда я спать, – сказал рыцарь и, развернувшись к другу спиной, затих.

Феол закрыл книгу и, посидев ещё несколько минут в раздумьях, решил и сам отправиться на боковую

***

На следующий день, под предлогом Алена: «Всё равно хрен знает сколько ждать придётся, научи», тёмный эльф принялся обучать своего друга магии. Конечно, Стивенсон уже знал азы, что очень обрадовало Дамиана, но всё равно, магия очень сложно давалась рыцарю. Дело ещё и осложнял тот факт, что Феол владел тёмными искусствами, мало разбираясь в светлых.

К концу дня маг сделал вывод, что его друг вполне сможет сдать второй круг магии в ордене паладинов, но вот третий… до этого ему ещё было далеко.

После ужина, в компании мельника и его дочери Мари, Ален принялся уговаривать эльфа на дуэль.

– Я никогда не видел, каков ты в бою, а это очень важно, ведь теперь нам придётся принимать бои вместе, – уговаривал друга Стивенсон.

– Мы можем биться по очереди, – парировал Дамиан.

– Не отнекивайся, тренировка, в любом случае, не помешает, крепче спать будем, – настаивал блондин.

В итоге, после нескольких минут уговоров и подначиваний, рыцарю всё же удалось уговорить мага на поединок.

Они отошли подальше от мельницы, чтобы не напугать Говарда и его дочь, и нашли ровную, вполне пригодную для дуэли, площадку.

– Даже не верится, что я согласился, – качал головой Феол.

– Да ладно тебе. Уверен, это будет интересно, – радовался Ален.

– Хорошо. Правила? – спросил эльф.

– Ну, ты владеешь каким-нибудь оружием? Я планировал бой без использования магии, – почесал затылок Стивенсон.

– Очень удобное правило против мага, – ехидно улыбнулся Дамиан.

– Ну, а что ты предлагаешь? – вдруг скис блондин.

– Я не буду использовать мощные атакующие заклинания, но защитные и нейтральные оставлю, – предложил Феол.

– Идёт, – согласился рыцарь.

– Тогда начинаем.

Эльф встал в боевую позу, и в руках у него появились два кинжала.

– У тебя кинжалы дымятся, это нормально? – спросил Ален.

– Да, так и должно быть, – улыбнулся маг.

– Ну, хорошо, – неуверенно сказал Стивенсон, и вытащил из ножен свой меч.

Эльф улыбнулся ещё шире и исчез.

Рыцарь с разворота ударил позади себя, заставив Дамиана отпрыгнуть.

– Думал, я куплюсь на такой дешёвый трюк? – спросил блондин.

– Купился же, – сверкнул глазами Феол.

Ален посмотрел вниз и увидел, что его нога окутана чёрной верёвкой. Верёвка дёрнулась вперёд, заставив капитана пошатнуться, и тот стал падать назад. В этот момент, маг резко двинулся вперёд, отодвигая левым кинжалом меч своего друга, а правым целясь тому в грудь.

Безвыходная ситуация, скажите вы? Как бы не так. У Стивенсона были свои тузы в рукаве. Он выставил перед собой левую руку, и та вспыхнула ярким светом.

Эльф исчез.

Рыцарь упал-таки на задницу и, быстро вскочив обратно на ноги, нанёс круговой удар.

– Не туда целишь, – послышалось позади.

Ален обернулся и посмотрел на Дамиана, спокойно пританцовывавшего с кинжалами в руках.

– А ты хорош, даже без магии хорош, – сказал рыцарь и выпрямился.

– Мы только начали, Ален, или ты уже передумал? – ехидничал Феол.

– Нападай, – улыбнулся Стивенсон и встал в боевую стойку.

Эльф обрушил на рыцаря целый шквал быстрых атак, всё время исчезая и появляясь, не давая нанести по себе и одного удара. Алену удавалось успешно обороняться, но о победе и речи идти не могло.

Через несколько минут Дамиан исчез, и появился в десяти метрах перед Стивенсоном. Без кинжалов, сидя на траве скрестив ноги.

Рыцарь воткнул меч в землю, отдышался и, выпрямившись, убрав своё оружие в ножны.

– Ты чертовски хорош, эльф, – признал Ален.

– А вот ты слабоват для капитана, – грустно сказал Дамиан.

– Я и в пол силы не бился, – оправдывался рыцарь.

– Как и я, – пожал плечами Феол.

– В следующий раз я найду способ тебя поймать.

– Может быть, – улыбнулся эльф.

***

Шёл третий день их проживания на мельнице. Эльф сидел, в задумчивости изучая имеющиеся у него карты местности. Книга знаний не говорила ничего нового. Стивенсон ушёл в деревню к востоку от мельницы, посмотреть, что там есть интересного, то бишь, просто от скуки.

Самое интересное началось после обеда, когда тёмный эльф почувствовал присутствие незнакомых ему людей, а затем отчётливо услышал:

– Говард Брин!

Магу не понравился голос незнакомца и тон, с которым он произнёс имя мельника. Похоже, назревалось что-то нехорошее.

– Помилуйте, я ещё не собрал денег, дайте мне ещё немного времени, – услышал Дамиан голос Говарда.

Как часто ему приходилось слышать подобное в тех местах, где он путешествовал. Как много он видел сцен, которые обычно следуют после этих слов.

– Тогда мы заберём твою дочь.

Вполне ожидаемо.

– Мари, нет, прошу, – сокрушался Говард.

Банально.

Феол исчез и появился рядом с мельником.

Разбойники, а это без сомнения были именно они, обескураженно глазели на пришельца, который с нескрываемым презрением смотрел на них. Всего пятеро, делов на минуту.

– Ты ещё кто такой? – спросил командир отряда.

– Местный уборщик, – ответил эльф.

– Шутки шутить вздумал, мразь?

Разбойник кивнул влево и один из бандитов кинулся на мага. Дамиан исчез и появился позади нападавшего. Тот остановился, выронил из рук оружие, а затем упал на колени, схватившись за бок.

Феол поднял руку ладонью вверх, и изо рта бедолаги фонтаном брызнула кровь, после чего он упал лицом в землю и затих.

– Что за чёрт? – испуганно произнёс глава отряда.

– Шли бы вы отсюда, – скучающим голосом, сказал маг.

Разбойники попятились назад.

– Ты ответишь за это, Говард Брин, – повернувшись к мельнику, тихо сказал главный бандит.

– Что здесь происходит, – послышалось со стороны, и все взгляды обратились на восток.

Там, преграждая бандитам путь к отступлению, стоял Ален.

Эльф ещё никогда не видел у своего друга такого выражения лица. Он выглядел настолько пугающе, что Дамиан сам чуть не сделал шаг назад.

– Чёрт, рыцарь, – сказал один из разбойников.

– Валим его и сматываемся, – приказал командир.

Все четверо двинулись в сторону Стивенсона, но двое тут же свалились на землю, обвитые чёрными лианами Феола.

– Не так быстро, – обронил эльф.

Он пустил по лианам электрический разряд, и остановился только тогда, когда от парочки начал идти дым. В воздухе запахло палённым.

Когда маг закончил и посмотрел в сторону друга, тот уже убирал свой меч в ножны. Рядом с ним, неподвижно, лежали оставшиеся двое разбойников.

– Говард, ну &# твою мать! Какого хрена? – обернувшись к мельнику, злобно прорычал рыцарь.

– Прости меня, Ален, они сказали, что, если я сообщу о них страже, то они изнасилуют и убьют Мари, – оправдывался мужик.

– Сейчас мы пойдём в дом, и ты мне всё подробно расскажешь, а потом, мы отправим письмо в столицу.

– Да, хорошо, – упадническим тоном соглашался мельник.

Дамиан смотрел на тела и размышлял. Этого ли они ждали? А потом, подняв глаза вверх, и посмотрев в окно второго этажа дома мельника, он понял, нет, не этого.

В окне, глядя прямо в глаза эльфу, стояла юная Мари.

***

После того, как Ален освободился, они с Феолом оттащили тела разбойников подальше от мельницы и сожгли.

Конечно, перед этим они тщательно обыскали бандитов, но ничего стоящего не нашли.

Остаток дня Стивенсон провозился в конюшне, а эльф сидел в размышлениях.

Вечером того же дня, перед самым сном, у них завязался разговор.

– Что-то не так с дочерью мельника, – начал маг.

– Ты это уже говорил, – зевая сказал рыцарь.

– Думаю, мы здесь из-за неё.

– А, что говорит твоя книга знаний? – спросил блондин.

– Хм. Она говорит ждать, но, кажется, я просто задаю не те вопросы, – задумался Дамиан.

– В смысле?

– Завтра ночь красной луны, ты знал? – спросил у друга Феол.

– Неа, – лаконично ответил Ален.

– Моя интуиция мне подсказывает, что то, чего мы ждём, произойдёт завтра ночью.

– Так спроси у книги о завтрашней ночи, – предложил Стивенсон.

Маг достал книгу и раскрыл её у себя на коленях. Рыцарь поднялся к кровати и зашёл за спину своему другу, чтобы быть в курсе всех событий из первоисточника.

Немного поразмыслив, эльф написал:

«То, чего мы ждём, связано с красной луной?»

«И да, и нет».

– И что это значит? – не понял Ален.

– Кажется, я начинаю понимать, как работает эта книга, – произнёс Дамиан.

– Чего? – потеряно проронил Стивенсон.

– И да, и нет. То, чего мы ждём, не связано с красной луной непосредственно, но произойдёт во время красной луны, – улыбнулся Феол.

– Знаешь, эта книга такая же странная, как и ты. Неудивительно, что вы нашли общий язык, – покосившись на эльфа, сказал рыцарь.

– И да, и нет, – съязвил маг.

– Да ну тебя, я спать, – проворчал Ален и завалился в свою кровать.

Дамиан закрыл книгу и улыбнулся.

***

Эльф открыл глаза и уставился в потолок. В комнате было темно. Его одолевало странное чувство, будто он что-то…

Он резко вскочил с кровати и огляделся. «Твою мать» – выругался он шёпотом. Как он мог уснуть в ночь красной луны? Они же весь день с Аленом готовились. Тренировались, практиковали магию, обсуждали все возможные варианты развития событий. Но потом… будто темнота. На них наложили заклятие?

Дамиан подошёл к рыцарю и ударил его по щеке.

– Вставай, нас обдурили, – прошипел он.

Ноль реакции.

Ну, конечно. Стивенсон не обладал стойкостью к магии, его так просто не поднять. Феол сложил руки в печать, но затем задумался. А нужен ли ему Ален, чтобы справиться с незваным гостем? Нет. Будет лучше, если его друг не увидит, на что способен эльф в реальном бою. Ещё не время. Пусть выспится, у него был тяжелый день. Утро в конюшне, затем встреча со стражами, которые пришли расспрашивать про разбойников, потом тренировки, уроки магии. Хоть рыцарь и не показывал это своим видом, но маг чувствовал, что его друг сильно вымотался за этот день.

Дамиана обдало неприятной тёмной энергией. Вот он и пришёл.

– Демонолог. Я эту мразь за версту учую. Позволь, я оторву ему голову.

– Нельзя, чтобы тебя увидели, я сам разберусь.

– Он наложил заклинание забвения, все в округе спят, меня никто не увидит.

– Нет. Я сам, – ответил Дамиан про себя.

– Ну, как знаешь, – произнёс в его голове голос, и затих.

Феол исчез, и появился во дворе, перед домом мельника, спиной к входу.

Перед ним стоял маг, окружённый сильной и очень злобной аурой. В красных кожаных одеяниях, испещрённых древними магическими знаками, и деревянным, обитым металлом, посохом в руках. Демонолог явно был удивлён и не обрадован визитёру.

– А ты ещё кто такой? – спросил незнакомец.

– Могу тоже спросить и у тебя, – парировал эльф.

– Кто я, тебя волновать не должно. Я пришёл за тем, что принадлежит мне, – с вызовом произнёс демонолог.

– И что же это? – спросил Феол.

Красный маг промолчал, а затем дверь в доме мельника скрипнула и на улицу вышла Мари. Она несла в руках какой-то маленький, размером с палец, предмет, от которого так и веяло магией. По её неуверенной поступи и ауре, эльф догадался, девушка заколдована.

Дамиан поднял левую руку вверх.

– Спи.

Мари рухнула наземь и затихла.

– Значит, по-хорошему ты не хочешь, эльф? – яростно прошипел демонолог.

– Нет, по-хорошему не хочу, – спокойно заявил Феол.

– Будь, по-твоему.

Незнакомец создал перед собой огненную стену и обрушил её на эльфа. В темноте сверкнуло синим, и огненный шквал разбился об невидимую преграду. Демонолог, не теряя времени, наставил посох на Дамиана и выстрелил потоком красных молний. Феол выставил перед собой руку и перед ним, прямо в воздухе, засияли синие руны. Молнии разбились о руны, не причинив магу никакого вреда, после чего руны покраснели, словно раскалились от огня. Эльф перевернул ладонь пальцами вниз и красные руны собрались в шар, тут же метнувшийся в сторону демонолога. Красный маг отбил шар посохом и приготовился к продолжению поединка.

Эльф превратился в дым, уворачиваясь от всех атак незнакомца и, изредка, нанося ответные выпады, от которых демонолог с лёгкостью отбивался.

Так продолжалось до тех пор, пока Дамиан не перешёл в ближний бой, сыгравший эффектом неожиданности. Он смог-таки зацепить красного мага, вспоров тому бок.

– Ах ты тварь! – вскричал незнакомец, и вокруг него закружился настоящий огненный ураган.

– Ну, раз ты так любишь огонь – будет тебе огонь, – буднично произнёс Феол.

– Эйден, подсобишь?

– С удовольствием, – услышал эльф в своей голове.

Дамиан выставил перед собой руки на уровне живота, ладонями вверх, и проговорил заклинание на одном из мёртвых языков. Рядом с ним выросли две огромные огненные фигуры драконов, переливающиеся иссиня-чёрным цветом.

Демонолог сделал шаг назад.

– Техника чёрного пламени? Не может быть…

Феол сделал лёгкое движение руками и оба дракона устремились к незнакомцу. Красный маг закутался в свой огненный ураган, создав из него купол, перейдя в глухую оборону.

– Будет телепортироваться, – с сожалением сказал Эйден.

– После последнего прыжка я поставил метку, не сможет, – с улыбкой ответил эльф.

– Хитрец, – с похвалой отозвался голос.

Дамиан сделал несколько пасов руками, усиливая напор чёрного пламени на купол.

– Нет, не так, смотри, как надо.

Руки эльфа сами по себе начали складывать печати, которые он не знал, а затем по куполу демонолога пошли трещины, и он раскололся.

Послышался истошный вопль, а потом, наступила тишина.

Дамиан подошёл к кругу выжженной земли, осматривая останки незнакомца. Вряд ли он уже сможет найти что-то интересное, среди обугленных костей.

Он выставил руку вперёд и то, что осталось от красного мага, ушло под землю.

Так, с этим разобрались, теперь…

Феол побрёл в сторону дома мельника, остановившись перед Мари, лежавшей без сознания. Рядом с её правой рукой лежал продолговатый зелёный предмет. Эльф нагнулся и взял его в руки, осматривая со всех сторон.

Эльфийская работа. Скорее всего зелёных эльфов. Вот что за энергию он ощущал от девушки. Похоже на ключ, но это ещё стоит выяснить, слишком мало ему известно об этом народе.

Он ещё раз окинул девушку взглядом и, тяжело выдохнув, щёлкнул пальцами.

– Проснись.

Дочь мельника открыла глаза и резко вскочила на ноги, дико озираясь по сторонам, и прижимая руки к груди.

– Всё хорошо, ты помнишь что-нибудь? – спросил Дамиан.

Мари тупо уставилась на тёмного эльфа, явно не понимая, что она делает на улице среди ночи, и что случилось.

– Мари, откуда у тебя это?

Феол показал девушке эльфийскую побрякушку.

– Я, нашла его, – запинаясь ответила девушка.

– Где?

– В лесу, – глядя себе в ноги, продолжала Мари.

– Ты кому-нибудь показывала его? – спросил маг.

– Нет, никому, – повертела головой девушка.

«Как же на тебя тогда демонолог-то вышел?» – задался вопросом эльф, но озвучивать его не стал. Девка ничего не знала. Она не понимала, что за предмет хранила у себя. Вот что они искали. Теперь нужно узнать – зачем?

– Иди спать. И об этом случае никому ни слова, поняла?

– Да, – вся дрожа от страха, промямлила Мари.

Эльф исчез, а девушка бросилась в дом.

– Просыпайся, Ален, всё самое интересное пропустил, – громко сказал маг, появившись в комнате над конюшней.

– А? Что? – начал блондин, протирая глаза и, в непонятках, глядя на друга.

– Ты проспал ночь красной луны, – сказал Дамиан.

– …ть, – выругался рыцарь.

– Всё хорошо, – решил успокоить его Феол. – Я всё сделал.

– И? – протянул Стивенсон.

– Нам нужен мастер по эльфийским артефактам.

– Зачем? – не понял Ален.

– Вот зачем, – сказал эльф, и показал другу зелёную безделушку.

– Это что ещё за хрень?

– Похоже на артефакт зелёных эльфов, но я не уверен.

– А что говорит книга? – задал правильный вопрос Стивенсон.

– Я ещё не спрашивал, – ответил Дамиан и отправился к своей дорожной сумке.

– На северо-западе есть торговый город, Фаодар, там есть какой-то мастер, работающий с артефактами, – раздумывая сказал рыцарь.

– Человек? – не оборачиваясь, спросил Феол.

– Да, а что?

– Эльф мог бы отказаться отвечать на наши вопросы. Человек ответит.

– Логично. Ну, значит, нам повезло, – пожал плечами Ален.

– Ага, – лаконично ответил маг.

Он уже достал книгу знаний и, расположившись поудобнее, принялся писать:

«Куда мне идти дальше?»

«Ответ у тебя в руках» – ответила книга.

«Что это?»

«Ответ у тебя в руках»

– Понятно, – почесал в затылке Дамиан.

– Что понятно? – поинтересовался Стивенсон.

– Книга считает, что выполнила свою задачу. Пока мы не используем ключ, она вряд ли подскажет, что делать дальше.

– Значит, поедем в Фаодар?

– Да, седлай коней, – сказал маг.

– Ты с ума сошёл? Ночь на дворе, – воспротивился рыцарь.

– И что?

– До Фаодара часов семь езды, отправимся с первыми лучами солнца, и после обеда будем там. Не дури. А теперь я спать, – заявил Ален и, повернувшись к эльфу спиной, затих.

Дамиан убрал книгу и, выругавшись про себя, глубоко вздохнул и лёг спать.


Глава 4: Фаодар.


Проезжая мимо узкой речушки, Ален, под предлогом: «Я больше не могу ждать! Я хочу есть!», предложил остановиться на привал. До Фаодара оставалось меньше двух часов езды.

Как и обещал рыцарь, они оседлали коней с первыми лучами солнца и, спешно попрощавшись с мельником и отсыпав ему несколько серебряных монет, отправились в путь. Мари провожать гостей, так и не вышла.

Солнце неспешно приближалось к зениту и здесь, на пустой зелёной равнине, стояла невыносимая жара.

Стивенсон отвёл коней к реке, а сам принялся разминаться, размахивая руками и шагая по берегу то в одну сторону, то обратно. Эльф стоял поодаль, скрестив руки на груди, и смотрел в сторону города, куда они направлялись.

– Ты чего такой хмурной? – крикнул ему блондин, заканчивая свою разминку.

– Надеюсь, этот мастер по артефактам знает, что это за вещь.

– Да всё будет хорошо, он не молодой, да и, если что, скажет, где искать ответы, – подбадривал друга Ален.

– И то верно, – кивнул, соглашаясь, Дамиан.

– Вот и не переживай. Лучше тащи перекусить что-нибудь.

Феол закатил глаза, но всё же пошёл в сторону коней и сумок с провизией.

Спешно пообедав тем, что первым попалось под руку, путники решили продолжить дорогу.

Через некоторое время впереди замаячили белые стены, а затем и флаг: повозка, наполненная бочонками, а в углу флага красовалась красная звезда.

– Один из городов Форела? – спросил маг.

– Да. И не просто один из, Фаодар – резиденция Форела. Он живёт в центральной части, в красном замке, – ответил Стивенсон.

– И судя по флагу, город занимается продажей крепких напитков?

– Изготовлением вина, ну, и его продажей, конечно. Через Фаодар идут почти все караваны, после столицы – это, вероятно, самый богатый город. Некоторые называют его: «Город роскоши».

Рыцарь сделал глупое лицо и развёл руки радугой, чем изрядно повеселил эльфа.

– Довольно пафосно, – улыбнулся Дамиан.

– Да. Но, где Форел, там всегда пафос. Такой уж он человек, – пожал плечами Ален.

– Я надеюсь, мне не придётся исчезать, чтобы проехать в город? – спросил Феол перед самыми городскими воротами.

– Издеваешься? Я капитан ордена рыцарей его величества. В этом городе мне может указывать только сам Форел, – возгордился Стивенсон, и маг заметил, что у того даже осанка стала прямее.

– Как скажешь, – еле сдерживая смех, сказал Дамиан.

Вопреки опасениям тёмного эльфа, они довольно легко миновали стражу. Рыцарь, не слезая с коня, показал двум молодчикам на воротах какой-то документ и те, с испуганным видом, просто отступили в сторону, пропуская путников.

Феол, видимо, никогда не привыкнет, что его друг теперь и правда большой человек в королевстве. И собирается стать ещё выше. Это хорошо.

– Ну что? Сразу искать этого мастера или сначала заглянем куда? – осторожно поинтересовался блондин.

– Ты издеваешься? – закатил глаза маг.

– Ну, нет так нет, что ты начинаешь-то сразу? – пробубнил Ален.

– Веди к мастеру артефактов, – сурово произнёс Дамиан.

Стивенсон сузил глаза, пристально посмотрел на друга, но затем выдохнул и проговорил:

– Нам на рынок, в старую часть, двигайся за мной.

Фаодар был огромным городом, жившим за счёт непрерывной торговли. Когда говоришь: «рынок в Фаодаре», это звучит несколько странно, так как рынком являлся практически весь город, кроме красного замка и внутреннего кольца, где жила знать.

Феол наблюдал за людьми в округе. Никогда он ещё не видел настолько оживлённых людей, даже в столице. Все суетились, торопились, продавали, перепродавали, воровали, и при этом весь воздух разрывался от криков, хохота, призывов что-то купить или примерить.

Рыцарь остановился. Маг заметил, что его друг хмурится, приставив указательный палец к подбородку, и понял, тот заблудился.

– Ты забыл дорогу? – выдохнув, спросил эльф.

– Я был в той лавке лишь раз и очень давно, – оправдывался Ален.

– Нужно спросить у кого-нибудь дорогу.

– Точно, подожди здесь.

Стивенсон отъехал в сторону и подозвал к себе одного из местных стражников. Тот покивал и указал на север, вдоль широкого проулка с множеством лавочек и навесов.

В этот момент кто-то дёрнул Дамиана за мантию, и тот посмотрел вниз. Подле него стоял маленький мальчик, лет десяти.

– Дяденька, купите… – он протянул на вытянутых руках какие-то ракушки, и широко раскрыл глаза в мольбе.

Феол приподнял капюшон и сверкнул своими разноцветными глазами.

– Ааа, – закричал парень, – демон! – и бросился наутёк.

– Ты чего детей пугаешь, – бросил ему рыцарь, уже успевший вернуться.

– Узнал дорогу? – проигнорировал друга, эльф.

– Да, в конце улицы и налево, там в проулке его лавка.

– Хорошо, поехали.

Маг повернул лошадь к северу и повёл её по улице, вымощенной брусчаткой. Блондин корчил ему рожицы.

Лавка мастера артефактов находилась на отшибе. В конце улицы лавок уже не стояло, как и навесов. Окна домов закрыты, людей не ходило, и вот там, в переулке, висела еле приметная вывеска: «Римус».

– Если не знать где, случайно её не найти, – задумчиво сказал Дамиан.

– В этом-то и весь смысл, – улыбнулся Ален и слез с коня. Феол последовал примеру друга и также спрыгнул с лошади.

Стивенсон быстро привязал средства передвижения к столбу у лавки и вошёл внутрь. Маг вошёл следом.

Изнутри магазинчик больше походил на лавку старьёвщика. Пыльно, темно, всюду груды непонятных вещей.

Из глубины помещения к ним вышел старик с длинной седой бородой.

– Мастер Римус! – разведя руки в стороны, поприветствовал старика рыцарь.

– Добрый день, капитан. Что привело вас ко мне? – с улыбкой на лице, интересовался мастер.

Эльф скинул капюшон, и улыбка резко сошла с лица старика. Даже взгляд похолодел. Тёмных в королевстве не любит никто.

– Или, как я понимаю, не совсем вас? – загадочно спросил Римус.

– Это мой друг, Дамиан. У нас есть кое-что…

Мастер артефактов, не сводящий своих мутных глаз с разноцветных глаз эльфа, протянул руку и произнёс:

– Покажи.

Маг кивнул и вынул из глубин своей мантии маленький зелёный предмет. Он молча вложил предмет в руку старика и тот, предварительно надев на нос крупные очки, принялся изучать его со всех сторон.

– Эльфийская работа, не древняя. Артефакт зелёных эльфов, нашей эпохи, – негромко проговорил Римус.

– Да, я так и думал. Но, что это? Ключ? – поинтересовался Дамиан.

– Да, ключ. А вы хотите найти дверь? – мастер посмотрел прямо в глаза Феола.

– Да, – лаконично ответил тот.

– С этим помочь не могу. Могу лишь сказать, что дверь, которую вы ищете, скорее всего находится в зелёном лесу или прилегающим к нему территориям. Зелёные эльфы не любят прятать что-то далеко от себя.

– И как узнать, где находится дверь? – спросил Ален.

– Указать на дверь, которую отпирает этот ключ, сможет только один из высших друидов, – сказал старик.

– Так они нам и сказали, – прыснул Стивенсон.

– Да, с этим у вас явно возникнут сложности, но… есть один вариант, – почесал в затылке Римус, возвращая предмет магу.

– И какой же? – спросил Дамиан.

– Есть такой друид, Каленвэль, несколько лет назад он отошёл от дел и поселился отшельником на краю зелёного леса, на севере, за землями лесных эльфов. Если его хорошо попросить, он может помочь, – ответил мастер.

– Каленвэль, значит, – задумчиво произнёс Феол. – Хорошо, спасибо вам большое, мастер Римус.

Эльф поклонился, чем вызвал явное одобрение со стороны старика.

– Всегда приятно иметь дело с хорошими… клиентами.

Маг улыбнулся.

– Возьмите, за помощь.

Дамиан протянул старику золотую монету.

– Так много? Я не могу… – засопротивлялся Римус.

– Достаточно, если о нашем разговоре никто не узнает, – безэмоционально произнёс эльф.

– Оу, раз так, – кивнул старик и принял монету.

– Бывай, Римус, надеюсь ещё свидимся, – помахал ему Стивенсон и путники вышли на улицу.

Отвязывая коней от столба, рыцарь шепнул магу:

– Не шибко-то и узнали, мог бы так не тратиться.

– Никогда не жадничай на информации, Ален, – ответил ему Дамиан. – Мы узнали точно, что это ключ, и есть дверь, которую он открывает. Узнали, где примерно находится дверь, и кто может на неё указать. У нас все карты на руках.

– Ты хочешь сказать, что мы направляемся в зелёный лес? – удивился рыцарь, запрыгивая на своего коня.

– Естественно. Книга ясно дала понять, что этот ключ приведёт нас к камню души, – сказал Феол.

– Думаешь, дверь прячет камень души?

– Почему нет? – спросил маг.

– Не знаю, как-то это слишком просто, – пожал плечами блондин.

– А ты что, хотел битв с драконами и полчищами демонов? – улыбался Дамиан.

– Что-то вроде того, если честно, – улыбнулся и Ален.

– Эту дверь ещё нужно найти и открыть. Думаю, у нас ещё будет достаточно хлопот с этим, – скривился Феол.

– И первая из них – это я, – понурился Стивенсон.

– В каком это смысле? – не понял друга эльф.

Они выехали с широкой улицы и остановились. Рыцарь многозначительно посмотрел в сторону выезда из города и приподнял одну бровь.

– Заночуем в городе, утром отправимся в путь, – решительно сказал Дамиан и Ален облегчённо выдохнул.

– Тогда едь за мной, я знаю хорошее место для ночлега.

Путники повернули вглубь города, по узкой улочке. Когда они вышли на мощённый широкий тротуар, где снова могли ехать рядом, маг решил продолжить неоконченный разговор.

– Так что ты там говорил про хлопоты?

– А, я же это, капитан рыцарей, мне нельзя просто так покидать королевство, – сказал Стивенсон.

– Отлично. И что делать будем? – еле сдерживая гнев, проговорил Феол.

– Поедем в Кант.

– И зачем?

– Там резиденция принца Бертрана.

– Типо, он может дать тебе разрешение на выезд? – не совсем понимал эльф.

– Не совсем так. Он может дать мне поручение.

– Ясно. А даст ли? – ехидно спросил маг.

– В отличие от своих братьев, Бертран отличный мужик. С ним вполне можно поговорить и объяснить ситуацию. Думаю, он не откажет, – сказал рыцарь.

– Ну, посмотрим. Выбор пока не велик, – согласился Дамиан.

– А вот мы и приехали, – улыбнулся блондин и указал на здоровенное деревянное здание, на краю площади, на которую друзья только что выехали.

– Ты не перебарщиваешь? – сомнительно произнёс эльф.

– Нет, в самый раз, – оживлённо сказал Ален. – Когда ещё мы будем ночевать в нормальном месте?

– И то верно, – согласился Феол.

Они поставили коней в стойла конюшни, прилегающей к гостинице, затем сняли совместный номер, скинули туда свои вещи и спустились в общий зал для гостей.

В зале было довольно оживлённо, многие местные горожане захаживали сюда только ради выпивки. Но, несмотря на аншлаг, снять столик всё же удалось, браво капитанским регалиям мистера Стивенсона.

Есть особо никому из путников не хотелось, так что они решили заказать выпивки и отдохнуть.

И, как обычно, половина зала принялась коситься в сторону тёмного эльфа.

– Ты, как всегда, пользуешься спросом, – ехидничал рыцарь.

– Ага, думаю, если бы рядом со мной не сидел капитан, завязалась бы драка, – отпивая эль из кружки, сказал маг.

– Тогда за меня! – весело сказал блондин, и друзья чокнулись кружками.

– Чем займёмся? – спустя некоторое время, спросил Ален.

– В смысле? – нахмурился Дамиан.

– Сейчас только середина дня, мы могли бы сходить куда-нибудь, – начал издалека Стивенсон.

– Ален. Закажи провизии в дорогу, а затем можешь пойти уже и снять какую-нибудь девку. Только Ален, сначала провизия, потом девка, не наоборот.

– Вот ты зануда, хорошо-хорошо. А ты чем займёшься? – поинтересовался рыцарь, делая большой глоток крепкого эля.

– Мне нужно побыть одному. Изучить карты, попробовать узнать что-нибудь из книги знаний, обдумать наши дальнейшие действия, – размышлял Феол.

– Ясно, ну, как знаешь, – пожал плечами блондин.

После отдыха, Ален пошёл договариваться с хозяином гостиницы о провизии, а тёмный эльф двинулся в сторону комнаты. Пока его друг занят, нужно было кое-что ещё сделать.

Войдя в комнату, Дамиан запер её на засов и, покопавшись в сумке, выудил оттуда мутный шар, размером с кулак. Он поставил шар на единственный стоявший в комнате стол и, прислушавшись и убедившись, что всё чисто, шёпотом прочитал заклинание, стукнул по стекляшке пальцем и произнёс:

– Покажись.

Шар тут же покрылся туманной дымкой из которой начала вырисовываться фигура человека.

– Прошу прощения, магистр, не было возможности ответить раньше, – оправдывался Феол.

– Всё хорошо, Дамиан. Ты же сейчас в Фаодаре? – спросила фигура.

– Да, магистр, – кивнул маг.

– У меня есть для тебя задание…

***

Ален вернулся с гулянок уже за полночь.

Эльфу только-только удалось заснуть, как дверь с шумом открылась и сквозь сон он услышал:

– Дамиан, спишь?

Феол открыл глаза и во мраке тёмной комнаты разглядел очертания своего лучшего друга.

– Уже нет, – ворчливо произнёс маг.

– Ой, прости, – улыбаясь сказал рыцарь.

– Да ладно. Как погулял? – спросил эльф, принимая вертикальное положение, и подбирая под себя ноги.

– Отлично! Тут такие хорошие девушки, скажу я тебе, зря ты не пошёл со мной.

– Может, в следующий раз.

– Ага, как же, дождёшься от тебя, – ехидно сказал блондин. – Сам-то чем занимался?

– Изучил карты, помедитировал, пытался узнать у книги знаний, что делать дальше, но она молчит. Потом пытался заснуть, но тут припёрся ты, – рассказал Дамиан.

– Ясно… – протянул Стивенсон. – Там в городе настоящий переполох.

– Что-то случилось? – без особого энтузиазма, спросил Феол.

– Королевского алхимика нашли у себя в лаборатории с перерезанным горлом. Говорят, работа профессионального убийцы.

– Ого, чем же он им насолил? – поинтересовался маг.

– Понятия не имею. Меня больше волнует другое, – задумчиво сказал Ален.

– И что же?

– Орден Амна, как и гильдия убийц, редко просачиваются в королевство. Надеюсь, что это были всё же не они.

– Ну, я мало общался с профессиональными убийцами, но, если им нужно… они ведь и королей умудрялись убивать, – пожал плечами Дамиан.

– Это да, – кивнул Стивенсон. – Сейчас, весь город шерстит стража, все ворота закрыты, выезд из города запрещён.

– Значит, мы не сможем завтра выехать? – спросил Феол.

– Сможем. На капитана рыцарей такие распоряжения не распространяются, – отмахнулся рыцарь.

– Ну, тогда о чём нам переживать? Ложись спать, нам завтра рано вставать, – сказал эльф, и улёгся обратно, показывая, что разговор окончен.

– Да, ты прав, выспаться не помешает, – согласился Ален, и принялся расправлять свою постель.


Глава 5: Необычный охотник.


Ален присел рядом с Дамианом прямо на землю, и молча уставился на костёр. Котелок уже начинал побулькивать, оповещая, что ужин почти готов.

– Пахнет вкусно, – сказал Феол.

– Ещё бы, – сразу просиял рыцарь. – Не зря же я на кулинарные курсы отходил.

– А я вот так и не научился толком готовить, – грустно признался эльф.

– Ничего, пока мы путешествуем, подучишься у меня. – Стивенсон хлопнул друга по спине и широко улыбнулся.

– Было бы неплохо, – кивнул маг.

Утром, как и утверждал Ален, они спокойно покинули Фаодар. Их даже досматривать не стали.

Стивенсон сказал, что Кант находится далеко на северо-востоке, и добираться до него лучше вдоль реки, что они и сделали.

Пройдя к вечеру большую часть пути, наши герои решили остановиться на ночлег в открытом поле у реки, где она делала крутой поворот, отчего вырисовывалась полянка с трёх сторон окружённая водой.

Расседлав коней, блондин попросил Дамиана разжечь костёр, а сам сходил за водой, после чего взялся за готовку. Как вы понимаете, в открытом поле дров не много, так что бедному эльфу пришлось телепортироваться до ближайшего леса, что изрядно потратило его запасы сил.

– Приятного аппетита, – протягивая магу миску с супом, сказал Стивенсон.

– Спасибо, – только и смог выдавить из себя Феол.

Они весь день провели в дороге, что изрядно вымотало их обоих, особенно Дамиана, не привыкшего так долго находиться в седле, да ещё и под палящим летним солнцем.

Опустошив свою миску, эльф отставил её в сторону и, глубоко выдохнув, улёгся на спину, подложив под голову руки.

Только сейчас он начинал приходить в себя. Эта ночь будет довольно прохладной, что радовало мага, уставшего от постоянной жары.

Дамиан смотрел на тёмное ночное небо и мириады звёзд, высыпавшихся по всему небосводу. Он находил в этом не столько красоту, сколько умиротворение. Глядя на всё это, ты понимаешь, насколько ты сам и все твои проблемы ничтожны по сравнению со всем миром. Ты лишь крошечный винтик в огромном механизме, который легко можно будет заменить, в случае твоей поломки. Он знал это. Знал, и именно поэтому хотел стать сильнее, настолько сильнее, чтобы не считаться больше винтиком, а стать чем-то таким, с чем будут считаться, чья потеря не пройдёт незамеченной для этого мира.

– О чём задумался? – спросил рыцарь.

– Да так, на небо засмотрелся, – отмахнулся Дамиан.

– Красивое, – посмотрев вверх, сказал Ален.

– Ага, – согласился эльф.

Феол перевёл взгляд в бок и спросил:

– Ты помыл мою миску?

– Не твою, они общие. Да, помыл. Ты так мечтательно смотрел на небо, что я решил тебя не тормошить.

– Спасибо.

– Завтра будет трудный день, так что давай спать. Если повезёт, то после обеда будем уже в Канте, – сказал Стивенсон.

– Как скажешь, Ален, – согласился маг.

***

– Ну и где там этот город? – раздражённо спросил Дамиан.

– Скоро покажется. Мы почти приехали, не ной, – закатывая глаза, ответил рыцарь.

Было уже около обеда, а они всё скакали по равнине, которую Феол про себя уже обозвал бесконечной.

– Смотри, что это? – спросил эльф у друга, указывая пальцем на север.

Там, вдали, он приметил странного быка, скачущего во весь опор прямо в их сторону.

– Твою мать, – выругался Ален. – Походу горгона.

– Да? Ни разу их в живую не видал, – оживился маг.

– Потому что они живут на севере, в болотах. У приграничных охотников вечно возникают проблемы с этими тварями. Видимо, придётся повозиться, – сказал капитан рыцарей и вытащил из ножен свой меч.

– Постой, а это кто там? – указал Дамиан пальцем чуть южнее горгоны.

Стивенсон присмотрелся и хмыкнул.

– Охотник. Смелый, раз так просто, в открытую, выходит против горгоны. У этих быков мощная броня, только глаза уязвимы.

– Значит, он решил попасть ей в глаз?

– Да, видимо так. По движущейся мишени, с такого огромного расстояния. Он либо очень хороший охотник, либо идиот, – нахмурился Ален.

– Будем надеяться на первое, – сказал Феол и стал наблюдать, чтобы не пропустить ни одной детали.

Охотник ждал, подпуская тварь поближе, а затем спустил стрелу и, спокойно убрав лук за спину, развернулся и пошёл восвояси. Горгона пробежала ещё метров десять и завалилась набок, из её правого глаза торчало оперение стрелы.

– Круто, – подняв брови, уважительно сказал эльф.

– Даже прибавить нечего, – удивлённо согласился Стивенсон. – Нужно его догнать, скорее всего он из Канта.

Рыцарь пустил коня в галоп, и маг последовал его примеру.

      Охотник никак не отреагировал на приближающихся к нему лошадей. Похоже, он уже давно приметил путников и понял, что они для него безвредны. Удивительный тип.

– День добрый, славный охотник, – поприветствовал незнакомца рыцарь.

– Добрый, – разворачиваясь, ответил охотник.

– Вы из Канта?

– Да, а что? – прищурившись, спросил незнакомец.

– Мы направляемся туда по делам, можем подкинуть, – предложил Ален.

– Не стоит, я дойду пешком, – отмахнулся охотник.

– Ну хоть перекусите с нами, мы как раз собирались остановиться на обед, – настаивал Стивенсон.

– Ну, хорошо, не гоже отказывать капитану рыцарей, – кивнул мужик.

– Я Ален, а это Дамиан, – спрыгивая с коня, сказал блондин.

– Приятно познакомиться, я Барт, – ответил охотник.

Рыцарь покопался в сумке, и выудил валеное мясо и кусок сыра с хлебом. Разделив имеющееся между собой, все принялись есть.

– Вина? – прожевав первую порцию, спросил Ален.

– Было бы неплохо, – кивнул Барт.

Стивенсон достал из сумки бутылку вина и, отпив пару глотков, передал её охотнику.

– А зачем вам в Кант? Вы, конечно, извините, но у вас довольно странная компания, не мог не спросить.

– Мы путешествуем по общему делу. Хотел увидеться с принцем Бертраном и попросить об одолжении, – не тая, ответил рыцарь.

– Думаете, не откажет? – поинтересовался Барт.

– Понятия не имею, но попытка не пытка. Слышал, он хороший мужик. Выслушает, а там уже, как решит.

– Ну, удачи вам. Могу подсобить, провести к принцу, я у него на службе состою, – сказал охотник.

– Было бы неплохо, – улыбнулся Ален.

На том и порешили. Эльф старался молчать и меньше светиться. Стивенсон хорошо умел втираться в доверие, не стоит ему мешать.

Через час они уже оказались у высоких серых стен города Канта, над которым развевался огромный герб с луком и стрелой крест–накрест. В углу герба красовалась серая звезда.

Стражники, стоявшие на воротах, даже документов не спросили. Видимо, Барт пользовался доверием у местных и раз он вёл кого-то в город, значит, всё было в порядке. А может и повлияли регалии капитана на доспехах Алена.

Кант был не таким роскошным градом, как Фаодар. Людей на порядок меньше, как и красок. Мало больших строений, но много кузней и оружейных лавок. Это был рабочий город, в котором жили работяги и воины с охотниками. Здесь вам уже не улыбался каждый прохожий, как в столице, здесь вы могли встретить лишь суровые, полные решимости, лица северян.

Войдя в город, они повернули налево, в сторону высокой башни из брёвен.

– Это резиденция Бертрана. Не такая пафосная, как красный замок его братца, но удобная для наблюдения окрестностей, – рассказал Барт.

– Хорошая башня. Он довольно практичен, – сказал Дамиан, доселе молчавший.

– Да. Практичность и никаких излишеств, – кивнул охотник.

– Слышал, он и ест в общем зале со своими охотниками, – спросил Стивенсон, для поддержания разговора.

– Да, не всегда, конечно, но бывает, – улыбнулся мужик.

Они остановились у самой башни и Барт указал на конюшню, скрытую в её тени у самой городской стены. Поставив коней в стойла, вся троица вошла с резиденцию принца.

Подъём наверх занял у них больше времени, чем планировал Феол. Пролёт, пролёт, пролёт, пролёт. Этому маршу по лестнице не было конца. «Да, когда же эти ступеньки уже закончатся!» – ругался про себя эльф. Эта башня оказалась ещё выше, чем могло показаться. В каждом пролёте имелось небольшое смотровое окошко, и маг уже отсюда прекрасно видел всё на много миль вокруг, а ведь это ещё не самая вершина.

Ещё, Феол про себя отметил, что дерево, из которого была выстроена башня, было не самым обычным. Оно не скрипело ни под их шагами, ни под сильным ветром. По прочности оно не уступало камню, отчего эльф предположил, что это легендарное железное дерево с дальнего юга. Вот только откуда принц смог достать так много этого дерева, что выстроил целую башню? Это просто в голове не укладывалось. Но и это было не всё. Дерево было пропитано каким-то составом, видимо, антиогненным. А ещё покрыто рунами от самых разных воздействий. Может и ещё чем, чего маг просто не смог заметить. В общем, башенка была не так проста, как смотрелась со стороны. Практичный? Да, это точно подходило принцу Бертрану.

Миновав очередной пролёт, они наконец вышли к большим дверям, за которыми, по всей видимости, и находились покои принца. На удивление мага, двери никем не охранялись.

Барт спокойно открыл двери, даже не став стучать в них, и вся компания вошла внутрь. Они оказались в большой круглой комнате, обставленной довольно скупо, несмотря на свои размеры. Никаких излишеств, только самое необходимое: кровать, обеденный стол, несколько стульев и рабочий стол, усыпанный стрелами и шкурами разных животных. По всему кругу покоев имелось двенадцать окошек, что позволяло смотреть абсолютно в любую сторону от башни.

– А где же сам принц? – спросил Дамиан, заметив, что в комнате, кроме них, никого нет.

– Он перед тобой, – улыбаясь, сказал Ален.

– В смысле? – не понял Феол, а потом услышал смех.

– Значит, ты догадался? – спросил Барт у рыцаря.

– Конечно. Никогда не встречал настолько статных и вежливых охотников, – хохотнув, сказал Стивенсон.

– Всё настолько плохо? Эх, придётся ещё над этим поработать, – почесал в затылке Бертран.

– Бертран, я всё-таки из столицы приехал, чай не дурак, и лорда от охотника отличить сумею, – сказал рыцарь.

– Хах! Спасибо, что не обозвал высочеством, терпеть этого не могу. Ладно, присаживайтесь, я принесу выпить, а потом, вы мне всё подробно расскажите, – сказал принц, указывая друзьям на стулья у обеденного дубового стола.

Путники только устроились на стульях, как к ним уже подошёл Бертран с кружками, наполненными вином.

– Я думаю, что вы бы предпочли эль, но он закончился, осталось только вино, подаренное братом, – словно оправдываясь, сказал охотник.

– Спасибо, – лаконично ответил Ален.

– Хороший ответ, не подкопаться, сразу видно, при дворе живёшь, – улыбался принц.

– Есть такое, – кивнул Стивенсон и отхлебнул глоток вина.

– Ну, рассказывайте. Что вас привело ко мне? Начнём, пожалуй, с самого главного.

– Мой друг, Дамиан, – рыцарь указал на мага пальцем, – ищет камень души, чтобы стать новым хранителем. Я решил помочь ему в его начинаниях, так как многим ему обязан. Но так случилось, что наш путь лежит далеко на север, а я, будучи капитаном рыцарского ордена его величества, не могу просто так взять и покинуть королевство на неопределённый срок, – Ален остановил свой рассказ и посмотрел на Бертрана.

– Ничего себе. Друг, ты правда решил найти один из легендарных камней души Эа? – повернувшись к эльфу, спросил принц.

– Да, так и есть, – кивнул маг.

– Да вы психи, каких поискать, – покачал головой охотник. – Но, мне это нравится. Что нужно от меня?

– Задание, исходящее лично от вас, чтоб не подкопаться, – сказал Ален.

– Хм. Если я дам важное задание первому встречному, пусть это и капитан рыцарей, это будет странно. Ты выполнишь одно важное поручение, как раз думал кого отправить, а потом, я отправлю тебя на север. Зачем, никто не спросит, мне отчитываться не перед кем. А отцу это всё точно будет не интересно, – размышлял принц.

– Я благодарен тебе, – прижав правую руку к сердцу, сказал Стивенсон.

– Да ладно тебе, капитан. Вы только дел не натворите, иначе лично с вас спрошу, – пригрозил Бертран.

– Хорошо, – улыбаясь кивнул рыцарь.

– В общем, слушай сюда. Нужно отвезти одно письмо на восток, к дозорной башне на границе с пустыней. Я думаю, ты знаешь это место.

Ален кивнул.

– Отдашь его командиру заставы, Эндиру Зардавайту, а потом…


Глава 6: Дозор.


– Поверить не могу, что ты согласился на это задание, – глядя на костёр, сказал эльф.

Они провели ночь в Канте, а утром, с первыми лучами солнца, отправились на восток. До восточной дозорной башни от Канта было два дня ходу, так что завтра они уже прибудут на место, что Дамиана не особо радовало.

– Да ладно тебе, всё будет нормально, – отмахнулся Ален.

– Ну, да. Не тебе же жизнью рисковать, – съехидничал Феол.

– Ты сам вызвался, – напомнил ему Стивенсон.

– Потому что это бред, отправлять туда тебя. Я знаю, что с этим заданием справлюсь лучше я, и ты сам знаешь это, – сказал маг.

– Знаю. Потому и согласился, – улыбнулся рыцарь.

– Ничего хорошего из всего этого не выйдет, – ворчал эльф.

– Хватит уже, Дамиан, ты весь день только об этом и говоришь, всё получится. Вот, поешь лучше, и будем спать, я устал сегодня, – протягивая эльфу миску, сказал Ален.

Маг ещё что-то побормотал себе под нос, но затем принялся за еду и успокоился.

***

К обеду следующего дня путники уже добрались до восточной заставы. От неё до дозорной башни было рукой подать, но Ален сказал, что командир заставы, скорее всего, сидит в лагере.

Лагерь практически ничем не отличался от самой обычной окраинной деревушки. Те же таверны, лавки и бродящие взад-вперёд люди с кислыми лицами.

Спросив у местного стражника, где найди командира Эндира Зардавайта, Стивенсон повёл своего коня вглубь лагеря. Эльфу оставалось только последовать за другом. Похоже, рыцарь хорошо знал это место, так как передвигался по деревушке спокойно и не вертя головой по сторонам.

Приблизившись к большому двухэтажному деревянному дому, явно помнившему лучшие дни, они поставили коней в примыкающую к нему конюшню и вошли внутрь.

– Эндир! Сколько лет, сколько зим! – раскинув руки, проголосил Ален.

От стойки бара, а весь первый этаж строения представлял из себя некое подобие кабака, в их сторону развернулся беловолосый рыцарь с шрамом на пол лица. Он несколько секунд удивлённо осматривал гостей, а затем улыбнулся, и пошёл в их сторону.

– Ален, чёрт тебя дери, не думал, что встречу тебя здесь, в этой дыре, – весело сказал Эндир.

– Никогда не угадаешь, куда тебя занесёт, – ответствовал Стивенсон.

Мужчины обменялись рукопожатием, после чего Зардавайт посмотрел на эльфа. Странно, но в его взгляде маг не увидел, уже ставшего привычным, отвращения, страха или злобы. Только живой интерес.

– О, точно, это мой друг, Дамиан. Дамиан, знакомься, это Эндир – мой старый друг, – сияя, проговорил рыцарь.

– Рад знакомству, – сказал командир заставы.

– Взаимно, – лаконично ответил Феол.

Они обменялись рукопожатиями, и Эндир махнул рукой в сторону бара.

– Не откажитесь?

– Ни за что, – ответил Ален. – Надеюсь, у тебя есть крепкий эль?

– Обижаешь, Ален. Самый лучший в Белоре!

– Рассказывай, – улыбнулся блондин.

Троица прошла до бара и устроилась на высоких стульях. Бармен тут же поставил перед ними три кружки тёмного эля.

– Ну, ваше здоровье! – сказал Зардавайт и залпом осушил добрую половину кружки.

Маг с рыцарем подняли кружки, соглашаясь с тостом, и сделали по глотку.

– А теперь рассказывай, что привело вас в эту дыру? – поинтересовался командир заставы.

– Вот это, – тихо сказал Стивенсон, вытаскивая на свет письмо от Бертрана, и протягивая его Эндиру.

Беловолосый рыцарь посмотрел на печать на письме и присвистнул.

– Даже так… не думал, что ты заделался в курьеры, – подколол старого приятеля Зардавайт.

– Откажешь тут, – отмахнулся Ален.

– Ладно, и что же там у нас…

Командир вскрыл письмо и, нахмурившись, долго вчитывался в него. После прочтения, он на несколько секунд задумался, а потом снова улыбнулся и убрал письмо в карман штанов.

– Дела государственной важности? – заговорщицки, придвинувшись ближе к приятелю, спросил рыцарь.

– Да какой там. Говорит, что провизии не будет неделю, но у нас её ещё на месяц, так что насрать, – улыбаясь, сказал Эндир.

– М-да. И ради этого, он гонял меня по всему королевству, – приподняв одну бровь и скривив губы, сказал Ален.

– Зато, старого друга увидел, – решил поддержать его Зардавайт.

– Это да, хоть что-то приятное, – кивнул Стивенсон.

– На ночь-то останетесь? – поинтересовался командир. – Поболтали бы хоть, не виделись то уже… сколько?

– Года два, наверное, – призадумавшись, ответил рыцарь.

– Вот время-то летит… – покачал головой Эндир.

– Да… – протянул Ален. – Думаю, мы тут задержимся на пару дней. Дамиан исследователь, ему нужно найти кое-какие ингредиенты в пустыне, – деловито произнёс блондин.

– О, как. – Беловолосый с уважением посмотрел на эльфа. – Хорошо. Нужна будет помощь с чем, просто скажите.

– Спасибо, Эндир, – поблагодарил старого приятеля Стивенсон.

– Да брось ты, было бы за что, – отмахнулся командир заставы. – А теперь я предлагаю напиться.

***

Утром, попрощавшись с Аленом, страдающим после вчерашней попойки, Дамиан отправился в пустыню.

Пустыня Акаш была не самой большой из известных тёмному эльфу, но достаточно большой, чтобы за её территории бились сразу три народа, или четыре, если считать кочевников. Северо-западная часть пустыни находилась под контролем королевства; в юго-западной части проживали несколько кочевых племён, плативших королевству за защиту; вся центральная часть пустыни контролировалась орками, основная часть которых проживала в городе Хатха; на востоке же правили ассасины, включая территории, примыкающие к лунному морю.

Эльфу пришлось довольно долго идти пешком, под палящими лучами поднимающегося солнца. Эндир вполне мог поставить слежку, да и с дозорной вышки его могли заметить.

Наконец, пройдя несколько миль, Феол увидел большой камень, торчащий прямо из-под земли. Идеально.

Маг зашёл за камень и, убедившись, что его нельзя заметить ни с какой из сторон, телепортировался.

– Наконец-то, хоть что-то стоящее.

– Я сам, – вслух ответил Дамиан голосу у себя в голове.

– Почему? – прозвучал голос.

– Потому что это должно выглядеть, как работа ассасина, – просто ответил Феол. – Но мне нужна будет твоя помощь.

Голос не ответил.

Эльф посмотрел на возвышающийся впереди огромный орочий город – Хатха.

– Штурмовать такой, наверное, сплошная морока, – задумчиво проговорил маг.

– Только не для меня.

– Знаю. Хорошо, что мы не штурмовать его собираемся.

– А жаль.

Дамиан улыбнулся. Они с Эйденом редко сходились во мнениях.

По его прикидкам, если Бертран прав, ассасины уже должны были прознать, что на заставе целую неделю никого не будет, и, скорее всего, они уже собирают отряд для нападения. А значит, самое время было приступать к выполнению задания.

Феол проверил завесу, которую накинул ещё перед телепортацией, и принялся готовиться.

Создав магический круг для телепортаций, он достал из кармана синий кристалл, отданный ему Бертраном. Принц сказал, что он работает, как усилитель и переместит мага в нужное место.

– Эйден. Усилитель – это, конечно, хорошо, но мне нужна твоя помощь. Нужно, чтобы завеса не спала после перемещения и, на всякий случай, нужно, чтобы меня не обнаружили местные шаманы, – сказал эльф.

– Много хочешь, – просто ответил голос.

– Не справишься? – поддразнивал Дамиан.

– Как ты смеешь сомневаться в моей силе, эльф? – злобно прошипел Эйден.

– Ну, вот и славно, – улыбнулся Феол. – У меня не очень с магией иллюзий, мне нужно, чтобы я выглядел в точности, как рядовой ассасин.

Голос не ответил, но Дамиан почувствовал лёгкое покалывание, а затем, осмотрев себя, заметил странное, чёрное с красными вкраплениями, одеяние, и загорелые человеческие руки, вместо привычных чёрных.

– Спасибо.

Маг проверил круг и, сжав в ладони кристалл, прочитал заклинание телепортации высшего уровня и исчез.

Он появился в зале, довольно крупном, но не таком, как у людских правителей, у орков всё было намного скромнее. Факелы по стенам, странные надписи на орочьем языке и трон, стоявший прямо напротив больших дверей, на расстоянии метров десяти, у самой стены. И всего в паре метрах от эльфа.

На троне восседал здоровенный орк, по всей видимости, это и был правитель Хатха – Катош «железный кулак».

Стоило Дамиану появиться, как орк повернул в его сторону голову. Красные монетки, вплетённые в чёрные косы правителя, неуверенно звякнули. Серо-зелёное лицо напряглось. Нет, он не увидел Феола, на маге была завеса, но, видимо, почуял его. Катош поводил глазами и, втянув носом воздух, прорычал:

– Покажись! Я знаю, что здесь кто-то есть.

Маг сбросил завесу, его глаза горели огнём.

– Кто ты такой? – не отводя взгляда от глаз эльфа, спросил орк уже тише.

– Твой ночной кошмар, – ответил Дамиан.

Катош схватился за огромный топор, стоявший рядом с троном, и начал подниматься, чтобы принять бой, но тут же рухнул обратно. Он удивлённо смотрел на Феола, топор выпал из его рук, звонко ударившись о каменный пол. Орк попытался что-то сказать, но из его горла вырвался фонтан крови, и он завалился набок.

Как раз в тот момент, когда маг выдернул из горла предводителя орков свой кинжал, превращённый иллюзией в меч ассасина, в зал ворвались стражники. Эльф окинул их презрительным взглядом и растворился в воздухе. Уже исчезая, он услышал крик одного из орков:

– Ассасины убили Катоша!

Дело оставалось за малым. Самое сложное было позади. Теперь нужно просто ждать. Если Бертран не ошибался в своих выводах, то завтра мимо города орков должен пройти отряд ассасинов. И, если задание прошло, как задумывалось, он (отряд) будет атакован орками.

Дамиан расположился в тени одного из камней, в большом количестве раскиданных по пустыне Акаш, и решил вздремнуть.

– Чистая работа, – услышал он вдруг в голове.

– Не думал, что всё окажется так просто. Он ведь почти легенда, а умер, как дитя.

– Он забыл, что такое битвы. Слишком добрый для орка, за что и поплатился жизнью.

– Наверное, так и есть, – не нашёлся, что ответить, Феол.

– Кстати, за его голову вполне может быть назначена награда…

Маг открыл глаза и приподнялся на локтях. А ведь точно.

Он достал из рюкзака мутный круглый шар и, прочитав заклинание, стукнул по нему пальцем.

Долгое время ему никто не отвечал, но, в итоге, тень рассеялась и перед ним предстал он.

– Магистр, извиняюсь, что отвлекаю, есть вопрос, – начал эльф.

– Говори, Дамиан, что стряслось?

– Хотел узнать. Орк, Катош «железный кулак», за его голову, случаем, нет награды?

– Сейчас посмотрю, подожди, – ответил магистр.

Молчание длилось около минуты, после чего Феол услышал заветное:

– Есть, триста пятьдесят золотых, а что?

– Я его только что убил. Запиши на меня и оповести, пожалуйста, заказчика, – горделиво сказал маг.

– Ого, интересно будет послушать, при встрече, как ты смог это провернуть. Подожди, то есть, ты шёл на дело, заранее не убедившись в награде? – вдруг спросил старик.

– Так получилось, я потом расскажу.

– Хорошо, Дамиан, ты меня заинтриговал. Золото получишь по прибытии на базу. До связи, – попрощался магистр.

– До связи, – повторил Феол.

Шар потух, и маг убрал его обратно в сумку.

– Не благодари, – прозвучал в голове голос Эйдена.

– Спасибо, – вслух сказал эльф и прислонился к горячему камню.

Лишь бы не свариться здесь.

***

Уже наступил вечер, когда Ален вышел из резиденции командира заставы и решил прогуляться до границы с пустыней.

Жёлтая, почти золотая, пустыня, стала блёклой, серой и безжизненной. Даже очертания дозорной башни уже терялись в темноте. Ещё немного и ночная тьма окончательно погрузит всю округу во мрак.

Дамиан ушёл вчера утром, и по подсчётам рыцаря, примерно сейчас или в ближайшие пару часов, на заставу должны были напасть ассасины. Полная тишина, царившая на горизонте, давала надежду, что тёмный эльф справился со своей частью задания. Хотя, Стивенсон ни разу не сомневался в своём товарище. Он точно справился.

Ален посмотрел на север и заметил фигуру Эндира, тот стоял и смотрел в сторону горизонта на востоке. Рыцарь грустно сжал губы и пошёл в его сторону.

– Ждёшь кого-то? – спросил капитан рыцарей.

– А? – дёрнувшись, испуганно откликнулся Зардавайт. – Ален? Не спится?

– Нет, ни в одном глазу, – ответил Стивенсон.

– А я решил свежим воздухом подышать, да осмотреться заодно.

– Эндир. Они не придут. Твой план провалился, – сказал блондин.

– Что? Ты о чём? – спросил командир, но по глазам старого друга и беспокойству, которым было пронизано всё его тело и каждое движение, Ален понял, что Бертран не ошибался.

– Ты прекрасно понял, о чём я. Бертран тебя раскусил.

– Ален, похоже ты перепил, я не понимаю о чём ты говоришь, – продолжал оправдываться Зардавайт.

– Скажешь это лично Бертрану, – сказал Стивенсон.

– Что? – испугался командир.

В этот момент, рядом с ними появился тёмный эльф. Точнее, не совсем рядом, а метрах в десяти от них. Он телепортировался и рухнул на колени. Рыцарь подбежал к другу и присел рядом с ним на одно колено.

– Ты в порядке? – спросил Ален.

– Да, просто жара измучила, вода быстро кончилась, да и телепортироваться так далеко – та ещё морока, – отмахнулся маг.

– Как всё прошло?

– Как и планировал Бертран. Орки атаковали ассасинов, что шли через их земли к заставе. Бой завязался совсем недавно, не думаю, что после этого они сунутся сюда, – рассказал эльф.

– Это хорошая новость, – похлопал друга по плечу Стивенсон.

Рыцарь увидел, как блеснули глаза эльфа и, на ходу вытаскивая меч, с разворота нанёс широкий удар. Обманный манёвр Эндира не удался.

– Хотел убить нас, пока мы от тебя отвлеклись? – спросил Ален.

– Прости, но вы слишком много знаете, – извиняясь пробормотал Зардавайт.

– Ну, давай. Попробуй меня убить, – приподнял бровь, в ожидании, сказал рыцарь.

Командир заставы бросился на капитана рыцарей, но тот с игривой лёгкостью отвёл удар в сторону и резким хлёстким ударом выбил меч из рук противника. Затем, пока Эндир не пришёл в себя, он быстрым рывком нанёс сокрушающий дар коленом в живот Зардавайта, заставив того согнуться пополам и опасть на землю.

Ален, носком кованного сапога, перевернул бывшего друга на спину и, поставив тому на грудь ногу, приставил к его горлу кончик своего меча.

– Всё кончено, Эндир.

Зардавайт не ответил, он просто закрыл глаза и отвернулся.

– И что дальше? – спросил Дамиан.

– Подай сигнал в воздух, огненный шар какой-нибудь, – сказал Ален, не сводя глаз с предателя.

– Зачем это? – не понял Феол.

– Бертран не дурак. Рядом с заставой прячется его элитный отряд «серые стражи». На случай, если ассасины всё же дошли бы до заставы. Под их конвоем мы и доставим Эндира принцу. Заодно и еды раздобудем, – ответил Стивенсон.

Эльф не стал ничего отвечать, а просто запустил в небо огненный шар и свалился на спину, окончательно лишившись сил.


Глава 7: Кант.


Ален оказался прав во всём. Когда Дамиан пришёл в себя, вся застава была забита конниками в серых балахонах. По прикидкам Феола их было несколько сотен, может и полтысячи. Эндира Зардавайта уже заковали в цепи, и он просто смиренно стоял на коленях в окружении охотников.

Ночевать все остались на заставе и, как и говорил Стивенсон, их вдоволь накормили элитные стражи Бертрана.

С первыми лучами солнца они выдвинулись в Кант и уже на следующий день, ближе к обеду, прибыли на место.

Принц встречал своих солдат у городских ворот. Выглядел он более чем сурово, эльф припомнил, что рыцарь говорил – Бертран больше всего ненавидел предателей и обманщиков. Гадать не приходилось – Эндира ждала смертная казнь.

Дамиан с Аленом спрыгнули со своих коней и подошли к принцу. Тут же под ноги его высочества швырнули предателя. Тот барахтался в пыли, закованный в цепи, не имея возможности встать даже на колени.

– Запереть его. Оповестите всех, чтобы в три часа были на главной площади, – громоподобно прогремел голос Бертрана.

Серые рыцари, поклонившись, засуетились, каждый чётко выполняя свою задачу. Их не зря звали элитой, они выглядели, как чётко отлаженный механизм часов, где каждая шестерёнка знает своё место.

– А вы, – он посмотрел на Стивенсона с Феолом, – пройдёмте в мои покои. Расскажите мне всё поподробнее.

Друзья кивнули и отправились вслед за охотником.

***

Так как, в основном, в центре событий находился маг, ему и пришлось рассказывать львиную долю истории их с рыцарем приключений. Когда он поведал свой рассказ, разбавленный Аленом в концовке, Бертран поднялся со своего места и принёс ещё один кувшин с вином. Первый, за время рассказа, они уже успели почить.

– Вы прекрасно справились с заданием, за что я вам премного благодарен, – искренно сказал принц. – Я выполню свою часть уговора. Если у вас нет вопросов, предлагаю пройти к площади.

– Вообще-то есть, – сказал эльф.

– И какие же? – поинтересовался охотник.

– За всё время выполнения задания, мне не дают покоя два вопроса: откуда вы взяли тот синий кристалл, и как вы узнали, что Эндир – предатель.

– Хорошие вопросы, мой друг. И они связаны между собой, – начал Бертран, устраиваясь поудобнее на своём стуле. – Видите ли, этот кристалл вручил мне орочий шаман Граханк, правая рука Катоша.

Принц рассмеялся, увидев нескрываемое изумление на лицах путников.

– Сейчас поясню. – Охотник выставил перед собой руку, а затем наполнил свою кружку вином и, сделав пару глотков, начал. – Граханк жаден до славы и давно хотел сместить мягкотелого лидера, который вместо того, чтобы захватывать новые земли, решил заключить союз с ассасинами. Шаман хотел войны с ассасинами, его цель – завоевать восточную часть пустыни. И в этом ему мешал Катош. Этот кристалл Граханк сделал сам.

– И он специально сделал так, чтобы убийца появился прямо рядом с троном, – прервал Бертрана Дамиан.

– Да. Чтобы наверняка, – кивнул охотник. – Вот тогда-то он и вышел на меня с просьбой устранить Катоша.

– А почему он не подкупил одного из ассасинов или не обратился в Амн? – спросил Ален.

– Всё просто, – улыбнулся принц. – Ассасины союзники. Если подкуп не удастся – шамана казнят. С Амном примерно та же история. Многие ассасины состоят в гильдии убийц и ордене Амна. Небольшой слив информации и вуаля, снова казнь. А принц королевства – это совсем другое дело. Никто никогда не узнает об убийстве, да и он прекрасно понимал, что мне выгодна смерть Катоша и война между орками и ассасинами.

– А Эндир? – спросил Феол.

– Когда Граханк обратился ко мне, чтобы я точно согласился, он сказал, что у него есть очень интересная информация, которая мне понравится. Он сказал, что скажет о ней, только, если я соглашусь. Я согласился на сделку, и он поведал мне, что у ассасинов есть свой человек в дозоре, что те купили его со всеми потрохами. Шаман точно не знал, кто это, но сказал, что ассасины, при помощи этого человека, планируют уничтожить заставу.

Бертран хлебнул два больших глотка из своей кружки и, выдохнув, продолжил:

– В общем, расклад был такой: если бы ассасины уничтожили восточный дозор, они бы спокойно могли атаковать Беёль или Гран, или ближайшие деревни, грабя и уничтожая всё, что попадётся под руку. Граханк считал, что они так планировали уничтожить орков.

– А причём тут орки? – не понял маг.

– А притом. Если бы их план удался, и королевство собрало бы армию для похода в пустыню, то, чтобы добраться до земель ассасинов, нам бы сначала пришлось избавиться от орков, которые не дали бы нам так просто пройти в земли их союзников.

– Вот это да, – протянул Стивенсон.

– Вот это стратегии, – покачал головой Дамиан.

– А вы что думали? У нас постоянно так. Либо ты умеешь продумывать всё на несколько шагов вперёд, либо ты труп, – разведя руки, улыбнувшись сказал принц. – Шаман оказался намного дальновиднее и хитрее Катоша, поэтому, теперь он новый вождь.

– Но, как вы поняли, что предатель Эндир? – не мог сообразить эльф.

– А я и не знал, что это он. Это было лишь предположение. Он единственный, кто точно бы был на заставе, что бы ни случилось. Так что, подумать на него было логичнее всего, – пожал плечами охотник.

Друзья тупо уставились в пустые стаканы, думая об услышанном только что от принца.

– Ладно, обмозгуете это потом, а сейчас, на площадь, думаю, нас уже заждались.

Принц встал из-за стола и молча направился в сторону выхода. Друзья последовали за ним.

***

Центральная площадь Канта являла собой место для всех видов сборищ и собраний. Будь то представление бродячего цирка или казнь, ни один житель не оставался дома. Вот и сейчас на площади яблоку негде было упасть.

В центре событий находился бывший командир восточной заставы – Эндир Зардавайт, ныне – предатель.

Беловолосый мужчина с шрамом на пол лица, стоял на коленях со связанными за спиной руками. Он не плакал, не кричал, не просил о пощаде. Он просто молчал. Его голова, точнее шея, покоилась на бревне, а сам он смотрел прямо в землю. Он не повернул голову даже тогда, когда в первый ряд зрителей вышли Дамиан и Ален. Рыцарь смотрел на своего старого друга, но тот и бровью не повёл. Эндир был готов к тому, что его ждало.

Наконец, в круг, свободный от людей, вышел принц Бертран.

– Приветствую вас, жители Канта, – поздоровался он со всеми, обведя толпу взглядом. – Вы знаете, я не люблю долгих и красочных речей. – Все в толпе закивали. – Я скажу лишь, что человек, стоящий перед вами на коленях – это бывший командир Эндир Зардавайт, который предал своё королевство, за что и поплатится своей жизнью. – Все вокруг молчали. – За прежние заслуги и долгую службу, я решил, что приведу казнь в исполнение сам.

В толпе зашептали, ропотно и тихо.

Бертран взял у палача огромную двуручную секиру и подошёл к Эндиру.

– Тебе есть, что сказать перед смертью? – обратился принц к Зардавайту.

Беловолосый командир молчал.

– Ну, что ж, воля твоя.

Принц занёс секиру и, мгновение помедлив, вероятно прицеливаясь, обрушил её на голову предателя.

Толпа молчала. Многие женщины, прикрыв лицо рукавом или платком, отвернулись. Бертран обвёл толпу долгим взглядом.

– То, что вы сейчас видели, это единственное, что вас ждёт за предательство. А теперь прошу всех разойтись по домам.

Толпа мигом начала расходиться, тихо шурша и перешёптываясь.

Охотник немного подождал, пока площадь опустеет, а труп предателя уберут, и подошёл к нашим героям.

– А теперь вы, – обратился он к рыцарю с магом. – Примерно через час, через Кант пройдёт караван. Он следует в лунную гавань. У меня есть информация, что на караван собираются напасть бандиты. В составе каравана будут мои люди, переодетые купцами. Поможете отбить нападение, и можете сваливать в зелёный лес, благо, территориально это должно произойти близ болот, что на юге эльфийского леса.

– Конечно, мы поможем, – кивнув, ответил Стивенсон.

– И ещё. – Принц протянул Алену запечатанный конверт. – Это моя визеря. Если по твоему возвращению в королевство, что-то пойдёт не так, это будет единственной вещью, которая сможет спасти твой зад, так что береги её. Там, под моей подписью, написано, что ты мой тайный агент и был на специальном задании. Показывать только моему отцу, остальные, даже мои братья, не имеют права срывать эту печать. Понял меня?

Рыцарь кивнул.

– Хорошо. А теперь до встречи, – Бертран расплылся в улыбке и, махнув на прощание рукой, развернулся и пошёл в сторону своей башни.

– Вот мы и отправляемся в лес, – уныло сказал Ален.

– Ага, – невесело подхватил Дамиан.


Глава 8: Караван.


– Такими темпами мы будем добираться до зелёного леса целый год, – ворчал эльф.

– Успокойся, Дамиан, завтра к вечеру мы уже будем на месте, – устало проговорил блондин.

Они шли в составе каравана уже второй день, и всё это время маг жаловался своему другу на их медлительность. Ален прекрасно понимал своего друга, он и сам был не рад идти в составе купеческой процессии, но что поделать, обещание есть обещание.

– Ты бы лучше обдумал, что мы будем делать, когда войдём в лес, – попробовал сменить тему рыцарь.

– Как «что», – нахмурился Феол. – Пройдём лес и найдём этого старого друида, а там видно будет. Может, что-то удастся узнать по пути.

– То есть, чёткого плана действий у тебя нет? – спросил Стивенсон.

– Я не знаю, что нас там ждёт, так что, пока нет, – признался эльф.

– Замечательно, – ехидничал Ален. – Просто замечательно.

– Не нравится – можешь сам придумать план, – насупился маг.

– Делать мне больше нечего, – хохотнул рыцарь. – Это ты свои камни ищешь, вот ты и придумывай, а я так, за компанию.

Дамиан что-то пробубнил себе под нос и продолжать беседу не стал.

***

Вечером караван встал на привал недалеко от северной границы королевства. Место было выбрано не случайно. Сюда бандиты не сунутся, а следующий привал как раз будет выпадать на селение близ Лунного моря, его ещё называют деревней огней, из-за большого количества факелов, благодаря которым деревню хорошо видно со всех сторон. Многие корабли даже используют эту особенность деревни в качестве ориентира.

Таким образом, бандиты будут вынуждены напасть на караван днём, у самой кромки леса. И все будут к этому готовы.

Ален подошёл к эльфу и присел рядом. Он держал в руках чеплашку с едой, уже что-то пережёвывая на ходу. Дамиан даже бровью не повёл, он увлечённо крутил в руках зелёный ключ, чем занимался каждый раз, когда их никто не видел.

– Книгу не открывал? – жуя, спросил рыцарь.

– Здесь это слишком опасно. Торговцы народ такой, не глупый, так скажем. Быстро смекнут, что это. Проблем потом не оберёшься, – тихо сказал Феол.

– Это да, – кивнул блондин и продолжил трапезу.

– Значит, завтра на нас нападут бандиты? Странно как-то, знать это, – задумчиво сказал маг, и убрал артефакт в глубь мантии.

– Ну, для меня это нормально. На то разведка и нужна, – пожав плечами, сказал Ален.

Костёр потрескивал, постепенно затухая. Никто уже не подкидывал дров, все готовились ко сну. Конечно, кострам не дадут окончательно погаснуть, но сильно яркий огонь будет мешать дозорным всматриваться в глубины ночной черноты.

– Ты знаешь, сколько здесь людей Бертрана? – спросил Дамиан, когда они уже улеглись под одну из повозок.

– Около двадцати человек, – спокойно сказал Стивенсон.

– Этого будет достаточно? Нет, я понимаю, что скорее всего будет достаточно и нас двоих, но всё же.

– Бандитов вряд ли будет больше полусотни, двадцати охотников принца вполне хватит, чтобы разбить необученную мелочь, – ответил рыцарь.

– Ты так уверен, что там необученная мелочь? – поинтересовался Феол.

– Конечно. Если бы там были настоящие головорезы, вместо каравана туда бы пожаловала конница серых рыцарей, – улыбнулся блондин.

– Ну, ладно, – закрывая глаза, сказал эльф.

***

В начале колонны раздался взрыв и Дамиан, находившийся вместе с Аленом в середине каравана, оглянулся в сторону леса.

– Началось, – сказал Стивенсон, положив руку на эфес меча.

– Думал, они ударят по центру каравана, – удивился Феол.

– Это отвлекающий манёвр, не теряй бдительность, – спокойно сказал рыцарь, оглядывая кромку леса. – Дамиан, стрелы!

Маг выставил щит и об него тут же разбились три стрелы.

– Не такие уж они и глупые, действуют из засады, – нахмурившись, сказал эльф. – Пойду их выкуривать.

– Давай, – кивнул блондин, медленно вытаскивая меч.

Дамиан исчез. Охотники, переодевшиеся торговцами, выжидали, не торопясь себя обнаружить. Первый залп бандитов был рассредоточен по центру колонны, так что обошлось лишь одним раненным купцом. Пока.

Из леса послышались крики, после чего последовал второй залп стрел по каравану, оказавшийся настолько никчёмным, что до колонны не долетела ни одна стрела.

Рыцарь спрыгнул с лошади и медленно пошёл в сторону леса, держа свой меч в вытянутой руке.

– Приготовьтесь, – крикнул он охотникам обернувшись, и те начали доставать луки и стрелы, готовясь к обстрелу бандитов.

Из леса повалил густой чёрный дым. Ален понял, что это было дело рук Дамиана, тот, в прямом смысле, выкуривал головорезов. Из дыма, прикрываясь рукавами, в сторону каравана выбежали бандиты. Довольно много. Десять, двадцать, тридцать, ох, много. Стивенсон решил не считать ворон и кинулся в лобовую атаку. Сзади послышался свист. Охотники начали оборону.

После первого залпа охотников – упало пятеро бандитов, после второго – ещё шесть. «Не слишком метко бьют» – подумалось рыцарю. Воины Бертрана повыскакивали из своих укрытий в повозках и, оголив мечи, бросились в ближний бой. Конечно, часть из них остались на своих местах, для поддержки.

Из всей приближающейся толпы, на Алена бросилось лишь двое врагов, остальные, завидев, видимо, его доспехи, пошли в окружную. Рыцарь нанёс сокрушающий широкий удар, и первый противник упал наземь с разрубленным надвое оружием. Второго он пригвоздил колющим ударом к земле, ударив бандита сверху вниз и пробив тому грудь.

«И на что они надеются? Ведь понятно, что им не победить. Почему они не отступают?»

Стивенсон огляделся и резко отскочил в сторону, вовремя увернувшись от летевшего в него копья. К нему приближалось ещё трое врагов. Несколько точных ударов и вот, у его ног лежало уже пять трупов неизвестных.

Послышался знакомый свист и ещё четверо бандитов рухнуло. Охотники уже вовсю бились в рукопашку.

Сзади послышался крик и Ален, обернувшись на караван, увидел, как двое охотников с луками, оставшиеся на повозках, упали. У одного была пробита нога, у второго – грудь.

Беглый осмотр поля битвы сразу выявил причину. За спинами своих соратников стояли трое бандитов с арбалетами в руках. Недолго думая, Стивенсон подхватил копьё, то самое, что ещё недавно чуть не убило его самого, и метнул его в одного из стрелков. Бинго! Копьё попало прямо в голову головореза, не успевшего отреагировать на атаку. Двое других арбалетчиков были повержены вслед за своим другом, пробитые стрелами охотников, мстивших за своих братьев.

Воины Бертрана не были сильны в ближнем бою, но с таким противником справились без труда. Когда Рыцарь снова оглянулся на поле боя, решив помочь, битва уже подошла к своему логическому завершению.

Рядом появился Дамиан.

– Ну что, сколько? – спросил Ален.

– Десять, а у тебя?

– Шесть, – поморщился блондин.

– Ну, тоже не плохо, – улыбнулся эльф. – Как тут всё прошло?

– Сейчас узнаем, пошли, – сказал Стивенсон, убирая меч в ножны.

Всё поле боя было усеяно трупами бандитов. Обыск тел ничего не дал, как и принято у людей их профессии, они не имели с собой абсолютно ничего.

Потерь у каравана было немного, но они были. При взрыве пороховой бочки, ставшей началом нападения на караван, погибло двое купцов. Ещё один торговец и охотник получили по стреле в ногу, и двоих охотников Бертрана убили. Одного стрелой из арбалета, а второго топором в ближнем бою.

К друзьям подъехал старший сопровождающий каравана.

– Спасибо вам за помощь. Бертран сказал, что вы уйдёте сразу, как поможете отбить нападение. Вы нам очень помогли.

– Это наш долг, как жителей королевства, – слегка поклонился Ален, чем вызвал уважение в глазах старшего по каравану.

Сбоку послышался стон купца, которому делали перевязку и обрабатывали рану.

– Удачного вам пути, господа, – бросил офицер и был таков.

– Ну что? Теперь мы можем валить? – спросил маг.

– Да. Только вещи с повозки перекинем, пока караван не тронулся, – сказал блондин.

Навьючив всё своё добро на коней, путники отделились от торговой колонны и поскакали в сторону леса.

– Вот и твой зелёный лес, – осматривая гигантские деревья, глухо бросил рыцарь.

– Ага, – кивнул Дамиан.

– Ещё не поздно обойти его по дуге, – посмотрев на друга, сказал Ален.

– Нет. Нам всё равно нужно будет войти в лес, рано или поздно. И будет лучше, если мы войдём с юга. Это не вызовет никаких подозрений, – неуверенно раздумывал Феол.

– Ну, ладно. Приключения, так приключения.

С этими словами Стивенсон ускорился и эльф, посмотрев в спину друга и улыбнувшись, последовал за ним.


Глава 9: Кэрон.


– Добрый день! – радостно прокричала девушка, войдя в лавку на границе селения Гораки, что на востоке нейтральных земель.

Лавка была забита всякими мелочами, типо верёвок, гвоздей, подков и прочего хлама, который может пригодиться путникам, проезжающим мимо. В воздухе пахло травами и едой, что больше всего и завлекало бедную путешественницу, запасы который изрядно поредели за время её странствий.

Хозяин лавки вышел к посетительнице и окинул её настороженным недоверчивым взглядом.

– Да ладно, – негодующе произнесла девушка. – Только не говорите, что вы не будете меня обслуживать только потому, что я тёмный эльф.

Торговец почесал густую седеющую бороду и, сузив глаза, проговорил:

– Ты с востока или с запада?

– С запада, а что? – улыбнувшись спросила эльфийка.

– Из ордена или Мока?

– А, если я скажу, что из ордена, вы меня выгоните, да? – расстроилась девушка.

– Ох, – глубоко выдохнул мужчина. – Что с тобой поделать, как тебя зовут, дитя?

– Я Кэрон, – широко улыбнулась она.

– И как такую милашку, как ты, угораздило вступить в орден? – негодовал торговец.

– Ну, это какая никакая, а работа. Я там за курьера, – продолжала радостно улыбаться девушка.

– И что же тебя привело ко мне? – поинтересовался хозяин лавки.

– У меня почти не осталось еды, а в последних двух селениях меня отказались обслуживать, – расстроенно проговорила странница.

– Сложно тебе будет путешествовать, Кэрон, – упавшим голосом, сказал мужчина. – Тёмных эльфов не жалуют.

– Это-то я уже поняла, – сказала девушка.

– Слишком много ваш брат натворил в прошлом, чтобы люди это так быстро забыли. Но, в последнее время дела обстоят лучше, на вас хоть не кидаются с вилами, как бывало раньше, – попытался подбодрить её торговец.

– Да, это было бы совсем неприятно, – натянуто улыбнулась эльфийка.

– Ладно, говори, что тебе надо, попробую помочь, – хлопнув в ладоши, сказал хозяин лавки и девушка принялась расспрашивать, что у него есть и сколько всё это добро будет стоить.

Пополнив свои запасы до отказа и попрощавшись с добрым торговцем, девушка вышла на улицу и направилась на восток.

– И что же это за задание такое? Отправить путешествовать по миру. Бред какой-то, – вслух негодовала Кэрон.

Она вышла за пределы деревни и вдали показался зелёный лес – оплот нейтральной касты эльфов, которые, в отличие от тёмных эльфов, людям нравились.

– Вот, что за несправедливость? Почему одни эльфы людям нравятся, а другие нет? Чем я хуже ночного эльфа или лесного? Ненавижу.

Она с яростью пнула мелкий камушек, валявшийся на дороге, и тот улетел в кусты.

– Ох. Надо бы где-нибудь передохнуть.

Бегло оглядевшись, девушка увидела уютный камень, плоский и довольно широкий, чтобы на нём можно было вольготно устроиться.

– О, вот и место для обеда, – обрадовалась она.

Кэрон расположилась на камне, скрестив ноги, и достала из сумки свёрток с едой. Раскрыв свёрток, она поставила рядом бутыль с водой. Сыр, хлеб, яблоки и купленные только что у торговца кусочки вяленого мяса. Наконец-то она сможет нормально поесть.

Набив живот до отказа, чего обычно эльфийка старалась не делать, во благо экономии, девушка убрала остатки еды и воды обратно в сумку, и достала круглый стеклянный шар. Она прочитала заклинание и коснулась шара кончиком пальца.

– Да, Кэрон, здравствуй, – послышалось из шара.

– Здравствуй, тётя. Отчитываюсь, сегодня ничего не произошло, – сказала путница.

– Девочка моя, не нужно отчитываться каждый день, вызывай меня или магистра только тогда, когда будут важные новости, – смеясь, проговорила тётя.

– Тогда вы меня больше никогда не услышите, – проворчала Кэрон.

– Не ворчи, ты же не думала, что твоё задание даст плоды в первый же день?

– Да что это за задание такое? Что мне искать? – негодовала эльфийка.

– Важную информацию. Камни души, артефакты, тайные письма королей, всё в этом духе.

– Да я так могу годами по миру бродить!

– Кэрон, тебе напомнить, как называется твоя должность? – прозвучало из шара.

– Я помню, – закатив глаза, продолжала ворчать девушка.

– Вот и славно. Куда ты сейчас направляешься?

– В зелёный лес. Интуиция ведёт туда.

– Хорошо. Там довольно безопасно, но с местными эльфами будь аккуратнее, они вашего брата не жалуют, – наставляла тётя.

– Нашего брата нигде не жалуют, – тихо произнесла путешественница.

– Хорошо, призовёшь, если что-нибудь найдёшь или решишь покинуть зелёный лес.

– Хорошо.

– До связи!

– До связи… – попрощалась Кэрон.

Она ещё с минуту посидела, тупо уставившись в пустой шар, а затем убрала его в сумку и, положив подбородок на свои пальцы, сложенные в замок, принялась над чем-то раздумывать.

Камень давно нагрелся под солнцем, и теплота его убаюкивала. Девушка закрыла глаза и медленно начала проваливаться в сон.

Сзади послышался шорох. Эльфийка нехотя обернулась и увидела огромное, размером с доброго быка, чудовище, испещрённого длинными иглами, словно дикобраз.

– Мракорис? Так близко к селениям? Сбежал с южной части зелёного леса, да? – спрашивала девушка у хищника.

Тварь прорычала, ощерившись.

– У меня нет желания с тобой драться, лучше уйди, – спокойно сказала путница и отвернулась.

Мракорис, увидев, что жертва отвернулась, подставив спину, прыгнул на Кэрон, узрев в девушке прекрасный обед, но налетел на препятствие. Сверкнуло красным, полетели искры, огромное чудище, заскулив, отпрыгнуло в сторону.

Зверь выглядел так, будто из него высосали все соки, и он постарел на несколько лет. Он словно усох. Тварь крутилась на месте, пытаясь потушить опалённую шкуру, не переставая скулить. Кэрон обернулась снова, с сильным раздражением на лице.

– Ты мне мешаешь, – злобно сказала девушка, но Мракорис, занятый своей шкурой, совсем не обращал на неё никакого внимания.

– Знаешь, я передумала.

Кэрон сузила глаза и те стали из красного чёрными, словно сажа. Воздух вокруг стал тяжелее, словно собиралась гроза. А затем со всех сторон, отголосками, словно их принёс ветер, прозвучало: «Умри!».

Зверь завалился набок и затих.

Девушка спрыгнула с камня и отряхнулась. Глаза её стали прежнего красного цвета, а губы снова растянулись в улыбке. Она достала из набедренных ножен кинжал и направилась к тушке. Негоже пропадать мясу и ценным ингредиентам.


Глава 10: Чёрный совет.


Мужчина сделал запись в толстой книге с пожелтевшими от времени страницами и, посмотрев на реторты и колбы, заполненные разными жидкостями, сделал ещё одну запись.

Элгард Ригерд. Величайший алхимик и рунист своего времени, а по совместительству – магистр ордена тьмы.

Элгард был одним из тех магов, о которых вы обычно что-то слышали, но точно ничего сказать не могли. Затворник, крайне редко покидающий свою башню на западе срединных земель. Всё, что его интересовало – наука и магия, а до всего остального ему и дела не было.

Конечно, ему приходилось отвлекаться от своих экспериментов время от времени, но только троим он позволял себя отвлечь, но об этом чуть позже.

Маг прошёлся по своему кабинету, шелестя полами широкой чёрной мантии, и уселся в единственное кресло в помещении. Он выдохнул и закрыл глаза. Зелье будет готовиться ещё час, а пока можно отдохнуть.

Ригерда знали во многих местах, и везде под разными именами. Он был тёмным эльфом, помнившим ещё те времена, когда Дроу правили, а не пресмыкались. Да, он был очень стар, так стар, что уже устал жить в этом мире. Но он не считал смерть избавлением, нет, у него была цель и ещё были двое близких, которых он не мог бросить, а потому, он не мог умереть.

Магический круг в углу лаборатории загудел, оповещая хозяина башни, что к нему собираются телепортироваться. Сделать это могли лишь трое эани (так раньше называли любых жителей мира Эа, будь они людьми, орками, эльфами или ещё кем), которые получили от него на это разрешение. Двух он исключил сразу, сейчас они были заняты, значит это…

– Здравствуй, Лейла, – не открывая глаз, сказал старик.

– Привет, Элгард, – поприветствовала его женщина, в голосе которой присутствовали радостные нотки.

– Что-то случилось, или ты просто решила меня навестить? – спросил эльф.

– К сожалению, я по делу, – грустно сказала Лейла.

– Говори, не томи.

– Срочное собрание.

– Когда? – спокойно спросил маг.

– Сейчас. Меня оповестил сам Рохар, попросил передать тебе.

– О, как. Хорошо, скоро буду.

– До встречи, – попрощалась женщина и исчезла.

Алхимик открыл глаза и грустно посмотрел на пустой круг. «Интересно, в каком платье она была сегодня?» – подумалось ему.

Лейла Мортиус. Магистр тайн. Она отвечала за архив ордена, в который входили все знания, накопленные тёмными магами за всю их историю. Среди магистров её должность была, вероятно, самой ответственной. И Элгарда весьма радовал тот факт, что они с Лейлой были близки. Она была единственной эани, которую он мог назвать другом.

Интересно, что опять взбрело в голову этому Рохару? Вечно он отвлекает от экспериментов своими мелочами. На все его хотелки вполне хватит Джокера или Алсара. Но пойти, конечно же, придётся. Отказывать орденатору нельзя. Это будет воспринято, как вызов со стороны Элгарда, а ему не нужны лишние проблемы на старость лет. Было бы интересно, если честно, поставить эту выскочку на место, но он сам голосовал за него, когда его избирали орденатором, так что…

Эльф встал со своего уютного кресла и прошелестел в сторону реторт и колб. «Такой эксперимент загубил» – грустно подумал алхимик и выключил огонь. Затем, немного пораздумав, он сложил руки в печать и создал временной коллапс, погрузив в него алхимический стол со всем оборудованием. Если заклинание не спадёт за время совещания, то он сможет продолжить на том месте, на котором остановился.

Осмотревшись и прикинув, не забыл ли он чего, Ригерд прошёл в круг для телепортаций и, выдохнув, исчез.

Появившись в общем зале главной твердыни ордена, маг бодро зашагал в сторону лестницы. Огромнейшее помещение, выложенное из чёрного камня, внушающее молодняку трепет и восторг, навевало на старого алхимика лишь скуку. Народу в зале было немного, но все они с почтением кивали и приветствовали магистра. «Боги, сколько детей, такие молодые, и чего их всех на приключение тянет?» – думал про себя тёмный эльф.

У лестницы маг сложил руки в печать и исчез, появившись сразу у дверей в зал главы ордена – Рохара Гийоля.

Войдя в зал для совещаний, без стука, Элгард спокойно проследовал к своему месту за столом. Все уже были в сборе.

Справа от Ригерда, изучая свои записи и совершено не обращая внимания на остальных присутствующих, восседал магистр некромантии – Казур Земил. Чёрный жнец, гроза севера, некогда страшнейший из представителей рода человеческого всё больше и больше походил на Лича. Сколько ему уже стукнуло? Лет двести, не меньше. Для человека возраст нереальный, но для некроманта…

Напротив алхимика, глядя прямо на него, находился магистр Алсар Семиал – полководец, глава ордена антипаладинов и один из лучших мечников всего Эа. Красавец мужчина, полуэльф, он гордым взором осматривал старика Элгарда, которого терпеть не мог, чего никогда не скрывал.

Рядом с Алсаром, улыбаясь одними глазами, сидела Лейла. Теперь у мага, наконец, появилась возможность восхититься её нарядом – великолепным чёрно-сиреневым платьем, подчёркивающим её несравненную фигуру, с высоким кружевным воротом, придающим ей некий загадочный шарм.

Слева от Элгарда, напротив главы Рохара, восседал самый молодой из магистров – Джокер, настоящего имени которого не знал никто, кроме самого орденатора. Он отвечал за разведку и ещё кое-что, о чём я поведаю вам позже. Бледный, точнее, практически белый, с вечной неестественной улыбкой на лице. Алхимик много гадал на счёт происхождения сего магистра, ибо то, что он не человек, было понятно с первого взгляда, но что за кровосмешение могло дать такой результат оставалось для Ригерда загадкой.

Рохар обвёл всех присутствующих тяжёлым взглядом и начал:

– Рад всех вас видеть вместе. Я решил, что нам стоит кое-что обсудить. Вместе.

Все молчали.

– Итак. Все вы прекрасно знаете, что является нашей главной задачей в последнее время, – Гийоль сделал паузу. – Все вы также знаете, что не мы одни это ищем. Я бы хотел выслушать вас, возможно, у кого-то появились новые ниточки, а затем я вам поведаю то, что смог узнать я.

Рохар обвёл сидевших за столом, долгим взглядом, отчего Элгард закатил глаза, а Лейла непроизвольно улыбнулась, и выдал:

– Начнём по порядку. Магистр Земил, – обратился он к некроманту.

Казур откашлялся и, уставившись прямо в стол, начал свою монотонную повесть, хриплым старческим голосом:

– Я посвятил вопросу камней душ некоторое своё время, но ничего толкового не нашёл. Единственная ниточка ведёт на север, думаю, в королевство Мортис, но это не точно. Каким бы великолепным некромантом я ни был, мои слуги не предадут свою королеву.

– Нам ещё с Мортис осталось поцапаться, ага, – съехидничал алхимик.

– Соваться на её территорию смерти подобно, – согласился Алсар.

– Согласен, – кивнул глава. – Эту ниточку мы пока оставим. Так, магистр Ригерд, что у вас? – обратился к тёмному эльфу Рохар.

– Мои информаторы доставили мне весточку об одном человеке с востока, обладающим странной силой и зовущим себя хранителем. Его называют «царь песков». Один из моих мастеров нашёл странную силу на севере, за землями Халдеев, но пока не удалось проверить её происхождение. Вот вам ещё две ниточки, – спокойно изложил Элгард.

– Про царя песков я тоже слышал, – вмешался Джокер. – Мои разведчики добыли о нём довольно много информации, и есть мнение, что он и правда – живой хранитель.

– Это нужно проверить. Пусть кто-нибудь из твоих попробует втереться к нему в доверие, – приказал орденатор.

– Как прикажите, – кивнул бледный разведчик.

– А я слышала про энергию с севера, – позвучал голос Лейлы. – Я решила покопаться в архивах, и нашла довольно интересную информацию.

– Что в тех краях находиться башня Нефариуса? – смотря в потолок со скучающим видом, сказал алхимик.

– Точно, – улыбнулась женщина.

– Нефариус, значит, – поник Гийоль. – Похоже, все ниточки, ведущие к камням души, довольно опасны.

– С Нефариусом, допустим, мы управимся, – начал Семиал, но его прервал смех Элгарда.

– Простите, не смог сдержаться, – махнул рукой тёмный эльф.

Краем глаза алхимик заметил, что Лейла прикрыла рот рукой, пряча улыбку.

– Магистр Ригерд, – обратился к нему Рохар. – Будьте сдержаннее.

– Хорошо, орденатор, прошу прощения, Алсар, – ехидничал старик.

Глава антипаладинов даже покраснел. Его сжатые кулаки, лежавшие на столе, тряслись от гнева. «Дуэль? Ох, дитя, тебя и на минуту не хватит» – подумал про себя алхимик.

– Алсар, – обратился к полуэльфу орденатор, и тот моментально успокоился, отведя от мага глаза.

– В любом случае, – начал Джокер, – магистр Ригерд прав. Нефариус довольно неприятный противник, все мы это знаем. Ни один из моих разведчиков, отправленных в его земли, так и не вернулся.

– Оставим Нефариуса и Мортис на время, – сказал Рохар. – Камней души Эа – двенадцать. Думаю, есть варианты попроще. Джокер, что у тебя?

– Кроме уже озвученного, могу добавить, что в землях Анмара часто говорят о камнях душ, но пока ничего значимого. Ещё проходил слух, что о камнях душ знают Авари и Акама, я отправил несколько высших разведчиков на северо-запад с приказом не возвращаться без информации.

– Авари и Акама… это уже похоже на правду, – с уважением посмотрел на коллегу Элгард.

– Почему? – не понял глава.

– Потому что эти народы одни из самых древних и хорошо хранят свою историю, – сказала Лейла.

– Именно так, – подтвердил Ригерд.

Джокер попеременно посмотрел на Лейлу и Элгарда, и, пораздумав, добавил:

– Я отправлю ещё разведчиков.

– Да, согласен, – кивнул орденатор.

Взгляд главы ордена сместился дальше по столу и упёрся в Алсара.

– Магистр Семиал? Вам есть, что добавить?

– Я мало занимался вопросом камней душ. Слышал лишь, что дворфам известно о них довольно много. Я отправлял к ним своих людей, но пока ничего, – развёл руками Алсар.

– Нужно найти чёрного Грима или золотого руниста, – сказал эльф. – Если кому-то и известно о камнях душ, то только им.

– Слышал, Семиал? – сказал Рохар. – Если не справишься – обратись к Джокеру.

– Как прикажите, орденатор, – кивнул Алсар.

Взгляд Гийоля упал на Лейлу, но та лишь отмахнулась.

– Я уже сказала всё, что знала.

– Ну, раз так, – пожал плечами глава ордена. – Вы слышали про Семирантские топи?

Все присутствующие кивнули.

– Так вот. Есть источник, довольно достоверный, который утверждает, что в них скрыт один из камней душ. И охраняется он, угадайте кем?

– Древними Илгарами? – абсолютно равнодушно вставил Элгард.

– Как всегда в точку, – хмыкнув, сказал Рохар.

– Даже не знаю, что хуже, они или Нефариус, – скривился Джокер.

– Есть идея, – загорелась Лейла. – У меня есть друзья, среди высших Аргониан, многие из них дружат с Илгарами.

– Тогда эту ниточку я оставляю на тебя, – улыбнулся Гийоль. – Следующее собрание устроим через две недели, так что ищите информацию. Джокер останься, остальные свободны.


Часть 2: Зелёный лес.


Глава 11: Чёрные топи.


– Твою мать, – выругался Ален.

– Что случилось? – обернувшись к другу, спросил Дамиан.

– Воды в сапог набрал, – злобным голосом проинформировал Стивенсон.

– Ну так, мы на болоте, это немудрено, – пожал плечами Феол.

– Да ты у нас капитан очевидность!

– Не ворчи, идём дальше.

Эльф огляделся. Из-за большого количества плотно стоявших деревьев, нельзя было определить, где заканчивается болото. Пожухлая листва, окружающая путников со всех сторон, как с деревьев, так и на воде, создавала довольно упадническую атмосферу. Вот и ещё один листок оторвался от дерева и спиральным манёвром проследовал на землю, где и расположился, не колыхаясь. Ветра в южной части зелёного леса практически никогда не бывало. Затхлый сырой воздух со временем начинал вызывать тошноту. Есть не хотелось. Они не трапезничали с тех самых пор, как вошли в лес.

Вести коней по такому болоту та ещё морока. Приходилось постоянно приглядывать за тем, чтобы они не провалились в очередную яму, что могло грозить переломом конечностей и дальнейшим путешествием налегке. Благо, кони оказались привычны к подобного рода странствиям и особо не артачились, что радовало мага, ведь любой лишний звук, что они издавали, мог привлечь нежелательных гостей.

– Мы уже несколько часов бродим по этим болотам. Куда мы идём-то? – спросил рыцарь.

Эльф молчал. Им нужно покинуть болота, чтобы поесть и поспать. Ночевать на этой территории было смертельно опасно. Велика вероятность, что они больше никогда не проснуться. И это было не только из-за многочисленных тварей, которые здесь обитают. Болото выделяло разные испарения, о чём маг решил не говорить своему другу, чтобы его не пугать лишний раз. Надышавшись этими газами, можно поймать галлюцинации или и вовсе – умереть.

Дамиан посмотрел наверх. Сухие кроны деревьев, больше напоминавшие содрогавшихся в конвульсиях умирающих больных, полностью закрывали болото с неба, отчего в этом неприветливом месте всегда царила полутьма.

– Дамиан?

– Что? – наконец ответил эльф, выйдя из ступора.

– Сколько ещё мы будем бродить по северному болоту?

– Чёрная топь.

– Что? – не понял блондин и тут же выругался, угодив ногой в небольшой провал.

– Чёрная топь. Это болото называется «чёрная топь». В королевстве его зовут северным болотом, лесные эльфы называют южным болотом, в нейтральных землях говорят восточное болото, а в гавани – западное. Но настоящее название этого места – чёрная топь.

– Хорошо, как скажешь, – пожал плечами Ален. – А почему чёрная?

– Потому что болото находится под контролем оплота тёмных эльфов.

– Ого, так мы идём к твоим сородичам? – развеселел Стивенсон.

Феол радости друга не разделял. Он осторожно обошёл крупный корень, рядом с которым тянулся большой пласт воды, и аккуратно перевёл свою лошадь по земляным бугоркам, которые уже успел проверить на прочность. Капитан пошёл по его следам.

– Я не был в оплоте ни разу. Я для них чужак, хоть и тёмный эльф. Но это лучшее место для ночёвки здесь, – он обвёл взглядом лес. – Да и там могут что-то знать про камни души или про то, как сейчас обстоят дела в зелёном лесу.

– И где находится этот оплот? – интересовался рыцарь.

– Мне кажется, нам нужно взять восточнее.

Друзья обернулись на восток, где вдали виднелась гора, одна из многочисленных, что тянулись далеко на север. Деревья смыкались там ещё плотнее, тьма сгущалась, а пейзаж радовал своей разрухой и мрачностью.

– Ох, не так я себе представлял наше приключение, – грустно сказал блондин.

– Прости, что разочаровал, – саркастически ответил Дамиан.

Не успели они сделать и шагу на восток, как Феол резко вытянул руку вбок, преграждая путь Алену, а затем поднёс палец к губам. Рыцарь кивнул и положил руку на эфес меча.

Вода в паре метрах от них колыхнулась и оттуда выскочила громадная тварь, похожая на белого червя.

Резким движением, Стивенсон рассёк монстра пополам. Всё произошло так быстро, что даже кони не успели испугаться. Странно, обычно животные вроде них хорошо чувствуют приближающуюся опасность, но в этот раз боевые скакуны оставались молчаливы. Неужели их настолько хорошо воспитывали в столице? Или они просто знали, что их хозяева не дадут их в обиду? Насколько умны эти животные?

– Это что ещё за хрень? – нахмурив брови, спросил блондин.

– Здешний обитатель, – улыбнулся эльф.

– Это-то я и без тебя понял, умник, – огрызнулся Ален.

– Тогда зачем спрашиваешь? – вскинул бровь маг.

Рыцарь закрыл глаза, что-то пробубнил и продолжил:

– Идём дальше?

– Да, – ответил Дамиан.

Эльф учуял что-то. Человек? Эльф? Запах очень знакомый. Похоже, за ними следят.

Он кивнул Стивенсону, и они двинулись вглубь леса.

Сухих мест, куда можно ступить, становилось всё меньше, а ям с водой всё больше. Деревья преграждали путь разросшимися сухими ветками, отчего путникам пришлось вытащить своё оружие, и самостоятельно расширять дорогу, чтобы можно было провести по ней коней.

Темнота сгущалась всё больше и больше. Происходило это не только от того, что приближалась ночь, но и от того, что кроны деревьев на этом участке закрывали небо ещё сильнее, создавая самый настоящий купол из ветвей и листьев.

Чёрная топь была не самым подходящим местом для прогулок, обычно странники сторонились этих мест, так как чаще всего отсюда не возвращались, но деваться было некуда.

Дамиан остановился. Рыцарь последовал его примеру. Он тоже заметил слежку, эльф видел это по глазам друга. Стивенсон даже косился в верном направлении. Всё-таки он не ошибся в выборе напарника. Они с Аленом хорошо дополняли друг друга, а когда нужно, могли легко действовать сообща.

– Может, хватит уже прятаться? – бросил маг, развернувшись в сторону.

Ответа не последовало, но листья на земле колыхнулись, подтверждая наличие лазутчика. «Бежать вздумал?»

Феол исчез и появился в паре метрах от того места, где шевельнулась листва. Покров спал, и в его руках оказалась… девушка?

От неожиданности, Дамиан выпустил шпионку из рук и тут же получил удар. Не сильный, но удачно попавший прямо в солнечное сплетение. Он глухо выдохнул и скривился.

Девушка попыталась накинуть покров обратно, но всю местность вдруг залил яркий белый свет, отчего лошади заржали и попятились назад. Это была магия паладинов, одно из заклинаний, которое Стивенсон таки выучил. Оно рассеивало тьму и срывала любые иллюзорные покровы. Сложное заклинание, надо заметить, далеко не первого или второго круга. Да и радиус хороший. Феол возгордился своим другом, на минуту позабыв о шпионке, сжавшейся в комок и прильнувшей к ближайшему дереву.

Сбросив с себя оцепенение, маг крикнул:

– Ален, хватит!

Рыцарь посмотрел на эльфа и свет померк, погрузив всю округу в привычное состояние мрака.

– А теперь говори, кто ты и зачем за нами следишь? – спросил Феол у девушки. – Мы тебе ничего не сделаем, можешь нас не бояться.

Незнакомка подняла на него взгляд и только сейчас он заметил её красные глаза и тёмную кожу… тёмная эльфийка.

– Ты здешняя? С оплота? – предположил он.

– Нет, – охрипшим голосом ответила эльфийка и, прочистив горло, выдала уже бодрее, – я с запада.

– Из Мока? – приподняв бровь, ехидно спросил маг.

Девушка молча приподняла рукав мантии и показала ему знак, который заставил эльфа присвистнуть и улыбнуться.

– Орден, значит. Так мы коллеги, – всё также улыбаясь, сказал Дамиан.

– Ты тоже из ордена? – недоверчиво спросила эльфийка.

– Да, – кивнул он. – Шестой ранг. Всё нет времени сесть за писанину, чтобы получить повышение.

– Неплохо, – уважительно произнесла незнакомка.

– Ну, такое, мне орден нужен для прибыли, я в нём состою не по идеологическим причинам, – пожал плечами Феол.

– Как и я, – улыбнулась девушка.

– Как тебя зовут? – спросил эльф. – Меня Дамиан, а того сурового паладина – Ален. Ты не подумай, мы с ним преследуем одну цель, и он не охотится за тёмными.

Эльфийка оценивающе посмотрела на Стивенсона и, кивнув, сказала:

– Я Кэрон.

– Отлично, а теперь ответь, почему ты следила за нами, Кэрон?

– Я просто путешествовала по этим местам и увидела вас. Думала, будет интересно узнать, куда идут паладин и тёмный эльф, – беззаботно улыбнувшись, ответила девушка.

– Мы думали зайти в оплот тёмных эльфов. Нам нужна информация и ночлег, – сказал Феол, решив не лукавить.

Глаза Кэрон расширились.

– Вы сейчас серьёзно? В оплот? Да вас же убьют, вы и подойти не успеете, – не веря Дамиану, сказала эльфийка поднявшись на ноги.

– Почему это? – не понял маг.

– Во-первых, чужаков там не любят. Во-вторых, – она указала на рыцаря, – как только его увидят, в вас полетят стрелы. Белых здесь не жалуют.

– О, как, – почесал в затылке эльф. – Хорошо, что мы тебя встретили.

– Это уж точно, – сурово добавил Стивенсон, глядя прямо на друга.

Кэрон косилась то на Дамиана, то на Алена, наблюдая за их бессловесной перепалкой, а потом тихо захихикала.

– Эй, это не смешно, – широко улыбаясь, сказал Феол.

– То-то ты сам ржёшь, – бубнил рыцарь.

Девушка оттёрла рукавом мантии лицо, её красные глаза поблёскивали, её явно забавляло происходящее.

– А вы забавные, – улыбаясь сказала она.

– Спасибо, – потупив взгляд, ответил маг.

– Так, а куда вы собственно направляетесь? – спросила эльфийка.

– На север, – сказал Дамиан.

– Тогда нам по пути, если вы не против.

– Не против, – посмотрев на Алена, сказал Феол.

– Ну, тогда я могу показать вам отличное место для ночлега, – слегка склонив голову набок, и сверкнув глазами, сказала Кэрон.

– Правда? Это было бы отлично, – радостно воскликнул эльф.

Внезапно, лицо Дамиана посуровело, отчего девушка сделала шаг назад.

– Ален, – шепнул он.

– Ага, – не двигаясь, шепнул в ответ Стивенсон.

Мгновение ничего не происходило, а затем рыцарь сделал резкое движение рукой. Кэрон подпрыгнула на месте и, испуганными глазами, уставилась на стрелу, пойманную новым знакомцем.

Феол обернулся к лесу, самой невидимой его части, скрытой на востоке и, разведя руки в стороны, показывая, что он безоружен, крикнул:

– И вам добрый вечер, милые господа. Мы не очень расположены к драке, если честно. Может поговорим?

Вместо ответа в эльфа влетело шесть стрел, разлетевшихся в пыль, в синем сиянии.

– Я понятия не имею сколько их, и где точно они расположены, – встав в пол-оборота, сказал маг.

– Драться в таком месте, только коней загубим, – пробубнил Ален.

– Кэрон, сможешь телепортировать нас в то безопасное место, о котором ты говорила? – спросил Дамиан у девушки.

– Всех, вместе с конями? Мне нужно подготовиться, – неуверенно ответила эльфийка.

– Готовься. Скажешь, как будешь готова, а я пока их задержу, – улыбнувшись сказал Феол и развернулся обратно к тёмному лесу.

Девушка принялась чертить на земле какие-то знаки, попеременно ругаясь из-за отсутствия нормальной для этого дела поверхности.

Дамиан выжидал. Он чувствовал, что враги приближаются. Они уже поняли, что стрелы бесполезны и не тратили их понапрасну. Что же они задумали? Ближний бой?

Внезапно, воздух прорезал свист. Странный, словно от свистка, каким обычно призывают прирученное животное.

Так, стоп.

Маг в ужасе огляделся. Он чувствовал это. И не он один, он уловил, что Кэрон остановилась, перестав чертить на земле знаки телепортационного круга.

– Не останавливайся, – бросил он эльфийке, и та принялась чертить знаки с ещё большим остервенением.

Энергия нарастала. Сейчас начнётся. Рыцарь стоял с мечом в руках, озираясь по сторонам. Ален не чувствовал этих тварей так, как эльфы, но понимал, что опасность приближается.

Земля задрожала, отчего кони начали переминаться с ноги на ногу. Главное, не дать пропасть животине, это было бы совсем неприятно.

А затем всё резко прекратилось.

– Эйден, подсоби.

– С превеликим удовольствием.

С оглушительным рёвом, из-под земли, со всех сторон, полезли белые черви, размерами превосходящие того, которого совсем недавно располовинил Стивенсон. Их было слишком много, чтобы можно было отбиваться от них со всех направлений сразу.

– Их слишком много, – бросил рыцарь, подтверждая мысли эльфа.

И тут, всё исчезло. Никакого болота, никаких червей, никакой опасности. Девушка таки успела их перенести до того, как события приняли скверный оборот.

– Успела, – улыбаясь выдохнула Кэрон.

– Ты молодец, – подбодрил её маг.

Он огляделся. Деревьев здесь было также много, как и на болотах, но они выглядели совсем по-другому. Они дышали жизнью и свежестью. Никакого смрада, никаких пожухлых листьев, никакого мрака. Свежий воздух, зелень кругом и свет. Конечно, уже наступил вечер и света было совсем мало, но даже так, стало на порядок светлее, чем было на болотах.

Им удалось спастись. Скорее всего, они смогли бы отбить атаку червей и неизвестных, но коней бы потеряли, тут к бабке не ходи. Всё-таки, ничего не случается просто так, и встреча с этой тёмной эльфийкой тоже была неспроста.

Дамиан внимательнее присмотрелся к девушке, которую теперь, на свету, смог рассмотреть значительно лучше, чем при их первой встрече. По меркам тёмных эльфов она была довольно красива: аккуратные плавные переходы, маленький аккуратный носик, слегка пухлые губы, выразительные глаза, и чёрные волосы до плеч.

– Что-то не так? – спросила Кэрон, заметив, что Феол её разглядывает.

– Спасибо, – лаконично ответил маг.

– Да было бы за что, я, между прочим, и свою шкуру спасала, – улыбаясь, ответила эльфийка.

– И где мы? – задал интересующий и Дамиана вопрос, рыцарь.

– О, я нашла эту пещеру, когда прибыла в лес впервые. Ночевала здесь несколько раз. Животные сюда не захаживают, лесные эльфы тоже не бывают в этих местах, они обычно ходят севернее. Здесь тихо и хорошо.

– Отлично, тогда я соберу дров? – предложил Стивенсон.

– Не стоит жечь костров, – сказала девушка. – Мы можем обнаружить себя.

– Да, она права. Мы сейчас между двух огней, и я даже не знаю, с кем бы хотел иметь дел меньше.

– Как скажите, – пожал плечами Ален.

Феол подошёл к внушительного размера пещере и осмотрел её. Странно, что такое хорошее место не облюбовали животные, вроде того же мракориса. Но, раз девушка ночевала здесь уже несколько раз, то всё должно быть в порядке.

Они с рыцарем завели коней под свод пещеры, и привязали их к дереву, стоящему аккурат возле входа. Это маленькое ветвистое деревце помогало скрыть пещеру от лишних глаз, что было на руку путникам.

Закончив перенос сумок в пещеру, Стивенсон расседлал коней и, тяжело выдохнув, уселся у дальней стены.

– Нам нужно хорошо поесть, – сказал маг. – Мы практически ничего не ели сегодня.

– Меня всё ещё тошнит, – отмахнулся рыцарь. – Завтра поем.

– Нет, ты поешь сегодня, – сурово заявил эльф.

– Хорошо, мам, – съязвил Ален, чем вызвал хихиканье со стороны Кэрон, стоявшей всё это время у входа в пещеру, и наблюдавшей за путниками.

– Тебя это тоже касается, – посмотрел на девушку Дамиан. – Я знаю, как чёрные топи действуют на эани. Нам нужно поесть, чтобы не отравится.

– Отравиться? – испугавшись спросил Стивенсон.

– Долгая история, но лучше нам всем нормально поесть, – скупо ответил Феол.

Рыцарь с эльфийкой переглянулись и, не сказав ни слова, полезли в свои сумки, доставая еду.

– Вот и отлично, – хлопнув в ладоши, сказал маг и последовал их примеру.


Глава 12: Ожившая пещера.


Дамиан пробирался сквозь тьму, не разбирая дороги.

Где он? Сколько уже бредёт в этой гнетущей ужасающей темноте, словно слизь, облепляющей его со всех сторон? Он не видел ничего, но чувствовал, о да, чувствовал нечто, нечто странное, чудовищное, мерзкое и… очень сильное.

Ощущение усилилось, и тогда он заметил, что впереди что-то шевелится. Будто сама тьма, завиваясь в сгустки чужеродной для этого мира массы, копошилась на границе видимого, если вообще возможно увидеть тьму во тьме. Может это всё было плодом его больного воображения? Или это был просто сон?

Он почувствовал знакомую ауру и внезапно всё вокруг озарилось светом, но не белым или дневным, как вы обычно привыкли, а красным, будто от пламени самой преисподней.

Эльф обернулся вбок и увидел демона в красных доспехах, вокруг которого плясали огоньки тёмного красного пламени. Демон смотрел вперёд, на тёмную массу, которая не переставала копошиться, даже с появлением света.

– Эйден? – спросил Феол у фигуры, понемногу выходя из того состояния транса, в который успел впасть за время пребывания в этом странном, мрачном и неприветливом месте.

– Да, – скупо ответил демон.

– Мы во сне?

– Да, во сне, – кивнул Эйден.

– Что здесь происходит? – спросил маг.

– Эта тварь учуяла меня и вытащила в свой вековой сон, вот что происходит, – нахмурился демон.

– А что это? – спросил Дамиан и посмотрел на массу, уходящую далеко за пределы видимости.

– Тёмный дракон. Довольно старый, но и он может создать много проблем. Он давно спит, но моя аура пробуждает его. Вам лучше сняться с места и уходить, – серьёзно сказал Эйден.

– Но, как мне проснуться?

– Сейчас помогу…

В этот момент масса тьмы зашевелилась, и эльф отчётливо увидел два красных раскосых глаза, смотревших прямо на него.

***

Ален проснулся раньше всех, почувствовав движение земли. Протерев глаза и осмотревшись, он так и не понял, почудилось ему это или нет, но решил, что лучше больше не ложиться. Пусть хоть кто-то постоит на страже, чем отдавать себя воле случая. Конечно, их новая знакомая заверила друзей, что эта местность абсолютно безопасна, но можно ли доверять ей?

Рыцарь уже приступил к трапезе, когда Кэрон проснулась.

Солнце уже полностью поднялось над горизонтом, раскрашивая верхушки деревьев в приятные тёплые тона, но пещера, закрытая густым зелёным лесом, ещё сохраняла полумрак.

Перекусив на пару с Аленом, девушка отправилась по своим делам в лес, а Стивенсон решил размять затёкшие, от долгого пребывания в сидячем положении, ноги. Дамиан ещё спал, и капитан решил не будить его без необходимости. Он знал, что эльф часто мучается от бессонницы, так что лишний часок ему не повредит.

Тогда-то он и почувствовал движение земли повторно, убедившись, что оно ему не показалось. В этот раз бодрствующий рыцарь смог уловить, откуда исходит движение. Оно шло от стены пещеры, расположенной в самой её глубине.

Долго не размышляя, Ален вошёл в пещеру и, подойдя к дальней стене, положил на неё руку, прислушиваясь. Долгое время ничего не происходило, но потом, стена пещеры начала двигаться, отходя в сторону, и всю пещеру осветило алым светом. Перед Стивенсоном, в кромешной тьме дальней части пещеры, светились два огромных красных глаза, наполненных яростью и жаждой крови.

– Это что ещё за … – широко раскрыв глаза, выругался рыцарь, а затем позади себя услышал: «Ален, беги, дракон!».

Стивенсон не успел и шагу сделать, как вдруг его что-то ударило, и он ощутил состояние полёта…

***

Когда Дамиан проснулся, он не сразу это понял, так как красные глаза из сна так никуда и не делись. Но затем он заметил своего друга, стоявшего прямо рядом с монстром, отчего тёмный эльф резво вскочил на ноги и прокричал:

– Ален, беги, дракон!

Дракон, услышав посторонние звуки, вырвавшие его добычу из уз его гипноза, сыграл на опережение и выдохнул. Всё, что находилось в тот момент в пещере, включая мага с рыцарем, вылетело на поляну перед пещерой.

Феол, успев сгруппироваться, исчез и появился в конце поляны, стоя на своих двоих. Ален, не обладающий такими способностями, долетел до края поляны сам.

– Ты как? – бросил эльф другу.

– Живой, – тяжело поднимаясь на ноги, встряхивая голову, ответил Стивенсон.

В этот момент рядом с друзьями появилась эльфийка.

– Что у вас здесь происходит? – задала она интересующий её вопрос.

– Дракон, – лаконично ответил маг, не сводя глаз с чёрного провала пещеры.

– Что? – нахмурившись спросила девица.

– Что слышала, – грубо ответил блондин.

– Он спал в этой пещере уже очень много лет. Мы его разбудили, – ответил Дамиан.

– И что теперь делать? – спросила Кэрон.

Из пещеры донёсся оглушающий рык, сотрясающий не только землю, но и сам воздух. Троица едва не упала на колени, зажимая уши руками. Затем передний свод пещеры разлетелся на части, и на свет появился гигантский чёрный дракон.

Несмотря на то, что крылатая тварь была хорошо освещена солнцем, на его чешуе эльф не заметил ни единого блика. Будто перед ними предстала сама тьма, во всей своей ужасной, всепоглощающей красе.

– Кони! – бросил Ален, посмотрев на своих бравых спутников, всё ещё привязанных к дереву возле пещеры, и в страхе смотрящих на огромное чудовище, появившееся прямо перед ними.

Дракон, будто прочитав мысли рыцаря, бросил беглый взгляд в сторону и выпустил струю огня, за секунду, превратившую коней, в груду горящих костей.

– Мои кони! Моя провизия! – закричал вдруг Стивенсон. – Ну всё, тварь, сейчас я тебя…

Рыцарь вытащил из ножен свой меч и тот, вместе со всем доспехом капитана, засветился ярким белым светом. Ален стал серьёзен, но Дамиана беспокоило, что его друг действует опрометчиво. Ничего хорошего из этого не выйдет.

– Ален, не действуй в одиночку! – крикнул Феол, но друг его не слушал.

Пока дракон рассматривал останки коней и провизии путников, рыцарь бросился на него, размахивая мечом.

Всё произошло настолько быстро, что маг не успел даже пальцем дёрнуть, чтобы помочь своему другу. Тёмный дракон, заметив, что на него несётся нечто в сияющих доспехах, просто отшвырнул рыцаря хвостом. Удар получился настолько сильным, что был сравним лишь с выстрелом из пушки. Стивенсон влетел в дерево на северной стороне поляны, с такой силой и скоростью, что переломил его пополам. На ноги он уже не встал.

– Ален… – прошептал эльф, боясь за жизнь друга.

– Он жив, просто без сознания, – сказала Кэрон.

Маг посмотрел на девушку, не веря ни единому её слову.

– Я чувствую его дыхание, успокойся. Сосредоточься на противнике.

Дамиан выдохнул и приготовился. Девушка была права, не время сейчас отвлекаться.

Тварь, наблюдающая за ними, действовала вальяжно, неторопливо. Толи сказывалась старость, толи она просто хотела поиграть с добычей. Однако это пока играло им на руку.

Дракон сделал глубокий вдох и выпустил в парочку струю пламени, намного превосходящую ту, при помощи которой он одним залпом уничтожил их коней и провизию. Сверкнуло синим и поток огня ударил в невидимую стену, заполонив всё вокруг, опаляя траву и деревья, и уносясь гигантским красным столбом прямо в облака, навстречу солнцу.

Феол схватился за левый глаз. Его жгло. Даже его сверхзащита не выдерживает мощи старого дракона.

– Выпусти меня, вам его не одолеть, – услышал он знакомый голос.

– Нет, они не должны знать о тебе, – ответил маг.

– Даже, если на кону стоят ваши жизни?

– Я попытаюсь справиться сам.

– Ну, хорошо, я подожду, – с искоркой в голосе, сказал демон.

– Он колдует! – услышал маг голос эльфийки.

Дамиан посмотрел на старого дракона и выругался. Глаза монстра стали ярче, а над его головой собиралась в вихре чёрная энергия, так знакомая тёмному магу. Сейчас, он не сможет отбить такой удар.

– Кэрон…

– Я сама, – перебила эльфа девушка.

Дракон выстрелил сгустком тёмной энергии, и он ударился о красную стену, созданную эльфийкой. Какое-то время эльф думал, что девушка справится с атакой крылатого чудовища, но затем защитная стена пошла трещинами и разлетелась на осколки, отбросив парочку остаточным зарядом. К счастью для них, сила сгустка, созданного драконом, сильно угасла и обошлось без серьёзных последствий.

Кэрон тяжело дышала.

– Я не смогу убить его, он слишком сильный, – сказала девушка, изрядно удивив Дамиана. Она и вправду думала, что сможет справиться с таким монстром?

Краем глаза Феол увидел движение и скомандовал:

– Вправо, к деревьям!

Парочка исчезла ровно в тот момент, когда тёмный дракон взмахнул крыльями и по поляне, где только что находились наши герои, прошёлся сильнейший вихрь, исполосовавший землю и поваливший деревья, стоявшие на краю поляны.

– Это нереально… – глухо сказала магичка.

Эльф промолчал. Неужели у них совсем нет шансов победить эту тварь?

– Надо уходить, – выдавил из себя маг.

– Уходить? – послышался громоподобный хрипучий голос. – А кто вам сказал, что я дам вам уйти?

– Что? – не поняла Кэрон.

Дамиан огляделся. Горизонт пропал… пропал в прямом смысле этого слова. За пределами ближайшей сотни метров в радиусе от них ничего не было видно, только густой туман.

– Иллюзорный барьер, – тихо сказал Феол.

– Что это? – спросила девушка.

– Он не позволит тебе телепортироваться за его пределы. Долго объяснять принцип работы, просто знай, что нам не уйти.

– Да, – прогрохотал дракон. – Маленький дроу прав. Я не собираюсь отпускать вас.

– Зачем же мы тебе? – решил попытаться втянуть дракона в диалог Дамиан.

– Твои друзья для еды, а вот ты… на тебя у меня несколько иные планы, юный дроу.

Раз им оставалось только сражаться, то…

Маг использовал эффект неожиданности, пока дракон витал в облаках, и обрушил на него чёрные молнии, от которых крылатый монстр защитился крылом. Кэрон решила помочь, но и её атака тёмным залпом лишь прошлась по хвосту дракона, не причинив ему никакого вреда.

– Назойливые насекомые, – прогрохотал дракон и тело его осветилось белыми письменами, быстро собирающимися в районе горла.

Феол сообразил, что старый ящер будет использовать волновое заклятие, и принял эфирную форму, но Кэрон снова решила выставить свою защитную стену, что было плохим выбором, с учётом того, как она ей помогла в прошлый раз. Но, всё это происходило в считанные секунды и маг уже не успевал предупредить свою напарницу.

Дракон нанёс свой удар. Часть коры осыпалась с деревьев, воздух задрожал, а по земле пошли трещины. Защитная стена эльфийки снова разлетелась на осколки и она, отлетев назад и ударившись о дерево, хрипло выдохнула и мешком повалилась на землю.

Эльф принял свою осязаемую форму и выдохнул. Ноги подкашивались. Даже в таком виде, он получил значительно сильный удар, что немного дезориентировало. Но что делать дальше? Как его…

– Твои друзья больше тебя не видят, – прошептал демон. – А, если ты не дашь мне сразиться с ним, больше никогда тебя не увидят.

Замечание было резонным. И Дамиан наконец-таки решился.

– Хорошо. Я снимаю печать.

– Что? – спросил у него дракон. – Печать?

Тело тёмного эльфа покрылось красным доспехом, закрывающим всё тело дроу, кроме глаз: красного, как пылающая бездна преисподней, и синего, словно сапфировая чешую водяного дракона.

– Назови своё имя, – сказал Эйден.

– Граунтхар, – ответил ящер, и звук его голоса прозвучал так, будто само небо отвечало демону во время сильнейшей из бурь, видимых человеком. – Теперь ты назови мне своё, древний.

– Эйден, – ответил тот, кто прибывал в теле тёмного эльфа.

– Я вызываю тебя на дуэль, Эйден, – сказал дракон, расправляя крылья и вытягиваясь, становясь всё больше и больше.

– Я принимаю твой вызов, – ответил демон.

Феол наблюдал за происходящим со стороны, точнее, изнутри. Он знал, что все эти фразы – своего рода ритуал, необходимый для древних. Они не любят просто нападать друг на друга, здесь нужно, чтобы твоя честь при этом не была оскорблена или запачкана. И единственным выходом был ритуал вызова на дуэль. Если все согласны на бой, то это уже было не убийство и мстить за него не полагалось. Всё просто. Всё, как и у рыцарей. Конечно, ритуал исполнялся далеко не всегда. Многим древним было плевать на подобное, им было важнее убить противника, нежели тешить своё самолюбие.

Эйден молниеносно переместился на восточную часть поляны, напротив пещеры, подальше от спутников эльфа, за что юный дроу был ему безмерно благодарен. Дракон, несмотря на всю невообразимость скорости древнего, не упустил того из виду и выстрелил сгустком тьмы ровно в тот момент, как демон остановился. Эйден вытянул вперёд левую руку и исказил пространство, отправив тёмный шар в неизвестное смертным небытие. Правой же рукой он нанёс ответный выпад. Выставив её перед собой, он создал огненную пентаграмму, из которой вылетело четыре кроваво-красных стрелы, устремившихся к ящеру. Дракон закрылся крылом, принимая на себя атаку противника. Прогремел взрыв, ужасающим грохотом раскатившийся по всему лесу. Тёмный дракон откинул крыло в сторону и выстрелил залпом всепожирающего пламени, испепелившего всю восточную часть поляны. В его крыле зияли четыре отверстия, размером с добрую конскую голову.

Крылатая тварь осмотрела местность, но Эйдена уже и след простыл. Спустя мгновение, из задней лапы твари брызнул алый фонтан, оросив землю, тут же зашипевшую от горячей драконьей крови.

Граунтхар повернул голову назад и увидел древнего, мирно стоявшего позади него. Демон уже подготовил новую атаку, выстрелив в дракона несколькими чёрными копьями. Ящер попытался отбить выпад правым крылом, но не смог толком пошевелиться, скованный магическими золотыми цепями, накинутыми так умело, что даже старый, как сама смерть, дракон, не заметил, как их на него наложили. Копья воткнулись в спину крылатому чудовищу, заставив того зареветь от боли и ярости, а затем последовал новый взрыв.

Граунтхар, обезумев, выкрикнул заклинание на драконьем языке, и вокруг него закрутился огненный вихрь, плавящий камни и накаляющий температуру воздуха до предела.

Почуяв неладное, дракон поднял лицо вверх и увидел демона, парившего прямо над ним, на красных перепончатых демонических крыльях. Ящер сколдовал тёмный шар, а Эйден повторил его заклинание, полностью его скопировав и отзеркалив. Два сгустка тёмной материи столкнулись и всё вокруг погрязло во мраке.

Далее, древний, продолжавший парить над драконом, обрушил на тварь мощнейшее заклинание красной молнии, полностью оглушив дракона. Вихрь, контроль над которым был утерян Граунтхаром, сошёл на нет и Эйден атаковал. Послышался хлопок, а затем протяжный хрип крылатого монстра. Демон ударил ящера в грудь, пронзив тому самое сердце.

– Не может быть, – прохрипел дракон.

Не отвечая, демон резким движением рассёк дракона от груди до самого подбородка. На поляну обрушился красный кипящий поток крови, погружая всё вокруг в ядовитый смрадный туман. Граунтхар повалился наземь и затих, утопая в клубах пара, созданного его же соками.

Дамиан не мог поверить своим глазам. Он наблюдал весь бой изнутри, чтобы запомнить каждую деталь. Он видел, с какой лёгкостью демон одолел дракона, даже не используя свой главный арсенал. Неужели Эйден настолько силён? Уму не постижимо.

– Вот и всё, – сказал демон устами эльфа и красный доспех рассеялся, оставив мага наедине с самим собой.

Силы моментально покинули Дамиана и последнее, что он заметил, это землю, которая начала приближаться к нему, а затем всё пропало.

***

– Дамиан… – послышался женский голос откуда-то издалека.

– Дамиан! – услышал он уже ближе.

Эльф открыл глаза и увидел две красные точки, отчего сердце его пропустило удар, вспомнив глаза дракона. Но перед ним был не дракон. У его тела, стоя на четвереньках, находилась Кэрон, и во взгляде юной эльфийки маг читал страх и… восхищение?

– Ты одолел его? – спросила девушка.

– Что?

Феол не сразу понял о чём идёт речь. Он уже совершенно позабыл про ту титаническую битву двух древних существ, которую ему довелось наблюдать от первого лица. Как же ему ещё было далеко до истинной силы. Сейчас он осознавал пропасть между собой и по-настоящему сильным существом, как никогда.

– Это ведь ты убил дракона? Больше некому.

– Кажется я. Кэрон, если честно, я плохо помню, что произошло, – увиливал эльф.

Девушка нахмурилась. Такой ответ её явно не устраивал, но она отступила, решив, видимо, оставить этот разговор на потом.

– Где Ален? – принимая сидячее положение, спросил маг.

– Там, за деревом, – указала эльфийка в сторону леса, на север.

– Нужно его проведать…

Дамиан попытался встать, но тут же плюхнулся обратно на задницу, схватившись за голову.

– Ох, – только и выдохнул Феол.

– Не напрягайся ты так. С ним всё в порядке. По крайней мере, он дышит, – сказала Кэрон.

– Ты сама-то как? – поинтересовался эльф.

– Голова болит, а так всё в порядке, – улыбнулась магичка.

– Можешь его проведать? – попросил Дамиан.

– Хорошо, – кивнула девушка и поползла в сторону рыцаря, которого Феол не мог разглядеть со своего места.

Спустя несколько минут магу всё же удалось подняться на ноги и доковылять до своих спутников.

Стивенсон выглядел довольно прилично, если не считать вмятину на его доспехе, на боку, куда, видимо, и пришёлся основной удар о дерево.

– Эй, хватит спать, надо валить отсюда, – сказал Дамиан другу.

Веки капитана затрепетали, и он открыл-таки глаза, блеснувшие голубым в ярких солнечных лучах, маленькими пучками, просачивающимися сквозь величественные кроны вековых деревьев.

– Что за чёрт? – прохрипел блондин и закашлялся, схватившись за бок.

– Кажется, у него сломаны рёбра, – заключила девушка.

– Мелочи, – просто сказал рыцарь и, кряхтя, сорвал с пояса флягу, приложив её к своим губам.

Напившись, Ален бросил флягу на землю рядом с собой и, выдохнув, заключил:

– Жрать хочу.

Все трое залились смехом, быстро перешедшим в оханье и поскуливание, вызванные болью.


Глава 13: История Аирвель.


Высокая блондинка вошла в охотничий пункт и тяжело поставила увесистый мешок на стол. Выдохнув, она отёрла рукавом лоб и улыбнулась.

– Мастер Фануил, принимайте товар! – крикнула она.

Из второй комнаты, закрытой от посторонних глаз, вышел коренастый лесной эльф с пепельными волосами, повязанными в хвост. Завидев огромный мешок, он раскрыл от удивления свои изумрудного цвета глаза.

– И как ты его только дотащила? – удивлённо спросил торговец.

– Вот этими самыми ручками, – ответила девушка, улыбаясь и показывая приёмщику трофеев свои руки.

– Ох, Аирвель, мне потребуется время, чтобы всё подсчитать, – задумался мужчина.

– Тогда я зайду позже, – пожала плечами эльфийка.

– Хорошо, – кивнул эльф.

Блондинка развернулась и пошла в сторону выхода, но, не сделав и трёх шагов, резко остановилась и, развернувшись, спросила:

– Мастер Фануил, а вы слышали странный гром утром? Словно рык огромного животного?

– Все слышали, но никто не придал этому особого значения. Говорят, звук шёл от южных болот, так что…

– Что, даже разведчиков не отправляли? – удивилась эльфийка.

– Не знаю, это не у меня спрашивай, но, насколько я знаю, нет.

– Хорошо, спасибо!

Аирвель вышла на улицу, подставив лицо тёплым лучам полуденного солнца.

Вот она и дома.

Девушка огляделась. В городе кипела жизнь. Все спешили куда-то; каждый был занят своими делами; некоторые эльфы бездельничали, разговаривая о своём или попивая вино. Всё это становилось непривычным для эльфийки, по большей части, проводившей всё своё время в тихом лесу.

Множество домов из железного дерева были разбросаны по всему городу в хаотичном порядке. И все они отличались друг от друга. Узорами, скатами крыш, дверями, окнами. Каждый из эльфов строил себе дом сам, и делал это так, как нравилось ему. Повторять за кем-то считалось зазорным. Западная часть города стояла на холме и там же находилась резиденция короля лесных эльфов – Ферендила. Главные ворота города стояли напротив, в восточной части. Тысячи эльфов населяли столицу и каждый из них был готов отдать жизнь за неё. Вот такой вот он, самый крупный город зелёного леса, столица лесных эльфов – Лантан.

Классный город. Большой. Живой. Но какой же он был скучный! Аирвель всегда грезила о путешествиях, но кто её отпустит? Да и куда ей идти? Она мечтала повидать мир, но не имела точного плана и цели, а без них она сгинет, не успев начать.

Но, возможно ещё есть возможность ухватиться за приключения. Она улыбнулась сама себе и бодро зашагала на запад, к казармам.

Дойдя до крупного здания у самого подножья холма, она отряхнулась, поправила причёску и вошла внутрь.

Ей требовалось найти капитана разведки – Мандиса, ведь он точно знал, что произошло на юге, а если и нет, то сможет помочь ей кое в чём другом.

Эльфийка отыскала черноволосого капитана на втором этаже казарм, в своём кабинете, изучающего какие-то бумаги. Мужчина поднял на девушку свои тёмно-серые глаза, такие непривычные для эльфов зелёного леса, и, отложив документы в сторону, протерев глаза и тяжело вздохнув, спросил:

– Аирвель, что опять случилось?

– Мандис, давно не виделись, – улыбнулась девушка. – Не знаешь, что за звуки сегодня утром были на юге? – решила не тянуть с вопросом блондинка.

– Нет, не знаю, – лаконично ответил капитан.

– Как это? – удивилась девушка.

– Звук исходил с болот, намного южнее нашей границы. Дозорные ничего не видели. Что бы там не произошло – это проблемы тёмных эльфов. Пусть сами разбираются.

– И ты даже разведывательный отряд не отправил?

– А зачем? Я не стану рисковать своими разведчиками ради праздного любопытства.

– Но так же нельзя, Мандис, мало ли что могло произойти. А, если король решит поинтересоваться, что ты ему ответишь? «Не знаю?»

– Я ему отвечу то же, что и тебе сейчас, – твёрдо заявил капитан.

– А давай, я схожу? – сверкая зелёными глазками, спросила Аирвель.

– Нет.

– Ну, Мандис, – просительно протянула она. – Я мастер охоты и высший разведчик. Мы должны знать, что происходит у дроу. Может, они атаку на нас готовят.

– Тогда мир праху их, – пожал плечами темноволосый эльф.

– Мандис, ну пожалуйста.

Эльфийка посмотрела на капитана заискивающими глазками и поджала губки.

– Глазки мне строишь? Тебе что, заняться нечем?

– Ну, на самом деле и правда нечем, – нахмурилась девушка. – Я устала охотиться, соскучилась по разведке, а тут такое. Меня прям раздирает от любопытства. Ну, соглашайся, ты же знаешь, что со мной ничего страшного не случится.

– Ладно, – скривив лицо, ответил эльф. – Но в помощь никого не получишь.

– Слава Гилеану, – закатила глаза Аирвель. – Ещё мне не хватало с твоими неучами возиться.

– Ты ещё здесь? – повысил голос капитан.

– И я тебя тоже очень люблю, Мандис, – улыбаясь ответила эльфийка и, хохоча, выбежала из кабинета.

На улице она ещё раз осмотрела себя и, поразмыслив, решила переодеться. Вся её амуниция находилась в гильдии охотников, дома она ничего старалась не хранить, чтобы реже там появляться, и реже видеть отца.

Гильдия охотников тоже стояла у подножья холма, но, с другой стороны. Если казармы стояли на севере города, то гильдия находилась на юге, рядом с кузницей и кожевенной мастерской. Поэтому юной эльфийке вечно приходилось бегать через весь город, но, не ей одной, конечно, так что с этим она смирилась довольно быстро.

Проходя мимо главной городской площади, Аирвель заметила Алендила, белокурого эльфа, отвечающего за организацию праздников. Несмотря на то, что он был весь поглощён приготовлениями к празднику цветов, одному из самых важных праздников для лесных эльфов, Алендил, всегда видящий и слышащий всё, что происходит вокруг него, заприметил среди толпы юную эльфийку и, улыбаясь, направился прямо к ней. Девушка поняла, что разговора ей не избежать и, тяжело выдохнув, пошла ему на встречу.

– Аирвель! Здравствуй, дорогая, как ты?

– Хорошо, спасибо. Готовитесь к празднику цветов?

– Да, ещё многое предстоит сделать, но всё идёт по плану, – ответствовал эльф.

– Хорошо, – сказала блондинка и начала переминаться с ноги на ногу, думая о том, как бы ей поскорее избавиться от назойливого эльфа.

– Как отец?

Этот вопрос был ожидаем, всё же, Алендил был близким другом её отца.

– Вы видите его чаще меня, вам лучше знать, – пожав плечами, ответила девушка.

Эльф потупился, не зная, что сказать, и эльфийка решила воспользоваться моментом.

– Рада была вас увидеть, я спешу, до встречи!

С этими словами Аирвель юркнула в толпу, не дав Алендилу шанса продолжить этот бессмысленный разговор. Он её раздражал. Её много кто раздражал в этом городе. Кроме, пожалуй, Мандиса, мастера Фануила и принцессы Лантиэль.

А вот и здание гильдии охотников: огромное деревянное здание с множеством башенок и бараков. Самая знаменитая и развитая гильдия в зелёном лесу. Мало кто знает, но именно здесь восседает орденатор гильдии охотников – Лакаст. Ещё один близкий друг её отца.

Аирвель решила особо не афишировать своё прибытие, и незаметно прокралась через бараки к своему ящику с вещами и амуницией. Бараки пустовали, все находились либо на заданиях, либо на охоте, либо помогали в украшении города к празднику.

Переодевшись в лёгкий боевой костюм и пополнив колчан стрелами, девушка набрала немного провизии в погребе гильдии, предназначенном для общего пользования, и направилась на выход. Разведчик не должен брать с собой много оружия и припасов. Чем легче, тем лучше.

Выйдя наконец из городских ворот, эльфийка облегчённо вздохнула. Лес был ей роднее города, да и привычнее. Это было её настоящее место обитания, вдали от всей этой мирской суеты.

Перед уходом она ещё раз заглянула в приёмный пункт и попросила мастера Фануила отложить предназначенные ей деньги в её ячейку.

– Идёшь на задание? – глядя на амуницию, понял эльф.

– Да, на разведку, – кивнула девушка.

– Хорошо, удачи, Аирвель.

– Спасибо, мастер Фануил.

Через несколько часов блондинка была уже на южной границе королевства. Близился вечер, но она решила не останавливаться на ночлег. Ночь – лучшее время для разведки и шпионажа.

Незаметно пройдя дозорных, а заодно и ещё раз подивившись, как с такими защитниками их ещё не захватили, девушка направилась дальше на юг, продвигаясь уже значительно медленнее и осторожнее. Теперь, когда она находилась на чужой территории, нужно было держать уши востро.

Искать пришлось недолго. Если это, конечно, то, что она ищет. Эльфийка приметила трёх странных путников, медленно приближающихся к южной границе лесных эльфов. Сначала она думала пройти мимо них, вряд ли они издавали те странные звуки, но, пораздумав, пришла к выводу, что, раз они идут с болот – они могут знать, что там произошло.

Два тёмных эльфа и человек. Довольно странная компания для зелёного леса. Да ещё и так спокойно устраиваются на ночлег прямо посреди поляны, в часе ходьбы от дозора. Они либо глупы, либо очень храбры.

Ну-с, понаблюдаем и подслушаем, для начала.


Глава 14: Лантан.


Ален резко остановился и присел на землю, скрестив ноги.

– Всё, привал, – сказал он.

– Прямо здесь? Посреди поляны? – спросил Дамиан, не особо возражая.

– Да, прямо здесь, посреди поляны, – кивнул рыцарь.

– Скоро граница лесных эльфов, мы можем попросить помощи у дозорных, – нерешительно сказала Кэрон.

– Насрать на дозорных, я хочу спать, – ответил Стивенсон.

Феол присел рядом с другом, с отсутствующим видом.

– Ну, как скажите, – пожала плечами девушка и присоединилась к своим новым друзьям.

Ален, который, как оказалось, изучил начальный курс целительства, немного подлатал себя и эльфов. Боли стало на порядок меньше, но усталость навалилась с ещё большей силой. Рыцарь сказал, что это нормально, так и должно быть, однако легче от этого не стало.

Вся провизия и вещи путников были уничтожены драконом. Еда, верёвки, сменная одежда, абсолютно всё. Даже переговорный шар тёмного эльфа и тот сгинул, а обзавестись новым в ближайшее время не представлялось возможным, что не особо радовало. Если его надолго потеряют – у него могут возникнуть проблемы.

Правда, золото осталось цело, хоть и слегка оплавилось, что уже радовало, так как на него можно купить новую провизию и вещи. Осталась жива, кстати, и книга знаний, которой огонь оказался нипочём. Странный ключ, всё время находившийся при маге, также остался цел и невредим, так что, можно было сказать, что они отделались малой кровью, ведь всё самое важное для похода они сохранили.

– Есть хочется, – тихо сказала эльфийка.

– Можно поохотиться в лесу, – кивнул в сторону севера Дамиан.

– А может у нашего гостя есть еда? – подняла она одну бровку.

– Сейчас узнаем, – пожал плечами эльф.

Он повернул голову в сторону северо-запада и крикнул:

– Может хватит подслушивать? Присоединяйся, мы пережили нападение, так что драться не собираемся.

Ветки высокого дерева, на которое смотрел маг, зашевелились, и с них на землю спрыгнула светловолосая эльфийка.

– Кто вы такие? Далеко не каждый может учуять меня, когда я в засаде, – медленно шагая в сторону путников, говорила девушка.

– Поброди по миру с наше… – пробурчал Ален.

– Раньше я специализировался на выслеживаниях и разведке, так что это было не сложно, – пожал плечами Дамиан.

Разведчица остановилась в нескольких метрах от странной компании и придирчиво оглядела каждого из них по очереди. Феол ждал. Он понимал, что она, возможно, ключ к их безопасному проходу через лес.

– Так что с вами случилось? – спросила наконец эльфийка.

Бинго!

– На нас напал дракон, – глядя прямо в глаза девушки, скучающим тоном сказал маг.

– Что? – не поверила разведчица. – Вы столкнулись с драконом?

– Ага. Он спал в пещере, а мы его разбудили, – кивнул тёмный эльф.

– Так это его рык мы слышали утром? – спросила девушка.

– Наверное, он был довольно громким, – ответил Дамиан.

– И спалил всю нашу провизию, – буркнул Стивенсон.

– И куда вы идёте? – подняв бровку, спросила эльфийка.

– За новой провизией, вещами и, желательно, конями, – ответил Феол. – Часть золота удалось спасти, так что нам есть на что это всё купить. Вот только мы не знаем где.

В этот момент маг умоляющим взглядом посмотрел на разведчицу и она, поёжившись, махнула рукой.

– Хорошо. Я конвоирую вас в столицу, там вы расскажите всё, что видели, а потом вас отпустят и вы сможете закупиться у нас в дорогу.

– Большое вам спасибо, – улыбнулся дроу.

– Опять идти? Давайте поспим, – канючил рыцарь.

Дамиан посмотрел на светловолосую девушку.

– В часе ходьбы отсюда есть дозорный пункт. Можно заночевать там.

Она сказала это таким тоном, что Дамиан понял – спорить с ней не стоит.

– Подъём, здоровяк, идём к дозорному пункту, – сказал Феол.

Он посмотрел на друга серьёзными глазами и тот его понял, начав медленно подниматься на ноги.

– Вы хорошо ориентируетесь в темноте? Сможете идти быстро? – спросила эльфийка.

– Мы – да. А вот он – нет, – указав на Алена, сказал маг.

– А как тебя зовут? – неожиданно спросила магичка у разведчицы. – Я Кэрон. Этот здоровяк Ален, а он Дамиан.

– Меня зовут Аирвель, – слегка наклонив голову, ответила девушка. – Пойдёмте.

Троица друзей устремилась за лесной эльфийкой, которая, сделав поправку на человека, двигалась не очень быстро.

Менее чем через час все они уже были у дозорного пункта на границе королевства лесных эльфов. На дроу дозорные не обратили никакого внимания, к ним они были привычны, а вот человек их заинтересовал. Не часто встретишь человека в зелёном лесу. Однако после того, как Стивенсон доказал, что он капитан рыцарей королевства Белор, и объяснил, что в данный момент выполняет особо важное задание, а сеи доблестные дроу у него в качестве провожатых – эльфы расслабились и разрешили путникам ночевать на их территории. Дело в том, что между королевством Белор и королевством лесных эльфов Таурвин, заключён союз, и ссориться с представителем власти соседнего королевства никому не хотелось. Политика, как она есть. В тот момент Феол в очередной раз подумал, что выбрать Алена в качестве спутника – было отличной идеей.

Наутро, после недолгих сборов (собирать-то больше и нечего) и лёгкого перекуса тем, чем поделилась с ними Аирвель, путники отправились дальше на север.

Разведчица объяснила им процедуру. Обычно в Таурвин допускаются лишь торговцы и охотники, все остальные должны иметь провожатого, чтобы передвигаться по территории королевства. В данный момент их провожатым была она, и, скорее всего, им дадут провожатого, чтобы проводить к выходу из королевства, после беседы. Сама беседа будет формальной и недолгой, их опросит начальник разведки, они подпишут бумаги и смогут уйти. Бюрократично, но довольно просто.

– Аирвель? – начал Дамиан.

– Что?

– А, если нам нужно на север, провожатый отведёт нас до границы Нэнта?

– Исключено. Вас выведут на запад к нейтральным землям.

– Но нам нужно в Нэнт. Нам нужно найти одного старого друида, – сказал Феол.

– Простите, но это ваши проблемы. Правила есть правила.

Маг задумался.

– Вы знаете, кто такой Каленвэль? – спросил тёмный эльф и Аирвель остановилась.

– Его все знают, – повернувшись к Дамиану, ответила эльфийка.

– Нам нужно к нему.

– Зачем? – поинтересовалась девушка.

– У меня есть артефакт-ключ. Мне нужно открыть дверь. Но, где находится эта дверь, знает только он.

Аирвель резко остановилась. Троица последовала её примеру.

– Такой информацией не делятся с первым встречным. Если я правильно поняла, о какой двери идёт речь, мне достаточно сказать об этом в столице и вас всех вздёрнут на виселице, – совершенно серьёзно сказала разведчица.

– Дамиан, мне не хотелось бы крушить Лантан, у меня потом будут проблемы, будь поосторожнее со своим языком, – сказал рыцарь.

– Что? – чуть не рассмеялась Аирвель. – Ты хоть понял, что сказал, смертный?

Ален посмотрел на эльфийку таким взглядом, что она отступила назад и сглотнула.

– Деточка, когда мы сказали тебе о драконе, ты вероятно подумала, что нам попался зелёный или красный дракон, ведь так? – спросил блондин.

Девушка непонимающе уставилась на капитана.

– Дамиан уничтожил древнего тёмного дракона. Один.

– Что за бред? – дрожащим голосом сказал Аирвель и отступила от компании на два шага. – Они вымерли давным-давно.

– Нет, не вымерли, – покачал головой эльф. – На самом деле, они просто спят. Хотя, я много где бывал, и могу сказать, что некоторые спокойно себе живут далеко на северо-востоке, например, – сказал маг.

– Вы лжёте, – неуверенно заявила девушка.

– Не хочешь – не верь, – пожал плечами Стивенсон.

– Мы идём дальше или будем стоять тут? – спросил у разведчицы Феол.

– Вам никто не поверит.

– Это уже проблемы ваших начальников, – пожал плечами дроу.

Аирвель внимательно посмотрела магу в глаза, словно искала в них ответы на все свои вопросы, а затем спросила:

– Дамиан, зачем ты хочешь открыть одно из святилищ эльфов?

– Затем, что там может оказаться один из камней души Эа, – спокойно ответил Феол.

В этот момент разведчица заметила, что Кэрон как-то удивлённо посмотрела на своего спутника. Этот момент она решила обдумать позднее.

– И зачем тебе камень души? – продолжила девушка.

– Чтобы он не попал в руки орденов. Я хочу сохранить равновесие между светом и тьмой.

– Очень странно слышать это от тёмного, – сказала эльфийка.

– Тьму я выбрал для себя, так как она мне подходит, но это не значит, что я выступаю против света. Мой лучший друг, – маг указал на рыцаря, – светлый, и нас обоих это устраивает.

– Сохранение равновесия ради вашей дружбы? – спросила Аирвель.

– А что, это так плохо? – улыбнулся Дамиан.

– Это необычно, – с серьёзным лицом ответила девушка. – В любом случае, вам лучше не говорить про тёмного дракона, иначе вы можете не покинуть Лантан.

Разведчица развернулась и пошла дальше, на север.

– Не думаю, что нас сможет что-то задержать, – спокойно сказал Ален ей в спину, заставив девушку на мгновение остановиться.

Лесная эльфийка не стала ничего отвечать и двинулась дальше. В её голове сейчас роилось слишком много мыслей, которые ей необходимо было обдумать.

Дорога до столицы Таурвина прошла практически без происшествий. Лишь раз им повстречался медведь, которого, общим мнением, решили не трогать, чтобы не терять времени. Разговоров практически не велось, только шутки и подколы звучавшие временами, больше от скуки, чем от желания уязвить.

На входе в город к ним вышли два стражника, завязавшие разговор с блондинкой. Феол не стал вслушиваться в беседу, примерно и так понимая о чём идёт речь.

Солнце уже скрылось за горизонтом, погрузив столицу лесных эльфов в сумерки. Красоты города, однако, это нисколько не умаляло. Дома и улицы столицы светились зеленоватыми и белыми огоньками, превращая Лантан в самый настоящий сказочный город.

– Как здесь красиво, – восхищённо протянула магичка.

– И очень необычно, – согласился Стивенсон.

– Рада, что вам у нас нравится, – подходя к путникам, гордо заявила Аирвель. – Если честно, я не очень люблю столицу, но ночью здесь поистине прекрасно.

– Почему ты не любишь столицу? – спросил тёмный эльф.

– Много народу, все куда-то спешат, – пожала плечами эльфийка.

– Понимаю, – кивнул маг, заслужив одобрительный взгляд разведчицы.

– Идёмте, нам нужно успеть показать вас Мандису и получить разрешение на ваше пребывание в Лантане.

Блондинка двинулась вперёд по широкой улице, освещённой яркими огоньками, и компания друзей беспрекословно двинулась следом за ней.

На подходе к казармам девушка окрикнула какого-то эльфа, стоявшего в тени.

– Эй, Миол, сопроводи их в комнату ожиданий, я к Мандису.

– Хорошо, – откликнулась тень, и на свет вышел высокий светловолосый эльф с двумя мечами за спиной. – Прошу за мной, – сказал молодой эани и указал рукой в направлении двери в высокое здание.

Эльфийка уже исчезла и спутники, переглянувшись, кивнули друг другу и отправились в след за Миолом.

Молодой эльф завёл их в просторную комнату на втором этаже и встал подле двери.

– Располагайтесь. Когда вас будут готовы принять – вам сообщат.

После чего он удалился, предварительно заперев дверь в комнату.

– Ох и не нравится мне это всё, – оглядывая комнату, сказал рыцарь.

– Всё будет нормально, – улыбаясь ответил ему Дамиан.

Слишком хорошо он научился читать души и уже знал, что будет дальше.

***

Девушка без стука вломилась в кабинет начальника разведки, заставив того подскочить на стуле, и прокричала:

– Мандис!

– Твою мать, Аирвель, что за чёрт? – выругался темноволосый эльф.

– Я закончила разведку, – улыбаясь сказала блондинка.

– Молодец, можешь отчитаться завтра, – с кислой миной ответил Мандис, пытаясь сделать вид, что занят бумагами.

– Нет, лучше сейчас, я привела свидетелей.

– Кого? Зачем ещё? – не понимал эльф.

– Двух дроу и человека. Они убили дракона, это его рёв мы слышали вчера утром.

– О, Гилеан, привела то ты их зачем?

– Чтобы ты их допросил, – удивлённо ответила девушка.

– Ох, ладно, хочешь сказать они уже здесь?

– Конечно, – кивнула эльфийка.

Разведчик приложил ладонь к лицу и, пошептав самому себе что-то под нос, ответил:

– Хорошо, допрошу, раз привела. Но, на будущее, могла бы их сразу проводить к границе.

Аирвель потупила взгляд, отчего Мандис закатил глаза. В этот момент в кабинет вошёл Миол.

– Мандис, Аирвель, гости в зале ожиданий, – отчитался молодой эльф.

– Хорошо, позови стражу, я сейчас подойду, – ответил ему темноволосый.

Миол поклонился и вышел.

Через полчаса разведчица была уже в зале для допросов, стоя подле начальника разведки, по правую руку. С другой стороны стоял Миол. В нескольких метрах от них, с каждой стороны, стояли по три лучника. Двое стражников ввели в зал троицу спутников и, поставив их у стены напротив разведчиков, встали у двери, положив руки на эфесы своих мечей.

– Добрый вечер, – улыбнувшись сказал Дамиан.

Темноволосый эльф изучающе глядел на всю троицу и, выждав немного, спросил:

– Так значит это вы навели шума вчера утром?

– Да, – кивнул Феол, – это мы.

– Значит, на вас напал дракон?

– Всё верно, – согласился маг.

– А что привело вас в Лантан? – поинтересовался разведчик.

– Нас конвоировала эта девушка, – тёмный эльф указал на Аирвель. – Нам нужно закупить провизии, дракон уничтожил все наши припасы.

– Хорошо, я дам вам разрешение закупиться в нашем городе, а затем вас отведут на границу нейтральных земель. Видите ли, в Таурвине не жалуют бродяг.

– Бродяг? – вклинился в разговор Ален.

– Вы не торговцы и не охотники, значит бродяги, – спокойно ответил Мандис, разведя руки.

– Я капитан ордена рыцарей его величества. И я не бродяга, – нахмурившись сказал Стивенсон.

– Именно поэтому вас вообще пустили в Таурвин, не дав умереть с голоду на границе королевства, – сухо продекламировал темноволосый.

– Но нам нужно в Нэнт, – сказал маг. – Нам не нужно в нейтральные земли.

– Извините, но это уже ваши проблемы. Вам придётся найти другой путь в королевство зелёных эльфов, – пожав плечами, сказал разведчик.

– А, если я не захочу искать другой путь? – улыбнувшись спросил дроу.

– Что? – не понял Мандис.

Аирвель заметила напряжение, резко поднимающееся в зале. Кэрон максимально расслабилась и подняла пустой взгляд в потолок; Ален опустил голову, скрывая ухмылку; а сам Дамиан… у него будто глаза начали гореть. Тут девушка вспомнила про их разговор утром, когда они намекнули, что могут спокойно разрушить Лантан и проложить себе дорогу и так. Мысли про тёмного дракона также не давали ей покоя. «Да кто они такие? И откуда у них такая чудовищная сила?» – уже в который раз задавалась вопросом эльфийка.

А может это судьба? Ведь она всегда мечтала отправиться в путешествие далеко за пределы Таурвина. И вот жизнь предоставляет ей реальный шанс покинуть родные земли и повидать мир. А в компании таких закалённых путешественников ей точно ничего не грозит. Может, стоит попробовать?

– Насколько я понимаю, нам нужен лишь провожатый, который согласится провести нас в Нэнт? – спросил Феол.

– Вот только где вы его возьмёте? Вряд ли кто-то решится отправиться туда, – ответил Мандис.

– Я пойду, – внезапно вставила Аирвель.

Тёмный эльф улыбнулся, а все остальные присутствовавшие в зале с удивлением посмотрели на молодую эльфийку.

– Что? – повысил голос начальник разведки.

– Я вызываюсь быть их провожатой, пока они не покинут зелёный лес. Ты знаешь наши законы, – глядя прямо в глаза своему начальнику, упрямо заявила девушка.

– Твой отец не будет рад, – сказал темноволосый эльф.

– А ты ему не говори, – заигрывающим тоном попросила блондинка.

– Да будет так, – сказал Мандис. – Отдохну хоть от тебя.

– Спасибо, милый, – улыбаясь поблагодарила она эльфа, отчего он снова закатил глаза.

Эльфийка повернулась к троице друзей даже не пытаясь скрывать радость.

– А теперь пойдёмте, я покажу ваши покои. Выдвигаемся завтра на рассвете.

– Как скажешь, – кивнул Дамиан улыбаясь.


Глава 15: Нэнт.


Утром следующего дня, покончив со всеми бюрократическими проволочками и подписаниями всевозможных бумаг, наши друзья затарились провизией. При помощи Аирвель они приобрели лошадь с повозкой, что, по уверению златовласой эльфийки, было самым оптимальным вариантом передвижения в их случае.

– Это удобно и не вызовет никаких подозрений, – убеждала их девушка и Дамиан, в итоге, согласился. В любом случае, это лучше, чем идти пешком.

После того, как они отъехали от столицы, разведчица, вкратце, рассказала им о Таурвине и Нэнте. Таурвин насчитывал двенадцать городов, и Лантан находился практически на самом юге королевства. По пути в Нэнт им предстояло проехать мимо четырёх городов, но останавливаться они в них не станут. Единственный город в Таурвине, в который они заедут – это Лордос, стоявший практически у самой границы королевства на севере. Там они пополнят провизию перед пересечением границы. Нэнт, по словам юной эльфийки, очень сильно отличался от Таурвина. Несмотря на близкую родственную связь лесных и зелёных эльфов, два народа разительно отличались друг от друга. Если лесные эльфы полагались на охоту, острый глаз и не менее острый меч, то зелёные эльфы во всём полагались на магию и предпочитали охоте сельское хозяйство.

– Они не убивают животных ради пропитания, только в случае самообороны, – говорила Аирвель.

Нэнт насчитывал всего восемь городов, со столицей Зилан в самом центре королевства. Дорога в столицу охранялась магией и даже торговцам путь туда был заказан. В Зилан допускались только те, кого ждут, что бы это ни значило.

Повозка с четырьмя эани мирно продвигалась по зелёному лесу на север. Ален целыми днями спал, а эльфы находились каждый в своих думах, редко обмениваясь нейтральными фразами.

В любых приключениях бывает скучная часть, это Феол знал не понаслышке. Сейчас, им оставалось только ждать, когда они прибудут к друиду, чтобы получить дальнейшие указания. Может, стоило последовать примеру Алена? Вот уж кто будет бодр и полон сил, если что-нибудь вдруг произойдёт.

Их путешествие по Таурвину заняло четыре дня, прежде чем они достигли Лордоса. За это время Аирвель привыкла к новой компании и напряжение в общении наконец-то ушло. Тёмного эльфа это радовало, ведь он прекрасно понимал, что она останется с ними намного дольше, чем это могло показаться остальным.

У Лордоса девушка попросила спутников обождать её в повозке, не заезжая в город. Она ушла на час, и вернулась с двумя увесистыми мешками.

– Могла бы и взять меня с собой, – насупился Стивенсон. – Помог бы донести.

– Всё в порядке. Здешний торговец влюблён в меня и сделал мне хорошую скидку, а с вами он мог бы и задрать цену, приревновав, – оправдалась блондинка.

– Ого, это по-нашему, – расхохоталась Кэрон.

– А что, у нас уже так мало золота, что приходится экономить? – спросил рыцарь.

– Нет, но кто знает, когда нам удастся заработать в следующий раз и какие траты предстоят, – пожав плечами, ответила эльфийка, заслужив одобрение мага.

– Она права, – кивнул Дамиан.

– Ну, как скажите, – отмахнулся от них Ален.

Феол помог погрузить мешки с провизией в повозку, и они снова отправились в путь.

– Где ты думаешь заночевать? – спросил дроу.

– Ещё только полдень, поэтому заночуем уже в Нэнте. Там вполне безопасно.

Однако от тёмного эльфа не утаилась неуверенность с которой говорила девушка.

– Но ты в этом не уверена, – утвердительно сказал Дамиан.

– Нэнт это такое место. Там всегда по-разному. Я там была два раза и оба раза всё было хорошо, но рассказывают многое. Скажем так, не всем так везло, как мне, – пояснила она.

– Значит, необходимо оставаться начеку, – рассудил Феол.

– Будто найдётся что-то, что нам не по зубам, – усмехнулся Стивенсон.

Маг закатил глаза, а Аирвель, которая это заметила, прыснула со смеху.

– Что смешного? – спросил рыцарь.

– Ничего, спи, – ответил дроу и тут уже прыснула Кэрон.

– Да ну вас, – отмахнулся от друзей блондин и, свесив ноги с повозки, начал всматриваться в лес.

Границу они пересекли без проблем. Эльфийка уладила все вопросы с дозорными со стороны лесных эльфов, а со стороны зелёных эльфов никого и не было.

Когда повозка миновала дозорный пункт, Дамиан спросил:

– А где представители зелёных эльфов? Это же общая граница?

– Границы Нэнта охраняем мы, – пояснила блондинка. – Как я уже говорила, зелёные эльфы во всём полагаются на магию и дозорные пункты никогда не выставляют.

– Хм. Ну, ладно, – пожал плечами Феол.

– Сколько нам ехать до границы зелёного леса? – спросил Ален.

– Зависит от леса, – уклончиво ответила разведчица. – Можем проехать и за три дня, если нам повезёт.

– А, если не повезёт? – спросила магичка.

– Можем плутать здесь неделями. Не забывайте, что это самый, что ни на есть, волшебный лес.

Лес вокруг путников разительно изменился, став более ярким и в то же время более пугающим. Он будто давил на героев своей величавостью и загадочностью, и с приближением вечера чувство это лишь усиливалось.

Когда солнце окончательно зашло за горизонт и путешественники устроились на ночлег, выбрав для этого подходящую полянку, начали происходить странности. Деревья стали источать свет, зелёный вперемешку с фиолетовым, освещая всё вокруг самыми разными причудливыми тонами. Разноцветные тени шевелились вокруг них, всё время создавая видимость чьего-то присутствия. В то же время тьма, нависающая с небес, давила на них, увеличивая тем самым мрачный эффект. Складывалось ощущение, что сам лес ожил и готовился поглотить всё вокруг, вместе с глупыми путниками, что отважились прийти в это место.

– Это очень странный лес, – оглядываясь по сторонам, прошептала дроу.

– Похоже кто-то из вас ему не нравится, – на полном серьёзе сказала Аирвель.

– Может, Ален? Он человек. Вряд ли этот древний лес рад присутствию человека, – предположил Дамиан.

– Вполне возможно. Но он может и не радоваться присутствию дроу, – повернувшись к магу, сказала блондинка.

– Кто дежурит? – спокойно спросил Стивенсон.

– Похоже все, – указывая куда-то вперёд, с расширенными от удивления глазами, сказала Кэрон.

Все обернулись и увидели деревья. Деревья, которые медленно шли в их сторону.

– Это энты? – неуверенно спросил Стивенсон, вглядываясь во мрак ночи.

– Нет. Это хуорны, – упавшим голосом сказала блондинка. – Чистильщики Нэнта.

– Значит, нам всё же не совсем рады, – улыбнулся дроу.

– Вы сможете их одолеть? – спросила Аирвель.

– Да легко, – бросил рыцарь.

– Кажется, это будет очень увлекательное путешествие, – выдохнула магичка.

– Я начну, как только они подойдут ближе. Вы защищайте повозку, не хватало нам ещё раз потерять провизию, – распорядился Дамиан.

– Принято, – спокойно сказал Стивенсон.

А дальше, всё началось быстро, но затянулось на всю ночь.

– Снизу! – крикнула белокурая эльфийка.

Из-под земли быстро вырастали странные, крючковатого вида, деревья, тянувшие свои ветви в сторону повозки. Кэрон сомкнула руки вместе и прокричала:

– Рассейтесь!

Ветви, ближе всего находившиеся к путникам, обратились в прах, а вокруг повозки поблескивало красноватыми огоньками защитное поле. Однако странные фиолетовые тени и продолжающие вырастать из ниоткуда ветви, и не думали отступать. Они начали биться в защитный купол и, по скривившемуся лицу девушки, Феол понял, что долго она так не продержится.

– Ален! – крикнул эльф своему другу.

– Понял, – улыбнулся рыцарь.

Капитан поднял своей меч над головой и, закрыв глаза, стал шептать некое заклинание. Меч засветился ярким обжигающим белым светом, озарившим всё пространство поляны. Это заставило тени и странные ветки отступить обратно в глубины лесного мрака, откуда они и явились.

– Дамиан, мы так долго не продержимся, – сказал рыцарь.

Дроу кивнул и растворился в воздухе.

Через некоторое время, в лесу, вокруг поляны, с самых разных сторон, начали греметь взрывы. Тёмный эльф решал проблему кардинально, выжигая врага адским пламенем, ведь хуорны, ровно, как и энты, должны бояться огня.

– Нам нельзя допустить пожара! – вскрикнула Аирвель. – Зелёные эльфы нам этого не спустят.

– Не бойся, детка. Дамиан не дурак, а его огонь управляем, пожара не будет, – успокоил её Стивенсон.

Так продолжалось до самого утра. Тени и деревья, отступающие после контратак тёмного эльфа, возвращались, стоило друзьям снять защиту. Хуорны не давали путникам передохнуть даже на минуту, отступив лишь с рассветом.

Когда кроны деревьев, окружавших поляну, заиграли жёлтыми и красными красками, наши герои бессильно распростёрлись на повозке.

– Теперь можно и поспать, – с облегчением сказал здоровяк.

– Но нам нужно двигаться дальше, – взмолилась разведчица. – Они будут приходить каждую ночь, а если спать днём…

– Всё в порядке, – прервал её маг. – Мы будем управлять повозкой по очереди, а остальные могут в это время спать. Обычное дело.

– Точно, – опустила глаза блондинка, – простите.

– Всё хорошо, – мягко сказал эльф. – Надеюсь, дальше будет попроще.

Его энтузиазм, правда, никто не подхватил. Все прекрасно понимали, что лучше станет только тогда, когда они покинут зелёный лес.


Глава 16: История одного друида.


Нашим героям потребовалось шесть дней, чтобы преодолеть Нэнт. Днём, лес встречал их радостным пением птиц, яркими красками полевых цветов и чистым голубым небом. Ночью же наступал мрак и безысходность. Самая настоящая стигийская тьма окутывала повозку с путниками и лишь благодаря Алену, служившему друзьям своеобразным маяком, путешественникам удавалось различить стражей леса и отбиться от их всепоглощающей жажды изничтожения. Ночь за ночью они приходили и приходили, дабы уничтожить нежелательных гостей леса, и, потерпев неудачу, приходили вновь следующей ночью.

Ничему нельзя было верить, особенно тропам, уводящим повозку в неверных направлениях. Когда наши герои поняли, что лес живёт своей жизнью и пытается водить их кругами, они начали ориентироваться по своим внутренним ощущениям, полностью отдавшись во власть интуиции.

Шесть дней. Благо, Аирвель, предугадавшая возможность такого исхода дел, запаслась в Лордосе пищей на много дней вперёд, но даже так, запасы их потихоньку исходили на нет.

За всё время их путешествия по Нэнту им ни разу не попался ни один город или даже просто местный житель. Владыки Нэнта ясно давали понять, что таким гостям здесь не рады.

– Хорошо ещё, что на нас не натравили боевых друидов, – обмолвилась как-то Аирвель.

Дамиан, конечно, никогда не сталкивался с боевыми друидами, но слышал о них достаточно, чтобы согласиться с блондинкой.

Когда повозка внезапно выехала на огромное поле, долгое время никто не обращал на это внимание. Слишком усталыми и сонными были путники, чтобы любоваться окружающим их пейзажем. Они просто шли, из вредности, из принципа, из силы воли. Но вот конь, тянувший повозку, остановился и Дамиан услышал:

– Вот это да, – сказала Кэрон.

Тёмный эльф повернул голову и увидел гигантских размеров гору, возвышающуюся перед ними. Она была практически вертикальной и уходила в самые небеса, простираясь практически вдоль всего горизонта на запад.

– Это то, о чём я думаю? – спросил маг у разведчицы.

– Да, это мёртвые горы, – кивнув, ответила та.

– Мёртвые горы? – удивилась магичка. – То есть, там дальше королевство Мортис?

– Да, – одновременно ответили ей Аирвель и Феол.

– А значит, мы-таки покинули зелёный лес? – с надеждой в голосе, спросил дроу.

– Да, покинули, – улыбнулась белокурая эльфийка.

– Хвала богам, – сказал Стивенсон. – Я уж было подумал, что мы сгинем в этом проклятом лесу.

– Осталось найти Каленвэля, – сказал Дамиан.

– Он живёт восточнее, мы слишком сильно ушли на запад, – объяснила разведчица.

– Тогда продолжим наш путь, – сказал Феол и повернул лошадь на восток.

Уже опускался вечер, а наши герои всё брели по границе двух магических королевств, бросая недобрые взгляды то в сторону леса, то в сторону гор.

– Не хотелось бы здесь ночевать, – упадшим голосом сказал рыцарь.

– Я уже не могу, – сказал вдруг дроу и остановил повозку. – Я спать.

Дамиан просто упал на спину и отключился.

– Я подежурю, я хорошо выспалась днём, если что – разбужу вас, – улыбнувшись сказала Аирвель.

– Как скажешь, – пожала плечами тёмная эльфийка и легла вдоль борта повозки, водрузив голову на мешок с припасами.

– Будешь засыпать – буди меня, я хорошо спал днём, – сказал эльфийке Ален и устроился вдоль второго борта.

***

Проснувшись, Феол сразу сообразил: что-то было не так. Все спали, он явственно слышал сопение трёх его спутников. Даже Аирвель, которая должна была дежурить, спала. «Отлично, просто отлично». Судя по освещённости неба, уже наступило утро. Ладно, их никто не сожрал и на том спасибо. Нагоняи лесной эльфийке он устроит после. Пока пусть высыпаются, коли есть такая возможность.

Дроу принял сидячее положение, облокотившись на вытянутые руки, и, осмотревшись вокруг, сглотнул. Вокруг повозки, в нескольких метрах от неё, стояли странного тошнотворного вида деревья, окутанные лианами или чем-то на них похожим, увенчанные жёлто-зелёными бутонами, покрытыми здоровенными, в пол руки, шипами. Деревья эти двигались, словно пританцовывая, и все смотрели в сторону повозки. Маг насчитал около шестнадцати цветков. Вот вам и доброе утро.

– Мы просто путники, – крикнул эльф в никуда, приготовившись защищать повозку от нападения, если таковое последует.

Он понятия не имел, что это были за странного вида существа, поэтому был готов ко всему. Никогда не стоит недооценивать соперника, особенно, если не знаешь, на что тот может быть способен.

– Так я вам и поверил, – прозвучал голос, но источника звука Дамиан не увидел.

– Что происходит? – зашевелившись проговорила Таурвинка, а затем резко подскочила выпучив глаза, – Я уснула! Боги милостивые! – причитала она.

– Аирвель, пожалуйста, тише, – попросил Феол, глядя по сторонам.

– Что такое? – открыв глаза спросила Кэрон, проснувшаяся, видимо, от шума.

– Да тихо вы, – шипел на них маг.

– Ой, цветы, – удивлённо сказала лесная эльфийка и дроу закрыл лицо рукой.

– Вы издеваетесь, да? – спросил он.

– Аха–ха–ха–ха, – рассмеялся голос.

– Что смешного? – сонно спросила магичка.

– Не знаю кто вы, но вы мне нравитесь, – сказал голос, и в этот раз эльфу удалось выследить источник.

На том месте, куда смотрел дроу, появился высокий статный эльф с длинными белыми волосами. Он был облачён в широкую зелёную мантию с золотыми знаками на рукавах и груди, а в руках держал массивный деревянный посох.

– Магистр Каленвэль? – спросила разведчица.

– Здравствуй, малютка Аирвель. Давненько я тебя не видел. И снова в тайне от отца? – улыбнулся друид.

– Да, так и есть, – расплылась в улыбке девушка.

– Это твои друзья?

От мага не укрылось, что старик сделал особый акцент на слове «друзья», явно сомневаясь в сказанном.

– Спутники, – сказала эльфийка. – Они хотели с тобой встретиться и поговорить. Я решила, что лучше их отведу я, чем кто-то другой.

– И правильно сделала, – кивнул старик. – Я приготовлю чай. Ты знаешь, куда ехать.

– Да, магистр, – гордо ответствовала Аирвель.

С этими словами друид исчез, а следом за ним исчезли и странные жёлто-зелёные живые деревья. Сложившись в струнку и обмотавшись листьями, они просто ушли под землю и поминай, как звали.

– Что за чёрт? – спросил Дамиан, сам не понимая у кого.

– Это Каленвэль, тот самый друид, которого вы искали, – ответила разведчица, посчитав, что вопрос был обращён к ней.

– Ты уже знакома с ним? – спросил дроу.

– Я же сразу сказала, что кто только не знает старого Каленвэля. Забыл?

– Точно, – раздумывая сказал эльф. – Хорошо, ты поведёшь?

– Конечно, без проблем, – улыбнулась Аирвель и взялась за поводья.

Феол уже передумал ругать эльфийку за то, что та уснула на посту. Сейчас, это всё уже было не важно. Сейчас, важнее было придумать, как вытянуть побольше информации из старого друида.

Ален потянулся и привстал, облокотившись на край борта повозки.

– Что, уже утро? – зевая промямлил здоровяк.

– Ты что же, всё проспал? – удивилась девушка-дроу.

– Что проспал? – не понимал рыцарь.

– Ничего страшного. Мы едем к Каленвэлю, всё по плану, – махнул рукой маг.

– Хорошо, – улыбнулся Стивенсон и, немного подумав, полез в рюкзак с припасами.

Через час они подъехали к небольшому дому, видимо, тому самому жилищу великого друида-отшельника. Из трубы в крыше поднимался дым. Видимо, хозяин и правда готовился к приёму гостей. Доброе начало.

Эльфийка поманила друзей приглашающим жестом и подвела их к домику друида. Дверь была слегка приоткрыта, как бы приглашая гостей войти внутрь, что они, собственно, и сделали.

Каленвэль сидел за небольшим столом, уже накрытым для гостей, и изучающим взглядом осматривал прибывших.

– Присаживайтесь и рассказывайте, – спокойно сказал отшельник.

Путешественники расселись вдоль стола: слева, напротив друида, устроился сам Дамиан, затем Ален и Кэрон. Аирвель расположилась рядом со стариком, напротив Алена.

На прочном деревянном столе, потягивая паром и распространяя по дому приятный медовый аромат, стояли кружки с чаем. В центре стола стояло большое металлическое блюдце, наполненное разными овощами и зеленью. Никто не спешил приниматься за еду, выжидая.

– Ну, так что привело вас ко мне? – без обиняков спросил друид.

– Вот это, – сказал Феол и достал из-за пазухи артефакт-ключ.

Он понимал, что довольно опасно так в лоб начинать подобные разговоры, но и юлить не хотел. Не тот это был собеседник, чтобы ходить вокруг да около.

– Знакомая вещица… – протянул Каленвэль и выдвинул вперёд раскрытую ладонь.

Ключ, по воздуху, перекочевал к нему и тот, осмотрев его со всех сторон, положил артефакт на стол рядом с собой.

– Я уже видел этот ключ и знаю, что его отправили на юг. Очень давно отправили, между прочим. И должны были надёжно спрятать. Откуда он у тебя, молодой дроу? – сузив глаза, со сталью в голосе спросил отшельник.

– Я нашёл его на одной мельнице, в Белоре. Им хотел завладеть какой-то демонолог, и я решил ему помешать, – спокойно ответил маг.

– И ты хочешь найти дверь, которую он открывает, так?

– Да.

– Зачем? – вздёрнул бровь старик.

– На самом деле я ищу кое-что, и у меня есть сведения, что это находится за дверью, которую открывает этот ключ.

– Неужели ты ищешь смерти? – удивлённо спросил Каленвэль.

– Смерти? – не понял его эльф.

– Да, – кивнул друид. – Скажи мне, что ты намереваешься найти? Ты ведь не знаешь, что за дверь отворяет это ключ?

– Не знаю… – признался дроу. – Я ищу камни души.

Дамиан посмотрел на друида и скрестился с ним взглядами.

– И зачем же тебе камни души? – каким-то странным пустым голосом спросил его старик.

– Чтобы не дать завладеть ими орденам, – сказал правду Феол.

– Интересный ответ. И что же ты будешь делать, когда будешь обладать силой камня души, молодой дроу?

В доме повисло такое напряжение, что его можно было ножом резать. Эльф понимал, что сейчас от его ответов зависит – будет ли друид говорить с ним или вышвырнет вон.

– Я буду исполнять обязанности хранителя ради равновесия в мире Эа, – серьёзно и уверенно сказал маг.

Старый эльф ещё какое-то время смотрел в глаза Дамиану, а затем улыбнулся, лёгкой, грустной улыбкой, и заговорил:

– За той дверью, что ты хочешь открыть, нет камней души.

– Откуда вы знаете? – спросил Феол.

– Этот ключ, – Каленвэль посмотрел на зелёный артефакт на столе, – он от гробницы Гилеана.

– Что? – вскрикнула Аирвель, доселе молчавшая.

– Гилеан это же бог эльфов? – спросил Ален.

– Да, – кивнул старик. – Многие знают легенды про великого лесного бога Гилеана, но мало кто знает продолжение и конец его истории.

– Расскажите? Кратко? – попросил тёмный эльф.

Друид вздохнул, отпил из своей кружки, и начал:

– Гилеан и правда существовал когда-то в этом мире, защищая мир эльфов. Но мало кто знает, что под конец своей жизни он женился. – Каленвэль окинул всех присутствующих выжидающим взглядом. – Женился на королеве Мортис, владычице мёртвых.

– Интересный выбор, – выгнула бровь магичка.

– Да, – кивнул друид. – Но, любовь зла, как говорится. Из их союза на свет появились ундиры, бледные эльфы. Раса, что и ныне служит Мортис и её коварным планам. Так вот, под конец своей жизни Гилеан обезумил, и магам великого светлого союза, что тогда правил этими землями, пришлось запечатать лесного бога. Место, где его запечатали, зовётся «гробница Гилеана», а находится она в пещере Мортис, что на западном склоне лунных гор.

– И этот ключ от той самой гробницы? – спросил дроу, уже зная ответ на свой вопрос.

– Да. И опережая твой следующий вопрос – там нет камней души. Откуда я это знаю? Я был там, в гробнице, и уж поверь мне, если бы там был камень души, я бы его почувствовал, – закончил Каленвэль.

Дамиан задумался.

– С чего ты решил, что камень души должен находиться в гробнице? – спросил друид, видя потерянный вид тёмного эльфа. – Уж не книга ли знаний, что лежит в рюкзаке у тебя за спиной, тебе это навеяла?

Феол поднял на старика выпученные от изумления глаза, наблюдая, как тот озорно улыбается ему.

– Откуда ты…?

Маг так и не закончил фразу, закусив губу.

– У тебя есть книга знаний? – удивлённо спросила Аирвель.

– У нас много чего есть, – махнул ей рукой Стивенсон.

– Удивительно, почему ты не говорил? – продолжала девушка.

– Потом об этом поговорим, хорошо? – сказал, как можно мягче, дроу.

– Ладно, – ответила эльфийка, видимо, осознав, что сейчас не самое лучшее время для подобных разговоров.

– Успокойся, юный дроу, мне не нужна эта книга. От неё одни беды, – мягко сказал друид.

– Беды? – спросил маг.

– Если неверно толковать то, что она говорит – можно угодить в большие неприятности. Как сейчас. Если бы вы не встретили меня и нашли дверь, которую отворяет этот ключ…

– И что бы тогда произошло? – спросил Ален за своего друга.

– Вы бы выпустили на свет такое зло, что и представить страшно, – ответил старик.

– А разве гробницу никто не охраняет? Ему бы в любом случае объяснили, что да как. Или нет? – спросила девушка-дроу.

– Дело в том, – немного замялся Каленвэль. – Видишь ли, около пятидесяти лет назад, ундиры отбили у зелёных эльфов пещеру Мортис. И, думаю, они были бы не против, чтобы ваш друг вскрыл гробницу.

– А почему владыки Нэнта не отобьют её обратно? – спросила Кэрон.

– Они не видят в этом смысла, – спокойно сказал друид. – Ключ считается утерянным, а без него гробницу открыть невозможно.

– Но, судя по вашему тону, вы считаете иначе? – вставил Дамиан. – Именно поэтому вы стали отшельником и поселились здесь?

– А ты проницателен, юный дроу. Да, ты прав. Видишь ли, я считаю, что нет печати, которую невозможно сломать. Даже, если её поставили великие маги древности, не думаю, что она вечна и непоколебима. Особенно для богини, что желает освободить своего супруга.

– Да, думаю, в этом вопросе я на вашей стороне, – кивнул эльф.

– Дело лишь за временем, а его у неё в достатке, ведь она бессмертна, – грустно улыбнулся старик.

Друид посмотрел на стол и приметил, что лишь Ален пьёт чай.

– Вам не нравится чай? – спросил он сухо.

– Ой, простите… – потеряно сказал Дамиан.

Тёмные эльфы отпили золотистого напитка, слишком уж приторного на вкус дроу, но реакция Кэрон осталась положительной, удовлетворив хозяина дома.

– Но почему тогда книга солгала? – спросила белокурая эльфийка.

– Солгала? – не понял Феол.

– Из вашего разговора я поняла, что она сказала тебе, что камень души в гробнице? Или я не так поняла?

– Когда я нашёл ключ, я спросил у книги, где мне искать камни души. Она ответила мне, что ответ в моих руках. Тогда я подумал, что один из камней находится за дверью, что этот ключ отворяет, – пояснил маг.

– О чём я и говорил, – вставил друид. – Неверное толкование книги до добра не доводит. Она не говорила тебе, что камень в гробнице. Но она привела тебя ко мне, и это к лучшему.

– Почему? – спокойно спросил эльф.

– Потому что я могу подсказать тебе один хороший вариант, – улыбнулся Каленвэль.

– Вариант? – приподнял бровь дроу.

– Да. Подумай сам. Кто знает всё о камнях души?

– Лунные эльфы, – сразу ответил Дамиан.

– Что нужно лунным эльфам? – продолжал старик.

– Равновесие в мире.

– Как думаешь, насколько сильно может этот ключ нарушить равновесие в мире?

– Думаю, очень сильно.

– Как думаешь, на что пойдут лунные эльфы, чтобы завладеть этим ключом?

– На многое, – начал понимать Феол.

– По твоему лицу я вижу, что ты уже понял, к чему я клоню, – улыбнулся старый эльф.

– Да, хороший вариант.

– Только не бери ключ с собой. И книгу знаний, желательно, тоже.

– Хорошо, я запомню, спасибо тебе, Каленвэль, – слегка поклонился маг.

– И научись грамотно толковать книгу. Ответ в твоих руках, понимаешь? Ответ тебе дадут за то, что в твоих руках. Если ты не будешь её понимать – она убьёт тебя.

Слова эти кольнули эльфа в самое сердце. Да уж, хороший артефакт, ничего не скажешь. Однако нужно отблагодарить старика. Ведь, возможно, тот спас эльфу жизнь. И он уже решил, как именно он его отблагодарит.

– Я хочу помочь тебе, – решительно заявил Дамиан.

– Помочь мне? – удивился друид.

– Да, – кивнул, улыбаясь, маг. – Я очищу пещеру Мортис от ундир.


Глава 17: Странные следы.


Каленвэль не стал отговаривать эльфа от затеи очистить пещеру Мортис от бледных эльфов. Он лишь уважительно посмотрел на мага и, кивнув в знак согласия и одобрения, встал из-за стола, показывая, что их разговор окончен.

В маленьком домике отшельника была всего одна койка, поэтому гости, покончив с обедом, устроили себе лежанки прямо на полу. Спать так рано никто, конечно, не собирался, но отдохнуть было не лишним.

Ален, вместе с лесной эльфийкой, отправился кормить лошадь, а старый эльф, напевая что-то себе под нос, возился у печи.

Кэрон подсела к Феолу, в раздумье сидевшему на своей лежанке, и заговорила:

– Значит, ты решил сразиться с ундирами?

– Да, – лаконично ответил маг.

– Один?

– Да.

– Думаешь, справишься?

– Думаешь, они сильнее тёмного дракона? – ответил вопросом на вопрос, дроу.

– Всё ещё не понимаю, как ты смог одолеть того дракона, – сузив глаза, сказала девушка.

– Долгая история, – ушёл от ответа эльф.

– Которую ты, конечно же, не расскажешь? – улыбнулась магичка.

– Ты чертовски проницательна, – улыбнулся в ответ Дамиан.

Они немного помолчали, и пришёл черёд мага задавать вопросы.

– Ты говорила, что тебе с нами по пути, на север. Но у нас не было возможности поговорить об этом. Куда ты направляешься, Кэрон?

– Если честно, меня просто отправили странствовать по миру и собирать информацию обо всём интересном, что я смогу найти, – грустно ответила эльфийка.

– Значит, ты что-то типо разведчика на службе у тёмного ордена?

– Можно сказать и так, – кивнула она.

– Я могу попросить тебя не говорить ордену о камнях души?

– Можешь, – кивнула Кэрон.

– Хорошо. Ты ведь уже поняла смысл нашего путешествия?

– Да, – ответила девушка.

– Значит, ты теперь будешь путешествовать с нами?

– С вами интересно и мне кажется, что в вашей компании я смогу найти больше интересного для ордена, нежели действуя в одиночку.

– А нам пригодятся твои навыки, ну и… – эльф замялся. – Мне тоже нравится твоя компания.

Кэрон удивлённо посмотрела на Дамиана и улыбнулась.

– Как и мне твоя, – нежно ответила она.

Пока до тёмного эльфа доходил смысл сказанных девушкой слов, она уже успела исчезнуть из домика друида. Вот это поворот. Хорошо, что Феола сейчас никто не видел, и как хорошо, что на его чёрной, как сама бездна, коже, не виден румянец.

Выйдя на улицу, под яркие лучи полуденного солнца, маг остановился. Перед ним, во всеоружии, стояли Ален и Аирвель.

– Даже не мечтай, что пойдёшь туда один, – басом сказал рыцарь.

– Ален, при всём уважении, чтобы победить, мне придётся действовать, как ассасин, а в разведке и скрытности ты не силён, – попытался урезонить друга, дроу.

– Зато я сильна, – вздёрнула подбородок блондинка.

– Но не сильна в боях, – спокойно ответил эльф.

– Но ты даже не знаешь куда идти, – справедливо заметила девушка, заставив Дамиана задуматься.

А ведь и вправду, он понятия не имеет, куда ему идти, и где находится пещера Мортис.

– Хорошо, покажешь мне дорогу, но и только, – выставив перед собой указательный палец, сказал маг. – Я знаю, что делать, и мне не хотелось бы, чтобы кто-то из вас пострадал.

– А нам что, просто ждать, пока ты там веселишься? – спросил Стивенсон.

– Защищайте ключ. Возможно, всё закончится на разведке. Ладно, пойдём, – Феол поманил эльфийку, и они отправились в сторону востока, под провожающим взглядом недовольного рыцаря.

– Ты уверен, что тебе не понадобится помощь? – спросила Аирвель, как только они отошли на достаточное расстояние от домика.

– Пока не знаю. Нужно провести разведку и узнать, что там вообще творится в этой пещере, а там видно будет, – сказал маг.

Пройдя ещё несколько минут, в полном молчании, дроу резко остановился и, нахмурившись, присел на корточки. Девушка последовала его примеру.

– Ты видела когда-нибудь такие следы? – спросил он, изучая два чётко выраженных следа в грязи.

– Нет, ничего подобного не видела, – удивлённо ответила эльфийка, изучая странную находку.

– Я приведу Каленвэля, – сказал эльф, и не успела девушка и рта раскрыть, как маг исчез, а через минуту появился с друидом.

– Что у вас тут? – спросил старик, разглядывая землю, куда уставились оба эльфа.

– Следы. Видел когда-нибудь подобные? – спросил Дамиан.

– Знакомый след. Сейчас посмотрим.

Каленвэль прошептал какое-то заклинание и стукнул посохом прямо в след. Мгновение ничего не происходило, а затем по следу побежали золотые искорки, которые принялись быстро воссоздавать фигуру хозяина следа. Через минуту перед ними предстал фантом того, кто оставил сей странный след. Увидев фантома, друид дёрнулся в ужасе и отступил на два шага назад.

– Быть того не может, – причитал он.

– Что случилось? Что это такое? – спрашивал Феол, удивившись реакции старика.

– Это ануки. Древняя раса существ, прислуживающих богам. Они считаются вымершими уже многие столетия, – пояснил друид и эльф заметил, как у того трясутся руки.

– Я так понимаю, что они очень опасны? – угрюмо спросил маг.

– Ты даже не представляешь насколько, юный дроу.

– Встречался уже с ними?

– Во времена моей юности я видел, как последние из них ушли под землю, когда потеряли своего господина – Гилеана.

– И что один из них делает здесь? Помогает ундирам пробудить своего владыку? – спросил Дамиан.

– Вероятно, так и есть.

Друид посмотрел на дроу, и в глазах старика стоял самый настоящий страх.

– Я должен сообщить об этом владыкам Нэнта. Не вступай с ним в бой, юный дроу, ануки очень сильны.

– Я понял, спасибо. Аирвель, – повернувшись к эльфийке, сказал Феол. – Иди с Каленвэлем, дальше я сам.

– Ты уверен? – спросила она.

– Да. Я вернусь, как только разведаю обстановку.

Разведчица кивнула и, взяв под руку старого друида, исчезла в зелёном мареве.

«Чем дальше в лес…» – подумал про себя Дамиан и отправился дальше один, накинув на себя завесу невидимости.

Он уже подошёл достаточно близко к горам, чтобы различать отдельные пещерки и мелкие скалы, когда почувствовал внезапное движение воздуха у себя за спиной, и исчез.

Дамиан появился прямиком за спиной нападавшего и нанёс тому удар в спину, кинжалом. Послышался глухой лязг, словно он ударил по камню. Эльф снова исчез, вовремя уйдя от стремительного выпада непробиваемого ящероподобного чудовища, появившись в десятке метрах от него.

– Значит, ты и есть ануки? – спросил Феол, раздумывая, как же ему сражаться с этим монстром.

Антропоморфный ящер, свыше двух метров ростом, покрытый золотой чешуёй, играющей бликами на солнце, глядел прямо на него. Глаза монстра светились золотым светом, под стать его чешуйчатой броне. По всем законам он должен был быть неповоротливым и шумным, но на деле всё было с точностью да наоборот. Он внимательно присматривался к магу, словно пытался увидеть что-то, скрытое далеко внутри него.

– Ключ. Он был у тебя, я чувствую, – рыкающим басом выдал древний.

– Возможно и был, – осторожно ответил дроу.

– Мне нужен ключ. Отдай его мне, и я пощажу твою жалкую жизнь, дроу.

– Попробуй забрать, – сказал Дамиан, готовясь защищаться.

Золотой ящер не заставил себя долго ждать. По его телу, от груди к горлу, прокатилась вереница странных знаков, вроде письменности, и он плюнул в эльфа золотым пылающим шаром. Блеснуло синим, и шар разбился о невидимую защитную стену, с громким взрывом, от которого всё тело мага пошло мурашками. «Мощно! Стоит остерегаться его выпадов» – подумал про себя Феол.

– Дай мне сразиться с ним, – послышалось у него в голове. – Тебе с ним не совладать.

– Ты снова меня недооцениваешь, Эйден.

– Нет, ты не понимаешь. Это древний! Ты даже представить не можешь, какой магией он обладает. Если он примется биться всерьёз, от тебя и мокрого места не останется, уж поверь мне.

Дамиан раздумывал. Конечно, он понимал, что демон прав. Он чувствовал мощь ануки. Но осознание того, что ему снова придётся просить помощи демона… это ощущение слабости…

– Хватит, – сказал Эйден. – Ты не слаб. Просто есть противники, которые обладают силой за гранью всякого понимания. С камнем души ты поймёшь разницу, но сейчас…

– Хорошо, твоя взяла, но есть одно «но».

– Говори.

– Не убивай его. Нам нужно узнать всё, что можно, о пещере и гробнице.

– Я понял тебя.

Маг отдал бразды правления демону и правый глаз его ярко вспыхнул алым светом, а тело покрылось красной бронёй. Уже через несколько секунд ничего не напоминало в нём Дамиана Феола, даже отдалённо.

Древний не обратил особого внимания на трансформацию эльфа. Ни удивления, ни испуга, ничего. Он просто смотрел на нового противника, уже другим, более уважительным взглядом, и, наконец, моргнув, заговорил:

– Что нужно слуге Бетрезена во владениях Мортис и Гилеана? – спросил ануки, всё также стоявший на прежнем месте.

– Я ищу гробницу Гилеана, – сказал Эйден.

– Зачем? – сощурив золотые глаза, спросила тварь.

– Я хочу её открыть.

Ящер остолбенел. Видимо, он пытался понять, лгут ему или говорят правду, а может, он пытался понять мотивы демона.

– Зачем? – снова спросил он.

– Я кое-что ищу. Мне сказали, что оно сокрыто в гробнице Гилеана, – сказал полуправду Эйден.

– Тогда у нас с тобой общая цель, слуга Бетрезена. Я тоже хочу открыть гробницу Гилеана.

– Зачем? – Теперь настал черёд Эйдена задавать вопросы.

– Чтобы освободить своего господина, – серьёзно ответил монстр.

– Я думал, что Гилеан мёртв.

– Он запечатан, но всё ещё жив.

– Так Мортис с Гилеаном могут хорошенько отблагодарить своего спасителя? – алчно спросил демон.

– Конечно, – кивнул ануки. – Всё, что ни попросишь.

– Отлично! Тогда показывай дорогу, – оскалился в предвкушающей улыбке, Эйден.

– Следуй за мной, – покорно ответствовал золотой древний.

Ануки двинулся в сторону гор, на восток, а демон осторожно последовал за ним.

– Думаешь, он купился? – спросил Дамиан.

– Он не дурак, но очень хочет освободить своего господина. Посмотрим.

Продвигаясь в сторону вереницы, уходящих далеко на юг, лунных гор, они не обменялись и словом. Коренастый ящер мягко, словно кошка, шагал вперёд, а демон следовал за ним, попутно сканируя территорию на предмет ловушек или засады.

Так продолжалось до тех пор, пока они не подошли к огромному чёрному овалу пещеры, раскрывшейся пред ними, словно пасть огромного монстра.

– Так это и есть пещера Мортис? – спросил Эйден.

Древний кивнул, и молча пошёл вглубь мрачного зева пещеры.

Пещера Мортис оказалась на удивление огромной. Своды её еле различались в вышине, а со сталактитов, свисающих, словно исполинские сосульки, капала вода, образуя маленькие лужицы на земле. Вдалеке, Феол различил большие золотые ворота.

– Вот она, гробница Гилеана, – сказал он демону.

– Да, но нам ведь не она нужна?

– Нет. Нам нужно очистить пещеру от её обитателей.

– Уже заметил их?

Маг напрягся и ощутил присутствие сильной ауры. Эти ундиры сильны, по-настоящему сильны. Не так, конечно, как этот ануки, но достаточно, чтобы создать проблемы. И их было много. Возможно, слишком много для него одного.

Ящер обернулся к демону и глаза его засветились золотом. Дроу заметил, что демон попытался метнуться назад, но не смог. На земле, прямо под ними, горели золотые знаки. Дамиан видел такие символы впервые.

– Древнее колдовство. Он нас запечатал, – сказал демон.

– Что? Ты попался в ловушку? – не мог поверить в это Феол.

– Как видишь. Мне потребуется время, чтобы освободиться.

Пока Эйден работал над печатью, маг взял сознание их совместного вместилища на себя.

– Зачем ты меня запечатал? – спросил дроу.

– Затем, что у тебя нет ключа, – ответил монстр.

– Почему же тогда не убил?

– Гилеану потребуется энергия, когда он пробудится. Много энергии. Ты пригодишься.

Вот чёрт. Стать обедом безумного бога эльфу уж точно не улыбалось. Но он полностью доверял Эйдену. Тот справится с печатью и тогда…

– Манхид, – позвал ануки кого-то, скрывающегося в темноте.

На свет вышло существо, отдалённо напоминающее эльфа. «Так это и есть ундир?» – подумал про себя дроу. Белокожая (судя по наряду и наличию груди – это была женщина), в странном наряде, состоявшем из чёрных и белых лоскутов, она медленно плыла в сторону ящера, даже не обращая внимания на Дамиана. Когда она подошла вплотную, эльф смог получше разглядеть её лицо: чёрные глаза, шелушащаяся трупная кожа, тонкие синие губы, чёрные разводы по всему лицу. Она внушала ужас, но скорее тошнотворный, какой бывает от брезгливости. Это было само олицетворение кощунства над природой. Порождение безумного бога и не менее безумной его супруги.

– Возьми своих, и принесите мне ключ, – сказал ящер.

– Где он? – проскрипел мерзкий голос бледной эльфийки.

– У старого друида. Убей всех, кто там будет, и принеси мне ключ. Сегодня мы освободим нашего господина.

Тварь (язык не поворачивается назвать это существо женщиной или эльфийкой) повернулась в сторону и назвала шесть скрипучих слов, обозначавших имена, как понял дроу. Из глубины пещеры тут же вышли ещё шесть ундир: здоровенный мужик с топором, практически не имеющий краски на теле; высокий и худой ундир с луком за плечом, весь изукрашенный странными надписями, расшифровать которые Дамиан был не в силах; женщина с длинными чёрными волосами, единственная имеющая в своей одежде красные тона в дополнение стандартным белым и чёрным, держащая в руках что-то наподобие стального веера; существо, полностью закутанное в чёрные одежды; маленький, по меркам остальных его собратьев, беловолосый ундир с двумя длинными кинжалами на поясе; и коренастый, разукрашенный белыми письменами, почти не видными на бледной коже, лысый ундир с огромным молотом на плече. Манхид что-то сказала им на наречии, которого ни эльф, ни демон не знали, и все семеро исчезли, оставив после себя лишь чёрное зловонное марево.

– Твоим друзьям не повезло с противником, – послышался голос Эйдена.

– Как и нам. Их ещё шестнадцать. Я ведь всех обнаружил?

– А ты молодец, одобрительно отозвался демон. Да, ты прав, их здесь ещё шестнадцать.

– Долго будешь возиться с печатью? – спросил дроу.

– Не особо. Этот недодракон явно меня недооценил.

– Хорошо.

– Будь готов. Помимо этого древнего, здесь ещё целая прорва этих бледных ундир. Придётся попотеть.

– Думаешь, не справишься с ними?

– Справиться? Я думал, мы собираемся уносить ноги, – признался демон.

– Не думал, что ты так просто сдашься.

– Если хочешь погибнуть в этой пещере – так тому и быть, – пожал плечами демон.

– Не погибнем.

– Тогда сними с меня печать, – сказал Эйден.

– Что?

– Чтобы победить – мне нужны все свои силы.

– Исключено, – отрезал Феол.

– Как скажешь, – спустя несколько секунд ответил демон.

«Надеюсь, они справятся» – подумал Дамиан и кинул озлобленный взгляд в спину древнему ящеру, недвижимо стоявшему посреди пещеры, обращённому к золотым вратам гробницы своего господина.


Глава 18: Живые и мёртвые.


Ален стоял на улице, возле домика старого отшельника, и смотрел на восток, который постепенно накрывала тьма уходящего дня. Несмотря на то, что погода стояла весьма сносная и тёплая, по спине в очередной раз пробежал холодок. Что-то было не так. Даже он чувствовал это.

– Да что же там происходит? – в задумчивости сказал он вслух.

– Ты что-то сказал? – спросила его Аирвель, как оказалось, стоявшая недалеко от него.

Стивенсон повернул голову и посмотрел на эльфийку. Он уже начал привыкать к этой девушке, она ему даже нравилась, но сейчас над ней словно нависла тень, делая её до непривычного странной, будто чужой… Чужой. Он так быстро причислил её к своим. Всё-таки путешествия – это довольно странная штука. Друзья здесь появляются неожиданно и быстро, а всё, что у тебя есть, может пропасть в один миг. Немного попутешествовав, он начал понимать, почему искатели приключений всегда живут одним днём, редко задумываясь о будущем. Просто они понимают, что это будущее может просто-напросто не наступить, вот и всё. Но сейчас не тот момент.

– Ты чувствуешь что-нибудь? – прямо спросил рыцарь.

Разведчица поколебалась, раздумывая, и ответила:

– Если честно – да. Меня гложет странное беспокойство, будто мне нужно срочно уходить отсюда. Никогда такого не испытывала.

Она смотрела в землю, стесняясь, по всей видимости, смотреть в глаза Алену. Что ж, он её понимал. Никто не любит показывать свои слабости.

Неожиданно, рядом с ними, из ниоткуда, возникла Кэрон.

– Что-то приближается, – сказала она, внимательно глядя на восток. – Чувствуете?

– Да, – ответил здоровяк. – Вот только что это?

– Скоро мы это узнаем. Приготовьтесь.

– А как же Каленвэль? – спросила блондинка.

– Он зовёт подмогу из Нэнта, – ответила дроу. – В горах творится что-то неладное. И, похоже, Дамиан в самом эпицентре событий.

– Значит, нам нужно встретить гостей, а затем отправляться к нему на помощь? – спросил Стивенсон.

– Верно мыслишь, – кивнула магичка.

В двадцати метрах от них, со стороны восточных гор, появилось чёрное облако, стелящееся по земле. Из него вышли семь существ, каких Ален в жизни не видывал, но по рассказам друида догадался, что это и были те самые бледные эльфы. Семеро против четырёх. Не так уж и плохо. Одна из ундир упала на колени и принялась нараспев читать какое-то заклинание; ещё одна, единственная, в одежде которой, кроме белого и черного, проглядывались и красные тона, пошла к домику старика, а остальные пятеро двинулись в сторону наших друзей.

Рыцарь выдохнул и медленно вытащил меч из ножен, попутно сделав несколько шагов в сторону от девушек. Кэрон также отошла в противоположную сторону, помогая создавать пространство для манёвров. Аирвель отступала назад, уже пристраивая стрелу на тетиву своего лука. Приём гостей начался.

Блондинка отпустила стрелу и та, со свистом рассекая воздух, отправилась в группу приближающихся к ним тварей. Один из них, тот, что с луком за плечами, поймал стрелу и та осыпалась в пепел в его руках. Недолго думая, он молниеносно снял с плеча свой лук и выпустил ответную стрелу, прошедшую в сантиметре от головы эльфийки и ушедшую под землю в облаке пыли, далеко позади неё. Сил этому стрелку явно было не занимать. Выпустив ещё пару стрел, от которых Аирвель смогла-таки увернуться, ундир телепортировался прямо к ней, перейдя в рукопашку.

Рыцарь ничем не мог ей помочь. Всё, что он мог – это уходить от ударов двух здоровенных бледных эльфов, что выбрали капитана своим противником. Эта пара, орудующая топором и молотом, действовали настолько слажено, что не давали и возможности контратаковать человеку.

Маленький ундир с двумя кинжалами, по одному в каждой руке, бросился на девушку-дроу и столкнулся с её защитным, цвета крови, полем. Его руки, буквально за пару секунд, иссохли, заставив того с криком выронить своё оружие и отступить, телепортировавшись за спину своего соратника с ног до головы закутанного в чёрные одеяния. Странный, похожий на мумию, бледный эльф, поднял ладони вверх, и на магичку обрушились три змеевидные, сотканные из тьмы, головы, разбившиеся о всё ту же защиту. Девушка ответила своим выпадом тёмной энергии, и они вступили в перепалку, показывая, кто из них на что способен.

      У Аирвель дела шли куда хуже, чем у остальных. Лучник, что решил перейти в ближний бой, оказался явно ей не по зубам. Он легко уходил от её выпадов, а затем, наигравшись, схватил девушку за руку и, вывернув её, нанёс сокрушительный удар эльфийке в живот. Разведчица, хватая ртом воздух, попыталась пнуть ундира, но тот заблокировал удар и пнул девушку в ответ, откинув её на несколько метров. Аирвель, без движения, покоилась на траве, а тварь, отдалённо напоминающая эльфа, приближалась к ней, вытаскивая из ножен костяной кинжал.

Одна из тварей, та что с красными тряпками, всё это время стоявшая напротив домика друида и создававшая вокруг себя странного серого цвета вихрь, отпустила его, махнув своим металлическим веером в сторону дома. Трава пожухла, а из воздуха будто бы украли все краски, обратив окружающее дом пространство в чёрно-белое нечто. Дом начал чернеть и рассыпаться на глазах, а затем чаша весов пошла в обратном направлении.

Послышался гром, и остатки домика отшельника разлетелись в разные стороны. В небо ударил столб зелёного света, в центре которого стоял Каленвэль с посохом над головой. Земля пришла в движение и из неё начали, с невообразимой скоростью, вырастать толстые лианы. Одна из них обвила руку лучника, уже занёсшего над лесной эльфийкой свой кинжал, и подняв его в воздух, швырнула далеко назад. Ещё одна лиана, больше похожая на прочную ветку, пронзила того маленького ундира, что повредил себе руки о защитное поле Кэрон. Она вошла ему в спину, а затем, пригвоздив его к земле, пронзила насквозь, чтобы двинуться к его напарнику, закутанному в чёрное. До цели лиана, однако, так и не дошла, осыпавшись в пепел.

Несколько лиан обвили здоровенного ундира с молотом и потащили его на восток, а заодно и отвлекли вторую тварь с топором, дав Алену, наконец-то, возможность атаковать. Воспользовавшись секундным оцепенением врага, рыцарь, стремительным, едва видным глазу выпадом, нанёс рубящий удар, лишив своего оппонента правой руки, а затем и пронзив тому живот.

Радоваться, однако, было рано. Здоровяк-ундир, оставшейся рукой схватил Стивенсона за предплечье и сжал его, будто в тисках. Послышался хруст, заставивший рыцаря поморщиться. Кричать он не станет, нет, он не доставит этой твари такого удовольствия. Левая рука Алена вспыхнула бело-голубым огнём и ундир, отпустив предплечье капитана и закрыв лицо, отворачиваясь от странного света, зашипел, будто змея. Рыцарь выдернул меч из живота твари и, с разворота, нанёс завершающий этот поединок удар, отрубив монстру голову.

Меч выпал из повреждённой руки рыцаря, а сам Ален упал на колени, тяжело дыша. Аирвель лежала недвижно позади него. Каленвэль и Кэрон были заняты своими магическими боями, а затем что-то изменилось. «Песня» – не сразу понял блондин. Всё это время одна из ундир завывала, стоя на коленях, а сейчас она замолкла, видимо, завершив своё мерзкое заклинание.

Воздух потяжелел. Небо стало ещё темнее. Всё вокруг наполнялось чем-то мерзким, липким, противным. А потом отовсюду стали появляться тени. Точнее, создания, похожие на тени или дым. Множество созданий. Они лезли отовсюду и приближались к нашим героям со всех сторон. А во главе всей этой вакханалии, стоя на коленях, хохотала бледная богомерзкая тварь, плод союза двух безумных богов.

Друид, обороняясь от эльфийки с веером, начал атаковать тени, но стоило ему уничтожить одну, как на том же самом месте появлялись ещё две. Всё было впустую. Но… Ален Стивенсон не просто так стал капитаном рыцарского ордена его величества. Обычному кузнецу из маленькой деревушки никогда не подняться так высоко, если не иметь туза в рукаве.

– Освободись, – тихо сказал рыцарь, выставив левую руку в сторону.

Бело-голубое пламя, исходившее от его руки, стало разгораться сильнее, пока не заполонило своим свечением всю округу на десятки метров вокруг. Четыре ундира (девушка с веером; закутанный в чёрные одеяния маг; лучник, уже успевший прийти в себя после полёта; и здоровенный монстр с молотом, сумевший-таки освободиться от пут друидского заклинания), смекнув, что сейчас станет жарко, исчезли. Та же белая эльфийка, что призвала тени, оставалась на своём месте, из последних сил удерживая своё заклинание.

Ален сжал пальцы левой руки в кулак и ударил им прямо в землю. Раздался глухой рокот. Весь воздух, заполненный серой затхлостью, мигом очистило, даже облака и те рассеялись, обнажив тёмную синеву почти завершившегося дня. Тени, созданные Манхид, развеялись по ветру, а сама она осыпалась в прах.

Свечение погасло, а рыцарь, оставшийся без сил, упал набок. Перед ним появилась девушка-дроу.

– Ты как? – спросила Кэрон.

– Нормально, но сил нет даже чтобы встать, – признался Стивенсон. – Как Аирвель?

– Ей сильно досталось, но она жива, просто без сознания, – успокоила его девушка.

– Хорошо, – облегчённо выдохнул Ален.

– Это ещё не всё, – сказала дроу.

– Да, они не ушли, – кивнул рыцарь.

– Мы с друидом справимся. Отдыхай.

– Хорошо, – согласился блондин, не в состоянии пошевелиться.

Четверо оставшихся в живых бледных эльфов появились на том же месте, что и в самом начале. Кэрон и Каленвэль одновременно выступили вперёд, готовясь к продолжению боя.

С юга подул сильный ветер и весь окружающий воздух наполнила сила. Она давила на бедного измотанного сражением рыцаря с такой силой, что он даже дышал с трудом. Ален посмотрел в сторону зелёного леса и заметил несколько теней. Мгновение спустя рядом с ним появился эльф в зелёных одеяниях, похожих на одежду Каленвэля, но попроще.

– Лежите смирно, я вас подлатаю, – сказал нежный женский голос и Стивенсон расслабился. Старому друиду всё же пришли на помощь.

Ален бросил взгляд назад и увидел, что рядом с Аирвель также сидит один из друидов. Уж кто-кто, а друиды зелёного леса славились в искусстве целительства и знахарства, как никто. За жизнь юной эльфийки можно было не переживать.

Рядом с Каленвэлем появились ещё два друида в подобных ему одеждах. Как понял рыцарь, они тоже были магистрами, как и сам старик. Трое других друидов, в одеждах попроще, как предположил Ален – это были мастера ордена, стояли южнее, ближе к лесу. Но все они смотрели в одну точку, на ундир, явившихся туда, где их не жаловали.

Бледные эльфы, неготовые, по всей видимости, вступать в бой с новым врагом, попытались телепортироваться, но земля под ними тут же засветилась зелёными рунами, не давая им воплотить задуманное. Друиды создали свой вариант поля запрета телепортации, о котором как-то рассказывал ему Дамиан. Довольно хитрый ход. Не дать врагу уйти, чтобы тот не проинформировал основные силы в пещере о численности и силе врага.

А дальше началась самая настоящая резня. Из земли вырывались деревья и лианы самых разных расцветок и размеров. Первым из ундир пал лучник, голову которого обвили лианы и, подняв в воздух, швырнули оземь, где он был благополучно разорван на части другими лианами. Здоровый ундир, стоявший ближе всех к погибшему собрату, обронил свой молот и сделал два шага назад. Он был с ног до головы залит кровью лучника и явно не понимал, что происходит. Когда он попытался сделать третий шаг назад, ноги его проткнуло шипами, а затем его подняло в воздух выросшее из ниоткуда дерево, нанизав бледного эльфа на одну из своих веток. Два мага, последние из оставшихся в живых, оборонялись при помощи магии тьмы, распыляя древесную магию в пепел. Но Стивенсон понимал, что долго им не выстоять против шести друидов высшего класса.

Из земли вырос жёлто-зелёный цветок, верхушка которого больше походила на голову какого-то фантасмагорического чудовища, и плюнул в ундира, что был замотан чёрными тряпками. Эльф задымился и по поляне прокатился настоящий вой ужаса. Он упал на землю, закрывая лицо руками и дёргаясь от невыносимой боли и ужаса, а затем из земли вырос ещё один цветок, подобный первому, и вцепился ундиру в голову, прекратив его страдания.

Последняя выжившая, та самая дева с металлическим веером, держалась дольше всего. Она создала вокруг себя серый вихрь, не подпускающей к ней ни ветки, ни лианы, ни страшные плотоядные цветы. Но друиды давили всё сильнее, а её магия потихоньку сходила на нет, в итоге рассеявшись. На поляне раздался пронзительный крик, быстро перешедший в бульканье, а после – всё стихло.

Никогда ещё капитан рыцарей не видел ничего подобного. Это было не сражение, это был самый настоящий ад. Тогда он отметил для себя один важный факт – никогда не вставать против друидов. Никогда.

Звук шагов, приближающихся к нему, вырвал его из дум о прошедшей битве, и он поднял глаза вверх. Кэрон смотрела на него странным, исполненным злобой, выжидающим взором.

– И долго ещё ты собираешься валяться здесь? – спросила она у рыцаря.

– Так не терпится пойти на подмогу Дамиану? – улыбаясь спросил Ален.

– Ты видел, на что они способны. Неизвестно, сколько ещё их там, в пещере. Плюс, ещё этот ануки, о котором мы знаем только то, что он неимоверно силён. Дамиану явно нужна помощь, – пояснила дроу.

– Так иди. Я в таком состоянии мало чем смогу ему помочь, – признался Стивенсон.

К ним подошли магистры друидов во главе с Каленвэлем. Вид у них был измождённый, но весьма довольный. Особенно у старика, еле державшегося на ногах.

– Хотите пойти в пещеру? – прямо спросил друид.

– Я хочу и пойду, – скрестив руки, сказала Кэрон.

– Хорошо. Тогда нам стоит выступать, – кивнул старик. – Ваш друг, вероятнее всего, попал в беду. Иначе, он давно бы уже вернулся.

– Очень ободряюще, – спокойно сказал Ален, нисколько не сомневающийся в живучести и удаче своего соратника.

Девушка-дроу промолчала, закусив губу. От старого сердцееда столицы не укрылось, как сильно она переживала по тёмному эльфу. Неужто этот нелюдимый колдун таки нашёл себе девушку?

– Я лишь высказываю своё предположение, – рассудительно заметил Каленвэль. – Но, не будем терять время.

Он окинул взглядом друидов, пришедших на его зов, и громко заявил:

– Пришла пора вернуть контроль над пещерой Мортис и показать этим выродкам, кто здесь хозяин.


Глава 19: Пещера Мортис.


– Готово! Приготовься!

– Начинай.

Золотая печать под ними почернела и пошла трещинами. Ануки обернулся в сторону Дамиана, но увидел лишь стрелу, торчавшую из того места, где ещё мгновение назад стоял пленник. А затем высоко, на стене пещеры, прогремел взрыв, и на землю свалилось безголовое тело лучника. Золотой ящер спокойно посмотрел на павшего воина и громко возвестил:

– Убейте его.

В пещере началось оживление. Бледные эльфы рыскали по всем углам, но найти следов демона не могли.

Эйден материализовался за магичкой, которую посчитал самой сильной, среди всего этого сброда. Он осторожно положил руку ей между лопаток и спросил:

– Девушка, не желаете познакомиться?

Эльфийка дёрнулась, но было уже поздно. Вспыхнула яркая вспышка света и она осела наземь с огромной дырой в груди.

Два ближайших к нему ундира (один с мечом, а второй с огромной секирой) кинулась на него, рыча, словно животные. Всё шло по плану.

– Взрыв, – спокойно сказал демон, и всё вокруг погрузилось в ад.

По пещере прошла череда взрывов, поднимая облака вековой пыли и разбрасывая вокруг камни. Ещё два ундира свалились наземь откуда-то сверху.

Начался настоящий переполох. Вся пещера погрузилась в серую мглу пыльного облака, спрятав демона от глаз нерадивых эльфов. Ундиры перекрикивали друг друга, силясь понять, что произошло, но, будучи оглушёнными после взрывов, только метались в тумане, в поисках друг друга и, конечно же, наглого беглеца.

Двое смельчаков, что бросились на демона, и чья атака была прервана взрывами, заставив их закрыть головы руками, открыли-таки глаза, но беглеца перед ними уже не было. Он стоял между ними. Не успели они и рта раскрыть, как он выпустил две красные молнии и ещё два бледных эльфа пополнили список погибших.

– Осталось десять, – сказал Феол.

– Спасибо, я умею считать, – ответил Эйден.

Напротив него появились четыре ундира без оружия. Маги. Они атаковали одновременно, но опытный слуга Бетрезена легко уходил от их выпадов, потихоньку отступая. Эльфы преследовали его, пока не попались в ловушку. Естественно, он заманивал их в определённое место, на котором прежде стоял сам. Земля под ними засветилась алым и раздался взрыв, разметав двоих магов по стенам пещеры. Остальные двое успели телепортироваться.

Ещё один хранитель пещеры (худой, замотанный в чёрные тряпки ундир с кривым кинжалом в левой руке) бежал в сторону демона, но во время последнего взрыва резко остановился, прикрыв глаза. Открыв их, он заметил приближающиеся к нему чёрные копья, от которых мастерски сумел увернуться.

– А ты хорош, – послышалось у бледного эльфа за спиной и тот резко обернулся, чтобы быть разрезанным напополам огромным красным тесаком.

Демон снова исчез, за мгновение до взрыва чёрного шара, прилетевшего в то место, где он находился только что. Эйден появился в правой части пещеры, противоположной от того места, где прибывал всё прошедшее время. Там его уже ожидали, но на то он и надеялся.

Демон ударил ладонями по земле и вокруг него прокатилась волна красных молний, разметавшая противников во все стороны.

Эйден выстроил зеркальное защитное поле и четыре ундира, налетев на него, отлетели в стену пещеры. Здоровенный эльф с дубиной, утыканной гвоздями (или чем-то на них похожим), оставшийся на той же стороне барьера, что и демон, замахнулся своим оружием, метя противнику в голову. Послышался свист, и рука ундира, сжимающая колючую дубинку, упала на землю. Бледный эльф с удивлением посмотрел на обрубок своей руки и в следующую секунду его окутали чёрные нити, проникая во все возможные места, пробивая его насквозь, разрывая изнутри. Послышался хрип, бульканье, и тело здоровяка обмякло.

Демон снял барьер и швырнул тушу падшего ундира в его же сородичей, отвлекая тем самым их внимание. Пока бледные эльфы уворачивались от летящего в них мёртвого тела, демон уже успел телепортироваться к одному из них.

Ундир-маг взирал на своих сородичей пустым взглядом. Демона нигде не было видно. Затем из живота бледного эльфа брызнул фонтан крови, и верхняя часть его туловища завалилась назад, нижняя же опрокинулась набок.

Раздался очередной взрыв. Трое эльфов заметались в облаке пыли, ожидая нападения врага. Эйден возник неожиданно, прямо рядом с обороняющимися. Он нанёс одному из ундир удар ладонью в живот, подняв слугу Мортис в воздух и пронзив его множеством чёрных игл. Затем демон отшвырнул безжизненное тело в эльфа, стоявшего справа от себя, а в того, что стоял напротив него и уже готовил атакующее заклинание, вырисовывая в пространстве какие-то знаки, метнул чёрное копьё, вылетевшее прямо у демона из ладони и пронзившее эльфа в лицо.

Последний из ундир выбирался из-под своего мёртвого товарища, когда Эйден, проходя мимо него, не сбавляя шага, проткнул эльфа огромным мечом, тут же растворившимся в воздухе, будто его никогда и не было.

– Остались ещё двое, – сказал Дамиан.

– Да, – спокойно ответил демон.

В центр пещеры шли два последних ундира: лучник и маг. Эйден шёл им навстречу, сверкая своими огненно-красными доспехами. Он телепортировался, когда лучник выпустил стрелу, и нанёс эльфу, сокрушающий удар коленом в позвоночник. Затем демон вырвал лук из рук ундира и ударом наотмашь отправил того в нокаут, впечатав в землю.

Последний бледный эльф метнул в него чёрный огненный шар, но тот разбился о невидимый барьер. Демон ударил красной молнией, но ундир ответил чёрной молнией, и они сошлись в дуэли, правда, довольно короткой. Эйден разомкнул пальцы и раздался очередной взрыв. Маг начал палить во все стороны, потеряв врага из виду, но всё было тщетно. Демон появился прямо перед эльфом, и рука его уже покоилась у того на животе. Прочитав короткое заклинание, призывающее ветер, Эйден впечатал врага в стену, напоследок прибив его к ней копьём. Маг захрипел и размяк. Первая часть битвы была окончена.

Демон медленно развернулся и посмотрел на золотого ящера, так и не сменившего своего места пребывания за всё время боя демона с ундирами.

– Сделаешь его? – серьёзно спросил Феол.

– Мы с ним бойцы одной весовой категории. Он такой же слуга бога, как и я. Но проигрывать я не собираюсь.

– Надеюсь на тебя.

Эйден выпустил несколько чёрных копий из своих рук, но ни одно из них не достигло своей цели – ящер легко ушёл от такой банальной атаки. В следующее мгновение ануки уже оказался возле демона. «Быстрый» – только и успел подумать Дамиан. Древний нанёс обычный удар в грудь противнику, и слуга Бетрезена отлетел в сторону, телепортировавшись прямо в полёте, и воспользовавшись инерцией, оказался прямо за спиной ящера, нанеся сильнейший удар коленом между лопаток твари. В пещере послышался глухой грохот, но ануки даже с места не сдвинулся. Тогда демон замахнулся и в руке у него появился кривой кинжал с огненно-красным лезвием. Слуга Гилеана, не глядя, схватил демона за руку и впечатал в землю, второй рукой уже создавая шаровую молнию. Эйден создал сгусток энергии прямо посреди своего лба и выпустил её в руку золотого ящера, слегка оттолкнув его назад и погасив шар. Ануки подбросил тело закутанного в красную броню врага в воздух и отопнул от себя. Демон приземлился на ноги и спокойно выпрямился. Разминка подошла к концу.

Эйден сложил руки в печать и призвал огромную чёрную змею, тут же набросившуюся на древнего. Вспыхнуло золотом, и змея разлетелась на части, а в воздухе засверкали золотые руны. Ануки положил ладони на землю и руны ручейками заструились к демону. Тот ответил аналогичным выпадом, и красные знаки потекли в сторону ящера. Два потока рун встретились и после недолгого противостояния разбились, словно стекло.

Демон решил перейти в ближний бой, призвав себе на помощь огромный, в человеческий рост, тесак, странной, чёрно-красной расцветки. Он пошёл в наступление, а Феолу оставалось лишь наблюдать за градом неимоверно быстрых ударов, из глубин их общего сознания. Эльф уже успел осознать, насколько грозный противник им попался. Ящер уходил от ударов, но даже те, что попадали в цель, не приносили никакого успеха, высекая лишь искры из бронированной чешуи твари.

Раздался взрыв, и в этот момент демон, оказавшийся за спиной ануки, нанёс ему сильнейший удар, разгоревшимся ярко красным светом, тесаком, оставив на броне ящера глубокую борозду. Древний хлопнул в ладоши и Дамиана ослепило яркое золотое сияние. Настал черёд слуги Гилеана перейти в наступление.

Ящер одним ударом разнёс тесак Эйдена на осколки, после чего последовала череда мощных сокрушающих ударов по броне демона. Ануки схватил противника за голову своей огромной когтистой лапищей и со всей силы шлёпнул его о землю, выбив из неё целое облако пыли.

Золотой слуга Гилеана уже готовился к добивающему удару, когда всю пещеру залил белый свет. Это была одна из сильнейших атак Эйдена – замедление времени, которую маг видел лишь однажды. Демон вскочил на ноги и ударил ящера в живот пальцами правой руки – по телу врага пробежались ржаво-красные символы; затем пальцами левой руки, после чего по телу ануки пробежали чёрные знаки.

– Что это? – не сдержавшись, спросил Дамиан.

– Мои сильнейшие ослабляющие атаки, постараюсь пробить его броню.

Феол примерно понимал, что хочет сделать демон, но никогда не видел подобного вживую. Никогда ещё им не противостоял кто-то, кто мог довести великого слугу Бетрезена до такого состояния. Дроу всегда считал своего демона сильнейшим из всех. Даже его мать, рассказывая истории об этом исчадии преисподней, всегда говорила, что это сильнейшее зло в мире. И каково было его удивление сейчас, когда он своими глазами лицезрел, как демон сдаёт позиции перед каким-то ануки.

После ещё нескольких манипуляций демона белое сияние погасло, и ящер, придя, наконец-таки, в движение, нанёс удар огнём, отбросивший противника назад. Эйден, в полёте, выстрелил в слугу Гилеана странным пучком синего цвета и телепортировался, избежав столкновения со стеной пещеры.

Что это был за пучок света до эльфа дошло только тогда, когда он увидел ящера с удивлением рассматривавшего дыру в своём животе. «Сияние ледяного озера». Оно входило в число высших заклинаний Эйдена и отнимало у него уйму сил. Ещё парочка подобных атак и демон упадёт без сил.

Дамиан с демоном стояли на стене пещеры, прячась от ануки, который как раз был занят залечиванием своей раны, и готовясь к следующей атаке.

– Следующий мой удар может стать последним.

– Что? В смысле? – не понял маг.

– У меня осталось не так много энергии. А это моё сильнейшее заклинание – «око демона». В книгах оно известно, как «печать девяти врат», – пояснил он.

– Я читал про него, – задумался Дамиан. – Как я понимаю, оно испепеляет любого врага?

– Не совсем. На самом деле оно расщепляет на молекулы всё, что попадёт в зону его действия. Но им очень сложно целиться, и оно отнимает очень много энергии.

– И что мне делать, когда ты отрубишься? – поинтересовался Феол.

– Добей его.

– Чего? – удивился эльф.

– Готовься!

Эйден направил в ящера нечто, что довольно сложно описать. Это было похоже на сложный механизм, состоящий из девяти красных печатей, выстроившихся конусом и обменивающихся красными ниточками. Демон прицелился и выстрелил. В то же время под ануки загорелись красные руны поля запрета телепортации и связывания одновременно, не давая древнему сойти с места. Конечно, такое заклинание он может разбить за несколько секунд, но именно эти секунды обычно и решают исход боя.

Слуга Гилеана развернулся в сторону выстрела и выставил вперёд руку. По воздуху, слой за слоем, начали расползаться руны, освящая всю пещеру золотом. Он выстраивал защиту, не допустив даже мгновения паники. Дамиан очень надеялся, что больше никогда не встретит такого соперника, как этот монстр.

Красный поток ударил в золотой барьер и прогремел взрыв чудовищной силы, сотрясая всю пещеру и обрушивая с её свода сталактиты. Ящер стрелой влетел в противоположную стену пещеры, и всё вокруг заполонило облако пыли.

Когда тряска утихла, демон телепортировался в центр пещеры и при помощи ветра разогнал пыль, чтобы увидеть, что произошло с его врагом.

– Думаешь, он ещё жив? – спросил дроу. – После такого-то?

– Он не дурак, поэтому мог уйти от удара. Будь начеку.

Из дыры в стене вышел золотой ящер. Поступь его была уже не так легка, как ранее. Рану в животе он залепил чем-то наподобие воска. Правая рука, которой он решил встретить удар Эйдена, отсутствовала по самое плечо. Он на ходу залечивал рану, залепляя её всё тем же воском, и смотрел прямо на демона.

– Мне потребуется три дня, чтобы отрастить новую руку. За это ты поплатишься, – прорычал древний.

– Да когда же ты уже сдохнешь-то, – парировал Эйден.

– Не сегодня, слуга Бетрезена. Тебе меня не убить.

Демон не стал отвечать, готовясь защищаться, но удар-таки пропустил. Ящер внезапно оказался за спиной Эйдена и одним ударом опрокинул его наземь, нанеся следом уничтожающий удар ногой, зарывая демона в самую землю.

Все вокруг вспыхнуло чёрным пламенем, которое окутало золотого ящера, заставив того отступить от демона. Ануки прокричал заклинание и выставил свою левую руку с растопыренными пальцами, ладонью вниз, вперёд. Огонь потух, а вместе с тем Эйдена накрыло полем сильнейшей гравитации, заставив его, только-только поднявшегося на ноги, снова упасть на колени. Древний подошёл к противнику и, провернув руку ладонью кверху и сжав пальцы в кулак, будто собирая всю эту силу гравитации в него, нанёс демону удар в живот с такой силой, что огненно-красный доспех слуги Бетрезена разлетелся на осколки.

– Ты проиграл, демон, – прорычал золотой ящер.

Эйден, всё также продолжающий висеть на кулаке ануки, положил ладонь тому на грудь и прохрипел:

– Незримая тень господина ветров.

Пальцы демона сверкнули белым сиянием, а глаза слуги Гилеана расширились от испуга, но быстро пришли в обычное своё состояние. Ануки ударил Эйдена ногой и тот, с треском, влетел в каменную стену и упал на колени. Под ним засверкали золотые руны. Он больше не мог шевельнуться. Они снова попали в ловушку. Вот только на этот раз Эйден не сможет снять эту печать. Дамиан чувствовал, что демон засыпает. Он истратил слишком много своих сил и не мог больше находиться у руля. Они проиграли.

Маг посмотрел на ящера, сжимавшего грудь единственной оставшейся рукой. Что же такого сделал напоследок Эйден с ним? Он впервые слышал то странное заклинание, про незримую тень господина ветров. Что это значило? И что ему теперь делать?

Ануки сделал несколько неуверенных шагов к эльфу и выплюнул на землю кровавый ком. Осмотрев свою добычу, ящер яростно прорычал:

– Где демон?

– Он уснул, – честно ответил дроу.

– Неважно. Это был хороший бой. Я не убью тебя, ты мне всё ещё нужен в качестве пищи Гилеану, когда он пробудится. Он будет доволен.

– Твои друзья с ключом, кажется, запаздывают, – ввернул Дамиан.

– Заткнись, – кинул ящер и Феол решил не злить его.

Он теперь в своём собственном обличии, и вряд ли вынесет и одной оплеухи этого монстра. Лучше не рисковать. Тем более, Ален и остальные, скорее всего, уже уничтожили ундир и идут сюда, иначе, он не мог объяснить такой задержки с ключом.

Ануки повернул голову к выходу из пещеры, и Дамиан улыбнулся.

– Не похоже на поступь ундир, – сказал Феол.

Ящер зарычал прямо ему в лицо, но затем резко развернулся и пошёл навстречу новым врагам. Эйден довольно сильно изранил древнего, так что у его друзей есть довольно высокий шанс его победить. Оставалось лишь надеяться на лучшее. Особенно сильно маг надеялся на последнюю атаку демона. Он не знал, что тот сделал, но по ануки было видно, что ему стало сложно ходить и дышать. Вероятно, это было что-то сродни проникающему удару, какой используют обычно монахи и маги ближнего боя. Если так, то сил у слуги Гилеана оставалось и правда немного.

В проёме пещеры показалось девять силуэтов. Восемь друидов во главе с Каленвэлем, и Кэрон. Алена и Аирвель видно не было, отчего у дроу сильно кольнуло в области груди. «Нет, этого рыцаря какими-то там бледными эльфами не возьмёшь, он точно жив» – успокаивал себя маг.

– Отдайте мне ключ, и я оставлю вас в живых, – прорычал ящер новоприбывшим.

Старый друид осмотрел древнего: без руки, изрядно помятого, еле стоявшего на ногах и плюющегося кровью, а затем кинул вопросительный взгляд в сторону Дамиана. Тот кивнул, заставив лицо магистра вытянуться от удивления.

– Прости старик, я не смог его добить, – шутливо прокричал эльф.

Ануки зарычал, а друиды решили не тратить время понапрасну, перейдя в атаку. Все восемь посохов загорелись зелёным светом и в золотого ящера устремились многочисленные ветви с огромным деревянным драконом в центре. Полыхнуло золотым и всё это разлетелось в щепки. Ящер открыл пасть, в которой уже собирались золотые искрящиеся частицы, образуя каплевидную массу. Он выплюнул её с такой скоростью, что Феол было подумал, что друидам пришёл конец. Но в этот момент прямо перед зелёными эльфами появилась дроу, и атака древнего ударила в красную защитную стену магички, разбив её на части и откинув девушку в сторону. Лесные маги, воспользовавшись ситуацией, снова ударили по ящеру всем скопом, но всё было впустую. Ануки махнул рукой и золотое пламя обратило все заклинания земли в пепел.

А дальше произошло неожиданное. Ящер вдруг выгнулся назад и из его глотки вырвался целый фонтан крови, а по телу пробежали чёрные знаки. За его спиной стояла Кэрон, двумя пальцами касаясь его спины, между лопаток.

– Ты слишком сильно ослаб, – сказала эльфийка.

Дамиан понял, что она хотела добить его одним ударом, но она переоценила себя, или недооценила древнего слугу Гилеана. Глаза его вспыхнули золотом и вокруг заметались молнии, пронзая девушку. Развернувшись, ануки просто пнул эльфийку, и она отлетела в стену.

Отвлёкшись на тёмную эльфийку, ящер забыл, что у него есть и другие противники. В него ударило сразу несколько зелёных лучей, заставив пошатнуться и потерять ориентацию. Каленвэль воспользовался ситуацией и, переместившись к древнему, ударил того верхней частью посоха, светившейся ярко-зелёным светом, снизу, в челюсть. Полыхнуло зелёным. Старый друид на этом не остановился и основанием посоха нанёс удар прямо в живот монстра, в то самое место, где Эйден проделал дыру. Из спины ануки ударила молния. Друиду удалось снова открыть рану древнего. Ящер махнул лапой, и земля вокруг него разлетелась на полоски, будто разрезанная гигантским ножом. Но Каленвэля там уже не было.

Изо рта и живота ануки обильно текла кровь. Под ним образовалась уже довольно приличная лужица, но он всё ещё оставался на своих двоих, продолжая бой. Было удивительно, что он ещё никого из них не убил. Пока, и это к счастью, все его атаки были довольно сонные и легко парировались друидами.

Перепалка продолжалась довольно долго. Друиды наседали, а ануки оставалось лишь обороняться, ожидая шанса контратаковать. Но шанса такого он так и не получил. В один момент он пропустил сразу несколько массированных атак и глаза его потухли. Он упал на колени, а спустя ещё несколько секунд рухнул в лужу собственной крови и затих.

– Он мёртв, – сказал подошедший к телу золотого монстра Каленвэль, но Дамиан уже и так это понял, так как печать, удерживающая его, треснула и развеялась на ветру.

Рядом с ним неожиданно оказалась Кэрон.

– Какого чёрта ты полез с ним в драку! – кричала на него эльфийка. – Ты разве не понимаешь, что мог умереть!

– Да ладно тебе, – попытался успокоить её дроу. – Я же почти его одолел.

Сказав это, Феол получил знатную пощёчину, но даже не успел удивиться ей, как девушка кинулась ему на шею.

– Дурак, дурак, дурак! – причитала она дрожащим голосом, и эльф понял, что она плачет.

Он обнял её и, уже мягче, сказал:

– Всё будет хорошо.

– Дурак… – уже тише, успокаиваясь, сказала магичка.

***

Кэрон помогла Дамиану подняться и дойти до выхода из пещеры Мортис. Каленвэль с друидами уже ждали их там. Каждый из них смотрел на тёмного эльфа с уважением и… страхом? Точно… они видели, во что он превратил ануки к их приходу, да и по многочисленным трупам ундир, раскиданных по всей пещере, было понятно, что он превосходил всех их вместе взятых по силе. Только он один знал горькую правду. И в очередной раз эта мысль закралась ему в голову: «Без демона ты никто».

– Где Ален и Аирвель? – спросил маг, ещё по пути к зелёным эльфам.

– Они снаружи, – сказала эльфийка. – Потеряли много сил в сражении с ундирами, поэтому решили не лезть в пещеру.

– Хорошо, – с облегчением в голосе, выдохнул дроу.

– Я не буду спрашивать тебя, как ты это сделал, – окидывая взглядом пещеру, сказал Каленвэль, когда два тёмных эльфа подошли ближе, – но это впечатляет. Ты вполне достоин того, что ищешь.

– Спасибо, – слабо сказал Дамиан, всем своим видом показывая, что устал и не хотел бы продолжать разговор.

Друид понимающе кивнул и пошёл вперёд, к повозке, в которой сидели Стивенсон с разведчицей, в ожидании своих друзей.

– Всё кончено? – спросил Ален, когда вся компания достигла повозки.

– Да, – сказал маг.

– Не совсем, – возразил ему Каленвэль. – Мы отбили пещеру, но её нужно ещё и удержать, а правители Нэнта могут не разделить моих амбиций, как это было и прежде.

– Мы поможем, – сказал один из магистров друидов, положив руку на плечо соратника.

– Спасибо вам, – отблагодарил друидов старый отшельник. – Вам попадёт за эту помощь мне, так что я в долгу перед вами до конца моих дней.

– Нет большей благодарности зелёному лесу, чем возвращение пещеры, – улыбаясь сказала одна из мастеров друидов.

– Твоими устами, Галтея… у тебя всегда получалось успокоить моё сердце.

– И я очень рада этому, учитель, – поклонилась девушка.

– Я так понимаю, что нам пора уходить? – сказал рыцарь. – Мы помогли, как и обещал Дамиан, а теперь нам нужно… в гавань, как я понимаю?

– Да, – кивнул Феол, а затем обернулся к Каленвэлю.

– Точно, – спохватился друид и подошёл к дроу впритык, обняв его, и незаметно сунув в карман ключ от гробницы Гилеана. – Спасибо вам, странники. Я никогда не забуду вашей помощи.

Тёмный эльф улыбнулся. Они обменяют ключ на информацию о камне души у лунных эльфов. Отшельник им и правда помог.

– Провизии у нас немного, но до гавани хватит, а там мы уж закупимся. Золото ещё есть, – сказала Аирвель и все, разом, посмотрели на неё.

– Ты решила идти с нами? – пытаясь скрыть радость, спросил Ален.

– А почему нет? Я всегда хотела посмотреть мир и не хочу упускать такую возможность свалить из Таурвина и от своего отца, – сказала эльфийка.

– Твой отец будет в ярости, – улыбнулся Каленвэль. – Я постараюсь поговорить с ним, чтобы он не послал за тобой погоню.

– Спасибо, – поклонилась девушка друиду.

– А кто твой отец такой? Какая-то важная шишка? – спросила Кэрон.

– Типо того, – уклонилась от ответа девушка.

– Её отец никто иной, как Эйлас белый, – спокойно сказал друид.

– Каленвэль! – крикнула на него эльфийка.

– Прости, но им лучше знать.

– Ладно, возможно ты прав.

– Постойте-ка. Это тот самый повелитель зеркал? – спросил Феол.

– Он терпеть не может, когда его так называют, – улыбнулась Аирвель.

– Ого, – удивился маг. – Я слышал, за его голову назначена награда в восемь сотен золотых.

– Так и есть, – кивнула девушка.

– ….ть, – выругался Ален. – Почти, как за короля Белора.

– А какой он занимает пост при Таурвине? – спросила магичка.

– Эйлас – брат короля Ферендила, главнокомандующий армии Таурвина и сильнейший мечник зелёного леса, – сказал отшельник.

– Надеюсь, он не станет нас преследовать, – улыбаясь, изрядно повеселев, сказал Ален.

– А как я на это надеюсь, – не так радостно, сказала разведчица.

– Вам пора, – сказал друид. – Путь через перевал не так прост, а уже близится ночь. Вам ещё нужно найти достаточно уютное место для ночлега, не стоит тянуть.

– Да, пожалуй, ты прав, – ответил Феол. – Спасибо тебе за всё.

– Вам спасибо, ещё раз, – улыбнулся Каленвэль, и они с магом пожали друг другу руки.

Все четверо залезли в повозку, и рыцарь дёрнул за поводья, направляя коня к перевалу, ведущему в гавань лунных эльфов. Наконец-то они получат стоящую информацию о камнях души, а не намёки да подсказки.

Дроу достал из рюкзака, валявшегося в повозке, книгу знаний и принялся задавать ей вопросы. Аирвель, с мокрыми глазами, смотрела вперёд, стараясь не оборачиваться в сторону дома. Ален думал о своём, а Кэрон бросала странные взгляды на Дамиана. А затем небо окончательно померкло. Пришла ночь.


Глава 20: Тайный сговор.


Элгард восседал в своём любимом, обтянутом кожей, кресле, напротив камина, бросая полные печали взгляды в соседнюю комнату, где находилась алхимическая лаборатория и круг телепортации.

Сегодня он не работал. Даже думать не мог о зельях и всех этих камнях души, и ордене света, и прочем. Сегодня он ждал гостя. Он был взволнован. Не так уж и часто им удаётся нормально увидеться, несмотря на, казалось бы, полную автономию. Слишком часто за ними стали следить агенты Джокера, будто этот недомерок догадывался о чём-то. Но, что бы он себе там не на придумывал, ему ни за что не разгадать план старого алхимика.

Эльф закурил трубку. Уже в третий раз за вечер. Она любит, когда от него пахнет табаком, он знал это, хоть она и никогда ему об этом не говорила.

Ригерд выпустил очередное облако дыма и снова бросил унылый взгляд в сторону лаборатории.

Ожидание, в такие вечера, всегда убивало его. Он так не волновался даже во время войны с инквизицией сто лет назад, когда орден тьмы был на грани уничтожения.

Женщины. Старый магистр улыбнулся. Скажи ему кто, тогда, раньше, что он будет так переживать в ожидании какой-то там женщины…

Телепорт издал характерный, на грани слышимости, звук, и Элгард подскочил с кресла, устремившись в лабораторию, по пути гася трубку.

Она уже стояла там. Великолепная, как и всегда. В чёрном, с белыми кружевами, платье, в этот раз с открытой шеей, на которой блистало что-то зелёное, скорее всего изумрудное колье. Она улыбнулась, отчего у дроу затряслись коленки.

– Дорогая, – нежно произнёс эльф, а затем чуть увереннее, – рад тебя видеть.

Она игриво улыбнулась и, подойдя к нему вплотную, страстно поцеловала мага в губы.

– За тобой никто не следил? – собирая последние крохи самообладания, спросил Ригерд, как только они оторвались друг от друга.

– Нет, я уверена, что никто, – нежно ответила женщина, поправляя прядь чёрных волос дроу за ухо.

– Скоро нам не придётся прятаться, – сказал алхимик.

– Знаю, милый. Но нам ещё многое предстоит сделать.

– Да, – слегка поник Элгард.

– От разведчиков не было вестей?

– Два самых важных разведчика пропали. Надеюсь, что в скором времени они выйдут на связь.

– Она тоже?

– Да.

– Думаешь, с ней всё хорошо? – спросила женщина.

– Её даже боги не остановят, не переживай, – улыбнулся магистр.

– Знаешь, мне кажется здесь слишком жарко…

– Тоже так думаешь, да? – сверкнул глазами эльф.

Женщина прильнула к алхимику и он, взяв её на руки, медленно пошёл в спальную комнату, которой пользовался исключительно только в такие вот вечера.

– Я люблю тебя, Элгард, – сказала женщина, когда дроу опустил её на кровать.

– Я тоже люблю тебя, Лейла, – ответил эльф и они слились воедино.


Часть 3: Восток.


Глава 21: Переход через перевал.


По прикидкам эльфа, переход через северный перевал лунных гор должен был занять два дня. Дорога нашим друзьям предстояла не простая, если это можно было назвать дорогой. По северному пути никто не ездил уже многие годы, тут даже тропинки-то никакой не было. Единственным ориентиром, что они шли в правильном направлении, служили лунные горы с юга и мёртвые горы с севера. Вся дорога была усыпана гигантскими валунами, между которыми они и форсировали. Временами им приходилось убирать особенно неудобные камни и расчищать некоторые участки дороги, с чем хорошо справлялись сам Дамиан и Кэрон. Конечно, всё это значительно замедляло их продвижение, но особого выбора у них не было.

Первый свой ночлег они провели в самом начале перевала, приметив удобную просторную пещеру. Вспоминая историю с тёмным драконом, путешественники досконально изучили место ночлега, прежде чем его обживать. Костёр они разводить не рискнули, памятуя о возможной погоне.

– А почему этим путём перестали ходить караваны? – спросил вдруг Ален, когда они миновали первые несколько миль пути.

– Горные тролли, – просто ответила Аирвель.

– Неужели это такая большая проблема? – удивился здоровяк.

– Для кого как. Нэнт ни с кем не торгует, кроме нас, а Таурвину проще было прекратить торговлю с гаванью, чем постоянно отправлять солдат с караванами. Да и многие путники, как говорят, пропадали в этих местах.

– Значит, нужно оставаться начеку, – серьёзно сказал рыцарь.

– Ага, – совершенно спокойно, ответила лесная эльфийка.

К концу первого дня пути, когда солнцу до горизонта оставалось совсем ничего, и наши герои, уставшие и измученные, как раз подыскивали, где бы им лучше развернуть лагерь, у них случилась первая встреча с местными жителями.

– Идут, – просто сказал Феол, и все напряглись.

В повозку полетел огромный, размером с лошадь, камень, разлетевшийся в пыль о невидимый барьер мага. В следующий миг зазвенела тетива и горный чёрный тролль, стоявший высоко над ними, метрах в пятидесяти, упал наземь с торчавшей из глаза стрелой.

– Меткий выстрел, – похвалил девушку маг.

– Как и всегда, – задрав подбородок, горделиво ответила разведчица.

– Странно, что он один, – не теряя бдительности, осматривая местность, сказал Стивенсон.

– А он и не один, – ответила ему магичка. – Я слышу ещё нескольких. Они прячутся.

– Нас боятся? – спросил блондин.

– Не думаю, – задумчиво сказала дроу. – Мне кажется, они боятся чего-то другого.

– Отлично. Нам только нового дракона не хватало, – буркнул Ален.

Пещер им больше не попадалось, и, когда тьма вокруг сгустилась настолько, что продвигаться через усыпанную камнями дорогу стало совершенно невозможно, они остановились. Дамиан поразмыслил и, не придумав ничего иного, предложил заночевать прямо на дороге. Идею приняли не шибко радужно, но предложить больше никто ничего не мог, так что на том и порешили.

Так как в прошлый раз дежурство выпало на долю Алена и Аирвель, в этот раз первым на дежурство встал сам Дамиан. Когда все уснули, он отошёл от повозки на несколько метров и уселся на высокий камень, который утром, скорее всего, ему предстояло уничтожить.

– Эйден, ты здесь?

Демон молчал с самой пещеры, как впал в сон. Дроу понимал, что, потеряв столько сил, он вряд ли появится ещё несколько дней, но попробовать всё же стоило.

В его подсознании что-то зашевелилось, и усталый тихий шёпот проговорил:

– Я всегда здесь, эльф.

– Как ты?

– Странно слышать от тебя такие вопросы. Я устал.

– Мне кажется, что с этим перевалом что-то не так. Хотел узнать твоё мнение.

Несколько секунд Эйден молчал. Феол, было, уже подумал, что тот снова заснул, но затем прозвучал ответ:

– Под землёй. Там туннели. Очень большие и очень старые.

– И там что-то живёт? Что-то, что раньше спало, как тот дракон, а теперь проснулось? – предположил маг.

– Да, ты верно угадал направление, юный эльф. А теперь дай мне поспать.

– Спасибо, – поблагодарил демона Дамиан, но ответа уже не услышал.

Тёмный эльф размышлял. Что такого случилось в мире, что все древние твари начали просыпаться одна за другой? Причём, некоторые из них, как ануки, проснулись уже довольно давно. Нужно будет заняться этим вопросом. Магу казалось это важным. И ещё, ему казалось, что что-то ускользает от его внимания, какая-то крайне важная деталь. Он долго ломал себе этим голову, пока не заметил, что дело движется к утру, и пора было будить Кэрон.

Дроу спрыгнул с камня и, подойдя к повозке, встал у борта, там, где спала дроу. Он несколько минут разглядывал девушку, всё больше и больше убеждаясь в том, что прекраснее он в жизни никого не встречал, а затем:

– Кэрон? – шёпотом позвал он, прикоснувшись кончиками пальцев к её плечу.

Девушка вальяжно потянулась и накрыла руку Феола своей. Маг застыл, словно изваяние. Казалось, что эльфийка ещё не проснулась, но ему-то что теперь делать? Одёрнуть руку? Нет… ему нравилось её тепло, её нежное тёплое прикосновение. И он продолжал стоять так, боясь пошевелиться.

Спустя пару минут Кэрон выдохнула и произнесла:

– Какой же ты скучный, Дамиан.

Дроу оторопел. Начав заикаться, он силился придумать, что ответить, но магичка лишь посмеялась над ним, прикрыв ладонью рот.

– Дамиан, успокойся и иди спать.

Она улыбалась, а её глаза… они светились. Она была рада такой его реакции. Эльф не знал, что ему делать, и последовал совету девушки, отправившись спать.

На второй день, когда они миновали примерно середину пути, если верить горам, на которые ориентировался Дамиан, Ален заприметил дыру в земле. Она выглядела так, будто её проделали изнутри, то есть, из-под земли, что насторожило путников.

– Что же такое оттуда вылезло? – спросил рыцарь, разглядывая отверстие, не менее двух метров в диаметре. – Похоже на нору. Дна не видно.

– Надеюсь, мы никогда не узнаем, что оттуда вылезло, – ответила ему Кэрон.

– В этих местах, глубоко под нами, находятся обширные пути туннелей, – сказал дроу.

– А ты откуда знаешь? – вставил Стивенсон.

– Книга знаний сказала. Я ночью за ней сидел, – соврал эльф.

– И что ещё она тебе сказала? – спросил его друг.

– Что недавно в этих туннелях обосновалась какая-то древняя тварь. Не думаю, что мы её осилим в нашем нынешнем состоянии. Так что соглашусь с Кэрон, лучше бы нам с ней не пересекаться.

– Отверстие довольно свежее, – послышался голос Аирвель, всё ещё изучающей дыру в земле.

– Нужно идти дальше, и как можно быстрее, – сказал Дамиан и запрыгнул обратно в повозку.

Спорить с ним никто не стал.

Они продвигались всё дальше и дальше, неумолимо приближаясь к финишу. Странных отверстий в земле становилось всё больше и больше, что действовало на нервы. Они даже разговаривать прекратили, постоянно озираясь по сторонам в ожидании нападения.

И вот, в один миг, лошадь остановилась и начала беспокойно переступать с копыта на копыто, отказываясь ступать далее.

– Кажется, она чего-то боится, – сказала разведчица.

– Что-то поздно до неё дошло, – вставил Стивенсон.

– Тише, – шёпотом сказал эльф.

Все начали прислушиваться, оглядывая местность, а затем земля под ними затряслась. Продолжалось землетрясение недолго, всего несколько секунд, но страху путешественники натерпелись вдоволь.

А после, случилось то, чего они больше всего старались избежать: из одного из отверстий в земле, в нескольких метрах севернее от повозки, вылезло огромное щупальце. Оно будто явилось к ним из самого страшного ночного кошмара. Чёрное, как смоль, и склизкое, оно извивалось, всё больше и больше растягиваясь в длину, которая достигала уже нескольких метров. Вдруг, щупальце замерло и кончик его раскрылся, словно цветок, явившийся из самых глубин преисподней. Зрелище было настолько тошнотворным, что Ален и Аирвель схватились за рты, боясь, что их стошнит прямо в повозке. Дамиан внимательно смотрел за тентаклей древней твари, что, как он предполагал, скрывалась под землёй. В раскрывшемся цветке на путников глядел глаз монстра. Да, именно глаз, на кончике щупальца. Дроу казалось, что он уже читал о чём-то подобном, но никак не мог вспомнить, что именно, и как оно называлось. Одно он знал наверняка: эта тварь была слишком сильна для них, она была чудовищно сильна.

Но вот странный чёрный цветок закрылся и щупальце уползло обратно под землю.

Наступила гробовая тишина.

Эльф, быстрыми уверенными движениями, начертил в воздухе синюю печать и сузил глаза, вглядываясь вдаль.

– Быстро возьмите в руки самое необходимое и положите руку мне на спину, – скомандовал он.

Феол проговорил это таким голосом, что никто и вопросов задавать не стал. Все молча исполнили указание. Когда он почувствовал, как третья рука тронула его за правое плечо, он ударил ладонью в печать и все они исчезли из повозки.

Несколько секунд спустя, из-под земли, прямо под лошадью, вырвалось огромное щупальце с пастью на конце и одним молниеносным движением проглотило лошадь, заодно разметав повозку в щепки, после чего скрылось обратно в свою нору, будто её и не было.

Дамиан с друзьями появился на скате лунных гор. Он телепортировался в то место, которое смог разглядеть вдали.

– Где это мы? – задал вопрос Ален.

– Недалеко, – ответил маг. – Я смог телепортировать нас всего на пару миль, не больше. Надеюсь, этого хватит.

– Ты молодец, – похвалила его дроу, поглаживая спину эльфа.

Феол отдышался и тяжело поднялся на ноги.

– Лошади нет, – вглядываясь на запад, сказала разведчица. – А повозку разметало по всему перевалу.

– Хорошо, что Дамиан успел сообразить, что делать, – радостно сказала Кэрон.

– Спасибо, мужик, – решил похвалить его и Стивенсон.

– Ребят, – вдруг сказал маг.

Все обернулись на восток и, раскрыв рты, остолбенели.

– Мы пришли… – закончил мысль Дамиан.

Перед ними, во всём своём невообразимом великолепии, раскинулся величайший портовый город – Калиолирвен, обитель лунных эльфов, в простонародье именуемая, как: «гавань».


Глава 22: Гавань.


Калиолирвен, он же Гавань, оказался самым удивительным городом, какой только видел Дамиан. Он много странствовал по миру, но здесь ему бывать не приходилось, хоть он и проезжал мимо него пару раз во время своих путешествий.

Красивые, и совершенно разнообразные, в плане планировки, дома; широкие, мощённые камнем, улицы; приветливые радостные эани, самых разнообразных рас, живущие вместе в одном городе, бок о бок.

Никто не смотрел на путников озлобленно, или даже просто с интересом. Путешественники в гавани дело обычное и никому не интересное.

Феолу нравился этот город. Нравился больше, чем любой другой в котором он бывал.

Гавань поражала не только своей красотой и приветливостью, но и своими колоссальными размерами. Эльфу казалось, что город лунных эльфов по крайней мере раза в два превосходил по размерам столицу Белора. Хотя, может так казалось из-за вытянусти города в длину с севера на юг.

Поражало и море, открывающееся на востоке. Оно было настолько огромным, сверкающим и величественным, что захватывало дух. Магу уже приходилось плавать по лунному морю, причём, не так уж и давно, всего какой-то год назад. Он хорошо помнил это ощущение вечного покоя и убаюкивания, этот лёгкий солёный бриз, этот шум моря.

– Может останемся здесь на подольше? – спросила Аирвель, которую город поразил явно больше остальных. – Я бы хотела осмотреть весь этот город!

– Вечером предлагаю прогуляться, пока наши маги будут заняты своими делами, – предложил ей Ален.

– Правда? Спасибо, Ален! – радостно, словно ребёнок, поблагодарила она рыцаря, отчего тот заулыбался, светя довольной миной.

– Но сначала мы найдём, где перекусить, – сказал Дроу и все с ним согласились.

Никто из них не знал города, потому они наведались в первую попавшуюся им харчевню, как оказалось, вполне пригодную. За обедом они особо не говорили, занятые поглощением пищи.

Дамиану нравилось, что на него никто не пялился, как это обычно бывало в других городах. На улицах города он всего раз приметил другого тёмного эльфа, но даже так, было приятно в кои-то веке не быть изгоем.

После позднего обеда они принялись искать гостиницу. Было ещё непонятно, как долго им предстоит оставаться в гавани, но, в любом случае, им нужно нормальное место для отдыха, раз на то есть возможность.

Пока компания гуляла по городу, подыскивая место для ночлега, солнце медленно клонилось за горы, окрашивая её пики в алые и жёлтые тона, одновременно высасывая из моря все краски, превращая его в чёрное молчаливое зеркало. Девушки решили, что пропускать такое зрелище нельзя и потащили парней в восточную часть города, на пристань, откуда закат был виден лучше всего.

Как и опасался Дамиан, вся пристань была усеяна влюблёнными парочками, да так, что ногу некуда поставить. Дроу встал немного в отдалении, но так, чтобы и горы, и море было хорошо видно. Рядом с ним появилась Кэрон. Девушка какое-то время молча стояла, глядя вдаль, на запад, а затем положила голову на плечо мага. Эльф боялся пошевелиться, наслаждаясь моментом, но, вспомнив её слова в повозке, пересилил себя и приобнял девушку за талию левой рукой. Она никак на это не отреагировала, что Феол расценил, как хороший знак. Так они и стояли, пока солнце окончательно не зашло за горы и всё вокруг резко не почернело.

Гостиницу они сыскали недалеко от пристани. Другие путешественники сказали им, что в центре и северной части гавани селятся местные и всякие маги, да важные шишки, а на юге – торговцы. Все, кто путешествует по миру, селятся здесь, на пристани.

Они взяли две комнаты на третьем этаже, в самой дальней части дома, так, чтобы никто их не тревожил. Комнаты располагались друг напротив друга, что было весьма удобно.

Приведя себя в порядок, девушки зашли в комнату парней, и они начали-таки обсуждение дальнейших планов.

– Завтра, я пойду в великую библиотеку лунных эльфов, – сказал Дамиан.

– Думаешь, они просто так выдадут тебе информацию о камнях души? – спросил Ален.

– Нет, но у меня есть план, – улыбнулся эльф.

– Только не попадись в ловушку, – вставила Кэрон. – Не хватало ещё вытаскивать тебя потом.

– Не беспокойся, не попадусь.

– И книгу свою оставь, – решила напомнить Аирвель.

– Да, я знаю, оставлю всё здесь, пойду налегке. Нужно, чтобы кто-то посторожил вещи. Кто-нибудь останется в гостинице?

– Мы с Аирвель завтра идём гулять по городу, – сказал рыцарь.

– Думаем пройтись по магазинам, – подтвердила разведчица.

– Я тоже хотела пройтись, поисследовать город. Может найду чего интересного, – сказала магичка.

– И кто же будет охранять наши вещи? – поинтересовался маг.

– Я наложу защитное заклинание, всё будет в порядке, – махнула рукой дроу.

– Ну смотри, надеюсь на тебя.

– Не переживай, – улыбнулась Кэрон.

Дальше пошли философские разговоры о несправедливостях жизни, о путешествиях, о будущем. Каждый рассказывал что-то своё, и границы между путниками развеивались, делая их ближе друг другу. Так зачиналась дружба.

Утром, первым делом, Феол решил посетить магическую лавку, которых, на удивление, в гавани было пруд пруди, будто каждый житель города занимался магией. Выбрав одну из них, довольно неприметную, но с виду казавшуюся вполне приличной, он вошёл и громко прокашлялся.

– Лекарства не продаю, – послышался старческий голос, и к прилавку вышел старый мужчина, лет под восемьдесят. Человек, что немного удивило эльфа.

– А я и не за лекарствами, – сказал ему дроу.

– Да понял я, шутка это была. Вы эльфы в этом не шибко то и сильны, – отмахнулся старик.

Он что, издевается над ним? Подначивает? Хотя… может это и к лучшему. Главное, что человек его не боялся, ни капли.

– Мне нужен переговорный камень, – перешёл к делу маг.

– У меня как раз есть два на продажу, – почесал заросший подбородок продавец.

– Сколько?

– Пятнадцать золотых.

– А что-так-дорого-то? – удивился Дамиан.

– Ты в гавани, сынок, здесь всё дорого. Можешь пойти и поискать подешевле, может даже найдёшь, – со скучающим видом выдал старикан.

Обычно переговорные камни стояли от шести до десяти золотых, в зависимости от того, делали ли камни в городе или закупали издалека. Но пятнадцать? С учётом того, что гавань явно не закупает их на стороне? Это грабёж чистой воды. Однако денег, пока что, у эльфа хватало. А скоро в его запасах будет пополнение, так что…

– Ладно, по рукам, – нехотя согласился дроу.

– Может ещё что нужно? – осведомился торговец.

– Нет, ничего, – улыбнулся Феол, протягивая золотые.

– Приятного вам дня, – улыбнулся старик, ставя на стол переговорный камень.

Эльф осмотрел покупку. Новый. Хоть что-то хорошее. Торговцы очень часто пытались продать начинающим волшебникам и простакам старые камни.

Маг поблагодарил торговца и вышел из лавки, медленно зашагав по мощённой улице на север. Ему необходимо было связаться с магистром, но это обождёт. Для начала, ему нужно знать, куда он дальше направится, а потом уже можно разговоры разговаривать.

***

Дамиан вошёл в здание великой библиотеки и остановился.

Снаружи, это древнее сооружение выглядело, как замок, настолько оно казалось огромным и нерушимым, но внутри… Всё здесь сверкало чистотой и красками. Белый мраморный пол; изящные, украшенные витиеватой лепниной, колонны; разноцветные витражи, очень тонкой работы; множество огромных шкафов с книгами. Даже свет был организован не при помощи факелов (огонь в библиотеке был запрещён), а при помощи световых кристаллов, некоторые из которых висели прямо в воздухе. Всё вокруг было насквозь пропитано магией.

К Феолу подошёл невысокий лунный эльф в белой мантии. Его серая кожа и белые волосы блестели в свете кристаллов, а чёрные глазки изучали прибывшего.

– Не каждый день встретишь дроу в нашей обители. Доброго вам дня.

Он учтиво поклонился, маг же остался непоколебим.

– Что привело вас к нам?

– Мне нужен орденатор Калеб, – просто сказал эльф.

Глаза лунного эльфа округлились, а одна бровь поползла вверх.

– Орденатор не принимает гостей.

– Я не гость. Я информатор. И ему будет очень интересно услышать то, что я знаю.

Дворецкий, или кто это был, прищурился и, немного поразмыслив, кивнув, удалился. Дамиану оставалось лишь ждать.

Он прошёлся по залу, и заметил на себе несколько косых взглядов от библиотекарей, что сновали туда-сюда. Следят за ним? Нет, не то. Видимо, сюда редко заходят оборванцы вроде него. Ведь даже сами эти библиотекари выглядели, как какие-нибудь вельможи.

Заприметив огромное, в несколько метров, зеркало, он направился к нему. Да… видок ему предстал не из самых лучших. Конечно, не удивительно, что Кэрон не торопится бросаться к нему в объятия. Ему нужно будет что-то придумать со всем этим, но это потом, сейчас были дела поважнее.

В зале показался тот самый дворецкий и поманил Феола рукой. Маг кивнул и последовал за эльфом. Они прошлись по широкому, устланному сине-белым ковром коридору, а затем поднялись по широкой лестнице на второй этаж библиотеки. В конце коридора второго этажа, в большом просторном кабинете, восседал орденатор.

– Входите, присаживайтесь. – Старый лунный эльф указал дроу на стул, напротив своего стола. Далеко напротив.

– Спасибо, я постою, – ответил Дамиан и, подойдя ближе, встал в паре метрах от стола, чем вызвал у главного библиотекаря недовольную улыбку.

– Что вас привело? – решил перейти сразу к делу Калеб, видимо, желая поскорее избавиться от нежеланного гостя.

– Мне нужна информация. И у меня есть кое-что, что вас заинтересует, в качестве платы, – ответил Феол.

– Продолжайте, – вальяжно махнул рукой эльф, не спуская глаз с мага.

– У меня есть ключ от гробницы Гилеана, – выпалил дроу и глаза орденатора еле заметно сверкнули. Ему явно стало интересно.

– Покажи, – плохо скрывая волнение в голосе, сказал библиотекарь.

Дамиан достал из-за пазухи зелёный артефакт и, взяв его двумя пальцами правой руки, показал Калебу.

– И что ты хочешь узнать? – не сводя взгляда с ключа, спросил эльф.

– Я хочу знать, где мне найти камни души Эа.

– Что? – встрепенулся орденатор. – Ты из ордена? Я, кажется, уже говорил, что никакой тайной книги о камнях душ у нас нет и никогда не было.

– Успокойтесь, – мягко сказал Феол. – Книга мне не нужна. Мне хватит и информации с ваших слов. Просто скажите, где мне найти камень души, и я отдам вам ключ.

Глава библиотеки злобно зыркнул на эльфа и под магом засветились синие руны, сковывая его движения. Затем лунный эльф выставил руку вперёд и по Дамиану прошла рябь.

– Что?

Понимание ситуации медленно доходило до Калеба.

– Иллюзия?

– Совершенно верно, – улыбнулся Феол. – И весьма хорошая, прошу заметить. Мне много пришлось тренироваться, чтобы получилось так хорошо. Видите ли, иллюзии не самая сильная моя сторона, – признался маг.

– Да как ты…

Библиотекарь кипел от ярости, но дроу лишь улыбался ему в ответ. Он знал, что всё так и будет, поэтому подготовился.

– А вы думали, что я возьму и приду в ваш орден с таким артефактом? Не принимайте меня за идиота.

– Откуда у тебя ключ, – прищурившись, вдруг спросил эльф.

– Он попал ко мне совершенно случайно. Сначала я думал вскрыть гробницу, – на этих словах Дамиан заметил, что орденатора передёрнуло, – но друиды вовремя предупредили меня, что в гробнице нет камней души. Я очистил пещеру от слуг Мортис и сейчас её заняли друиды Нэнта.

– Что?

Эта информация ещё не дошла до библиотеки, как понял маг.

– Да, вы не ослышались. Однако ключ брать на хранение они отказались, сказав, что его лучше хранить подальше от гробницы. И лучшего места, чем великая библиотека, я придумать не смог. Он мне больше не нужен, но отдавать его просто так тоже не хочется, сами понимаете, мне он не дёшево дался.

– Откуда мне знать, что ты меня не обманешь? – спросил Калеб.

– Я слышал, что лунные эльфы никогда не нарушают своих клятв. Поклянитесь Ноденсом, что я и мои друзья не будут подвержены преследованию и вы расскажите мне, где найти камень души Эа, и тогда, с вашего позволения, я телепортирую оригинал ключа прямо вам на стол.

Библиотекарь сложил руки в замок и поставил на них свой подбородок. Он молча сидел и смотрел на Дамиана странным взглядом, значение которого не доходило до эльфа. Где-то минуту спустя, он наконец выдал:

– Клянусь.

На столе, рядом с орденатором, появился ключ. Лунный эльф осторожно взял его двумя пальцами и, осмотрев со всех сторон, убрал в один из карманов мантии.

– Теперь ваша очередь, – сказал Феол.

– Хорошо. Несмотря на то, что наш орден следит за камнями души, мы не знаем местонахождение всех камней на данный момент. Да и местонахождение остальных знаем лишь приблизительно. Но есть один камень, про который я знаю наверняка.

Калеб посмотрел на мага и широко улыбнулся.

– Камень шагающего по ветрам. Сейчас, он находится у некоего Лерта – повелителя песков. Он живёт на востоке, в великой пустыне. Его там каждая собака знает, так что особого труда его найти не составит.

– Раз всё так просто, почему же вы не вернули камень сами? – поинтересовался дроу.

– Он слишком силён. Или ты думал, что заполучить камень души так просто? Абы кому они не достаются, юный дроу.

– Хорошо. Принято. Спасибо, Калеб, и прощай.

Библиотекарь не ответил.

Иллюзия растворилась в воздухе, оставив старого эльфа наедине с новой игрушкой.

***

Высоко в лунных горах, на одном из выступов, скрестив ноги в позе лотоса, и сложив руки в печати, сидела маленькая фигурка мага. Когда иллюзия в великой библиотеке развеялась, Дамиан открыл глаза и тяжело поднялся на ноги, потирая затвердевшие мышцы. Не так-то и просто поддерживать такую иллюзию так долго. Ему явно требовалось отдохнуть, но сначала…

Маг огляделся. Под ним, словно гигантский ковёр, расстилался город лунных эльфов. Осмотрев скалы вокруг себя, он никого не обнаружил и спокойно достал переговорный камень. Он прочитал, одними губами, заклинание и шар засветился своими обыкновенными туманностями.

– Дамиан, мальчик мой, неужели это ты? – услышал он знакомый голос магистра.

– Да, магистр, прошлый переговорный камень пришёл в неисправность, мне потребовалось время, пока я не нашёл ему замену.

– Я рад, что с тобой всё в порядке, а то тебя уже многие похоронили.

– Можете их обрадовать, – улыбнулся дроу.

Магистр рассмеялся.

– О, да, они-то обрадуются, держи карман шире. Дамиан, рассказывай.

– Я исследовал зелёный лес и прошёл через северный перевал. Кстати, передайте нашим, что там проснулось древнее чудовище. Я не шучу, оно очень опасно.

– Хорошо, принято. Можешь описать его?

– Оно скрывается под землёй. Добычу хватает щупальцами. Весь перевал истыкан дырами, метра два в диаметре.

– Понял. Что ещё?

– Хотел спросить, у нас нет награды за голову ануки, что охранял пещеру Мортис?

– Ануки? – переспросил магистр.

– Да, такой ящероподобный монстр, – уточнил эльф.

– Точно нет, я бы такое запомнил.

– Жаль…

– Ладно, сейчас ты где и куда следуешь? – спросил магистр.

– Сейчас, я в гавани, – ответил маг. – Дальше пойду на восток.

– Хм, – задумался магистр. – Есть несколько мелких заказов по гавани, интересуют?

– Не особо, если честно, – признался Феол.

– Ну, ладно, будет нужда в деньгах, только скажи, в тех краях много работы.

– Хорошо, магистр. И, можно просьбу?

– Конечно, говори.

– У нас же есть отделение в порту Шахрана?

– Да, есть. Хочешь забрать деньги?

– Не всё. Ста золотых хватит.

– Да легко, – задорно хохотнул магистр. – Ищи здание с меткой, она бросится тебе в глаза, уж будь уверен. А там ты своего брата сам узнаешь. Скажешь, что пришёл забрать деньги, ответишь на вопросы, всё, как всегда.

– Спасибо, магистр.

– Не за что, Дамиан. Не пропадай больше. Бывай.

И камень потух.

Эльф выдохнул и вытер рукавом лоб, изрядно покрывшийся испариной. Ему повезло, что магистр был в хорошем настроении, иначе…

Дамиан телепортировался в город и, как можно быстрее, добрался до гостиницы. На подходе к комнатам он почувствовал покалывание. Защита Кэрон работала и опознала его, как своего. Всё же, эта девочка довольно умела в тонкой магии.

Он уже неоднократно обдумывал, что они с магичкой хорошо дополняют друг друга. Ей хорошо даётся тонкая тёмная магия, а ему грубая. Вместе у них получается довольно неплохой тандем. Сама судьба свела их вместе и теперь он её так просто не отпустит.

Проверив оба номера, он обнаружил, что никто из ребят ещё не вернулся с прогулки. Что ж, есть возможность отдохнуть.

Феол бросил беглый взгляд на книгу знаний, но решил ни о чём её не спрашивать.

***

Он проснулся от скрипа половицы и, резко поднявшись, приняв сидячее положение, увидел Кэрон.

– Прости, что разбудила, – извинилась девушка.

– Всё нормально, – махнул рукой дроу. – Как прогулка?

– Нормально, – натянуто улыбнулась магичка. – Город хороший, кажется, что здесь есть всё. Правда, я очень сильно устала.

– Так отдохни, – предложил маг. – Я так понимаю, Аирвель с Аленом не будет до самого вечера. Кстати, а сколько времени?

Феол посмотрел в окно комнаты и заметил, что солнце уже почти достигло гор.

– Уже вечер, – тихо и, как показалось эльфу, печально ответила дроу.

– Но, пока же их нет, – так же тихо сказал Дамиан.

Эльфийка сделала несколько медленных шагов, словно крадущаяся к своей добыче пантера, и встала прямо перед сидящим на кровати магом.

– Пока их нет, – прошептала она.

Феол почувствовал, как кровь приливает к голове и уже в который раз поблагодарил судьбу за свою тёмную кожу. Он решил, что пора действовать, и, медленно встав с кровати, нежно коснулся щеки Кэрон кончиками пальцев. Она не отпрянула. Более того, девушка закрыла глаза и приоткрыла губы. Он потянулся к ней, медленно, словно боясь спугнуть…

В этот момент кто-то с грохотом ударил в дверь и оба дроу со страху телепортировались.

– Странно, – сказал Ален. – Я думал, что Дамиан с Кэрон уже в гостинице.

– Может пошли подышать воздухом? – предположила Аирвель, заглядывая в комнату из-за плеча здоровяка.

– Кто его знает, – пожал плечами рыцарь.

***

– У меня чуть сердце не разорвалось, – сказала девушка.

– Я его убью, – весь дрожа, сказал эльф.

Они переглянулись и расхохотались.

– Ладно, нам пора возвращаться, – сказала Кэрон.

– Ты куда-то торопишься? – спросил её дроу.

Они стояли на крыше гостиницы. Солнце уже наполовину зашло за горы, окрашивая весь горизонт в тёмные красные тона.

– Дамиан, – сказала она таким тоном, что эльф понял, ему сегодня явно ничего не светит.

Момент был упущен и Ален ещё поплатится за это. Ох, поплатится.

– Хорошо-хорошо, – примирительно выставив руки перед собой, согласился маг. – Возвращаемся.

И они снова телепортировались. Сначала Кэрон, а затем, несколько секунд спустя, и Дамиан.

***

Девушка вышла из комнаты для девочек и заглянула во второй номер. Блондинчики о чём-то трепались и она, прокашлявшись, вошла в комнату, в которой ещё совсем недавно была с Дамианом.

– Вы уже пришли?

– А, да, привет, Кэрон, как прогулка? – спросил Стивенсон, всем своим видом стараясь скрыть огорчение. Он явно хотел остаться с Аирвель наедине на подольше. Что ж, один-один.

– Хорошо, спасибо, у вас как?

– Мы отлично прогулялись. Гавань такая красивая, – ответила за здоровяка блондинка.

– Согласна, – кивнула дроу.

– А где Дамиан? – спросил Ален.

В этот момент в комнату телепортировался маг. Оглядев всех, немного задержав взгляд на Кэрон, он сказал:

– Все в сборе? Нужно поговорить.

– Что-то ты недовольный какой-то, – вставил Стивенсон.

Феол с магичкой одновременно удостоили его такого взгляда, что он громко сглотнул.

– Да что не так? – не понимая, что происходит, спросил рыцарь.

– Всё нормально, – махнул рукой эльф.

– Как твой поход в библиотеку? – решила разрядить обстановку разведчица.

– Об этом я и хотел поговорить. Я получил информацию о местонахождении камня души.

– Одного? – уточнил Стивенсон.

– Да, пока одного. Но нам, для начала, хватит и этого.

Все согласно кивнули.

– Так вот. Мы идём на восток и ищем там повелителя песков, некоего Лерта. У него один из камней души Эа.

– Кажется, я слышал про такого раньше, – задумался блондин.

– Я тоже, – кивнула девушка-дроу. – За его голову назначена большая награда. Шесть или восемь сотен золотых, точно не помню.

– Ого, – удивился Ален. – Да он просто монстр. Кто он?

– Как я понял, он просто отшельник, живущий в пустыне и нагоняющий страх на округу, – ответил Дамиан.

– За отшельников такие награды не дают, – вставила магичка.

– Его голова интересует только лунных эльфов. Думаю, если нас постигнет неудача, они повысят стоимость.

– И что, поплывём на корабле? – спросил рыцарь.

– Да, – кивнул Феол. – Завтра утром мы пойдём на пристань, искать попутный корабль в Шахран, и оттуда начнём наши поиски.

– Тогда сейчас я предлагаю выпить, – сказал, улыбаясь, Стивенсон, и достал из своей сумки бутылку дорогого вина.


Глава 23: Корабль на Шахран.


Утром, с первыми лучами солнца, они отправились на пристань, где Дамиан довольно быстро нашёл корабль на Шахран.

– Да здесь каждый второй корабль туда идёт, – сказал им один из моряков ещё в гостинице.

Феол облюбовал одну из торговых посудин и позвал капитана корабля на разговор.

– Четыре золотых.

– Знаете, вообще-то это торговый корабль, пассажирский отправится в Шахран послезавтра.

– Восемь золотых.

– Десять.

– Восемь или я иду искать другой корабль.

Эльф окинул причал, вдоль которого выстроилась вереница кораблей самых разных размеров.

– Хвала богам, здесь их предостаточно.

– По рукам, – скрипя зубами, согласился капитан. – Отправление через час, не опаздывайте.

Конечно, проезд на пассажирском корабле обошёлся бы им дешевле, всего в пару золотых, но дроу не хотел ждать. Если была возможность отплыть раньше, он хотел ею воспользоваться. Они и так потеряли много времени в зелёном лесу.

Через полчаса вся компания была уже на корабле. Им выделили отдельные каюты, небольшие, конечно, больше похожие на чулан, но отдельные, для каждого из них. Это было важно. Очень важно.

Маг ничего не смыслил в морских делах и совершенно не понимал, чем занимаются матросы на корабле. Казалось, что каждый из них занят очень важным делом, но выглядело это так, будто на самом деле никто из них ни черта не делает.

Дамиан стоял у борта торгового судна и смотрел на море. Парус над ним трещал, натягиваясь от ветра, а сама мачта скрипела от натуги. Этот корабль был уже стар. Один хороший шторм, и он разлетится на розжиг для костра.

Сзади подошёл Ален.

– Всё хорошо? – спросил здоровяк.

– Да, просто думаю о своём, – ответил эльф.

– Значит, наконец, получим первый из камней?

– Его ещё получить нужно, Ален, не торопи события, – сказал дроу.

– Да-да, как скажешь.

Они стояли бок о бок и смотрели на море. Волны бликовали на солнце, отчего приходилось иногда щурить глаза. Феолу захотелось спать.

– Аирвель не выходит из каюты, говорит, её укачивает, – внезапно вставил рыцарь.

– Она же впервые на море, это немудрено, – спокойно ответил маг.

– Это-то да, просто хочется сделать что-то для неё…

– Побудь рядом, отвлеки, – предложил Дамиан.

– Что? Ты даёшь мне советы? – улыбнулся Стивенсон. – Серьёзно?

Тёмный эльф улыбнулся.

– Ладно, думаю, мы оба знаем, как следует себя вести.

Маг решил промолчать. Он понимал, к чему клонит его друг, но не хотел об этом говорить.

– Пойду, вздремну, – сказал Феол и пошёл в свою каюту, оставив блондина одного на палубе.

***

Дамиан открыл глаза и присел на койке, одной рукой почёсывая затылок. Он медленно приходил в себя, собирая мысли воедино. Протерев глаза, он посмотрел в маленькое окошко, расположенное высоко в его каюте: стояла глубокая ночь. Он откинулся обратно на подушку и выдохнул.

Он всё проспал. Сегодня он собирался зайти к Кэрон, но, в итоге, уснул. Конечно, может ещё не сильно поздно и она не спит…

Эльф поднялся с койки и принялся одеваться. Внезапно, щеколда на двери лязгнула, скрипнула дверь, а затем защёлка снова стукнулась о металл, давая понять, что дверь заперта. Он стоял спиной к выходу и боялся пошевелиться. В комнату только что кто-то вошёл, а дроу стоял к непрошенному гостю спиной с полуспущенными штанами и не шевелился.

Собравшись, наконец, Феол обернулся. Штаны он так и не надел.

Перед ним стояла Кэрон. В чёрной мантии она практически полностью сливалась с тьмой, царившей в комнате мага. Девушка молча стояла и смотрела на эльфа.

– Кэрон? А я как раз думал к тебе зайти… – начал было Дамиан и осёкся.

Магичка не двигалась и всё также молчаливо продолжала смотреть на мага. Ему стало как-то не по себе. Он сглотнул, открыл, было, рот, и снова закрыл. Что ему сказать? Что здесь вообще происходит?

Эльфийка скинула с себя мантию и Феол просто раскрыл рот от изумления, бросив бесплодную попытку натянуть-таки на себя штаны.

Дроу прекрасно видел в темноте, поэтому от его глаз не укрылось ничего. Даже несмотря на черноту её кожи, он мог различить на ней каждый изгиб, каждую выпуклость, каждую пору. Она была безупречна. Гладкая кожа без шрамов, изящная наливная грудь, плоский живот, в меру широкие бёдра. Она всегда надевала одежду мешковатого типа или была в мантии, потому он даже и представить себе не мог, что под всем этим скрывается такая красота.

Он так и стоял, разинув рот, не зная, что ему делать. Но, в этот раз ему повезло. Девушка решила взять всё в свои руки. Она грациозно медленно подошла к нему и резко опрокинула эльфа на койку, навалившись сверху.

– Скажешь хоть слово – убью, – прошептала Кэрон и страстно поцеловала Дамиана в губы.

Маг сжал грудь девушки правой рукой; левой же, схватившись за ягодицу, подтягивал её в койку. Эльфийка застонала.

Он не был силён в любовных делах, но по крикам и содроганиям магички решил, что всё прошло успешно. Когда они провалились в сон, совершенно выбившиеся из сил, на востоке уже восходило солнце.

***

Дамиан с Кэрон резко соскочили с постели от мощного толчка.

– Что это было? Мы во что-то врезались? – возбуждённо спросила магичка.

– Понятия не имею.

Послышался сильный скрип со стороны палубы, будто доски проседали под чьим-то весом.

– Быстро в свою каюту, собирайся и на палубу. И разбуди остальных, если они ещё не проснулись, конечно, – приказным тоном сказал эльф.

– Поняла, – кивнула девушка и исчезла.

Дамиан взмахнул руками и его окутал чёрный туман. Когда он рассеялся – эльф был уже полностью одет. Он, мановением пальца, открыл щеколду и отворил дверь в каюту. Коридор был пуст, значит, все моряки были уже наверху.

Выйдя в коридор его бросило к стене. Корабль сильно накренился, но потом снова выпрямился. Послышался новый, ещё более ужасный скрип. Дроу поторопился на палубу, перепрыгивая через ступеньки. Да что же там происходило? На них напали?

На выходе с кормовой части, где находились их каюты, дроу резко остановился, схватившись за уши. Что-то издало дикий пронзительный крик, от которого несколько досок на палубе полопались, а внутри мага всё сжалось так, что его чуть не вывернуло наизнанку. Мимо него пролетел один из моряков, исчезнув за бортом корабля.

Он телепортировался и оказался на центральной части корабля, недалеко от спуска к каютам. Он смотрел на нечто, размахивающее щупальцами и ломающее торговое судно, на котором они собирались доплыть до Шахрана. Этот сгусток плоти с одним гигантским глазом и ещё более гигантской пастью с острыми длиннющими зубами, трудно поддавался описанию, ибо не был похож ни на одну известную Феолу тварь.

Капитан корабля кричал что-то, где-то на носу судна, но маг не слышал его, да и других моряков не видел. Возможно, все уже были мертвы.

Что это за хрень? – спросил он у Эйдена.

Ещё одна пробудившаяся древность, – ответил демон.

– Как мне её одолеть?

– Тебе никак. Но я могу, – просто сказал Эйден.

– Тебя увидят, нельзя.

– Тогда удачи тебе, юный эльф.

И он затих. Чёрт, и что ему теперь делать?

Тварь уже успела заметить новую мишень и атаковала Феола. Её щупальце ударило сверху. Вспыхнуло синим, доски под магом скрипнули, но он удержался на ногах. «Вот это мощь» – подумал про себя дроу. Это чудовище явно было не робкого десятка.

Дамиан проткнул тентакль чёрными иглами, и монстр завопил. Маг ударил вдогонку чёрным пламенем, но это не возымело никакого эффекта.

Эльф успел заметить, что вся эта тварь была покрыта какой-то слизью, видимо, она-то и защищала её от огненных атак. Нужно было придумать что-то другое.

Чудовище пошло в новое наступление, на этот раз выбросив щупальце в прямом ударе. Синий щит мага устоял, но монстру удалось сдвинуть Дамиана примерно на метр.

Феол свёл руки вместе и прочитал заклинание тёмного ветра. В воздухе промелькнуло чёрным и тентакль твари упал на палубу корабля, беспорядочно извиваясь, словно змея.

Древний пронзительно закричал, опрокинув эльфа навзничь. Доски лопались вокруг мага, раскидывая по воздуху щепки, тут же подхватываемые ветром, уносившим их прочь от корабля.

На палубу выскочили Ален, Кэрон и Аирвель.

Магичка, чисто машинально, отбила одно из щупалец, которое метило в тёмного эльфа, распростёртого на палубе.

Разведчица, недолго думая, выпустила две стрелы в чудовище, но они просто отскочили от прочной шкуры монстра, не оставив и царапины.

– Что это за хрень, – успела сказать дроу и тварь снова накинулась на них.

Дамиан услышал звук рассекаемого ветра и две тентакли, что обрушились на них, унеслись прочь за борт. Он глянул перед собой и увидел Стивенсона, стоявшего со светящимся ярким белым светом мечом, с которого капала чёрная, как смоль, кровь монстра.

Дроу решил развить успех и, вскочив на ноги, собрал все свои силы и ударил в чудовище молнией. Целился он ей прямо в её огромный глаз, посчитав, что это её самое уязвимое место. Тварь была покрыта слизью и водой, что являло собой прекрасный проводник для электричества. Древний издал пронзительный вой и скрылся под воду.

Наступило затишье.

– Что это такое? – спросил уже рыцарь.

– Ещё одна древняя тварь, – ответил Дамиан.

– Мы её спугнули? – неуверенно спросила Аирвель.

– Не думаю, – сказал Феол. – Будьте начеку.

В этот момент корабль содрогнулся, и передняя часть судна разлетелась на части. Эльф не знал, жив ли ещё был капитан до этого, так как перестал слышать его крики уже давно, но после такого удара сомнений уже не оставалось. Он знал точно – кроме их четвёрки на корабле больше никого не было. Эта мразь убила их всех.

Судно, точнее, оставшаяся его часть, начало накреняться и магу пришлось соорудить лианы из тьмы, чтобы все они не попадали в воду. Спереди, разрывая водную гладь, выросли несколько огромных тентаклей. Сражаться в таких условиях было невозможно, нужно было бежать и срочно.

Дамиан покрепче обхватил друзей лианами и телепортировался.

Они упали в воду довольно далеко от корабля, но тот ещё различался вдалеке, как и щупальца твари. На море стоял туман, видимо, созданный этим монстром, поэтому, несмотря на то, что солнце было уже высоко, видимость была практически нулевая. Для человека, по крайней мере.

Маг наспех соорудил лодку из тьмы, как некогда мастерил для себя лежанки, прикрепляя их к защитным стенам городов, чтобы не снимать жильё, и затащил в неё своих друзей. Ален наглотался воды и тяжело откашливался. Все выглядели вымотанными и тяжело дышали. Феола клонило в сон.

Уже на грани отключки дроу услышал пронзительный крик монстра. Крик, от которого мурашки пробежали по спине и похолодело на сердце. Он чувствовал, оно нашло их.

Посмотрев в сторону, из последних сил напрягая зрение, эльф увидел, как тентакли обхватили корму корабля и швырнули её в небо. Слишком поздно дошёл до уставшего мага этот манёвр глубоководной твари. Слишком поздно он заметил приближающиеся к их лодке обломки, падающие на них прямо с неба. А затем наступила темнота.


Глава 24: Остров магов воды.


Дамиан открыл глаза и его взору предстало бескрайнее синее небо. Солнце уже прошло свой зенит и неистово палило, ослепляя любого, кто дерзнёт смотреть на её великолепие.

Эльф упёрся руками в песок и приподнял себя, чтобы сесть. Песок? Он посмотрел вниз, на свои руки, а затем вперёд. Он сидел на берегу. Волны, ещё совсем недавно бушующего моря, мирно ласкали берег в нескольких метрах от мага. Феол не приметил и следа шторма, тумана или той бесноватой твари, что чуть их не погубила.

Их!

Дамиан осмотрелся. Слева от себя он увидел Алена с открытым ртом, обнимающего песок. Справа лежали Аирвель и Кэрон. Все дышали, все живы. Эльф выдохнул.

Опасности он не ощущал, но почувствовал чьё-то присутствие. Он оглянулся и упёрся взором в эани, сидящего на валуне в десятке метров от него. Маг встал на ноги и покачнулся.

– Здравствуй, странник, – поприветствовал его эани.

– Здравствуйте… – только и смог сказать Феол.

Дело в том, что чем больше он разглядывал незнакомца, тем шире открывались его глаза и рот. Пришелец был эльфом. Да не простым, а светлым, из высших. Встретить высшего светлого эльфа редкость ещё большая, чем встретить орка в столице Белора.

Светлые, почти белые глаза; молочного цвета волосы, достающие до груди; идеальные аккуратные черты лица, а мантия… синяя с белым, значит он…

– Меня зовут Таль. Я магистр гильдии воды. Вы попали на остров магов воды. Вы потерпели крушение, помните?

– Да… – неуверенно ответил Дамиан.

– Хорошо. Наш орденатор почувствовал пробуждение той твари, что на вас напала, и мы решили прийти вам на помощь, но, к нашему великому сожалению, подоспели слишком поздно… уцелели только вы.

Феол видел, что это были не только слова, светлый эльф реально переживал и скорбел по погибшим, хоть и не знал их. Редкое качество.

Дамиан оглянулся на своих друзей, и маг воды продолжил.

– Пока вы были без сознания, я взял на себя смелость подлатать вас. Надеюсь, вы не против. Дело в том, что помимо того, что я магистр, я ещё и главный лекарь острова.

– Спасибо вам, – ответил тёмный эльф и поклонился.

Таль кивнул, приняв благодарность.

– Ваши друзья скоро придут в себя. Введите их в курс дела и следуйте по этой тропинке вглубь острова. – Он указал на тропинку недалеко от себя. – Орденатор чувствует свою вину за случившееся с вами, поэтому мы готовы принять вас, как гостей, и помочь достичь суши. Но об этом потом, а сейчас мне нужно откланяться.

Не успел тёмный маг и рта раскрыть, как светлый эльф исчез.

Значит, их спасли маги воды. Во дела. Да им везёт.

Размышления эльфа прервал кашель. Это рыцарь начинал приходить в себя.

– Великие боги, где я? – потирая голову и оглядываясь по сторонам, спрашивал Стивенсон.

– На острове магов воды, – идя к нему, сказал Дамиан.

– О, значит, мы живы?

– Да, живы, – лаконично ответил эльф.

– Ты сказал остров магов воды? Ты уверен?

– Да, подожди, я не хочу рассказывать это несколько раз, сейчас наши девушки придут в себя, и я все вам объясню.

– Ну, как скажешь, – пожал плечами рыцарь.

Так они и поступили.

Через пару минут Кэрон открыла глаза и улыбнулась при виде Феола, сидевшего у её ног. Они не стали обниматься или говорить что-то – всё это было ни к чему, их светящиеся глаза сами всё сказали и без слов.

Ещё через несколько минут очнулась и разведчица, после чего эльф ввёл их в курс дела и рассказал обо всём, о чём говорил с Талем.

– Значит, маги воды… – задумчиво протянула Аирвель.

– Ага, – кивнул Дамиан.

– Ты так удивлённо говоришь о светлых эльфах, – сказал вдруг Ален. – Я несколько раз видел их в столице. Они, бывает, приезжают к нам.

– Они спускаются только к королю Белора и королю Доминиона. Такие, как я, видят их крайне редко, – пояснил ему маг.

– Я слышала о светлых эльфах только от своего отца, – вставила лесная эльфийка. – Хотела бы я на него посмотреть.

– Посмотришь, – махнул Дамиан.

– Значит, мы опять остались без вещей? – неожиданно спросил Стивенсон. – Я взял с собой только золото.

– Я тоже, – грустно сказала Аирвель.

– А я даже золото не взял. Как-то не подумал, – сказал тёмный эльф и поник.

– Не переживай, – положа руку ему на плечо, сказала магичка. – Я знала, что ты забудешь вещи и взяла книгу и твой переговорный шар.

– Что?

Радости Феола не было предела. Он уже было подумал, что расстался с книгой навсегда. Он искренне улыбнулся и крепко обнял эльфийку.

– Тише-тише, рёбра мне сломаешь! – запричитала девушка, но вырываться не стала.

– Может, пора воспользоваться гостеприимством хозяев острова? – спросила разведчица и посмотрела на тропинку у валуна.

– Да, думаю, ты права, – кивнул маг и все двинулись вглубь острова.

Тропа, по которой они шли, была хорошо протоптана. Сразу видно, что по этому пути часто ходили, правда, Дамиан не мог понять зачем? Ведь на берегу ничего не было, чтобы туда постоянно ходить. Остальная же часть острова больше походила на непроходимые джунгли: растительность вокруг них была настолько плотной, что и шагу ступить было некуда.

Спустя какое-то время они вышли к руинам, простирающимся до самой оконечности острова на востоке. Когда-то эти руины, скорее всего, были великим городом со своей историей, об этом можно было догадаться по огромному числу колон, даже сейчас внушающим трепет. Однако время не щадит никого, обращая любое величие в пыль и прах. Эльф уже давно осознал эту простую истину. Ни что не вечно.

– Вот это да, – шёпотом протянула Кэрон.

Остальные любовались на разрушенный город молча, полностью поддерживая эмоции своей соратницы.

– Нам туда, – показал Феол в сторону запада.

Там, в обрамлении цветущих садов, вперемешку с частью руин, стоял самый настоящий дворец из белого камня.

– А эти маги воды неплохо устроились, – присвистнув, протянул Ален.

– Да, нам тоже нравится, – сказал голос позади них, и все резко обернулись.

Это был не тот светлый эльф, которого маг видел на берегу, да и по его одеянию Дамиан понял, что он был не магистром, а скорее всего мастером.

– Здравствуйте, – поздоровался дроу. – Вы один из мастеров?

– Да, – кивнул чернобородый маг. – Я здесь, чтобы сопроводить вас.

– Вы очень добры, – улыбнулся Феол, и маг улыбнулся в ответ.

Чернобородый мастер воды провёл их сквозь сад, пестревший самыми разными красками и цветами, часто останавливаясь в ожидании девушек, которые не могли отвести глаз от прекрасных растений.

Огромный и внушительный снаружи дворец, внутри оказался довольно аскетичным. Деревянные скамьи, столы и стулья. Никакого золота или серебра. Минимум магических штук. Абсолютная противоположность того, что Феол видел в великой библиотеке лунных эльфов. А эти маги воды довольно практичны, это эльфу понравилось.

Народу во дворце сновало масса. От учеников и послушников, вечно кланяющихся мастеру, что шёл с путниками, до высших магов, позволявших себе уже словесные приветствия.

Они вошли в просторный зал с длинным деревянным столом по середине. За столом уже расположились шесть магов воды, как догадался Дамиан – орденатор и пять его магистров, в полном сборе. Стол уже был накрыт, но никто не притрагивался к еде. Они ждали гостей, за что Дамиан поставил им ещё один плюсик.

– Присаживайтесь, – позвал их маг, сидевший во главе стола, то бишь, орденатор гильдии.

Друзья слегка поклонились и заняли свободные места за столом.

Тёмный эльф оглядел магов. Помимо светлого эльфа, которого он уже встречал, среди магов оказался ещё один эльф, причём, тоже не из простых. Доминионец, из высоких эльфов. Ещё одна редкость. Остальные маги, включая орденатора, были людьми, по крайней мере выглядели, как люди.

– Сначала поешьте, разговоры потом, – сказал орденатор и стал накладывать себе в тарелку овощи со стола.

Накрыт стол был аскетично, без излишеств, но всем хватило, чтобы наесться. Хлеб, картошка, бобовые, сыр, рыба. Всё это больше походило на рацион крестьян, чем на обед высших магов, но Феолу нравился такой подход. Они явно ели то же, что и их подчинённые. Видимо, у них здесь что-то вроде общины. Неплохой устрой, не то, что у других.

Когда последняя вилка опустилась на тарелку, орденатор начал:

– Вот теперь я могу начать. На сытый желудок всяко приятнее говорить, ведь так? – улыбнулся высший маг.

– Да, вы правы, – кивнул тёмный эльф.

– Я не буду спрашивать вас, откуда вы прибыли – это неважно. Но я так думаю, что вам нужно на сушу. Завтра наши послушники отправятся в Шахран, закупиться кое-чем необходимым. Если вам по пути, они могут подкинуть вас до порта. Бесплатно.

– Да, мы туда и направлялись, вы очень добры, – приложив руку к сердцу, в знак благодарности, сказал Дамиан.

– Да будет вам. Это море находится под нашей защитой и мне крайне неприятно от того, что один из мирных кораблей был потоплен каким-то отголоском древности. Завтра я отправляюсь в море, чтобы разыскать эту тварь и уничтожить.

– Значит, когда вы нашли нас, она…

– Она намеревалась вас сожрать. Мы отпугнули её, но не смогли уничтожить. Мы были не готовы встретить кракена. Это было слишком неожиданно.

– И вы собираетесь на неё охотиться? – удивился Стивенсон.

– Это наш долг, – просто пожал плечами орденатор.

Беседа продолжалась ещё какое-то время. Путники спрашивали магов про остров, маги спрашивали про сушу. Тёмный эльф при этом молчал, искоса поглядывая на одного из магистров. Что-то не так было с этим человеком. Слишком идеален, словно эльф… неужели…

– Да спрашивай уже, надоел, – повернувшись к Дамиану, спросил магистр, на которого то и дело поглядывал дроу.

За столом повисла тишина.

– Прошу прощения, но… вы сидхэ? – спросил наконец эльф.

– Да, – улыбнувшись ответил магистр.

– Что? – хором спросили Кэрон и Аирвель, не веря, видимо, в услышанное.

– Всё верно, – сказал орденатор. – Квил – сидхэ, вы не ослышались, милые леди.

– Но я думал, что высшим сидхэ запрещено покидать двор, – осторожно поинтересовался Феол.

– Я был изгнан, – спокойно ответил Квил.

– Но за что? – спросил тёмный маг и осёкся. Такие вопросы задавать не стоит.

– Я отказался стать рыцарем зимы.

– От… – Дамиан не смог закончить фразу.

Какой же волей должен обладать эани, чтобы отказать королеве Мэй.

Орденатор расхохотался.

– Да, наш Квил не робкого десятка, это уж точно. Мэй пощадила его, но изгнала со двора, забрав половину его силы. Но, несмотря на это, ему хватило навыков стать магистром гильдии воды.

– Но… я не могу понять.

– Не можешь понять, почему я отказался от силы и власти? – спросил Квил.

– Да, – кивнул эльф.

– Мне показалось это скучным – вечно ходить при королеве зимы, пока тебя не убьют. Не находишь?

– Ну, если подумать с этой стороны, то скорее да, это довольно скучно, – задумался дроу.

– Вот и я о том же, – улыбнулся магистр.

– А что, эти сидхэ настолько сильны? – спросил вдруг рыцарь и все посмотрели на него, как на полоумного. – Что? Я про них только в книжках читал.

– Скажем так, Ален, да упасут тебя боги встретиться с высшим сидхэ в дуэли один на один, – сказал Дамиан.

– Всё настолько плохо? – упал духом Стивенсон.

– Да.

– Ну, как скажите, поверю на слово.

– Ты не веришь, – барабаня по кружке, спросил Квил.

– Да нет же, верю, – отнекивался рыцарь.

– Хочешь проверить? Как на счёт дружеской дуэли?

– Я не против, – пожал плечами Ален.

– А вот это уже лишнее, – сказал магистр, тот, что Доминионец, и посмотрел на орденатора.

Верховный маг воды долго колебался, но потом выдохнул:

– Если они оба этого хотят… только не перестарайся, Квил.

– Конечно, – поклонился сидхэ.

Через полчаса все они, за исключением двух магистров, у которых нашлись более важные дела, стояли на заднем дворе дворца, служившим чем-то вроде тренировочной полянки.

– Я, конечно, не мечник, но согласен на бой на мечах, – сказал Квил.

– Да как хочешь, – пожал плечами Стивенсон.

– Бой до трёх побед, – вставил орденатор. – Можете начинать.

– Ставлю на сухую победу сидхэ, – шепнул Дамиан Кэрон.

– Думаешь? – неуверенно спросила девушка.

– Уверен.

– А я верю в Алена, – насупилась Аирвель.

– Не хочу тебя разочаровывать, но тут, как бы, без вариантов, – пожал плечами эльф.

Оба бойца кивнули друг другу и началось. Рыцарь кинулся к противнику с молниеносной скоростью и нанёс рубящий удар с разворота. Его меч вошёл в стену воды и… застрял. Квил уже стоял у него за спиной с мечом на плече Стивенсона.

– Один ноль, – спокойно констатировал орденатор.

– Так не честно, дерись на мечах, – насупился Ален.

– А никто не говорил, что я не могу пользоваться магией. Я ведь, всё-таки, маг.

Рыцарь пробубнил что-то себе под нос и отошёл на исходную позицию.

– Можете начинать, – сказал верховный маг.

Ален снова бросился вперёд. В тот момент, когда сидхэ исчез, рыцарь нанёс круговой удар, заставив магистра отпрыгнуть назад. Второй раз этот манёвр не прошёл. Они начали обмениваться ударами с невообразимой скоростью. Феол видел, что его друг стал значительно быстрее, чем раньше. Всё-таки, это путешествие шло ему на пользу. Но… с противником ему не повезло. Сидхэ теснил его, с лёгкостью отбивая все выпады соперника. И вот, когда Стивенсон в очередной раз замахнулся мечом, Квил, расплывшимся пятном, скользнул к нему и ударил Алена ладонью в грудь. Рыцарь отлетел назад и упал на спину.

– Два ноль, – сказал орденатор.

– Да чтоб тебя, – выругался блондин.

– Не горячись ты так, – улыбнулся сидхэ. – Это же тренировочный бой.

Стивенсон снова что-то пробубнил и поплёлся на исходную точку.

– Начинайте, – сказал орденатор.

И снова Ален бросился вперёд. Квил стоял и ждал. Рыцарь нанёс удар и разрубил магистра пополам. Точнее, его водяного клона.

– Ты проиграл, – послышалось позади рыцаря.

Тот обернулся и увидел своего противника.

– Три ноль, – удовлетворённо произнёс орденатор.

– Я же говорил, – ухмыльнулся Дамиан.

– Так-то ты веришь в друга? – укоризненно спросила разведчица.

– Я знаю, на что способен Ален, но в тренировочном бою у него связаны руки по многим пунктам. А сидхэ… это сидхэ. Даже мне пришлось бы попотеть, чтобы одолеть его.

Аирвель хмыкнула и пошла к рыцарю, угрюмо стоявшему на тренировочной полянке. Кэрон подошла к эльфу.

– Ты уже встречался с такими, как он? – имея в виду Квила, спросила она.

– Однажды. И не хотел бы встречаться с такими ещё раз.

Она промолчала, не решившись спрашивать подробности.

Оставшуюся часть дня они потратили на прогулки по саду магов воды, что так понравился девушкам. Они говорили, шутили и отдыхали, всё больше сближаясь и воодушевляясь.

Постепенно день подходил к своему логическому завершению. Свет всё быстрее и быстрее покидал пространство, пряча яркие краски дня за пеленой будущей ночи, отчего совсем скоро стало совсем темно. Дамиан прикинул, что пора бы им спросить о месте их ночлега, как вдруг, словно его мысли кто-то прочитал, рядом с ними оказался тот самый мастер, который провёл их во дворец.

– Пойдёмте, я покажу вам, где вы можете переночевать.

– Да, спасибо, – улыбнулся ему Феол.

Мастер, чьего имени дроу так и не узнал, провёл их в дальнюю часть дворца, где располагались комнаты учеников и послушников гильдии. Отперев одну из многочисленных дверей, крепкую, из цельного дерева, обитую металлическими листами, он впустил их в довольно просторную комнату с восьмью одноместными кроватями.

– Это комната послушников, но сейчас они на суше, так что можете располагаться. Завтра вас разбудят и проводят к кораблю, – продекламировал провожатый.

– Ещё раз спасибо, – сказал Дамиан.

– Не за что, – улыбнулся мастер. – Если у вас нет вопросов, я пойду.

– Да, конечно, вопросов нет.

Они ещё раз поклонились друг другу, и маг воды вышел в коридор. Когда стук его шагов стих, Ален нарушил повисшее в комнате молчание:

– Добрые они какие-то.

– Ты просто не привык к такому. Они живут общиной. Здесь это в порядке вещей, – сказал ему Феол. – Я такое уже встречал.

– Как скажешь, – пожал плечами рыцарь.

– А мне здесь нравится, – вставила Аирвель. – Хороший остров.

– Завтра отплываем в Шахран. Вряд ли он вам понравится, так что наслаждайтесь, – ехидно улыбнулся маг.

– Почему не понравится? – спросила Кэрон.

– Нейтральный порт славится своим многообразием. Там вам и убийцы, и бандиты, и воры, и пираты, и мошенники… ну, думаю, вы поняли, – ответил дроу.

– Всё настолько плохо? – спросила Аирвель.

– Не так уж и плохо, на самом-то деле. Если не лезть куда не просят. В любом случае, мы там лишь проездом.

– Ладно, давайте уже спать, – отмахнулся Ален. – Я его сказки и так целыми днями слушаю. Сами всё увидим.

Дамиан долго смотрел на Кэрон, прежде чем уснуть. Всё-таки жаль, что здесь у них были не одноместные комнаты. Но сон, медленно, но неотвратно, забрал его в свои объятия и унёс за горизонты сознания.

Ему снилась война. Много красного. Огонь, кровь, боль, крики. Гигантские существа, больше походившие на демонов. А в конце он услышал: «Ты должен убить его!».

Он вскочил весь в поту, глотая ртом воздух, не в силах нормально вдохнуть. То, что он увидел в конце… он не хотел верить в это. «И приснится же такое» – подумал он. Такого точно никогда не случится.

Он выглянул в узкое окошко комнаты. На востоке уже поднималось солнце, значит, скоро за ними придут. Пора было будить остальных.

Через полчаса все они, уже будучи собранными, завтракали в общей столовой с магами воды. Никаких косых взглядов, никакого шушуканья за спиной. Интересно, они все такие? Нет, конечно, всё это импонировало молодому тёмному эльфу, привыкшему считать себя прокажённым для всего общества, но всё ещё было слегка непривычно. Хотя и приятно.

Всё тот же мастер провёл их к кораблю, как только они закончили трапезу. Хотя, кораблём эту посудину было назвать трудно, но на безрыбье и рак рыба, так что…

Помимо них на корабль поднялись шесть послушников в бело-синих одеяниях без рукавов. Они были довольно молчаливы и просто указали путешественникам, где им расположиться, чтобы не мешать.

– Рад был знакомству с вами, – послышалось с берега, когда они уже собирались отчаливать с острова.

Эльф обернулся и увидел светлого эльфа, магистра.

– И мы были рады знакомству!

– Орденатор уже выехал на север, искать ту тварь, поэтому не смог прийти проводить вас, однако, он просил передать вам счастливого пути.

– И мы благодарим его и вас за приют и помощь! – поклонился Дамиан.

– Лёгкого вам путешествия, – сказал светлый эльф и поклонился, а затем исчез.

– Интересный малый, – сказал Ален, чем вызвал неодобрительные взгляды со стороны послушников.

– Малый? Ален, ему лет больше, чем нам всем вместе взятым.

– Но это не отменяет того, что он интересный, – насупился Стивенсон.

– Это да. Хорошее место, – сказала Аирвель, и Дамиан решил не продолжать этот разговор, чтобы не раздражать лишний раз послушников.

Лодка (язык не поворачивается назвать это кораблём, уж простите) быстро скользила по спокойной глади моря. Погода стояла безветренная, из чего эльф заключил, что лодка передвигается за счёт магии. Удобно быть магом воды, живя на море. Такими темпами они прибудут в нейтральный порт уже к вечеру, что не есть хорошо. Им придётся с ходу искать кров, а за деньгами получится сходить только с утра… хотя, тогда он сможет сразу прикупить ездовых варанов, не пешком же по пустыне передвигаться.

Феол посмотрел на восток, где на горизонте виднелась жёлтая полоска земли. Великая пустыня. Место обитания одного из хранителей. Что ж, до цели оставалось не так уж и много. Скоро, совсем скоро.


Глава 25: Шахран.


Как и предполагал Дамиан, в нейтральную гавань они прибыли поздно вечером. Факелы на пристани уже давно зажгли, но особо они не спасали. Феол даже подумал, что они наоборот помогали скрыть гавань и её обитателей, не давая чужим глазам привыкнуть к темноте.

Наспех попрощавшись с послушниками, эльф, при помощи магии тьмы, быстро соорудил для всех чёрные накидки.

– А это ещё зачем? – осматривая свой новый плащ, спросил Ален.

– Чтобы не выделяться, – ответил маг.

– Не понял, – не сдавался рыцарь.

– Ален. Ты хоть помнишь во что ты одет? На тебе доспехи рыцаря Белора. Если местные прознают кто ты, тебе живым из Шахрана не выбраться, – пояснил Феол.

– Даже так? – удивилась Аирвель. – Не думала, что всё будет настолько сложно.

– Не сложно, если придерживаться правил. Слушайтесь меня, очень вас прошу, беспрекословно, если не хотите угодить в неприятности.

– Хорошо-хорошо, – выставив правую руку вперёд, сказал Стивенсон. – Ты же уже бывал здесь, так?

– Да. И я хорошо знаю это место, поэтому так и говорю. Это неспроста.

– Мы поняли, ты у нас главный, – ласково сказала Кэрон, и все кивнули в знак согласия.

– Хорошо, спасибо, – горько улыбнулся эльф.

– Куда сначала? – спросила магичка.

– Для начала, пойдём в местную харчевню, здесь недалеко. Насколько я помню, у них всегда есть свободные комнаты в наличии. А там я вам всё расскажу.

Все согласились и дроу повёл их по тёмным улочкам порта. Народу в гавани уже поубавилось, но даже так многие приплывали или уплывали. Оживлённость в этом месте всегда присутствовала, ведь многим проще проворачивать свои делишки именно ночью, сами понимаете почему.

Когда они вышли с гавани в сам город, разведчица прикрыла нос ладонью.

– Ну и запах.

– Да, это вам не лунная гавань, – хохотнул Ален.

– Да, запах здесь не очень, как и местные жители, так что будьте начеку.

Попетляв ещё немного по тёмным улицам славного Шахрана, они вышли к небольшому зданию, в котором явно царило веселье.

– Ты про эту харчевню говорил? – неуверенно спросила Аирвель.

– Да. И сделайте одолжение, говорю только я.

– Мы уже поняли, – сказала лесная эльфийка.

– Вы то да, я для Алена.

– А что сразу я-то? – насупился рыцарь.

– Ничего, помолчи.

Они вошли внутрь, и Дамиан сразу же подошёл к стойке, поманив к себе хозяина. Обговорив с ним наличие свободных комнат, он снял одну и заказал четыре кружки пива. Затем облюбовал свободный столик и пригласил друзей располагаться.

– Пиво? Ты серьёзно? – спросила Аирвель.

– А что такого? Я вот не против, – радостно сказал Стивенсон.

– Я не люблю пиво, – скорчила недовольную гримасу эльфийка.

– В этом заведении это единственное более-менее нормальное пойло. Просто смиритесь, – сказал Феол уставшим голосом, и никто не стал больше с ним спорить.

Через несколько минут дородная официантка принесла им четыре больших кружки, заполненных до краёв. Все отпили.

– Ну и гадость, – скривилась Аирвель.

– Да брось, не так уж и плохо, – сказал рыцарь.

– На вкус, как моча, – продолжала девушка.

– И часто ты пьёшь мочу? – поинтересовался блондин, чем вызвал смех у Кэрон и крайне неодобрительный взгляд у лесной эльфийки.

К их столику подошли трое местных. От них разило так, будто они с рождения не знали о существовании мыла, а вид внушил бы страх любому, вот только не уставшим путникам, пережившим намного более страшные вещи, чем три местных бандита.

– Мне нравится эта девушка, я, пожалуй, её заберу себе, – сказал тот, что стоял ближе к столу. Остальные двое стояли у него за спиной, в предвкушении, как полагал маг, драки.

Местный приподнял локоны Аирвель кончиками пальцев, заставив девушку одёрнуться.

– О, строптивая, люблю таких, – улыбнулся мужик, вызвав язвительный хохот своих дружков.

– Руки убрал, – грозно сказал Ален.

– А то что? – поинтересовался бандит, улыбаясь ещё шире.

В этот момент Дамиан, сидевший прямо напротив мужика, поднял левую руку над столом и в ней вспыхнул чёрный огонь. Играя с ним пальцами, он выразительно посмотрел на незваного гостя и медленно проговорил:

– А то я превращу тебя в пепел. Пошёл прочь.

Местный бросил взгляд на огонь, сглотнул и сделал шаг назад, упёршись в своих друзей. Он оскалился и, чертыхнувшись, сплюнул на пол и ушёл. Его бравые собратья последовали его примеру, не забыв кинуть презрительные взгляды напоследок.

– И что это было? – спросила Кэрон.

– Можете считать это приветствием. Об этом я и говорил. Допьём пиво и в номер. Оттуда ни ногой. Если выходите, то лучше парами. Завтра утром я отправлюсь собирать сведения и закупаться, номер не покидать.

– Хочешь пойти один? – удивился рыцарь.

– Я уже бывал здесь и знаю город и его жителей. Не пропаду. А вот вы здесь впервые, так что слушайтесь меня.

– Хорошо, но… – начала было магичка.

– Говори, – махнул рукой дроу.

– В Шахран часто ходят торговцы, неужели никто не боится?

– Это другое. Торговцев охраняют, либо наёмники, либо местные. Да и там свои нюансы есть. Мы же обычные путешественники. Радость для головорезов, коих в Шахране хоть отбавляй, – пояснил маг.

– Понятно, – лаконично ответила девушка-дроу.

Допив пиво, они поднялись в комнату. Дамиан сразу же попросил Кэрон поставить защиту, а сам сел за книгу. Уже через полчаса все начали готовиться ко сну.

К великому сожалению Феола, свободна была только одна комната, да и разделяться было плохой идеей, так что они с магичкой переглянулись, горько вздохнули, и легли спать врознь.

Утром, как только солнце покинуло горизонт, Дамиан наказал друзьям никому, кроме него, не открывать дверь, и отправился в город.

Оставшись наедине с самим собой, ему стало значительно легче. Он слишком сильно переживал за своих друзей, что сказывалось на нервах. Теперь же, он чувствовал себя легко и свободно, словно рыба в воде, окунувшись в знакомый город. Конечно, у него в Шахране было не так много приятелей, да и с теми, что были, он не очень-то и хотел видеться, но всё же, город он знал довольно сносно, для обычного приезжего.

Он петлял по городу, интуитивно прикидывая, где может находиться местный штаб ордена, пока не вспомнил одну простую истину, хорошо известную в его кругах: «Будь на виду, если хочешь спрятаться». И тогда он вырулил к самой широкой улице, проходившей практически через весь Шахран. И, естественно, он оказался прав. На одном из домов, что стоял на возвышении, он увидел нарисованный глаз с тремя точками над ним. Бинго!

Здание больше напоминало бордель, правда, заброшенный много лет назад, но у входа кто-то отирался. Ну и, как всегда бывало, несмотря на общую оживлённость улицы – к этому дому близко не подходил никто. Эани будто инстинктивно обходили его стороной, чувствуя опасность.

Дамиан подошёл к скучающему мужчине, стоящему у входа в дом. С виду совершенно неприметный, сходивший на местного, но глаза… правильно сказал магистр, своего брата всегда узнаешь.

– День добрый. Я пришёл забрать свои деньги, – тихо сказал Феол, глядя привратнику прямо в глаза.

Мужчина сфокусировал взгляд и несколько секунд смотрел на мага, не шевелясь, даже не моргая. Эльф оставался непоколебим.

– Входи, – внезапно ответил парень и Дамиан вошёл внутрь, без лишних слов.

В доме стоял полумрак. Никакого освещения, кроме естественного, слабо проникающего внутрь из-за плотных штор. Минимум мебели, стол да несколько стульев, шкаф да печь. С лестницы, что вела на второй этаж дома, спустился старик, на вид годов шестидесяти: сгорбленный, лысый, с куцей бородкой.

– Чем могу быть полезен? – улыбнулся старикан.

– Я пришёл забрать свои деньги, – сказал Феол.

– Подчинение? – всё также улыбаясь, спросил казначей.

Дамиан назвал имя своего магистра.

– Кодовое имя?

Эльф назвал своё кодовое имя, на которое зачислялись золотые.

– Подтвердите, пожалуйста, свою персону.

Это было самым важным. Подчинение и кодовое имя назывались для простоты поиска в книге казначеев. Подтверждение персоны же, было необходимо, чтобы абы какой проходимец не увёл твоё золото. Хотя, Дамиан даже представить себе не мог, что за дурак сунулся бы в такое место, не состоя в ордене.

Феол медленно расстегнул мантию, обнажив торс, и замер, в ожидании. Старик вытащил из кармана брюк кристалл, светившийся лёгким голубоватым светом, и приставив его над левой грудью мага. Идентификационная метка ордена, вместе с твоим серийным номером, ставилась невидимыми красками над сердцем. Краска становилась видна только под действием специального кристалла, что исключало подделку. Никакой мастер иллюзий не обманет этот кристалл, да и казначеи, чаще всего, сами были хорошо натасканы против иллюзий и мороков разного рода. Профессия обязывает.

Старик прочитал номер и, кивнув, убрал кристалл обратно в карман.

– Сколько? – спросил он у дроу.

– Сто, – спокойно ответил маг.

– Сейчас, – улыбнулся казначей и ушёл, поднявшись по лестнице на второй этаж.

Через несколько минут, потребовавшихся, чтобы найти Дамиана в книге и, списав оттуда сто золотых, взять из казны нужную сумму, старик спустился обратно с увесистым мешком.

– Вот ваше золото, – всё также улыбаясь, сказал он.

Феол принял мешочек и, убрав его под плащ, застегнулся.

– Всего хорошего, – попрощался он и вышел из Шахранского отделения ордена.

Он всё успел приметить. Хорошо это или плохо? Или местные специально не особо маскируются? Четверо на подхвате, недалеко от дома. Сам привратник явно не лыком шит, ну и конечно же старик… Хорошая у него маскировка, сам совсем чуток до мастера не дотягивает. Ладно, золото получил и то хорошо. Теперь за покупками и информацией.

Решив убить сразу всех мух одним ударом, Дамиан отправился на южную площадь. Место, где собираются слухи, а заодно продаются вьючные вараны. Конечно, многие предпочитали передвигаться по пустыне на верблюдах или лошадях, но Феол считал таких людей глупцами. Они не выбирали варанов лишь по глупости своей или от страха перед неизвестными животными, ведь варан умнее, быстрее и выносливее любой лошади или верблюда.

Южная площадь считалась главной в Шахране, так как приносила основной доход, после гавани, конечно. Многочисленные палатки, лавки, повозки и торговцы со всех сторон света. Тёмный маг хорошо знал это место и выйдя к торговым рядам, как обычно набитым самым разным людом, дроу с лёгкостью нашёл то, что ему было нужно. Варанов.

Он быстро определился, какие ездовые ящерицы ему подойдут и обратился к продавцу. Вараны были не дешёвым удовольствием, так что на них ушла большая часть золота. Остальное ушло на припасы и воду в дорогу. По окончании сделки на руках у эльфа едва оставался десяток золотых.

– Я приду за ними чуть позже. Снарядите их пока в дорогу со всеми припасами, – попросил он продавца.

– Конечно, – радуясь удачной сделке, ответствовал торговец.

– И ещё, говорят в этой пустыне орудует какой-то повелитель песка. Не хотелось бы на него наткнуться. Не знаете, где он обычно обитает, чтобы я туда не совался? – спросил маг.

– Он никогда не сидит на одном месте, – задумчиво ответил торгаш. – Но, на вашем месте, я бы лучше остерегался местных племён Отана и ассасинов. А также орков, – добавил он погодя.

– Орки? Я думал, их уже выдавили из великой пустыни, – с сомнением сказал эльф.

– Нет, не выдавили. С недавнего времени, они перестали воевать с местными племенами и их численность снова пошла в гору. Поговаривают, что они теперь служат Отану. Вот.

– Ясно, – протянул Дамиан. – Сложно всё тут у вас.

Торговец развёл руки, как бы говоря: «Ну а вы что хотели, это же великая пустыня».

Когда солнце достигло зенита, эльф уже был в снятой комнате, рассказывая друзьям, что подготовил всё к путешествию. Про большую часть ему, конечно же, пришлось умолчать.

– Значит, мы толком и не знаем, куда идём? – спросила Кэрон, когда он закончил.

– По сути, да, – поникшим голосом, ответил дроу.

– Но хоть какие-то зацепки же есть? – спросил Ален.

– Говорят, он бродит по пустыне. Часто помогает людям. Бывает, вступает в сражения с местными племенами бандитского типа. Думаю, нужно просто искать жителей пустыни и спрашивать уже у них. А там, как-нибудь да найдём.

– Такой себе план, – заметил Стивенсон.

– Лучшего пока не придумал, – пожал плечами маг.

– Тогда в путь? Ты нашёл нам коней? – спросила магичка.

– Коней, нет, – улыбнулся эльф. – Я взял нам ездовых варанов.

Все непонимающе уставились на него.

– Варанов? – переспросила Аирвель. – А это что?

– Увидите, – ехидно сказал Дамиан.

Через полчаса все они уже были на южной площади. Девушки завороженно глядели на корабли пустыни.

– Я, конечно, слышал про ездовых варанов, но не думал, что они такие здоровые, – хохотнул рыцарь. – Да эта тварь выше меня в холке!

– Да, а ещё, они очень быстрые, так что постарайтесь с них не упасть, – предупредил эльф.

– Их только два? – спросила тёмная эльфийка.

– Да, двух нам хватит.

– А как ими управлять? – рассматривая ящериц, спросила разведчица.

– Я и Кэрон поедем на этом, – Феол указал на ближнего к нему варана. – Он построптивее, но я не первый раз на них езжу. Вы с Аленом поедете на том, он самый спокойный варан из всех, что я видел. Ален хорошо управляется с лошадьми, так что проблем у вас возникнуть не должно. Управляются вараны практически также, быстро привыкните.

– Ну, как скажешь, – неуверенно сказал Стивенсон.

– Не переживай. Ещё до захода солнца ты привыкнешь к нему.

– Как скажешь, – согласился рыцарь.

– Ночуем в пустыне? – поинтересовалась Кэрон, когда они уже взбирались на варанов.

– Это, как повезёт. Если не найдём места поприличнее, то да.

– Такое себе. В пустыне ночью адски холодно, – вставил Ален.

– Что поделать. Нелегка жизнь путешественников, – улыбнулся Дамиан и, пришпорив ящера, двинулся вперёд.

– Эй, погоди, – закричал рыцарь, пришпоривая своего варана.


Глава 26: Великая пустыня.


Вечер наступил быстрее, чем могло показаться, внезапно и резко. Вот только было ещё светло, и путешественники спокойно вели непринуждённую беседу, особо не задумываясь о месте ночлега, а в следующий момент уже наступила темнота и нужно было срочно что-то делать.

Эльф приметил кусок скалы, торчавший из песка, и решил, что это вполне неплохое место для ночлега.

– Заночуем у того камня, – сказал Дамиан, указывая вперёд.

– У какого камня? – спросил Ален. – Ничерта не вижу.

– Просто следуй за мной, – сказал маг и повёл своего варана вперёд.

Через несколько минут они уже устаивали себе стоянку. Ален развёл костёр и готовил вместе с Аирвель ужин; Кэрон ставила защитные знаки вокруг места стоянки, чтобы скрыть их присутствие от чужих глаз; Дамиан раздумывал, попутно накормив ящериц. Феол закрепил штырь в камень и привязал к нему поводья. Вараны сначала тупо смотрели в камень, а затем улеглись спать, наполовину зарывшись в песок.

– Холодно здесь ночью, – пожаловалась Аирвель.

– А я предупреждал, – сказал рыцарь, не отрываясь от котла.

– Сейчас исправим, – сказал маг и принялся складывать руки в печати.

Вокруг их стоянки образовалось красное кольцо, от которого вверх потянулись светло-красные стенки, будто от барьера, образовав большой красный купол вокруг путников.

– Ого, – слегка удивился Стивенсон.

– Стало теплее, спасибо, – поблагодарила Дамиана разведчица.

– Да не за что. Так не замёрзнем.

– Оно продержится до утра? – удивилась Кэрон.

– Оно питается от меня, так что да, – ответил дроу.

– Нехило в теме энергии, – подняла брови магичка.

– Хватает, – пожал плечами Феол.

– Ужин готов, – позвал всех рыцарь, снимая котёл с костра.

За трапезой шли разговоры о погоде в пустыне, о возможных песчаных бурях, оценивалась готовка Алена, тёплый щит Дамиана, возможные пустынные монстры, а также вараны.

– Ими не так уж и сложно управлять, – похвалился рыцарь.

– Я же говорил, – улыбнулся Феол.

А после ужина, когда небо заполонили мириады звёзд, Дамиан отвёл Кэрон в сторону и они уснули в обнимку, смотря на звёзды.

***

Дамиан проснулся от того, что кто-то ткнул его в бок.

– Дамиан, – позвал знакомый женский голос.

Он привстал на локтях, пытаясь разлепить глаза.

– Посмотри, – шёпотом сказала Кэрон.

Эльф огляделся и тут же вскочил на ноги.

– Тихо ты, – шикнула на него девушка.

– Что это за хрень, – удивился дроу.

Эльфийка не ответила. Она уже ползла к остальным, расталкивая их с пальцем у рта. Ален и Аирвель проснулись и молча озирались по сторонам. Магичка что-то нашёптывала им, видимо, предупреждая, чтобы они не шумели.

– Это что, скорпионы-переростки? – спросил рыцарь, когда они сгруппировались в одну кучу.

– Видимо, это пустынные скорпионы, – сказал Феол раздумывая. – Я о них слышал, но никогда прежде не видел.

– Они опасны? – спросила разведчица.

– Очень ядовиты. Если попадут в вас – вам конец. Будьте предельно осторожны.

– И что они здесь делают? Они же нас не видят? – спросил Стивенсон.

– Не видят. Кэрон поставила заслон. Видимо, они пришли на тепло барьера, – пришёл к выводу маг.

– И что нам теперь делать? – спросила Аирвель. – Их тут десятка два. Слишком опасно идти в лобовую.

В этот момент, вараны, до этого спавшие, начали просыпаться. Лесная эльфийка метнулась к ним, кладя руки им на головы.

– Что ты делаешь? – недоумевая спросил рыцарь.

– Успокаиваю. Если они испугаются скорпионов – нас обнаружат.

– Молодец, – похвалил её Дамиан. – Это я упустил. А как ты их успокаиваешь? Ты же впервые узнала о них только вчера.

– Я, как и любой охотник, умею успокаивать любых животных, – просто ответила девушка.

– Хороший навык, – поднял бровь Ален.

– Так что делать-то будем? – спросила Аирвель.

– Понятия не имею, – почёсывая затылок, ответил дроу. – Я попробую их отвлечь, а вы уходите. Я вас потом догоню.

– Я с тобой, – схватившись за эфес меча, сказал Стивенсон.

– Не стоит, – сказал ему маг.

– Вам обоим не стоит, – ответила разведчица. – Ты же сам сказал, одно попадание и вы трупы.

– А что ещё остаётся? – спросил её Феол. – У тебя есть идеи получше?

Кэрон поднялась на ноги и молча пошла в сторону барьера.

– Кэрон, что ты…

– По моей команде сними барьер, – сказала эльфийка.

– Что? – не понял маг.

– Что слышал.

Магичка подняла левую руку вверх, и та засветилась синим. Вокруг девушки образовалось тёмное поле, будто чёрный плотный туман.

– Давай, – скомандовала она и эльф, чертыхнувшись, снял барьер.

– Умрите! – послышалось вдруг со всех сторон, будто сам бог сказал это откуда-то с небес. Дамиана пробрали мурашки, а потом… все скорпионы рухнули наземь без движения.

– Что? – хором сказали Аирвель с Аленом.

Кэрон повалилась на спину и Феол подпрыгнул к ней, ловя налету.

– Я так и думал, что ты обладаешь одной из печатей Мортис, – улыбнулся эльф, когда магичка открыла глаза.

– Да, – слабо ответила она. – Как и ты.

– Да, – не стал спорить Дамиан.

– Может, вы нам объясните, что сейчас произошло? – спросил Ален.

Эльф помог их спасительнице принять сидячее положение и только потом повернулся к другу.

– Кэрон обладает одной из печатей Мортис, – просто ответил Феол.

– Нехилая печать, – осмотревшись, сказал рыцарь.

– «Слово смерти» – тихо сказала девушка. – Насекомых, даже таких больших, убить проще всего. Были бы они млекопитающими – ничего бы не вышло. Не в таком количестве.

– А людей ещё сложнее? – спросил маг.

– Да. А древних и всяких там драконов, так совсем нереально. Это нужны колоссальнейшие запасы энергии. У меня таких нет.

– Ясно. Ты молодец, Кэрон. Мы тебе жизнью обязаны, – смотря ей прямо в глаза, сказал дроу.

Девушка улыбнулась и немного замялась.

– Если честно, у меня две печати Мортис.

– Что? – удивлённо уставился на неё Дамиан. – Так ты одна из пяти, кто имеет две печати?

– Я шестая. Я получила вторую печать: «Яд Мортис», – за пару месяцев до своего путешествия.

– Значит, нас теперь шесть, – задумчиво сказал эльф.

– Нас? – уточнил Ален.

– Да, Ален. Я тоже имею две печати Мортис.

– Правда? – удивлённо уставилась на него магичка.

– Ага, – улыбнулся дроу. – Довольно интересно, что два из шести поборников Мортис встретились и путешествуют вместе.

– Да, – кивнула девушка.

– Это судьба, – усмехнулся Стивенсон.

– Вполне возможно, – задумчиво ответил Дамиан.

– Мой наставник рассказывал, что два поборника служат самой Мортис, один живёт на Семирантских топях, один далеко на севере, а про пятого он ничего не слышал. И вот, я встречаю пятого сама…

– Да. Никогда не встречал остальных поборников смерти, – размышляя ответил Феол, осматривая усеянное мёртвыми скорпионами песочное поле.

– А какие печати у тебя? – вдруг спросила девушка-дроу.

– «Прикосновение смерти», – подняв левую руку, сказал маг, – и «коса смерти».

– Не видела, чтобы ты пользовался косой, – удивилась магичка.

– Я ещё не полностью овладел ей, так что стараюсь не тратить на неё силы.

– Понимаю, у меня также с ядом.

Они смотрели друг на друга, радуясь, что больше ненужно было ничего друг от друга скрывать.

– А твой красный барьер? Я сначала думал, что это печать или неизвестная мне магия, но…

– Глаз ржавого дракона, – улыбнулась девушка.

– Да? Такая себе защита у него. У меня глаз лазурного дракона, и он может выдержать любую атаку, – указав на свой левый глаз, сказал Дамиан.

– Ну, видишь ли, он не совсем для защиты, – призналась она. – Глаз ржавого дракона вытягивает силы из врага, просто, я ещё не совсем овладела им, потому и использую в качестве защитного поля, – пояснила девушка.

– А, – протянул эльф. – Теперь понятно.

– И когда ты успел… – обронил рыцарь. – Ну, раз пошла такая каша, я тоже кое-что скажу…

– О печати небесного дракона? – повернувшись к другу, спросил маг.

– Откуда ты…

– Я же не дурак, Ален. Я заметил.

– Ну, ладно. Всё равно, главное, что теперь все всё знают, – насупился блондин.

– И когда ты получил её? Пока я путешествовал? – спросил дроу.

– Да, – кивнул Стивенсон.

– И как ты только пошёл на такую инициацию. Это же…

– Да. Но другого выхода не было, – чуть понизив голос, сказал Ален. – Видишь ли, Дамиан, я не аристократ. Думаешь, меня, сына кузнеца, поставили бы во главе рыцарского ордена его величества, не обладай я большой силой? Нет. Я был готов умереть, если потребовалось бы. Но я справился и получил печать.

Здоровяк опёрся о каменную скалу, скрестив руки и ноги.

– Ты молодец, – похвалил его старый друг.

– Ты тоже, – ответил рыцарь.

– Вот смотрю я на вас и диву даюсь, – сказала вдруг Аирвель. – Вы нереально сильны. На вашем фоне я…

– Не беспокойся об этом, – махнул рукой Феол. – У каждого свой путь. Путешествуй, ищи себя, и всё будет.

– Надеюсь… – грустно сказала лесная эльфийка.

– Всё у тебя будет, – обняв девушку, сказал Стивенсон.

Закончив разговоры, они разобрали стоянку и, оседлав варанов, двинулись дальше. Они не знали, сколько им ещё предстоит идти, пока они не найдут этого повелителя песков. Воды ещё хватало, но Дамиан всё равно беспокоился на счёт этого. Самое страшное, что с вами могло случиться в пустыне – остаться там без воды.

Ящерицы передвигались по песку быстрее, чем хороший конь скакал бы по ровному полю. Это внушало надежду. Восточная пустыня была огромна и блуждать по ней долго неподготовленным туристам было опасно.

– Смотрите, город! – крикнула вдруг Аирвель, когда солнце уже клонилось к горизонту и Феол начинал задумываться о месте ночлега, припоминая, как быстро наступила тьма вчера.

– Какой город? – недоумевал Ален. – Тебе что, голову напекло?

– Точно, – сказала уже Кэрон из-за плеча мага. – Вот там!

Эльф присмотрелся и различил вдалеке силуэты домов.

– Если это не мираж и не скалы, значит – город, – просто сказал он. – Пойдёмте посмотрим.

Как и показалось нашим путешественникам – это был город. И не просто город, а самый настоящий оазис в пустыне с небольшим озерцом в центре и пальмами, гордо раскинувшимися по всему городку.

Сначала стража оазиса (высокие ребята в странных, песочного цвета, доспехах) насторожилась и схватилась за оружие, но, когда путники сбавили ход и Дамиан, доброжелательно улыбнувшись, показал мешочек с золотыми, успокоились.

Первым делом они зашли в единственную местную таверну и наелись до отвала. Затем, так как время уже близилось к ночи, нашли единственную гостиницу и сняли комнаты, две, решив закупить провизию с утра.

– Сейчас уже поздно, вряд ли торговец ещё в лавке, утром закупимся, – махнул рукой Феол.

Сначала они засели в одной комнате, обсуждая, что будут делать дальше.

– Наши запасы золота подходят к концу, – сказала Аирвель. – Если так пойдёт и дальше…

– Об этом не беспокойся, – махнул дроу. – Мы всегда можем заработать золотых. Да и у меня ещё есть некоторые сбережения. Любой крупный город и я смогу забрать их.

– Хранишь деньги в банке? – удивился Ален.

– Что-то типо того, – увиливал эльф. – Это лучше, чем таскать всё золото с собой.

– И то верно, – согласился друг.

– Что будем делать завтра? – поинтересовалась Кэрон.

– Закупимся провизией и попытаемся разузнать, где искать повелителя песков. Может, что-то из этого и выйдет, – пожал плечами маг.

– Ну, уже неплохо, – не радостно согласилась девушка.

– И что, мы просто убьём этого пустынника? – спросила разведчица.

– Ну, я не думаю, что он отдаст камень души сам, – пожал плечами Дамиан.

– Да, наверное…

Когда наступило время расходиться по комнатам, Феол решил кое-что попробовать.

– Ален, Аирвель, у меня к вам просьба, – начал он.

– Да? – хором спросили блондины.

– Мы с Кэрон хотели провести небольшой магический ритуал и вместе посидеть за книгой. Вы могли бы занять эту комнату вдвоём?

Тёмный эльф заметил, как загорелись глаза его друга рыцаря. Стивенсону явно понравилась эта затея.

– Конечно, без проблем, – еле сдерживая радостную улыбку, ответил Ален.

– Да, конечно, – пожала плечами девушка.

Кэрон оставалась невозмутима. «Хорошая из неё вышла бы актриса», – подумал эльф. – «Даже бровью не повела».

Тёмные эльфы спокойно пошли в соседнюю комнату и, стоило магу закрыть дверь, как девушка мигом выставила звуковой барьер по всему периметру комнаты. Они улыбнулись друг другу и…

***

Дамиан открыл глаза и посмотрел на Кэрон, лежавшую рядом с ним. Девушка ещё спала, мирно посапывая. Он обнял её, и она прижалась к нему. Она улыбалась. И он улыбался. А так ли нужны были ему эти проклятые камни души? Теперь, когда у него есть Кэрон? Нет. Любовь любовью, а у него есть миссия, которую должно было исполнить. А там уже, хоть любовь, хоть дом у озера… Дом у озера. А что? Не такая уж и невозможная мечта. Когда всё закончится…

Эльфийка открыла глаза и поцеловала мага в подбородок.

– Доброе утро, – сказала она.

– Доброе, – улыбнулся ей Феол.

Они обнялись и решили повторить свои ночные ритуалы.

***

– Как спалось? – спросил у эльфа Ален, когда они встретились в коридоре.

Девушек рядом не было. Видимо, как догадался Дамиан, они тоже решили уединиться и поговорить о прошедшей ночи.

– Отлично, а тебе?

– Лучше не бывает, – светился от счастья рыцарь.

Ну что же, всё и так было понятно и они пошли в таверну завтракать.

Девушки присоединились к ним намного позже. Дроу уже закончил с обедом и собирался уходить закупать провизию, когда эльфийки вошли в харчевню. Долго же они обсуждали. И что там можно так долго обсуждать? Дела житейские, вроде ничего такого.

– Всем доброе утро, – счастливо улыбнулась Аирвель и села рядом с Аленом.

С этой всё понятно.

– Доброе утро, – более сдержанно сказала Кэрон, присаживаясь рядом с дроу.

– Ага, – ответил эльф. – Я пойду договорюсь о провизии и поспрашиваю о нашем приятеле, а вы пока обедайте.

– А как же ты? – удивилась магичка.

– Я уже поел. Мы давно пришли.

– А, ну, хорошо… – погрустнев сказала девушка, но Феол не был настроен играть в эти игры и молчала поднялся из-за стола.

Потом. Это всё потом. Сейчас были дела поважнее всяких любовей.

Найти торговца труда не составило, их в городке было немного, но зато на самых видных местах. Дамиан быстро затарился едой и водой, заодно проверив варанов. Затем он подошёл к одному из торговцев и спросил:

– А вы слышали про повелителя песков? Не хотелось бы с ним пересекаться. Каких мест лучше избегать?

Торговец уныло взглянул на эльфа, а затем, также уныло, на перевернутую дном вверх бочку, стоявшую рядом с собой. Дроу хохотнул и бросил на бочку серебряную монету.

– Говорят, сейчас он обитает у пирамиды Аданоса. Её оккупировали люди Отана, а он пытается её отбить или что-то вроде того, – скучающе ответил торгаш.

– Пирамида Аданоса? Что это и где она? – спросил Дамиан, бросая ещё одну серебряную монетку.

– Где… сейчас покажу.

Он достал карту и развернул её всё на той же бочке, предварительно убрав с неё две монеты. Феол заметил, что такой подробной карты восточной пустыни он ещё не видел. Хорошо бы обзавестись. Лишним не будет. Он сразу приметил много интересного на ней и запомнил. Пригодится.

– Вот здесь, – указал на карте торговец. – Это пирамида Аданоса. А вот здесь, северо-западнее, мы. Она совсем рядом. Меньше дня пути.

– Аданос. Это же один из старых богов? – спросил маг.

– Да. Пирамида – его гробница. Я слышал, что Отан ищет способ открыть её, но пока безуспешно.

– Гробница бога значит…

Дамиан задумался. Зачем одному из хранителей лезть в гробницу бога? И зачем это Отану? Золото? Нет. Возможно, там был ещё один камень души? Это было вероятнее всего. Если повелитель песка получит второй камень… этого нельзя допустить.

Феол поблагодарил торговца за информацию и пошёл обратно в таверну. Пора было выступать в путь.


Глава 27: Повелитель песков.


Сборы не заняли много времени и уже через час путешественники на всех парах мчались по пустыне в сторону злосчастной пирамиды Аданоса.

– А если люди Отана нападут на нас? – спросила Кэрон.

– С чего бы? – задал встречный вопрос Дамиан.

– Мы посторонние. Пирамида – важный объект. Как по мне – это очевидно.

– Хм, – задумался Феол. – Твоя правда. Тогда примем бой или постараемся уйти.

– Вот так просто? – удивилась девушка.

– А зачем усложнять? – улыбнулся ей эльф.

– Дамиан не боится обычных людей, – заметил Ален. – После всего, что мы видели, какие-то там бандиты нам не ровня.

– Ну, как скажите, – пожала плечами эльфийка.

Они останавливались лишь раз, чтобы дать отдохнуть варанам и подкрепиться. В пути друзья практически не разговаривали, каждый думал о своём и, что вполне очевидно, о предстоящем сражении. Нет, не с охраной гробницы одного из старых богов, а с хранителем камня души, повелителем песков.

К вечеру они достигли пирамиды. Это случилось намного раньше, чем ожидал сам Дамиан. Он витал в облаках, как вдруг, Аирвель указала вперёд:

– Что это там? Та самая пирамида?

Эльф посмотрел вперёд и улыбнулся.

– Да, та самая. Будьте начеку. Нам не будут рады.

– Будто это новость, – буркнул Ален.

– Не ворчи, – сказала ему разведчица.

«А эта парочка неплохо смотрится вместе» – подумал про себя эльф. «Интересно, мы с Кэрон тоже неплохо смотримся вместе?». Дроу одёрнул сам себя. Ну что за мысли перед возможной дракой. Совсем размяк с этой любовью.

В нескольких метрах перед ними, в песок воткнулись несколько стрел. Так, их вежливо попросили остановиться, что маг и сделал, подав друзьям знак рукой.

За ними, в десятке метрах, появились три мага в тёмных мантиях с бордовыми узорами. Это маги ассасинов. И, возможно, они состоят в ордене тьмы, что может сыграть на руку Феолу и его компании.

От пирамиды, которая была ещё довольно далеко от них, метрах в ста, выступила группа орков с здоровенным шаманом во главе процессии. По бокам от путешественников, верхом на конях, подходили ассасины. Их брали в кольцо.

– Кто вы такие и зачем прибыли? – спросил один из тёмных магов, что стояли позади них.

Путникам пришлось развернуть варанов, чтобы не оборачиваться к говорившему.

– Мы охотники за головами. Ищем повелителя песков. Слышали что-нибудь про такого? – сказал полуправду тёмный эльф.

– И по чьему указу вы действуете? – спросил тёмный маг ассасин.

– По указу нашего магистра, – вклинилась в разговор Кэрон. – Мы с ним мастера ордена тьмы, – указывая кивком на Дамиана и показывая знак мастера, сказала девушка.

Тёмный маг ассасин задумался, нахмурив брови.

«Интересно», – подумал дроу, – «а Кэрон и правда мастер или это поддельный знак?» Она никогда не называла свою должность, но, если хорошо подумать, её сила вполне на уровне мастера, а её путешествие показывает… точно. Она, как и он – странствующий мастер. Мастера ордена – это серьёзно. Если этот парень состоит в ордене, то не станет им препятствовать, иначе лишится головы.

– А кто является вашим магистром? – подняв голову спросил маг.

– Магистр Лейла, – спокойно ответила эльфийка.

Тёмный маг кивнул и повисла тяжёлая тишина. Все ждали его ответа, и путники и орки с ассасинами.

– Убейте их, – громко сказал маг и Дамиан открыл рот от изумления.

Что пошло не так? Почему он пошёл против своих коллег по ордену? Или что-то не так с магистром Лейлой?

Со всех сторон в них полетели стрелы. Магичка выставила руки в стороны и вокруг них образовалось мерцающее красное поле. Стрелы вошли в поле и осыпались пеплом на песок.

Маги тоже не заставили себя долго ждать, разом ударив в непрошенных гостей чёрными молниями. Этот удар принял на себя Феол. Вспыхнуло синим и молнии разошлись по невидимой стене.

Ален и Аирвель уже доставали своё оружие, готовясь вступить в бой, как вдруг налетел сильный ветер и песок вокруг путников взметнулся в небеса, закручиваясь в огромном водовороте, сбивая с ног орков и ассасинов. Вихрь начинался в нескольких метрах от героев, заковав их в кольцо, но не причиняя никакого вреда.

Затем в центре этого урагана появился мужчина, в песочного цвета мантии и со странными знаками на лице. Он окинул их взглядом и крикнул:

– Уходите, я их задержу!

Мужчина повернулся в сторону пирамиды и исчез.

– Это же… – начала, было, Кэрон.

– Да, похоже на то, – согласился эльф.

– И что будем делать?

– Уходить, – просто ответил дроу.

Впереди, с другой стороны от пирамиды, появился овальный проход в вихре. Путники направили своих ящериц туда, намереваясь поскорее покинуть эту песочную тюрьму.

Сразу за выходом из урагана появились всё те же три тёмных мага ассасина, явно нежелающие отпускать добычу.

– Дамиан! – крикнула магичка.

– Сейчас, – сказал маг и исчез.

Он появился прямо позади ассасинских колдунов, сжимая в своих руках чёрные кинжалы. Маги поздно отреагировали на нападение и уже через пару секунд все трое лежали на горячем песке с перерезанным горлом.

Эльф материализовался в седле варана и эльфийка тиха проговорила:

– Знаешь, ты иногда действуешь, как самый настоящий маньяк. Это пугает.

– Я учился у ассасинов. Да и чего тебе пугаться? Уж кому-кому, а тебе я никогда не причиню вреда, – заверил её эльф.

– Ловлю тебя на слове, – улыбнулась Кэрон.

Друзья миновали выход из смерча, вбив три мёртвых тела в песок, и устремились далеко на юго-восток. Они мчались до тех пор, пока даже отдалённые силуэты пирамиды не скрылись из вида. А затем, когда маг приметил большую скалу с вырубленной в ней пещерой, он предложил всем остановиться там на ночлег. Возражений не последовало.

– И что это было? – поинтересовался Ален, когда они расположились в пещере и развели небольшой костёр на выходе.

– Я не понимаю… – задумчиво проговорила Кэрон. – Этот маг, он точно из ордена, иначе не задавал бы таких вопросов. Но на кого он работает, раз ему не нравится Лейла? Если честно, я бы хотела оповестить её о случившемся.

– Позже, – попросил Дамиан. – Желательно, когда мы во всём разберёмся и покинем эту местность. Орден охотится за камнями души, твой магистр может попытаться влезть в это твоими руками.

– Да, – удручённо сказала девушка. – Возможно, ты прав.

– У вас в ордене какие-то конфронтации? Кто может не любить твоего магистра? – спросила Аирвель, наблюдая за рыцарем, нанизывающим маленькие кусочки вяленого мяса на некое подобие стальной спицы.

– Даже не знаю, – схватилась за голову дроу. – Я не особо разбираюсь во внутренней политике ордена. По сути, это может быть кто угодно.

– Значит, скорее всего, Отана спонсирует один из магистров, который хочет забрать камень души, – предположил Феол.

– Не факт, но возможно, – ответила эльфийка.

– Но зачем ему тогда держать это в тайне? Ведь это общее дело ордена? – сказал вдруг Стивенсон, пристраивая спицу с мясом рядом с костром.

– Вот в этом-то и загвоздка, – развёл руки маг. – Но под раздачу попали, в итоге, мы.

– А тот парень, это же был тот самый повелитель песков? – спросила разведчица.

– Похоже на то, – кивнул Дамиан.

– И мы теперь обязаны ему жизнью? – продолжала девушка.

– Типо того, – ответил Феол.

– И что теперь делать будем? – спросил рыцарь, не отрывая взгляда от костра и мяса.

– Нужно как-то узнать, что здесь происходит. Думаю, он придёт к нам сам, – сказал эльф.

– Царь песков? – спросила Кэрон.

– Ага, – кивнул маг.

– И когда? – спросил Ален, переворачивая спицу.

– На самом деле, я удивлён, что его ещё нет, – многозначительно глядя в сторону, сказал Дамиан.

В этот момент, как по заказу, рядом с костром материализовался тот самый парень с татуировками на лице. Он окинул всех долгим взглядом и улыбнулся.

– Судя по всему, вы меня заждались.

– Да, ты прав, – кивнул Феол.

– Почему они на вас напали? – решил перейти сразу к делу хранитель, устраиваясь у костра между дроу и Аирвель.

– Понятия не имею, – пожал плечами эльф.

– Обычно они просто прогоняют загулявших к ним путешественников. Что ж вы такого им сказали-то? – не унимался пустынник.

– Сам понять не могу, – упирался маг.

– Ладно, дело ваше. А зачем вам пирамида?

– Да она нам и не нужна, собственно. Мы так, мимо проходили.

– Вот оно как…

Наступило молчание.

– А ты, значится, тот самый повелитель песков? – спросил вдруг Дамиан.

– О, моя слава бежит впереди меня, – улыбнулся мужчина.

– Как тебя зовут?

– Лерт, – ответил эльфу кочевник.

– Меня Дамиан, это Ален, Аирвель и Кэрон.

– Приятно познакомиться, – слегка поклонившись, сказал пустынник.

– Лерт, а зачем пирамида тебе? Я слышал, Отан довольно опасный тип. Зачем с ним связываться? – спросил дроу.

– Именно поэтому, – бросил кочевник.

– В смысле? – не понял Дамиан.

– Видишь ли… я много времени провёл в башне ветра и вычитал там, что камень души Аданоса захоронили в его гробнице, то бишь, в этой самой пирамиде.

– Так там хранится один из камней души Эа? – округляя глаза спросил Феол, на самом деле сам подозревающий это.

– По моим наводкам – да. Если Отан заполучит его – это будет катастрофа.

– Почему?

– Я смотрю, ты слышал про камни души, но знаешь ли ты, что у каждого камня есть своя природа? Порядок или хаос? Тьма или свет? – спросил Лерт.

– Нет, я этого не знал, – удивился эльф.

– А надо бы. Я понял, что ты охотишься за камнями души, но тебе не подойдёт мой или тот, что в пирамиде. Мой камень обладает природами света и хаоса, полная противоположность того, что нужно тебе. А камень Аданоса обладает природами света и порядка. Тебе нужен камень Ноденса или Мортис.

– Ты хочешь сказать, что моя природа тьма и порядок? – спросил маг.

– Именно так. А у Отана тьма и хаос. Управлять камнем не своей природы намного сложнее. Боги, да даже камнем своей природы сложно управлять. Если он получит камень Аданоса и тот его поработит, то Отан превратится в настоящего маньяка-инквизитора.

– А материала у него предостаточно… – начал понимать дроу.

– Именно. Орки и тролли, бандиты да ассасины, – кивнул кочевник.

– Но разве это не хорошо? – вклинилась Аирвель, попутно помогая Алену с костром. Они подбросили хвороста, и рыцарь убрал уже готовое мясо остывать, пока готовил к нему гарнир из подручных овощей и корнеплодов, купленных на оазисе. – Он сам уничтожит свою банду или она его.

– Нет. Это не хорошо. Сейчас, он держит всех в узде. Ему верят и за ним идут. Он особо ни с кем не воюет, ни на кого не нападает. Но, если он превратится в тирана, от него побегут, как от огня.

– И начнётся хаос, – вставил Дамиан.

– Именно, – кивнул Лерт. – Поэтому-то я и пытаюсь пробиться к пирамиде. Чтобы заполучить камень души и не дать Отану им завладеть.

– А тебе он подходит? – спросил Феол.

– Не совсем. Но я уже имею камень, который мне подходит. Вторым будет управлять намного проще. Максимум, стану немного собраннее и внимательнее к мелочам, что не так уж и плохо в моём случае, – улыбнулся пустынник.

– Знаешь, сколько я путешествую и собираю сведения о камнях души, ты первый, кто так много знает, – сказал маг.

– Это всё я узнал в башне ветра, – пожал плечами кочевник.

– Что это за башня такая и где она находится? – спросил дроу.

– Не могу сказать, прости.

– А где искать камни Ноденса и Мортис? Это хоть можешь сказать?

В этот момент Ален раздал каждому его порцию ужина, на пальмовом листе. Прожаренное слегка жестковатое мясо, разные овощи и корнеплоды, и кружку воды. Не забыл он и про пустынника, за что тот наградил рыцаря искренней улыбкой и поклоном в знак благодарности.

– Камень Мортис в её землях. Это всё, что есть в книгах. А камень Ноденса далеко на северо-западе отсюда, в бесплодных землях великой пустоши. Говорят, что у этого камня уже появился хранитель, – спокойно сказал Лерт.

– Чёрт. Опять возвращаться с пустыми руками… – приуныл Дамиан.

– А для чего тебе камни души? – неожиданно серьёзно спросил пустынник.

– Я хочу сохранить равновесие в мире, – абсолютно серьёзно, посмотрев кочевнику в глаза, ответил Феол.

Лерт долго думал, угощаясь ужином, а затем сказал:

– Знаешь, я обычно хорошо разбираюсь в людях, и я уверен, что ты хороший парень. Из тебя получится хороший хранитель. У меня есть к тебе предложение.

Повелитель песков лукаво улыбнулся, крутя в пальцах половинку турнепса.

– Предложение? – насторожился маг.

– Да. У меня одного никак не получается пробраться в пирамиду. Слишком много там охраны поставил этот Отан. Мне нужна помощь. А вы, как я уже успел заметить, отнюдь не слабаки. Вместе, думаю, мы справимся.

– Но как мы войдём в гробницу? – спросила Кэрон.

– У меня есть ключ, – улыбнулся Лерт. – Я нашёл его в башне ветра и позаимствовал. Орки, конечно, найдут способ вскрыть её, рано или поздно, но я бы не хотел давать им такую возможность. Я ведь могу проворонить момент или не сумею забрать камень у них. Лучше самому.

– А нам с этого что? – спросил дроу.

– Я отведу вас к башне ветра и расскажу о вашей непомерной помощи и целях. Думаю, вам окажут тёплый приём, если ты понимаешь, о чём я, – улыбался пустынник.

– Хорошо, мы в деле, – немного поразмыслив, ответил Дамиан.

В любом случае, первым делом нужно попасть в гробницу и посмотреть на камень Аданоса. А там видно будет, кому он достанется и что делать дальше. В башне ветра он может получить много информации, которая поможет ему в поисках камней. А в будущем, когда он соберёт уже все камни, он может прийти к Лерту за оставшимися. Этот кочевник неплохой парень, не обязательно убивать его так рано.

– Отлично, – широко улыбнулся Лерт. – Я позову в помощь местное племя, они помогают мне иногда с провизией. Выступаем до рассвета, так что ложитесь прямо сейчас. Нападём, пока все будут спать. Не совсем честно, зато эффективно.

– Местное племя? – спросил Ален. – Как они здесь выживают?

– Свои секреты, – улыбнулся Лерт, доедая мясо. – Это потомки Арвиров, народа самого Аданоса. Они никогда не уходят далеко от гробницы своего бога.

– Зачем вообще богу селиться в пустыне? – негодовал рыцарь.

– Здесь не всегда была пустыня. Раньше здесь было море с огромным островом в том месте, где мы сейчас сидим. Пирамида, по сути, стоит в центре этого острова, – пояснил пустынник.

– А куда делось море? – спросил Стивенсон.

– Пересохло, как и все моря, образовавшие пустыни. Есть предание, что это сделал один из богов, в отместку Аданосу за что-то.

– Дела, – протянул здоровяк.

– Ладно, я пойду. Кстати, вы же маги, кто-нибудь из вас знает звуковые заклинания? – спросил кочевник.

– Я умею ставить звукоизоляционные барьеры, – сказала Кэрон.

– Отлично, тогда нам будет проще подобраться поближе.

И он исчез.

– Думаешь, ему можно доверять? – спросил Ален, глядя на пустой пальмовый лист хранителя.

– Не знаю. Но нам в любом случае нужно попасть в гробницу. А там видно будет. А теперь всем спать, завтра будет трудный день.

– Ложитесь, – буркнул Стивенсон. – Я подежурю. Всё равно прибираться буду.


Глава 28: Пирамида Аданоса.


Дамиан шёл в авангарде группы, рядом с Лертом и Аленом. За ними, чуть поодаль, шагали Кэрон и Аирвель, а дальше, большой кучей, топали воины потомков Арвиров. Выглядели солдаты вполне себе неплохо: лёгкий доспех из вареной кожи, заканчивающийся ниже колен; обмотанные жёлтыми тряпками стальные шлемы; щиты и копья. Несмотря на то, что было их всего человек сорок, они смотрелись довольно устрашающе.

Кочевник, как и обещал, разбудил их ещё до рассвета. Отправляться решили пешим ходом, оставив варанов в пещере.

– А сколько их там, в лагере? – спросил Феол. – Ведь нам на встречу вчера вышли явно не все.

– Да, не все, – согласился Лерт. – Примерно половина, или даже меньше. Вокруг пирамиды около двух сотен воинов и исследователей. Сплошь орки и ассасины.

– Не слишком ли у нас маленькая группа, для такой вылазки? – прикидывал Ален, оглядывая позади идущих.

– У нас эффект внезапности, плюс магическая сила, – сказал маг.

– Да и их главную силу ты вчера одним ударом вынес, – посмотрел на тёмного эльфа пустынник.

– Это ты про тех горе-магов? – удивился дроу.

– Именно про них. Думаю, шаман, который там всем заправляет, уже отправил гончего к Отану. Но, это вопрос нескольких дней, нам бояться нечего.

– Значит, перебьём их пока спят? – спросил рыцарь, прекрасно зная ответ на свой вопрос. Дамиан понимал, что его другу просто претит такая манера ведения боя, только и всего.

– Ален, я понимаю твои чувства, но сейчас это наиболее выгодный ход. Мы же не собираемся там умирать или подвергать опасности наших девушек? – сказал маг.

Рыцарь задумался. Феол знал на что давить. Ален явно беспокоится за Аирвель, на чём и можно было отыграть.

– Да, ты прав, прости, – сказал в итоге Стивенсон и эльф удовлетворённо кивнул.

На подходе к пирамиде, Кэрон наложила на группу звуковую завесу. Дамиана охватила горькая ностальгия по одному приятному моменту. Он даже попытался встретиться с девушкой взглядом, чтобы узнать, припомнился ли и ей этот момент, но… эльфийке было явно не до этого. Что ж, не всегда всё идёт так, как мы этого хотим, также, как и не всегда люди могут прочесть наши мысли и сделать то, чего бы мы от них хотели. Эльф прекрасно всё это понимал, но уныние от этого не уходило.

Лагерь противника уже показался во всей своей сонной красе, когда Лерт поднял руку вверх и все замедлили шаг. Несмотря на звуковой барьер, осторожность не бывает лишней.

– Вокруг лагеря стоят восемь часовых, если ничего не поменялось. Их нужно как-то снять до нападения, – шёпотом сказал пустынник.

– Предоставьте это мне, – улыбнулся маг и исчез.

Он появлялся за часовыми и молниеносными движениями перерезал им глотки, закрывая рты дозорных своей ладонью, а затем укладывая мёртвые тела на землю. Он действовал максимально аккуратно и бесшумно, как его и учили. На то, чтобы снять восемь человек, ему потребовалось чуть больше минуты времени. Когда Дамиан снял последнего, он маякнул своим, что путь свободен.

– А я в вас не ошибся, – громко сглатывая слюну, сказал Лерт. – Вы настоящие мясники.

– Это ты его ещё в реальном бою не видел, – ухмыльнулся Ален.

Воины пустыни выстроились вдоль ближайших шатров и по команде хранителя разом вошли внутрь. В этот момент Кэрон сняла звуковой барьер, и до неё долетел до боли знакомый звук железа, входящего в плоть.

– Тревога! На нас напа… – начал кричать кто-то и Дамиан обернулся на крик.

Всё-таки одного он упустил. Парень стоял в тени пирамиды, совсем невидимый, а сейчас сползал наземь, держась за пробитую стрелой шею. Аирвель была начеку.

Однако лагерь начал шевелиться. Ассасины и орки, протирая глаза, выходили из шатров, силясь понять, что же такое произошло? Отчего шумят? Многие из них даже забыли взять своё оружие. Вот вам и великие воины Отана.

Мимо Феола пролетела стрела. Он проследил траекторию и увидел того самого шамана орков, уже падающего в песок с кончиком стрелы, торчащим из центра его необъятного лба. Эта лесная разведчица просто поражала своей меткостью и скоростью реакции.

Дроу понял, что в этой части лагеря ему делать больше нечего. Воинов здесь хватало, а начинающаяся потасовка очень быстро будет окончена. У воинов Отана просто не было шансов. Другое дело – дальняя часть лагеря. Там находилась ещё добрая сотня бойцов и сейчас, они просыпались и готовились к бою.

Недолго думая, маг телепортировался в лагерь за пирамидой и, сложив руки в печать, ударил массовым огненным заклинанием. Шатры вспыхнули, словно бумага.

Воины Отана бегали по лагерю, не зная, что им делать. Они лишились своего полководца, что создавало массовый переполох и неразбериху. Кто-то пытался потушить шатры, кто-то искал врагов. Но Дамиан не собирался давать им возможность прийти в себя и приготовиться к защите. Он напал первым.

Двигаясь размытым чёрным пятном, он рубил людей и орков, не давая им и шанса. Прозвучал очередной взрыв, а затем он услышал крики. Это были пустынники во главе с Лертом. Похоже, они закончили зачистку первой половины лагеря и сейчас, на всех парах, мчались сюда.

Группа ассасинов, человек из тридцати, готовилась к встрече с врагом, встав шеренгой вдоль лагеря, полыхающего за их спинами. Маг решил оставить их пустынникам, сосредоточившись на добивании орков, что никак не могли организоваться, всё ещё мотаясь по лагерю.

Ассасинов разбили за несколько секунд. Кочевник взорвал песок у них под ногами и раскидал их всех в стороны. Часть воинов завалил песок, часть была разорвана в клочья, а те, что выжили – были заколоты Арвирами.

С фланга в лагерь ворвались Аирвель, Кэрон и Ален, сея смерть в рядах орков. Пустынники приближались сзади, помогая Феолу взять оставшихся в живых воинов Отана в кольцо.

Взрывались шатры, взрывался песок, звучали заклинания и копья неустанно протыкали плоть. Когда на горизонте показался жёлтый диск солнца – лагерь уже прекратил своё существование, превратившись в кладбище.

– Кажется, всё, – осматривая лагерь, громко выдохнув сказал дроу.

Горящие шатры хранитель потушил при помощи своего песка, но запах палёных тел и тряпок ещё витал в воздухе, как и запах мертвечины, всё больше и больше расползающийся по бывшему лагерю.

– Осталась пирамида, – тяжело дыша, ответил Лерт.

– Ален, – повернулся маг к троице друзей, что как раз подходили к нему, тяжело ступая по залитому кровью песку. – Ты пойдёшь с нами. Аирвель и Кэрон – остаётесь за дозорных.

Все кивнули.

– Много погибших? – спросила разведчица, имея в виду своих.

– Около десяти. Не так много, на самом деле, если учесть, против скольких врагов мы сражались, – ответил хранитель.

– Идёмте. Не будем терять времени, – сказал тёмный эльф и двинулся к пирамиде. Ален и Лерт пошли за ним.

– Мощно. Такую легко не открыть. Понятно, почему их шаманы здесь так застряли, – осматривая дверь гробницы, сказал Дамиан.

– Поэтому, хорошо, что у меня есть ключ, – просто сказал кочевник, шагнув к двери.

На удивление эльфа, ключ легко вошёл в замок и повернулся. Будто и не прошло всех этих столетий. Умели же раньше замки делать. Дверь скрипнула и разъехалась в стороны, пропуская троицу внутрь.

– Будьте осторожны, – тихо предупредил путников пустынник. – Если верить записям в башне ветра, здесь может быть страж.

– Страж? – переспросил рыцарь с интересом.

– Да. В записях написано, что гробницу охраняет царь скорпионов из расы Лианти, они прислуживали Аданосу, – пояснил хранитель.

– Надеюсь, это ложь, – вспоминая встречу с предыдущими древними, сказал Феол.

– Не ты один, – ответил Лерт.

Они спускались по бесконечной лестнице, вырубленной в камне, куда-то под землю. Ален зажёг свет, при помощи одного из паладинских заклинаний, чтобы хоть как-то освятить дорогу.

Становилось прохладнее. А ещё, маг прям ощущал энергию смерти впереди. Что бы это ни было – ничего хорошего внизу не будет.

Бесконечный спуск подошёл к концу, как и всё в этой жизни, и герои вышли в просторный зал. Кислорода едва хватало, чтобы дышать. В воздухе стояла странная дымка и смрад. Да, больше это никак не назвать, будто в этом зале умер целый легион солдат, и теперь спокойно разлагается со всеми вытекающими.

– Ну и где страж? – спросил Дамиан и осёкся.

На встречу им, из ниоткуда, вышел скелет. Точнее, не совсем скелет, а Лич, самый, что ни наесть, настоящий. Феол громко сглотнул. Личи не самые удобные противники для магов его типа.

– Страж? – проскрежетало существо. – Я есть страж этого места!

Звук его голоса, пронзительный и совершенно не выносимый, словно железом водили по стеклу, вызывал острое желание закрыть уши, лишь бы никогда больше не услышать этого вновь.

– Лерт, у меня с нежитью проблемы… – начал дроу.

– Здесь песка нет, – просто ответил кочевник.

– Твою мать… – оглядываясь по сторонам, простонал эльф.

– Умрите! – крикнул Лич и, выставив перед собой посох, произнёс заклинание. От одного его голоса перехватывало дыхание.

Маг выставил барьер и отразил атаку. Но они не могли вечно обороняться, нужно было что-то сделать с этой нежитью. И тут случилось то, чего Дамиан не ожидал. В бой вступил Ален. Молниеносно рыцарь оказался прямо перед противником и…

– Развейся – громко сказал Стивенсон и Лич разлетелся в прах.

Эльф с пустынником стояли, разинув рты от удивления.

– Это что это сейчас было? – спросил Феол, не веря в увиденное.

– Вы разве не заметили? – удивился рыцарь. – Это же призванный. Он не из армии Мортис.

– Что? Но как ты это понял? – сдвинув брови, спросил дроу.

Ален пожал плечами.

– Нас учили их различать. Я думал ты тоже умеешь.

– Ничего себе… – протянул маг. – Ты всё больше и больше меня удивляешь, Ален. А что это за заклинание?

– Обычное паладинское заклинание для упокоения нежити. Правда, на слуг Мортис не работает, только на призванных, – объяснил капитан.

– Потом расскажешь, чем призванные отличаются от истинных, а сейчас…

– Да, – подхватил Лерт, – нам нужно отыскать камень души.

Все кивнули и стали осматриваться.

– Вон там, это дверь? – показывая вперёд, спросил эльф.

– Похоже на то, – кивнул хранитель.

Они подошли ближе к предполагаемой двери.

– Что это? – спросил Стивенсон, указывая на странные знаки на двери.

– Дверь запечатана. И весьма умело, – осматривая проход, сказал Дамиан.

– Значит, Лич охранял дверь за которой сидит страж? – не понимал происходящего Лерт.

– Похоже на то, – почёсывая затылок, ответил Феол.

– Снять печать сможешь? – спросил пустынник.

– Да, конечно, но её поставил довольно сильный маг.

Повозившись с печатью несколько минут, дроу, наконец, сломал её и выдохнул.

– Всё. Путь свободен.

– Тогда будьте начеку, – предупредил хранитель. – Если записи не врут, там нас ждёт страж гробницы.

Все кивнули и приготовились.

Лерт пробубнил что-то про себя, будто бы помолился, и, открыв дверь, вошёл внутрь. Спутники последовали за ним.

Они оказались в довольно просторном зале, стены которого испещряли разные знаки. Дамиан заметил несколько знакомых и догадался, что это руны Аданоса. Из ныне живущих, скорее всего, никто уже не смог бы их прочесть. А ведь здесь, вероятно, описана вся история этих земель и самого Аданоса… эх.

Рыцарь закашлялся. В воздухе было много пыли и песка, настолько много, что они создавали небольшую дымку. Дышать было довольно сложно.

Посмотрев вперёд, в конец зала, эльф охнул.

– Твою… – вырвалось у блондина.

– А вот и страж, – выдавил из себя Лерт.

Перед ними возвышался огромный царь скорпионов. Размером он превосходил средний домик. Чешуя на его теле отдавала зелёным и золотым, глаза светились, словно два изумруда, а человеческий торс и голова испещряли роговые отростки и знаки, подобные тем, что украшали стены гробницы. Сказать, что этот древний внушал ужас – это ничего не сказать. От него исходила дичайшая энергия.

– Дамиан, не смей с ним сражаться, – услышал эльф голос демона.

– Почему? – спросил он.

– Он сильнее того Ануки, которому мы чуть не проиграли. Намного сильнее. Ты ещё не готов к такому противнику.

– Я тебя понял. Постараюсь избежать драки.

– Кто вы такие? – спросил страж и от голоса его по телу мага пробежали мурашки.

Феол повернулся в сторону Лерта, давая тому понять, что лучше будет, если тот возьмёт беседу со стражем на себя. Пустынник кивнул.

– Я хранитель камня души Эа. Моё имя Лерт. Я защищаю здешние земли от захватчиков и помогаю местным племенам, некогда служившим воле великого бога – Аданоса.

– Зачем вы пришли? – спросил скорпион чуть тише.

– Гробница была атакована неприятелем. Мы отбили нападение. После этого я решил проверить, всё ли в порядке в пирамиде, потому что увидел, что она запечатана странной печатью. Внутри мы увидели Лича, которого здесь быть недолжно. Прости, что побеспокоили тебя, страж, но твоя дверь также была запечатана и я решил удостовериться, что с тобой всё в порядке.

Лерт ничего не скрывал от стража, это эльфу понравилось. Врать древним нельзя. Они тебя сразу раскусят и убьют.

– Значит, мои опасения подтвердились, – склонив голову, сказал страж.

– Опасения? – переспросил пустынник.

– Я уснул давным-давно. Но несколько месяцев назад я проснулся и заметил, что в гробнице кто-то был. Я допустил оплошность.

Лерт молчал, показывая, что ждёт продолжения. Древний помолчал некоторое время, смотря в пол, но потом продолжил.

– Грабитель украл камень души Аданоса и приковал меня цепью, которую я не могу сломать. А ещё поставил в стражи ту нечисть. Всё это время я сидел в заточении, слушая оскорбления этого скелета. Я благодарен вам за то, что вы уничтожили его.

– Мы сделали это во имя Аданоса, – поклонился кочевник.

– Мне больше нечего охранять. Но я бы хотел дальше служить воле своего бога. Скажи, славный хранитель, что сейчас происходит в мире?

– Он сильно изменился за время твоего сна, страж. Но ты мог бы помочь народу Арвиров. Это последний выживший народ, из служивших Аданосу. И они постоянно подвергаются набегам.

– Раз здесь мне делать больше нечего, думаю, Аданос благословил бы меня за помощь его народу. Я допустил пропажу его души и искуплю свой провал охраной его народа.

– А мы тем временем попытаемся узнать, кто был грабителем. Не думаю, что в мире есть так много настолько сильных некромантов-печатников, – улыбнулся Лерт.

– Вы очень добры, хранитель. Могу я попросить вас об одной услуге? – спросил скорпион.

– Конечно, – кивнул пустынник.

– Я не могу разрубить цепь.

Страж указал на цепь, сковывающую его клешни. Они тянулись к стене и… светились лёгким синим светом.

– Дамиан, похоже это по твоей части, – обернувшись к эльфу, сказал Лерт.

Дроу подошёл ближе к скорпиону и посмотрел на цепи.

– Да у нашего некроманта есть цепи из мифрила! – воскликнул Феол.

– Богатый некромант. Или близко дружит с дворфами, – сказал Стивенсон.

– И как нам рубить мифриловые цепи? – спросил кочевник.

– Для начала, я хочу рассеять магию, что на них наложена, – сказал Дамиан и, без лишни слов, приступил к делу.

Спустя несколько минут он выдохнул и оттёр лоб.

– Одна проблема решена.

– Что это было? – спросил страж. – Мои силы начали возвращаться ко мне.

«Что?» – не мог поверить в сказанное маг. «Так вся исходившая от него мощь лишь начало?»

– На эту цепь было наложено заклинание опустошения. Очень сильное. Оно сработало только потому, что вы спали. Это магия смерти и её не рассеять печатями или физическими атаками. Собственно, именно поэтому вам, страж, так и не удалось её сломать. Попробуйте ещё раз.

Древний подёргал цепи, вобрал в себя воздух, и молниеносно клацнул клешнёй. Мифриловая цепь упала на пол гробницы. Все трое громко сглотнули, увидев такую силу.

Скорпион клацнул ещё раз, и вторая цепь упала.

– Вот сейчас лучше, – кивнул страж.

– Мы рады, что смогли помочь, – слегка поклонился кочевник.

– А теперь на выход, – грозно сказал скорпион.

– Представителей расы Лианти не видели уже несколько сотен лет, – обронил хранитель.

– Что ты хочешь этим сказать? Что меня испугаются? – спросил страж.

– Именно так. Дайте мне время подготовить Арвиров к вашему приходу. А потом, я лично вас познакомлю, – убеждал стража Лерт.

– Хорошо, пусть так и будет, – кивнул скорпион и застыл.

Кочевник повёл друзей к выходу из пирамиды.

– Значит, камень души украден каким-то некромантом? – спросил рыцарь, когда они шли к выходу.

– Да. Странный выбор. Камень Аданоса разорвёт этого некроманта в клочья. Думаю, мы быстро услышим о нём, – улыбался хранитель.

– Ну, это нам на руку, – сказал Дамиан.

Выйдя наружу все сделали глубокий вдох, радуясь чистому воздуху, как никогда. Они чудом не задохнулись в этой гробнице, наполненной пылью и смрадом.

Дамиан и Ален рассказали девушкам о произошедшем, а Лерт готовил Арвиров к знакомству с последним из Лианти. Когда со всеми делами было покончено, и жители пустыни ушли восвояси со своим новым знакомым, Дамиан подошёл к хранителю.

– Ты говорил про башню ветра…

– Да, и я сдержу своё слово. Вы мне помогли, а я помогу вам, – легко поклонился кочевник.

– Значит…

– Отправляемся. Путь не близкий, сразу говорю, но на варанах за пару дней доедем.

– Хорошо, значит, сейчас в пещеру, а потом…

– А потом мы перекусим, – вклинился в разговор Ален, проходя мимо.

Эльф хмыкнул и последовал за другом, прочь от пирамиды.


Глава 29: Башня ветра.


Башня ветра представляла собой поистине великое зрелище, заставившее наших друзей раскрыть рты от изумления. Белая и светящаяся, больше похожая на высоченную крепость, она, казалось, касалась своей вершиной самого небосвода.

– И у всех гильдий такие замки? – припоминая, видимо, крепость магов воды, спросила Аирвель.

– Не у всех, – стараясь сохранить самообладание, ответил ей Феол.

– Завораживает, а? – расхохотался Лерт.

Кочевника явно забавляла реакция путешественников на башню.

– Она будто не отсюда, – вдруг сказала Кэрон.

– Что? – переспросил Дамиан.

– Ну, – замялась юная дроу. – Она не смотрится здесь, ну, как ещё сказать…

– Да, будто её перенесли сюда откуда-то ещё, – сказал пустынник, явно довольный её замечанием.

– А что? Так и есть? – не веря, спросил маг.

– Не совсем. Эта башня была построена из редчайшего белого камня эльфами древности. Это был дар Аданосу от альянса света. Ничего подобного в этой пустыне вы больше не увидите, – пояснил Лерт. – Именно поэтому она так светится.

– Значит, ей уже много сотен лет? – удивился Дамиан.

– Да, – кивнул кочевник. – И простоит она ещё столько же.

Через несколько минут они подъехали к воротам башни-крепости. Привратников видно не было, но врата открылись перед ними. Причём, как приметил эльф, открылись тихо, без обычно сопровождающего сие действие грохота и скрипа.

– Меня знают. Врата распознают друзей и врагов автоматически, при помощи магии, – ответил хранитель на не прозвучавший вопрос.

Во внутреннем дворе крепости их встретили три мага ветра. Бежевые, слегка розоватые мантии со стандартными распознавательными знаками: магистр, мастер и высший маг, скорее всего, подмастерье мастера. Все они были короткострижены. Насколько знал дроу, так было принято у магов ветра, волосы имели право отращивать только те, кто достиг звания мастера и выше.

– Добро пожаловать в башню ветра, – поприветствовал друзей магистр – темноволосый, смуглый, коренастый мужчина за сорок. – Меня зовут Хорум. Я магистр башни ветра.

Лерт представил своих спутников. Хорум медленно прошёлся взглядом по всем.

– Хм. Простите, просто у вас довольно необычная компания. Однако раз Лерт посчитал нужным привести вас к нам, значит, так надо. Обсудим это утром, когда все магистры соберутся на совет, ведь, я так понимаю, вы хотите нас о чём-то попросить? – спросил магистр магии ветра, и тёмный эльф удивился проницательности мага. Хотя, чему удивляться? Зачем ещё бы хранитель одного из камней тащил их сюда?

– Да, – лаконично ответил Феол.

– Хорошо. Лерт, могу я с тобой поговорить?

– Конечно, магистр, – кивнул кочевник.

– Тогда пойдём. Твои друзья верно проголодались, Аиш покажет им трапезную, – распорядился Хорум. – А после, ты присоединишься к ним.

Лерт и Аиш беспрекословно поклонились.

Кочевник спрыгнул со своего варана, и друзья последовали его примеру. Аиш тут же взял ящериц под уздцы и отвёл на открытую огороженную площадь с вбитыми то тут, то там столбиками.

Молодой Аиш, слишком светлый для этих краёв и слишком молодой для звания подмастерья, повёл их в правую часть крепости, в пристройку к башне; Лерт же, с магистром и мастером, пошли к центральному входу в башню.

– Ох, наконец-то поем нормально, – улыбнулся рыцарь, задрав нос.

– Тебе лишь бы пожрать, – подтрунила его Аирвель.

– Я молодой растущий организм, мне необходимо много есть! – Возмутился Стивенсон.

– Ой, не могу, ой, молодой, – захохотала эльфийка.

Дамиан смотрел на башню и думал, пока не почувствовал на себе взгляд. Он сбросил с себя пелену мыслей и встретился глазами с беспокойным взглядом Кэрон.

– Всё хорошо, просто задумался, – улыбнулся ей маг.

– Хорошо, – натянуто улыбнулась в ответ девушка-дроу.


***

Отужинали они в общей столовой, в компании молодого Аиша. Трапеза немного напоминала своей аскетичностью их обед на острове магов воды, однако Алену и Аирвель она понравилась меньше. Видите ли, в пустыне сложно добыть мясо и выращивать овощи, чаще в пищу идут разные травы, коренья и даже насекомые. Отличались также и сами послушники. Здешние были намного серьёзнее и, дисциплинированнее, что ли.

Во время ужина, Феол попытался расспросить у Аиша о башне и о нём самом, но тот лишь улыбнулся и продолжил есть. Разрядил атмосферу Лерт, внезапно появившийся у их стола. Он взял немного еды, отослал Аиша и убедил друзей, что всё в порядке.

– Завтра вам зададут несколько стандартных вопросов и впустят в башню. Но не всех, только одного. Я сказал, что вы помогли Арвирам и с пирамидой, – сказал кочевник.

– Спасибо тебе, – поблагодарил его дроу.

– Это вам спасибо, – улыбнулся пустынник. – Ладно, пойдёмте, я покажу вам ваши комнаты, думаю, вам есть, что обсудить наедине.

Друзья дружно кивнули.

***

– Боги, что я только что ел? Они это говно называют едой? – возмущался рыцарь.

Они сидели в одной из двух комнат, которые выделили им маги ветра. Комнаты сдержанные, но довольно просторные. Как говорили на востоке: меньше мебели – больше места для фантазии.

– Не ругайся, – сдвинув брови, шикнула на него Аирвель.

– Скажи спасибо, что тебя вообще накормили, – согласился с лесной эльфийкой Дамиан.

– Надеюсь, я не траванусь, – не утихал здоровяк. – Не хотелось бы всю ночь пробегать в… чёрт, а ведь я даже не знаю, где здесь сортир!

– Ален! – крикнула на него блондинка.

– Хватит вам. Дамиан, что на счёт завтра? – спросила о планах Кэрон.

– Поговорим с магами, а там видно будет, – пожал плечами Феол.

– Отличный план, – подняв кулак, восторженно вскрикнул Стивенсон.

– Ален, хватит выпендриваться, – отчитывала его Аирвель.

– А поточнее можно? – серьёзно спросила девушка-дроу.

– Завтра я попрошу их пустить меня в башню, чтобы побольше узнать о камнях души. После этого мы будем иметь представление, куда двигаться дальше.

– А, если ты не найдёшь никаких подсказок? – спросила эльфийка.

– Тогда уже и будем думать. Может попробуем отыскать таинственного некроманта или попросим помощи Лерта. Пока что рано об этом думать, – твёрдо сказал маг.

– Хорошо, – отступила Кэрон. – Раз больше нам обсуждать нечего, предлагаю ложиться спать.

– Давно пора, – бодро сказал здоровяк, резко вскакивая на ноги.

Ален уверенно приобнял Аирвель за талию, и они быстрым шагом покинули апартаменты тёмных эльфов.

– И куда они так торопятся, – в никуда бросил дроу.

– Туда же, куда и я… – нежно сказала магичка и Дамиан почувствовал знакомый звон в ушах (звуковой барьер).

Феол обернулся к ней и…

– Оу, вот это…

– Молчи…

***

Утром, после трапезы, Лерт отвёл своих новых друзей в центральную башню, где их уже поджидали магистры и орденатор. Дамиан заметил, что магистров было лишь четверо, видимо, один из них нашёл занятия более интересные, чем выслушивать приблуд.

– Здравствуйте, – поприветствовал их орденатор. – Надеюсь, вам хорошо спалось в стенах башни ветра, – больше утвердительно, чем вопросительно, сказал маг.

– Да, спасибо за тёплый приём, – поблагодарил дроу.

– Друзья Лерта – наши друзья, – послышался нежный голос одного из магистров. «Эльф» – сразу подумалось Феолу.

Тёмный эльф пристальнее пригляделся к магистру, единственному магистру магов ветра с длинными волосами. Он был не чистым эльфом, как показалось Дамиану, может помесь лесного эльфа с Доминионцем? Волосы чёрные, косы странные…

– Хранитель уже поведал нам вашу историю, вкратце, и мы так понимаем, вы хотите исследовать наши книги о камнях души? – спросил другой магистр, лысый, с чёрной бородой до груди. Явно человек с востока, Редгарец или Даг.

– Да, – подтвердил дроу. – Раньше я думал, что только лунные эльфы располагают информацией о камнях души, поэтому я очень удивился, узнав о том, что ваши книги более информативны.

– Да, потому что они достались нам от древних, которые оставили их в этой башне, – улыбнулся орденатор.

– Что ж, не будем вдаваться в историю, – хлопнул в ладоши магистр-эльф. – Мы уже всё обсудили и готовы позволить одному из вас исследовать нашу библиотеку.

– Премного благодарен, – поклонился Дамиан.

Магистры улыбнулись и слегка поклонились, показав, что аудиенция окончена.

– Жаль, что не было магистра Эсти, – сказал Лерт, когда они выходили из башни.

– Почему? – спросила Аирвель.

– Она клёвая. И самая сильная среди магистров. Но, к сожалению, она уехала на запад по делам, – вздохнул кочевник.

– И что теперь? – спросила Кэрон.

– Когда я смогу приступить? – спросил дроу.

– И что делать нам? – поинтересовался до кучи Ален.

– Ну, вам придётся ждать в вашей комнате или сидеть на заднем дворе, там можно тренироваться. А Дамиана я могу отвести в башню хоть сейчас, – беззаботно сказал пустынник.

– Тогда не будем терять времени, – кивнул Феол.

***

В библиотеке стоял пыльный полумрак. Именно так окрестил это Лерт, когда привёл эльфа в огромное просторное помещение, уставленное бесконечными рядами книжных шкафов. Шкафы достигали в высоту метров шесть, не меньше, поэтому рядом с ними стояли лестницы. Огонь в библиотеке магов ветра был запрещён, как и во многих других библиотеках, поэтому кочевник выдал Дамиану светящийся кристалл.

После ухода пустынника, Феол окинул зал взором и пришёл к выводу, что данное помещение не особо пользуется у юных послушников спросом. А зря, не понаслышке знал дроу.

Его, главным образом, интересовало всё, что было связано с камнями души, а также, он надеялся найти зацепки на вопрос: почему древние твари начали просыпаться в последние годы.

К его удивлению, в библиотеке башни ветра было довольно много книг, говорящих о камнях души Эа, а также очень много писем и мелких описаний, раскиданных то тут, то там. На то, чтобы изучить всё это, ушли бы недели, а таким запасом времени он не располагал. Точнее, он то располагал, но его друзья его живьём сожрут, если придётся столько ждать.

Для начала, он выбрал несколько книг, повествующих именно о самих камнях. Читал он далеко не всё, ему нужно было узнать самую основную информацию, которую он старательно запомнил, чтобы рассказать друзьям.

– Значит, двенадцать богов, по одному на каждый камень? – спросил его Ален, после двух дней изучения эльфом книг, когда дроу решил рассказать друзьям, что нашёл.

Троица сидела на заднем дворе, где они тренировались днём, в его отсутствие.

– Да. У каждого камня есть свой бог, своё имя и способности. А также, каждый камень является светлым или тёмным, хаотичным или порядочным, – продолжил Феол.

– И тебе подойдёт не любой? – спросила Кэрон.

– Для первого камня, лучше всего зайдёт тьма-порядок, так как моя душа имеет именно этот вектор. Это камни Ноденса, Мортис и Ашган. Конечно, способности камня Мортис, «Знающего тайны», мне импонируют больше остальных, но, как получится. Завтра я начну изучать документы и переписки магов. Надеюсь, у меня получится узнать что-то об этих трёх камнях.

– Иначе? – спросила девушка-дроу, услышав незаконченность мысли мага.

– Иначе придётся искать что-то об остальных камнях тьмы, – закончил Феол.

– И порядка? – спросила Аирвель неуверенно.

– Нет. Я проанализировал свою душу и пришёл к выводу, что справиться с хаосом мне будет намного проще, чем со светом. Но, в любом случае, я бы не хотел рисковать, так что надеюсь, что завтра отыщу что-нибудь в письмах.

На третий день он не нашёл ничего об интересующих его камнях. Зато узнал много о камнях Вотана, Гилеана, Милики и Латандера. Все эти камни были светлыми и совершенно ему не подходили, но он жадно впитывал информацию, зная, что в будущем она ему пригодится.

Например, он узнал, что камень Вотана, «Работающий без устали», укрыт на вершине великого вулкана, далеко на северо-западе, на самом краю мира. А камень Гилеана, «Сидящий на вершине», безумного бога эльфов, по уверениям лунного эльфа Синистара, писавшего своему другу, магу ветра Ордесту, был спрятан эльфами гавани, так как лишал своих хозяев рассудка. Он самым первым из камней вышел из оборота хранителей. Правда, куда именно камень спрятали, в письме, к великому сожалению, не говорилось. Ещё он многое узнал о Милике, славной богине зелёных эльфов и её камне «Слышащем деревья», который был увезён далеко на запад, по просьбе старого правителя Нэнта, после смерти последнего хранителя-друида Келемвинтира, около трёх сотен лет назад. Также наткнулся он и на переписку одного из магов ветра с странствующем магом с востока, который рассказывал другу о странном камне, который он выкупил у торговцев с юга и намеревался изучить. Эта переписка была прикреплена к стопке документов о камне души Латандера, тому самому «Шагающему по ветру», что принадлежит сейчас пустыннику Лерту.

На четвёртый же день ему повезло значительно больше, ибо он нашёл информацию и о камне Ноденса и о камне Мортис. А также он понял, почему древние твари начинают пробуждаться…

– Так почему? – спросил Ален вечером четвёртого дня, когда Дамиан собрал всех в своей комнате и обрадовал вестью о том, что его поиски окончены и их пребывание в башне ветра подходит к концу.

– Один из монахов, около трёх сотен лет назад, написал, что последние древние впали в спячку и теперь больше нет на земле представителей богов. Примерно в то же время начали выходить из оборота камни душ. Лунные эльфы начали их прятать примерно три века назад.

– Думаешь, это как-то связано? Ведь многие древние впали в анабиоз намного раньше, – сказала Кэрон.

– Первым камнем, вышедшим из обращения, был камень Гилеана. И его спрятали много сотен лет назад.

– А слуги Гилеана раньше всех ушли под землю… – начала понимать Аирвель.

– Да, – кивнул эльф. – Камни выходили из оборота, и боги лишались своего влияния в этом мире. Поэтому, лунные эльфы против того, чтобы на земле снова появились хранители.

– Потому что тогда проснуться все те древние твари, что уснули, казалось, вечным сном? – Поняла и магичка.

– Точно. Сейчас появилось несколько новых хранителей и твари начали пробуждаться, и это только начало.

– А делать то что будем? – Спросил Стивенсон, до того лишь слушавший беседу друзей.

– Я нашёл информацию и о камне Ноденса и о камне Мортис. – Феол обвёл всех взглядом. – Камень Мортис изначально был спрятан в её землях её слугами. Неизвестно, что с ним, но считается, что он и поныне там в хранении самой богини.

– Опасно лезть в земли Мортис, – задумалась Кэрон, поёжившись.

– Я бы сказал нереально, учитывая наши нынешние силы, – грустно улыбнулся Дамиан.

– Значит, мы идём за камнем Ноденса? – спросила девушка-дроу.

– Да, – кивнул эльф. – Я читал переписку двух магов, и один из них утверждал, что камень Ноденса был украден из цитадели бога тьмы, что на вечно-ледяном озере. Он говорил, что камень был украден неким Нефариусом. Я не нашёл о нём информации в книгах, но его знает мой магистр и Лерт.

– Знает лично? – удивился Ален.

– Нет, что ты. Лерт находил про него информацию в письмах. Про него много говорят, и считают очень опасным и старым магом. Мой магистр подтвердил это, сказав, что за его голову дают пять тысяч золотых, и он не советовал бы даже близко к нему подходить.

– Сколько? – округлив глаза, спросил рыцарь.

Девушки же просто раскрыли рты.

– Пять тысяч. Если честно, я не встречал наград такого уровня ни разу, – нахмурился эльф. – Но, это лучше, чем идти в земли Мортис, как по мне.

– Мужик, я не знаю, что натворил этот маг, но такие награды не даются просто так. Ты же это понимаешь? – спросил блондин.

– Понимаю. Но ты же не думал, что всё будет легко и просто, а? – ехидно улыбнулся Дамиан, но Ален заметил, что в глазах его друга стоит сомнение.

– Значит, идём к магу за камнем. К магу с наградой в пять тысяч, – улыбнулся Стивенсон.

– Это безумие, – просто сказала Аирвель.

– Я, кажется, слышала уже это имя. Нефариус, – тихо проговорила дроу. – Этот тот самый старый маг, живущий в бесплодной пустыне на севере?

– Да, – кивнул маг. – Лерт сказал, что его башня находится в бесплодной пустыне на северо-востоке отсюда.

– Нам рассказывали про мага с бесплодной пустыни. Говорили, что по силе он равен всему высшему составу ордена тьмы, – сказала магичка.

– Прекрасно, – осклабился Ален.

– Скорее всего, орден тьмы знает про камень Ноденса, но боится его забрать. Не удивлюсь, что и награда их рук дела. В любом случае, мы должны это сделать, иного выхода я не вижу. Если кому-то эта затея кажется безумной… я никого не заставляю.

– Ты никого и не заставлял, – сказал рыцарь. – Я с тобой до конца, мужик.

– Я, конечно, уже увидела больше, чем за всю свою жизнь, но я не хочу прерывать своё путешествие сейчас, – сказала лесная эльфийка, и от глаз эльфа не укрылся тот мельком брошенный в Алена взгляд.

– Значит, всё решено? – улыбнулась Кэрон, подмигнув магу. – Идём прощаться с магами ветра?

– Да. Надеюсь, они исполнят ещё одну мою просьбу…

***

– Телепортировать вас? – вскинул одну бровь орденатор.

– Да. Моих сил не хватит на такую дальнюю телепортацию, а своим ходом мы потратим несколько недель, прежде чем доберёмся до бесплодных земель, – просто ответил Дамиан.

Глава гильдии посмотрел на магистра-эльфа и тот едва заметно кивнул.

– Да, думаю, это осуществимо, – ответил орденатор.

– Большое спасибо, – поблагодарил дроу.

– Но варанов придётся оставить… – добавил магистр-эльф.

Друзья переглянулись. Кэрон пожала плечами, а Ален кивнул. Все они решили, что это будет вполне разумная плата за гостеприимство.

– Хорошо, – согласился Дамиан. – Могу я попросить вас о провизии? Не думаю, что в бесплодной пустыне мы скоро найдём место для затарки.

– Конечно, – улыбнулся магистр-эльф. – Лерт поможет вам собраться.

На том и порешили. Весь пятый день в башне ушёл у них на сборы и планирование, а телепортацию назначили на раннее утро шестого дня.

– Эх, жалко варанов… – протянул рыцарь, когда они уже расходились спать. – Привык я уже к ним.

– Ничего, – подбодрил его Феол. – Не в последний раз.

– Но я рад, что мы наконец-то трогаемся в путь, – тихо признался здоровяк. – Устал я сидеть на заднем дворе и ждать, пока ты там начитаешься в своей библиотеке. Понимаю, – остановил он жестом друга, готового уже возразить, – всё понимаю, но всё равно скучно. Мы только и делали, что изображали тренировки и болтали ни о чём.

– Впереди будет очень тяжко, Ален. Не теряй бдительности, прошу тебя. Мы идём в очень опасные места.

– Ты бывал там? В бесплодных землях? – спросил Стивенсон.

– Бывал, – кивнул Дамиан. – И очень не хочу туда возвращаться.

***

На следующее утро, проверив все сумки ещё раз и попрощавшись с Лертом, наши друзья уже стояли в кругу для телепортаций. Перед ними сновали орденатор и два магистра, подготавливая всё к дальнему перебросу. Дамиан как никто знал, насколько сложно телепортировать кого-то на дальние дистанции без точных координат, в полную неизвестность. В таких случаях плюс минус несколько метров даже погрешностью не считалось, а ведь они могут появиться высоко над землёй или в земле. Или не появиться совсем. Именно поэтому маги ветра не особо торопились, лишний раз перепроверяя все данные.

– Ты ведь заглядывал в книгу ночью, да? – спросил вдруг Ален.

– Давай об этом потом, – тихо шепнул другу эльф.

– Просто скажи, всё будет хорошо? – настаивал рыцарь.

– Скажем так, книга в наш успех не верит, – уклончиво ответил дроу.

– Оу… – замялся здоровяк.

– Я так и думала, – улыбнулась Кэрон.

– Я тоже, – признался Дамиан. – Да и вы помните, что книга всегда говорит по-своему. Я ещё не совсем понял, что именно она имеет в виду, но буду настороже.

– Как и все мы, – кивнул блондин.

– Всё готово, – разведя руки, улыбнулся орденатор. – Мы готовы вас телепортировать.

– Вы появитесь на склоне северного хребта, как вы его называете, возле медвежьего зубца, – сказал магистр-эльф.

– Хорошо, – кивнул Феол. – Надеемся на вас.

– Начали, – скомандовал орденатор.

Ещё перед самым перебросом Дамиан заметил, что что-то пошло не так. А затем он услышал: «Чёрт! Трансгрессор треснул…» и всё исчезло.


Глава 30: За кулисами.


– Думаешь, эта потаскуха не в его лагере? – спросил Гийоль, нервно крутя золотой кубок в руках.

Обычно орденатору магов тьмы не было свойственно такое нервозное поведение, да и пил он довольно редко, из чего его собеседник сделал вывод, что он почти дошёл до кондиции. Всё начнётся скоро, очень скоро.

– То, что он трахает эту старую кошёлку, ещё не значит, что он посвящает её в свои планы, Рохар, – размеренно и нарочито медленно, сказал Джокер.

Как всегда, улыбаясь только ему ведомо чему, магистр магии протянул руку к своему золотому кубку и, не спеша, сделал маленький глоток. Божественный вкус отличного Доминионского вина. Следовало отдать Гийолю должное; несмотря на то, что орденатор пил крайне редко, пил он, по мнению главы разведки, самое прекрасное вино в мире. Ведь каждый знал, что с эльфийский вином не сравнится ни один напиток во всём мире.

– Однако, – продолжил маг, – это не значит, что она будет стоять в стороне. Она влюблена в него по уши и сделает то, что он ей скажет.

– Значит, она в любом случае в его лагере, даже, если сама того не подозревает, – подытожил Рохар.

– Именно, – кивнул Джокер.

– А на счёт остальных ты уверен? – далеко не в первый раз, спросил Гийоль.

– Да. Алсар на нашей стороне и ждёт команды. Другое дело старик Земил… – проведя пальцем по кубку, протянул разведчик.

– Он всегда был на своей волне, – отмахнулся орденатор. – Ещё, когда я был послушником, он уже сидел магистром и вечно отмахивался от всех нейтралитетом.

– Как скажите… собственно, мне он так и сказал. Что ему это всё не интересно.

– В этом весь Казур. Ему интересны только свои эксперименты.

– Однако нельзя не брать в расчёт тот факт, что Земил и Ригерд – самые старые члены совета и знакомы дольше, чем мы с тобой живём, – раздумывая, сказал Джокер.

– Думаешь, он решит помочь старому дроу? Рискнёт жизнью ради солидарности? Пойдёт против совета? – Интересовался Гийоль, всё больше раздражаясь.

– Это-то и остаётся для меня загадкой, Рохар. Как бы мы чего не упустили. Это может нам дорого обойтись.

– Знаю. – Гийоль весь напрягся, сжимая и разжимая кулаки. – И побольше тебя. В отличие от вас, я видел, на что способен этот старый эльф. Без камней душ нам против него ничего не светит. Поэтому…

Орденатор затих, прислушиваясь, глава разведки последовал его примеру. Тишина. Присутствия живых существ нет. Показалось. Нервы. Это уже пошли в ход нервы. Плохо.

– Ты уже в курсе, что случилось в зелёном лесу? – резко сменил тему Рохар.

– Да, конечно, – кивнул Джокер. – Кто-то пытался разбудить Гилеана. Говорят, в этом замешаны Ундиры и один древний Ануки…

– Ануки? – удивился Гийоль. – Значит, уже и древние слуги богов просыпаются?

– Похоже на то, – просто ответил магистр.

– Камни обретают силу, Эа оживает, а мы всё ещё топчемся на месте, – злился орденатор. Он крепко сжимал кубок, испепеляя взглядом только ему видимую картину. – Твой брат ответил?

– Завтра я встречусь с ним и всё узнаю.

– Хорошо. Тогда до завтра.

Джокер отставил кубок на стол, поднялся с удобного широкого стула, изящно поклонился и вышел из кабинета архимагистра.

***

Таль спустился в условленное место, коим служил подвал одного из разрушенных домов в руинах древнего Адаланта, города Адониса. Нащупав своим магическим шестым чувством барьер полного отчуждения, полностью маскирующий всё, что в нём находится, он шагнул внутрь и оказался лицом к лицу с магистром ордена тьмы.

– Рад видеть тебя в здравии, – улыбнулся тёмный маг.

– И я тебя, Келтис, – в ответ улыбнулся маг воды.

– Не называй меня так, – скривился тёмный. – Я же просил.

– Ах, да, ты же теперь… Джокер?

– Да, именно так и никак иначе, – подтвердил маг и они, хохоча, обнялись.

– Рассказывай, – светясь от счастья, сказал Таль.

– Нечего ещё рассказывать, всё по-старому, – отмахнулся тёмный. – Ты сам-то как?

– Ты же знаешь этих синих. Сижу на овощах да траве, словно баран. Уговор ещё в силе? – осторожно спросил светлый эльф.

– Конечно, – кивнул Джокер. – Ты нашёл его?

– Да, нашёл, – тихо подтвердил маг воды.

– Пока попридержи, – серьёзно сказал тёмный. – Не думаю, что нам хватит одного, а этот дурак Гийоль не станет ждать и искать второй камень, когда получит силу. Лучше, пока обождать. Скажу, что ты ещё работаешь над этим, и что нам следует поискать другой, для страховки. Двух, думаю, нам хватит. Никто не устоит против двух хранителей.

– Значит, жду твоей отмашки, брат.


Часть 4: Бесплодные земли.


Глава 31: Медвежий зубец.


– Мама, мне страшно!

Снаружи гремело. Он никогда не слышал подобных звуков у них в городе. Он слышал крики, страшные крики, настолько страшные, что ему хотелось забиться в самый дальний угол и плакать. Не могут эани так кричать. Ещё он слышал шипение, будто раскалённое железо опускали в холодную воду. Шипение было повсюду. И гул. Жуткий, проникающий в самое нутро, гул. Гул, что будет будить его ещё многие годы. Гул, убивающий последние крохи самообладания.

Руки. Тепло. Глаза его матери. Необыкновенные глаза. Они всегда успокаивали. Всегда. Даже сейчас.

– Посмотри на меня, Дамиан, всё хорошо, слышишь? Ты должен внимательно меня выслушать и сделать всё, как я скажу, хорошо?

Маленький эльф быстро закивал. Он всегда слушался маму.

– Сейчас я телепортирую тебя далеко-далеко…

– А ты? – спросил ребёнок.

– Я приду за тобой после, нам с папой нужно будет отвлечь их, понимаешь?

– Диана, они уже близко, – сказал папа, стоящий за спиной мамы и смотрящий в окно.

– Дамиан, слушай внимательно, – серьёзно, как никогда, попросила мама. – Никогда никому не называй своего настоящего имени. Никогда никому не говори откуда ты. Никогда. Пообещай мне, – попросила мама.

– Обещаю, – ответил юный дроу и слезы сами потекли у него по щекам.

– Хорошо, – улыбнулась мама. – Я подарю тебе кое-что, замри.

Дамиан почувствовал что-то; кажется, кольнуло в глазу, а затем мама обняла его, крепко-крепко обняла.

– Я люблю тебя, солнышко…

Голос мамы дрогнул.

– Диана! – крикнул папа у двери.

А затем хлопок и…

***

– Что это?

Коренастый мужчина с пышной короткой бородой вскочил с кровати.

– Неужто детский плач?

– Дорогой, не ходи, – взволнованно проговорила женщина, накрываясь одеялом.

– Молчи, женщина. А вдруг наш кто? Или заблудился?

– Деревенские все по домам давно спят. Морок это, али другая пакость, не ходи, Годрик, – упрашивала женщина.

– Вот ещё, Морока я не боялся.

Мужчина сплюнул на пол и пошёл вниз, к двери, по пути прихватив палку, коей обычно отгонял собак, да прочую живность.

Открыв дверь, Годрик выронил палку из рук и раскрыл рот. Юный дроу, стоявший до того на пороге, всхлипывая, обнял бородатого фермера и зарыдал ещё пуще.

Годрик закрыл дверь и обнял мальчика.

– Как тебя зовут, малыш? – как можно нежнее, спросил фермер.

– Дамиан… – заикаясь проговорил эльфёнок.

***

Он открыл глаза и попытался встать. Виски нещадно ломило. Голова кружилась. Он долго не мог сфокусировать зрение, но в итоге собрался и, опираясь на большой валун, стоящий подле него, тяжело поднялся на ноги.

Осмотрелся. Вокруг него были лишь горы, а внизу, далеко-далеко, серая пустошь бесплодных земель.

Значит, до места они всё-таки добрались. Ну, более или менее, так сказать. Вот только… где все?

Дроу огляделся, но не почувствовал присутствия никого из своих друзей, зато почувствовал кое-что другое. Валун, стоявший рядом с ним, внезапно зашевелился.

– Что за… – начал было эльф, отходя от булыжника, и затих, раскрывая рот и ругаясь про себя самыми отборными бранными словечками, вспоминая бравых магистров башни ветра.

Ну надо же было им трансгрессировать его именно сюда…

Камень развернулся. По бокам от него появились лапы. По центру загорелись два красных глаза. Сомнений не оставалось, перед ним стоял самый, что ни на есть, настоящий каменный голем. Элементаль. Высочайшего уровня работа. Прекрасно. Просто прекрасно.

Дамиан сыграл на опережение и выпустил в каменюку чёрные копья, отскочившие от каменной брони монстра. Затем огненный шар, вспыхнувший и тут же погасший. После, эльф ударил чёрной молнией, которая смогла-таки немного покарябать броню голема, но тот даже виду не подал, что что-то почувствовал.

– Да какого…

Голем ударил. Очень быстро. Очень неожиданно. Феол, никак не ожидавший от каменной громадины такой резвости, в последний момент всё же успел отпрыгнуть, но Элементаль задел его кончиками пальцев по руке. Рука тут же отозвалась острой болью.

– Я могу помочь, – услышал маг знакомый голос.

– Нет. Я справлюсь, – упрямо сказал дроу.

– Нет. Не справишься, – спокойно сказал демон. – Никто не может справиться со всем в одиночку. Ну, кроме меня, конечно же. Всем нужна помощь. Она будет тебе нужна, даже когда ты соберёшь все камни души, ибо один эани не может уметь всего или знать всего. Одиночки всегда погибают. Или попадают в ловушку к глупым эльфам.

Дамиан молчал.

– Гордость. Понимаю, – продолжал демон. – Она то тебя и сгубит, эльф.

Голос затих. Демон ушёл. Феол прыгнул в атаку.

Вспышка – на големе ни царапины. Удар Элементаля – тёмный маг парировал. Атака эльфа – каменный тварь просто отбила волну энергии лапой. Дроу достал кинжалы и начал наносить молниеносные атаки голему, не причиняющие тому никакого вреда.

Так продолжалось какое-то время, после чего голему, видимо, надоела эта бессмысленная игра, и он пошёл в атаку. Настоящую атаку. Монстр ударил по земле и дроу упал на четвереньки. Его начали охватывать каменные скобы, будто лианы, обматывающие его ноги и руки. Дамиан принял эфирную форму и высвободился, но рано принял осязаемую форму. Элементаль уже был рядом с ним. И когда он успел? Тварь нанесла сокрушительный удар, и маг улетел в кусок скалы. Раздался треск. То ли скалы, то ли его костей.

– Хватит! – закричал Эйден. – Не могу больше смотреть на это убожество.

Руки перестали слушаться юного эльфа. Феол непроизвольно сделал шаг вперёд, а его пальцы правой руки сложились в знак руи. Тёмный маг не понимал, что пытается сделать Эйден. В этот момент, резвый Элементаль уже оказался возле Дамиана, готовый нанести решающий удар. Дроу заметил, что его левая рука покоится на груди (или том месте, где должна быть грудь) голема, а время будто замерло вокруг них.

– Я освобождаю тебя, страж, от всех данных тебе приказов. Покойся с миром, – сказал Феол голосом Эйдена.

По каменному телу голема прошла волна энергии и на нём проявились красные нити, вроде кровеносных сосудов. Нити эти погасли вместе с глазами монстра, и он осыпался на составляющие его оболочку запчасти.

– Учись, эльф, – тихо сказал демон, уходя во тьму.

Дамиан не ответил. Он был зол. Зол на себя. На то, что опять не справился сам.

***

Кэрон появилась прямо перед эльфом, буквально, через пару минут после его драки с монстром. Дамиан сидел на камне, потирая виски. Уставший и раздосадованный.

– О, Кэрон, – слабо улыбнулся Феол. – Рад, что с тобой всё в порядке. Как ты меня нашла?

– Увидела вспышки. Просканировала и уловила твою энергию. Прикинула координаты и, вуаля, – развела руками девушка.

– Как просто, – съязвил дроу, но магичка пропустила это мимо ушей.

– Ты с кем-то бился? – оглядывая окрестности, спросила она.

– Да, – нехотя признался эльф. – Каменный голем. И я думаю, что в окрестностях вполне могут быть и другие.

– Думаешь, они что-то стерегут? – подняла бровку эльфийка.

– Вполне может быть, – в никуда ответил Дамиан. – Ты сама-то как? Ни на кого не нарвалась?

– Нет. Очнулась на возвышении и стала высматривать вас. Спустя несколько минут увидела вспышки.

– Надеюсь, с Аленом и Аирвель тоже всё в порядке, – тяжело вставая на ноги, проговорил дроу.

– Может, они на другой стороне зубца? – предположила Кэрон.

– Кого? – не понял маг.

– Медвежий зубец, – жестом указала девушка на огромный клык, словно башня, возвышающийся над цепью гор. – Нам о нём говорили маги ветра.

– Точно, – согласился Феол. – Давай посмотрим с другой стороны.

***

– Эй, ребят! Э–э–э–э–эй! – кричал здоровяк.

Он очнулся в куче камней, примерно с полу часа назад, и всё это время ходил по округе и звал друзей. А что ещё ему оставалось делать? Он не обладал суперслухом или суперзрением, как его спутники, и не умел телепортироваться. В его случае, проще всего было просто кричать и ждать, пока его товарищи отыщут его сами. Так, собственно, оно и случилось.

– Да хватит ты орать, – сказал Дамиан, и Ален, обернувшись, расплылся в широкой улыбке.

– Как же я рад вас видеть, ребята, – причитал рыцарь. – Думал уже всё, потерялся я. А ведь я даже не знаю, где нахожусь. Плутал бы до самой своей смерти, – Стивенсон сделал смиренное лицо, чем вызвал смешок у Кэрон.

– Хватит тебе, – улыбнулся Феол. – Нужно ещё Аирвель найти. Вечереет.

Все трое глянули на небо.

– Странно это. Вроде же утро было, – почесав затылок, медленно проговорил блондин.

– Телепортация была неудачной. Да и как знать, сколько мы провалялись после неё в камнях, – сказал дроу.

– Я слышала о случае, когда во время неудачной телепортации маг появился в назначенном месте через пятнадцать лет, так что, нам ещё повезло, – сказала магичка.

– Опасная вещь, эти ваши телепорты, – буркнул Ален.

– А никто и не говорил, что они безопасны. Потому то они и не используются распространённо. Редко кто желает рисковать, – сказал маг.

– Ладно, пойдёмте лучше искать Аирвель, – махнул рукой здоровяк. – Есть идеи?

– Будем телепортироваться и выглядывать, – предложила эльфийка. – Тебя так и нашли.

– Ну, тогда вся надежда на вас…

***

Кэрон заметила костёр у самого подножья гор. Они искали охотницу уже больше часа, дважды устраивая длительные перерывы. Телепортация, всё-таки, вещь довольно изматывающая. Посовещавшись, все пришли к выводу, что это, скорее всего, Аирвель, и дружно, втроём, телепортировались прямо к костру. Там их поджидал сюрприз.

– Долго же вы, – буркнула лесная эльфийка, но потом улыбнулась.

– А я смотрю, ты времени зря не теряла, – расплывался в улыбке Стивенсон.

– Да, – кивнула девушка. – Я подумала, что вы захотите поужинать, когда меня найдёте.

– И ты оказалась чертовски права, – сказал здоровяк и крепко обнял Аирвель своей медвежьей хваткой.

Кэрон кашлянула. Дамиан улыбнулся.

Рядом с костром, уже освежёванная, лежала тушка медведя. Часть медведя уже готовилась на костре, точнее, печи, если можно так выразиться. Эльфийка соорудила из камней подобие печи и жарила мясо на плоском куске камня, под которым горел огонь. Дамиан решил помочь, чуть усовершенствовав всё, при помощи магии.

– Там, вдоль горы, течёт речушка, – указала рукой охотница. – Вода пресная, я проверяла. Вокруг много кустарников, но съедобного ничего нет.

– Тяжко будет в пустыне, – сказала девушка-дроу, глядя на север. – В этот раз у нас нет скакунов. И припасов не так много. А ведь бесплодные земли более опасное место, чем великая пустыня.

– Прорвёмся, – махнул рукой рыцарь.

– Надеюсь, что так, – тихо сказала Кэрон.

– Давайте есть и спать, – сказала блондинка, снимая первые куски мяса с камня. Ален поспешил ей помочь, нарезая его на более мелкие кусочки. – Завтра будет видно. Дамиан, ты знаешь куда идти?

– Примерно, – неопределённо сказал Феол. – В этих краях есть деревни; для начала, попробуем найти какую-нибудь из них. Если не получится – будем искать демоническую гору. В письмах писали, что башня Нефариуса находится к северо-западу от демонической горы.


– Отличное название, – осклабился Стивенсон, подкалывая кусок мяса кинжалом Аирвель.

Дамиан смолчал. Он слишком хорошо знал эти земли. Знал, что здесь есть вещи намного страшнее демонической горы. И он не хотел бы с ними столкнуться.


Глава 32: Пустая деревня.


Стоянку они покинули рано, ещё до первых лучей солнца. На этом настоял Дамиан, прекрасно знающий, как быстро поднимается температура в пустыне, и что лучше всего начинать путь засветло, чтобы к обеду найти место для отдыха и переждать самый жар в укрытии.

Однако его опасения не подтвердились. Всего через пять часов после начала пути, ещё даже до того, как Ален начал ныть, они наткнулись на деревню.

– Деревня? Не больно то она похожа на оазис, – недоверчиво сказала Кэрон.

– В бесплодных землях нет оазисов, – уныло пояснил Феол. – Здесь нет озёр и рек. Почти нет растительности. А дни не всегда жаркие, как в пустыне. Бывают и жутко холодные, но без дождей.

– А откуда же тогда жители берут воду? – удивлённо спросила охотница.

– Помнишь речушку у горы? Такие ручейки иногда довольно далеко отходят от гор, да и есть множество подземных каналов.

– Кто же будет жить в таких условиях? – продолжала удивляться блондинка. – Зачем такие трудности, если…

– Если за горой леса и поля? – грустно улыбнулся дроу.

– Ну, да… – теряя уверенность, промямлила Аирвель.

– Это деревня Халдеев, – сказал маг. – Они живут отшельниками от всего мира уже столетия. Им нет места в центральных землях. Халдеи – маги-путешественники. Точнее, они были ими когда-то. Сейчас, они тень того, чем был этот народ в былые времена.

– Кажется, вашим Халдеям всё же наскучила такая жизнь, – сказал Стивенсон.

– Ты о чём? – спросил тёмный эльф.

– Деревня пуста, – сказала магичка и ускорила шаг.

Дамиан посмотрел вперёд, шёпотом выругался и телепортировался.

Когда остальные дошли до деревни, он уже успел осмотреться.

– Ни души, – сказал он подходившим друзьям. – Ни друзей, ни врагов.

– Деревня выглядит уже давно покинутой, – сказала охотница.

– Не маленькая, – огляделась девушка-дроу. – Сотни на три-четыре жителей-то.

– Да, – согласился Феол. – Сами Халдеи бы не ушли.

– Думаешь, их прогнали? – спросила Кэрон.

– Вполне может быть, – пожал плечами маг.

– Следов борьбы в деревне нет, – сказала Аирвель.

– Это да, – согласился дроу. – Они ушли сами, но…

– Они обычно так не поступают, да? – спросила девушка-дроу, уже зная ответ.

– Да, – просто кивнул Дамиан.

– Давайте осмотримся, – предложил рыцарь. – Чтобы не было сюрпризов потом.

– Поддерживаю, – согласилась охотница. – Ален, если вы не против, мы с Дамианом этим займёмся, а вы с Кэрон приготовьте мясо, что мы прихватили, пока оно не испортилось.

Стивенсон приподнял одну бровь.

– У нас с Аирвель явно больше опыта в этом, без обид, – согласился с лесной эльфийкой маг.

– Да как скажите, – махнул руками блондин.

– Там, – Феол указал рукой, – есть отличное место для костра, с котлом и всем необходимым. Воды, правда, нет.

– Значит, уходили эти маги-путешественники налегке, – сказала блондинка.

– Именно так, – кивнул Дамиан.

Кэрон разожгла костёр, а капитан рыцарей приступил к готовке. Дроу был рад, что готовить будет его старый друг, ведь у Алена это получалось даже лучше, чем у их спутниц.

Они поделили территорию. Феол взял западную часть деревни, а блондинка – восточную. Костёр разгорался всё сильнее. Кэрон что-то напевала. Время шло.

Ничего не найдя в деревне, кроме следов быстрого сбора, они начали искать за её пределами. Почти сразу же обнаружили широкую дорожку, ведущую на запад.

– Либо они ретировались на запад, либо это обычная дорога, ведущая в соседнюю деревню, – сказал маг, глядя на широкую тропу.

– Одно другому не мешает, – сказала охотница. – Они скорее всего ушли в деревню с которой дружили или торговали.

– Дружили, – сказал дроу. – Халдеи не торгуют со своими. Да и с чужими тоже не торгуют.

– Совсем? – удивилась блондинка.

– Да. Они аскеты-отшельники. Живут общиной. Берут только необходимое для проживания. Видишь все эти палатки и шатры? В каждой спят до десяти человек, и они не принадлежат кому-то определённому. Всё в деревне – общая собственность.

– Необычный народ, – подняла бровку девушка.

– Да. Необычный. Жаль, что они ушли.

Поиск продолжился, но до обеда закончился ничем.

– Нашли что-нибудь? – спросил здоровяк, когда парочка притомившихся следопытов присела к костру.

Солнце уже прошло свой зенит и палило не так нещадно, как во время поисков, что несказанно радовало заливавшегося потом эльфа.

– Нашли дорогу, ведущую на запад, – сказал маг, беря в руки железную спицу с нанизанным на него мясом.

– Значит, они ушли туда? – продолжал интересоваться блондин.

– Скорее всего да, – кивнул Дамиан. – После обеда мы с Аирвель проверим северную часть за деревней. Если там ничего, то ближе к вечеру будем решать куда идти.

– А есть варианты? – удивилась девушка-дроу.

– Есть, – кивнул Феол. – Мы можем пойти на запад, туда, куда ушли Халдеи, в надежде наткнуться на тех, кто знает дорогу к башне Нефариуса. А можем пойти на север, к демонической горе. От неё есть дорога к башне, я примерно помню её по карте. Можем ещё отправиться напрямик. Примерно на северо-запад. Но это опасно, можем сбиться с пути.

– Ого, – удивилась магичка. – Сколько вариантов. Но я бы предпочла идти там, где есть эани. Провизия вещь такая…

– Согласен, – закивал Ален.

– Тогда, если мы ничего не найдём на севере, – сказал маг. – Пойдём на запад, по тропе.

***

– Дамиан! – позвала Аирвель. – Здесь следы!

Они совсем недавно приступили к осмотру северной части территории за деревней. После довольно сытного и вкусного ужина (хвала великому Алену), он следопытил нехотя и лениво, но эльфийка подгоняла. Было видно, что она не хотела бродить в поисках следов допоздна.

Феол подошёл к охотнице и уставился на обнаруженные блондинкой следы.

– Следы копыт, – констатировала девушка. – Конный. Правда, довольно странный ход у коня… ведут на север.

Она посмотрела на север, будто высматривая таинственного конного.

– Странный, потому что это не конь, – угрюмо сказал маг, внимательно всматриваясь в следы.

– Не конь? – недоверчиво спросила эльфийка.

– Неа, – покачал головой дроу. – Это копыта демона. Низшего. Похоже, за этой деревней следят. Следы свежие.

– Точно. Оставили, похоже, перед нашим приходом в деревню, – согласилась Аирвель. – Разминулись.

– Демоны следят за пустой деревней… – тихо проговорил эльф. – Интересно, зачем?

– Может, пойти по следам и узнать? – предложила девушка.

– Да, так я и сделаю, – кивнул Феол. – А ты иди в лагерь и расскажи остальным. За мной не ходить. У меня свои методы допросов.

Он сказал это таким тоном, что возражать желания у охотницы не возникло, и она просто кивнула.

Маг прикинул направление и телепортировался. Блондинка вздохнула, покачала головой и пошла в сторону деревни.

Найти демона труда не составило. Чёрт хоть и обладает недюжинной выносливостью, а идёт не шибко быстро. Телепортируясь по следам, дроу настиг его в считанные минуты. Правда, довольно сильно устал.

Эльф в очередной раз телепортировался и появился прямо перед монстром, преграждая тому дорогу. Рогатый удивился из ниоткуда появившемуся гостю, но резких движений совершать не стал. Умный. Чувствует силу противника. На рожон не лезет. И это несмотря на то, что особь довольно молодая, метра два в высоту всего.

– Зачем ты ходил в пустую деревню на юге? – решил прервать молчание маг.

– А с чего это я должен отвечать на твои вопросы, эльф? – прорычал демон.

Демоны не отличались многословностью, да и эльфов не любили. Можно, конечно, попытаться выбить из него информацию, но это может оказаться напрасной тратой времени. Демоны, если упрутся… В общем, был вариант намного проще.

– Эйден? Поможешь?

– Конечно, – согласился голос. – Хоть какое-то разнообразие.

Маг отдал бразды правления своей второй сущности и его тело тут же покрылось красной бронёй, лицо исказилось, а из головы вылезли длинные рога. Он уже ничем не напоминал дроу, коим ещё пару секунд назад стоял перед рогатым. Чёрт, увидев высшего демона, упал на четвереньки, сразу сделавшись каким-то мелким и никчёмным.

– Ты ответишь на мои вопросы, – прозвучал тяжёлый голос Эйдена.

– Конечно, владыка, как прикажите, владыка, – лепетал чёрт.

– Что ты делал в деревне? – начал Эйден.

– Следил. Так приказала владыка Азои. Раз в неделю ходить в деревню, смотреть, не вернулись ли люди.

– Спроси, зачем, – сказал Дамиан.

– Заткнись. Я сам знаю, что спрашивать, – ответил демон.

– Вы пошли в наступление? Уничтожаете деревни Халдеев? – спросил Эйден.

– Не совсем так. Хотели напасть, но они все пропали. Все деревни вдоль гор пустые. Они спрятались, мы не можем их найти.

– А зачем вам они? – спросил древний.

– Хотим пойти в наступление, а они знают, как запечатать порталы.

– Понятно. Не только они, конечно, знают, – раздумывая, сказал высший, – но остальные быстро не отреагируют. Продуманно, в кои-то веки. Азои, говоришь, командует?

– Так и есть, – признался чёрт.

– Доросла до командований уже, значит. И при ком она? – поинтересовался Эйден.

– Знаешь её? – спросил Феол.

– Помолчи, потом скажу.

– При Маммоне, – ответил чёрт.

– Интересно, – улыбнулся демон. – Значит, сейчас у демонической горы концентрируются когорты?

– Так и есть, – кивал рогатый, по-прежнему глядя в землю.

– Знаешь, где башня Нефариуса? – спросил древний.

– Нет, владыка.

– Ясно. Тогда прощай.

Эйден махнул ладонью и под чёртом возник красный светящийся круг с пентаграммой и светящимися рунами. Рогатый раскрыл рот и исчез, так и не успев ничего сказать.

– Ты его не убил? – удивился маг.

– А зачем? Я отправил его домой.

– Не боишься, что проболтается? Расскажет о нас?

– Кому? Азои? И что он скажет? Что его допросил какой-то владыка в красных доспехах и отправил в преисподнюю? – смеясь сказал древний, отдавая правление телом эльфу.

– Ну… – не знал, что ответить, дроу.

– Даже, если она начнёт искать, что это был за владыка, она никогда, даже в глубине своей тупой головушки, не подумает обо мне. Я считаюсь пропавшим без вести, а может уже и уничтоженным.

– Если ты в этом уверен, – пожал плечами Дамиан. – А кто эта Азои?

– Древняя. Чуть младше меня. На пару тысяч лет. Всегда была в отстающих, в помощниках. Раньше она никогда не рвалась в бой, – рассказал демон.

– Ты хорошо её знал? – поинтересовался Феол.

– Не так, чтобы очень. Но пересекались несколько раз.

– Это не странно, что её поставили руководить наступлением, раз ты говоришь, что она всегда в отстающих? – спросил эльф.

– Отвлекающий манёвр, возможно. Основной удар будет не из пустыни. А может, просто не осталось высших. Многие ещё не проснулись. Многих запечатали.

Дроу промолчал, решив, что это в его огород камень.

– Эйден… – тихо сказал Дамиан.

– Что?

– Что посоветуешь. Как лучше пойти?

– Я бы посоветовал дойти до демонической горы и там глянуть на силы демонов. На всякий случай. А потом посмотреть, с какой стороны лучше обойти гору. К тому вашему магу лучше заходить с тылу, чтобы не держать демонов в зоне возможного отступления.

– Заходить с мёртвых пастбищ? Это самоубийство, – ответил Феол.

– Делай как знаешь, – ответил демон и пропал.


Глава 33: Демоны.


Придя в лагерь, Дамиан рассказал всем о ситуации с демонами и Халдеями, опустив, естественно, все подробности. Обсуждения проходили не особо бурно, у затухающего костра, под остатки приготовленной в обед медвежатины.

– Значит, думаешь, лучше идти к горе? На север? – неуверенно спросила Кэрон.

– Да, – кивнул Феол.

– А не проще ли поискать людей на западе и обойти гору оттуда? – спросил Ален.

– Нет, не проще, – сказал маг. – Людей на западе нет; чёрт сказал, что они пропали.

– Чёрт мог и соврать, – спокойно предположила девушка-дроу.

– Нет, он не врал, точно.

– Даже, если не врал, почему не обойти с запада? – интересовался рыцарь.

– Чтобы не оставлять демонов в зоне возможного отступления, – воспользовался эльф фразой Эйдена.

– Ну… – почесал затылок Стивенсон. – Логично.

Дискуссия затихала вместе с костром. В итоге, все согласились, что идти лучше прямиком на север, к горе.

***

– Жаль, что кухонную утварь взять не смогли, – сетовал блондин.

– Да, приятно было есть с котла ложками, – поддержала Аирвель.

Они покинули деревню утром, но не засветло. Ален настоял на плотном завтраке, с чем никто не стал спорить. На завтрак он приготовил суп из оставшейся медвежатины и костей. Дамиан готов был поклясться, что это был самый вкусный суп в его жизни.

– Жара то какая, – утирая пот со лба, пожаловался Стивенсон.

– Не ной, – кинул ему маг. – Солнце в зените, скоро пойдёт на убыль, станет легче.

– Не учи бабку… – проворчал здоровяк.

Шли не быстро, но без остановок. Не то, чтобы не уставали, просто останавливаться было негде. Вокруг них, куда не глянь, простиралась бесплодная серая пустошь. Ни тенька, ни пенька. Поэтому, как только солнце коснулось линии горизонта, все разом рухнули в серую пыль, коя служила в бесплодных землях песком. Все были на пределе.

– Здесь и заночуем? – негодующе спросил Ален.

– Есть идеи получше? – спросил Дамиан.

Идей получше не было, за сим и порешили.

– Надо поесть, мы сегодня практически не ели, – сказал Феол, копаясь в рюкзаке.

Ели нехотя, а много пить эльф запретил.

– Терпите. И советую всем оголить на ночь оружие и другое железо.

– Зачем? – непонимающе уставился на друга блондин.

– Ален, – вздохнул дроу. – Утром металл соберёт на себе росу. Нам нужно экономить воду. Стоянок и оазисов, а тем более деревень и городов, в этой пустыне нет. Воду брать будет неоткуда. Есть, конечно, несколько мест, но они труднодоступны, понимаешь?

– Да понял я, понял, – забурчал Стивенсон. – Экономим воду.

– Это, во-первых, – добавил эльф. – А, во-вторых, на нас могут напасть. Внезапно. И чем быстрее ваше оружие будет готово к бою, тем лучше.

Дамиан и сам понимал, что возможно слишком много ворчит, но он боялся, правда боялся. Слишком много людей погибает в бесплодных землях от банальных вещей вроде укуса ядовитых гадов или элементарного обезвоживания.

К концу следующего дня он улыбнулся. Феол надеялся, что правильно помнил направление, но не был до конца в этом уверен. Всё-таки, он ещё никогда не заходил в эти места с юга.

– Что это? Замок? – Удивлённо спросила Аирвель.

– Замок, замок, – кивал Дамиан.

– Посреди пустыни?

– Да, – улыбаясь, довольно сказал маг.

– И мы идём туда? – спросил рыцарь.

– Да.

– А обитатели замка против не будут? – поинтересовалась Кэрон.

– Неа, – продолжал улыбаться маг.

– А ты откуда знаешь? – прищурившись, спросил у друга здоровяк.

– Я там уже бывал.

– А, ну, тогда другое дело, – успокоился Ален.

– Но до него ещё довольно далеко, – прикидывала расстояние охотница.

– У меня ещё порядком сил, я нас телепортирую, – сказал дроу.

Сказано-сделано. Они появились во внутреннем дворе полуразрушенного замка, находившегося в очень плачевном состоянии. Капитан рыцарей его величества присвистнул.

– Да, теперь понятно, почему здесь никто не живёт. Ворота вот-вот отвалятся, в стене дыра. Башня вон, – он указал рукой наверх, – рухнула. Здесь явно был бой. Но откуда он вообще тут?

– Он стоит здесь со времён Альянса, – начал рассказ тёмный эльф. – Этот замок служил северной дозорной башней. Пункт наблюдения за тёмными и всем дальним севером. Ну и защищал халдеев, которых Альянс почитал и оберегал. После развала Альянса его использовали все, кому не лень. Последними были славные рыцари Амандила. Десять лет назад на замок напали. В его гарнизоне стояли пять сотен человек. Все пропали без следа. Когда сюда пришли разведчики гвардейцев, они увидели полуразрушенный замок и никаких следов крови или тел. Просто ничего, напоминающего об их товарищах.

– И что же это было? – спросил тихо блондин.

– Никто не знает, – пожал плечами дроу. – Замок решили бросить и теперь его используют, как перевалочный пункт, многие путешественники.

– И никто не пытался провести расследование? – удивилась блондинка.

– Пытались, конечно. Но ничего не обнаружили. Солдаты просто пропали. Испарились.

– Ну и ну, – протянул здоровяк, почёсывая затылок.

– Ладно, пора располагаться, – улыбнулся Дамиан и повёл их в замок.

Состояние самого замка было ничуть не лучше внутреннего двора: крыша частично обвалилась, полностью завалив некоторые комнаты; лестницы, ведущие на верхние этажи, были пробиты то тут, то там; по стенам струились трещины. Только пол оставался целым и нерушимым.

– Самые настоящие руины, – осматривая огромный зал, сказал Стивенсон.

– Зато идеальное место для ночлега, – парировал Феол, с чем все согласились. – И ещё один сюрприз, – улыбнулся эльф.

Он вывел друзей в соседнюю комнату и указал на… колодец! Самый настоящий колодец!

– Вода пригодная для питья. Я уже пополнял здесь запасы, – сказал дроу, упреждая возможные вопросы.

– Значит, мы можем опиться водой до ухода, – радостно сказала охотница, которой явно не нравилась экономия воды в такую жару.

В замке была работающая печь, так что Ален сварил из оставшегося валеного мяса суп.

– Еды осталось не много. На пару дней, – сказал здоровяк, накладывая друзьям еды в миски.

– Попробуем поохотиться, – неуверенно сказал маг, глядя в пол.

– Не слышу радости, – обернулась к нему магичка.

– В этих краях охота дело довольно сложное, – уклончиво ответил Дамиан.

– Охотиться не на что? – предположил капитан, усаживаясь с миской к остальным.

– Типо того, – кивнул дроу.

– Но что-то же здесь водится, в этой пустоши, – с надеждой спросила Аирвель.

– Ну, конечно водится, – кивнул Феол. – Скорпионы, змеи, пауки…

– Отлично, – опустила голову девушка-дроу и засмеялась.

– Суп из скорпионов, – задумался блондин.

– Да ну вас, – вдруг улыбнулся тёмный маг.

Наличие в крупном замке отдельных помещений в большом количестве, послужило не сговариваемым знаком, и после трапезы парочки разделились.

– Дамиан, – тихо прошептала Кэрон, когда дыхания их восстановились, а сердца успокоились.

– Что?

– Ты уверен, что мы дойдём до этой башни?

– Нет, – спокойно ответил маг, – не уверен.

Девушка молчала.

– Думаешь, не стоит продолжать поход? – спросил её Феол.

– Просто беспокойство. Это опасные места. Ты знаешь, куда податься, если мы начнём голодать?

– На этот счёт не беспокойся, – успокаивал девушку эльф. – Я могу использовать дальнюю телепортацию в несколько мест, где делал привязку. Если станет совсем худо – я просто всех нас телепортирую.

– Но, тогда походу придёт конец, – удивлённо, но уже более спокойно, сказала магичка.

– Не факт. Мы же можем просто поискать другой путь, – улыбнулся дроу.

– Ну, наверно, – неуверенно прошептала эльфийка.

Наступило молчание, а затем она услышала глубокое сопение, знак, что Дамиан уснул. Тогда она решила последовать его примеру и закрыла глаза.

***

– А далеко ещё? – спросил блондин, вытирая пот со лба.

Солнце уже прошло свой зенит, но продолжало неистово печь.

Если честно, Дамиану было очень жаль Алена. Путешествовать по пустыням в стальном доспехе то ещё удовольствие. Эльф даже раздумывал на тему того, а можно ли на пике дня жарить мясо на панцире рыцаря? Но он не станет дарить другу повод поплакаться. Нет, нет и нет. Им всем было нелегко. Хоть девушки и шли налегке, но, в отличие от Стивенсона, они не привыкли к таким температурам и переносили их тяжелее. Глядя на своих спутников Дамиан всё больше переживал на счёт удачного исхода их похода. Выдержат ли они это испытание?

– К ночи доберёмся. Если у меня останутся силы на пару телепортаций вечером, – ответил маг.

– А если нет, снова ночевать посреди пустыни?

– Именно так.

Они покинули замок-башню два дня назад и всё это время следовали прямо на север, упорно и неуклонно. Ночевали прямо в пустыне, а питались всем, что попадалось на пути. Конечно, скорпионами, змеями и ящерицами никто не наедался, но это не особо волновало эльфа. Есть никто особо и не хотел, а вот вода расходилась быстро. Феол приказал экономить воду, ведь источников им долго ещё не видать, но даже так он прекрасно понимал, что кончится она внезапно и быстро.

Вечером Дамиан нашёл в себе силы на два дальних скачка, телепортируя всех вперёд, к демонической горе, которая уже виднелась на горизонте. После второго скачка эльф упал на колени и выругался. Он устал.

– Что это? – указывая вперёд, спросила лесная эльфийка.

– Зарево. Будто пожар, – напрягая зрение, сказала Кэрон.

– Это лагерь демонов, – буркнул, поднимая голову, дроу.

– Значит, дошли-таки, – тихо сказал Ален.

– Дошли, – кивнул Феол.

– Может, подойдём поближе? Не ночевать же здесь, – предложила девушка-дроу.

– Придётся, – нехотя ответил тёмный маг, тяжело поднимаясь на ноги. – Похоже, эту ночь мы проведём на ногах.

Стивенсон помог другу подняться, и они медленно двинулись в сторону зарева, освещающего всю округу, будто огненное озеро.

Взобравшись на очередной пригорок, они разинули рты и быстро легли на животы, чтобы их не обнаружили. Множество красных шатров; знамён самых разных расцветок с странными символами на них; всюду снуют демоны, большинство с оружием и в доспехах; какие-то твари строят странные сооружения из чего-то, отдалённо напоминающего камень. Перед ними открылся демонический лагерь, простирающийся от демонической горы далеко на юг и юго-запад, словно большая кроваво-красная река, перекрывая нашим героям любой проход напрямик, на запад. Он был воистину огромен. Слишком огромен. Авангард? Разведка? Нет. Это было самое настоящее полномасштабное вторжение.

– Эйден, ты это видишь?

– Вижу. Похоже, я ошибся. Это не авангард, юный эльф, они собираются уничтожить мир людей. Они перебрасывают сюда силы, а Азои следит за порядком, скорее всего. Она явно не верховный генерал. В любом случае, вам лучше уходить подальше отсюда.

– Мы и не собирались задерживаться.

– Дамиан? – спросила Кэрон. – Ты в порядке?

– А? – переспросил Феол.

– Я говорю, их здесь тысяч сорок, не меньше, и не только низшие. Я такого ужаса никогда в жизни не видела, – она снова повернулась к лагерю.

– Нужно срочно предупредить Белор, – с суровым видом сказал рыцарь. – Это опасность слишком высокого уровня, Дамиан.

– И наших тоже нужно предупредить, – сказала Аирвель.

Все смотрели на эльфа, но только Кэрон знала про телепортацию, на которую он способен. Знала, но молчала.

– Когда мы заполучим камень души, мы немедленно двинемся в сторону королевства. Обещаю. Мы успеем предупредить всех. Демоны будут копить здесь силы ещё долго. Да и разведка доложит о них в Амандил ещё на подходе к северным горам. Не беспокойтесь. Насколько я помню, демоны не выиграли ещё ни одной войны у людей.

– В этой эре, – поправил его демон, но дроу и так это знал.

– Это верно, – более спокойно ответил здоровяк. – Логично мыслишь.

– Хорошо, – кивнула и охотница, посмотрев на Алена.

Магичка промолчала.

«Спасибо, Кэрон» – сказал про себя Дамиан.

– И как мы их обойдём? – спросила Аирвель.

– Точно не слева, – ответила девушка-дроу, глядя на уходящие далеко на юго-запад шатры с красными знаками.

– Значит, справа, – сказал эльф. – Только осторожно. Как только у меня наберётся достаточно сил, я попытаюсь телепортировать нас всех подальше на северо-восток. Там, где-нибудь и заночуем. Правда, нужно будет выбрать пару часовых.

– Но до этого мы… – начала было Кэрон.

– До этого мы были в спокойной части пустоши, – оборвал её маг. – Сейчас мы вступаем в опасную её часть. Мы обойдём гору со стороны вампирских земель. Я не уверен, что нас встретят радушно, если напоремся на дозорных, так что будьте готовы.

– Вампирских? – переспросил Стивенсон.

– Именно, – кивнул дроу. – Обычно у меня получалось найти с ними общий язык, но тогда я был один и времена были более спокойными. Да и в западной части Аларии я никогда не был.

– Алария? Страна вампиров? – удивилась охотница. – Красивое название.

– Да, – согласился Дамиан. – Страна у них не большая, но довольно сильная, потому-то к ним никто и не лезет. В общем, лучше с ними не пересекаться, на всякий случай.

– Мы тебя поняли, – сказала девушка-дроу и они начали отползать от края пригорка.

Путешественники осторожно двинулись на восток, решив повернуть на север только тогда, когда лагерь демонов окажется достаточно далеко. Шли молча, но недолго. Они и на километр отойти не успели, когда…

– Вас засекли, – внезапно сказал Эйден.

– Нас засекли, – повторил Дамиан и обернулся, встав в защитную стойку. Все последовали его примеру.

Демоническая разведка появилась мгновение спустя. Пятеро. Все антропоморфные, довольно сильно похожие на людей. Это были не низшие демоны, но и не высшие, средняя прослойка, называющая себя элитой, пока высшие не слышат.

– Кто ты? – спросил один из них, глядя прямо на Феола. Он явно чувствовал наличие в эльфе демонической сущности, даже мастерски замаскированной от всех, включая магистров орденов.

– От демонов меня не спрячешь, эльф. Убей их.

Дважды просить не пришлось.

Дроу вскинул руку и ударил чёрной молнией в демона, задавшего вопрос, попав тому в плечо. Двое разведчиков ответили на удар, но пали в синюю стену. Началась резня. Маг исчез, Кэрон читала заклинания, Ален напал на единственного среди разведчиков мечника. Первый демон-разведчик упал после удара кинжалом в спину, нанесённого Дамианом. Второго сразила стрела Аирвель, попавшая элитному воину в глаз, пока тот пытался сколдовать какое-то заклинание. Третий, похожий на мага, пал от наседающей на него магички дроу, осыпавшись в прах. Четвёртого сразил-таки рыцарь его величества, разрубив демона от плеча до пояса. Пятый попытался телепортироваться, но получил стрелу в спину, а затем молнией в лицо. Драка была окончена чистой победой путешественников.

– Нужно спешить, – возбуждённо сказал эльф. – Сейчас сюда пришлют отряд.

– Куда бежать-то? – вертел головой здоровяк.

– Никуда, беритесь за меня, – быстро сказал маг.

– Эйден, у меня сил нет.

– Сейчас…

Они телепортировались.

– Мы далеко перенесись? – спросил блондин.

– Я ещё вижу зарево лагеря демонов, – обеспокоено сказала девушка-дроу.

– Я перенёс нас всего на пару километров. Сил уже нет. Придётся идти дальше пешком, – говорил Феол опустив голову.

– Ребят… – послышался со стороны странный голос охотницы.

Все обернулись. Стивенсон тихо выругался. Перед ними, сливаясь с ночной тьмой, стояли восемь конных рыцарей с горящими красным глазами.


Глава 34: Лускар.


– Как вкусно! – восхищённо воскликнул Ален, прожевав добрый кусок мяса с странного вида желтоватым соусом.

– Рад, что вам понравилось, – улыбнулся полноватый высший вампир в расшитом чёрно-бело-красном кафтане, сверкнув длинными клыками. – Среди людей ходят поверья, что мы, дескать, лишь кровь пить горазды, а потому с кухней нашей не знакомы, да и откуда им её знать-то?

Наши друзья сидели в большой зале за длинным, хорошего красного дерева, столом, ломившимся от яств. Окон в помещении не было, но света от магических кристаллов, развешанных повсюду, хватало с избытком.

– Никогда бы не подумала, – удивлённо смотрела на вампира Аирвель, – что вампиры едят овощи.

– Мы всеядны, как и люди, и эльфы, и другие эани, – заверил её высший.

– А откуда тогда это поверье, что вы кровь только пьёте? – с полным ртом спросил рыцарь, не желавший выбирать что-то одно между беседой и дегустацией блюд вампирской кухни.

– Вампиры так вытягивают жизненную силу из врага, усиливая себя, – пояснил Дамиан.

– Ну, не все вампиры пьют кровь, даже в бою, – отмахнулся полноватый вампир. – Это ж гадость.

– Ну и ну, – засмеялся Стивенсон, наконец проглотивший всё, что до того успел запихать в рот. – Вот уж, что не ожидал услышать от вампира, простите, – тут же извинился рыцарь.

– Ничего–ничего, я понимаю, – улыбнулся высший.

– Ален, большинству из высших вампиров, включая нашего друга Ангулема, не надо пить кровь; они могут вытягивать жизненную силу из врагов на расстоянии, – сказал Феол, развалившийся на ближайшем диване в куче подушек.

– Все мифы были порождены из-за нашего молодняка – вечно ищущих приключений дурней, – скривился высший.

– Сколько нового всё-таки можно узнать во время путешествия по миру, – удивилась лучница.

– Это точно, – согласился с ней здоровяк.

– А кухня вампирская одна из моих самых любимых, – сказал вдруг маг. – У них очень чуткое обоняние, потому-то они и готовят так мастерски, верно говорю, Ангулем?

– Верно–верно, юный эльф, – слегка поклонившись, улыбнулся вампир. – Лучше расскажи, что дальше-то было?

– А, точно, я ж не до рассказал, – воскликнул эльф.

Кэрон переводила взгляд с одного говорившего на другого. Она не включалась в дискуссию, так как не хотела прерывать трапезу. Вампирская кухня стала и её любимой, как оказалось.

***

– Доброго вечера, – спокойно сказал ближайший к ним всадник с красными, словно рубины на солнце, глазами.

Дамиан сглотнул, но увидев знак на груди доспех немного успокоился. Гарнизон был ему не знаком, серебряную расцветку он до того не встречал, но сомнений не оставалось: всадники были дозорными из Аларии.

– Доброго, – как можно спокойнее сказал маг, так и не сумевший подняться с колен.

– Они не посмеют сюда сунуться, – сказал всадник, посмотрев на оглядывающегося назад Стивенсона. – Я уже понял, что вы бежите от демонов, но это нам не интересно. Вы двое, – он указал на Дамиана и Кэрон. – Вы служите Мортис?

– Да, – одновременно кивнули тёмные эльфы.

Всадник молчал, ожидая, видимо, продолжения.

– Нам нужен ночлег и провизия, – начал Феол. – У нас есть золото. Пожалуйста.

– Мы служим одному богу, а ваш орден ни раз помогал нам. Мы проводим вас до Лускара, – немного помолчав, сказал вампир.

– Спасибо, – склонил голову в благодарности Дамиан.

Четыре всадника взяли путешественников на своих коней, и все двинулись рысью на восток. Спустя несколько часов, глубокой ночью, они прибыли на место.

– Приехали, – сказал главный всадник, соскакивая со своего коня. Путники неуверенно последовали его примеру.

– Что это? – не понимая спросил Ален, глядя на странного вида массивное сооружение с двумя высокими колоннами.

– Вход в Лускар, – пояснил ему эльф.

– Город под землёй? – поднял бровь рыцарь.

– Все города вампиров находятся под землёй, Ален. Только гарнизоны стоят на поверхности.

– О, я не знал, – прошептал здоровяк.

– Да это мало кто знает, – отмахнулся маг.

Девушки переминались с ноги на ногу с подозрением озираясь по сторонам. Видно перспектива посетить вампирский город их не прельщала. Дамиан не винил их в этом. Весь мир был полон предрассудков. Ничего, скоро они изменят своё мнение. Как говорится: лучше один раз увидеть…

Всадники двинулись к небольшим металлическим воротам, служившим входом в город под землёй, и дроу последовал за ними. Врата громко проскрежетали, впуская путников внутрь, и громко захлопнулись за ними, погрузив всё во мрак.

Зажглись магические кристаллы, служившие вампирам вместо светильников, осветив множество ступеней, бесконечно уходивших вниз.

Спуск был долгим, как и всегда. Дозорные передали путешественников местной страже и о чём-то переговорили вдали от наших друзей. Эльф надеялся, что главный всадник просто посоветовал отвести их в гостиницу.

В Лускаре было не столь оживлённо, как, например, в Гринелли, где он был пару лет назад или даже в Маали, куда он несколько раз заглядывал по нужде. Строгий город, пограничье. Да ещё и с соседями не свезло. Хотя, «город», для Лускара слово довольно громкое, ибо население Лускара составляло примерно семь сотен голов. Но, несмотря на это, каменные дома, шпилями упирающиеся в земную твердь наверху, внушали уважение. «Деревней» такое место тоже не назвать.

Их вели к гостинице, где дроу намеревался наконец отдохнуть, так как уже начинал терять сознание и все свои остатки сил направлял лишь на то, чтобы не упасть мордой в пол, когда…

– Дамиан? – услышал дроу со стороны знакомый голос.

***

– Остальное ты знаешь, – закончил эльф.

– Да уж, – протянул Ангулем. – Досталось же вам, а я тут ещё отдохнуть вам не даю своими расспросами.

– Да всё хорошо, Ангулем, – слабо улыбнулся Феол.

– Ага, – с недоверием взглянул на него вампир. – Я вижу. Ладно. – Высший поднялся и оглядел помещение. – Кроватей и еды здесь в достатке, отдыхайте. Я зайду утром, и мы нормально поговорим, Дамиан.

– Спасибо, – поблагодарил эльф.

Высший улыбнулся и вышел, оставив огромный зал в распоряжении наших друзей.

– А он хороший, – первая нарушила молчание охотница.

– Ангулем ни раз выручал меня, как и я его, – сказал Дамиан.

– Давно знакомы? – спросил блондин.

– Года два, – прикидывал эльф.

– Ему можно доверять? – вдруг спросила Кэрон, до того молчавшая.

– Можно, – кивнул Дамиан и уснул.

***

– Мне нужны будут кони, способные преодолеть мёртвые пастбища и провизия. Много провизии, – сказал маг.

– Я всё устрою, не беспокойся, – заверил его Ангулем. – Деньги спишу с твоего счёта. Запасную лошадь для поклажи возьмёшь? Думаю, лишней не будет. Да и денег у тебя ещё в достатке.

Они стояли в коридоре, ведущим из залы, где спали путники, в ванные комнаты.

– Да, думаю это хорошая идея, спасибо тебе ещё раз, Ангулем.

– Да ладно тебе, – прикинулся смущённым вампир.

– Я рад, что ты переехал в Лускар. Кстати, а почему? – спросил дроу.

– Торговля не развивается, если сидишь на месте. Я переехал сюда ненадолго, так что тебе просто повезло, – развёл руки высший.

– Я рад такому везению, – улыбнулся Дамиан.

– Ну всё, я зайду позже и покажу вам город. Когда вы собираетесь выступать?

– Думаю, завтра, – прикинул Феол.

– Хорошо, до завтра всё будет готово, – сказал Ангулем.

– И ещё, – вспомнил эльф.

– Что?

– Мне нужен кровавый пустынник, есть? – спросил маг.

– Найду, но смотри, не перебарщивай с ним, – серьёзно сказал вампир.

– Я на крайний случай, – успокоил вампира дроу.

Они попрощались, и эльф спокойно пошёл в ванную.

***

Дамиан пошевелил губами и стукнул по шару кончиком пальца. Внутри переговорного камня сгущался туман, постепенно приобретая форму.

– Здравствуйте, магистр, – сказал Феол.

Он укрылся в соседнем помещении, пока Ангулем отвлекал остальных, по просьбе эльфа.

– Привет, Дамиан, давненько тебя не было слышно. – Голос магистра был добрым, видно дела его шли хорошо. – Где ты сейчас, малыш?

– В Лускаре, в Аларии, – ответил дроу.

– В Лускаре сейчас только один заказ, но я его тебе не дам, да и думаю, судя по твоему счёту, что ты не за заказом? Заданий для тебя нет, – размышлял магистр.

– Я просто отметится, если честно, ну и предупредить, что скоро буду проходить через мёртвые пастбища, а затем двинусь на юг.

– Заглянешь домой? – спросил магистр.

– Возможно. И ещё, думаю, тебе не нужно говорить, кто такой Нефариус, – спросил маг.

– Конечно, не нужно, но позволь дать тебе совет, Дамиан.

– Слушаю.

– Не надо. Прошу тебя.

– Я сам этого не хочу, но, если вдруг пойдёт весть о его смерти… ты знаешь куда переводить деньги, – глухо сказал эльф.

– Если такое случится… ты сам сможешь претендовать на должность магистра, Дамиан, – пытался весело ответить наставник, но дроу заметил грустные нотки в голосе магистра, которого знал уже давно.

– Как знать, может я и поразмышляю над этим, – попытался в тон магистру ответить Феол.

– Ладно, поговорим об этом позже. Прощай, Дамиан, надеюсь, мы ещё увидимся.

– Я тоже на это надеюсь, магистр.

Шар потух. Связь прервалась. Тёмный эльф прерывисто выдохнул и поднялся на ноги. Пора.

***

Высший вампир, как и обещал, решил показать им город и рассказать о нём и о королевстве в целом.

– Лускар самый западный город Аларии, – вещал Ангулем, ведя друзей по восточной части города. – Он находится в так называемом внешнем кольце королевства. Внешнее кольцо – это шесть городов, находящихся, как вы и сами могли догадаться, на краю Аларии. Четыре города общих, не имеющих высокородных правителей и два, где правители сохранились…

– В смысле? – спросила Кэрон, отвлёкшаяся от осмотра прекрасных винтажных столбов, стоящих вдоль вымощенной дороги, по которой они неспешно прогуливались. Несмотря на небольшое население городка, сам город оказался довольно крупным.

– Пять сотен лет назад шесть родов объявили верховному совету и владыке Аларии войну. Революция, как люди это называют, была довольно быстро подавлена. Два рода покаялись, и владыка их простил, а четыре рода были слишком горды…

– И теперь они живут, как простолюдины, без прав на владение чем-либо, – досказал маг.

– Именно так, – кивнул вампир. – Во внешнем кольце живут не так много вампиров. Обычно сотен пять-шесть на город. Дамиан уже бывал в Маали, мы с ним там познакомились, помнишь? – спросил высший у эльфа.

– Конечно, помню, – улыбнулся дроу.

– Вы бы видели его тогда. Никогда не забуду эти испуганные бегающие глазки, – залился хохотом Ангулем.

– Я впервые в жизни пришёл в город вампиров, знаешь, мне было, мягко говоря, не по себе, – смутился Феол.

– Да я понимаю, – успокоил его вампир. – А ещё ты бывал в Гринелли, – уверенно сказал Ангулем.

– По твоему приглашению, – подтвердил эльф.

– Да…

Наступило неловкое молчание. Было видно, что Дамиан и Ангулем придались воспоминаниям, но Ален, не обладающий особым тактом и желающий дослушать историю, ради которой покинул дом, спросил:

– А дальше? Есть внутреннее кольцо?

– Да, есть, – вернулся на землю высший. – Шесть городов внутреннего круга – это города членов совета и их семей. Гринелли, в который я когда-то приглашал Дамиана, как раз один из городов внутреннего круга. Он принадлежит члену совета: Гаару Ле Грине. Молва гласит, что он сильнейший полиморф в Аларии.

– Интересно, он такой же сильный, как магистр Милтар? – тихо спросила Аирвель.

– Кто? – спросил Стивенсон.

– Магистр друидов. – Охотница замолкла и покраснела.

– Я не знаю магистра Милтара, юная леди, но могу сказать, что с герцогом Ле Грине лучше не пересекаться. Среди членов совета он самый не терпеливый и скорый на руку, – серьёзно сказал вампир.

– Ну, его не так-то и легко встретить, – решил разрядить обстановку дроу. – Видал я его резиденцию в Гринелли. Туда при всём желании не попасть.

– Это да. Кстати, как тебе разница городов внешнего и внутреннего круга? – поинтересовался высший.

– Колоссальная. Гринелли раза в два больше, чем Лускар или Маали, и намного оживлённее. Да и архитектура…

– Даже лучше, чем здесь? – удивилась магичка, которой крайне сильно понравились винтажные элементы на зданиях, столбах и мостиках. Да и сами гранитные здания, выстроенные идеально, без трещинок, почти без зазоров, на совесть.

– Намного, – улыбнулся ей эльф.

– А столица? – спросил рыцарь.

– Винтар, – сказал вампир, – находится в центре внутреннего круга и принадлежит старшему роду Ле Винтаров. В этот город не пускают просто так.

– А вы там были? – спросила девушка-дроу.

– Был, но всего пару раз, – глухо сказал Ангулем. – Это закрытый город со своими правилами. Если вы родились за его пределами, то вам там нечего делать. Но, иногда туда призывают избранных, так сказать.

– Избранных? – спросил здоровяк.

– Да, – кивнул вампир. – В основном, сильных воинов или магов. Думаю, и так понятно зачем.

– Чтобы удерживать власть, – кивнул Дамиан.

Они немного помолчали, прогуливаясь по широкому мосту, ведущему на другую сторону города. Кэрон дивилась архитектуре, Стивенсон думал над вопросами, которые хотел задать, остальные просто любовались видом.

– А это что за странное здание? Красное, так выделяется… – говорил рыцарь.

– Это публичный дом, – улыбнулся высший. – Хотите заглянуть?

– Нет, – тут же ответил здоровяк, – не хочу.

Девушки переглянулись и прыснули от смеха.

– А все города вампиров находятся под землёй? – спросил Ален, чтобы уйти от темы публичного дома.

– Все, – ответил Ангулем. – На поверхности стоят лишь наши гарнизоны, охраняющие границы Аларии.

– А не всё ли равно, кто будет бродить наверху, если вы живёте под землёй? – спросил блондин.

– Совет считает, что не всё равно, – просто ответил вампир.

Дальше разговоры пошли о еде, политике и расспросах Ангулема об их путешествии.

Вечером наши друзья пришли в знакомую залу, перекусили и легли спать. Утром им предстояло покинуть это уютное гнёздышко и снова отправиться в путь.


Глава 35: Мёртвые пастбища.


– А мне понравился Лускар, – сказала Кэрон, когда они отъехали от входа в город на расстояние мили. – Хотела бы я ещё когда-нибудь побывать в Аларии.

Сбор прошёл без проблем и после долгого расставания с Ангулемом они всё же покинули город вампиров.

– Поддерживаю, – согласилась Аирвель.

– Вам никто не мешает сделать этого, я даже могу поехать с вами, – сказал Феол.

– А ещё мне очень понравился твой друг, Ангулем, – сказала девушка-дроу. – Я бы не прочь ещё раз его увидеть. Он хороший.

– Добрый и отзывчивый, – согласилась охотница.

– Да, – натянуто улыбнулся эльф.

«Знали бы вы, кем является Ангулем, и чем на самом деле зарабатывает себе на жизнь…» – подумал маг.

– Знаешь, Дамиан, – серьёзно сказал Ален. – А ведь паладинов учат, что вампиры есть первородное зло, подлежащее немедленному уничтожению. А теперь, побывав в Лускаре… я ведь вижу, что это не так.

– Ален, именно поэтому я рад, что ты станешь паладином. Если среди этих глупцов появится хоть один, знающий реальное положение дел, может всё изменится, – подбадривал его эльф.

– Спасибо, – улыбнувшись кивнул рыцарь.

Они решили обойти демоническую гору на большом расстоянии, на всякий случай, поэтому свернули на запад только тогда, когда гора была уже далеко на юго-западе от них, почти невидимой точкой.

Местность здесь резко сменилась. Серая пустошь итак отличалась от любой другой пустыни своей мрачностью и чувством близкой смерти, но мёртвые пастбища… эта местность не была пригодна для жизни. Более того, живым здесь было нечего делать.

– Вместо земли пыль, небо затянуто тучами, воздух сухой и… – оглядывая местность, говорил здоровяк.

– Запах, – кивнул дроу.

– Да, – подтвердил догадку Стивенсон.

– Это запах смерти, пустоты и пыли, – сказал маг. – Мне жаль, что приходится вести вас этим путём.

– Всё в порядке, – отмахнулась магичка.

– Надеюсь, – тихо сказал Дамиан.

Увидев торчавший из земли острый камень, метров пяти в высоту, а может и чуть больше, эльф скомандовал привал. Из-за затянутого тучами неба было не совсем понятно сколько сейчас было времени, но организм подсказывал, что уже глубокий вечер. Лошади, как и путники, устали. Всем нужен был отдых и еда.

– Раньше было теплее, – сказал вдруг Ален.

– Это потому что мы были в серой пустоши, – пояснил маг. – Там небо не затянуто наглухо тучами, поэтому днём стоит настоящая жара, да и ночью не так холодно.

– Эти мёртвые пастбища совсем не похожи на пустыню, – грустно сказала Аирвель.

– Это и не пустыня, – обронил дроу. – Мёртвые пастбища – это пыль веков.

Стивенсон скривил рожу и коверкая слова повторил последнюю фразу Дамиана. Охотница прыснула в кулак, Кэрон улыбнулась, Феол закатил глаза.

– Кстати, Дамиан, Ангулем нашёл нам поистине отличных коней, – начал здоровяк. – Мы весь день шли рысью, а им хоть бы хны.

– Так, хорошо же, – не понимая к чему клонит рыцарь, сказала магичка.

– Да я не о том, – отмахнулся блондин. – Мы можем часть пути спокойно скакать галопом. Эти кони выдержат долгий не быстрый галоп, будьте уверены.

– Ну, – почесал затылок эльф. – Ты у нас спец по коням, оставляю это на тебя, но смотри, если загонишь коней…

– Всё будет в порядке, доверьтесь мне, – улыбнулся рыцарь.

И они доверились.

На следующий день они прошли значительную часть пути галопом и, к удивлению мага, коням, кажется, это даже понравилось.

– Они заскучали без хорошей езды, – с видом знатока, говорил Ален. – Думаю, можно будет и быстрым галопом завтра поскакать, немного, для разогрева. Хочу посмотреть на что они способны.

Дамиан не совсем понимал, о чём говорит его друг, но решил не вникать во всё это. Ален знал, что делает, и этого эльфу было достаточно. Пусть развлекается.

– А что там, на севере? – спросила лесная эльфийка, когда они подыскали очередное место для ночлега, в этот раз, принявшее вид валуна, почти имеющего форму полусферы.

– Дальний север, – улыбнулся Феол.

– Дамиан, – укоризненно протянула магичка.

– О тех землях мало кто знает, – начал дроу. – Говорят, там живут варвары и оборотни.

– А куры выращивают коноплю в полях, – съязвил Стивенсон. – Ты, если не знаешь, то и не говори.

– А ты знаешь больше о дальнем севере? – пытался съязвить тёмный маг, но не вышло.

– Представь себе, – задрав подбородок, сказал рыцарь. – Одна из трёх великих школ магов огня находится на дальнем севере. Она же является резиденцией магистра магии огня Мильтона, хранителя знаний и артефактов. Уж тебе-то стоило знать о таких вещах.

– Я учился магии. История и другие школы меня мало интересовали, – пожал плечами Дамиан. – Значит, ты знаком с Мильтоном? – спросил эльф.

– Когда он был ещё мастером и учеником Иноса, бывшего магистра севера, он часто приезжал в Белор и мы с ним сдружились. Как, сам не понимаю. Но он мне много рассказывал о тех краях.

– Расскажи, – попросила охотница, сверкая своими большими изумрудными глазками.

– Хорошо, – кивнул рыцарь и, откашлявшись, начал. – За мёртвыми пастбищами стоят высокие ледяные горы, выше тех северных гор, на которых мы были недавно, намного выше. За ними находится дальний север. Резиденция магов огня стоит в горах, а вокруг них – земли вечного холода, который никогда не тает.

– Даже летом? – не удержалась от вопроса эльфийка.

– Так говаривал Мильтон, – подтвердил здоровяк. – Рядом с ними живут викинги. Несколько городов, которые дружат с магами и носят им еду. Взамен маги помогают викингам, а если у тех рождается ребёнок со способностями, то его забирают в школу магов огня.

– Надо бы и тёмным магам так сделать, – раздумывал Дамиан.

– У вас есть Мока, – вставил Стивенсон.

– Формально, Мока не поставляет ордену послушников, – вставила Кэрон. – Просто тёмным эльфам ближе всего наш орден, если вдруг захотят учиться магии. Да и светлые гильдии не особо жалуют дроу.

– Да, это да, – немного смутился рыцарь.

– Продолжай, – попросила Аирвель, внезапно утихшего Алена.

– Да, точно, – встрепенулся капитан. – Мильтон ещё говорил, что там живут ещё несколько рас людей, севернее, но они с магами не особо дружат. У них там свои шаманы и свои боги. Живут там и оборотни, как уже говорил Дамиан, но это не совсем оборотни. Мильтон говорил, что там есть деревня Нордов, которые умеют обращаться в животных по своему желанию. У них там почти вся раса такая.

– После страны вампиров, меня этим не удивить, – хохотнула охотница.

– Ещё он рассказывал про гномов, – вспоминал здоровяк.

– Синие гномы, – кивнул эльф.

– Точно, – бодро вскрикнул Стивенсон. – Синие гномы. Ещё он говорил про две вещи, которые они собственно там и стерегут. Ну, ради чего там школу то поставили.

Кэрон и Дамиан навострили ушки. Эти сведения уже были довольно интересными.

– Мильтон говорил, что богов намного больше двенадцати, – серьёзно и тихо сказал Ален. – Что камней души Эа удостоились не все боги. Есть боги, которым не поклоняются, древние забытые боги. Но эти боги ещё живы и очень опасны. И там, на дальнем севере, спит один из этих богов.

– Маги огня предусмотрительны, – уважительно сказал дроу.

– А что ещё? Ты говорил две вещи? – спросила Кэрон.

– Да, – кивнул рыцарь. – Ещё там, на самом краю известных земель, как сказал Мильтон, находится какой-то орден магов, о котором совсем ничего не известно. Мильтон говорил, что однажды они отправили послов к этим магам… но они не вернулись. Совет ордена света отказал в карательном походе на север. Это секрет и подробностей не знает даже сам Мильтон.

– Значит, орден света про них знает, – размышлял Дамиан.

– И, похоже, боится, – кивнула магичка.

Все, одновременно, не сговариваясь, посмотрели на север.

***

На третий день их путешествия по мёртвым пастбищам произошло то, чего в душе так опасался тёмный эльф. Видите ли, мёртвые пастбища не спроста так называются. Здесь пасутся некоторые виды тварей, древние творения безумной королевы Мортис, что и в самом страшном сне не приснятся.

– Что это? – спросила Аирвель, услышав душераздирающий нечеловеческий вопль с севера. Стоит отдать должное лошадям, они вопля не испугались.

– Видимо Арвиган или что-то подобное. Здешний обитатель, – прислушиваясь и присматриваясь, сказал маг.

– Я думала, что здесь никто не обитает, – напугано проговорила охотница.

– Это не так. Я надеялся, что мы никого здесь не встретим, но…

– Но нам, как всегда, везёт, – закончил за него Стивенсон и дроу просто кивнул.

Дамиан предложил спешиться и выманить зверя на себя. Все согласились.

Долго ждать не пришлось.

– Идёт, на один час. Быстрый! – последнее слово охотница почти выкрикнула.

– Готовсь! – громко сказал эльф, вытаскивая кинжал левой рукой, правую направив на указанное направление.

Он возник также внезапно, как и исчез. Уже имевший дело с представителями данной фауны, Дамиан, сразу понял в чём дело.

– Эта тварь использует иллюзии, будьте внимательны!

Он быстро прочитал заклинание и опустил руки вниз. Всю округу заполонил серо-белый туман, сквозь который показалось пять силуэтов.

– Она не одна! – крикнул дроу и уже колдовал атакующее заклинание.

Ален, как только его друг Дамиан сколдовал свой туман, сразу же заметил силуэт огромной твари, быстро приближающейся к Аирвель. Молниеносным движением он выхватил свой меч из кожаных ножен и рубанул с такой скоростью, с какой никогда не рубил. В землю ударилась ударная волна, вздымая столб пыли, а следом упало располовиненное тело здоровенного монстра с рогами.

Феол поймал одну из тварей в ловушку, сколдовав на неё остолбенением, а затем ударил в монстра молнией, окончательно упокоив его.

Охотница дважды выпустила стрелу, но так и не поняла, сумела она попасть в быстродвижущихся рогатых монстров или нет.

Кэрон выставила перед собой красный щит, когда один из рогатых кинулся прямо на неё, в лоб. Тварь металась по щиту, высыхая, а когда отпрыгнула, была поражена мечом Алена, который снёс демону голову.

Оставшиеся два монстра отступили, покинув туман мага.

– Все целы? – спросил эльф.

– Да, – окидывая всех взглядом, прищуриваясь, сказал рыцарь. Он опирался на свой меч, воткнутый в землю, и пытался отдышаться.

– Хорошо, – кивнул дроу. – Они могут сбежать, а могут и затаиться, или привести подмогу. Хорошо бы убраться отсюда, как можно дальше.

– А это поможет? – спросила лесная эльфийка. – Они не будут нас преследовать?

– Вряд ли, – отрицательно покачал головой тёмный маг. – Эти твари редко покидают свою территорию. На чужой территории их самих могут съесть. Да и они поняли, что мы не лёгкая добыча. Но лучше оставаться начеку.

– Мог бы и не говорить, – грозно сказал здоровяк.

Они влезли на коней и продолжили путь. Уже без разговоров. В полной тишине. В напряжении. И в постоянном контроле окружающей их территории.

Дежурить решили подвое. Первыми заступили Ален с Аирвель, а Кэрон и Дамиан дежурили под утро.

– Провизия заканчивается, – сказала вдруг эльфийка, когда до рассвета оставалось не более часа.

– Да, я знаю, – просто ответил Феол.

– Ты не знаешь, сколько нам ещё идти? – спросила девушка.

– Не долго, – сказал маг. – Гора значительно сместилась. Скоро мы повернём на юг.

– Хорошо, – тихо сказала магичка.

– Всё будет нормально, – сказал дроу, чтобы хоть как-то поддержать девушку.

– Да, – лаконично ответила Кэрон.


***

Четвёртый день их путешествия прошёл довольно спокойно.

Стало теплее. Может это было и оттого, что Дамиан решил взять чуть южнее, а может оттого, что сквозь свинцовое монолитное небо-таки начали проглядывать лучи яркого полуденного солнца; но всё же, это дало свои плоды, его спутники успокоились и даже развеселели, что не могло не радовать командира отряда.

Дважды им попадались на пути гнёзда ящериц, которых они с удовольствием приготовили и съели. Девушки уже перестали воротить нос от сырых яиц местных рептилий.

Монстров больше не было ни слышно, ни видно. Скорее всего это стало следствием того, что Дамиан решил взять южнее и покинуть основные места обитания тварей с мёртвых пастбищ.

Эльф уже начал давать лошадям кровавый пустынник, так как другая еда для них закончилась. Его это, конечно, не радовало, ибо он прекрасно знал побочные эффекты этой дряни, но другого выбора попросту не было.

Поворотный момент, которого никто не ожидал, произошёл следующей ночью.

Путники в очередной раз выбрали более-менее пригодное место для ночлега и договорились о дежурствах. Дежурить решили по одному, сменяясь каждые два часа. Дамиан решил, что они уже ушли из самых опасных мест и дежурить подвое уже не имело смысла. Да и место для ночлега было выбрано довольно удачно – высокий острый скальный камень, в форме полумесяца, прикрывающий путников с трёх сторон.

После полуночи, во время дежурства Стивенсона, это и произошло.

Рыцарь увидел красный отблеск в ночи, но не успел и рта раскрыть, как горло сдавило, а сознание помутилось.

Дамиан успел прийти в себя ещё до того, как его друг коснулся головой земли, но было уже слишком поздно…

Всё произошло в мгновении ока.


Глава 36: Мёртвые дети.


– Приготовишь отвар по этому рецепту, понял? – Старик собирался, не глядя на мальчика и не переставая говорить. – Здесь есть один пропущенный ингредиент, надеюсь, сам догадаешься какой. Я буду вечером. К моему приходу отвар уже должен остыть. – Он повернулся к пареньку и строго посмотрел прямо ему в глаза. – Ты всё понял?

– Да, мистер Гарус, – ответил мальчуган.

– И ещё кое-что, Дамиан… – начал старый алхимик. – Ты толковый парень, смышлёный, но… больно ты неуклюжий, – сформулировал свою мысль старик. – Разобьёшь ещё один реактив, и я тебя вышвырну.

– Не разобью, мистер Гарус, – чуть поникнув, ответствовал эльф.

– Вот и славно, – кивнул алхимик и вышел из лаборатории.

Дамиан выдохнул.

– Уверен, что не разобьёшь? – ехидно спросил голос.

Вот он, источник всех его проблем. Эйден. Ведь не мог юный эльф рассказать своему учителю, что это не он неуклюжий, а демон временами берёт контроль над его телом и разбивает дорогие реактивы. Кто в это поверит? Да и проблемы были не только с мастером Гарусом. Отец уже еле сдерживается, чтобы не отхлестать Дамиана за всю разбитую посуду в доме. А на днях они с Аленом поругались, когда Эйден взял тело мальчика под контроль и наговорил всякого его другу.

– Может хватит? Зачем ты пакостничаешь? – еле сдерживая слёзы, сказал юный дроу.

– А что мне ещё прикажешь делать, ежели не пакостничать? – парировал древний. – Я заперт в теле маленького пацана. Как мне ещё себя развлечь?

– Мог бы научить меня магии, – не подумав, сказал эльф.

Эйден рассмеялся, но ничего не ответил и затих.

Дамиан принялся готовить отвар, надеясь, что демон не будет ему мешать.

Контролировать тело постоянно было очень тяжело, но ему надо было этому научиться, иначе этот надоедливый чёрт не даст ему покоя.

– Что ты делаешь? – внезапно спросил демон.

– В смысле? – не понял парень.

– Недостающий ингредиент – это аериния, дурья твоя башка!

– Что? – испугался эльф и замер, чуть не бросив в отвар листья парения.

– Это же отвар из красного мха, зачем он нужен, ну-ка? – поинтересовался Эйден.

– Отвар из красного мха в малых дозах работает, как обезболивающее, в больших дозах, при добавлении драконьего корня, меняет свои свойства и увеличивает силу, взамен лишая тело чувств осязания и притупляя боль, – как по учебнику ответил дроу.

– И называется зельем Берсерка. А теперь скажи-ка мне, юный дроу, что делают листья парения в малых дозах?

– Понижают давление… – неуверенно сказал Дамиан.

– А какого тогда хрена ты собираешься класть в отвар листья парения, если целью отвара является обезболивание. Мы же не снотворное делаем.

Эльф потупился и затих, но всё же кинул в отвар аеринию и размешал.

Спустя время он спросил:

– Зачем ты помог мне?

– Если тебя выгонят за то, что ты неуклюжий – это твоя проблема, но если тебя выгонят за то, что ты неправильно сварил зелье или отвар… только не при мне, – сказал Эйден.

– Спасибо, – сказал дроу. Демон только фыркнул.

Когда он поставил отвар остывать и начал рассматривать паутинные узоры на потолке лаборатории, демон заговорил снова:

– Слушай, Дамиан…

– Да?

– Совместное сожительство имеет свои нюансы… – начал Эйден.

– Что? – не понял эльф.

– В общем, я знаю всё твоё прошлое, видел всё, что ты видел своими глазами. И мне стал интересен один момент.

– Какой? – заинтересовался дроу.

– Почему ты не хочешь найти свою настоящую семью?

Дамиан замолчал. Он молчал долго, а демон выжидал. В результате, собравшись с мыслями, парень выдал:

– Я боюсь.

Эйден тоже некоторое время молчал, а потом ответил:

– Судя по тому, что я видел твоими глазами… думаю, боишься не зря.

Гарус вернулся поздно. Дамиану пришлось ждать. Он не имел права покидать лабораторию без разрешения учителя. К счастью, его отец уже привык к этому и не шибко беспокоился за него.

Старый алхимик подошёл к алхимическому столу и проверил отвар, удовлетворённо хмыкнув.

– Недурно, очень недурно. И ничего не разбил сегодня? – спросил старик.

– Ничего, – улыбнулся эльф.

– Хорошо, – кивнул алхимик и на миг юному дроу показалось, что тот улыбнулся в ответ.

Старик прошёлся по лаборатории и вытащил откуда-то запыленную книгу. Развернувшись к эльфу он несколько секунд смотрел то на книгу, то на паренька и затем, выдохнув, протянул книгу Дамиану.

– Это очень старая книга. И очень дорогая. И редкая. Прочти её, – наказывал Гарус.

– Прочту, – кивнул парень.

– И… Дамиан…

– Да, учитель?

– Береги книгу.

***

Дамиан открыл глаза и тут же вскочил на ноги.

Все спали. Их пожитки были разбросаны по всему лагерю, если их место ночлега можно было так назвать. На лошадях было наложено заклинание паралича, которое эльф тут же снял, пока осматривал лагерь. Животные начали переминаться и мотать мордами, явно не понимая, что произошло, но вели себя тихо и довольно сдержанно.

Понимание не сразу дошло до мага. Он рванулся к своему рюкзаку и, заглянув в него, взвыл от ярости.

Книга пропала.

От его криков проснулись остальные и тут началось…

– Что произошло? – в ужасе оглядывая место ночлега, спросила Аирвель.

– Дамиан, что здесь… – начала Кэрон.

– Твою мать, – только и сказал Ален.

Эльф остановил всех жестом и, глубоко вдохнув и выдохнув, сказал:

– Нас обокрали.

Повисла тишина.

– Но кто? – спросила магичка минуту спустя.

– Ален, ты дежурил… – начала блондинка.

– Ты что-нибудь заметил? – спросил у друга дроу.

– Красные огоньки рядом с лагерем, а потом чернота… – опустив голову, признался здоровяк. – Меня вырубили я и пикнуть не успел.

– Я почувствовал чьё-то присутствие и проснулся, – сказал маг. – Но меня тут же отправили спать.

– Но нас не убили, – начала рассуждать девушка-дроу.

– Не убили, – кивнул Феол.

– А что украли-то? – спросил Стивенсон, осматривая лагерь.

– Книгу, – лаконично ответил эльф и его друг выругался, да с такими витиеватостями, что Аирвель покраснела и потупила взгляд, а Кэрон приподняла одну бровь и раскрыла рот от изумления.

– И что будем делать? – спустя какое-то время, нарушила повисшую тишину лесная эльфийка.

– Идём за книгой, – уверено сказал дроу и начал собирать разбросанные вещи в рюкзак.

Рыцарь кивнул и последовал примеру друга. Немного поразмыслив и передумав задавать какие-либо вопросы, магичка также присоединилась к процессу. Недоумевала только охотница.

– Так мы же не знаем кто это и зачем они украли книгу, – вдруг сказала она.

Дамиан прервал сбор вещей и посмотрел на блондинку.

– Это Манари. Я уверен.

– Клан мёртвых детей? – изумилась Кэрон.

– Что? Опять нежить? – спросил блондин.

– Не совсем, – отрицательно покачал головой маг.

– А с чего ты взял, что это они? – спросила магичка.

– Они обитают в этих местах. Они очень редко убивают. Только, если незваных гостей у себя на границах. Когда им что-то нравится, они это воруют, погружая всех в сон и паралич. Они никогда не убивают животных. Нормальные воры убили бы коней или увели бы их, чтобы мы их не нагнали, но на наших лошадях был наложен паралич. Как по мне, так всё сходится.

– И правда, – кивнул Ален. – А что ты говорил про мёртвых?

– Манари они… не нежить, но и не совсем люди. Я не знаю их природы. Мне кажется они иные. Запертые в телах детей. Они не вырастают физически, но не дайте им себя обмануть. Манари очень сильны и опасны, хоть и добры обычно.

– Иные… никогда не думала, что встречу иных, – медленно сказала девушка-дроу.

– Я слышала про светлых иных, но никогда не видела, – сказала охотница.

– Я видел, – сказал вдруг Стивенсон, и все повернулись к нему. – В Белоре. В столицу приезжал маг… я всё не мог понять кто он, какой расы. Он не был похож ни на кого. Очень странный тип был. Потом мне сказали знакомые маги, что он иной. Я тогда даже не понимал значения этого слова… да я и сейчас не совсем понимаю.

– Никто не понимает. Потому что они иные. Их природа для нас непостижима, – лекторским тоном проговорил Дамиан.

– Они убивают всех непрошенных гостей, они опасны и так далее. И мы идём к ним? – проясняла Кэрон.

– Именно так, – кивнул Феол. – Я свою книгу им не отдам. Нам она ещё пригодится.

– И как ты собрался её отбирать? – спросил рыцарь.

– Есть у меня одна идея, – улыбнулся эльф. – Надеюсь мне повезёт.

– Звучит не очень оптимистично, – заметила магичка.

– Как есть, – пожал плечами дроу.

Собрав свои манатки, они начали искать следы. Охотница нашла их первой, а тёмный маг прочитал над следами заклинание, и они загорелись лёгким сиреневым сиянием.

– Интересное заклинание, – улыбнулась эльфийка.

– И очень полезное, – улыбнулся в ответ Дамиан. – Пошли.

Они вернулись к остальным, и вся компания двинулась по длинному сиреневому следу.

Шли долго, даже несмотря на то, что почти весь путь прошли рысью. Солнце уже клонилось к закату, когда они увидели их. Прямо посреди дороги стояли четыре странных ребёнка. За несколько минут до этого следы перестали светиться, и Дамиан предупредил всех, что их раскрыли и, скорее всего, поджидают. Он оказался прав.

Манари напоминали детей лет восьми-десяти. Все брюнеты с чёрными глазами и неестественно бледной кожей, покрытой чёрными письменами. Среди них была только одна девочка с длинными пышными кудрями, она-то и заговорила с путниками.

– Зачем вы нас преследуете?

– Мы хотим вернуть книгу знаний, – ответил ей Феол.

– Книга знаний вам не принадлежит, – ответил один из мальчиков, стоявший слева.

– Как и вам, – парировал эльф.

– Мы её не отдадим, – сказала девочка.

– Книга знаний не просто книга. Может пусть она сама решит, с кем быть? – спросил дроу.

Манари переглянулись.

– Это может быть забавно, – проговорил один из мальчиков справа.

– Нужно спросить у Кристин, – сказала девочка своим. Она повернулась к нашим героям и, смерив их жалостливым взглядом, выдохнула. – Мы отведём вас в лагерь. Если Кристин разрешит, мы спросим у книги с кем она хочет быть. Но, если вы начнёте буянить…

– Мы не будем буянить, – заверил её маг, положив руку на сердце. Девочка кивнула и жестом пригласила путников следовать за ней.

– Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, – шепнул ему на ухо Ален.

– Я тоже, – ответил Дамиан.

***

В лагерь пришли затемно.

Стояла глухая тишина, изредка нарушаемая шелестом или шёпотом.

К путникам вышла девочка лет двенадцати, в пышном белом платье. Она была единственной блондинкой в лагере, размеры которого не удавалось установить из-за темноты. Дамиан отметил этот факт, как и тот, что на её лице не было письмен.

– Меня зовут Кристин, – поприветствовала гостей девочка в белом. – Я принцесса Манари.

Эльф присел на одно колено, его друзья, после секундного промедления, решили последовать его примеру.

– Это честь для нас.

Девочка одобрительно кивнула.

– Вы пришли забрать книгу? – поинтересовалась принцесса.

– Я просто хочу убедиться, что книга предпочитает вашу компанию, моей. – осторожно проговорил Феол.

Дроу прекрасно понимал, что сейчас их окружают сотни мёртвых детей, и также прекрасно понимал, что у его друзей нет и шанса против Манари.

Девочка поджала нижнюю губу, нахмурилась и, спустя несколько мгновений, показавшихся эльфу несказанно долгими, сказала:

– Принесите книгу.

Приказ тут же был приведён в исполнение. Не прошло и трёх секунд, как книга уже была на коленях принцессы, которая, отдав приказ, тут же присела в кресло.

Лёгким движением детской ручки, юная (но явно не по годам) принцесса открыла книгу знаний и принялась что-то в неё вписывать. Тёмный маг лишь ожидал. Через несколько секунд девочка хмыкнула и жестом подозвала эльфа к себе. Подойдя ближе, он присел на колено, и она повернула книгу к нему.

«Книга хочет быть с достойным» – было написано на второй странице. На первой же был заданный принцессой вопрос: «С кем хочет быть книга знаний?».

– И как нам определить достойного? – спросила у него девочка, округлив чёрные, словно большие обсидиановые озера, глазки.

– Поединком? – сглотнув от напряжения, ответил Феол.

Дамиану не хотелось сражаться с Кристин. Он был не дурак и прекрасно чувствовал её силу. Ему её ни за что не одолеть без помощи Эйдена, а ей он воспользоваться не мог. Рядом были друзья.

Девочка сузила свои угольные глазки и пристально посмотрела на тёмного эльфа.

– Принцесса не может сражаться. Это неправильно, – медленно проговорила Кристин, не отводя взгляда от Феола.

– Вы можете выбрать рыцаря-защитника, – выпалил Дамиан.

Девочка улыбнулась и отвела взгляд.

Ален, Аирвель и Кэрон за всё время их беседы не проронили и звука. Они, вероятно, понимали, в каком щекотливом положении находятся, и предоставили Дамиану самому из него выпутываться, не мешая.

– Ромалех! – позвала она.

К ним, из толпы, вышел мужчина. Дамиан не мог понять человек это был или эльф, но он точно не был Манари. На вид ему было лет двадцать.

– Да, моя госпожа? – приклонив колено, очень нежно пролепетал рыцарь.

– Ты будешь моим защитником, – пояснила, а не спросила, принцесса.

– Как прикажите, моя госпожа, – так же нежно согласился мужчина.

С одной стороны, Дамиан был рад. Видите ли, Манари используют иную магию, не свойственную этому миру. Её ещё называют серой магией. Из-за этого сражаться с иными всегда та ещё морока. Но, с другой стороны, почему она выбрала не Манари? Да и откуда в лагере Манари этот непонятный эани?

– Дуэль пройдёт здесь, – Кристин указала рукой перед собой и площадка, где стоял тёмный эльф со своими друзьями, вдруг осветилась белым холодным светом. – Все посторонние покиньте место дуэли.

Все незамедлительно испарились с площадки, включая друзей Феола. Остались лишь он и его противник.

– Представишься? – спросил дроу.

– Не вижу необходимости, – ответил неизвестный и пошёл в наступление.

Его руки внезапно почернели и покрылись серебряными трещинами. Дамиан уже видел такое и понял, почему Манари приняли его к себе. Неизвестный был Легацианином, тёмным иным. Их род в стародавние времена истребили светлые эльфы, воссоздав магию солнца и создав солнечных эльфов, цель которых была одна – уничтожение тёмных иных, кои могут ступать на землю лишь в потёмках ночи. Было это многие тысячи лет назад и Дамиан был уверен, что представителей Легациан в мире осталось по пальцам посчитать. Однако тёмный маг не питал к их виду сочувствия и намеревался победить.

Эльф готовился к применению противником серой магии, но просчитался. Незнакомец свёл руки вместе, и земля задрожала у них под ногами.

«Магия земли» – осенило юного дроу, и он улыбнулся.

Из земли выросли два огромных острых валуна и ударили друг в друга в том месте, где только что стоял эльф. Дамиан предвидел эту атаку и превратился в туман, молниеносно приблизившись к противнику. Легацианин успел покрыть своё тело камнем, и кинжал дроу лишь выбил искру из твёрдой шеи мага земли, не причинив тому никакого вреда.

Иной сделал пару пасов левой рукой и Феол материализовался, тут же получив правой рукой под дых. Удар был настолько сильным, что эльфа отбросило на несколько метров.

Дамиан жадно вдыхал воздух, а его противник готовился к решающему удару. В вытянутой вверх руке мага земли появился огромный, размером с дом, молот. Легацианин резко выдохнул и ударил молотов по тёмному магу. Молот разлетелся на множество осколков. Земля всколыхнулась так, будто в землю ударил метеор. По барьеру, созданному принцессой Кристин, чтобы оградить своих подданных от возможной шальной атаки, пошли трещины.

Однако Феола там уже не было. Эльф успел отпрыгнуть в сторону и уже наносил ответный выпад чёрным пламенем, намереваясь нанести действительно массированный удар.

Незнакомец прикрылся каменной стеной, но недооценил своего оппонента. Стена треснула и, прежде, чем Легацианин успел что-либо сделать, огонь ринулся на тёмного иного опаляя камень его доспеха.

Как и надеялся дроу, огонь дезориентировал противника и укрыл тёмного мага от его глаз. Дамиан радовался, что иной полагается на магию земли, а не на серую магию, потому что ему прекрасно было известно, какая стихия была сильнее земли. Он настиг рыцаря-защитника принцессы Кристин в долю секунды и ударил ему в грудь чёрной молнией, вложив в этот удар всю свою силу. Каменный доспех частично отлетел от рук и ног Легацианина, раздался громоподобный звук, а затем из спины иного вырвался шквал молний, а из-за рта – чёрная кровь.

Незнакомец упал на колени.

– Подсобишь? – попросил Дамиан.

– Конечно, – ответил Эйден.

Феол появился за спиной противника и, воспользовавшись одним из заклинаний демона, разбил каменный доспех иного вдребезги, приставив тому к горлу кинжал.

– Хватит! – крикнула Кристин. – Ты победил, эльф. Не убивай его.

Дамиан медленно убрал кинжал и отошёл от Легацианина на два шага. Он видел, как сильно переживала принцесса о своём необычном подчинённом и прекрасно понимал, что, убив иного, не выбрался бы отсюда живым.

– Забери свою книгу и уходи, – покусывая нижнюю губу, еле сдерживая слёзы, сказала девочка.

– Как скажите, – поклонился ей дроу и принял книгу у одного из Манари, видимо, пожелавшим, чтобы тёмный эльф не подходил к его госпоже лишний раз.

– Уведите его, быстро! – вскрикнула принцесса. – Скоро рассвет.

Несколько Манари подхватили незнакомого Дамиану мага земли и уволокли в тьму лагеря.

– Эльф, – повернулась к Феолу принцесса, когда тот уже успел сделать несколько шагов к своим друзьям, всё это время ожидавшим его в стороне.

– Да, принцесса? – развернувшись, и слегка поклонившись, ответил маг.

– Я советовала бы тебе воздержаться от похода к Нефариусу, – внезапно проговорила Кристин. Однако маг не удивился, что она уже догадалась о их цели. – В этом мире не так много существ способных его одолеть. И ты не один из них.

Многое мог бы ответить тёмный эльф принцессе Манари, но не ответил. Дамиан лишь улыбнулся и вместе со своими друзьями двинулся на восток.


Глава 37: Башня Нефариуса.


Отойдя от лагеря Манари на достаточное расстояние, они всё же решили устроиться на ночлег. Ночевать, в этот раз, пришлось прямо посреди пустыни.

– Если выйдем с восходом, к вечеру уже будем у башни, – раздумывал эльф.

Они разожгли костёр и прикрылись магическим заслоном, чтобы их не обнаружили незваные гости. После, быстро перекусив, разделились на парочки и грелись.

– Думаешь, так долго идти? – спросил Ален.

– Нам идти на юго-восток, идти не сильно далеко, но я думаю, что лучше не перенапрягаться и быть начеку. Да и красть вещи я привык по ночам, – весело закончил Дамиан.

– Красть? – переспросил рыцарь.

– Ты крал вещи? – одновременно с блондином, поинтересовалась Аирвель.

– Да, бывало я крал вещи и да, я собираюсь выкрасть камень души.

– Но, почему бы нам просто… – начал, было, Стивенсон, но тёмный эльф тут же остановил его жестом.

– Ален… Нефариус – один из сильнейших магов в мире. Он был сильнее любого хранителя ещё до того, как у него появился камень души, понимаешь?

– Оу… – поник капитан.

– Значит, пойдёшь один? – спросила магичка.

– Да, – кивнул дроу. – Я знаю, что делаю, и понимаю, что будет, если меня поймают. Я прекрасно понимаю, что говорить что-то вроде: «Не беспокойтесь» – глупо, но всё же, доверьтесь мне. И, постарайтесь придумать, как нам побыстрее свалить отсюда, если что-то пойдёт не так.

– Я могу подготовить дальний телепорт, – предложила Кэрон.

– Лошади? – тут же спросил Феол.

– Вряд ли, – покачала головой девушка. – Я не настолько хороша в телепортах, как ты.

– Ну, лучшее мы вряд ли придумаем, – почесал затылок рыцарь.

– Значит, все на боковую; сегодня дежурят Ален и Аирвель, простите ребята, но нам с Кэрон нужно быть завтра в отличной форме.

Стивенсон заворчал, но согласился, собственно, деваться ему было некуда.

***

Когда Феол увидел башню уже перевалило за полночь. Иссиня-чёрная твердыня, больше напоминающая оплавленную свечу, вырастала из земли и уходила далеко ввысь, теряясь в тёмном небе. Из обители самого сильного мага в мире доносились странные звуки и просто ужасающая энергия.

– Эйден…

– У меня против него почти нет шансов. – просто ответил демон.

– Неужели он настолько силён? – упадническим тоном, произнёс маг.

– Если бы ты снял все печати с меня, то я бы мог выступить против него почти на равных…

– Значит, лучше не попадаться, – заключил эльф.

Он осмотрел территорию, окружавшую башню Нефариуса, и нахмурился.

– Эйден, я слепой или здесь нет ни одной ловушки?

– Ты не слепой. Абсолютно чисто.

– Неужели он настолько никого не боится? – спросил дроу, обращаясь больше в никуда, чем к древнему демону, поселившемуся в его теле.

– Может себе позволить, – заметил демон.

Раз путь был чист, Дамиан не видел смысла сидеть и размышлять. Нужно было действовать и надеяться, что всё пройдёт удачно. Как в старые добрые времена.

Проникнуть в саму твердыню сложностей не составило, а вот куда направляться дальше… Понимаете, башня Нефариуса напоминала самый настоящий лабиринт, где с каждым новым поворотом вы всё больше убеждались лишь в одном – вы потерялись.

– Он проводит какой-то ритуал. Просто иди на источник энергии, отбрось логику, – посоветовал высший.

И Феол его послушал.

Это может показаться странным, но стоило только юному дроу довериться инстинктам, как он мигом вышел из лабиринта башни и попал в лабораторию, точнее в место, похожее на лабораторию. Огромный, уходящий в самые небеса зал, заполненный ярким светом, мало походил на обычные лаборатории, какие эльф привык видеть, но для Нефариуса это место скорее всего служило именно лабораторией: тяжёлые деревянные столы вдоль белых неровных стен, заполненные ретортами, травами, камнями, кристаллами и перегонными кубами; странное, похожее на что-то механическое, оборудование; большие цилиндры с трубками, заполненные синеватой жидкостью и много чего ещё. Да, это место всё же было лабораторией.

В центре же всего этого, в единственной незахламлённой точке лаборатории, именно там, откуда исходил яркий свет всё пространство озаряющий, стоял сам маг Нефариус. Высокий, по человеческим меркам; черноволосый, с заплетённой на эльфский манер причёской; в чёрной, с тёмно-синем обрамлением, мантии. Он стоял к Дамиану спиной, но даже так эльф боялся даже моргнуть.

Перед великим волшебником, на, молочного цвета, каменном пьедестале, лежал круглый чёрный камень; отливающий синевой, размером с детский мяч, чуть больше переговорного камня. От камня исходила мощнейшая энергия. Нефариус совершал какие-то пасы над камнем, нашёптывая заклинания. Воздух стоял настолько тяжёлый, что мог попросту раздавить неподготовленного к таким нагрузкам эани, случайно оказавшегося поблизости.

– Эйден, что это?

– То, что ты так долго ищешь, юный дроу.

Глаза Феола округлились, а затем…

Он вовремя сорвался с места и сделал правильный выбор, метнувшись не в бок, а вперёд. Позже, обдумывая всё случившееся, он решил, что великий маг услышал его разговор с демоном, потому что в тот момент юный эльф даже не дышал, настолько он был напуган.

Заклинание Нефариус бросил не оборачиваясь, наугад. Волна энергии ударила горизонтальной полосой и, если бы Феол бросился в бок – разрезала бы его надвое. Но молодой тёмный маг бросился вперёд, понимая, что он не сможет долго уходить от ударов такого противника. Всё, что мог эльф – скорее украсть камень и сбежать, сыграв на скорости.

– Помоги мне! – крикнул он демону, делившему с ним одно тело.

В тот момент, когда полоса энергии снесла дверной проём и всё, что находилось рядом с ним – Дамиан схватил камень души Нефариуса и, оттолкнувшись ногами при помощи магии, прыгнул в сторону разгромленного выхода. Он пытался телепортироваться, но эта лазейка была закрыта. Это, конечно же, было вполне очевидно. Только глупый маг не поставит в свою башню защиту от телепортаций. Но, как говорится, попытка не пытка.

***

Нефариус, ещё не совсем понимающий, что произошло, таращился на пустой алтарь. Он застыл на середине заклинания, когда эльф выкрал камень и так и стоял, раскрыв рот. Великий маг не мог собрать свои мысли в кучу. Занятый ритуалом, поглощённый им, он смотрел на пьедестал и брови его начинали хмуриться всё сильнее и сильнее. Глаз дёрнулся, а затем Нефариус исчез.

***

– Энергия в воздухе сменилась, – сказала Кэрон вскакивая.

– Началось? – спросила охотница.

– Да, – кивнула магичка. – Будьте готовы, план Дамиана провалился.

– Он справится, – сжал кулаки Ален.

– Обязан справиться, – подтвердила тёмная эльфийка

***

Феол бежал по лабиринту башни и вертел камень перед собой.

– Да как же его поглотить-то? – внезапно сказал он вслух.

– Дай помогу, – сказал Эйден, и эльф почувствовал странную энергию, исходящую из его ладоней. Секунду спустя камень исчез, а у юного дроу подкосились колени.

– Что за… – начал, было, он и резко остановился, схватившись за шероховатый выступ на стене с такой силой, что ободрал ладонь.

Грудь сжимало и жгло, сознание таяло.

– Эйден…

– Прости, юный дроу, но мне не до тебя. Это обычная реакция организма, просто попытайся остаться в живых, – каким-то странным голосом ответил ему древний.

– Помоги мне…

– Не могу, я занят.

Дроу не мог понять, чем это может быть занят демон в такой-то момент. Он чувствовал себя потерянным, в панике; горло свело, на глаза навернулись слёзы. Ещё немного и он бы всхлипнул, но до этого не дошло. До него долетел прохладный ночной ветерок и глаза его расширились, сознание стало возвращаться к нему, и он пошёл вперёд. Спотыкаясь, неуклюже, из последних сил, но пошёл вперёд.

Через несколько метров, преодолеть которые ему помогла стальная сила воли, не иначе, он вышел-таки из башни и вдохнул свежий воздух полной грудью.

В этот момент он почувствовал, что сзади него кто-то появился. Он не успел сделать ничего. Даже мускулом пошевелить. Даже подумать. Он почувствовал сильнейший удар и ощущение полёта.

***

Нефариус лишь слегка ударил мальца чистым потоком энергии. Больше от злости. Он готовился к этому ритуалу несколько месяцев. Он планировал выпустить Ноденса из камня души в мир и сделать бога своей марионеткой. Он много всего планировал, а этот дрянной дроу мало того, что прервал ритуал, так ещё и посмел поглотить камень души!

– Маленький засранец, – тихо процедил сквозь зубы обычно каменно-спокойный маг.

Он слишком сильно устал. Подготовка к ритуалу и сам ритуал сильно вымотали его. Он даже снял всю защиту с башни, чтобы энергии точно хватило. Но всё это было не важно. Уставший и без камня души, даже в таком виде он по-прежнему оставался сильнейшим. Он знал, как вытащить камень души не убивая носителя, но в этот раз ему эти навыки не понадобятся, нет, этот засранец умрёт медленной и крайне мучительной смертью.

Нефариус сделал несколько шагов на улицу. В спине закололо. Он поморщился и посмотрел на небо. Затянуто тучами… как и всегда.

Он бросил взгляд на дроу. Тот уже поднимался на ноги. Какое упорство. Странно, что он ещё не потерял сознания. Сейчас его тело должно бороться с камнем души, отторгая его. Было бы, конечно, интересно понаблюдать, справиться ли его организм, этого мальца, с камнем души, но Нефариус уже видел подобное, а повторяться он не любил.

Великий маг запустил в эльфа заклинанием агонии, но то разлетелось о синий щит. Брови мага поползли вверх. Редко у какого чародея получалось отбить атаку Нефариуса, даже такую невзрачную, как сейчас. Неужели он сможет поиграть? Нет. Он устал. Никаких игр. Всё нужно было закончить быстро.

Маг пустил молнию, затем заклинание слепоты, шар огня, молнию, оцепенение. Все заклинания слабой мощности, все они были отбиты синим полем. Интересно.

Нефариус ударил со всей силы, резко, внезапно, сделав несколько шагов навстречу эльфу. Их разделяло порядка двадцати метров. Именно на такое расстояние успел отойти эльф за весь их непродолжительный бой.

Оглушительный рокот прокатился по всей серой пустыне, поднимая в воздух клубы пыли. Защитный экран дроу выдержал атаку, хотя сам эльф отлетел на пару метров. Кажется, его даже вырвало. Скорее всего это было из-за камня души. Нефариус улыбнулся.

***

– Эйден, я больше не могу…

– Продержись ещё немного!

Дамиан не понимал, что происходит у него внутри. Он чувствовал, что демон будто борется с кем-то, но… неужели высший боролся с богом, запечатанном в камне души? Эльф помнил, что после единения с камнем наступает период отторжения, что приводит либо к симбиозу человека с камнем и он становится хранителем, либо к смерти. Дамиану было очень плохо: его тошнило, клонило в сон, голова раскалывалась, да и не только голова, мысли путались.

Он поднял голову и посмотрел перед собой. Он уже отбил несколько слабых заклинаний Нефариуса и надеялся, что тот не станет всерьёз подходить к уничтожению нарушителя.

Дроу ждал помощи Эйдена, понимая, что сам он не справится. Телепортироваться он не мог. Далеко уйти тоже. Вокруг него стоял барьер. Он был будто в клетке, как животное, над которым собираются ставить опыты. Хотя, почему как? Для такого мага, как Нефариус, он и был не более чем насекомым, вредной мухи, которую маг собирался прихлопнуть.

В синий барьер ударило мощное заклинание.

Глаз вспыхнул болью, по всему телу прошла рябь. Тёмный эльф еле удержался в сознании, но на ногах удержаться не смог. Барьер слетел в последний момент и его отбросило назад взрывной волной. Если бы не война в его организме, он мог бы довольно долго отбивать атаки Нефариуса барьером, но в таком состоянии, находясь на границе миров, из последних сил удерживая себя в сознании… странно, что он ещё был жив.

Его вырвало. Сознание повело, но эльф прижёг себе руку магией огня и зрение вновь сфокусировалось. В голове гудело. Живот болел. Он попытался подняться на руках, но рухнул лицом в серый песок.

Сил больше не осталось.

Он перевёл взгляд на Нефариуса, медленно шагающего в его сторону, и подумал, что прожил не такую уж и плохую жизнь. Жаль только, что не всё успел сделать, что планировал.

***

– Что там происходит? – спросил Ален, услышав мощный взрыв.

– Всё плохо, – ответила Кэрон, закусив нижнюю губу. – Дамиан проигрывает, он не может сбежать от этого монстра.

– Нужно идти на выручку, – решительно сказал рыцарь.

– Аирвель, – помолчав какое-то время, повернулась магичка в сторону охотницы. – Сторожи коней и портал, что я создала. Когда мы притащим Дамиана, нужно будет действовать очень быстро. Ты поняла меня?

– Конечно, – кивнула эльфийка. – Будьте осторожны.

Кэрон и Ален кивнули.

– Пошли, здоровяк, покажем этому засранцу на что мы способны!

***

Дамиан видел всё. Как Нефариус резко остановился, менее чем в десятке метрах от него. Как повернул голову, но не успел среагировать. Это был Ален. Старый добрый Ален. Его друг использовал свою печать на левой руке и обрушил всю свою мощь на мага, вложившись в один удар. Всё вокруг затянуло ярким бело-голубым светом. Когда ослепляющий эффект заклинания прошёл – рыцарь лежал на земле, а Нефариус так и стоял вполоборота к нему, пытаясь, видимо, понять, кто это и откуда здесь взялся.

Маг повернулся обратно, снова уставившись на Феола. В этот момент рядом с Нефариусом появилась Кэрон. Она улыбалась. Точно улыбалась, Дамиан был в этом абсолютно уверен. Она что-то прошептала, эльф не смог разобрать слова, и её правая рука, лежавшая на лопатке великого мага, вспыхнула красным. Лицо мага скривилось. Изо рта, на подбородок, выплеснулось что-то карминовое. Нефариус выдохнул заклинание и магичка замерла, округлив глаза. Великий маг махнул рукой, будто отгоняя надоедливое насекомое, и девушку отбросила мощнейшая тёмная энергия. Она упала на землю и затихла.

Феол смотрел на двоих своих павших друзей и глаза его наливались слезами. Внутри него кипела ярость и… что-то ещё. Он посмотрел прямо в глаза Нефариусу, а затем… всё затянуло чёрным.

***

Как же он устал. Мало того, что этот наглый юнец выкрал у него камень души, так он ещё и действовал не один. Хотя, до этого ему стоило додуматься. Кто посмеет лезть к великому магу в одиночку? Если бы не усталость, вызванная ритуалом, он бы не позволил застать себя врасплох. Но, что уже случилось… Удар того паренька был силён, но Нефариус успел его заземлить, однако удар всё же его задел. Не сильно, но задел. А потом ещё та девчонка, ох… она нанесла внутренний удар. Печать Мортис или что-то вроде того, как пить дать. Все внутренности в кашу. Потребуется время, чтобы прийти в себя. Ох, как же хочется спать. Нужно скорее всё это заканчивать и отдохнуть.

Маг посмотрел на вора и глаза его медленно расширились.

– Что за…

***

– Да утихомирься ты уже! – кричал Эйден, пытаясь запереть Ноденса в клетку.

– Не смей удерживать меня, демон! – сопротивлялся бог.

Высший древний удерживал бога с того самого момента, как руками Феола поглотил камень души. Ноденс будто пришёл в бешенство и пытался взять контроль над телом юного дроу, чего демон ну никак не мог допустить. Мало ли, что надумал этот псих.

Что-то случилось. Демон отвлёкся и посмотрел в мир глазами эльфа.

– Твою мать… – только и сказал он.

Вокруг забурлила энергия ярости. Обычно он легко управлялся с эмоциями парня, но не в этот раз. В этот раз всё слишком нетипично. Клетка исчезла, а затем исчезло и всё остальное. В потоке бушевавшей, непонятно откуда взявшейся энергии, всё казалось слишком незначительным. Эйдена и Ноденса просто снесло этим потоком и унесло в неизвестном направлении.

***

В небо ударил столб тёмно-синей энергии. Воздух во всей округе потяжелел, уши закладывало. Поток энергии был настолько силён, что даже у Нефариуса перехватило дыхание. Когда великий маг отнял руку от глаз, он увидел перед собой существо. Высокое, рогатое существо в иссиня-чёрных доспехах, подобных которым никогда не созерцал ранее.


Он не успел ничего сделать. Да и что бы он успел в его нынешнем состоянии? Всё произошло слишком быстро, даже для него.

Между рогов существа, в доли секунды, появился чёрно-синий шар и со скоростью света метнулся в сторону мага.


Глава 38: Халдеи.


Аирвель осталась сторожить вещи, коней и портал. Ей было немного обидно, что она не помогает друзьям там, на поле боя, но в глубине души эльфийка прекрасно понимала, что там бы она только мешалась. Она не так сильна, как её друзья.

Охотница закусила нижнюю губу.

Как бы она хотела стать сильнее. Стать такой же сильной, как они.

В небо ударил тёмно-синий столб энергии, а затем её накрыла небольшая взрывная волна.

– Что это… – вырвалось у девушки.

Кони заволновались, но она быстро их успокоила.

Столб энергии пропал, после чего прогремел грохот, намного сильнее того, когда Ален и Кэрон пошли на выручку Дамиану. Аирвель закрыла ладонями уши и закричала от боли.

Когда блондинка открыла глаза всё уже закончилось. Тишина. Звуки боя пропали, а воздух перестал давить на неё. Неужели их битва закончилась? Кто же победил? Охотница не хотела просто сидеть и ждать. А что, если её друзья проиграли? Да нет, быть такого не могло…

Девушка выглянула из укрытия и зависла. Что-то изменилось в пейзаже, что-то…

– О, боги… – обронила Аирвель и закрыла рот рукой, после чего собралась с силами и выбежала из укрытия.

Она, наконец, поняла, что изменилось в пейзаже. Башня Нефариуса. Её больше не было на прежнем месте.

Когда охотница прибежала на поле битвы и огляделась, она примерно поняла, что произошло. На месте башни покоились обгоревшие руины. Нефариуса нигде не было видно. Её друзья лежали на земле, но, как ей казалось, все были живы. Всё выглядело так, будто башню снесло тем взрывом, но чьих рук он был? Дамиана? А может самого Нефариуса? Времени на размышления у неё не было. Она не знала, что в точности случилось и куда делся великий маг, а потому, действовать нужно было в спешке.

Первым делом она направилась к Алену, он был ближе всего.

– Ален, ты живой? – Она похлопала его по щекам, и он дёрнулся. Через минуту он уже раскрыл глаза и пытался встать, что у него получилось не сразу.

– Аирвель, я рад, что с тобой всё в порядке, – еле выговори