КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 423882 томов
Объем библиотеки - 577 Гб.
Всего авторов - 201942
Пользователей - 96146

Впечатления

кирилл789 про Углицкая: Наследница Асторгрейна. Книга 1 (Фэнтези)

вот ещё утром женщина, которую ты 24 года считала родной матерью так дала тебе по голове, что ты потеряла сознание НА НЕСКОЛЬКО ЧАСОВ! могла и убить, потому что "простая ссадина" в обморок на часы не отправляет. а перед тем, как долбануть (чем? ломиком надо, как минимум) тебе по башке, она объяснила, что ты - приёмыш, чужая, из рода завоевателей, поэтому отправишься вместо её родной дочери к этим завоевателям.
ну и описала причину войны: мол, была у короля завоевателей невеста, его нации, с их национальной бабской способностью - действовать жутко привлекательно на мужиков ихней нации.
и вот тебя сажают на посольский завоевательский корабль, предварительно определив в тебе "свою", и приглашая на ужин, говорят: мол, у нас только три амулета, помогающие нам не подвергаться "влиянию", так что общаться в пути ты и будешь с троими. и ты ДИКО УДИВЛЯЕШЬСЯ "что за "влияние"???
слушайте две дуры, ггня и афторша, вот это долбание по башке и рассказ БЫЛО УТРОМ! вот этого самого дня утром! и я читаю, что ггня "забыла" к вечеру??? да у неё за 24 тухлых года жизни растением: дом и кухня, вообще ничего встряхивающего не было! да этот удар по башке и известие, что ты - не только не родная дочь, ты - вообще принадлежишь к нации, которую ненавидят побеждённые, единственное, что в твоей тухлой жизни вообще случилось! и ТЫ ЗАБЫЛА???
я не буду читать два тома вот такого бреда, никому не советую, и хорошо, что бред этот заблокирован.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
кирилл789 про Ивановская: От любви до ненависти и обратно (Фэнтези)

это хорошо, что вот это заблокировано. потому что нечитаемо.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Матеуш: Родовой артефакт (Любовная фантастика)

девочкам должно понравиться. но я бы такой ггней как женщиной не заинтересовался от слова "никогда": у дамочки от небогатой и кочевой жизни, видимо, глисты, потому что жрёт она суммарно - где-то треть написанного.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
кирилл789 про Годес: Алирская академия магии, или Спаси меня, Дракон (Любовная фантастика)

"- ты рада? - радостно сказал малыш.
- всегда вам рада!
- очень рад! - сказал джастин."
а уж как я обрадовался, что дальше эти помои читать не придётся.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
ZYRA про Криптонов: Заметки на полях (Альтернативная история)

Гениально.

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
SubMarinka про Турова: Лекарственные растения СССР и их применение (Медицина)

Одним из достоинств этой книги являются прекрасные иллюстрации.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Чужой отбор, или Охота на Мечту - 2 (fb2)

- Чужой отбор, или Охота на Мечту - 2 [СИ] (а.с. Чужой отбор, или Охота на Мечту-2) 1.01 Мб, 194с. (скачать fb2) - Елена Шторм

Настройки текста:



Глава 1

На улице по-прежнему царила ночь. Серая каменная дорожка, которую едва видно на тёмной земле. Словно вырезанные из чёрной бумаги силуэты людей в масках и плащах. И Сокол с Айли, уже открывшие лица, шагали мимо них.

Деймар вёл девчонку прямиком к Синдарин.

А я наблюдала за этим. Её глазами. Чувствуя руку мужчины на её плече. Следила за каждым шагом как тень, притаившаяся в глубине чужих зрачков. Потому что тенью и была. Бесплотной душой, от которой остались только мысли, запертые в голове настоящей хозяйки тела.

Меня всё ещё крутило от паники и злости - чувство становилось похожим на тошноту. Надо пересилить его. Когда Айли притащила меня в этот мир, когда всё было наоборот, от страха она пропадала из моего сознания, “падала в обморок”. Если я вдруг повторю её судьбу сейчас - мне точно конец.

Ради всего доброго, я не могу закончить так!

Впереди показалось белое платье. Синдарин следила за подходящей парой издалека, ждала их прибытия.

- Леди, - слегка поклонился ей Сокол. - Уделите нам несколько минут для серьёзного разговора.

Я вынырнула из мрачной пустоты, в которую погрузилась, стараясь в этот раз думать тихо. Вопрос “что делать” оставался без ответа, но я могла лишь одно. Лихорадочно перебирать варианты.

Айли сжалась, глядя на хозяйку дворца. Син кивнула в сторону.

- Почему вы полезли за ограждение? - спросила сурово, когда Сокол и Айли отошли за ней. - И что между вами с Эром опять стряслось?

- Ничего серьёзного, - мотнул головой мужчина. - Это сейчас не важно. Мы с Айли хотим покинуть праздник, насовсем.

Ресницы Син дрогнули.

Я следила за её реакцией, мечтая податься вперёд. Прильнуть к невидимой стене, к экрану, отделявшему меня от реального мира.

Она же хотела подсунуть редкий дар Айли Гарлену. И как-то воспользоваться при этом Соколом. Теперь Сокол привёл к ней ту самую Мечту, которую якобы собирается взять под собственное крыло. И она - что, удивлена? Или рада?

Будь у меня сердце, оно бы замерло, ища ответ.

- Идёмте, - велела Синдарин, кивая в сторону дворца.

Её охранник зажёг лампу и пошёл перед нами, освещая дорогу.

“Айли”, - застонала я снова в коридоре. - “Услышь наконец хотя бы одно: Деймар тебя не любит! Я спрашивала у духов перед тем, как тебя вернуть. Ты понимаешь, что если потеряешь дар, я останусь голосом в твоей голове до скончания дней? Я сойду с ума. Наверняка. Но и ты тоже. Мы недолго протянем!”

Девчонка вздрогнула, но не ответила.

“Пара месяцев. Столько продлится твоя счастливая жизнь, которую ты якобы контролируешь. Ты правда этого хочешь?”

“Марьяна…”

Она не успела поразить меня своей дурной логикой в очередной раз. Охранник толкнул двери комнат Син, и та проплыла в кабинет. Прошла за стол и медленно опустилась в кресло. Ещё одна лампа вспыхнула вслед за движением её руки. В этом новом свете и плотной тишине снежная королева разглядывала гостей.

Мою душу, чёрт возьми, трясло.

- Рассказывайте, - велела леди наконец.

- Синдарин, я и Айли хотим уйти с праздника, - упрямо повторил Сокол. - Мы достаточно присмотрелись друг к другу, и думаю, так будет лучше для всех.

Конечно. Для всех абсолютно!

Хозяйка дворца нахмурилась, а я судорожно соображала. Какие у меня варианты? Всего два: пытаться убедить Айли, что ей надо бежать из этого кабинета, и пытаться взять контроль над её телом.

Последнее уже трижды не получилось. Что заставляло отложить новую попытку. Может, меня вели неправильные ассоциации, но за последние четверть часа я осознала: мы с альтер-эго больше не друзья. Во мне не осталось ни одного доброго чувства к ней. И если мы стали врагами, которым придётся драться за одно тело, возможно, мне лучше не сыпать беспорядочными ударами. Возможно, нужен хороший момент.

Конечно, здесь. Пока Синдарин рядом!

Могу ли я перехватить контроль? Я сильнее - знаю, уверена. Если речь о поединке воли, я должна победить. Если же мне нужна какая-нибудь магия, чтобы всё в голове Айли перевернулось, тут могут быть проблемы.

Но вдруг вспомнились слова Эридана. Говорят, что всё волшебство - от местных духов. Я сама сейчас дух. У меня должно получиться.

Я постаралась не застонать при мыслях о шатене и засунуть их так глубоко, как только можно.

Сейчас нужно просто выжить.

- С чего такая спешка? - спросила Синдарин.

- Син, - Сокол, к моему неприятному удивлению, перешёл на неофициальный тон. Что только подкинуло уверенности: он хорошо её знает, а она - его. Они сговорились.

- Айли? - тем не менее, холодный взгляд снежной королевы упёрся в девчонку. - Ты тоже хочешь уйти?

Нет, чёрт возьми, нет!

- Это ведь не значит, что я выйду замуж за лорда Деймара сразу, - сказала Айли, поворачиваясь то к Синдарин, то к Соколу. Но я поняла вдруг, что её слова - не столько для них, сколько для меня. - Я… знаю, что не хочу выбирать никого другого. Мы с лордом Деймаром можем узнать друг друга лучше, договариваясь о помолвке.

- А можете делать то же самое, оставшись здесь, - внезапно припечатала Син. Она встала, разглядывая Айли. - Ты не выглядишь уверенной. Ты бледная.

- Я…

- Прошло меньше двух недель, - перебила её снежная королева. - Праздник длится месяц, и это не случайно. Ты говорила, что хочешь выбрать и влюбиться, а теперь отказываешься? Чего испугалась? Что всё же случилось между вами с Эриданом?

Она метнула злой взгляд в Сокола, и я с каким-то диким чувством поняла.

Синдарин не хочет отпускать Айли с ним.

Это не по её плану.

Зловещая хозяйка праздника задумала что-то другое - и как бы коварны ни были её идеи, сейчас они могут меня спасти.

Я безмолвно наблюдала, как Синдарин кладёт руки на стол. Прямая спина, суровое лицо и даже холодное серебро волос придавали ей опасный вид.

- Деймар. Я жду ответа.

- Эр был груб с Айли, - поморщился Сокол. - Ему не нравилось, что мы разговаривали и что я поцеловал девушку. Ты можешь представить.

- И всё?

- У нас будет дуэль.

Глаза Синдарин расширились и сверкнули. Она подалась вперёд.

- Прекрасно. Поединок женихов на моём празднике. Поэтому ты собираешься увести Мечту? Боишься, что через пару дней уже не сможешь?

Что бы я ни думала о Соколе, жестокий намёк в её словах обдал холодом. Дуэль. Вот уж о чём я не успела подумать. Ладно, буду размышлять, если доживу.

- Я позвал Айли потому что она мне нравится, - кажется, Деймара фраза задела ещё сильнее. - И раньше вызова.

- Но я вижу, что девушка напугана.

- Леди Синдарин… - снова начала альтер-эго, но снежная королева остановила её взмахом ладони.

Её взгляд окатил непослушную невесту с ног до головы. На миг мне вдруг показалось, что он замер на тонкой руке. На кристалле, прицепленном к запястью Айли.

Неприятно кольнуло там, где всю жизнь была спина.

Но Синдарин только вздохнула, не признав магическую побрякушку, и пошла к нам.

- Девочка, ты просила у меня помощи - и я помогала, потому что мне небезразлична твоя судьба. И судьба твоего дара, буду откровенна. Но сейчас ты пытаешься принять серьёзное решение слишком быстро.

“И за нас обеих! Айли, а даже если Сокол действительно хороший? Представь, что ты каким-то образом избавишься от меня, но однажды твой муж узнает, что ради него ты уничтожила чужую душу. Что он скажет?”

“Я не собираюсь тебя уничтожать!..” - мысленный голос Айли дрогнул.

А её взгляд встретился со взглядом Синдарин. Девчонка смотрела в морозные глаза снежной королевы, а мне вдруг почудилось, что та смотрит прямо на меня в ответ.

Проклятье.

Больше не могу ждать. Сейчас. Вот прямо сейчас мне нужно всё это прекратить!

Мне нужен контроль. Хочу вырваться отсюда и больше не позволять Айли губить наши жизни. Время договоров прошло. Я не могу вернуться домой. А значит, любыми средствами обязана взять верх.

И что-то произошло.

Мир покачнулся снова.

“Вы правы!” - воскликнула я мысленно.

- Вы правы, - и эти слова сорвались с губ!

А в голове раздался возглас Айли.

Я…

“Марьяна!”

Руки сжались и вцепились в плечи - но миг спустя я поняла, что сама тому причиной. Подалась назад - и нога сделала нужный шаг.

О Боги местные!

У меня получилось. Получилось? Я спасена?

Дальше я заговорила так быстро, будто рядом тикала бомба с таймером в тридцать секунд:

- Деймар, я плохо себя чувствую. Честно говоря, начала ещё на маскараде - поэтому и ушла к статуе. Прости, но кажется, сейчас и правда не лучшее время что-то решать.

Сокол моргнул, двинул губами. Синдарин подняла брови.

Меня кольнуло новое подозрение: не заметила ли она, что я взяла её силу?

Раньше я такого не боялась. Сейчас стало жутковато. Может, я просто готова сойти с ума от нервов.

Ладно, это меньшее из зол. Потом, всё потом. Надо убраться отсюда.

- Правильно, - выдохнула Синдарин. - Не стоит спешить.

- Леди Синдарин, лорд Деймар. Позвольте, я пойду.

“Марьяна!” - голос Айли в голове был полон отчаяния.

Но я подалась из кабинета, как только Синдарин кивнула. Сокол двинулся было следом, но я его остановила:

- Пожалуйста. Не сейчас.

- Айли, давай я хотя бы тебя провожу.

Что-то не совсем ожидаемое было в его растерянном виде. Словно я обманула его, прямо как прежде Эридана. Он ведь вызов на дуэль получил из-за нас с Айли. Если на секунду представить, что он ничего плохого не желал…

Но зачем тогда этот поспешный поход к Син? Зачем?

- Я правда не могу сейчас.

- Слуга о ней позаботится, - осекла Син. - А ты останься, Деймар. Нам нужно серьёзно поговорить о поединке и прочем.

О чёрт. А может быть, потерпеть рядом Сокола ещё пару минут было бы не так уж и плохо?

Зачем ему здесь оставаться? Синдарин не была готова, что он попробует забрать Айли с праздника - но у неё по-прежнему есть планы на Деймара. Она его не обработала, но сейчас может.

Я закусила губу, но в очередной раз поняла, что это не та мысль, ради которой стоит медлить. Не под стенания Айли в голове. Не под дрожь в теле и слабость в ногах.

Просто сделала местный реверанс и вылетела из кабинета, едва слуга открыл дверь.

По дороге назад я старалась добиться только одного: ничем не выдать всей бури, которая бушевала в груди. И в сознании. Айли пыталась ко мне воззвать как минимум раз десять.

Уже в спальне, прислонившись к стене, я позволила себе схватиться за голову.

- Прекрати.

За сегодняшний вечер я пережила столько кошмарных чувств, сколько не испытывала за всю жизнь. Я думала, что фактически умру. Мне разбили сердце. Я гадала, предал ли меня Сокол и была уверена, что Айли - предала.

Я была в отчаянии. Была абсолютно беспомощной. Но сейчас всё, что во мне осталось - холодная злость.

Всё худшее позади - жаль, что кроме меня самой этого мне никто не скажет.

Я подошла к зеркалу и схватила первый попавшийся предмет. Маникюрные ножницы. И вонзила их в столешницу с размаху, выбивая из груди ярость и заставляя голос в голове затихнуть.

Пару секунд слушала только собственное дыхание, наслаждаясь этим звуком. А потом мотнула головой:

- Сейчас, Айли, мы очень серьёзно с тобой поговорим.

Глава 2

Это учащённое дыхание в моей-не-моей груди. Это ощущение металла, который я ещё сжимала. Вспомнилось, как в фильмах герои, которых заставляли что-то делать против их воли, приставляли себе к горлу всякие острые предметы - и грозились пустить кровь, если их не выслушают.

Я ведь не собираюсь делать то же самое?

Отпустила ножницы. Оттолкнулась от стола.

- Ты хоть понимаешь, что натворила? - спросила глухо.

“Попыталась пожить своей жизнью! Но ты мне не дала!”

- К счастью, - ответ получился мстительным.

“Марьяна, я хотела его послушать! Деймара! Неужели так сложно понять? Я очнулась в ночи перед статуей, и мужчина - единственный мужчина, рядом с которым я чувствовала себя в безопасности - предложил уйти вместе с ним. Почему я не должна была согласиться?!”

- Потому что я тебя предупредила! - ярость взвилась с новой силой. Я метнулась по комнате - пользуясь возможностью, которую не ценила раньше. - Я вернула тебя. В последние дни я носилась с высунутым языком, чтобы узнать, где ты и что с тобой. Чтобы связаться и убедиться, что ты в порядке. А ты перенеслась сюда, никого не спросив, но это ладно. Ты получила власть на полчаса и едва не разрушила обе наши жизни!

“Правда? Тем, что решила поговорить с Деймаром, которого ты сама недавно называла лучшим?!”

- О, этот лучший будет драться из-за тебя на дуэли. Я говорила только про две жизни? Ошиблась.

В памяти снова мелькнуло лицо - не Сокола, а Эридана - из-за чего мне захотелось бить кулаком по стене. Не знаю, как сдержалась. Может, потому что сдавленный стон Айли был в этот раз откровенно болезненным.

- Ты была готова меня убить!

“Нет! Боги, ты знаешь, что это неправда! Я просто пыталась… разобраться”.

- Как всегда разбираешься в людях? Ты ведь это умеешь, правда?

Я снова заставила девчонку замолчать, пусть и ненадолго.

“Но ты ведь злишься не только поэтому”, - прошептала наконец Айли. - “Ты злишься потому что я… не послушалась. Я неделю смотрела, как ты распоряжаешься моим телом и часто делаешь вещи, которые я бы делать не стала. Но когда я попыталась поступить по-своему, ты не смогла терпеть”.

Я прислонилась к стене, прикрывая глаза.

Чёрт возьми.

- Да. Я не знала, каково тебе.

На этот раз мы обе молчали долго. Патовая ситуация. Я сильнее, я снова подчинила себе тело - но ради чего? Что я теперь собираюсь делать с чужой жизнью, зная, что это никому не нужно?

“Марьяна… можешь рассказать мне всё, что произошло?” - то ли спросила, то взмолилась Айли.

Я вздохнула.

Не такая уж плохая мысль.

И начала. Рассказывать. Обо всём, что случилось за последние дни - медленно, обстоятельно и в этот раз не пряча ни единой детали. Объяснила Айли, как я решила, что могла сама её прогнать. Как пошла на свидание с Эриданом. Как он неприятно отзывался о ней и обвинял меня во лжи - а потом поцеловал. Как мне удалось взять его силу. Как уже после я кидала бумажки под окнами Синдарин, и они сказали мне “остаться”. Потом была статуя, где я случайно встретилась с Соколом и узнала от него о человеке из министерства, исследующем потусторонние силы. Но я поехала туда с инквизитором и обнаружила себя под приворотным зельем. Говорила обо всём, что помнила после. О поцелуях, о моём вопиюще непристойном поведении, о разговорах. О том, что Эридан не воспользовался моментом и привёз меня обратно.

И ещё, конечно, о том, как я искала Синдарин на маскараде и услышала её разговор с Гарленом. Обо всех моих подозрениях касательно Сокола и о двух вопросах, которые я успела задать духам.

Айли было чертовски непросто всё это слушать. Особенно последние части. Я говорила больше часа, налив себе воды и устроившись со стаканом под одеялом: тепло хоть как-то помогало сбить дрожь, пробиравшую теперь чужое тело. Я старалась избавиться от оценок, но не скрывать то, что чувствовала - потому что пыталась раньше, и это явно завело нас с Айли в тупик. Я рассказывала ей всё как подруге, у которой могла бы спросить совета - даже если в ответ получала возгласы, стоны и тонну недоверия.

Но под конец Айли всё больше молчала.

“Ты… не объяснила главное сразу”, - прошептала она.

Чёрт возьми, в этот раз я уже даже не разозлилась.

“Я пыталась. Но ты уцепилась за мысль, что я сошлась с плохим человеком за твоей спиной - и вот мы здесь”.

Ещё одна длинная пауза.

“Считаешь, что я неправа?”

Это очень мягко сказано.

- Да, Айли. - Я сжала край одеяла, а затем погладила его рукой, наслаждаясь такой мелочью. Голос немного сел от долгого разговора - или, может, от того, что я собиралась сказать дальше. - И в то же время, я не понимала тебя раньше. Теперь ты дала мне прочувствовать. То, что ты переживала, я не пожелала бы худшему врагу.

Айли то ли вздохнула, то ли всхлипнула. Я откинулась на подушку, выжатая разговором, выжатая досуха этим днём.

- Так не может продолжаться, - прикрыла глаза. - Никто из нас не должен оставаться голосом в чужой голове. Нам надо разделиться. - Как бы ни болело сердце, я готова была сжать зубы и признать: это важнее всего. - Надо попробовать ещё раз вернуть меня домой. Но если не получится сейчас - думаю, лучше уж тебе пожить в моём мире, пока я ищу способ дальше.

Я никогда не верила в высшие силы в традиционном представлении. Не на Земле. И в то же время, даже наши учёные не знают до конца, как всё устроено. А тут точно есть духи, которые могут вмешиваться в жизнь простых смертных. И они чего-то от меня хотят! Эта мысль не покидала, стала терзать с новой силой после пересказа событий. Сначала бумажки, а потом стена, о которую я едва не разбила воображаемый лоб, когда Айли отправляла меня домой!

- Ты права, здесь твоя жизнь. Но слушай, Айли, что если и я сюда попала не случайно? Что если мне действительно мешают сейчас вернуться?

“Я… не знаю”, - пробормотала девчонка. - “Боги. Но я не уверена, что смогу жить там”.

Да уж, если ей настолько не понравилось, что она метнулась сюда, едва я приоткрыла дверь? Плохо дело.

- Ты очнулась в больнице, - возразила я мягко. - Была слаба и напугана. Не видела ничего кроме неудобной койки, страшных приборов над головой и пары людей. Но мой мир за белыми стенами - огромен и ничуть не хуже твоего. Мои родители могут забрать тебя на время и уж точно не дадут в обиду.

“Но мне придётся притворяться тобой! Разве я смогу?”

- Знаешь, маме с папой всяко будет легче думать, что я слегка тронулась умом после необъяснимой болезни, чем видеть меня в коме, - сердце сжалось, хотя я пыталась усмехнуться. - И они похожи на твоих, сама сказала. Они о тебе позаботятся. Тебе не нужно будет ходить на работу - да даже если меня уволят, переживу. Это малая жертва по сравнению с остальными. Просто поживи там, посмотри по сторонам.

“Но я ничего не умею в твоём мире. У меня не будет даже дара…”

- А он тебе нужен? У тебя будет свобода. Сможешь пожить без ограничений, сама для себя. На Земле жизнь не заканчивается, если ты к двадцати годам не нашла себе мужчину.

“И ты… готова отдать эту жизнь в мои руки?” - голос Айли вдруг сорвался. - “Пусть даже временно?”

- Гораздо лучше так, чем как сегодня.

Было ли просто это признать? Я не могла ответить. Не понимала даже, строю ли теории или действительно планирую наши ближайшие недели. Но была уверена в одном: оставлять Айли голосом в голове нельзя. Никто такого не заслужил. Так что либо я остаюсь разбираться с местными проблемами, либо она.

“Расскажи мне ещё о вашем мире”, - попросила альтер-эго. Её голос был печальным и усталым, но наша вражда всё-таки притихла. По каким-то интонациям мне начало казаться, что девчонка сожалеет. И, может быть, что я сожалею тоже.

Я снова говорила. Про города и огромные дома. О машинах и самолётах; о том, как переходить дорогу. Об интернете, других средствах связи, возможностях быстро путешествовать. О парках, метро и кафе. О красивых местах, которые можно посетить в моём городе.

“Как ты предлагаешь… решить наверняка?” - спросила Айли.

Я отцепила от руки кристалл и покрутила его в пальцах.

- Нужна Синдарин, - озвучила очевидное.

Может быть, даже без статуи. В прошлый раз я отправила Айли прочь без каменного изваяния рядом, без побрякушек и почти без усилий. Я уже много раз брала дар леди Син, и теперь могла бы попробовать пожелать вернуться сама, просто оказавшись рядом.

Но сейчас уже очень поздно. Должно быть, маскарад закончился. Я смутно слышала, как в коридоре хлопали двери - видимо, невесты уже вернулись в комнаты.

И я жутко устала.

- Давай завтра с утра.

Айли не возразила. Только шепнула, что хотела бы ещё немного подумать. А я переоделась и забралась в кровать, обхватив подушку.

Часть меня даже сейчас, прямо сейчас, хотела плюнуть на всё, сорваться с места и побежать через половину дворца в мужские комнаты. Постучаться в дверь инквизитора и сказать… что я вообще могла ему сказать?

Я понятия не имела, найду ли хоть какие-то слова, способные исправить то, что упало между нами. И должна ли вообще их произносить. Если я вернусь домой и оставлю Айли в покое, пытаться что-то выдать напоследок - глупо и бесполезно.

Я объяснила ей всё, что должна была. Теперь точно.

С этой мыслью я свернулась на кровати и закрыла глаза.

Глава 3

Мне снился странный сон. Я бродила по летнему саду. Он отдалённо напоминал местный, у дворца - только утопал в зелени и казался диким, почти заброшенным. Все деревья цвели; земля была усыпана лепестками и заросла густой травой. Ветви кустов перекрывали дорогу, корни как змеи сплетались на земле. Я продиралась сквозь заросли, словно знала дорогу - пока не наткнулась на зелёный лабиринт.

Такой же неаккуратный, как и всё вокруг. Давно не стриженные ветви выбивались из зелёной массы, пучки листьев то и дело касались лица. Но я скользнула в зелёный проём, шла дальше - и поняла, зачем, только увидев за очередным поворотом женщину в ярком платье.

Я искала её.

Она развернулась. Я увидела её лицо. Точнее, подобие лица: абсолютно белое марево, провалы на месте глаз и рта.

Во сне я вскрикнула.

В реальности - распахнула глаза и села, прикладывая руку к груди.

За окном занималось утро.

Кажется, я проспала часов пять. Мало, учитывая, какой вчера выдался день. Но сон больше не шёл, всё тело напряглось от волнения, а в животе свился узел.

- Айли?

Айли была на месте.

- Не могу больше, - призналась я. - Надо что-то делать.

Не то чтобы альтер-эго успела подумать. Я надеялась, что такая возможность у неё будет, пока я принимаю ванну и одеваюсь. А потом, когда она всё-таки не возразила, я взяла уже заготовленные бумажки и отправилась снова под окна Син.

На самом деле, дворец уже ожил. Прислуга ходила по коридорам, охрана мной не интересовалась. Но я надеялась, что лорды и леди ещё спят после вчерашнего, и в частности Синдарин. Лучше сделать всё сейчас.

Во дворе было прохладно. Столбики со шнурами ещё никто не убрал, а на каменной дорожке под ноги попалась лента, словно оторванная от чьей-то маски. Я постаралась больше не вспоминать ночь и тихо прокралась к нужной стене.

- Готова? - спросила Айли.

Она замялась, но всё же выдала в итоге:

“Ладно, хорошо. Попытайся”.

Я сжала кристаллик.

Дорогие духи, что помешало мне вернуться? Я встряхнула мешочек, достала несколько бумажек, но буквы на них выглядели совершенно разрозненно и не волшебно.

Нет, серьёзно! Что мешает мне попасть домой? Я ведь хочу туда. Правда?

И что-то словно коснулось моего лба.

Зрение мигнуло. Потом вдруг…

Я провалилась в темноту.

Очертания сада размылись! Потускнели. Ветви деревьев превратились в подобия кривых рук. Земля под ногами стала чёрной. От неё тянулась дымка, как пар, который уносил безмолвный ветер.

А передо мной витала фигура без чётких форм. Белая женщина - с лицом из моего сна!

Я громко ахнула, отступила назад - и врезалась в стену.

Такого я точно не ждала!

- Хватит задавать дурацкие вопросы! - Призрак хлынул на меня, и голос фигуры взвыл как ветер. Размытый рот скривился.

- Кто вы? - кажется, я не послушалась. Как вообще умудрилась открыть рот, когда на меня надвигалось чудище - не знаю!

- Ты должна остаться, - обрубила фигура. - Ты останешься. Всё.

А потом она взглянула за моё плечо. Я обернулась, хоть и понимала, что не должна там ничего увидеть. Но искажённая реальность превзошла мои ожидания, потому что рядом со мной застыла Айли.

Немного не та девушка, которую я привыкла видеть в зеркале. Скорее та, которую узрела в первый день. Серое платье. Слегка растрёпанные волосы. Контуры её фигуры тоже плыли, но девчонка выглядела ужасно напуганной. И в то же время, она смотрела на духа как кролик на удава.

С некоторым благоговением.

- Вы…

- Вы обо всём договорились, - тёмный рот фигуры вдруг расплылся в улыбке. - Хорошо.

И она взяла Айли за обе руки.

- С-стойте! Нет! - заверещала та. Я дёрнулась, но когда попыталась вцепиться в плечо потусторонней фурии, рука прошла насквозь, а меня обожгло льдом.

- Ты уйдёшь, - раздражённо бросила женщина Айли. - Ты, - голова резко повернулась в мою сторону, и глаза сверкнули, - должна остаться.

Только теперь до меня дошло, что сейчас самое время задавать вопросы.

- Зачем?! - воскликнула. - Почему я? Погодите, это вы меня сюда притянули?

Происходит ведь что-то безумно важное, да?

Размытые глаза на белом лице недобро сощурились.

- Ты распорядишься даром, - выдала женщина, будто делала мне огромное одолжение.

- А я не могу? - поражённо пискнула Айли.

- Нет, - фигура потянула её в сторону. - Не ты. Так решено. Как же вы надоели! Вы должны были обменяться телами. Ты должна была принять новый мир! Хотела высшего совета? Вот совет. Иди туда.

Айли обернулась на меня в нерешительности. Всё происходило слишком быстро. Я даже не могла понять, как реагировать, но всё же попыталась:

- Стой! Объясни, пожалуйста, по-нормальному, - поверить не могла, что голос звучит почти спокойно, но страх отступил. В конце концов, я так долго ждала ответов! - Со мной, то есть, с нами можно говорить без загадок. Почему я, а не Айли? Что именно мне нужно сделать? Чего вы от меня хотите?

Но прежде, чем надежда успела оформиться, девчонка словно сдалась, и…

Фигура подтянула её к внезапно вспыхнувшему в воздухе белому кругу. Пара мгновений - и Айли перелетела через его грань. Края тут же начали сходиться. Я успела увидеть лицо альтер-эго - растерянное, но словно поверившее духу - прежде, чем свет мигнул, сожрав её без следа.

Да чёрт возьми!

Белая женщина развернулась ко мне и громыхнула:

- Слишком много вопросов. Хватит. Ты их больше не задашь.

С этими словами она ударила по моей руке.

И всё пропало.

Я стояла у стены. Отчаянно вжимаясь лопатками в камень. Тяжёлое дыхание вырывалось из груди - но вокруг был привычный светлый сад, и ни призрака, ни злых деревьев.

И Айли…

Я позвала её, но осталась без намёка на отклик.

А в следующий миг что-то упало на землю. Я резко согнулась, пытаясь рассмотреть предмет - и поняла, что это осколки… стекла? Кристалла. Камешка на моей руке.

Ещё несколько секунд я таращилась на осиротевшую цепочку.

- Да что происходит? - прошептала иступлённо. - Зачем?

Зачем я здесь?!

Мне больше никто не отвечал.

Только простояв в ступоре с минуту, я поняла, что в общем-то ответ получила только что. Главный и такой, от которого невидимые волоски по всему телу вставали дыбом.

Я здесь не случайно.

Меня сюда… кажется, призвала вовсе не Айли.

Другие, гораздо более зловещие и важные силы играли с нами с самого начала. От меня и правда что-то нужно местным духам? Чтобы я распорядилась даром? Как? И что потом?!

Мама дорогая, у меня только одна версия. Если об этом нельзя сказать, если это что-то нельзя мне объяснить по-хорошему - значит, я не обрадуюсь, узнав. Значит, не соглашусь на предполагаемую сделку.

Значит, это что-то очень плохое.

Я почти две недели бегала, ища способ попасть домой. Знакомилась с мужчинами, привлекала их и отталкивала. Договаривалась с Айли, ссорилась с ней и умудрилась перенести её в свой мир и обратно! Умудрилась построить здесь нечто важное и разрушить всё до основания.

Только чтобы в итоге выяснить, что мои желания ничего не значат.

Что у местных духов на меня особые планы. Что я здесь… по чьей-то воле. Злой. Не иначе.

И что мне с этой информацией делать?

Я словно ещё не осознала, что Айли опять меня покинула - но теперь подчинившись чужому приказу. Верила ли она, что дух, унёсший её прочь, добрый и хороший?

Вы должны были поменяться телами.

Кажется, это хотя бы значит, что девчонка там, где будет в порядке в ближайшее время.

Но какое “ближайшее”, если мне чётко сказали: всё, баста, путь назад не ищи?! Она даже не попрощалась со мной, словно очарованная силой, которой наконец поверила. Я не попрощалась с ней - не успела напомнить ей, как переходить земные дороги.

Боже. Как мне со всем этим быть?

Особенно теперь - я невольно вздрогнула от холода, который неизменно накрывал после общения с силой Синдарин. Сжалась. Ударила в стену ногой. У меня же не осталось здесь ни одного союзника. Снежная королева и её племянник хотят мне зла, Сокол под подозрением, а Эридан ненавидит меня пуще прежнего.

Я осталась одна и совершенно не знаю, что делать и даже чего хотеть.

Медленно запахнулась в плащ, ловя дыхание. Отделилась от стены. И пошла назад, не разбирая толком дороги.

Тихое утро вокруг продолжалось как ни в чём не бывало. Девушка с метлой вышла убирать следы вчерашнего маскарада. На лестницах дворца слышались шаги…

Но всё же я верила, что единственная из женихов и невест выбралась из комнаты в такую рань - и потому вздрогнула, когда вдруг за поворотом коридора мой взгляд упал на знакомую фигуру.

Гарлен.

Он стоял у относительно тихой ниши с какой-то девицей, одной из невест. Вот уж кто не производил на меня впечатления ранней птахи - но князь выглядел вполне бодрым, наклоняясь к ушку леди.

А ещё он заметил меня раньше, чем я успела развернуться. Чёрт, вот только его мне сейчас не хватало.

Увы, хищные глаза опасно сверкнули. Князь шепнул девчонке нечто похожее на “подожди минутку” и двинулся ко мне. Я сделала шаг назад, уже вполне решив плюнуть на всё и сбежать, но нас разделяло слишком мало пространства.

- Мечта, - растянул губы в холодной улыбке Гарлен. - Вот уж кого не ожидал встретить поутру. Мы давно не разговаривали, правда?

Глава 4

Да чтоб его. Я смотрела на Гарлена, на его слегка растрёпанные волосы и чуть покрасневшие серые глаза, задаваясь одним вопросом: какого чёрта ему не спится? На нём был тёмно-серый камзол - возможно, тот же, что и вчера. Может, он проснулся не в своей постели и решил пораньше вернуться, а по пути нашёл очередную девицу?

Не хочу об этом думать.

Верно, мы не разговаривали больше недели. С того самого момента в каморке с нагревателем, откуда он сбежал, поджав хвост. И такое положение дел меня полностью устраивало.

- Извините, я спешу, - голос налился холодом от напряжения, и я попыталась обойти мужчину. Не тут-то было. Князь шагнул вместе со мной, преграждая дорогу.

- Что довольно странно в такое время, - усмешка искривила его губы. - Боги, не знай я о твоей девственной натуре, решил бы, что ты бежишь из тёплой мужской постели поутру. А как же учтивость?

Так, значит?

- Вы пару раз дали понять, что учтивость ненавидите, - уронила я, стараясь смотреть ему в плечо, а не в глаза. - В последний раз вы были так далеки от приличий, что я поняла: девушке вроде меня лучше не иметь с вами ничего общего.

Моя дерзость его явно удивила. Я невольно покосилась на девчонку у него за спиной, оценивая, сможет ли та послужить защитой, если князю взбредёт что в голову. Увы, белокурая невеста смотрела так, будто сама готова была прятать мой труп в ближайшей подсобке. Тело Гарлена напряглось, но миг спустя до меня долетела усмешка.

- Ты всерьёз сердишься, Мечта? Считаешь, что я был груб с тобой?

Его рука как ни в чём не бывало коснулась моих волос, и я всё же уставилась ему в глаза, резко вдохнув. Пальцы князя нагло, прямо на глазах у другой девушки, подцепили мой локон. Или локон Айли? Я теперь по-новому остро ощущала, что нахожусь в чужом теле. А ещё в западне, в ловушке! Эти мысли помогли прийти в себя.

- Ещё как, - я отпрянула.

- Я могу быть нежнее, - неожиданно выдал Гарлен, вновь шагая за мной. - Хотя это скучно. Все хотят нежности и идиотских ухаживаний, но никому не интересно, чего хочу я. Хотя это они вздыхают по мне, а не я по ним. Ты казалась мне другой, Мечта. Признайся, ты думала обо мне? Потому что я о тебе думал.

Эти заявления и внезапно горячие нотки в его голосе заставили остолбенеть.

О да-а. Просто прекрасная демонстрация. Синдарин велела ему сменить тактику, и вот хороший племянничек послушался - даже дня не прошло! Ещё немного, и его голос зазвучит нежно. Ещё немного, и угрозы станут похожи на комплименты.

И в то же время…

Эридан как-то сказал, что я абсолютно во вкусе испорченного князя. Видимо, внешне - судя по тому, как при первой встрече он пожирал глазами тело Айли, хоть и пытался это скрыть. А теперь в его зрачках горел огонь.

Недвусмысленный.

Как бы там ни было, дело плохо.

- Может, просто наш монстр тебя запугал? - протянул Гарлен.

И перекладывать с больной головы на здоровую, смотрю, он умеет. Это он неделю жался по углам после того, как Эридан его припугнул. Не то чтобы я считаю, что избегать глупых конфликтов или быть слабее в драке, особенно по воле матушки-природы или злобных сил, для мужчины непростительно. Но этот тип - последний, кого я хотела бы оправдывать.

Меня больше волновало, почему он сейчас осмелел. После внушений тётки?

Ответ я получила неожиданно.

- Эр так и вьётся над тобой, - продолжил князь. - А я ведь предупреждал. Слышал, ты всего лишь поцеловала Сокола, а он вызвал бедолагу на поединок.

- Рады, что не вас? - огрызнулась я.

Лицо Гарлена самую малость потемнело.

- Интересно, что ты сама думаешь на этот счёт. Мечтаешь ли, чтобы со штрахом там что-нибудь случилось? Представь, как будет здорово, если он больше не сможет тебе мешать.

Меня окатило ледяной волной. Всё остальное - наглость князя и даже сумасшедший разговор с безликим духом - померкло.

Синдарин узнала о поединке и говорила ночью с Соколом за закрытыми дверями. А теперь её испорченный до основания племянник выдаёт что-то вот такое! Этот мерзавец… у них может быть план, как навредить Эридану на дуэли?

Я посмотрела в зловещие серые глаза, стараясь скрыть сердцебиение, которое вдруг решило расколотить рёбра. Старась удержать оскорбления, рвущиеся с языка.

- По-вашему, это весело, да? Если другие пострадают? - выдала кое-как. - Даже останьтесь вы последним мужчиной на этом празднике, я не хочу иметь с вами дела.

И я резко метнулась в сторону. Обогнула придурка и бросилась прочь. Мимо застывшей в изумлении невесты, на которую мне было плевать. Подспудно ждала, что Гарлен кинется за мной, решит отомстить - но за спиной было подозрительно тихо.

Очнулась я только на лестнице, до которой добралась, забыв обо всём. И даже там не смогла отдышаться.

Куда я побежала? Зачем? В голове билась только одна мысль: я должна поговорить с Эриданом.

Сейчас. Прямо сейчас.


***


Рядом с мужскими комнатами моя решимость пошатнулась. Шаги как-то сами стали мельче, ноги заныли. Что я скажу? Серьёзно? Я даже не знала, где Эридана поселили - при том, что он недавно предлагал бежать к нему, чуть что.

Ладно, этот вопрос помог решить молодой слуга неподалёку. Комнаты сурового инквизитора оказались в конце коридора - видимо, потому, что он прибыл на праздник последним. Я грустно усмехнулась этим мыслям, словно они могли отмотать время вспять. Вернуть меня на пару недель назад, когда всё было не ахти, конечно, но получше, чем сейчас.

Перед нужной дверью волнение усилилось. Сердце заколотилось. Я несколько раз подносила руку к тёмному дереву и опускала её.

Но так не могло продолжаться бесконечно. В очередной раз я вздохнула и всё же заставила себя постучать. Заставила за первым неуверенным ударом выдать несколько настойчивых, сильных - потому что вполне полагала, что гостя придётся будить.

И застыла, слушая тишину.

Она была долгой. Секунды. Десять секунд, тридцать. За дверью не раздавалось даже шорохов, и через минуту я всерьёз засомневалась: может, Эридана там нет? Может, он проклял всё и уехал работать, потому что работа как-то приятнее этого дурного праздника весны?

Но когда я уже готова была поверить в худшее, шаги раздались совсем рядом. И меня вновь прострелила тревога.

Дверь раскрылась.

Пару секунд я смотрела на мужчину, к которому так рвалась.

Высокий и мрачный. В слегка помятой одежде. Щетина тенью закрывала подбородок, и вокруг глаз тоже легли незнакомые тени.

- Нам надо по… - начала я.

Того, что он сожмёт губы в нить и попытается просто закрыть дверь перед моим носом, я не ждала.

Смотрела, как створка делает оборот - и схватилась за косяк в последний миг.

Дверь замерла у самой моей руки.

- Нам надо поговорить, пожалуйста!

Эридан глядел на мои пальцы на косяке. С таким видом, будто понимал, что мог переломать их дверью - и кажется, эта мысль разозлила его ещё больше.

- Убирайся.

Меня всю перекрутило от одного хриплого слова.

- Всё не так, как кажется, - сделала я ещё попытку.

По крайней мере, если я боялась холодного безразличия, то на него не нарвалась. Эридан втянул воздух. Дверь снова распахнулась. Он шагнул и буквально выпихнул меня в коридор.

А потом отдёрнул руку, которой на миг коснулся моего плеча в плаще.

- Это твоя лучшая мысль? Всё не так? - я смотрела, как он сжимает пальцы, будто тронул жало медузы. Те самые пальцы, которые столько раз меня хватали. Тёмные глаза сверкали, но в них плескалась только злость вперемешку с презрением.

- Я была не в себе, - чёрт, это ещё сложнее, чем я представляла. - Я сказала вам то, что не хотела.

Инквизитор поражённо усмехнулся.

- Под зельем? Или Сокол тебя очаровал? Ты, наверное, не учла, что я различу то и другое, - теперь его голос сочился ядом. - Каких теней тебе нужно, Айли Весенняя Ночь? Вчера ты выглядела предельно честной, а сегодня что-то изменилось? Снова понадобилось врать?

Да ты вчера с другой женщиной разговаривал! А я - несчастная попаданка, которую притащили сюда, заперли и теперь не дают вернуться домой!

Конечно, из горла вырвался хрип. Такой болезненный, что руки метнулись к шее, а губы дрогнули.

- Мне нужна помощь, - выдохнула я прежде, чем подумала.

На миг кисть Эридана на ручке двери дрогнула тоже. Кофейные глаза застыли. Словно я использовала нечестный приём, который пробил его защиту.

Мне стало немного совестно из-за этого - тем более, я не знала, как драться дальше.

- Деймар, - осторожно произнесла я, - может планировать что-то против вас на дуэли. Он, Синдарин и Гарлен. Я случайно услышала вчера разговор леди с племянником…

- Думаешь, что я куплюсь на это и пощажу твоего избранника?! - злость вернулась так резко, что я прикусила язык. Эридан дёрнулся, навис надо мной - но по-прежнему стоял в паре сантиметров, не касаясь. Его лицо исказилось, убивая меня.

- Они…

- Тебя саму от себя не тошнит? - процедил инквизитор. А затем будто выплюнул: - Беру все свои предложения назад. Не приходи ко мне, больше никогда. Не пытайся заговорить. Ты хотела свободы от меня - ты её получишь. А Сокол получит своё.

И он шагнул назад. Вместе с этим движением дверь захлопнулась перед моим носом.

Я стояла, всё ещё слыша грохот в ушах и чувствуя, как всё внутри обрывается. Осыпается. И превращается в пыль у ног.

Берёт все предложения назад?

Не знаю точно, чего я ждала. Не того, что у этого мужчины нет гордости, нет. Но явно и не того, что он… откажется от меня.

А кажется, именно это он сейчас и сделал. Отказался. Целиком и полностью - от меня и от притязаний на дар Айли.

Если только “свобода от него” не значит что-то совсем иное на языке этого мира.

Глава 5

Я вернулась в женское крыло, напоминая себе разбитую телегу. Оси расшатались, колёса вот-вот отвалятся, лошадь, которая меня везла, уже давно сбежала. А день только начался - здорово, да?

Скоро принесли завтрак, но мне и кусок в горло не лез. После я ещё с полчаса лежала на кровати, пытаясь собрать себя по кусочкам. Пытаясь придумать, что делать дальше.

Но всё же заставила себя подняться и через минуту вяло постучалась в комнату Замии.

- Айли? Что-то опять стряслось? - поняла златовласка по моему виду.

- Ни дня без происшествий, - кивнула я.

- Я могу чем-то помочь?

- Если у тебя припрятана ещё одна бутылка вина - может быть.

Не то чтобы я говорила это всерьёз. Мысль напиться с утра была явно плохой, хоть и очень привлекательной.

- Позову Мирну, - решила Зами.

Через пять минут они обе сидели рядом. А я поняла, что всё же ошиблась: у меня есть союзники в этом мире. Пусть это две молодые девчонки, не похожие на влиятельных лордов, сестёр короля и умелых магов. Зато они классные.

Пусть я не могу рассказать им и половины того, что меня гложет.

Я рассказала про дуэль. Про сам факт: Сокол меня поцеловал, Эридан его вызвал. Подруги округлили глаза и застыли.

- А я думала, что у меня вечер прошёл интересно, - протянула Зами.

Я невольно сжала её руку и тоже села на кровати, на которую успела рухнуть.

- Скажи, может что-то страшное случиться на поединке? Они могут друг друга… покалечить?

Златовласка задумчиво покачала изящной туфлёй.

- Ну, - помедлила она. Едва ли не впервые я видела её такой серьёзной. - Зависит, конечно, от того, насколько твои мужчины злы друг на друга. - Встревоженный взгляд. - В смысле, они же не дикари. Уважаемые люди. Но это… поединок.

- Мой старший брат дрался на них трижды, - подала голос Мирна, - считал, что это почётно.

- За старшую из моих сестёр как-то схватились её жених и друг детства. Первый, Адлор, едва не погиб.

Меня подхлестнуло ледяной волной. Усталость пропала. Осталось липкое, кошмарное чувство.

Насколько может быть зол Гарлен, который не скрывал своего презрения к Эридану, которому “штрах” угрожал в последнее время, унижая королевского отпрыска? А Синдарин? А Сокол?

Может быть, только на Сокола из этой троицы я ещё надеялась.

О, они бы порадовались, узнав, что обиженный инквизитор готов отпустить меня на свободу. Только вот он, кажется, остальным ничего сообщать не собирался. И дуэль состоится.

Мелькнула слабая мысль: может, мне сообщить?

Вот так, пойти к Соколу и сказать. От бывшего жениха я наконец отделалась, ты рад, милый? Или к Гарлену. Сразу в постель.

Так, мне нужно подумать об этом без истеричного задора.

- Ты ведь за Деймара волнуешься? - Замия очень сосредоточенно на меня смотрела. - Или…

Свои сердечные переживания я упорно выдавала девчонкам только в лёгкой форме. То есть, они знали, что поначалу у нас с Эриданом не ладилось, потом я пыталась с ним договориться, ну а после - вроде как прониклась к его темнейшеству своебразной симпатией. А Сокол? Сокол просто всем нравится.

- За обоих, - выдала я, стискивая зубы. - Дуэль можно отменить? Есть способы?

- Перед началом судьи предложат обоим участникам помириться, - просветила златовласка. - Но редко кто соглашается.

- Больше никак? Нет законов, запрещающих драться, если, скажем, один из участников болен? Или если его хочет видеть король?

Хоть что-нибудь.

- Если вызов был принят и не оспорен, то в крайнем случае поединок перенесут, - Замия покачала головой. - Они и есть закон. Благословлённый духами, знаешь.

Есть в этом мире что-нибудь хуже духов?

- Расскажите мне больше, - я уже ходила по комнате. - Как всё проходит?

По-дурацки - вот что я вынесла из рассказов девчонок. Противникам запрещено выходить за начерченные границы, помимо магии дают специальное оружие. Этакие короткие мечи. А дар каждого будет ограничен особыми кольцами.

Половина этого стала для меня полной неожиданностью.

Во-первых то, что магию используют не на полную катушку. Большинству это не помешало опасаться Эридана, но у меня было чувство, что мне поставили очередную подножку. Острый клинок вдобавок? Кстати, его можно смазать ядом втихаря. Кольцо можно, я не знаю, зачаровать как-нибудь коварно, чтобы оно в случайный миг перекрыло дар владельца. А ещё - подсыпать врагу что-нибудь в еду с вечера. Что-нибудь едва заметное, но лишающее сил.

Чёрт, у меня голова расколется от этих версий! Из которых я всё равно, не зная местного мира, не вытяну путную.

Я по-прежнему не представляла, что делать в целом. Успела перебрать пару вариантов, валяясь у себя: например, бежать с этого праздника как можно дальше. Спрятаться, скрыться в городе, найти работу разносчицей в кабаке. Может, спасусь от Гарлена, вот только потеряю всё, что у меня ещё осталось. Дар Синдарин рядом, девчонок, библиотеку, надежды понять, чего от меня хотят духи и, может быть, отомстить им. Шанс вернуться домой всем назло.

Но я поняла одно: есть вариант, до которого мне дико хочется дотянуться.

Помириться с Эриданом. Умудриться каким-либо образом рассказать ему о своём положении. Потому что, во-первых, он по-прежнему кажется единственным человеком, которому можно довериться.

А во-вторых…

Надо что-то делать с этой дырой в груди, чувством обиды и вселенской несправедливости.

Вот только пока его могут убить на дуэли, а я могу достаться в качестве трофея придурку-князю и провести остаток дней где-нибудь на окраине этого мира, сломанной и разбитой. И почему-то от первой из этих перспектив меня крутит сильнее.

- Обычно поединки устраивают поутру, - ответила Замия на мой очередной вопрос. - Да и сегодня все не выспались. Значит, завтра или послезавтра, перед балом.

Мысль о втором балу я отогнала как мелкую мошку.

У меня очень мало времени. Что ж. Во-первых, если дуэль можно отменить только перед её началом - мне нужно попасть туда. Наверное. Свидетелей, как сказала Мирна, допускают. Место и время выбирает Сокол, и в нём же я не уверена. Значит, надо поговорить с блондином и выведать, когда и где.

Нет - надо постараться понять, задумывает ли Деймар что-то злое. И могу ли я на него повлиять.

Я не хотела с ним встречаться. Не хотела ещё одного безумно сложного разговора, в котором придётся объяснять поступки Айли и гадать, насколько я доверяю мужчине, которого когда-то считала своей судьбой.

Но мне придётся с ним встретиться. Никак иначе.

***

С Соколом я договорилась о встрече более традиционным способом. Послала ему туманную записку, где просила увидеться. И через час он сам пришёл за мной.

- Айли, как себя чувствуешь? - поинтересовался с порога.

- Лучше, - я постаралась улыбнуться. - Спасибо, Деймар. Хотя со мной всё равно как будто что-то не так.

Он внимательно на меня смотрел: красивый, синеглазый, статный. Интересный мужчина.

Я вздохнула.

- Хочешь куда-нибудь прогуляться? Поехать в город? - предложил Сокол.

- Хочу поговорить серьёзно.

Он моргнул.

- Хорошо, пойдём.

Мирна сегодня, после того, как я вылила свои переживания, успела несмело похвастаться, что лорд Шарн пригласил её в театр и увезёт на целый вечер. Жизнь некоторых женихов и невест постепенно наполнялась новыми красками, расцветала, оправдывая название месяца. А мы с Соколом вместо этого хмуро шли по саду - но я была бесконечно рада.

Никакой другой программы я бы сейчас не выдержала.

- Деймар, - проговорила, решив начать с чего полегче, - Прости, если я вчера вела себя странно.

Он слабо улыбнулся, без привычных ямочек на щеках, но качнул головой вполне любезно:

- Я понимаю, наверное. Тебе нужно чуть больше времени. - И подарил мне новый пристальный взгляд. - Но ты права, я почувствовал, что с тобой что-то не то. Видимо, вчера был плохой день для решений.

- Почему ты всё-таки предложил мне уйти с праздника?

- Чтобы больше никто тебя не увёл.

От мягкого тона, которым это было произнесено, у меня по плечам скользнули мурашки. Не то чтобы приятные. Скорее было похоже на тревогу. Я отвела взгляд, хотя лишь мельком отмечала, что происходит вокруг. Мы шли по очередной дорожке, вокруг было пасмурно и сыро. Небо затянуло облаками, погода испортилась со вчерашнего дня.

- Теперь позволь мне сказать главное, - я незаметно сжала руки. - Ваш поединок с Эриданом… мне очень жаль. Этого не должно было случиться. И я жутко волнуюсь.

- Думаю, мне приятно, - снова улыбнулся Сокол.

Я вгляделась в него, чувствуя, как во всём теле вновь нарастает напряжение. Несмотря на привычную любезность, он был мрачнее обычного. Движения казались резковатыми, лицо - немного усталым.

- Я не хочу, чтобы ты дрался, - сказала чётко. Подняла руку, когда Сокол нахмурился. - Не потому что не верю в тебя. Но этот обычай неправилен до основания, это ужасная идея.

Он замедлился.

- Айли, ты уже пыталась остановить Эра. В этот раз остановлю я. - Слишком уверенная фраза. - К тому же, он бросил вызов, заметила?

- Но почему ты принял?

- Потому что Эридан от тебя не отстанет. Кто-то должен ему помешать.

От выражения его лица на этих словах у меня ёкнуло сердце: Сокол на миг отвёл взгляд, словно погружаясь в себя.

- А если отстанет? Если есть другой способ?!

Недоверчивая ухмылка - вот всё, что я получила.

- Нет. Сколько я знаю Эридана, он такой. Привык брать своё, запугивать и задавливать, и ему плевать на чувства других.

Мне хотелось закричать, что это неправда. Не совсем. Но я сжала зубы.

Если я права и Сокол сговорился с Син, то неплохой вариант - дать ему понять, что он мне не интересен. И победа на дуэли этого не изменит. Я лучше отдам свой дар первому встречному, чем ему или Гарлену.

Но что если он всё же честен? Что если он просто благородный парень, которому хочется побыть рыцарем и защитить даму от негодяя? Если он всерьёз решил принять навязанный неравный бой, рискуя здоровьем, а я нагрублю ему в ответ?

Айли вчера уже разбила чью-то веру в лучшее, и это заставляло тщательно подбирать слова.

Глаза Сокола вдруг сузились.

- Лёгок на помине, - выдохнул он.

Я проследила за поворотом его головы, и тело снова болезненно заныло.

Мы почти вышли к воротам. На большой площадке перед ними стояло несколько карет, и у одной я увидела знакомый чёрный плащ, знакомую фигуру. Нас разделяло метров тридцать, но инквизитор, говоривший с кучером, уже смотрел на меня.

На то, как я держусь рядом с Соколом. На мужскую руку, внезапно тронувшую моё плечо.

Лицо Эридана было далеко. Он не двигался. И в то же время мне показалось, что я отсюда различила цвет тёмных глаз - и всё пространство между нами задрожало.

Что сейчас задует ветер и скроется даже то неуверенное солнце, что пробивалось сквозь облака.

Может, дело было именно в том, как он стоял, игнорируя собеседника. В том, как наши взгляды сцепились в первый миг и секунду за секундой меня обжигало чем-то диким и необузданным.

Пальцы Сокола слегка сжались. Я развернулась. Одновременно сбегая от его руки и выдыхая первое, что пришло в голову:

- Мы можем поговорить. Вот прямо сейчас! Можем решить вопрос миром.

Деймар, надо сказать, тоже посмотрел на меня странно.

- Не волнуйся за меня.

О, да если бы он знал!

- Пойми, я не хочу, чтобы за меня дрались. Ни один нормальный человек не пожелал бы, чтобы из-за него проливали кровь другие нормальные люди.

Моя голова словно превратилась в огромный флюгер. Безжалостный ветер толкал её в сторону инквизитора, и я поддалась. И наткнулась всё на тот же взгляд. Эридан еле заметно двинулся, будто я застала его врасплох. Мне казалось, я вижу, как сжались его губы. Затем он резко отвернулся, возвращая внимание собеседнику.

К горлу подступила желчь - наверное, это ругательства рвались наружу.

Почему ему обязательно было появиться здесь? Увидеть меня с Соколом? Чёрт, ну почему?

Мне вдруг очень захотелось сорваться с места, метнуться к шатену. Схватить его за плащ и крикнуть, что так не смотрят на тех, от кого отказываются. Каким-либо немыслимым образом вдолбить в его гордую голову, что он не единственный, у кого всё в жизни сложно. Может, через ругань, может, через поцелуй. Что угодно.

- Ты считаешь, что Эридан относился к тебе нормально? - мужчина, с которым я стояла, настойчиво попытался вернуть моё внимание. - После всего?

- Было и плохое, и хорошее, - я тряхнула головой, отчаянно собирая мысли. - Если кто-то пострадает на этой дуэли, я себе не прощу.

“Ты ведь за меня дерешься, а не за мою квелья?” - я уже почти спросила это. Когда Деймар сказал:

- Я не пострадаю.

Я сглотнула. Потому что прозвучало вдруг так определённо, что даже мысли об инквизиторе пропали.

- Откуда ты знаешь?

- Обещаю, - Сокол наклонился ближе, глядя мне прямо в глаза. - Айли, со мной всё будет хорошо.

И если раньше я сомневалась, то теперь уверенность ударила в виски и затопила мысли кипящей смолой.

Желание сказать что-то резкое, близкое к ультиматуму, проснулось с новой силой. Но я вдруг засомневалась. А может, лучше позже?

- Ты выбрал место и время?

- Выбираю.

- Возьми меня с собой.

Синие - голубые в текущем свете - глаза расширились.

- Если тебе так не нравится поединок, смотреть на него уж точно не стоит, - возразил было Сокол.

- Именно поэтому я хочу увидеть своими глазами, что ты будешь в порядке.

Он думал с полминуты. В которые я перебирала аргументы, продолжала ловить его эмоции - и в какой-то момент снова обернулась к площади. Но вместо взгляда инквизитора поймала чёрный плащ, удаляющийся прочь.

Опять это чувство, будто сердце тянет вниз.

- Завтра утром, - неожиданно вздохнул Сокол. - Мы уже обо всём договорились. Я пришлю за тобой.

И я поняла, что сама приду к нему под дверь до рассвета. Если, конечно, не придумаю до конца дня что получше.

Глава 6

До конца дня я читала. Утащила из библиотеки ещё две книги и методично грызла их весь вечер, потирая виски.

Если говорить в целом, мне много нового хотелось спросить у местных архивов. Есть ли средство от моей немоты? В чём её причина, что именно сделали со мной чёртовы духи? Существуют ли ещё способы с ними связаться, понадёжнее бумажек? Можно ли всё же получить ответы от безликой фурии, которая напугала меня с утра? Как заставить её рассказать, почему я здесь?

Но на всё это не было времени.

Я читала про дуэли. Изучала их историю и правила, искала малейшие нюансы.

Вечером заставила себя поспать. Несколько раз просыпалась ночью, а когда решила, что дело идёт к утру, тихо собралась.

К Соколу я действительно пришла заранее. Если верить единственным часам, которые я всё-таки нашла внутри дворца, в холле на втором этаже, была половина пятого. Дальше предстояло едва ли не самое сложное: уговорить себя прождать под дверью сколько нужно.

Впрочем, я понимала, что занимаюсь самообманом. Ещё час-другой - и мучительное ожидание покажется цветочками.

Когда в комнате зажёгся свет, я едва не подскочила на месте. Постучалась почти сразу. Сокол открыл мне через минуту и удивлённо замер на пороге.

- Айли? Ты раньше, чем мы договаривались.

- Прости, - кротко сказала я. - Иногда я путаюсь во времени. Можно подожду с тобой?

Я подозревала, что это смело по местным меркам: приходить к мужчине затемно, проситься в его логово. Но по большому счёту мне было всё равно. Сокол оказался в рубашке и штанах, причём судя по виду первой, застегнул он её наспех. Его светлые волосы были распущены, обрамляли лицо неровными волнами. Я отрешённо подумала, что ему идёт. Может, у меня появилась слабость к слегка растрёпанным мужчинам?

- Ты… - пробормотал он, но вздохнул. - Ладно, проходи.

Отступил и впустил в свою обитель.

Комната оказалась больше моей и богаче обставленной. Ковёр под ногами. Кресла. Пространство словно было поделено на две части: ту, в которой оказалась я, и более личную - с кроватью, письменным столом и гардеробом.

Везде царил почти идеальный порядок.

Первое, что Сокол сделал внутри - достал из шкафа и накинул на плечи камзол. А затем подошёл к прикроватной тумбочке и открыл ключом верхний ящик. Стоя ко мне спиной, загораживая всё от моих глаз. Но я как в тумане подалась вперёд и в бок, отчаянно силясь разглядеть, что он творит.

И увидела. Он что-то забрал из ящика! Пара движений - и его рука опустила в карман нечто маленькое, уместившееся в кулаке.

Потом мужчина развернулся, а я резко прикинулась, что глазею по сторонам.

- Мне нужно собраться. Пожалуйста, посиди немного. - С этими словами он кивнул мне на кресло и скрылся за дверью, ведущей, видимо, в ванную.

О, это было чертовски непростые минуты.

Я прислушалась к глухим шагам за стеной, но когда зашумела вода - сорвалась с места. Тихо, стараясь контролировать каждое движение, подошла к той же тумбочке у кровати. Потянула на себя верхний ящик. Он не поддался, но ключ лежал рядом.

Мне казалось, замок щёлкнул на весь дворец…

Увы, внутри одиноко лежал кошель. Я не удержалась, схватила его похолодевшими руками, раскрыла - и впервые в жизни увидела золотые и серебряные монеты. Просто деньги. В нижнем ящике нашлись перчатки и странный флакон. Стоило откупорить его, как на меня пахнуло знакомым свежим ароматом. Тем, чем обычно пахло от Сокола.

Попытки осмотреть письменный стол тоже мало что дали. Я лишь уверилась в мысли: то, что хотел, мой спутник уже забрал!

Когда он вернулся минут через пятнадцать, я послушно сидела в кресле, стараясь унять дыхание. Деймар причесался, выглядел бодрее, и его одежду словно преобразили заклятьем: поправленная и везде застёгнутая, она смотрелась привычно элегантно.

- Я готов, Айли, - сказал, глядя мне в глаза. - А ты?

Я только кивнула.

Сокол накинул плащ и вывел меня в коридор. Наверное, я подспудно боялась, что столкнусь там нос к носу с Эриданом. Впрочем, инквизитор обязан был меня увидеть сегодня - и, возможно, это грозило оказаться самым сложным.

Минут через десять мы садились в экипаж Сокола, который оказался небольшим, в коричнево-золотистых тонах. Я поискала взглядом монструозную карету инквизитора - но не нашла.

Он вообще ночевал во дворце? А если нет, то где?

Я могла бы гадать, не поедут ли с нами другие зрители или судьи. Только вот один вечер - достаточное время, чтобы узнать почти всё о местных поединках. И теперь я знала, что считается хорошим тоном, когда все участники добираются до места порознь. Как и знала другое, главное: в этот день противники не должны брать с собой ничего лишнего.

Мечи и кольца они получат на месте. Любые посторонние предметы, даже счастливый талисман от возлюбленной, нужно оставить дома.

Когда мы расселись на лавочках друг напротив друга, я очень старалась не смотреть на карман Сокола.

- Тебе удалось выспаться? - спросила, маскируя тревогу в голосе под беспокойство.

- Не особенно, если честно.

Он действительно выглядел бледным. Явно пытался скрыть нервозность. Что его гложет: сомнения, сработает ли его злобный план? А может, вопрос, нужно ли всё это делать? В разумный страх перед соперником я верила меньше с каждой минутой.

Зато меня всё больше охватывали возбуждение и ярость.

Значит, он уверен, что не пострадает. Значит, он подготовился - и считает, что поступает правильно, ведь это Эридан мерзавец, который всем угрожает! Да и мой дар стоит того, чтобы пойти на подлость, правда?

За окном мелькнули улицы и дома, но пейзажи быстро одичали. На языке крутились возможные слова, в голове - беспорядочные мысли. Придя к Соколу так рано, я надеялась, что мне повёзёт увидеть в его поведении нечто подозрительное. Теперь увидела! Что дальше?

На самом деле, у меня были две части плана: вот эта, и ещё - попытаться остановить дуэль на месте. Только слишком много переменных. Слишком много “если”.

Что Сокол прячет и как мне использовать его тайну? Пойти к судьям и прямо заявить, что я, бедная девчонка восемнадцати лет, прошу, чтобы блистательного лорда Деймара обыскали? Проблема в том, что несмотря на запреты, до обысков здесь доходило только в редких случаях. Ибо дворянская честь. Открыто усомниться в сопернике - дело едва ли не более позорное, чем прыснуть ядом на собственный клинок.

Карета вдруг замедлилась - быстрее, чем я ожидала. Лошади заржали, экипаж свернул с широкой дороги в поле, а скоро замер.

- Приехали? - спросила я, отмирая.

Сокол кивнул.

Ещё пару секунд мы сидели на своих местах, а потом он протянул руку, взял мою. Удержал, словно не спеша выходить.

И я решилась.

- Деймар, - прошептала, подаваясь вперёд. В одно движение переметнулась на его лавку. А в следующий миг коснулась его груди - и обняла, порывисто и быстро.

Сокол выдохнул, сжимая меня в ответ.

Руки жадно обхватили меня. Я услышала стук его сердца - учащённый, выбивающий неровный ритм. Почувствовала его запах. Ладонь тронула мои волосы, привлекая голову к крепкому плечу.

Моё собственное сердце зашлось.

И я просунула ладони под его распахнутый плащ. Прижала к груди, приминая ткань камзола. А потом заставила одну кисть незаметно скользнуть ниже, к карману.

Хотелось верить, что незаметно.

Рука замерла в нерешительности, пока остальное тело искало себе место, пока я прижималась к мужчине плотнее. Стараясь отвлечь его тем, как зароюсь носом в его рубашку. Стараясь не думать, что обманываю его - потому что он обманул меня!

И на этом мои пальцы нырнули в укромные складки ткани.

В голове сверкнула мысль: что я делаю? Я же не шпионка. Не героиня остросюжетного детектива! Но думать было нельзя.

Пальцы утонули в чужом кармане - и тронули что-то твёрдое и холодное. Сомкнулись на резких гранях.

Было похоже на драгоценный камень. Или на кристалл! Как тот, что дал мне Хандар. Усиливающий? Я не могла гадать. Всё, что я могла - снова прижаться к Соколу, другой ладонью провести по его груди и одновременно потянуть эту штуку наружу.

И сбежать вместе с добычей…

Внезапный рывок. Моё запястье перехватила мужская рука.

- Айли?

Сокол не оттолкнул меня - скорее резко отодвинул. Но его взгляд пронзил насквозь. Изумлённый. Немного растерянный.

Крепкая рука обхватила мой кулак и двинулась, заставляя перевернуть ладонь.

Я рванула назад. Каким-то чудом - может, засчёт эффекта неожиданности! - вырвалась из его хватки. Упала на лавку напротив, держа в руке переливающийся сине-жёлтый кристалл.

- Айли! - повторил Сокол, его голос дрогнул. Удивление, шок и игра света на явно волшебной побрякушке разделили нас барьером. Но ненадолго.

- Что это? - спросила я, понимая, что попала. Черт. Чёрт!

- Отдай, пожалуйста, - хриплая просьба и широко раскрытые глаза.

- Я знаю, что вас подговорили навредить Эридану, - мой голос был похож дрожь перетянутых струн. - Гарлен проболтался! Только попробуйте меня тронуть - я закричу!

Словно приходя мне на помощь, снаружи донеслись голоса.

Деймар Соколиный Крик раскрыл рот, и недоумение на его лице сменила буря эмоций.

Неверие. Кажется, страх. Нечто похожее на чувство вины. И что-то такое, отчего у меня дрогнуло сердце - что-то, что я уже видела недавно в глазах Эридана.

- Это защитный кристалл.

- Серьёзно? Вы решили убрать соперника и поделить мой дар на пару с князем!

Магия колыхнулась в тесном пространстве. Я даже не увидела - вдруг почувствовала… Сокол рванул ко мне. А я метнулась в бок и с размаху толкнула дверь.

Мужская рука сомкнулась на моём плече. Но дверь распахнулась, и в следующий миг я выскочила из кареты. Сбрасывая чужие пальцы и не слишком ловко оказываясь на сырой земле.

Зрелище вокруг было не то чтобы самым спокойным, но сейчас я готова была бежать ему навстречу.

Пустырь посреди поля. Трое незнакомых мужчин были первыми, кого я узрела из людей. Они стояли у другого экипажа - большого, серого. Одеты в тёмное, и у каждого на груди толстая цепь. Один был худым и седым, ещё парочка - чуть старше Сокола. Судьи. Специально вызванные распорядители, которым предстоит проследить за поединком.

Все уставились на меня, но они меня волновали не слишком. Еще метрах в десяти, напротив стояла чёрная карета инквизитора.

И он сам. Кажется, до моего появления - прислонившись к отполированному дереву спиной.

Увидев меня, Эридан распрямился, и я поняла, что сегодняшний его взгляд запомню надолго. Он явно меня не ждал.

- Деймар, - к счастью, окликнул старший из судей. - Хорошо, что вы раньше. Как видите, мы все уже собрались. - Потом перевёл на меня нечитаемый взгляд. - Леди? Мы не ждали гостей. Вы хотите наблюдать?

- С вашего позволения, - и я пошла ближе к ним, пока Сокол не схватил меня снова.

- Айли, - прозвенел его голос за спиной.

- Лорд Деймар. Лорд Эридан, - седой судья поднял руки, потому что каким-то образом всё очень быстро собрались вокруг него. Инквизитор в том числе. - По обычаю предлагаю вам забыть про поединок и решить вопрос миром. Если же это неприемлемо, будьте добры обсудить условия.

Моё ухо, щёку, и переносицу словно прижгло калёным железом. Между лопаток почти болезненно начало зудеть. Я обернулась - и конечно же снова увидела Эридана. Мы снова смотрели друг на друга.

Я даже толком не понимала, с какими чувствами. Наверное, он меня изучал. Казалось, его инквизиторское темнейшество пытается заглянуть мне в душу.

Вот только вряд ли у него получалось увидеть там хоть что-нибудь хорошее.

Что-нибудь похожее на правду, в которой я приехала сюда с Соколом, чтобы помочь ему!

Взгляд Деймара был чуть лучше - потому что в нём плескались явное желание рвануть ко мне, чувство вины и внезапная обречённость. Губы побелели, будто я держала в руках его судьбу.

Я подавила невольную дрожь и наконец спрятала камешек в собственный карман. Да, я попалась. Но, может быть, это не так уж плохо. Обсудим поединок!

Инквизитор двинулся первым, я подалась следом, и Сокол - за мной. Шаг за шагом, по пожухлой траве.

- Айли. Нам надо поговорить.

- Нет, не надо.

Я почти мечтала, что сейчас он не сдержится и снова меня схватит. И у меня будет повод крикнуть, убедиться в его подлости, обвинить у всех на глазах. Или хотя бы дать понять, что мы приехали сюда не в мире и согласии. Дать Эридану увидеть.

Но блондин не делал таких глупостей.

- Каких теней ты её притащил? - голос инквизитора напоминал лязг стали, вопрос был обращён к Соколу.

- Я приехала убедить вас не драться.

Кофейные глаза сверкнули - и только то, как легко они вновь обратились ко мне, дарило надежду.

- Лорд Деймар согласен отменить поединок. Правда?

Я попалась, но блондин попал куда хуже. У меня в руках действительно власть над ним. Правда, не знаю, какая. Если я покажу эту штуку судьям - что они сделают? Наверное, не поверят на слово, станут разбираться, но в любом случае может разгореться отвратительный скандал.

Отменить поединок сейчас лучшее для него решение.

Я глянула на Деймара, словно дуэль уже началась - только не между мужчинами, а между нами с ним. И он порывисто вздохнул. Кивнул и подтвердил мои слова.

Увы, инквизитор лишь презрительно скривился:

- Ещё бы. Не удивлён.

- Деймар согласен отменить поединок потому что знает: я не хочу, чтобы за меня дрались, - проговорила я с напором, который поразил меня саму. - Я не достойна этого. Мой дар - может быть. Но у вас нет ни одной хорошей причины сражаться!

Ненавидела себя за то, что голос слегка дрогнул на этих словах.

Странное чувство: столько всего происходит вокруг, но на несколько секунд мы словно наконец оказались с инквизитором одни. Исчезли и Сокол, и строгие судьи, и даже прошлогодняя трава под ногами. Остались его тёмные глаза и резкие черты, слабая складка меж бровей.

Казалось, что я могу протянуть руку и дотронуться до него. Он закаменеет. Попытается убрать мои пальцы своими - но мы соприкоснёмся и почувствуем тепло друг друга. Оно что-то решит, изменит между нами.

- Между нами многое произошло, - произнесла я не совсем то, что планировала, поддаваясь порыву. - В моей жизни - ещё больше. Но я знаю, что вы лучше того, чтобы навредить человеку просто из мести.

Может, последняя фраза была лишней.

Злость в тёмных глазах вернулась с новой силой.

- Я гораздо хуже этого, - уронил Эридан. Сердце сжалось. - Хотя мы можем драться без мечей.

- Я не против, - глухо ответил Сокол раньше, чем я обернулась к нему.

- Тогда переговоры закончены, - и тёмный маг первым пошёл назад.

Я сказала, что ненавижу себя? О, на холодном ветру посреди поля я чувствовала, что не одинока в этом. Число людей, которым я неприятна, стремительно множилось. К Эридану явно присоединился Сокол. Возможно, и судьи смотрели с неодобрением на глупую девчонку, которая стала причиной раздора влиятельных лордов, а теперь пытается играть в добродетель.

- Перемирия не будет, - объявил общее решение Эридан, но про мечи тоже сказал. Один из судей вздохнул, седой предводитель лишь чопорно кивнул.

- Значит, поединок между лордом Эриданом и лордом Деймаром состоится. Таким образом я объявляю его начало.

Проклятая формальная фраза, после которой нет пути назад.

Я сжала руки, глядя, как седой судья достаёт из-под полы плаща две коробочки с кольцами. Как Эридан и Сокол их надевают. Я сделала многое. Но достаточно ли?! Деймар - вдруг у него осталось ещё что-нибудь при себе?

Я могу показать камень. Могу понадеяться, что Эридан внезапно перестанет считать меня мерзкой лгуньей и поверит мне, а не Соколу, который начнёт всё отрицать. Но был ещё сам блондин - потерянный и будто смирившийся с судьбой.

Слишком потерянный.

- Господа, - неожиданно остановил мои мысли голос седого судьи. - Обычаи такое не приветствуют, но я настаиваю. Поскольку поединок проходит в мирное, почти священное время и повод оба участника признали исключительно личным, я считаю, что мы должны осмотреть вас магически.

Что?

- В этом нет нужды, - скривился Эридан.

- Извините, господа, это моё решение.

А у меня просто пропал дар речи.

И у Сокола тоже, судя по всему.

Он застыл. Стоял неподвижно, пока к нему подходил рыжеватый молодой судья.

- Ничего личного, Деймар, - слабо улыбнулся этот мужчина, с видом извиняющимся и уверенным, что исполняет формальность.

Я сделала шаг назад, а потом ещё один. Сокол так и держался бледной тенью, пока руки рыжеволосого охватывало свечение. Его коллега делал то же самое с Эриданом, только инквизитор помрачнел, качнул головой.

На миг мне показалось, что он вспоминает то, что я ему недавно сказала. Но…

- Всё в порядке, - объявил тот, что осматривал Сокола.

Нереально.

У меня в голове что-то взорвалось.

Я могла бы подумать, что это случайность. Или ещё один виток злобного плана. Что Сокол собирался подбросить этот камешек Эридану. Но его лицо в этот момент - абсолютно растерянное, без тени коварства меня просто поразило.

А потом он медленно перевёл взгляд на главного судью, и тот… Тот старался не выдать эмоций, но всё же что-то в его позе показалось мне откровенно неправильным. Он дождался, пока проверят Эридана, но молчал слишком долго прежде чем кивнуть:

- Что ж… кхм. Благодарю, господа. Тогда начинаем.

Даже это “начинаем” уже не могло смутить меня больше.

Сокол. Только что, на моих глазах его собирались подставить. Его, а не Эридана.

Руки сами обхватили плечи, и в голове не осталось больше ни единой мысли.

Глава 7

Я совершенно не знала, что думать. В прострации смотрела, как двое мужчин снимают плащи, отходят в сторону. Как судьи отмеряют шагами место для поединка и чертят на земле границы.

Взгляд Сокола был обращён в пустоту, взгляд Эридана ещё разок коснулся меня, но затем инквизитор справился с своими слабостями.

Если при магическом осмотре на его лице мелькнула тень сомнения, если на миг показалось, что он готов ко мне прислушаться, то теперь всё пропало. Соперники сосредоточились друг на друге. Приготовления завершили слишком быстро. Судьи отошли, рыжеволосый нарисовал сапогом черту, за которую мне нельзя заходить, и встал рядом - видимо, чтобы сгрести меня в охапку, если вдруг ринусь мешать дуэлянтам.

Из серой кареты вылез ещё один мужчина, как я узнала по обрывкам разговоров - лекарь.

Всё замерло. Судьи, трое кучеров, даже лошади. Даже ветер. Напряжение звенело в холодном воздухе.

Эридан развернулся, они с Соколом разошлись. Седой судья дал отмашку.

А дальше всё происходило слишком быстро.

Инквизитор ринулся вперёд - я даже не успела ахнуть. Тёмная дымка окутала его тело. Тени метнулись по земле во все стороны. И вдруг словно оторвались от почвы, вопреки любой логике, хлынули вперёд! Чернильная плеть рванула к Соколу.

Тот едва успел закрыться.

Деймар выставил руки, что-то налилось в пространстве перед ним. Как щит из воздуха. Тень разбилась о препятствие. Блондин защищался, уворачивался, старался отбиться. Сверкнула, треснула молния - но утонула в черноте.

Я даже не понимала, как такое возможно.

Просто смотрела за буйством магии, давя крик. Пять минут. Столько длится поединок. Пять минут - или пока оба участника его не остановят. Или пока оба живы.

Эридан наступал, сила ревела и гудела. Даже сквозь дымку я видела искажённое лицо инквизитора. Злое, действительно злое. Летящие полы камзола, резкие движения. Он весь казался чем-то чуждым. Запредельным.

Тёмным.

Руки Сокола метнулись вверх, буквально вырвали из сырой земли капли, мелкие шарики воды. Всё это свилось в дугу. Я поняла, что стискиваю плащ на груди, словно пытаясь сжать сердце в кулаке. Это они не в полную силу дерутся?!

Они всё равно могут убить друг друга.

Вода вдруг замёрзла - и ледяными иглами метнулась в инквизитора.

Я, кажется, вскрикнула, и меня тронул за плечо судья. Да плевать! Они идиоты - все вокруг. Эти судьи, особенно седой купленный гад. Двое мужчин на поле. Каждый из местных мужчин - не готовые слушать ни друзей, ни уж тем более женщин!

Эридан, кажется, увернулся, но я не хотела на это смотреть. Хотела, чтобы проклятые пять минут прошли - и всё.

Сокол по-прежнему отбивался, и в какие-то моменты казалось, что он может победить. Но только до того, как его в первый раз достала тьма. Чёрные плети хлынули разом, три или больше - и одна обтекла незримый щит. Ужалила блондина в бедро. Тот вскрикнул, весь извернулся и чуть не рухнул на землю. Устоял - но от следующего удара еле ушёл.

После этого бой шёл в одну сторону.

Эридан наступал. Тьма всё плотнее сгущалась вокруг стихийника. Горло ныло от желания закричать.

Что если эта штука в моём кармане действительно призвана только защитить? Что если Синдарин уговорила Сокола принять её, потому что он не принял другое? Зачем, зачем ей подставлять блондина?

Что если в этом был весь его план - продержаться пять минут? С помощью защиты. Которую я забрала. Да, его бы обыскали, покрыли позором, осудили - но в целом он получил бы по заслугам и остался невредим. Чёрт, чёрт!

Но Эридан ведь не может его убить. Нет. Он не такой человек.

Я повторяла это как мантру, но мысленный голос затихал при взгляде на лицо инквизитора. С каждой секундой становилось хуже и хуже. Прозрачный купол всё с большим трудом отводил плети. Тени наступали, и в движениях тёмного мага я не видела усталости.

Второй удар Сокол пропустил в грудь, лишь ахнув. А на третьем чернота хлестнула его по лицу - и он с глухим стоном рухнул на землю.

Нет. Не может быть.

Тёмные щупальца взвились, готовые обрушиться на жертву.

- Нет! - я воскликнула. - Эр, ты же..!

- Леди, успокойтесь, - меня схватил и развернул к себе рыжеволосый судья. - Нельзя мешать.

Я лишь моргнула, а когда повернулась вновь, Эридан по-прежнему стоял над поверженным противником. Но тьма вокруг постепенно рассеивалась. Тёмные щупальца свивались, уползали, втягивались в его спину и руки. Сокол попытался подняться, но не смог. Замер, полулёжа на земле.

Над пустырём воцарилась тишина - и может быть, поэтому я услышала тихое:

- Забирай свой трофей. Надеюсь, тебя она не обманет.

Сомневаюсь, что он мог сказать что-либо ещё хуже.

Эридан поднял руку, подавая знак, что он готов остановить поединок. И Сокол тоже с трудом оторвал ладонь от земли, воздел в воздух.

Всё закончилось.

Всё прошло совсем не так, как я хотела, как полагала.

Я стояла в ступоре - и очнулась только когда инквизитор пошёл прочь, удостоив судей короткой формальной фразой.

- Эридан.

Он даже не замедлился.

- Один разговор! Пожалуйста. - Мне было уже всё равно, кто и что обо мне думает. Ноги сами двинулись к шатену - и на краткий миг его спина застыла.

А потом он двинулся дальше, на ходу бросил приказ кучеру и скрылся в карете.

Соколу уже помогали подняться, но на ногах он еле стоял. Его подхватили один из судей и лекарь, который сорвался с места - и тоже повели к экипажу.

Что мне оставалось делать? Сесть на землю, зарыться носом в колени и больше никого не видеть.

Но вместо этого я тряхнула головой и медленно пошла следом за Деймаром.

***

В карету Сокола затащили с трудом. Он развалился на лавке, тяжело дыша и прижимая к щеке тряпицу с только что сотворённым льдом. Волосы выбились из хвоста и спутались, камзол оставил на обивке грязные разводы. На бледном лице проступала широкая красная полоса - от подбородка до виска.

Следы, которые оставила тёмная плеть. Тот, что лекарь нашёл на груди, выглядел ещё хуже.

Сокол тем не менее поднял руку:

- Всё со мной нормально. Относительно.

Синие глаза смотрели ошалело, немного лихорадочно, но он уговорил лекаря ехать отдельно. А меня - остаться здесь.

Впрочем, я не сопротивлялась. Просто слишком долго молчала, когда карета двинулась.

- Как ты? - спросила наконец.

Что пыталась узнать? Поправится ли он? Не представляет ли сейчас случаем опасность? Или насколько сильно отделал его инквизитор - по сути, ни за что. В заговор Эридан не поверил, это мы выяснили. Значит, вся жестокость сегодня, всё желание искалечить соперника - просто за то, что ему перешли дорогу.

Эта мысль отдавала холодом. Упала тяжёлым грузом рядом с остальными.

- Жить буду, - тихо откликнулся блондин. - Кажется.

- Вчера ты говорил увереннее, - горько улыбнулась я.

Деймар сосредоточил на мне взгляд, тяжело сглотнул. Сочувствие к нему мешалось с отголосками раздражения, с шоком и ощущением опасности.

- Это защитный кристалл, - прошептал он.

- Можешь доказать?

Взгляд стал внимательнее.

- Положи на лавку… и сядь подальше.

Я послушалась, отодвинулась неспокойно. Сокол поднял руку. Я видела, что даже это требовало усилий - его пальцы дрожали, когда на них заиграли новые искры магии. Но пара секунд - и разряд сверкнул прямо в карете!

Ударил в воздух рядом с камнем и погас. Каким-то чудным образом не причинив вреда ни мне, ни обивке лавки.

- Попробуй сама, если сможешь, - прошептал Сокол. - Сейчас… или потом.

Я поражённо моргнула, представляя, что это может значить.

- Синдарин тебе его предложила?

Слабый кивок.

- Когда узнала про дуэль.

Я прижалась затылком к стенке экипажа.

- Тебя подставили. Ты хоть понимаешь это?

Сокол снова молчал слишком долго.

- Вроде бы, - он убрал лёд от лица, и пальцы сжались на тряпке так, что костяшки побелели. - Пытаюсь поверить. Что ты говорила про Гарлена?

Пару минут назад мне казалось, что он может потерять сознание, но сейчас взгляд затвердел.

- Князь рассказал мне пару вещей, - бессовестно сорвала я. - Сводилось к тому, что он надеется избавить меня от Эридана с твоей помощью.

Светлые ресницы поражённо дрогнули.

- Синдарин предложила мне помощь. Тогда, ночью… взамен она просила услугу в министерстве, ничего преступного. - Деймар помолчал, сжал зубы. - Этот судья, Ренвел - уважаемый человек. Я знаю его… но она знает ещё лучше. Боги.

- Что ты собираешься с ней делать?

- Не знаю.

- Зачем ты согласился? - раздражённо спросила я.

- Хотел тебя защитить, - блондин попытался сменить положение, поморщился и прижал руку к рёбрам. - Принял вызов - потому что Эридан тебя пугал. А теперь ты за него волнуешься, окликаешь его… что ещё? Вытаскиваешь у меня из кармана кристалл и не отдаёшь… не такого я ожидал.

Надеюсь, тебя она не обманет.

Что я могла на это сказать?

- Кажется, мы оба узнали друг друга недостаточно. Я не трофей, Деймар.

- Я понимаю, почему ты хотела отменить дуэль. Но в остальном перестал понимать тебя, Айли. Совсем.

Я молчала.

- Но ты спасла меня от позора и обвинений, - слабо вздохнул Сокол, прикрывая глаза рукой.

- Ты пытался выиграть обманом.

- Я пытался продержаться пять минут, Айли, - тихо выдохнул он. - Покончить с вечной угрозой и остаться в живых. Может, ещё покрасоваться перед тобой.

- Тогда я ничего не понимаю! Зачем Синдарин очернять тебя, а не Эридана? Если она и Гарлен хотели, чтобы инквизитор мне не мешал - зачем устранять тебя в самом начале дуэли?

Сокол убрал руку и посмотрел на меня как-то странно.

- Потому что Эридан устранил себя сам. Этим вызовом.

- Что?

- Если Гарлена так останавливал возможный поединок, то теперь угроза пропала. В ближайший месяц.

Месяц.

Я поражённо двинула губами и прижала руки ко рту, чтобы позорно его не открыть.

Мне ведь говорили. Девчонки говорили - что поединок раз в месяц. Даже вчера в книгах я видела упоминание…

Только значения ему не придала. Я просто не думала, что дело в этом. Перепугалась. Надумала, что инквизитора хотят убить - и не видела ничего другого!

Нет. Серьёзно? Месяц… Боже!

В это время за окном замелькала ограда дворца. Мы въехали в ворота - и я поражённо, обессиленно молчала до самой остановки. А потом взвилась с места.

- Мне надо идти.

- Айли…

- А тебе нужно отдожнуть, - я бросила резкий взгляд на Сокола. - Нужно, чтобы тебя по-хорошему осмотрел лекарь. Я же буду думать, как жить дальше.

Какая разница? Месяц? Самое худшее, что это уже не важно. Эридан отказался от меня, отмахнулся ото всех моих объяснений, будто они были грязью, прилипшей к его плащу. Я даже не знаю, останется ли он на празднике.

И хочу ли я, чтобы он остался?

Я вымоталась за последние два дня. От злости, несправедливости, горячей ненависти и ледяного презрения. И эта жестокость, которую я видела сегодня - она стала последним ударом.

Может, я всё-таки ошиблась в инквизиторе. Может, он действительно “хуже этого” - всего, что я о нём думала. Или я заставила его показать худшую сторону, на пару с Айли.

Гарлен хотел подставить Сокола и избавиться от угроз Эридана. Я вмешалась, но теперь Деймар проведёт ближайшие дни в постели, а инквизитору я просто не нужна. Так или иначе, я вся во власти князя.

- Айли, - Сокол всё же сел, хотя и болезненно поморщился при этом. - Ты… могу я попросить тебя не рассказывать про кристалл?

Он пытался, чтобы это звучало спокойно, но от вида его бледного лица даже моё заледеневшее сердце сжалось.

- Забери его.

- Нет, - он стиснул мою руку, когда я попыталась сунуть ему побрякушку. - Оставь. Он защищает от любой магии, в нём ещё должно хватить силы на… в случае чего. Просто не говори Эру.

Паршиво, наверное, что первое, о чём я думаю - нет ли здесь очередного подвоха.

Я перестала доверять Соколу как прежде. Не знаю, как наши отношения могут сложиться дальше. Но насчёт инквизитора он может не переживать.

Я кивнула и вышла, оставляя блондина одного с последствиями его решений.

И сама оставаясь без поддержки.

Пасмурное утро окутало холодом плечи, когда тело явно начал покидать адреналин. Я шагнула на каменную площадку, прикрыла дверь кареты и отошла. А потом обернулась - и вздрогнула.

Чёрный экипаж инквизитора был здесь. Неподалёку. Кучера уже не было на козлах, как и лошадей - их, видимо, успели распрячь и увести. Эридан стоял в гордом одиночестве, снова подпирая спиной своё имущество, скрестив руки на груди.

Наши взгляды встретились; он медленно оторвался от кареты и пошёл ко мне.

Меня накрыло чувство, близкое к опустошению. Я почти не верила, что это происходит - даже когда он проделал весь путь, когда застыл рядом со мной. В этот момент от него не веяло горячей злостью, скорее лёгким холодом. Но он встал меньше чем в двух шагах от меня.

И мы замерли друг перед другом. Молча.

Глава 8

Эридан

Зачем я это делаю?

Лгунья стоит передо мной, на её лице - выражение тревоги и усталости. Она сейчас кажется старше своих лет. Понятия не имеею, о чём она думает.

Я возвращался сюда с чётким решением собрать вещи и послать этот праздник к бесам как одну из самых дурацких своих затей в своей жизни. Нашёл слугу, которому дал ключ от комнат и указания. Почти пошёл за ним сам.

А потом остался и ждал её - мою неудавшуюся невесту, которая должна была приехать с другим.

Один разговор.

- Что ты хотела сказать? - голос звучит хрипло, будто после поединка не прошло ни минуты и дыхание ещё сбивается. Ненавижу себя за то, что смотрю на неё и пытаюсь найти какой-то смысл в происходящем.

Какой-то иной, кроме самого очевидного.

Она терпеть меня не могла с самого начала. Потом, возможно, что-то изменилось - и я как последний идиот поверил, что эти изменения ценны. Что за них имеет смысл цепляться.

Но на маскараде её нашёл Сокол. Что он ей сказал? Видимо, нечто значимое, нечто такое, что я никогда не умел говорить женщинам. Он привёл её на Событие за руку, целовал и хотел забрать оттуда. А когда я помешал им, девчонка дала нам обоим понять, кого предпочитает.

Ей пришлось сделать это грубо. Но какая по сути разница?

Мне всё равно, насколько были правдивы её слова, этот вернувшийся овечий взгляд. Как ей удаётся вот так меняться. Словно она перестаралась в своём общении с силой Синдарин, и в неё вселился некий дурной дух.

Знаю одно: что бы ни происходило между нами наедине, с Соколом у неё другая история. Которую я не видел раньше. “Объединить дар с твоей тёмной силой - не то, о чём я мечтала”, - говорила как-то Веленира. А потом я узнал, что она уже месяц как тайно встречалась с другим.

Всё повторяется - хотя, бесы дери, не должно было.

Я ведь охотился за даром девчонки. Думал, что это нормально: взять, привести в свой дом женщину, с которой нас будет связывать лишь расчёт. Но никакая сила не стоит того, чтобы всю оставшуюся жизнь провести с двуличной стервой.

Которая будет нервно улыбаться мне, а за спиной искать любовников. И только в редкие моменты я замечу, что ей противно в моей постели.

Я ненавижу, что за этими мыслями ворочается что-то ещё. Что мне хочется схватить её за плечи, заглянуть в лживые глаза и снова увидеть ту женщину, о которой я слишком часто думал в последние дни. Трясти её, пока на лице не появится фальшивая улыбка. Затащить её в карету, увезти, запереть у себя дома и держать там, пока она снова не станет милой и покорной.

В последние два дня у меня ощущение, будто в груди поселилась какая-то тварь, которая бесконечно грызёт изнутри. Крысиный выводок. Я надеялся, что если дотянусь до морды Сокола, если разукрашу его смазливую рожу и увижу его в грязи, это пройдёт. Если он заденет меня в ответ, боль встряхнёт мозги.

Но во-первых, соперник из него оказался никудышным. Во-вторых, девчонка меня остановила.

Ни демона не легче.

- Можем отойти подальше?

Конечно. Здесь карета Деймара, а ей неудобно врать на людях. Но я киваю и иду вместе с ней к деревьям, где она сможет надеть очередную маску лично для меня.

Вчера я ночевал дома - потому что был рад оказаться подальше от девчонки и в то же время вопреки логике цеплялся за её слова. Мол, Сокол может что-то выкинуть на дуэли, и лучше дать ему меньше возможностей. Поспать в собственной кровати, надраться пойлом, которое никто не отравит.

Он ничего не выкинул, конечно же.

Насколько надо быть порочной, чтобы очернять собственного избранника, пытаясь защитить?

Девчонка долго молчит, и я снова вижу не то, что хочу. Её тонкие пальцы сцеплены, губы поджаты, взгляд блестит. Словно её мучает всё, что происходит.

А потом она выдаёт нечто, чего я уж точно не жду:

- На маскараде я случайно услышала разговор Синдарин с Гарленом. Им нужен мой дар, и они строили планы, как его заполучить.

Мысли взвиваются, одни неприятные чувства сменяет другое - холодное и тяжёлое.

- Серьёзно?

Она даже не запинается, рассказывает что-то про прогулку ночью за сестрой короля. Я слушаю через слово. Потому что вдруг очень ярко представляю придурка Гарлена, который жадно хватает её в каморке с печью. Желание оторвать чужие руки вспыхивает тут же, стреляет в голову.

- Они хотели подговорить Деймара, использовать его - и думали, что он согласится. Думали, что он даже мог посоветовать Вилье подлить мне то самое зелье.

Что это за бесова ерунда?

- Поэтому ты его целовала? - вопрос звучит отрывисто и резко.

- Я пыталась спросить духов, правда ли это. Но не успела толком. А потом, когда он подошёл…

Айли замолкает.

- Растерялась? Решила проверить его на искренность? - подсказываю я почти вежливо. - И ради этого пришлось избавиться от меня. Конечно, ведь я не предлагал тебе обращаться ко мне с проблемами.

Всё, что мне нужно сделать - развернуться и окончательно уйти. Но я не смог раньше и уж точно не могу теперь: мне нужно услышать её историю до конца. Взгляд липнет к её лицу, к приоткрытым губам и тонким скулам. К хрупкой шее и волосам, которые пальцы помнят на ощупь.

Гарлен. И Синдарин. Гарлен хочет её заполучить?

Конечно хочет, я ведь развязал ему руки.

- Ты в последние дни вьёшься рядом Соколом. Гуляешь с ним, защищаешь его, едешь с ним на поединок. Это чтобы выяснить, насколько он подлец?

В голове полно образов: его рука на её плече вчера. Их слившиеся в темноте губы. Всё, что могло произойти в карете - она наверняка порхала вокруг него и восхищалась своим пострадавшим героем.

- А что мне остаётся? - вдруг огрызается она. - Да, я пыталась узнать, желает ли он зла вам или мне. Нет, похоже, он не настолько плох.

Раньше, чем я успеваю представить, как она его “проверяла”, она сжимает руки и добавляет:

- Я… не хотела его целовать. Не хотела говорить вам всех тех вещей, которые сказала. Мне пришлось.

- Почему? - вопрос вырывается быстрее, чем я успеваю подумать. Девчонка вдруг хмурится, закрывает глаза.

- Не могу ответить.

У неё очень странное, почти болезненное выражение. Дурацкая мысль: что если она не врёт?

Тогда в чём вообще может быть причина? Её заставляют молчать? Но кто и как? Это глупо.

Не глупо - поверить, что она надеялась на защиту Сокола. Рассчитывала, что он укроет её своими хлипкими крыльями. Может быть, позовёт замуж, прямо сейчас. Но что-то не срослось.

И теперь за ней будет охотиться Гарлен - а я спокойно, совершенно цинично дал этому случиться, но всё равно остаюсь её последней опорой.

- Просто скажи мне, - ненавижу эти слова за то, что они похожи вовсе не на требование, не на щедрое предложение, а на просьбу. Ну же? Сокол держит твою сестру в цепях в подвале? Может, я ни демона не разбираюсь в женщинах, но Деймара знаю достаточно, чтобы заявить без её выводов: он придурок, но не подлец. Синдарин делает что-то подобное? Но почему бы тогда мне не рассказать?

Пальцы Айли цепляют плащ. Несколько секунд она молчит, глядя мне в глаза.

- Я не могу.

Будь на моём месте кто-нибудь другой - может, он бы плюнул на её глупости? Принял, что она выбрала соперника, врала, но всё равно помог? Или вовсе решил, что пара добрых взглядов в мою сторону - правда, а ложь всё остальное?

- Тогда хватит играть в интриги, - мой голос звучит как-то слишком глухо. - Будь хорошей девочкой, готовься к балу. Ищи свою любовь.

Её взгляд застывает, щёки медленно краснеют. В глазах собирается досада - и разочарование, и боль. Будто всё, что я делаю, совершенно несправедливо.

- Знаете, я пыталась. Правда. Ищите сами, куда пристроить свою гордость, лорд Эридан.

И в этот раз она уходит первой.

Я слишком долго смотрю ей вслед, а по пути назад гадаю, так ли уж Гарлен хуже меня. Потом снова представляю, как этот выродок тянет к ней руки - и думаю об этом, и с каждой минутой картины становятся всё навязчивей. Когда прихожу к себе, в голове уже не остаётся ничего другого.

Гарлен и Синдарин. Я совершенно не удивлюсь, если сестрица Альдрика решила помочь племяннику. Тьма просыпается в груди, словно я сегодня вообще не дал ей пищи.

В комнате на меня вежливо смотрит слуга, уже перетаскивающий чемодан.

- Оставь всё как есть и займись своими делами, - бросаю ему.

- Вы не уезжаете?

- Нет.

Он удивлённо кивает, но быстро справляется и оставляет меня в одиночестве. А я подхожу к столу и медленно ворошу бумаги, бросая часть листов на пол.

Мне надо подумать, бесы меня дери. Пусть она готовится к балу, действует сама по себе, а мне надо всё же понять, что с ней не так.

Глава 9

Марьяна

“Будь хорошей девочкой”.

Да пошёл он к чёрту!

Добравшись до спальни, я скомкала плащ и запустила им в стол. Методично избавилась от башмаков, прижала пальцы к волосам и взъерошила доставшие меня светлые пряди. Хотелось сделать что-то большее. Разбить чернильницу о стену, смахнуть с вешалок платья подлой Синдарин, превратиться в Халка и раскрушить всю комнату.

Мне больно. Глупо это отрицать. Конечно, я выложила всё что могла Эридану и, конечно, он не послушал. Тупик, дальше дороги нет. Но правда, чего ещё я ждала?

Я, видимо, очень наивна.

Значит, останусь одна со своими проблемами. В чужом мире, чужом теле и с чужим даром, от которого проку меньше, чем вреда. Но всё это надо пережить - потому что даже в такой ситуации как сейчас я не собираюсь падать в руки к Гарлену. Вообще ни к кому в руки не хочу. К чёрту всё: пусть местных мужчин сожрут местные духи.

Я нервно разделась, снова залезла в ванну, надеясь прохладной водой смыть с себя утреннее напряжение. И, кажется, это были последние энергичные действия, на которые меня хватило.

Потом навалилась усталость. Лёгкая дрожь в теле и апатия. Я растянулась на кровати, переодевшись в домашнее платье.

Бывает так в жизни: ничего не получается. Делаешь, делаешь что-то, стараешься, и всё равно не мил людям. Правда, дома в у меня такое случалось разве что с заказчиками. Тут…

Кошмар. Из которого я не знаю, как выбраться. Но выберусь, ясно?

Мне просто нужно немного отдохнуть.

Кристалл я всё же выудила из кармана и положила под подушку. Которую обхватила и незаметно для себя заснула.

Почти весь день я спала. Просыпалась, чтобы поесть, потом валилась в постель снова. Наверное, нужно было что-то придумывать, искать, но не было сил.

Какая разница? Начну новый виток борьбы завтра.

На следующий день мы снова завтракали в большом зале. Где были девчонки, мужчины, но не было ни инквизитора, ни Сокола. Первая новость, вопреки всем моим установкам, снова кольнула грудь тупой иглой.

Я не хотела об этом думать, но думала всё утро: мы вчера попрощались окончательно? У Эридана даже нет причин тут задержаться. Только если случайно. И это ничего не изменит. Мне по большому счёту должно быть плевать.

Абсолютно. Категорически. Он отказался от меня - и мне ничего больше от него не нужно.

Я пыталась вколотить в голову эти мысли, пока бесцельно водила вилкой по тарелке. Пока вокруг шептались о дуэли - новость облетела дворец. Как дела у Сокола я, конечно, узнавала, через слуг. Мне передали, что лорд Деймар отдыхает, но ему приятно моё беспокойство.

На меня с неожиданно убийственным выражением смотрела рыжая Лейма, но она уж точно не волновала. Синдарин - может быть. Я искала в чертах снежной королевы коварство, которого не замечала раньше. Можно ли как-то отомстить ей за то, что она пыталась подставить Сокола? Уделать сестру короля - вряд ли простая задача.

После завтрака я старалась побыстрее скрыться, но даже тут не преуспела. Гарлен вышел раньше и перехватил меня в коридоре.

- Хочу несколько танцев с тобой, Мечта.

Он просто заступил мне дорогу. Улыбаясь в своей привычной манере, будто ему было всё нипочём! Будто в последний раз я попрощалась с ним нежно, а не бросала грубости.

- У меня всё занято, - брякнула я первое, что пришло в голову.

Князь изогнул пепельную бровь.

- Неужели. Кем же?

- После дуэли предложения на меня так и посыпались, - соврала я, вдруг понимая, что это даже по-своему приятное занятие. Я лгунья? И ладно. - Извините. Надо бежать, опаздываю.

И я воспользовалась тем, что нас хотя бы окружали люди - просто быстро ушла.

По дороге до комнаты перебирала скудные варианты. Первый - не ходить на бал вовсе. Скажусь больной, сочиню что-нибудь про невыносимую головную боль и дурноту. Да ради того, чтобы отделаться от Гарлена, я согласна даже отравиться несвежими помидорами. На кухне удастся раздобыть что-нибудь похожее?

Впрочем, мучить себя, ослаблять ради какого-то козла - однозначно не выход. Я осталась одна, и мне нужно быть сильной. Как никогда.

Потому что князь может с одинаковым успехом как доставать меня на балу, так и заявиться в мою комнату, пока другие невесты и слуги отвлечены. Ключ у его тётки уж точно есть. Лучше встретить его во всеоружии и в людном месте.

Так что пожалею тело Айли. Интересно, как она сейчас?

Вопреки всей плачевной ситуации, во мне зрела холодная решимость: я должна вернуться домой, назло проклятым духам. Я не сдамся.

Моя главная опасность - Гарлен? Ладно.

Вернувшись к себе, я написала нескольким женихам. Шла прямо по списку, который составила тут же. И всех осторожно спрашивала: если у них нет особых планов на бал, не хотят ли они провести один танец со мной? Нагло было, не спорю. Но отвечали мне горячо и любезно. Кто-то сокрушался, что уже всё распланировал, но если бы знал, что леди вроде меня может заскучать на балу, обязательно бы не дал этому случиться. Парочка предложила решить вопрос на месте. А четверо согласились. Среди них - седой ловелас, Шарн и Вален. Последних я спрашивала с разрешения Мирны и Замии: Печалька удивлённо моргала, но вошла в положение, златовласка восхитилась моей дерзостью и отрицала, что у неё вообще есть какие-либо планы на брюнета. И уж не знаю, как, но видимо, их друзьям хорошее отношение ко мне передалось.

План был такой: пережить несколько танцев, а потом сориентироваться по обстановке. Сказаться больной успею.

Ещё я пошла в библиотеку и откопала там пару книг по водной магии. Я научилась пользоваться силой Син? Силой Эридана? Вот и дар князя мне поддастся. Благо он не такой редкий, тренироваться смогу на ком-нибудь из невест - может быть, даже не выходя из комнаты.

И у меня будет защита на крайний случай. Помимо кристалла и просто надежды на эмоциях отморозить князю… гланды.

Только это требовало времени. Отдаляло от более важных целей.

Я искала и другие книги, хоть что-нибудь. О том, зачем духи вмешиваются в жизни смертных, о немоте. Увы, даже спросить библиотекаря не получилось - стоило начать с “не знаете ли вы, какая магия…” - и горло пронзило иглами. Я бродила меж полок и открывала тома в кожаных переплётах - только увы, не нашла ничего путного.

Провела так три часа и вернулась, кусая губы от досады.

Бал приближался.

К нему я уж точно не повторяла движения танцев и прихорошилась лишь чтобы не было стыдно перед женихами, которые откликнулись на мой зов. Сжала кристалл и сунула его туда, где девочка может спрятать ценную мелочь. В лиф.

Остальные усилия бросила на Мирну. А вечером мы пришли на торжество.

Сегодня бал устроили на втором этаже, в новом зале - он оказался в неожиданно ярких, жёлто-оранжевых тонах, и его называли осенним. Снова были роскошные платья, блестящие украшения невест, шум голосов и музыканты - но я быстро забыла про обстановку.

Потому что инквизитор был здесь.

Первое время, завидев его, я как-то странно стояла на одном месте.

Он не уехал? Всё же нет. Впрочем, я не знаю, почему. Может быть, у него здесь дела с кем-то из других мужчин? Может, ему просто захотелось развлечься на балу напоследок.

Эридан посмотрел на меня через весь зал, но сегодня наш поединок взглядов длился недолго. Он быстро отвлёкся, переключился на других гостей. А мне оставалось выслушать приветствия Синдарин и искать взглядом седого ловеласа, которому я пообещала первый танец.

Только вот когда пауза закончилась, музыканты перехватили смычки и зал окутала торжественная мелодия, ловелас ко мне не шёл. По крайней мере, тот, на которого я рассчитывала! Я почувствовала, как ноги наливаются свинцом, когда увидела спокойно шагающего в мою сторону Гарлена.

- Айли. Приглашаю тебя, - он встал рядом, изогнул губы и не сказал ни слова про то, что я должна танцевать с другим. Не спрашивал, согласна ли я изменить планы. Просто поставил перед фактом.

- Я обещала первый танец лорду Теммеру.

Судорожно глянула на престарелого жениха. А тот мялся где-то сзади, не сильно торопясь к невестам и - стоило нашим взглядам встретиться - виновато развёл руками!

- О, да. Мы переговорили с ним, и он, кажется, не слишком хорошо себя чувствует. Возраст, - улыбнулся Гарлен. - Я подменю его.

Чёртов гад.

У меня перехватило дыхание, а улыбка князя стала холоднее ещё на пару градусов. Он наклонился ко мне и подсказал:

- Не заставляй меня ждать.

Мой план провалился, чёрт побери. Паршивый будет вечер.

Глава 10

Я хотела посмотреть на Эридана. Но, едва скосив глаза, остановила себя. Какая разница? И что мне делать с Гарленом? Кажется, я уже стояла так на балу и думала, не рухнуть ли в обморок, когда мне грозил танец с инквизитором.

И поступила как в прошлый раз - приняла протянутую руку.

Не хотела раздумывать, правильно ли делаю. Это танец. Не какая-то страшная пытка.

Танец с худшим мужчиной в округе, но что с того?

- Вам по-прежнему нужен мой дар? - спросила сухо у князя, когда он вывел меня в центр зала. Когда его рука легла мне на талию, и он повёл меня под музыку.

Взгляд серых глаз кольнул.

- Мы ведь уже выяснили, что не только, Мечта. Ну зачем тебе такое кислое лицо?

Поворот - и за его плечом я всё-таки увидела Эридана.

Инквизитор наблюдал за нами с нечитаемым выражением, но пристально. Сердце пропустило удар, хотя тут же пришлось его успокоить.

- Опять ты смотришь на своего бывшего, - фыркнул Гарлен, и я едва не оступилась. - Забудь о нём. Ты же знаешь, что он теперь не так опасен?

Ещё безопаснее, чем князь считает.

Удивительно, как ноги не заплетались. Точнее, я чувствовала, что двигаюсь неловко, но по сравнению с предыдущим балом всё же стало лучше. И Гарлен оказался прекрасным танцором, вёл уверенно. Кто бы сомневался.

Я вспомнила то, что ему говорила Синдарин.

- Слушайте, это неправильно, - уставилась в серые глаза, решив попытать счастья. - Если возьмёте мой дар сейчас - вам всё равно придётся жениться. На другой, да? Но у вас ведь нет подходящей избранницы.

Тень удивления во взгляде.

- Вы ещё молоды, - продолжила я. - Нравитесь женщинам. Ещё несколько лет точно вы можете гулять и наслаждаться жизнью. Зачем загонять себя в клетку, лишать свободы?

Серая бровь изогнулась, но на лице князя неожиданно поселилось задумчивое выражение.

А вдруг за этим всем планом взять мой дар действительно стоит что-то большее? Борьба за власть? Но мне кажется, тогда со мной обошлись бы жёстче. Хотя не все же действуют с элегантностью великана в посудной лавке, а в высшем свете полезно сохранять лицо, я слышала.

Пальцы прошлись по моей талии, словно наигрывая мелодию. Чёрт, я ему не саксофон!

- А если ты мне просто нравишься, Мечта?

Мне практически нечем это крыть.

- Тогда не нужно меня преследовать.

- Просто расслабься. Танцуй. Выпей со мной вина.

Я, конечно, не расслабилась и от спиртного сегодня отказалась. Но мы кое-как дотанцевали - то есть, начало бала я пережила.

После, к счастью, меня позвал Шарн. Князь ушёл к другой невесте, а Эридан… не глядя больше на меня, он пригласил какую-то белокурую фифу.

Нет, не какую-то. Одну из размалёванных красоток, которых я хорошо запомнила. Из тех, что ещё на первом Событии распиналась, как прекрасны здешние мужчины. И на инквизитора она смотрела с явным интересом - неожиданно сильным. И танцевала хорошо. И обвила руками его плечи, выставляя грудь напоказ.

Я ошарашенно за этим наблюдала, держась за Шарна. После был лорд Вален - орлиный брюнет, который положил глаз на Замию. Он сделал мне пару комплиментов, а потом уточнил: мы со златовлаской ведь сдружились? Не подскажу ли я ему, что она любит?

Верховую езду, прогулки в лесу, животных. Скучает по своему огромному псу, которого остался дома. Она же не обидится, что я рассказываю? Судить было дико сложно, потому что за всем этим я видела инквизитора, и на второй танец нашедшего цыпу. Другую. Хотя чем они вообще отличались кроме цвета волос?

Меня не должно было это беспокоить. Ни капли. Только в груди что-то свилось и заметалось как запутавшийся в одеяле хомяк. Например, желание подойти и спросить, с каких пор Эридану стали нравиться ростовые куклы! Чего он добивается?

В какие-то моменты и он на меня смотрел. Тогда я только плотнее прижималась к кавалерам и шире им улыбалась. Но когда ко мне снова подошёл Гарлен, настроение было скверным.

- Айли.

“Мне нездоровится”, - почти успела ответить я. Но нас накрыла тень.

- Она обещала этот танец мне, - и от голоса Эридана сердце скакнуло к горлу. Всё внутри поднялось, но тут же резко опустилось.

Инквизитор выглядел крайне раздражённым. Гарлен вскинулся, а я уронила быстро:

- Обещала, да - и шагнула к шатену.

Недовольный князь остался за спиной, но в следующую секунду мне стало очень некомфортно. Потому что мы с инквизитором оказались рядом, шли рядом.

Он не спешил подавать мне руку. Я не спешила понимать, что происходит. Музыка уже заиграла, а мы даже не выбрали подходящее место.

Наконец, он протянул ладонь.

- Зачем? - прошептала я, касаясь его горячих пальцев своими задубевшими.

Молчание в ответ. Пара шагов - таких неожиданно резких, словно мы маршировать собрались.

- У меня другой вопрос, - рука Эридана вжалась в мою спину, взгляд опалил. - Зачем ты на балу? Могла же пойти к Соколу.

- А вы здесь что делаете? Решили найти новую невесту, пользуясь случаем?

Как-то паршиво прозвучало. Будто я ревную.

- Почему нет? Праздник не закончился.

Не верю, что мы вообще разговариваем. И танцевать с ним - просто безумие. Эти касания, которые обжигают то ли огнём, то ли диким холодом, даже не понять. Он так напряжён, что можно подумать, я танцую с одним из деревьев в саду.

Я сделала очередной нервный шаг - и запнулась, замешкалась.

А в следующий миг меня толкнуло в спину.

- Ах! - воскликнула другая невеста. И залепетала что-то про то, как неловко получилось - причём явно подразумевая, что по моей вине. Я её не слушала, как и жёсткий ответ инквизитора. Лодыжку стянуло болью. Эридан меня удержал, но это не помогло.

Когда он попытался повести снова, я выдохнула почти поражённо:

- Кажется, я подвернула ногу.

А потом даже пожалела, подняв глаза. Тень беспокойства на лице инквизитора сменилась холодным недоверием и даже гневом.

- Хорошая идея. Надеюсь, Гарлен поверит тоже.

Я открыла было рот…

И закрыла точно так же. Он так однозначно принял всё за игру, что любое желание что-то говорить отпало. Желание быть с ним, оставаться в его руках. Я высвободилась и пошла прочь - одна, прихрамывая.

Села на стул у стены, проклиная всё на свете.

Увы, Гарлен нарисовался рядом, стоило музыке стихнуть.

- Танец не удался?

- Я подвернула ногу, - повторила ему, но он тоже не поверил, судя по взгляду!

- Могу лёд приложить, - его рука сделала пас, и я даже отсюда почувствовала холод в воздухе. - И отвести тебя в спальню.

- Не надо! - Да как же они меня достали! - Просто дайте мне отдохнуть сегодня.

Он сузил глаза, сложил руки на груди.

- Ладно. Тогда извини, сегодня повезёт другой девушке.

Меня чуть не замутило от этих слов - и от того, что через пару минут он танцевал, а ещё через пять вышел из зала с некой блондинкой. Впрочем, та выглядела довольной.

Эридан ещё некоторое время смотрел на меня. Но к нему уже сама подошла та, первая кукла. Они о чём-то поговорили и, кажется, снова собирались танцевать.

Не могу больше. Не могу это всё терпеть. С меня хватит.

Я просто встала - и пошла.

Уже на выходе из зала успела об этом пожалеть. Ногу простреливало болью при шагах. Проклятье. Столько думала прикинуться немощной, и вот, пожалуйста! Я и верно девушка-мечта, желания сбываются редко, но метко. Повторяла себе это, пройдя коридор и добредя до лестницы. Может, вернуться и попросить помощи?

Но вернуться я не успела.

- Серьёзно, - раздался голос за моей спиной. - Надо было принять моё предложение.

Я чуть не подскочила на месте - и болезненно ахнула.

Гарлен возник за моей спиной словно из воздуха. Или из коридора рядом. Один.

- Вы сказали, что развлечётесь с другой, - простонала я.

- Я передумал.

Я попятилась - но отступать было тяжело и больно.

- Не надо, - мой голос раздался в пустом коридоре. - Лорд Гарлен, что бы вы ни задумали, я не хочу!

Он просто перехитрил меня. Подкараулил в безлюдном месте.

- Почему ты такая строптивая? - нахмурился князь, как ни странно, не спеша хватать меня как в прошлый раз. Серые глаза блестели. Что в них горело - желание? Осуждение?

- У меня правда болит нога. Вы же не собираетесь соблазнять женщину, которой плохо?

Хоть какая-то гордость у него должна быть?! Самолюбие?

Гарлен втянул воздух, а потом двинулся - и я поняла, что мы не договоримся.

- Охрана! - теперь я успела закричать.

Вот тогда он кинулся на меня.

Чёрт!

Хромая девушка - простая добыча для здорового мужчины. Рука цапнула за плечо. Я как наяву представила, что будет дальше: сейчас меня парализует холод.

Но в этот раз у меня был кристалл.

Наверное поэтому я ничего не почувствовала. Вместо льда горячие пальцы сжали мой подбородок. А я двинула здоровой ногой - и каблук заехал князю под колено.

Гарлен ахнул от боли. Согнулся. Я успела вырваться из проклятой хватки.

- Помогите!

Бросилась прочь. Отчаянная была идея: ногу пронзило болью. Я понеслась, стараясь забыть об этом - но вокруг мелькали стены. Картины. Ваза с цветами! Она полетела на пол, когда я толкнула её с постамента. Грохнуло, кошмарно зазвенело за спиной. Окно…

Придурошный князь настиг меня там - и вжал лопатками в дрогнувшее стекло.

- Отцепитесь! - я ещё пользовалась тем, что могу орать. - Я лучше выпрыгну, чем буду с вами!

Надо было думать о магии. Надо попытаться, как в прошлый раз! Ещё не поздно…

- Да что с тобой не так, придурок?! - чужой голос пронзил меня от макушки до пят - потому что голос Эридана я бы узнала из сотен.

Я совершенно не поняла, как он тут оказался. И князь не понял.

Но всё происходило слишком быстро.

Инквизитор просто возник рядом с Гарленом - и вот уже моего мучителя оттолкнуло. Впечатало в противоположную стену. Но на этом всё. Почему-то не было ни тёмных щупалец, ни клочьев тени - только спина инквизитора, которая меня закрыла.

- Убери свои руки от неё! Сколько раз тебе повторять?

- Или ты сделаешь что? - Гарлен оттолкнулся от стены, и мне вдруг показалось, что со мной он действительно не был взбешён. Я ещё не видела его злым. В воздухе вдруг блеснула вода - струя потянулась к нему от разбитой вазы.

О чёрт.

- Напади на меня, - Эридан даже не дал мне подумать. - Ну, давай. У тебя будет один удар, а потом я отвечу.

Это прозвучало угрожающе, но меня прошиб пот. Гарлен тяжёло дышал, вода перед ним превратилась в лёд. В один ледяной шип размером с наконечник копья.

У меня камень. Поможет, нет? Мысль броситься придурку наперерез мелькнула - но рука Эридана меня остановила…

А потом из-за угла выбежал охранник.

Сказать, что он поражённо уставился на нас - не сказать ничего. Немая пауза длилась, наверное, пару секунд, но показалась вечностью.

- Господа…

- Он напал на меня! - первым пришёл в себя Гарлен.

- Неправда! Всё было не так! - я тоже в панике крикнула прежде, чем подумала.

Князь втянул воздух, его взгляд кольнул меня.

- Мечта. Ты же не хочешь идти с ним.

- Хочу, - выпалила я, прижимаясь к руке Эридана.

Уже знакомое чувство, что я касаюсь ледяного столба, завёрнутого в ткань одежды. Но сейчас оно не смущало.

Гарлен моргнул дважды и развернулся к охраннику:

- Поди прочь. Живо.

Тот с явным сомнением повёл головой. Кажется, его руки тоже чем-то светились. Но прежде, чем я приняла это за смелость, он взял и действительно отступил по воле князя.

- Ты же пожалеешь о своём выборе, - единственное, чем помогло это неожиданное вторжение - Гарлен казался немного сбитым с толку. Словно не понимал, что происходит и почему, пытался меня переубедить.

- Убирайся, - рыкнул на него Эридан.

Глаза князя сузились и блеснули. Он поглядел на инквизитора, а потом снова меня.

- Мы не закончили, - бросил зло.

Но развернулся. Развернулся и пошёл, оставляя нас - не слишком быстро, сохраняя иллюзию собственного достоинства.

Даже когда они с охранником скрылись за поворотом, я едва смогла вдохнуть.

Поняла, что так и жмусь к инквизитору. С трудом заставила себя отлепиться. Несколько секунд мы стояли друг рядом с другом, совершенно безмолвные, словно ожидая, не случился ли чего ещё.

Потом Эридан неспеша повернулся ко мне.

- Он не успел тебя тронуть?

Его дыхание казалось ровным, лицо было чересчур бесстрастным. И невозможным, если честно - сам факт, что он каким-то образом оказался рядом и в этот раз успел защитить меня от князя, просто выбил почву из-под ног.

- Не особо. Откуда вы здесь? - спросила я обессилено.

Вместо ответа получила сверлящий взгляд.

- Хотел проследить, - начал он сухо. Убрал прядь волос от лица, придавая себе ещё более отрешённый вид, - Узнать, действительно ли придурок тебе угрожает снова. И как ты поведёшь себя с ним.

Почему-то эта фраза меня охладила похлеще магии Гарлена.

- Серьёзно? - зашипела я. - Как я себя с ним поведу?!

- Ты не казалась такой уж несчастной, когда вы танцевали, - взгляд Эридана вдруг полыхнул. - И ногу подвернуть решила со мной.

- Я правда подвернула ногу!

Рывком задрала подол и выставила лодыжку - изучая её сама и предлагая не способному ни во что поверить инквизитору сделать то же самое. Моя несчастная конечность опухла. Хорошая новость? Или не слишком?

На лице Эридана отразилось какое-то смятение.

- Знаете, в чём ваша проблема? - мне не было достаточно. У меня просто сдали нервы, обида ужалила и размыла всё остальное. - Вы считаете себя исключительным. Считаете, что это у вас всё сложно, а у всех остальных жизнь проста как комок грязи! Не может быть истории интересней вашей. Не может кому-то быть хуже, чем вам!

Он сжал мои плечи - и заставил посмотреть ему в глаза.

- Просто скажи мне, недотрога, - голос прозвучал тише. - Что с тобой не так? Ты же можешь мне довериться?

Он назвал меня недотрогой, а не лгуньей.

И я плюнула на всё. В очередной раз. Я же по-прежнему ему не безразлична. Даже если он ненавидит за это нас обоих. Он же минуту назад стоял на пути ледяного копья, защищая меня.

Рот раскрылся, я впилась ногтями в ладони и попыталась, опять. Должен быть способ! Я же могу, могу захотеть и сказать! Снова эта боль - меня всю переклинило, и руки метнулись к горлу.

- Я…

Никаких слов. Только темнота перед глазами - потому я зажмурилась так крепко, что веки грозили срастись. И слёзы, кажется, текли из глаз.

- Я… - меня всю скрутило, согнуло пополам.

Хватка на моих плечах ослабла.

Я открыла глаза, а когда распрямилась, наткнулась на удивительный взгляд.

Остатки злости с лица Эридана сдуло начисто. Вместо этого он выглядел потрясённым.

- Ты под запрещающими чарами?

Я как-то не сразу сложила движения его губ, быстро произнесённые слова и их смысл. Где-то в пространстве рядом с нами будто щёлкнул выключатель. Всё вокруг изменилось: как если бы я стояла в зале с огромными экранами, на которых только что извергались вулканы - и вдруг картинка сменилась на звёздную ночь.

Что?

Я открыла рот - и, конечно, этим всё ограничилось. Но в груди засвербило, сердце заколотилось бешено.

- Если да - попробуй кивнуть, - сказал Эридан быстро.

Я медленно приложила руки к шее. Всего лишь кивок. Наклонить голову. Вдруг показалось, что это важнее жизни. И я попыталась, и задрожала.

- Хватит. Всё, - мужские руки вдруг привлекли меня к крепкой груди.

Это было так неожиданно, как рухнуть с обрыва в море.

Темнота накрыла, тёплые волны сомкнулись над головой. Я уже думала не об экранах - скорее, о том, что снова попала в другой мир. Минуту назад мы ссорились, а теперь…

Голос Эридана, когда он заговорил вновь, был тихим как шёпот ветра:

- Может быть, я и правда идиот.

И у меня не осталось сил. Эта фраза меня добила, прикончила, взорвала все мои отчаянные попытки быть сильной. Из груди вырвался хрип, переходящий в вой. Всё тело вздрогнуло, я вцепилась в одежду инквизитора, вжалась лбом в его воротник - и поняла, что на щеках горят слёзы. Или уже на его рубашке, на шершавой белой ткани, пахнущей проклятой корицей.

Остановиться это не помогло, ни капли. То, что он сжал мой затылок - тоже.

- Айли. Ты не против договорить у меня?

Очередное шокирующее предложение. Я мотнула головой, пытаясь ответить.

- Тогда пойдём.

Надо было отстраниться - и я бы смогла, наверное. Только не успела. Эридан аккуратно отодвинул меня сам, а потом одним движением оторвал от пола.

Мир перевернулся, когда я оказалась у него на руках.

От ужаса сознание прояснилось.

- Что вы делаете?

Он не ответил. Он уже нёс меня по коридору - вокруг поплыли стены, под ногами инквизитора захрустел фарфор. А я вдруг ощутила себя не крепче разбившейся вазы и в несколько раз легче.

Надо было сопротивляться - точнее, какая-то часть меня воскликнула, что это слишком. Неудобно, нелепо. Не сейчас.

- Помолчи немного.

Губы сжались, последовав его совету. Я действительно не открыла рта - принимая чувство его рук у меня под коленями и под спиной. Его тепло.

Просто закрыла глаза и прижала голову к его плечу.

Глава 11

Эридан опустил меня на пол только у двери своей комнаты. Внутри довёл под руку до кресла. Быстро схватил камзол, перекинутый через спинку, и убрал в шкаф.

В таких ситуациях в нашем мире говорят: извини за беспорядок, я не ждал гостей в своей холостяцкой берлоге, дорогая. Я невольно усмехнулась, садясь и оглядываясь.

В отличие от покоев Сокола, у инквизитора порядком особо не пахло. Полуразобранный чемодан в углу. Открытая книга и бумаги на столе. Полупустая бутылка рядом - с коричневой жидкостью на дне. От вида последней что-то шевельнулось в груди.

Он не производил на меня впечатления человека, любящего опрокинуть стаканчик на ночь. Мысль, что ему хотелось выпить в разлуке со мной, заставила прикусить губу.

- Давай разберёмся с ногой, - судя по виду Эридана, ему не слишком нравилось, что я тут осматриваюсь. Он вернулся с какой-то баночкой в руках и сел передо мной на корточки.

Я встрепенулась. Потому что он обхватил мою икру и стал разглядывать лодыжку. Казался большим зверем, сцапавшим мелкую добычу. Длинные пальцы обжигали.

- Мне снять чулки?

Инквизитор вскинул голову и подарил мне такой взгляд, от которого я поняла, что в здешние порядки предложение не вписалось.

- Не надо, - хрипло бросил, открывая банку.

Выудил из туфли и ощупал мою ногу. А я невольно начала думать, достаточно ли та чистая после бала.

- Что такое запрещающие чары? - не выдержала, спросила.

- Ты не знаешь? - кажется, инквизитор удивился. Испытующий взгляд вновь приклеился ко мне.

Покачала головой.

Я не то чтобы пришла в себя, но истерика отпустила. Сменилась чувством настороженности, волнением, а ещё блеском надежды, от которого хотелось замереть, чтобы не спугнуть. И любопытством, заставляющим ёрзать на месте. И жаром от того, что он делает.

- Заклятье, проникшее в твоё сознание. Если я прав, конечно, - напряжённый голос выдавал правду: даже если он принёс меня сюда на руках, даже если он вертит мою ногу перед носом, между нами всё далеко от определённости.

Эридан Сплошное Недоверие. Давно я не искала ему новых прозвищ.

- Я видел такое только дважды. Ещё пару раз слышал. Они не должны позволять тебе… что-то делать. О чём-то рассказывать. И любым способом выдавать информацию, которая запечатана. Если ты считаешь, что близка к тому, чтобы рассказать, показать, объяснить, что с тобой происходит - у тебя не получится.

- Паршиво, - прошептала я.

- Ну хоть с ногой всё неплохо.

После этого горячие касания сменились на холодные - потому что Эридан принялся мазать меня чем-то из баночки. И не разговаривал, пока не закончил. Через минуту он заявил мне, что скоро должно стать легче, встал и вытер руки о полотенце.

Я с некоторым сожалением провожала взглядом его пальцы.

- Другой вопрос - как ты под это попала? - заговорил мужчина снова. - И кому это нужно?

Он прошёлся по комнате, пряча руки в карманах, явно раздумывая.

- Я попробую задать тебе наводящие вопросы. Скорее всего, ты не сможешь ответить на большую часть, но попробуй.

- Хорошо, - конечно, согласилась я. - Давайте.

- Тебе больно, когда ты пытаешься?

- Да, - сама поразилась, что горло выдало нужный звук. Или это ещё не наводящий вопрос?

- Не борись с собой, - Эридан остановился, взял стул и сел прямо передо мной. - Всё равно бесполезно. Ты либо сможешь ответить, либо нет.

Наши колени почти соприкоснулись. Мне показалось, что предостережение звучит слишком мягко.

- Давно это случилось?

Я раскрыла рот, но теперь ответить не смогла. Конечно. Ведь это важно - всё произошло, когда я попала в тело Айли.

- Ты не знала про чары, - продолжил Эридан, принимая молчание за ответ. - Но понимала, что тебя заколдуют? Давала согласие?

- Нет конечно. - Ого. Получилось.

- Это связано с твоим даром?

- Кажется.

- Ты знаешь, кто это сделал?

Вспомнила проклятого безликого духа. По крайней мере, других версий у меня не было. Местные злые силы - а как часто они вмешиваются в чужие жизни? Чёрт. Чем больше я думаю, тем сложнее выдать хоть что-нибудь! Не разучиться бы так разговаривать вообще, а потом и двигаться!

- Знаешь, - к моему удивлению заключил Эридан, наблюдая за моим смятением. Его глаза сузились, пальцы сжались.

- А у вас есть идеи, как эти чары можно снять? - я поняла, что вцепилась ногтями в юбку, словно ожидая приговора. - И можно ли вообще? Должен же быть способ?!

- Проще всего это сделать тому, кто их наложил, - тон инквизитора стал жёстким. - Так кому? Это же магия разума или работа специалиста по заклятьям. Или душ… Синдарин? Хандар?

Он всмотрелся в меня, но неожиданно мотнул головой.

- Нет. Ты поэтому играла с силой Син? Поэтому попросила отвезти тебя в министерство? Искала ответы?

Я замерла, а он откинулся на спинку стула, пропуская воздух сквозь зубы.

- Но зачем это Синдарин? Свести тебя с Гарленом? Чушь, были способы проще.

Я разочарованно всплеснула руками - жест получился каким-то образом.

- Снова нет? - Эридан смотрел на меня больше, чем с интересом учёного. С каким-то лихорадочным жаром, который просыпался по мере разговора.

Будто для него всё это было безумно важно. Понять - какая я на самом деле.

- Как только ты думаешь, что какое-то твоё сиюминутное действие может выдать правду - тебе дико сложно его сделать, - повторил он. - Есть вероятность, что если ты перестанешь думать, очистишь голову, что-то вырвется наружу.

- Напиться мне предлагаете? - я невольно фыркнула.

Какая манящая мысль. Я, он, вот та бутыль на столе - и забыть о проблемах. Просидеть здесь всю ночь и в какой-то момент сломать остатки ледяной стены между нами. Почти случайно оказаться у него на коленях. Обвить руками шею.

Что похожий на виски напиток поможет разобраться с остальным, я сомневалась. Хотя вдруг вспомнила предыдущий бал. Мои попытки расслабиться и скованные ноги.

- Есть и более серьёзные зелья. Но проблема в том, что мои коллеги использовали их однажды на жертве таких чар - и всё равно не смогли от неё многого добиться.

Я разочарованно закусила губу, когда он подтвердил мои опасения.

А потом проговорила - потому что мысль о нашем пьяном сближении слишком плотно засела в голове:

- У меня тоже для вас вопрос. Почему вы решили отпустить меня на свободу?

Лицо Эридана изменилось - конечно, я резко вильнула в сторону от темы. Несколько секунд он молчал, пока его черты застывали.

- Что ты хочешь услышать в ответ? Что я разозлился? Да. Что с десятой попытки ты убедила меня, что принуждать девушку к свадьбе - неправильно? Тоже верно. - Он еле заметно, жёстко усмехнулся и вдруг спросил: - Ты любишь Сокола?

Кажется, мы ступили на тонкий лёд с наводящими вопросами.

- Нет.

- Хочешь за него замуж?

Что на это ответить - не себе, а ему, минуя чары? Хотела в самом начале, когда только увидела? А потом передумала? К счастью, у меня была возможность покачать головой.

- Нет.

- А за кого-нибудь ещё с праздника?

За Гарлена, например. Или за ненадёжного седого ловеласа. Я вообще не думала о замужестве на Земле, а тут выбирала женихов для Айли до недавнего момента.

Мысль оказаться обручённой - она страшновата, если честно.

Я подалась вперёд.

- Не знаю. Но с некоторых пор я не хотела свободы от вас.

Глаза Эридана показались мне бездонными пропастями.

А потом он тоже двинулся ко мне, и длинные пальцы нырнули мне в волосы. Лоб прижался к моему.

- Может, я сглупил потому что не смог ухватиться за мысль, что с тебе нужна помощь, - проговорил он слишком резко для такого момента. - Может, поступаю по-идиотски сейчас - потому что готов поверить, что бесовы чары как-то объяснят все твои странности разом. Это возможно, Айли?

Может, я тоже дурочка, потому что совершенно не думаю о последствиях. Пальцы уже коснулись его лица, вели по щетине. Наше дыхание смешивалось, и острый жар опалял мои щёки.

Всё так зыбко. Поцеловать его - проще простого, но я не знаю, как он отреагирует. Оттолкнёт меня? Или сгребёт в охапку? Подушечка безымянного пальца тронула уголок его губ - красиво очерченных, по-мужски суровых.

И я прижалась к ним своими.

Даже первое соприкосновение - упоительное и горячее. Чувство, что мы оба хотим одного и того же, внезапно простреливающее всё тело. Его рука вдруг смяла мои волосы, вжалась в затылок, придвигая ближе. Словно было ещё куда.

Но всё закончилось быстрее, чем началось.

Как несколько нот - и пробирающая до дрожи музыка обрывается. Эридан замер, потом склонил голову, разрывая поцелуй. Отстранился, странно глядя на меня.

- Ты слишком смелая для девушки, выросшей под гнётом сестры, - произнёс, словно осуждая.

Мне кажется, ему просто надо было что-то сказать.

Всё ещё слишком зыбко.

- Ну, это вы заметили и раньше, верно? - грустно улыбнулась я.

Инквизитор откинулся на спинку стула, скрестил руки и впервые прикрыл глаза, словно больше не мог на меня смотреть. Некоторое время сидел так, размышляя о чём-то своём.

- Если ты под чарами Син, она может их снять. Или её сила, - заговорил снова, явно намереваясь вернуться к основной проблеме. - Ты всё делала правильно: тебе нужно взять её и подчинить. Только что дальше? Я поговорю с парой людей, вспомню, как можно разбить заклятье. Но вряд ли будет просто.

Что ж, загнать разговор в прежнее русло ему удалось.

Я хотела было возразить. Это не Син, это духи! Кажется, на лицо прорвалось разочарование, потому что инквизитор нахмурился. А потом я подумала: может, разницы и нет? Как-то я добралась до безликой фурии с помощью дара хозяйки дворца.

И просто кивнула.

- Насчёт планов леди Синдарин, - произнесла со вздохом. - Я их не знаю, но есть ещё кое-что. Отвернитесь, пожалуйста.

- Зачем? - бровь Эридана так и дёрнулась.

- Мне нужно кое-что достать из платья.

Чулки снять не дал, так хоть в нижнем белье покопаюсь, пока тут.

Он повернулся обратно чуть быстрее нужного, когда я ещё поправляла лиф. Взгляд скользнул по моей груди - и я едва удержалась от того, чтобы придать движениям побольше соблазнительности. Наваждение какое-то. Теперь мне хотелось его дразнить, прямо-таки отомстить за прерванный поцелуй.

Что у меня в голове, а? Сейчас ведь я протяну ему переливающийся камень, и доверия между нами это вряд ли прибавит.

- Это кристалл. Синдарин предложила его лорду Деймару - как защиту на дуэли. А потом была проверка там же! - и я быстро пересказала всё кроме того, о чём просил не говорить Сокол.

Сказала, что кристаллом он решил не пользоваться и отдал мне. Было тяжело. Я обещала блондину - но всё равно чувствовала себя паршиво от того, кому вру и когда.

И от того, как на лице Эридана сменялись не самые приятные эмоции. Удивление, новая порция недоверия. Потом он помрачнел - видимо, думая о Соколе.

- Ты же серьёзно? - Он уточнил детали несколько раз.

- Лучше скажите, это хоть правда защитный камень?

Инквизитор взял кристалл из моей руки. Отложил на пол - и пару секунд спустя ударил туда же тёмной плетью. Я даже ахнуть не успела.

- Да, - заключил мрачно. - Хорошо, что у тебя есть защита. Ценный подарок.

Я вздохнула - но, кажется, мысль, что блондина действительно использовали, собирались подставить из-за меня, победила остальные.

Инквизитор встал, отодвинул стул и посмотрел на меня сверху-вниз.

- Насколько для тебя важно снять эти чары? - и когда я не поняла вопроса, добавил: - Вокруг тебя ведь бесы знают что творится. Сейчас самое время предложить тебе снова уехать отсюда. Погостить у меня. Всё лучше, чем оставаться под боком у Гарлена.

Какого чёрта это так заманчиво прозвучало?

Но мне надо разобраться с духами. А ему самому - со мной. Ничего не получится иначе, и я прикована к этому негостеприимному дворцу.

- Боюсь, что очень важно.

И для него тоже.

Эридан медленно кивнул, подтверждая мои мысли.

- Тогда надо, чтобы нас хотя бы видели вместе, - заключил затем.

- Чтобы поняли, что я от вас не бегаю, - я не сдержалась, тоже встала и оказалась почти нос к носу с ним.

- Да, - ответил он, придерживая меня под руку и глядя на мою ногу.

Но пальцы быстро разжались.

Всё по-прежнему не так уж здорово.

А главное - если я снова где-нибудь ошибусь, если снова обману его доверие, всё может закончиться очень плохо. Не представляю, при каких условиях он даст мне третий шанс.

- Тогда завтра постараюсь что-нибудь выяснить, - словно подвёл итог нашему разговору Эридан. - А сейчас уже поздно.

Я невольно подумала, что вообще была бы не против остаться на ночь прямо тут. Хотя бы безопасности ради. В моём мире проснуться в гостях у человека, которому доверяешь, совсем не зазорно. Но здесь вряд ли.

И он проводил меня до комнаты - в этот раз я хотя бы шла сама. Боль в ноге отступила, остались лишь редкие её отголоски. Когда мы добрались до моей двери, Эридан ещё долго стоял рядом, словно не желая меня отпускать.

- Береги себя, - велел в конце концов.

А когда я кивнула и зашла в спальню, кажется, ждал ещё некоторое время.

Заснуть было не очень просто, но я постаралась убедить себя, что если бы Гарлен хотел завалиться в мою комнату или выкрасть девушку с редким даром, то уже преуспел бы трижды. Прожила же я как-то предыдущие две недели - проживу и теперь.

А когда я очнулась утром, в дверь стучали.

Предупредительно спросила, кто там. Голос оказался незнакомым - человек представился слугой. Им и был. Вот что неожиданно, в руках он держал обитую бархатом коробочку, перевязанную лентой.

- Что это? - изумилась я.

- Велено передать вам, леди Айли.

Я приняла посылку с сомнением, а когда открыла прилагавшуюся записку - вот тогда застыла где стояла.

Мечта,

Вчерашний вечер меня огорчил. Женщины ещё ни разу не грозили, что выпрыгнут от меня в окно. Видимо, тебе действительно не нравится, когда всё быстро, да? Но ты всё равно кажешься мне интересной. Ладно, если тебе это так важно, давай попробуем по-твоему. Тут подарок для тебя, я вроде как даже старался, выбирая его. Надеюсь, тебе понравится.

Я снова уставилась на коробку, теперь борясь с желанием кинуть её куда подальше. Она слишком походила на ту, в которую могли бы положить какое-нибудь украшение, вроде ожерелья. И вес совпадал.

- Я не собираюсь…

Хотела сказать, что не намерена это принимать, но поняла, что осталась одна. Слуга уже ушёл.

Глава 12

Открывать коробку мне как минимум не хотелось. Вдруг там какое-нибудь заклятье? Одни чары на меня уже наложили - поздравляю, Марьяна! - и от перспективы оказаться жертвой других плечи сами дрогнули.

Я устроила подарок прямо на полу, в самом углу комнаты, и собиралась в противоположном. Хотела сделать это быстро, но что-то заставило задержаться перед зеркалом. С вдохновением накрасить ресницы, пару раз поправить волосы. Ну ладно, я понимала, что - потому что полчаса спустя пошла с этой коробкой к Эридану.

Вообще, надо было определить планы на день.

С инквизитором мы встретились на улице, под безмятежно светящим солнцем. Я как-то невольно задержала дыхание, разглядывая мужчину, от которого вчера уже не ждала ничего хорошего. Во-первых, он побрился, что само по себе могло зваться событием недели. Во-вторых, нетерпеливо пошёл вперёд, едва меня завидев.

- Ночь прошла спокойно? - спросил первым делом.

- Вполне, - кивнула я. - И нога не болит, спасибо вам. А с утра у меня вот какие новости.

На чём вручила ему коробку с запиской.

Эридан изучил последнюю, в первый миг - просто настороженно, а потом лицо его перекосило. Он сделал пару шагов назад, повернулся боком и явно собрался развязать ленту.

- А если там очаровывающее заклятье? - вырвалось у меня.

Зловеще дёрнувшийся уголок губ.

- Гарлену крупно не повезёт, если я стану его целью.

Шатен всё-таки раскрыл коробку, несколько секунд смотрел внутрь. Потом показал мне. На бархате лежал браслет из светлого металла и блестящих, похожих на голубые слезинки камней. Я чуть не простонала - потому что специалистом по драгоценностям не была, но мозг как-то сразу отметил: камешки крупные, работа выглядит тонкой.

- Бесов сын, - выдохнул Эридан. - Что значит “давай попробуем по-твоему”, недотрога?

- Если что, я драгоценностей не заказывала, ваша суровость.

Инквизитора мой не до конца серьёзный настрой, кажется, сбил с толку. Тёмные ресницы дрогнули, невольно приковывая к себе внимание.

- Ладно, - качнул головой он. - Либо тут правда не всё чисто, либо ты удивительным образом действуешь на мужчин.

- И какая версия вам больше нравится?

- В общем-то, одна другой не отменяет.

- Это дорогой браслет? - я поморщилась под очередным испытующим взглядом. - Слушайте, не надо так на меня смотреть. Я пытаюсь понять масштабы бедствия.

- Учитывая, как ты жила? Думаю, на год вам с сестрой хватило бы.

Потрясающе. Желание вернуть эту штуку немедленно и так сидело во мне крепко, а теперь перебило все остальные.

- А что всё-таки насчёт заклинаний? - заставила себя спросить.

Эридан резко захлопнул коробочку и сунул в карман. А когда я подняла брови, объяснил:

- Я сейчас в министерство, узнавать об уже замеченных на тебе чарах. Заодно проверю эту дрянь. И вот что, ты едешь со мной.

- О?

- Я и вчера думал, что лучше позвать тебя, а сегодня уверен, что оставлять без присмотра - отвратительная идея. - Он словно невзначай подался вперёд, но расстояния между нами вдруг стало совсем мало. Тёмные глаза и немного странный голос: - Или у тебя были планы? Сокола навестить?

- Дайте подумать. - Я сделала вид, что размышляю, а не разглядываю его выбритый подбородок. - Свидание с Деймаром, а потом остаток дня с Гарленом. Может, они пришлют мне ещё подарки? Ладно, перенесу всё на завтра.

Кадык инквизитора двинулся под кожей. Боже, я вдруг поняла: мне почти хочется довести его. До белого каления и каких-нибудь решительных действий. Мы так близко - казалось бы, совсем ничего не стоит схватить меня и утащить подальше.

- Разговорчивая не по годам, - вздохнул он. - Поехали.

На самом деле, всё равно тянуло широко улыбнуться. В кои-то веки проведу день в неплохой компании - чем не повод радоваться?

Мы пришли к карете. Молчаливый кучер, кажется, удивился, меня завидев, а его наниматель быстро распахнул передо мной дверь.

Потом мы сидели друг напротив друга и снова играли в гляделки.

- А вам как спалось? - вежливо поинтересовалась я.

- Неплохо, - инквизитор привычным движением сунул руки в карманы. - Хотя слишком много вопросов для одной ночи.

- Чем вы вообще занимались в последние три дня?

Он так свёл брови, будто я спросила о чём-то глупом. Мне вдруг захотелось положить ногу на ногу, коснуться мыском его колена. А может, и голой стопой.

- Дай вспомнить. Дрался на дуэли, готовился к ней. Выслушивал безумно странные слова одной женщины.

- То есть, вы думали обо мне?

Усмешка внезапно всё же пробралась на его лицо:

- Тебе не понравился, что именно.

- Главное сам факт.

- У тебя хорошее настроение, - взгляд Эридана был долгим и внимательным.

Да, хорошее. Впервые за эти дни.

Когда мы вылезали из кареты, он подал мне руку. В министерстве отвёл меня сначала к одной двери, где велел подождать буквально пару минут - и занёс внутрь коробочку. А потом утащил куда-то вниз, на подвальный этаж.

- Посиди здесь немного, ладно? - Когда он указал мне на стул у стены, лицо его вновь стало жёстким. - Я предупредил нужных людей ещё с ночи. Сейчас объясню им подробности, и они взглянут на тебя.

Честно говоря, подвал министерства мне не нравился. Голые стены, обитые железом двери, никого вокруг. Напоминало в лучшем случае коридор психиатрической больницы.

Ждать пришлось с полчаса, а когда Эридан вернулся и позвал меня внутрь, я поняла, что увиденная комната не нравится мне ещё больше.

Лаборатория - ну, так я сходу окрестила помещение. Стены были каменными и серыми, пол - абсолютно скучным и ровным, если не считать начерченного на нём большого круга. А в центре этого круга стояло деревянное кресло-стул с какими-то обручами и шарами над изголовьем. К подлокотникам были прибиты кожаные наручи!

У стены всё же наблюдалось разнообразие: столы со склянками, журналы, перья. Нравился мне во всём этом только Хандар, который приветствовал меня не совсем уверенной улыбкой. С ним стоял другой, незнакомый мужчина.

Я нервно глянула на инквизитора.

- Леди Айли, - заговорил Хандар, поправляя очки. - Как же так? Вы под чарами? Кто бы мог подумать, что вы угодили в такую неприятность.

- Что это за место? - спросила я Эридана.

Он посмотрел на меня как-то странно.

- Не бойся, - сказал почти мягко. - Просто лаборатория.

- Вы извините, что пригласили вас в неуютную обстановку, - попытался разрядить атмосферу Хандар. - К сожалению, все нужные инструменты здесь.

- Что вы собираетесь со мной делать?

- Вы проходите, - предложил дядечка, - садитесь.

Мне, напротив, захотелось сбежать. Инстинкт самосохранения, понимаете? Я развернулась к Эридану, и, видимо, страх достаточно явно отразился на лице.

- Айли, - он вдруг взял меня за плечи, посмотрел прямо в глаза. - Прости, что не предупредил. Но я привёл тебя сюда не чтобы пытать - поверь, ладно?

Взгляд был очень внимательным и совершенно не угрожающим. Скорее наоборот. Мне неожиданно действительно захотелось расслабиться, когда он так смотрел на меня и так вот держал.

Прямо как вчера. Я пугаюсь, а ему не всё равно.

И я вдруг поняла: он же рассказывал, что провел больше года в подобных местах. Пока его испытывали, пока раскрывали его дар. Сейчас по виду Эридана сложно было сказать, что ему неуютно - если бы не капля излишней собранности.

Я тронула руку на своём плече.

- Ладно.

Он встал за спинкой стула, когда я села и когда Хандар подвигал, а затем опустил один из обручей к моей голове.

- Мы введём вас в специальный транс, - объяснил второй маг, мужчина лет сорока. - Попробуем поговорить с вами, а лорд Хандар постарается определить, чья это работа. Духов или другой магии.

Я обернулась бы к инквизитору снова, но обруч теперь мешал.

Ладно, стоматологов тоже все боятся. Мне помогут, меня вылечат.

Думала об этом, пока Хандар подобрался ко мне, а его руки стали гулять над моей головой, у лица и вокруг плеч. Обруч неожиданно загудел. А потом маг вдруг приложил к нему руки. Я успела вздрогнуть, потому что стало зябко! Как тогда, под стенами Синдарин - показалось, что свет мигнул, и всё потемнело.

Очертания комнаты поплыли.

- Тише, - на мои плечи вдруг легли другие руки, и касание было успокаивающим. Голос Эридана прозвучал за спиной.

- Всё в порядке, - Хандар тоже пытался меня ободрить. Отнял руки от металла, но мир не изменился. - Точнее, не слишком. Чары. О да, что-то есть! Значит, дело духов.

- Похоже, - заключил его коллега. - Потому что я ничего не вижу.

- Айли, у меня всего один, но очень важный вопрос, - продолжил Хандар. - Пока вы в трансе, попытайтесь ответить. Вы знаете, кто это с вами сделал?

Снова знакомое чувство: надо раскрыть губы. Что-нибудь сказать. Но язык онемел, даже челюсти свело. Зря меня привели сюда без подготовки. Может, я могла придумать что-то во дворце! Взять книгу с описанием статуй, открыть на нужной странице, принести Эридану? Но стоит подумать - и я понимаю, что не могу поднять руку. Двинуть ногой.

Проклятые местные силы, дышать тяжело!

- Леди Айли, - Хандар смотрел на меня с участием. - Попытайтесь не нервничать, а наоборот, расслабьтесь. Чем больше вы думаете, как на вас давит заклятье - тем вам хуже. Так вот, забудьте о нём.

- Как?

- Попытайтесь обмануть себя, - продолжил дядя-учёный. - Придумайте себе другую цель - не рассказать о вещи, которая запечатана, а что-нибудь более приятное.

Ему-то просто говорить.

Я чувствовала, как пальцы инквизитора сжались на моих плечах.

О чём хорошем я могу думать? Да, мне совсем не нужно выдавать им правду, чтобы снимать чары. Мне нужно… помириться с мужчиной за моей спиной. Достойная и такая милая цель. Чтобы он смог поверить мне снова - чтобы наш танец недоверия и ревности закончился страстным поцелуем, желательно в кровати.

Я чувствовала, как дыхание учащается. Как меня всю пробирает дрожь. Расслабиться не получалось - но я же хотела такой малости.

Правда хотела ведь!

- Да, - произнесли мои губы.

Хандар чуть не подпрыгнул от радости.

- Да? Кто, леди?

- Я был прав? - голос Эридана напрягся.

Как сказать ему, что это не Синдарин?! Наверное. Я не знаю.

- Нет, - выдохнула, поражая саму себя, - меня зачаровал… дух.

Пальцы инквизитора внезапно ослабели.

А меня вновь сковала дрожь.

- Просто дух? - поразился Хандар. - Или его использовали, чтобы наложить чары?

- Я видела духа, - всё, что из меня вырвалось.

- Это же замечательно! - всплеснул руками дяденька.

Я моргнула, а он заключил:

- Леди Айли, если вы знаете человека - это здорово. Но если видели духа - его можно найти. Подчинить и заставить снять заклятье.

У меня было ощущение, что на плечах пошла трещинами огромная ледяная шапка, которая давно там лежала.

- Как? - я подалась бы вперёд, но обруч никуда не делся, да и сбрасывать руки инквизитора не хотелось.

- Поймать, - заявил Хандар, сдёргивая с носа очки. - В ловушку.

- А подробнее? - напряжённо спросил Эридан.

Мне тоже жутко хотелось знать. Но чувство тревоги внезапно усилилось. Я могла слегка вертеть головой, я смотрела по сторонам, но мир до сих пор расплывался. От очков Хандара будто потянулись тонкие струйки, и его рука совсем размылась.

- Леди Айли, попытаетесь ещё что-нибудь сказать? - удивительно, но маг, кажется, понял моё состояние.

Что? Дело в духе, а не в конкретном человеке? Увы, если на несколько секунд мне и удалось обмануть чары, то теперь новый виток волнения всё сгубил. В горло будто сунули камень, сердце заныло, и я мотнула головой.

- Тогда можно прервать транс, - дяденька вновь подошёл к обручу, провёл по нему руками. Прикрыл глаза - и гул вдруг пропал.

Мир стал прежним, а я шумно выдохнула. С полминуты просто сидела, приходя в себя.

- Что до ловушки, - Хандар прочистил горло. - На самом деле, это представлялось бы мне почти невозможным! - Слишком бодро он говорил для подобных заявлений. - Отследить духа, который наложил чары на другого человека? Мне удалось лишь раз. Но Айли, у вас же уникальный дар, а значит, вы можете справиться сами. Да, конечно, требовать такого от девушки вашего возраста несправедливо… но лорд Эридан сказал, вы делали успехи. Возможно, вам стоит попытаться. Возможно, это ваш лучший шанс.

- Конечно, - горячо ответила я. - Я бы с радостью.

Он отодвинул обруч от моей головы и кивнул:

- Тогда подождите пару минут.

В столе он рылся куда дольше. Его немногословный коллега то ли помогал, то ли просто интересовался процессом. Я, пользуясь случаем, размяла пальцы и глянула на Эридана, который обошёл стул и чуть склонился вперёд, будто почуявший добычу волк.

- Вот. Это я называю ловушкой для духов, - Хандар выглядел гордо, когда протягивал мне кругляш размером с половину ладони. Кольцо из белого металла, внутри него - ещё одно, и круглый фиолетовый камень в центре. - Вам нужно будет… зарядить её. А потом - связаться с духом, которого вы знаете. И она сработает сама.

- А дальше? - удивилась я.

- Дальше, если всё пройдёт хорошо, дух не сможет вырваться. И тут два варианта: либо вам самой удастся уговорить его снять с вас чары, либо привезёте его ко мне, - Хандар пожал плечами. - Если честно, я бы в любом случае просил вас сделать второе. Мне до жути интересно.

- Не уверен, Хан, - Эридан всего лишь свёл брови, но почему-то на его коллег подействовало. - Будет зависеть от тайн, которые он хранит.

- Ладно, - вздохнул добрый дяденька. - Конечно.

- А как её зарядить? - встрепенулась я.

- О, вашей личной энергией. Не бойтесь, процедура безопасная. Просто… как вы это обычно делаете? Желаете? Пожелайте, найдите в себе самое рьяное стремление связаться с тем духом - и попытайтесь передать магию ловушке.

Я моргнула.

- Давайте я помогу вам, - сказал Хандар, подходя. Вложил завораживающий кругляш мне в ладонь. - Сконцентрируйтесь ещё раз.

И я снова представила: как здорово будет, если я наконец смогу сказать правду. Будет же? Я сама получу ответы! Может, это магия Хандара помогла - но я вдруг почувствовала очередной прилив холода, будто из меня забрали тепло. Камень в середине ловушки мягко мигнул.

- Вот видите! - улыбнулся мой любимый учёный. - Вы повторите так несколько раз. Только не сейчас, иначе можно истощить себя. Я напишу вам инструкции. Захотите - приезжайте с ними ко мне и повторяйте. Если нет, если вы найдёте подходящий дар ближе, например, у леди Синдарин… - он глянул на инквизитора, - в общем, справитесь сами.

Я уставилась на талисман и сжала его в руках.

Потрясающе. Я смогу снять заклятье. Я смогу - всё смогу сделать!

Эридан говорил что-то ещё: например, что инструкции должны быть максимально подробными и что ему очень хочется, чтобы леди в моём лице не перестаралась. Возможно, у Хандара были свои вопросы, но он молчал как приличный служащий разведки, и записывал. Знаю, что я едва не кинулась на шею пожилому магу. И даже его коллеге. А когда мы вышли из пыточной комнаты - инквизитору.

По крайней мере, в руку его вцепилась крепко.

- Устала? - спросил Эридан, глядя на меня пристально.

Да, было дело. Немного нервов благодаря магам, которые не смогли оклеить лабораторию обоями в цветочек, и немного опустошения после общения с ловушкой. Поспать хотелось.

- Пойдём за браслетом, - предложил шатен. - Узнаем, что Гарлен с ним придумал, и уедем.

Но когда он вышел из небольшой комнатки снова, лицо его было мрачнее.

- Что там? - с тревогой спросила я.

- Ничего.

Ни приворотных заклятий, ни какой-нибудь ерунды, от которой я свалюсь без сознания в нужный момент, ни ядовитых иголок. Просто дорогой подарок - объяснил мне инквизитор.

- Значит, нужно вернуть его князю, - единственное, что у меня нашлось в ответ.

Эридан смерил меня странным взглядом, но в итоге кивнул.

Обратно мы ехали почти молча - я подавила пару зевков, но в целом настроение уверенно скакнуло вверх. Пальцы то и дело гладили металл ловушки в кармане. Мой шанс. Моё средство бросить вызов проклятым духам. И мужчина напротив, который снова взялся мне помогать.

Мы вышли на площадке у дворца, и я невольно пожалела, что оказалась здесь так рано.

Мы могли бы погулять по городу. Сделать вид, что у нас вовсе не свидание, но побыть вместе, посидеть в каком-нибудь местном ресторанчике за кружкой чая.

- Недотрога, - Эридан неожиданно взял меня за руку.

Я так погрузилась в мысли, что изумлённо моргнула. А инквизитор повёл головой, указывая мне куда-то в сторону. Там не было ничего необычного: только один из женихов разговаривал со слугой.

- Мы хотели, чтобы нас увидели вместе, - сказал инквизитор.

- И сейчас отличное время, - выдохнула я.

Его пальцы скользнули ниже, обжигая кожу, и медленно сплелись с моими. В первый раз он взял меня вот так. Не за запястье, не за плечи, а захватив ладонь своей. И я задержала дыхание. Почему-то этот простой жест показался безумно сексуальным, из серии “запретить в пятидесяти странах мира”.

- Отличный план, - кажется, губы двигались сами.

Мои пальцы медленно сжались. Его - в ответ. Мы развернулись и пошли ко дворцу, причём я вряд ли думала о людях, которые попадались по дороге. Незнакомая дама в дорогом наряде, за которой бежала молодая служанка? Плевать, кто они такие. Парочка в беседке неподалёку? Тут я малость очнулась, потому что с удивлением узнала Мирну. И Шарна - лорд что-то увлечённо говорил, а вот подруга меня заметила.

Удивилась ли?

Не знаю, но дальше нам попалась группка из трёх болтавших у лавки невест - и вот они сначала замолкли, а потом проводили нас любопытными взглядами. Может, даже напряжёнными.

Эридан развернул меня, пока мы не ушли далеко.

- Может, их недостаточно? - подняла брови я. - Как считаете? Можем побродить здесь ещё полчаса.

Ответный взгляд был абсолютно тёмным несмотря на светлый день.

- Думаю, не надо.

И на этих словах, пристально глядя мне в глаза, он поднёс мои пальцы ко рту.

У меня чуть воздух в груди не закончился от того, как его губы оставили отпечаток на моей коже. Долгий, пылающий, будто пульсирующий огнём.

- Я не поблагодарила вас за вчера, - произнесла я, надеясь, что он сейчас прислушается и задержится в этом положении. - Спасибо, что спасли от Гарлена. И за всё сегодняшнее.

Это совершенно удивительное чувство - когда кто-то в чужом мире тебе помогает. И когда тебе всего лишь целуют руку, а ты уже готова застонать, и в голове рождаются фантазии, которые самые смелые из здешних женщин сочли бы неуместными.

Я поднялась на цыпочки, опёрлась о плечо Эридана и поцеловала его в щёку. Так ведь тут делают приличные девушки, да? Гладкая кожа, резко напрягшиеся мышцы под моими пальцами. Те сжались, потому что едва не скользнули к его шее, едва не сорвались с места и не зарылись в каштановые волосы.

Руки инквизитора оказались у меня на рёбрах - то ли желая удержать на мнимом расстоянии, то ли не давая упасть.

Глаза - обжигающий кофе. Пять градусов то точки кипения.

- Для игры - отлично, - произнёс он одними губами.

- Да.

А потом меня всё же поставили на землю.

Несколько секунд мы ещё молчали, словно ища повод продлить этот момент. Но вот в стороне раздался слишком громкий голос одной из девчонок - и я вздохнула.

- Надо как-то побыстрее разобраться с ловушкой, - заключила.

- Не показывай её никому.

- Конечно, - я помолчала. - Но кстати, я всё же собираюсь навестить Сокола. Говорю, чтобы вы знали.

Эридан слегка поморщился.

- Ладно.

А сейчас - отдам эту ерунду в бархате Гарлену. И потом заполню кругляш в кармане. И мы поймаем гадкого духа.

Всё будет хорошо, да? Скоро всё должно стать просто замечательно.

Глава 13

К Гарлену я пришла спустя минут двадцать. Не в личные покои - это было бы слишком рискованно и неприятно. Слуга рассказал, что князя можно найти в одной из гостиных - и там, в комнате с синими стенами и голубыми креслами, он сидел в компании аж трёх девчонок. Причём только две были из невест.

Чёрт возьми, он хоть часов шесть в сутки проводит без женского общества? Даже странно, что сейчас леди не облепляли этого типа - скорее, щебетали между собой, а князь с каким-то отрешённым видом развалился в кресле. Будто и не слушал их.

Эридан пришёл со мной, но я упросила его подождать в коридоре. У меня были подозрения, что если я верну Гарлену браслет лично, князю это скажет чуть больше о чувствах между нами.

При виде меня он встрепенулся.

- О, Мечта, - улыбнулся белозубо. Снова эта манера: будто вчера между нами не случилось ничего гадкого. Быстрые шаги ко мне - и он остановился только когда увидел бархатную коробку.

- Лорд Гарлен, - заговорила я твёрдо, глядя в наглые глаза, - вы прислали мне подарок, но я не могу его принять.

Слегка удивлённое выражение.

- Ты шутишь?

- Мне не нужны дорогие украшения, - я начала злиться. - Дешёвые, впрочем, тоже. Мне не нужны подарки от вас.

- Потому что штрах их запрещает? Он сейчас с тобой?

В следующий миг Эридан был в комнате - и к князю он подошёл быстрее, чем я успела ахнуть.

- А ты как думаешь? - его голос звенел от злости. - Да, она под моим присмотром.

Губы Гарлена скривились, глаза сверкнули.

- Каких бесов?

- Айли сказала, что ей не нужны подарки, - прорычал инквизитор, отобрал у меня коробку и буквально пихнул ею князя в грудь. - Ещё раз пришлёшь что-нибудь - пальцы вырву.

- Мне кажется, вы найдёте лучшее применение для украшений, - постаралась добавить я что-нибудь нейтральное - но явно не помогло.

Всё прошло не так, как я надеялась. Лицо Гарлена исказилось - и я не хотела представлять, каким взглядом он нас провожал.

Хватало злого инквизитора рядом. Только вот его злость, несмотря на сорванный план, скорее радовала. Пальцы вырывать? Если он хочет сделать это с Гарленом за то, что тот меня обидел - чудно. Если из-за того, что князь проявляет ко мне внимание - ну, тоже приятно ведь.

И на этом попытки проконтролировать мой день не закончились.

- Изучи инструкции Хандара, - наказал Эридан, - внимательно.

- Я хочу сегодня попробовать передать ещё немного энергии ловушке.

Недовольно сведённые брови.

- До завтра никак не потерпеть? Загнать себя не боишься?

Ну вот как не радоваться такой заботе?

Я улыбнулась и пообещала ему тщательно оценить свои силы.

А потом пошла - обедать и действительно перечитывать послание доброго мага. Инструкции и правда были подробными. И должна признать, вот сейчас, когда дяденька не декламировал их в своей извечно бодрой манере - немного тревожили.

Наполнять ловушку раз в день, в крайнем случае - два. Чтобы ни в коем случае не передать слишком много энергии и не слечь в постель с истощением. Кто бы знал, что это значит. Что мне грозит, если перестараюсь - пара дней в койке? Головная боль? Или мучительная смерть?

Ещё надо думать о духе, которого хочу привлечь - ну, без этого никуда.

И потом, когда наполню ловушку, нужно прийти к тому месту, где я этого призрака видела. Потому что духи, как и смертные, обычно выбирают себе определённое место жительства. Кто-то привязывается к домам, кто-то к пышным рощам или полянам в лесах. К ручьям, колодцам, чайным лавкам. Интересно, сколько в этом дворце, вокруг Синдарин, вообще разнообразной нечисти?

В общем, я изучила это всё, а вечером вновь встретилась с инквизитором.

- Попробуем, - сказала ему уверенно, - наполнить ловушку.

Синдарин я в этот раз решила подкараулить не под окнами - места прошлой встречи с духом пока хотелось избежать. Снежная королева ужинала с подругами в закрытом зале, а мы гуляли неподалёку.

Простая же процедура. Мне даже немного совестно было, что инквизитор и тут меня стережёт. Но это чувство - что мы не знаем толком, что друг с другом делать, и всё равно провели почти целый день вместе - оно слишком приятно согревало пострадавшее недавно сердце.

Я встала у стены, достала ловушку, которую успела прицепить на выданную Хандаром длинную цепочку и спрятать под платьем.

Хочу ответов и правды - думала, глядя на Эридана. Хочу, чтобы всё стало ещё лучше.

Я концетрировалась пару минут, пока тело не пробрала знакомая дрожь. А потом внезапно накатила слабость.

Меня повело… и следущую фразу я услышала, когда Эридан сжал мои плечи.

- Бесы! - выругался он. - Эй. Айли?

- Всё в порядке, - я даже не поняла, что пошло не так. С чего голова кружится?

Мужчина резко втянул воздух. Потом, когда я немного пришла в себя и встала ровнее - смотрел на меня, будто я жестоко перед ним провинилась.

- Да ничего страшного, - пробормотала я. - И добавила на всякий случай: даже нести меня сегодня не надо. Только если очень хотите.

Попытку флирта он не оценил.

- Пойдём, - предложил отрывисто. - Хватит опытов.

Ничего страшного не случилось. По крайней мере, когда Эридан довёл меня до комнаты, слабость вроде как отпустила. Ну, достаточно, чтобы я смогла сама открыть дверь и уверить инквизитора, что не пропаду. Он, правда, переспросил пару раз.

- Точно?

- Абсолютно. Спасибо, что волнуетесь.

Кажется, этот день ему всё-таки непросто дался.

Не знаю, как быстро он ушёл - я добралась до кровати и решила полежать. Спать теперь хотелось сильно. Закрывая глаза, пообещала себе быть осторожней в следующий раз.

Но из накатившей дремоты меня вырвал стук в дверь.

Протёрла глаза, села.

- Да?

Снаружи попросили открыть. Что вроде как означало добрые намерения. Правда, тут же кольнуло подозрение: не приведи всё хорошее там ещё один подарок.

Но в этот раз за дверью меня ждал не слуга. Скорее, служащий. Мужчина в мундире охранника - сером, какие носили все стражи сестры короля.

Высокий и мускулистый, он явно давил телосложением. Мне стало неуютно. И дурное предчувствие оправдалось, когда мужчина сказал:

- Леди Айли. Мне велено доставить вас к госпоже Синдарин.

Пальцы сжались на ручке двери. Засосало под ложечкой. Я даже не могла объяснить, какие сомнения родились в голове.

- Зачем? - спросила я, стараясь держать лицо.

- Мне не сказано. Пожалуйста, следуйте за мной.

Не нравилось мне это. Решительно. Я тут обесиленная, немного не в себе - а меня зовут к ледяной хозяйке дворца, которую я с недавних пор записала во враги.

Конечно, я убеждала себя, что у Синдарин были уже все возможности подсунуть меня племяннику. С другой стороны, именно сегодня я вернула подарок Гарлену. Целовала Эридана на людях.

- Мне нездоровится. Можно отложить разговор?

Охранник с подозрением оглядел меня ещё раз.

- Вы стоите на ногах, леди Айли, а мне велено привести вас. Будьте добры, вряд ли леди Синдарин станет утомлять вас долгим разговором.

Не выгорело. И он так вежлив, что даже не откажешь.

- Хорошо, тогда дайте мне минутку.

Я постучалась к Замии, и когда златовласка открыла - обняла её и шепнула на ухо просьбу: если не вернусь через четверть часа, сказать Эридану, где я. Подруга моргнула. Я даже засомневалась, верит ли она, что у меня очередные проблемы.

Верю ли я сама?

Но Зами кивнула, и я сердечно сжала её руку.

А потом пошла. Меня проводили на третий этаж и там - в пресловутый кабинет. Ледяная королева ждала внутри у окна.

Казалось, она погрузилась в мысли и больше ничем не была занята. Но стоило двери открыться - повернула голову.

- Айли, садись. - Охранника она отпустила. Дверь закрылась за спиной.

Моей гордости хотелось постоять, но уставшее тело так и манил предложенный стул. Пришлось уступить.

- Как у тебя дела? - Синдарин развернулась. Холодный взгляд застыл, как морозный воздух в тихую январскую ночь. - Как ты себя чувствуешь?

У меня что, лицо бледное?

- Как обычно, - заявила я уверенно. - Что-то случилось, леди?

Она даже мимолётным жестом не удостоила мой вопрос. Просто сказала:

- Час назад ты брала мою силу.

И я похолодела.

- Что, простите?

Движение бровей - на строгом холёном лице выглядело сурово.

- Не отпирайся. Ты пользовалась моей квелья сегодня. И раньше. На втором Событии, в день перед этим. Уже несколько раз.

Она даже не спрашивала, так ли это, она утверждала.

Ох.

- Зачем?

Между прочим, даже желай я, ответить бы не смогла.

Я вдруг вспомнила её взгляд на кристалл, когда Айли стояла тут с Соколом, когда я оказалась бесплотным духом в чужой голове. Тогда мне казалось, что хозяйка дворца ничего не заметила. Но…

- О, я просто экспериментирую, - преувеличенно бодро заулыбалась я. - Не думала, что вы заметите. И, конечно, не хотела причинять неудобств. Простите, если так получилось.

- Экспериментируешь с духами?

- Со своим даром. - В этом же нет ничего преступного?! - Видите ли, пару раз мне случайно довелось им воспользоваться, и я решила пытаться дальше. Это интересно, это может быть полезно.

- И опасно, - лицо сестры короля, её прямые плечи, уложенные серебряные волосы, осанка и поза - всё неожиданно выдало угрозу. - Я попыталась узнать у них, о чём ты с ними говорила.

Меня прошиб холодный пот.

- И что они ответили?

Взгляд. Пристальный, цепляющий - и женщина, которая вдруг начала меня нервировать до крайности, пошла вперёд.

Я резко встала, потому что так обычно реагируют на опасность. Готовятся драться или удирать.

- С тобой происходит что-то очень странное, верно?

Это мягко сказано. Например, этот разговор. Мне не нравилось, куда он вёл. Синдарин остановилась в паре шагов от меня, и я вдруг очень чётко ощутила, что она выше, старше, сильнее и гораздо влиятельнее.

- Айли, сколько лет твоей сестре?

Глухой удар в груди.

- Простите?

- Отвечай.

К чему ей спрашивать?!

Единственный вариант, который пришёл в голову, бил по нервам током. Сколько лет Дее? Айли не говорила. У меня не дырявая память, хорошая на детали. Природа, наверное, или в школе уроки не прогуливала.

Но Синдарин ждала ответа.

- Двадцать пять, - выдала я, уже понимая, что вряд ли попаду в цель.

Снежная королева приподняла подбородок.

- Двадцать четыре. Я узнаю как можно больше обо всех, кто прибыл на мой праздник. Сколько её мужу, лорду Фарриму?

Я не знаю.

- Тридцать?

- Тридцать шесть, - почти спокойно поправила Синдарин. Её глаза замерли, словно смотрели мне в самую душу. И она произнесла: - Ты не Айли, правда?

Глава 14

- Кто ты? - Синдарин так и пронизывала меня взглядом. - Как тебя зовут?

Я сжала руки: всё равно ведь ответить не смогу! Что делать? Как быть?

Все инстинкты подсказывали: сорваться с места. Бежать - и в то же время я понимала, что уже поздно. Она всё узнала! Снежная королева - первый человек в этом мире, который добрался до правды обо мне!

Так ли это плохо? В любом случае, отступать некуда. Ноги ватные, и это не от волнения. Спасибо хоть голова не кружится. Моя единственная защита сейчас - слова и попытки договориться.

Только как их использовать под чарами?

- Я не могла поверить, - не удовлетворившись моим молчанием, продолжила Синдарин. - Даже когда спросила духов, даже когда они подсказали, что ты… кто ты?

- Как именно вы поняли? - задала я встречный вопрос.

Сомневаюсь, что ей понравилось, но леди вздохнула:

- Почувствовала, как ты брала мою силу. Сначала не придала этому значения, но в день после второго События духи были рассержены. Злы. И я решила узнать причину. Достучалась до них - пара ритуалов, и они туманно ответили, что всё связано с тобой. Не хотели раскрывать больше. Но сегодня… кажется, ты снова задумала влезть в их дела. Вновь их разозлила. И в этот раз они сами пришли ко мне, сказали, что вместо Айли здесь душа из иного мира. Они дали мне вмешаться.

Слишком много информации на мою несчастную голову.

- То есть, вы сейчас просто меня проверяли?

- И убеждала себя, - еле заметно изогнула губы Син.

Чёрт, чёрт.

Но вот парадокс: по крайней мере, сестра короля уже не выглядела злой. В её чертах даже появилось что-то сочувствующее. Пока острый взгляд на скользнул по моей шее.

- Ты ищешь ответы, - кажется, она так и впилась глазами в цепочку на моей груди. - Или пытаешься навязать духам свою волю? Наверное, второе. Что там у тебя? Манок?

- При всё уважении, леди Синдарин, это моё дело, - я отступила на шаг. Снежная королева приподняла брови.

- Кто ты? - повторила она.

- Не могу сказать.

- Почему?

Да потому что не хочу даже! Или всё-таки попытаться? Я раскрыла рот, чтобы подтвердить: ни слова не идёт из моего горла. Знакомая боль, я привычно скривилась.

- О светлые, - поразилась вдруг леди. - Тебя ведь ещё и зачаровали, верно? Как того бедолагу…

Вот теперь и моя злость на неё улетучилась.

- Какого бедолагу? - выпалила я.

- Я видела такое, - Синдарин вдруг шагнула вперёд и коснулась моего предплечья. - Чужую, пришлую душу в теле совсем юного мужчины. О, это было давно. Я тогда говорила с ним. Помню, в какой панике он был, как метался по лаборатории. Потом я читала все древние труды, нашла другое упоминание. Но представить, что сама встречу душу вроде тебя? В собственном доме в качестве гостьи?

Я просто оторопела.

Здесь. Был. Случай до меня?

Здесь есть упоминания?

Я не нашла их. Но то, к чему имеет доступ сестра короля, не сравнится с публичной библиотекой.

- Да, я под чарами, - призналась я… поражая саму себя.

Слова вдруг сорвались с языка. Словно теперь их ничто не сдержало. Потому что сдерживать больше не было смысла - Синдарин обо всём сама догадалась.

Всё моё отношение к ситуации менялось слишком резко.

Я ведь думала рассказать снежной леди о себе при первой встрече. Хотела помощи. Потом был этот подслушанный разговор с Гарленом и тот факт, что она зачем-то решила охотиться за моим даром.

За даром Айли.

- Вы можете мне помочь? - спросила я почти иступлённо.

Синдарин склонила голову к плечу.

- Зависит от того, что именно ты хочешь сделать. Узнать своё предназначение? Получше здесь устроиться? Вернуться туда, откуда пришла?

Да, да и не знаю. Вернуться? В последние дни я уже ни в чём не уверена.

- Мне нужно снять чары, - сказала я резко. - Для начала. И да, понять, зачем я здесь.

Рука снежной королевы скользнула по моей, и миг спустя она сжимала мою ладонь. Прохладные тонкие пальцы.

- Наверное, могу, но есть условия.

- Какие?

Она подарила мне очередной пристальный взгляд.

- Первое, что приходит на ум: перестань что-либо делать сама. Ты просто злишь духов. И если другие люди узнают правду - ничего хорошего не будет. Доверься мне. Я помогала тебе, я могу быть другом.

Стоило больших усилий не рассмеяться ей в лицо.

- Извините, но в последние дни я недоверчива. Ваш племянник меня преследует, и, кажется, вы ему помогаете.

Синдарин застыла. Я вынула руку из её хватки.

- С чего ты взяла?

Странно: она выглядела даже более удивлённой, чем две минуты назад. Может, потому что ко всему сказанному ранее леди уже морально подготовилась? А вот сейчас я застала её врасплох.

- Скажете, что нет?

Ну же. Ответьте, любезная: вы не собираетесь подкладывать меня под князя.

- Я, пожалуй… да, я думала, что Гарлену твоя квелья пригодится, - согласилась Синдарин, поражая меня. - Правда, тогда я и заподозрить не могла, что у духов на тебя особые планы.

- Какие? У вас есть идеи?

Она будто задумалась.

- Твоё положение и дар Айли могут быть связаны. У прошлого юноши… у него тоже была редкая квелья. Я не знаю правды. Когда духи вмешиваются в жизнь смертных, это всегда таинственно, непонятно, но значимо. Потому что им известно больше, чем нам. Они видят другие миры и истину за гранью. Они - высшие силы.

Сейчас она рассуждала как глава секты.

- Я буду звать тебя Айли, - внезапно сказала она. - Если ты не против. А что ты сама думаешь о Гаре?

Я чуть не поперхнулась.

- Он мне не нравится, - призналась, не смягчая. - Простите, но он слишком избалован. Не заботится о других.

Что мне терять?

Синдарин внезапно улыбнулась.

- Испорченный мальчишка без чувства ответственности, - вздохнула, окончательно сбивая меня с толку. - Но он не такой уж… Впрочем, не важно. Интересно, кем ты была там, откуда пришла? Иногда ты мне кажешься очень гордой - вот как сейчас. Может быть, Гарлена такая женщина чему-нибудь бы научила.

- И что вы мне предложите? Помощь, а взамен - отдать дар вашему племяннику?

Её взгляд неожиданно стал глубже.

- Сядь, - кивнула она уже не на стул, а на кресло у стены. И снова взяла меня за руку.

Я не видела смысла противиться - и позволила усадить себя перед низким столом, на котором стояли ваза с сушёными фруктами и графин. Синдарин опустилась рядом.

- Я не настолько порочна, как ты могла бы подумать, - её руки легли на подлокотники ровно и уверенно. Тонкие пальцы казались почти расслабленными, только печальная улыбка что-то выдала. - Я знаю, каково это - быть женщиной. Лучше многих. Ты думаешь, я так могущественна? Я сестра его величества. У меня редкий и сильный дар - как у тебя. Я выбрала мужа, который бы точно у меня его не отобрал, а ещё училась много лет. Но я сижу в этом дворце, устраиваю праздники и даже не прикасаюсь к государственным делам. Я знаю, что выйти за мужчину, к которому нет хотя бы симпатии - неприятная идея. Но для прежней Айли и этот вариант мог оказаться выигрышным. С тобой же… мы можем договориться иначе.

Почему мне в голову снова лезут какие-то заговоры? Её не устраивает собственное положение? И как часто она в этом признаётся?

Что значит “договориться”, зачем ей мой дар?!

- Может, поэтому я не уверена, что смогу защитить тебя, если правда достигнет чужих ушей, - продолжила Синдарин, глядя мне в глаза. - Не уверена, что духи смогут. Как того бедолагу двенадцать лет назад… Я просила Альдрика дать ему нормальную жизнь. Но знаешь, что с ним сделали? Его отправили на опыты и свели с ума, его замучили до смерти.

Я поняла, что сижу с полной грудью воздуха - и мои руки вовсе не так расслаблены, как у снежной леди.

Ногти скребут по обивке.

Лаборатория. Рассказы Эридана. Острый интерес в глазах Хандара - даже у милого мага больше любопытства, чем сочувствия!

Я гадала, что будет, если я обо мне узнают правду? Кажется, вот ответ.

Неужели здесь всё необычное сажают в клетки и истязают?

Замучили до смерти.

А Эридан знает? Об этом? И о том, что случаи вроде меня были? Если да, почему у него не возникло хоть малейшего подозрения на мой счёт?

Может, потому что один случай на двенадцать лет - слишком мало.

Потому что он тогда был не старше Айли.

Или потому что он не хочет представлять для меня такой судьбы.

Тогда зачем я духам?!

Увы, главное было в другом - и я не пропустила смысл мимо ушей. Теперь слова Синдарин действительно походили на угрозу. Завуалированную - но в то же время безумно откровенную и острую, как кинжал у горла.

Она может отправить меня на смерть, если я не подчинюсь.

Вдруг подумалось: отдать Мечту племяннику - это, конечно, хорошо. Но того придётся контролировать, а обуздать Гарлена не так-то просто. А что если вместо этого можно держать когти на моём горле?

- О чём знает Эридан? - спросила Синдарин. - Он ведь помогает тебе, но вслепую?

- Да, - соврала я, больше не упоминая чары. Как будто это могло спасти.

- Тебе очень повезло, что я узнала первой. Послушай меня. Я могу тебя выручить - но ты не должна ничего предпринимать сама, для твоего же собственного блага.

Разумеется, для моего.

- Нужно делать, что вы скажете?

- Да, - кивнула Синдарин, и её взгляд вновь коснулся цепочки на моей шее. - Отдай мне то, чем ты взволновала духов сегодня, Айли.

Вот уж чего мне делать совершенно не хотелось.

Я остро, резко пожалела, что не засунула ловушку в самое неприметное место в комнате. Казалось бы, держи самое ценное при себе - ан нет. И можно отпираться, но разве я обману женщину, которая всю жизнь посвятила магии духов?

- Это манок, - решила я действовать смелее. Не представляла, что такое “манок”, но звучало лучше, чем “ловушка”. - Мне дал его лорд Эридан. Если вы отберёте у меня эту штуку, он просто потребует её обратно или достанет новую.

- Эридан, - повторила снежная королева. - Хочешь рассказать ему всё?

Я уставилась в её холодные глаза.

- Скажете, он тоже отправит меня на опыты?

Ответа почему-то ждала с замиранием сердца. Нет. Даже если она выльет на инквизитора бочонок грязи, если скажет, что он запирал в лаборатори младенцев - не поверю ни единому слову.

- Не думаю, - вздохнула Синдарин. - Эр обозлён на мир, сквернословит и любит бросаться угрозами, но внутри он лучше, чем снаружи. Скорее дело в другом.

Драматическая пауза заставила меня скрипеть зубами.

- В чём?

- Какую правду ты ему скажешь? Что ты использовала его потому что хочешь вернуться домой?

- Использовала?!

- А как ещё это назвать? Он нравится тебе? Потому что люди могут болтать что угодно, но сложно не заметить, как он на тебя смотрит. Он спорил с Гаром из-за тебя, вызвал Деймара на поединок. Не знаю, как тебе это удалось - но ты запала ему в душу.

Почему от её слов у меня не тепло в груди, а комок в горле?

- Мне жаль, что я не могу расспросить о тебе, - продолжила Синдарин. - О твоём мире. Столько белых пятен… как ты жила, что чувствовала, когда попала сюда? Как у тебя в принципе получилось освоиться? Но я могу сказать многое о людях вокруг. Я поздно вышла замуж - положение позволяло, а необходимость выбрать человека, который сберёжёт мой дар, заставила. И мы с Эром были в отношениях одно время. Ты знаешь это?

Я замерла.

Что? Эридан и эта… ледяная статуя?

- Так что я знаю его лучше многих, - Синдарин снисходительно улыбнулась, и последние крохи симпатии к ней почему-то сгорели в ярком пламени. - Он разучился доверять людям - из-за своего дара, из-за того, как с ним поступил мой брат и остальные. У нас ничего не вышло, потому что…

Нас прервал шум за дверью.

Я прислушалась - и узнала голос инквизитора.

“Лёгок на помине”, - заметил недавно Сокол. Синдарин подарила мне удивлённый взгляд, а в дверь уже стучали. Немного суматохи, и Эридан возник на пороге.

- Позволь узнать, по какой причине ты опять врываешься в мой кабинет? - снежная королева ахнула от возмущения.

- Позволь узнать, с чего мою невесту вдруг вечером уводит охранник?

Взгляд инквизитора застыл на мне. Тёмный, настороженный, и вся поза - как у готового к драке хищника. Мне резко захотелось вскочить и пойти к нему. Точнее, ещё минуту назад я не желала ничего другого. А теперь…

- Лорд Эридан, простите, - пробормотала я. - Я немного неправильно поняла ситуацию, но леди Синдарин всего лишь вежливо со мной разговаривает.

По крайней мере, убивать не собирается. Пока.

- Точно?

Мой слабый кивок.

- Подожду в приёмной.

- Очень любезно с твоей стороны, - кинула Син ему в след.

А когда инквизитор ушёл, я снова смотрела на неё - то ли разгневанную, то ли больше заинтересованную.

- И после этого ты скажешь, что не пользуешься его расположением?

Я сжала руки.

- Извините. Вы не договорили - почему вы расстались?

- В основном потому что он не мог меня полюбить, - губы Синдарин сложились в странную улыбку, когда она откинулась обратно на спинку кресла. - Потому что всё время подозревал в чём-то… неприятном. До меня у него была другая женщина, Веленира Неукротимое Пламя. Красивая, очаровательная - об их романе знал весь высший свет. Как и о том, что она отказалась от Эра из-за тьмы в нём. Выбрала другого за его спиной.

Я уже ненавидела этот рассказ всем сердцем.

- Так поступали и его друзья. Начинали бояться его, появлялись на его пороге, когда им было что-то нужно, и исчезали после. Собственный отец нашёл замену его матери - говорят, мечтал о новом наследнике. И если он узнает правду о тебе, скорее всего, он подумает то же самое - что ты рядом с ним только ради собственной выгоды.

Мне хочется ударить её. Забыть обо всём - о слабости в теле, о том, что она тут хозяйка и вот-вот поставит каблук мне на шею. Вцепиться в эти холёные серебряные волосы.

- Я не использую его.

- Тогда что ты готова дать ему взамен? За помощь, за хорошее отношение? Например, предложишь ли ты ему свою квелья?

Я набрала воздуха в грудь.

- Сила вообще не моя.

- Возможно, - прищурилась Синдарин. - Но с другой стороны, ты стала её хозяйкой, не прося ни о чём подобном. Где настоящая Айли? Распоряжаешься её даром ты. Впрочем, дело не в этом. Ты оказывала знаки внимания другим мужчинам. Приблизиться к человеку, у которого есть власть и связи, к инквизитору, чтобы решить свои проблемы - очень разумное решение. Что хорошего ты сделала для Эра, чтобы он подумал иначе?

Она же настраивает меня против Эридана. Если ей нужно меня использовать, если она что-то затеяла - лучше стратегии и не выдумать. Лить яд мне в уши, отнять у меня все средства борьбы и превратить в беспомощную марионетку.

Мне хотелось думать именно это - но в груди заскребли когти размером с орлиные.

Что если я просто зла на снежную королеву за то, что сейчас она говорит правду?

Я думала, если Эридан узнает, как всё было, между нами не останется преград. Но. может, он действительно увидит во мне только расчётливость и лицемерие?

Как и раньше.

Особенно если слова о том, что Сокола целовала другая Айли, вообще прозвучат как бред.

- И что вы мне предлагаете?

- Избавься от вашей затеи снять чары. Мягко. Думаю, оказавшись в этом мире, тебе пришлось много бороться, много изворачиваться, - снова это подкупающее сочувствие в голосе. - Выгадай время. А в остальном - живи на празднике и не привлекай внимания. Если тебе потребуется помощь, приходи ко мне. Я же постараюсь узнать, как о тебе позаботиться.

О да.

- Леди Синдарин. Спасибо за помощь и предостережения, - я надеялась, что мой голос звучит хоть немного учтиво. - Но следуя вашим же словам, мне нельзя отдавать манок. Будет странно, если он пропадёт. Я последую советам и постараюсь со всем разобраться осторожно.

Хоть где-то я её уела, да?

Судя по тому, как заледенели глаза Синдарин, действительно уела. Медленное движение ровных плеч.

- Главное - не наделай глупостей, девочка.

- Я очень постараюсь. Спасибо за сегодняшний разговор - он принёс больше нового, чем я могла вообразить.

С последними словами я наконец встала. Снежная королева дала мне ещё пару напутствий, но слушать их не было сил. Я вышла к Эридану, стараясь не показать, насколько потеряна и разбита.

Он ждал. Быстрое движение из кресла вверх, несколько шагов - и инквизитор навис надо мной. Привычный острый взгляд, его тепло рядом показались такими знакомыми, что захотелось обхватить его руками.

Крепко-крепко. Прямо здесь. Прижаться к нему и забыть разговор с Синдарин как страшный сон.

- Что стряслось? - спросил Эридан, выводя меня в коридор. - Зачем она тебя звала?

- Сейчас расскажу.

Наверное. По крайней мере, объясню ему что смогу - что Синдарин узнала о запрещающих чарах, якобы предложила помощь и очень недовольна, что я лезу к духам. Почти узнала про ловушку и просила её отдать.

“Если ты схватишь её тёмными щупальцами, может, ей придётся выдать и кое-что ещё, очень важное”, - мне почти хотелось это сказать. Но чары, конечно, сковывали рот. И я не была уверена, что хотелось так уж сильно.

Я расскажу ему что могу - но чёрт возьми, я действительно не знаю, что дальше.

Беда не только в том, как быть теперь с Синдарин.

Я использую его.

Может быть, он действительно так решит. Может, в этом даже есть правда.

И окончательная правда между нами ничего не исправит, только всё разрушит.

Глава 15

На следующий день я проснулась с тяжёлой головой.

Я поведала обо всём Эридану - и он выслушал каждое слово с загоревшейся в глазах мрачной тревогой. Даже злостью: не составило труда понять, на кого направленной.

- Узнала о чарах? - переспросил. - То есть, Синдарин всё-таки не сама их наложила? Ты уверена?

Он порывался пойти к сестре короля и выяснять подробности, но я его остановила. Объяснила про едва не обнаруженную ловушку, про то, что я пытаюсь подыграть снежной королеве. Мы решали, что делать дальше, но обсуждение казалось мне слишком поверхностным.

- Главное, леди Синдарин не хочет, чтобы я трогала духов.

Эридан сузил глаза.

- Отличный повод продолжать. - Он поморщился, явно вспомнив мой приступ слабости или заметив, что я едва стою на ногах. - Как сможешь, конечно.

Всего несколько разговоров за последний день - но это чувство, что он вновь на моей стороне, с каждым часом всё больше - оно одновременно согревало и терзало сердце.

Может быть, главное я ему всё же не сказала. То, что уже сомневаюсь, как он поступит, если заклятье удастся разбить.

Утром меня отвлёк от сборов очередной стук в дверь. И когда я увидела новую коробку, просто закрыла глаза. В этот раз она была большой и из цветного картона, а записка от Гарлена намекала на какие-то сладости внутри.

Он не собирался ни успокаиваться, ни сдаваться.

Вчера Синдарин старалась обрисовать всё так, будто отвадить меня от инквизитора и сплавить в руки племяннику - не основной её план. Но действия князя говорили о другом.

Подозреваю, теперь за мной и следить будут.

- Пожалуйста, верните всё лорду Гарлену, - в этот раз я не теряла времени и выпалила это в лицо побледневшему слуге. - С моими извинениями. Я не принимаю его подарки.

В записке, которую я послала следом Эридану, я очень просила его не вырывать никому пальцы. Потому что мы пытаемся не привлекать внимания. И, может, потому что теперь сомнения не отпускали меня ни на секунду.

Если он пойдёт к князю и совершит что-нибудь необдуманное - насколько я буду виновата?

Чуть позже я пошла к Соколу. Чувствовала, что нужно навестить его - из вежливости и, может, потому что я просто хотела на полчаса забыть обо всём. Не думать о Синдарин, об инквизиторе и о том, что меня ждёт в этом негостеприимном мире.

Деймар сидел в кресле и читал книгу. Первое впечатление: выглядел бодрым. Волосы были аккуратно собраны, домашняя одежда - тщательно выглажена, глаза сияли. Портил дело только след на лице, который потемнел и из красного превратился в лиловый. Хороший такой синяк.

- Айли, - улыбнулся лорд. - Проходи.

Но улыбка была не такой уж радостной.

- Как твоё самочувствие? - поинтересовалась я.

- Хожу по комнате, - Сокол отложил книгу и размял плечи. - Думаю выбраться на улицу. Гадаю, пора ли сражать общество моей новой красотой или подождать ещё пару дней. Но лучше ведь так быстро не станет, верно?

Он покрутил пальцами у щеки, а я сочувственно улыбнулась.

- Могу одолжить вам пудру.

- О, не сомневаюсь, что это отличное решение для мужчины.

Синие глаза загорелись на миг, но дальше всё веселье внезапно улетучилось. Деймар подошёл ко мне.

- Я слышал, вы с Эриданом… - начал как-то слишком мрачно, - ...ты целовала его у всех на виду.

И до него слухи добрались?

- Кто вам сказал?

- Лейма.

Рыжуля. Я вспомнила её полные ненависти взгляды в мою сторону. Неплохая вроде девчонка - но сейчас мне стало неприятно. Сердце кольнуло.

- Как это понимать? - Сокол смотрел на меня слишком пристально, слишком непонятно. - Зачем ты это делаешь?

Я могла бы сказать, что это план немного отвадить от меня Гарлена. И не только. Но стыд поднялся из живота вверх горячей волной - вчерашние слова Синдарин наложились на сегодняшние мысли, и на грудь словно кинули свинцовую плиту.

- Айли. Я много думал обо всём, что… случилось между нами, - губы Сокола сжались, когда я так и не смогла ответить. - Не знаю, что на тебя находит иногда, но мне кажется, ты совершаешь ошибку.

- Выбирая Эридана? - я вскинула голову.

- Играя со мной и с ним. Я не обидчив, я понимаю, что сам часто уделял внимание многим женщинам разом. Но не так.

Его резкий тон ударил по рёбрам, заставляя судорожно искать воздух.

Блондин зол на меня. Он разочарован. Он имеет право - потому что пострадал, защищая свободу Айли, а я заигралась, запуталась в местных интригах, событиях и мужчинах.

- Какими бы ни были твои мотивы, ни один мужчина не хочет, чтобы им вертели как куклой. Чтобы его…

- Использовали?

Сокол моргнул, но подтвердил:

- Да. Именно.

То, как легко он согласился, его ответ и его взгляд - хуже просто быть не могло.

- Вы правы, - выдохнула я. - Лорд Деймар, мне кажется, нам лучше больше не видеться - по крайней мере, наедине. Простите за всё.

И с этими словами я подалась прочь.

- Айли… - он попытался окликнуть меня. Не знаю, зачем. Звук чужого имени резанул ножом по барабаным перепонкам и по нервам одновременно.

Я вылетела за дверь и с трудом удержалась, чтобы не стукнуть по стене в коридоре. Отвратительные мысли лезли в голову весь следующий час.

Может, я действительно использую всех вокруг. По крайней мере, начинались мои отношения с Эриданом с того, что я просила его помощи. И уж точно прошу сейчас.

Что хорошего я сделала для него взамен?

Допустим, пыталась спасти его на дуэли. А в результате помогла Соколу, который не слишком-то это оценил. Паршивое достижение.

Зачем действительно я хочу узнать цели духов? Потому что здорово знать, что готовят тебе злобные высшие силы этого мира. А дальше?

Я ведь хотела вернуться домой.

Этот мир - он не похож на подарок в красивой обёртке. Из хорошего здесь есть магия. Люди немного дикие, но в целом такие же, как и на Земле. Видимо, правду говорят, что люди везде одинаковые.

Здесь плохо с правами женщин, и уж точно ужасно с перспективами для попаданок.

Но я ведь толком не знаю местных реалий.

Возможно, я могла бы дать им шанс, будь всё хоть каплю проще. Но я по-прежнему в теле Айли, и правда в том, что в последние дни я отчаянно стараюсь не думать, куда бегу.

Ради чего я на самом деле так хотела рассказать всё Эридану?

Я много думала о влюблённости раньше, а потом словно ненадолго опустила голову, отпуская все мысли. А когда подняла вновь, оказалось, что каким-то образом меня очень сильно влечёт к мужчине. Здесь. Отношения с которым уж точно ни в одном бреду не назвать идеальными.

Он едва перестал считать меня двуличной, но всё может возобновиться с новой силой. Синдарин тщательно обходила вчера слова о том, что Эридан может первым сдать меня властям, разочаровавшись, но, кажется, именно эту мысль пыталась вложить мне в голову.

Что если она права?

Что если доверие между нами просто невозможно? Потому что он немало терзал меня, а я, несомненно, терзаю сейчас его?

Когда мы через час встретились с инквизитором, я едва могла вынырнуть из мрака, в котором погрязла. Мы ехали в министерство - потому что договорились, собирались к Хандару.

Если снова заряжать ловушку здесь, Синдарин почувствует. К счастью, альтернативу никто не отнял.

Эридан изучал меня, пока я молчала большую часть пути.

- Ты сегодня сама не своя. Так переживаешь из-за Синдарин?

- Да, - кивнула я.

В этот раз мы почти не тревожили доброго мага. Просто подождали немного, потом зашли к нему минут на десять в кабинет, и Эридан без лишних объяснений попросил коллегу поделиться силой со мной.

- Конечно, Эр. Леди Айли?

Хандар усадил меня за стол, заставил выложить туда же ловушку и с интересом осматривал как её, так и мои руки. Расспрашивал, как я перенесла всё вчера.

Я погладила фиолетовый камень и задумалась над тем, что должна передать ему энергию. Не должна верить Синдарин, чёрт возьми, ни за что. Она просила меня потянуть время. Поддаться ей - очень глупое решение.

Я думала об этом.

Но что-то внутри думало о другом.

- У меня не получается, - поняла я, просидев минут пять над ловушкой и так ничего и не добившись.

Хандар обеспокоенно свёл брови. Инквизитор смотрел на меня неотрывно, уперевшись бёдрами в стол.

- В чём причина, Айли? - поинтересовался пожилой маг.

В том, что я в совершенном раздрае - в том, что хочется прижать ладони к лицу и просто забыться в темноте. Моя вчерашняя уверенность рассыпалась на миллиард песчинок, и собрать её вновь не выходит. Никак.

Эридан вдруг оторвался от стола и резко взял меня за руку.

- Пойдём.

Я даже не пикнула, когда он вывел меня прочь и развернул за плечи в коридоре.

- Слушай, недотрога, что с тобой опять?

Я подняла глаза, встречаясь с его взглядом.

- Ты вчера была полна оптимизма и энергии - даже лишней. А сегодня тебя как подменили. Я мог бы многое сказать о твоих подменах, спросить, можешь ли ты хоть пару дней побыть в одном настроении, - острый взгляд заставил меня вздрогнуть. - Но к бесам. Это из-за Синдарин? Что она тебе сказала?

- Хотите, чтобы я прямо здесь ответила?

Эридан выразительно оглядел пустые коридоры, но всё же отвёл меня в небольшой холл, к окнам и паре растений в вазах.

- Да. Так что? Она запугала тебя духами?

- И это тоже, - призналась я. Инквизитор прижался плечом к стене, скрестил руки. Мне оставалось упереть пальцы в подоконник. - Вы правда с ней встречались?

Лицо мужчины передо мной помрачнело, что в лучах солнца выглядело особенно тревожно.

- Было дело. Она наговорила тебе гадостей обо мне?

- Сказала, что была женщина, которую вы любили и которая вас предала, - слабо улыбнулась я. - И мне стало казаться, что я вам эту женщину напоминаю. Поведением.

- Синдарин плетёт интриги как дышит - об этом ты подумала?

- Вы не очень-то хорошего мнения о леди, с которой встречались.

- Хочешь обсудить мои прошлые отношения?

Я представила, эти “отношения”: как он наверняка водил снежную королеву куда-нибудь, держа за руку, целовал. Как они танцевали вместе. Любви к Синдарин эти картины не прибавили.

- Нет.

- Прекрасно.

Я вздохнула и всё же вытолкнула из себя:

- Я боюсь, что даже если смогу говорить, вы мне не поверите, - улыбка вновь полезла на губы, но теперь получалась совсем горькой. - Найдёте в моих поступках низкие мотивы. У вас есть неудачные примеры из прошлого.

Он как-то странно моргнул и отделился от стены.

На красивом лице - удивление.

Потом я поняла, что инквизитор не самым заметным образом подался ближе, и его рука скользнула по моей щеке. Легла на подбородок, заставляя смотреть на него.

- Ты самая противоречивая женщина из всех, кого я знал, - сказал он, разглядывая меня. - Непостоянство. Редкий дар. Наложенные чары. Как тебе такое, недотрога: даже если ты откажешься рассказать мне всё сама, я уже не успокоюсь. Доберусь до Синдарин, до короля, использую все свои связи, но выведаю твои тайны.

- Вы серьёзно? - поразилась я.

Звучало предельно честно. Кофейные глаза старались то ли утопить меня в себе, то ли добраться до моей души. Я словно искала там угрозу, но находила только привычный жар и ещё что-то, похожее на острую потребность.

- Мне нужно знать, - выговорил Эридан. Мне казалось, следующие слова дались ему совсем не просто. - Так уж вышло, что это стало важным. Я тоже не самый очевидный человек для того, чтобы довериться. Но у нас сейчас только один способ всё уладить, который кажется относительно простым.

Я не смогла сдержаться. Подалась к нему и сделала то, что давно хотела - обхватила его руками. Крепкая грудь поднялась под моей на вдохе.

- Что бы ни было дальше, спасибо вам за всё, что вы сделали для меня, - прошептала быстро. - Давайте попробуем ещё раз, если Хандар не против.

И отстранилась так же резко. Инквизитор ещё долго смотрел на меня, а потом отвёл обратно за руку.

Не могу сказать, чтобы у меня получилось на “отлично”. Но я сконцентрировалась снова под руководством Хандара - и на этот раз что-то во мне отозвалось. Сила, энергия, все эти странные материи. Ловушка слегка мигнула.

Пожилой маг заверил меня, что и это хорошо. Высказывал, что я, наверное, вчера отдала все силы - потому что кругляшу, насколько он рассмотрел, нужно ещё немного.

Немного, но во мне не было достаточно веры, чтобы справиться сейчас.

Я думала об этом, когда Эридан вёз меня обратно. Думала, когда прощалась с ним и когда лежала в спальне. Несколько часов пролетели незаметно, всё в тех же мыслях.

И только вечером все события дня как-то слились в одно.

Когда ко мне опять постучали!

- Леди Айли. Леди Синдарин просит зайти к ней, - сказал знакомый охранник.

И я едва не села где стояла.

Вид у него был настойчиво-вежливым, как и вчера. Меня пробрал холод. Потому что чувство посетило одно: я дождалась чего-то плохого.

- Простите, это снова не терпит отлагательств? - сама ещё не знала, что говорить. - У меня сейчас свидание.

- В такое время? - мужчина поднял брови. А потом замялся - словно в этот раз я нашла аргумент получше. - Леди Синдарин хочет видеть видеть вас, как только вы сможете прийти.

- Полчаса, - выпалила я. - Хотя бы отменю всё.

Он склонил голову к плечу.

- Хорошо, я передам.

Я кивнула и закрыла дверь в каком-то тумане, а потом едва не вцепилась в волосы. Нет. Я больше не хочу к леди-интриганке. Не хочу даже выяснять, что она задумала.

Да что со мной вообще происходит?

Я трачу время! Может, Синдарин нужен был лишь этот день, чтобы поставить мне ультиматум: либо я отдаю силу Гарлену, и тогда она устраивает меня в этом мире на её условиях, либо я отказываюсь и еду в клетке на опыты.

Я ведь боюсь не того, что Эридан меня предаст. Боюсь его недоверия и до дрожи не хочу разочароваться в нём. Но если разочарование ждёт нас обоих, этого не отменить.

Я подвожу его сейчас. Убиваю веру между нами, когда всё только-только начало налаживаться. И если вновь подамся к Синдарин, буду последней дурой.

Я быстро написала инквизитору: жду снаружи, в том месте, о котором говорила. Схватила две нужные вещи - ловушку и защитный камень от Сокола. Выскочила из комнаты и уже в коридоре нашла знакомую служанку, ту самую Солию, которую Эридан однажды заставил сидеть у моей кровати. Ей и передала послание.

А потом вышла из дворца, стараясь держаться спокойно, будто ничего значимого не творится.

Полчаса? Чтобы добраться до окон Син, потребовалось минуты три.

Если у меня не получится сейчас - надо уехать отсюда. С Эриданом. Но у меня получится.

Пальцы вытащили ловушку на цепочке: давай, Марьяна, сделай всё правильно. Рука сжалась, я обхватила камень, укрытая вечерними сумерками. Зажмурилась. И что-то потекло из меня - прочь, в ловушку. Голова закружилась, меня слегка повело.

А металл в руке нагрелся, и свет пробрался даже сквозь веки. Я открыла глаза, уставилась на волшебный кругляш, который мерцал.

Ровной и тихо. Хандар обещал, что именно так всё случится, когда ловушка заработает. Когда я её заполню!

Пальцы медленно разжались, я кинула талисман на землю. Странно, но первым чувством был восторг. Как же просто: взять и сделать, и не бояться. А теперь…

Я развела руки, призывая всю свою решимость.

- Давай же, - прошептала, - иди ко мне!

Представила безликую женщину в длинном платье - ту, что издевалась надо мной, ту, что наверняка меня сюда притащила!

В следующий миг случилось несколько вещей.

Мои уши пронзил вопль. Очень странный: будто он раздался снаружи и изнутри черепной коробки одновременно. Всё вокруг потемнело и поплыло.

И я увидела белую фурию перед собой - наяву или почти.

- Что ты делаешь?! - завопила она.

Кусты рядом, деревья, земля в вечерней темноте - всё сливалось в одно тёмное пятно. Практически стало ночью. И посреди этой тьмы метался призрак, чьи руки светились, черты были размазаны.

Всё её тело опутывала фиолетовая сеть.

Яркая, как лазерные лучи из фильмов.

- Ловлю тебя, - прошептала я, - кажется, уже поймала.

Женщина забилась в сети пуще прежнего. Стало страшно. Как это прекратить, как её успокоить?! Стоило подумать - и лучи вдруг стиснулись вокруг призрачной груди, примяли бесплотное платье. Она рухнула на колени, как живая.

Несколько секунд ещё отчаянно билась, а затем вскинула на меня поражённый взгляд.

- Зачем?!

- Сними с меня чары. - Я решила не терять времени.

- Нет, - выдохнула она. - Так не должно быть! Ты… должна была подчиняться. Не бороться, не истязать меня, а всё выполнять!

Я вдруг поняла, что ей больно. Или попросту неприятно - мысль о том, какие страдания испытывают духи, казалась странной, но у меня была пара собственных воспоминаний по этому поводу.

Только жалости они не вызвали.

- Что выполнять?!

Дух замолчал, размытый рот сжался и почти исчез с лица.

- У меня много вопросов, - зло поделилась я. - Если не послушаешься, я сделаю тебе хуже. Гораздо хуже.

- А если сниму чары - отпустишь? - голос фурии внезапно стал не угрожающим, почти молящим. - Пожалуйста. Я согласна.

- Не торгуйся со мной! Сними их!

- Позволь мне.

На этот раз я почти знала, что делать - стоило представить, как фиолетовые нити слегка вытягиваются, и те послушались. Руки женщины взмыли над головой. Я вдруг чётче увидела её черты, немного похожие на Синдарин глаза и губы. А в следующий миг забыла об этом. Потому что с белых рук потекло сияние. Оно окутало меня, словно врывалось в рот.

На миг мне стало больно.

А потом, тут же - очень легко.

Будто какую-то тяжесть, о которой я даже не подозревала, убрали из головы. Будто на горле расстегнули невидимый ошейник. С груди сняли ту плиту, которую я представляла весь день!

Всё длилось буквально несколько секунд - и затем пропало.

- Теперь я смогу говорить? - ощущения обнадёживали, но верить? Я не была готова.

- Сможешь, - воскликнул дух. - Отпусти меня!

- Для начала я убежусь. Потом - отвезу тебя подальше, и ты ответишь на вопросы. А после будешь свободна.

Она яростно дёрнулась, но на этих словах я шагнула назад. И ещё. И отчаянно желала просто выбраться из этой плывущей тьмы, просто удрать!

Очертания земли и деревьев вдруг стали ровнее. А потом - почти светлыми, самыми обычными.

Меня разом пробрали холод и слабость.

Где Эридан? Он же получил записку? Надо бежать к нему и всё рассказывать. Но ноги задрожали, подогнулись, и я села на корточки. В голову вдруг пришла странная идея. Сухая ветка рядом земле - я схватила её и написала на голой земле:

“Я из другого мира”.

Смотрела на надпись - на эти буквы, которые никак не могла раньше вывести на бумаге. При одной мысли о которых сводило пальцы. Глаза защипало - будто я собиралась расплакаться от облегчения.

Надо брать ловушку и убираться прочь.

Я встала, но на этом простом движении меня повело.

Это походило на откат после наполнения кругляша. Дикая слабость, которая приходила не сразу, а чуть запоздало и подло. Нет, проклятье. Только не сейчас.

А потом мысли отключились - и я поняла, что никуда не уйду.

Меня просто окутала темнота.

***

Я очнулась на чьих-то руках. Странное ощущение - что тебя несут, что твои ноги болтаются в воздухе, и голову слегка мотает при шагах. Чувства вернулись, но очень робко.

Я вспомнила, как меня нёс Эридан. Уверенно, крепко сжимая.

Только сейчас руки были незнакомыми.

Вздрогнула и подняла взгляд выше, чтобы уставиться на охранника Синдарин.

- Что вы…

- Тихо, леди, - зашипел он на меня.

И на этом я вновь провалилась во тьму.

Глава 16

Я открыла глаза от того, что голову опять мотнуло. Или всю меня тряхнули и подкинули на миг в воздух. Рука больно ударилась обо что-то, и чувства включились.

Надо мной горел волшебный светильник - небольшой овал, втиснутый в деревянную… крышу? Крышку? Повернула голову - и уставилась на Синдарин.

Она сидела напротив. Близко. Я сама лежала в неудобной позе: голова и плечи на обитой бархатом лавке, ноги на полу.

Карета. Судя по тряске, меня куда-то везли.

Я резко схватилась за деревянную стенку и попыталась сесть.

- Тише, Айли, - голос снежной королевы был холоден, и она повторила совет охранника.

Какое тут тише?!

- Что происходит? - прохрипела я. Голос казался отвратительно слабым.

Сесть удалось со второй попытки. Я прижалась спиной к деревянной коробке, пытаясь успокоить дыхание.

- Ты ослушалась, - лицо сестры короля было каким угодно, но не спокойным. Она схватила с лавки рядом и тряхнула у меня перед носом ловушкой. - И обманула меня! Поймала духа. Угрожала ему. Ты хоть понимаешь, как это опасно?!

- Отдайте, - я подалась вперёд, но пальцы схватили воздух. Очень медленно, очень слабо.

- Я уже отпустила его, - выдала Синдарин, убирая кругляш подальше.

Я чуть не взвыла. Чуть не набросилась на чёртову сестру короля - и остановила слабость, а не инстинкты самосохранения.

- Но она успела снять с тебя чары, правда? - зашипела Син.

- Зачем?! - выпалила я. - Почему вы это сделали? Вы хоть понимаете, на что меня обрекаете?!

Леди подалась вперёд, её глаза угрожающе блеснули.

- Что в моих словах про опасность показалось тебе неясным? Я сказала, что твою тайну нельзя открывать смертным. И идти против духов - ещё хуже! Возможно, тебе и во дворце моём глупо оставаться.

Я тяжело дышала. Голова продолжала кружиться, во рту пересохло.

- Что вы со мной собираетесь делать? Куда меня везёте?

- Туда, где тебя не найдут обозлённые духи и где на тебя наложат новые чары.

- Нет, - ахнула я. Словно удар под дых и ледяные тиски вокруг рёбер. Только не снова! При мысли, что сейчас я могу говорить, что у меня был шанс объяснить всё Эридану и этот шанс рискует пропасть вновь, стало дурно.

Инквизитор. Шатен. Утренняя Песнь - где он сейчас?!

Почему он не нашёл меня под окнами? Получил ли записку? Или проклятая ледяная стерва её перехватила?

Я почти спросила об этом, но прикусила язык: плохая идея.

Осталась наедине с кошмарными догадками, штурмующими голову. Служанка, Солия могла не найти Эра. Могла где-нибудь задержаться. Или пойти, доложить обо всём хозяйке дворца и собственной госпоже. Так или иначе, инквизитор теперь не найдёт меня - и все старания пойдут прахом!

Новое заклятье? И какая-нибудь новая ложь Снежная королева может сделать тысячу вещей, чтобы убедить инквизитора, что я заняла её сторону!

- Говори, пока можешь, - предложила Синдарин неожиданно. - Расскажи мне о себе.

Я оторвала взгляд от деревянной стенки.

- Я из мира, который по сравнению с вашим можно назвать прогрессивным, - выдохнула, мысленно распиливая её пополам. - Не сочтите за дерзость. Например, у нас женщины равны мужчинам, - поймала внимательный взгляд, который заставил на миг сжать руки. Попытаться вопреки всему разумному достучаться до неё. - Леди Синдарин. Я старше Айли, я больше десяти лет училась в своём мире разным наукам. Со мной можно договориться. Скажите, чего вы от меня хотите, честно, попробуйте!

Она двинула губами. Новая тень сочувствия скользнула по строгому лицу.

- Я поняла, что ты умна, светлые силы. Но ты правда думаешь, что у меня на тебя большие планы?

- На дар, который мне достался.

- Он меня интригует, - словно призналась Синдарин. - Он очень сильный, он мог бы… многое изменить.

- Духи сказали, что я должна им распорядиться вместо настоящей Айли!

Леди стерва сжала губы, её глаза изучали меня с каким-то туманным выражением.

- Я не причиню тебе вреда. Давай попытаемся договориться. Просто поверь мне сейчас…

В этот миг карета остановилась, а снаружи раздались голоса. Увы, лишь очень ненадолго - последовал скрип, похожий на скрежет ворот, и колёса покатились вновь. Я подалась к окну, но там было слишком темно, слишком большой контраст со светом внутри.

Мы замерли вновь через полминуты, и дверь распахнулась. На меня смотрел, слегка щурясь, чёртов охранник.

- Вынеси её, - приказала Синдарин.

И я поняла, что разговоры закончились.

- Нет! - дёрнулась в угол экипажа.

Конечно, это не помогло. Пара секунд - и мужчина оказался рядом, и его руки сомкнулись на моей талии. Я билась и пыталась кричать, и извивалась, пока он не схватил меня совершенно молча и не вытащил силком из кареты.

- Айли, перестань, - голос Синдарин порывался меня успокоить, но от спокойствия я была максимально далека.

Меня просто выволокли наружу. В первые мгновения я ровным счётом ничего не видела, пока глаза не привыкли к темноте. Потом мир перевернулся - чёртов охранник перекинул меня через плечо. Я колотила его по каменной спине, срывала голос, но даже крики получались слишком тихими. В отчаянии думала о “сильном даре”. Могу ли я нащупать что-нибудь, найти его квелья? Подпалить ему волосы и сбежать?

Я и на ногах едва стою.

Перед глазами мелькали тёмные деревья, какой-то двор или сад. Ворота, в которые мы въехали. Извернувшись на миг, я разглядела стены большого дома или особняка.

А потом придурошный молчун поставил меня на землю - и ноги едва не подкосились.

Он принёс меня к статуе. К драному каменному изваянию!

Синдарин, не глядя на меня, достала из кармана накидки некий камень. Зажала его в руках. Я вспомнила о своём, в лифе: а вдруг защитит?!

Но надежды на то, что его не обнаружат после первой неудачной попытки, было мало.

- Пожалуйста! - я уже даже кричать не могла. Руки охранника сжимали плечи. - Придумайте условия. Отдать дар вашему племяннику? Давайте это обсудим.

- Я сделаю так, чтобы тебе ничего не угрожало, - ответила снежная леди ровным тоном. - А потом ты останешься здесь. И я действительно раскрою тебе свои желания.

За воротами раздался крик.

И ещё один. В следующий миг что-то грохнуло, я обернулась - и увидела, как железные створки отлетают в стороны.

Во двор на всех парах влетел жеребец. Остановился, громко ржа, и с его спины на землю спрыгнул всадник.

Тёмный силуэт. Размытые очертания - не потому что я плохо видела, а потому что вокруг мужчины клубилась тьма. Сердце прыгнуло к горлу, зашлось как бешеное, и в то же время я просто закричала:

- Эр!

Синдарин вздрогнула не от предыдущей суматохи - именно от этого крика. Охранник зажал мне рот рукой, но было поздно.

Думаю, даже не заори я, было бы поздно для всех.

- Отпусти её. - Эридан шёл прямо к нам. Вместе с ним по земле, по воздуху, надвигались тени. Я не видела его лица, только ореол волос, но в этом приказе было больше силы, чем в любых угрозах окружающих.

- Эридан! - сестра короля вышла из оцепенения. - Стой, сейчас же…

Тени метнулись в пространстве, почти хлестнули охранника - и тот отпрянул в последний миг. Расцепил руки.

Освобождая меня.

- Как это понимать? - голос Эридана казался каким-то потусторонним. - Каких бесов вы, демоновы дети, делаете?!

Я плохо стояла на ногах, но поняла: сейчас или никогда. Толкнула своего надзирателя и из последних сил метнулась к нему - к мужчине, который возник здесь так немыслимо, что мне не хотелось гадать, как.

Как он меня нашёл? Потом спрошу!

Тени дрогнули прямо перед лицом. Показалось, что я врежусь в них. Но они отхлынули, пустили меня - и вот я налетела на их хозяина. Он схватил меня за плечо, а следующим движением задвинул себе за спину.

- Ты его предупредила? - голос Синдарин раздался откуда-то из-за клочьев мглы. Та слегка расступилась, позволяя видеть сестру короля.

- Да.

Её бледные губы разжались, она глубоко вздохнула, словно пытаясь обрести хоть какой-то контроль над ситуацией.

- Айли. Вернись. Не совершай ошибки!

- Заткнись, Син.

- Я сняла чары! - сообщила я громко. И зачем-то добавила: - И я не Айли.

Фраза, которую я пыталась сказать десятки раз. Слова, которые повторяла, словно боясь забыть.

Рука Эридана замерла, а когда я подняла голову - он пытался взглянуть на меня в полоборота.

- Я всё вам расскажу, - пообещала горячо. - Всё на свете.

А дальше ждала, что сейчас может случиться что-то дикое. Инквизитор кинется на сестру короля, нападёт на неё во мраке ночи. Или она призовёт на наши головы духов, которые убьют всё живое. Или охранник достанет кинжал из сапога, начнётся кошмарная драка.

Но ничего не случилось.

Синдарин просто тряхнула серебряными волосами.

- Ей стало плохо из-за ваших игр. Я нашла её без сознания на земле - чтобы ты знал.

Никакого ответа, только привычно напрягшиеся плечи.

- Я сейчас уйду, - бросил Эридан. - И не начну разбираться прямо тут только из-за состояния девчонки. Но если кто-то попытается мне помешать - моё терпение сегодня иссякло.

На этих словах он обхватил меня за талию и повёл прочь.

Нас коконом укрывала тьма.

Уже у ворот я поняла, что Эридан практически тащит меня, что я с трудом переставляю ноги. Ещё хуже различаю лица охранников у входа, карету и одинокого вороного коня, перебирающего ногами.

- Залезай, - инквизитор не особенно даже спешил, скорее не спускал глаз с окружающих, забираясь в седло. А потом одним движением подхватил меня и усадил перед собой.

Сжал поводья и послал животное рысью.

Нас никто не остановил.

Кажется, я задышала, только прижавшись к его груди. Хотя рука обхватывала меня так крепко, что было странно, как воздух вообще попадал в лёгкие. И это положение где-то на краю седла, боком из-за платья - всё казалось диким, нереальным.

Но в то же время, мне стало почти спокойно.

- Я правда сняла чары. А Синдарин пыталась наложить их вновь.

- Всё будет хорошо, недотрога, - хриплый выдох, обжёгший висок. - Всё позади.

Я, кажется, поверила.

Меня не смущала эта стальная хватка и тряска от шагов коня. Разве что одна мысль: может, зря я начала объяснения с любимой фразы и так рано? Нас теперь… ждёт сложный разговор.

Но Эридан молчал. А я, определённо, сделала свой выбор.

Оставалось верить, что он окажется правильным.

Глава 17

- Из-за чего ты потеряла сознание? - спросил Эридан, пока мы ехали по тёмным улицам.

- Кажется, как в прошлый раз отдала слишком много сил ловушке. Или разговору с духом, - поморщилась я.

- Синдарин ничего не успела с тобой сделать?

- Немного не успела.

Сдержанный вздох, который я тем не менее ощутила всем телом.

- Хорошо.

- Куда мы едем?

- Ко мне домой.

- О, - всё, что я могла ответить.

Части меня хотелось открыться ему прямо сейчас. Завалить бессвязными объяснениями или хотя бы поделиться, что я впервые еду на лошади. Чувство, что сброшенные чары - это чудо, ценное и хрупкое сокровище, которое у меня в любой момент могут отнять, слишком настойчиво колотилось в груди.

Но я была в руках инквизитора, которые явно не собирались отпускать меня в ближайшее время. И мне хотелось сделать всё в другой обстановке. Видя его лицо.

Глядя в глаза.

Пока в поле зрения попадали только красивые кисти. Я вдруг поняла, что костяшки на правой, державшей поводья, покраснели.

- Вы с кем-то подрались? - спросила поражённо.

- С Гарленом, - неожиданная усмешка над моим ухом. - Я всё-таки не сдержался.

Я ухитрилась извернуться, чтобы посмотреть на мужчину.

Туманное, но крайне серьёзное выражение лица.

- Как вы меня нашли? Вы получили записку от Солии?

- Да, но не сразу, - в тёмных глазах блеснуло недовольство. - Тебе не приходило в голову, что я могу не двенадцать часов подряд сидеть в спальне?

Я снова заёрзала в седле, возвращаясь в прежнее положение.

- Кажется, я слишком торопилась, - и я вяло пересказала ему, как меня позвали к Син, как я немного поддалась панике. Как потом встретилась с духом и заставила того снять чары.

Рука Эридана плотнее сжала поводья.

- А я пошёл на место, как только получил послание. Но тебя там уже не было. Потом ко мне прибежал человек от ворот - один из слуг, которому я заплатил, чтобы доносил обо всём подозрительном. Сказал, что видел, как тебя несли. Я бросился туда, по пути наткнулся на Гарлена в саду. Решил, что это не случайность. Захотел выяснить, что он знает, но ничего путного не получил. Тогда просто погнался за вами.

Я нервно сжала руки. То есть, он напал на Гарлена, а потом на охрану сестры короля? Звучало опасно.

- А как вы поняли, куда ехать?

- По наитию, - мрачный голос. - Это резиденция Синдарин. По дороге спросил пару раз, видели ли тут до меня карету. Нагнал вас.

- Спасибо, что нагнали.

Вместо ответа он повёл головой, цепляя мои волосы щетиной.

На улицах было темно и почти безлюдно. Редкие группы прохожих, пара встреченных стражников. Кажется, городская жизнь не закончилась, но переместилась в дома, где горели огни. Из пары зданий, мимо которых мы проехали, раздавались задорные возгласы.

Я поняла, что мы близко к нужному месту, когда Эридан направил коня в тихий район с деревьями вдоль дороги. Ещё через минуту перед нами выросли ворота особняка. Во тьме тот казался огромным и зловещим, но сложно было разобрать больше.

У ворот никого не было, но стоило Эридану крикнуть, чтобы нам открыли, как появился охранник.

- Лорд Эридан? - Он явно удивился, но створки раздвинул быстро.

Уже внутри инквизитор коротко пояснил:

- Я сегодня ночую дома. Это леди Айли, наша гостья.

Снял меня с жеребца и передал поводья мужчине.

- Инн, охранник, - зачем-то представил мне. - Ты можешь идти?

- Справлюсь.

Сомневающийся взгляд. Пальцы на моей спине - и миг спустя я вновь оказалась на руках шатена. Даже ахнуть не успела.

Он просто пошёл со мной к дверям.

Хотелось сказать, что он слегка непоследователен, но я молчала. Когда инквизитор нёс меня по просторному тёмному холлу, затем - по крутой лестнице на второй этаж. И дальше, по небольшому коридору в одну из комнат.

Большую такую комнату. Она походила на гостиную: и камин, и несколько кресел, и низкий стол у дивана, на который Эридан меня опустил. Тёмное дерево, зелёная обивка на мебели. Стены цветом напоминали осенний листопад.

На них висели картины. Красивый горный пейзаж, весенний лес, табун лошадей в поле и два портрета. Мужчина с женщиной, оба чем-то похожие на инквизитора.

Через минуту в дверях возник пожилой человек в чёрном.

- Это Балтр, управляющий, - представил Эридан. - Это леди Айли, Балтр. Растопи камин, принеси плед и настойку иржимы. Ты хочешь чего-нибудь ещё? Голодна?

- Нет, - при мысли о еде замутило.

Мы молча сидели на диване, пока новый слуга растапливал камин. Через несколько минут всё действительно принесли: и плед, и чайник с дымящимся отваром. Управляющий лично протянул мне чашку.

Я тронула её, только сейчас понимая, как заледенели пальцы.

- Что за настойка? - спросила на всякий случай, когда управляющий ушёл.

- Немного взбодрит тебя.

На вкус - липовый отвар с мёдом. Я сделала несколько глотков, отставила фарфор, и Эридан взял мои руки в свои.

- Я так ждал этого момента, - его выражение было совершенно нечитаемым. - А теперь даже сомневаюсь. Значит, ты свободна от чар? Полностью?

- Кажется, - я разделяла его чувства.

- Тогда рассказывай.

Двинула плечами, пытаясь согнать внезапную дрожь.

- Насчёт того, что я не Айли… это правда, - начала, задержав дыхание. - Я из другого мира. Душа, попавшая в тело вашей невесты.

Смотрела ему в глаза, вдруг понимая, что никакое самовнушение, никакие придуманные заранее слова не подготовили меня к этой минуте. Все черты инквизитора остались неподвижными - и это нервировало. Только на шее мужчины двинулся кадык, грудь поднялась и опустилась в резковатом вздохе.

- Если вы спросите, как я очутилась в этом сомнительном положении - у меня нет точного ответа. Я открыла глаза в теле Айли в тот вечер, когда она прибыла во дворец Синдарин. После того, как её приняли на праздник местные духи и за несколько секунд до того, как вы ворвались в её спальню. Тот момент, когда вы схватили её за горло - первый раз, когда я вас увидела. Вы вообще были первым человеком, которого я встретила здесь.

Длинные ресницы дрогнули, несколько раз, бросая странные тени на лицо. Губы Эридана двинулись, будто ища подходящие фразы, но так и не выдали ни звука.

- Если вам уже на этих словах всё кажется бредом, послушайте: Синдарин рассказала мне, что мой случай не единственный. Что было ещё как минимум два таких же. - Меня убивало его молчание. И складка, залёгшая между бровей. - Да, она поняла, кто я такая. Вчера. Сказала, что духи её предупредили…

- Не торопись, - Эридан сжал мои пальцы крепче, и я поняла, что чашка их ни капли не согрела. Ладони инквизитора казались тёплыми на контрасте, но не таким горячими, как обычно.

- В общем, я жила в другом мире, - криво улыбнулась я, пытаясь вытолкнуть вместе со словами тревогу. - Нормальной, не сильно примечательной жизнью. Двадцать два года - да, я старше Айли. А ещё похожа на неё внешне.

Слабый кивок.

- Это ещё не самое странное. Когда я попала сюда, Айли… не исчезла. Она осталась привязана к своему телу, была голосом в моей голове.

- Была? - переспросил Эридан глухо. Потом его руки перехватили мои ладони, слегка провели по коже. Взгляд лихорадочно блестел в свете огня. - Пожалуйста, продолжай.

Наверное, только это “пожалуйста” меня приободрило.

И я рассказывала: как появилась здесь, шокированная и ничего не знающая о местных порядках. Как Айли была напугана не меньше, как она посвятила меня в подробности их отношений. Как мы строили теории и пытались выяснить, чем же исправить плачевную ситуацию. Мне - попасть домой. Ей - вернуть контроль и хоть как-то наладить свою жизнь.

Но первая же попытка обратиться за помощью, рассказать обо всём Синдарин, провалилась. Тогда я узнала, что не могу говорить.

Вспоминала, как некоторое время мы думали, что найти мужа для Айли и раскрыть её дар - совсем не плохое решение.

Как я начала действовать за неё, говорить и строить отношения, притворяясь ею.

А она начала пропадать.

Как я встретила Сокола - двойника мужчины, которого знала дома - и решила, что он может быть нашей общей с Айли судьбой.

Столько раз думала, что выплеснуть всё в чьи-то уши, поделиться переживаниями будет настоящим счастьем. Но сейчас облегчение не приходило. Я вроде бы не делала ничего плохого: просто тыкалась вслепую, общалась с проклятыми духами и искала крохи знаний. И ссорилась с Айли, потому что ей не нравились мои решения.

Особенно то, что я сближаюсь с мужчиной, которого она считала врагом.

Но говорить о последнем было сложно. Особенно - о том, что произошло тогда, у статуи.

Путешествия между мирами. Какая глупость. Вся эта долгая, запутанная история начинала мне самой казаться сказкой. Тревожным и немыслимым сном, увиденным на больничной койке. Эридан слишком мало переспрашивал, слишком редко вставлял слова между моими - и его лицо оставалось чересчур неподвижным.

Только во взгляде метались отблески огня, как искры, летящие от лесного пожара.

Я решила, что закончила, когда в голове всё окончательно смешалось. И поняла, что инквизитор держит меня только одной рукой. Вторую он запустил в волосы, убирая их назад, словно упавшие на лицо пряди мешали ему думать.

- Скажите что-нибудь, - попросила я нервно.

Он вернул мне взгляд. Слегка повёл головой.

Он по-прежнему мучительно долго молчал.

- Как тебя зовут? - спросил севшим голосом. - Ты так и не сказала.

- Марьяна, - почему-то собственное имя прозвучало чужеродно в этой комнате. На миг показалось, что едва ли не главной частичке меня тут не найдётся места.

- Марьяна, - повторил Эридан одними губами.

Его пальцы вернулись к моим и провели вверх по рукам, остановились на предплечьях. Я не понимала, что это значит, что происходит между нами, и уж тем более - что творится у него в голове.

Если бы мужчина, с которым я встречалась на Земле, однажды сказал, что он тёмный маг из другого мира, как бы я отреагировала? Наверное, долго бы смеялась, не смотря на любовь к фэнтези.

- Это самая безумная история, что я слышал за всю жизнь, - поморщился инквизитор, разглядывая наши руки. - Бесы и тени. Настоящая Айли, где она сейчас?

- Кажется, в моём мире.

- Совсем другая женщина, - проговорил он отрешённо.

- Что?

- Я думал много раз… что ты стала совсем другой женщиной. Здесь, у Синдарин. - Эридан наконец вновь посмотрел мне в глаза. - Всё это время… это была ты? Ты дерзила мне, брала мою силу, просила помощи? Это у тебя необъяснимая страсть к цветам, потому что они что-то значат там, где ты жила?

- Да, - прошептала я.

- И ты боялась, что я не поверю тебе.

- Ещё как.

- В это сложно поверить, - уголок его губ дёрнулся в какой-то мрачной полуулыбке. - Но придумать такое, кажется, ещё сложнее.

Я набрала воздуха в грудь.

- Синдарин намекала, что вы отправите меня в лабораторию, если узнаете. Что надо мной будут ставить эксперименты - как когда-то над вами.

Резко блеснувший взгляд.

- Думаешь, я так поступлю?

- Нет. Просто… вдруг решите, что я использовала вас? - я постаралась объяснить и это. Но теперь слова закончились раньше, чем мысли.

Длинные пальцы перевернули мои ладони; Эридан зачем-то вновь смотрел на них, будто ища линии жизни и прочий скрытый смысл. А потом медленно, осторожно потянул меня на себя. Придвинулся сам одним плавным движением - и рука скользнула мне за спину.

Тронула затылок.

Положила мою голову ему на грудь.

Я заморгала и прикусила губу. В носу совершенно неожиданно засвербило. Он всё делал осторожно сейчас, будто ему требовалось думать над каждым жестом. Но от него по-прежнему веяло теплом.

У него очень громко стучало сердце - вопреки внешнему спокойствию.

Мы сидели и молчали. Я даже не понимала, хочу ли обхватить его в ответ.

- Марьяна, - теперь он произнёс моё имя так, словно пробовал на язык каждый звук. - И какой у тебя план? Ты хочешь вернуться?

- Хотела, - призналась я тихо. - У меня там родители, привычная жизнь, работа. Хорошая, интересная. Впрочем, я уже не знаю.

- Что не знаешь?

- Я хотела рассказать вам правду. Поначалу мне казалось, что между нами что-то промелькнуло, и раз так, я не могу просто исчезнуть, оставив вас без объяснений. Потом был этот эпизод у статуи и много чего ещё. Глупо говорить, что вы носитесь со мной просто так, правда? И что я бегала за вами несколько дней потому что мне нечем было заняться. Вы бы хотели, чтобы я вернулась?

Его подбородок упёрся мне в макушку. Пальцы практически впились в кожу, словно безотчётно.

- Расскажи о себе, - попросил Эридан вместо ответа. - Какая ты?

- Мне двадцать два. Я даже не знатного происхождения - потому что у нас нет знати и простых людей, уже давно. Зарабатывала на жизнь тем, что рисовала. Ну, допустим, не такие картины, как у вас на стенах, что-то попроще.

- Ты художница?

- В том числе. Знаете, я могу изобразить для вас самые необычные вещи из моего мира. Летающие машины, дома высотой с две огромные сосны.

- Серьёзно?

- У нас нет магии, - шепнула я. - Представляете? Правда, с давних пор почему-то ходят легенды и предания о ней. Но вместо неё мы придумали вещи не хуже. Строим эти дома и башни, научились разговаривать друг с другом на расстоянии. У нас женщины с мужчинами равны в правах. Ну, по крайней мере, там, где я живу.

Он просто слушал.

- Женщина из другого мира, - повторил затем. - У вас все такие…

- Какие?

- Запоминающиеся?

Напряжение в его голосе - что оно значит?

А потом он вздохнул - и рука на моём плече расслабилась.

- Послушай меня, - сказал он тихо. - Я должен сейчас сказать что-то значимое, хотя это сложно. Во-первых, не знаю, что наговорила тебе Синдарин, но я никому тебя не выдам. Если сама не захочешь. - Пальцы отвели волосы от моего уха, и у меня просто камень с души свалился после этих слов. - Во-вторых, я вроде бы не обязан, но чувствую себя странно. Насколько кошмарно тебе было в новом мире?

- Не так уж плохо, - повела плечом я. - Большую часть времени я старалась думать, что развлекаюсь в чужой стране. Просто очень далёкой.

Мне показалось, он хотел заглянуть мне в глаза, но бросил эту затею.

- В третьих, - вздохнул инквизитор, - стоило бы понять, что делать с Синдарин, как устроить тебя дальше здесь, но я сейчас не могу. Дай мне подумать ночь.

- Вы верите мне? - уточнила я осторожно. - Во всё?

Странная усмешка мне в волосы.

- Если ты всё это придумала, то ты слишком хорошая лгунья - слишком даже для меня. Боюсь, у меня нет выбора. Особенно если ты нарисуешь все эти чудеса.

Я повернула голову, невольно оглядывая комнату. Будто здесь могли оказаться листы и карандаши, прямо на каминной полке.

- Потом, - остановил Эридан, но всё же позволил отстраниться. Миг - и его рука скользнула по моей спине, чтобы упереться в плечо. То ли разделяя нас, то ли напротив, связывая.

Кофейные глаза казались бездонными. Губы - еле заметно изогнуты, но без задора.

- Насколько глупо говорить, что я ношусь с женщиной из иного мира просто так?

Мне захотелось глотнуть отвара, потому что в горле внезапно пересохло.

- Знаете, я не планировала всего этого, - заговорила я излишне быстро. - С первого впечатления вы мне совсем не понравились. Я не должна была с вами связываться, должна была держаться как можно дальше. Но всё вышло не как надо. Просто в моём мире далеко не такие строгие нравы, я вообще не всегда думала о ваших чувствах…

Он не дал мне договорить. Его пальцы просто сжали мой подбородок, и губы заткнули мне рот. Захлёстывая чем-то совершенно непримиримым, горячим и безумным.

Рука подхватила меня под лопатки, касаясь обнажённой кожи - плащ давно остался на подлокотнике. Притиснула к его груди. Вжала наши тела друг в друга.

Я сама не поняла, как оказалась спиной на диване, а он - сверху. Колено между моих ног, сминающее юбку. Гладкие волосы на моём лице. И я целовала его, закрыв глаза, и вела пальцами по его щекам, и гладила шею.

Поцелуй - как сладкое проклятье. Голова кружилась от слабости и от невозможности момента.

Его ладони спустились мне на талию. Жар дыхания и хватка, в которой в этот раз не осталось ничего от борьбы. Только желание, словно он больше не мог убрать руки.

- Твой рассказ - лучшее, что я слышал, - признание, которого я никак не ждала. - И плевать на всё.

Новый опьяняющий поцелуй.

А потом он просто застыл в паре сантиметров от меня, и всё, что я видела - тёмные глубины глаз.

- На всё, - выдохнул Эридан. - Кроме того, что ты теряла сознание два часа назад. Тебе надо отдохнуть, а завтра разберёмся с остальным.

Я остановилась, потому что усталость и правда никуда не делась. Но губы ныли от его жара, и меньше всего мне сейчас хотелось, чтобы он меня отпустил.

- Насколько дерзко будет, если я попрошу вас проследить, как я усну?

- В средней степени неуместно.

- Но здесь же все свои.

- Ладно, - быстро согласился он.

Слез с меня не столь стремительно, словно нехотя, а затем снова подхватил на руки. Понёс куда-то в комнату неподалёку.

Там действительно была и кровать, и туалетный столик, и как оказалось - ванная рядом. Но у меня сейчас не было сил даже под душем постоять. Я просто смыла пыль с рук, переоделась в очень быстро принесённую слугой накидку и вернулась в спальню.

Инквизитор сидел на кровати, задумчивый, как и десять минут назад.

- Ложись, - предложил мне.

Я послушалась и забралась под одеяло, не стесняясь.

- Насколько свободные нравы в вашем мире? - уточнил он, следя за мной.

- Никаких условностей, - пробормотала я уже сонно. - Занятия любовью до брака. Женщины, которые летом одеваются так, что показались бы вам голыми.

Долгий взгляд, позволивший думать, что я всё-таки над ним издеваюсь.

Эридан обошёл кровать, лёг рядом на одеяло и снова устроил мою голову на своём плече.

- Засыпай, - велел тихо. - Бесы, я даже не знаю, как теперь тебя звать. Ты действительно кто угодно, но не недотрога.

Я закрыла глаза и отдалась на волю мягкому головокружению, которое уносило в тёплые сны.

Ощущения были странные.

Будто я сплю дома.

Глава 18

Я долго не могла понять, где проснулась. Потянулась в кровати - неожиданной широкой и явно мягче той, к которой успела привыкнуть у Синдарин. Смотрела на тёплый свет, льющийся из окна.

Потом вспомнила, где я и кто. Эридан, конечно, ушёл, но его запах остался на подушке рядом. Я провела по ней рукой и решила, что надо начать новый день.

Моё платье лежало на кресле - как ни странно, будто бы почищенное и выглаженное. Подарок от доброй феи? Туфли постигла та же участь. Краткая записка на столе предлагала мне заняться утренними процедурами, а потом выходить в коридор.

И небольшой ящик…

С женскими принадлежностями. С косметикой. Несколько неоткупоренных баночек и кисточек, совсем новых на вид.

Что-то внутри позорно засвербило - я смотрела на все эти подарки и даже потёрла глаза.

- Леди Айли. Я Знейк, ваш охранник, - слегка поклонился мне мужчина в коридоре, когда я собралась. - Если хотите, отведу вас к лорду Эридану. Он ждёт.

- Очень приятно, Знейк, - кивнула я на всё. - Спасибо.

Парень проводил меня во вчерашнюю гостиную, а Эридан появился там же через пару минут.

- Доброе утро, - улыбнулась я.

Он улыбнулся в ответ. Вот именно растянул губы, в глазах что-то заблестело - в общем, зрелище удивительное и нечастое.

Мне казалось, он должен был провести не самую спокойную ночь - терзаться вопросами, гадать, что со мной делать. Но выглядел инквизитор каким-то отдохнувшим и, мама дорогая, почти радостным.

- Подожди ещё минуту, - велел мне.

Вернулся гораздо раньше, из соседней комнаты, держа в руке…

Я напряжённо заморгала.

Букет цветов. Небольших, с белыми и розовыми лепестками - маргаритки местного разлива.

- Раз тебе нужны цветы, - выдал убийственно романтичную фразу.

Я поражённо приняла букет, поднесла к носу, вдыхая нежный запах. А потом уставилась на шатена.

- Откуда вы их взяли? - мой голос кто-то украл. - За ночь вырастили? Ограбили оранжерею?

- Есть закрытые сады, с хозяевами которых можно договориться проще, - изогнул губы страшный инквизитор, никак сегодня не желая оправдывать репутацию. - Гарлен закидывал тебя подарками. Я решил, вдруг тебе нравится?

Что, правда?

- Спасибо, - пробормотала я искренне и немного потерянно. - За заботу.

- Что-то не так?

- Нет, я всего лишь… не ждала простых красивых жестов от тебя.

Тёмная бровь выгнулась.

- Ничего, если я после вчерашнего наконец перестану “выкать”? - опомнилась я. - У вас тут такая манера обращения, что я сначала путалась, а потом привыкла, что ты лорд Эридан, великий и ужасный. Хотя это ведь немного нечестно, со мной никто не церемонился.

- Мне нравится, - он подошёл совсем близко. - Когда ты тоже не церемонишься. Позавтракаем вместе, невеста?

Конечно позавтракаем. Косметичка, цветы, еда. Эта улыбка с утра. Чёрт, с ним там ничего не случилось ночью?

Он за руку привёл меня к столу в соседней комнате, отодвинул стул. Управляющий, Балтр, снова лично принёс тарелки и чай, вежливо поздоровавшись со мной. Скоро между нами лежали булочки, нежный сыр и мясо - но я смотрела в основном на инквизитора.

Ещё одна деталь: он знакомит меня со всеми слугами - причём начал ещё вчера. Так вряд ли поступают с обычными гостями, правда?

Он словно пускал меня в свой мир. Или уже намеренно втягивал.

Мы сидели за столом, и меня не покидало тревожное чувство: будто я встретила действительно особенного мужчину; мы пару недель вились друг вокруг друга, даже не понимая, что происходит, а потом вдруг съехались в один момент. И теперь завтракаем вместе, я наблюдаю, сколько сахара он кладёт в чай и в какой манере намазывает сыр на хлеб.

И очень надеюсь ничего не испортить.

- Расскажи мне ещё что-нибудь, - предложил Эридан. - Можно по одной невероятной истории за утро. Что ещё тебе нравится кроме цветов? Может, в твоём мире ещё листья собирают и дарят женщинам?

- Только если осенние.

- Ты сейчас серьёзно?

Я фыркнула и попыталась передать ему всю прелесть фото с гербариями в инстаграме. Начать пришлось с фотографий и примерно там же закончить под его сосредоточенным взглядом.

Потом я положила руки на стол.

- Встречный вопрос. Ты вчера сказал, что мой рассказ - лучшее, что ты слышал. Почему?

Он еле заметно усмехнулся. И снова думал над ответом.

- Это всё как-то связано с тем, что меня обычно боятся, Мечта. Ты действительно другая.

А потом, не дав додумать, перешёл к менее приятной теме.

- Что всё-таки тебе сказали духи? Ты должна распорядиться даром? Вместо Айли?

- О да, - я поморщилась. - Знать бы, что это значит. Может, они хотели, чтобы я, ну, этот дар сохранила?

Мне совершенно не нравилось гадать, чего добиваются дрянные силы. Но вопрос казался важным. Я с сомнением глянула на мужчину:

- Может, тебе отдать? Айли такое бы точно не пришло в голову.

Красноречиво выгнутая бровь.

- Интересная трактовка. Для этого нужно стать моей женой.

Пристальный взгляд, который вдруг спустился с моего лица на шею. И дальше - очертил голые плечи, край платья на груди. Словно он думал вовсе не свадьбе, а о том, чего мужчины тут с таким трудом добиваются после.

- А мне казалось, просто уединиться в спальне, - брякнула я.

Ну, это заставило его поднять глаза.

- У тебя же там нет мужчины? Свободных нравов?

- Были в прошлом, - я провела рукой по столу и выдала порочное признание: - Я не девственница. Ну то есть, физически, видимо, да, но в душе ни капли.

Рука Эридана едва не смахнула чашку. Та обиженно звякнула о блюдце.

- Это проблема? - я слегка напряглась от его реакции.

- Мысли, которые ты рождаешь в моей голове - проблема.

Между прочим, решаемая. Наверное. Он же говорил, что тут занимаются любовью и вне брака?

Увы, развить эту идею я не успела, потому что Эридан Развратные Мысли повёл головой:

- Вернёмся к духам.

Да катились бы они!

- Я не хочу идти у них на поводу. Мне не нравится, когда меня к чему-то принуждают, особенно вот так.

- Хочешь объявить им войну?

Я вдруг вспомнила, как он говорил однажды, зачем ему вообще дар Айли. Он якобы хотел узнать, за что духи так отметили его. Может, у нас даже похожие цели?

- Мы ещё можем выяснить, что они задумали, - продолжил инквизитор. - Всегда есть Хандар. Есть другие люди с похожей квелья. Главное, чтобы Синдарин никому тебя не выдала.

Чёрт. А если духи будут очень злы за то, что я вчера сняла чары, если они опять вмешаются в мою жизнь? И ещё ледяная королева!

- Что с ней делать?

- Что бы я ни думал вчера, надо попробовать договориться, - взгляд инквизитора стал особенно серьёзным. - Если не получится, если она вдруг решит выдать тебя всему миру, остаётся Альдрик. Король.

Я живо вспомнила рассказы Синдарин о правителе. О том, что она просила его, своего брата, пощадить моего предшественника - а он выбрал клетки и опыты.

Инквизитор сам отзывался о короле получше. Но явно не как о божьем одуванчике.

- Думаешь, он займёт твою сторону?

Я пересказала ему то, чем Синдарин меня пугала - слово в слово. Эридан выслушал, но нахмурился.

- Тот случай прошёл мимо меня. Я слышал о нём, но когда поднялся по службе у Альдрика, парень, о котором ты говоришь, уже был мёртв. Узнаю больше.

Слишком напряжённый разговор для утра, которое начиналось так хорошо.

И поганая мысль: всё, что мужчина передо мной предлагает, он собирается сделать сам. Защищая меня. Я вообще такое заслужила?

- Если Син хочет тебя использовать, - произнёс Эридан, подаваясь вперёд, - то просто так не выдаст. Я сегодня поеду к ней и в министерство. А ты пока нарисуешь мне свой мир.

Это потому что ему правда нужно или чтобы я не скучала?

- Тебе нравятся картины? - уточнила я, поглядывая на ещё один пейзаж у него за спиной.

- Даже очень.

Звучало бы просто сказочно, если бы не мысли о собственной беспомощности.

Когда завтрак закончился, он снова предложил мне руку.

- Пойдём.

Но даже выйти из-за стола не получилось.

В дверях почти без стука возник Балтр. Встревоженный. Я не успела понять, насколько сухопарый управляющий эмоционален, но что-то мне сразу не понравилось во всём его виде.

- Лорд Эридан, у нас посетитель. Судья Фамер внизу и настаивает, что должен вас видеть.

Инквизитор как-то быстро, нехорошо сжал губы.

- Зачем?

Ответа не было. Мы переглянулись, и Эридан явно не хотел, чтобы я шла с ним. Но в итоге остановил только у лестницы. Я видела, как он спускается в холл. В утреннем свете - вовсе не зловещий, просто очень просторный.

Внизу ждали сразу трое: мужчина в чёрном, с цепью на груди, которую я запомнила с дуэли, и ещё два охранника рядом. Чужих охранника!

Пальцы сжались на стене от дурного предчувствия.

- Лорд Эридан, - приветствовал судья. Ни кивка, ни показной вежливости, только холодный тон. - Против вас выдвинуты обвинения - в том, что вы напали на племянника его величества Альдрика, лорда Гарлена. И на его сестру, леди Синдарин.

Я не видела лица инквизитора, но сердце разом скакнуло к горлу. Вместе с едкой волной.

Договориться?

О чёрт. Нет.

- Я с официальной нотой, - продолжил посетитель. - У меня приказ от высшего судьи его величества: задержать вас и привезти для дальнейших разбирательств.

Глава 19

- Обвинения? - переспросил Эридан. - Кто именно и когда их выдвинул?

- Пострадавшие стороны. Сегодня, - судья говорил сухо. - При всём уважении, я не должен отвечать на ваши вопросы - и думаю, что ответы у вас есть без меня.

Я смотрела на них, цепляя платье.

Почему я всё ещё стою как истукан?!

Ноги сами сделали шаг и другой. Понесли меня по балкону к лестнице.

- Подождите! - я оглядела удивлённо повернувшихся мужчин, гадая как их назвать. - Господа! Почему вы обвиняете лорда Эридана?

Инквизитор тоже повернулся, и лицо его было удивлённо-мрачным. В расширенных глазах ясно загорелось: “Что ты творишь? Уйди отсюда, живо!”

- Айли, я разберусь.

У меня не было времени проанализировать ситуацию. Ворох сомнений, вопросы, и гулко заколотившееся сердце. Синдарин не стала ждать, она не хочет договариваться!

Она выдвинула обвинения. Против него.

Знал ли он, что так будет? Почему сразу решил, что меня надо спрятать от гостей? Среди беспорядочных мыслей я зацепилась за одну: если его увезут сейчас куда-то без меня - это плохо, это практически катастрофа!

Я - ценный свидетель вчерашних событий.

- Боюсь, меня это тоже касается.

- Леди Айли? - судья в чёрном приковал ко мне взгляд. - Всё верно, мы и вас ищем. На каких основаниях вы находитесь сейчас у лорда Эридана дома?

О чёрт. Вот когда и меня ищут - это хуже.

- Я его гостья.

Глянула на шатена, пытаясь понять: тут ведь женщина имеет право гостить у мужчины? Судя по тому, что он уже предлагал - да, не может быть иначе.

- Гостья, - повторил холодный судья. - Ладно, леди, прошу и вас проследовать с нами.

Эридан как-то нехорошо сжал руки.

- Подождите, я отдам пару распоряжений.

Он всего лишь позвал управляющего и объяснил дело. Велел принести нам верхнюю одежду, после чего мы вышли на улицу. Что ж, хотя бы наручники никто не доставал и не пытался сковать королевского инквизитора!

Легче от этого не становилось.

- Что ты творишь? - успел спросить меня Эридан, перехватывая за руку.

- Думаю, что безопасней всего держаться с тобой, - честно выдала я. Часть правды.

Он тяжело втянул воздух. Я сама не понимала, что чувствовать. Все новые мысли можно было отнести к паническим.

- Не говори больше ни с кем, пока я не подам знака. И не отходи от меня.

- Насколько плохо дело?

- Разберёмся.

Это было всё, чем мы успели переброситься. Нас усадили в карету - с судьёй и охранником. И повезли.

Разговаривать в таком обществе было сложно. Я разглядывала хмурого типа с цепью, пытаясь разгадать, как он настроен. Эридан задал ещё пару вопросов: например, к кому именно нас везут? Получил имя другого судьи, которое мне ни о чём не говорило.

Я же не находила себе места. Синдарин решила обвинить его! Это опасно? Чем ему грозит? Он же королевский инквизитор, его не могут просто бросить в тюрьму без суда и следствия, правда?

Но… он вчера напал на двух членов королевской семьи.

Хотя бы путь оказался недолгим. Минут через десять нас высадили перед большим зданием с белыми стенами и колоннами в виде огромных статуй. Главный суд, как объяснил мне Эридан.

Внутри было просторно и холодно. Мраморные стены, высокий свод, огромная лестница в холле - всё давило. Хорошо, что нас хотя бы вели не вниз и в какие-нибудь камеры, а наверх. В кабинет, больше похожий на небольшой зал.

Там ждали.

- Лорд Эридан, - ещё один незнакомый мужчина с цепью восседал у дальней стены за бумагами. Перед его столом и у стен стояли кресла.

С одного поднялся Гарлен.

Я так и впилась глазами в князя. Сложно было не впиться. Его холёное, самоуверенное лицо сейчас украшали синяк под глазом и разбитая губа. Покосилась на инквизитора, но тот не выражал ничего своим мрачным видом.

Удивления уж точно.

То есть, он правда не сдержался.

Вот на лице князя удивление мелькнуло - при виде меня.

- Как любезно с твоей стороны привезти нашу пропажу, - заговорил он резко. - Привет, Мечта.

У меня всё внутри перекрутилось от того, как он меня обозвал. Князь тоже был не один. Группа поддержки состояла из двух девиц (одна - невеста с праздника, которую я видела с ним и раньше, другая в форме служанки) и мужчины, явно из охраны Синдарин.

Судья кашлянул, привлекая наше внимание:

- Спасибо, Фамер.

Этого звали судья Ролден - как узнала по дороге. Какая-то важная шишка. Выглядел он соответственно: чёрные с проседью волосы, суровый профиль, движения - сдержанные, будто за каждый лишний жест ему придётся платить.

Лицо без эмоций.

- Итак, господа и леди, - начал он достаточно громко, - мы здесь для предсудебных решений. Благодарю, что прибыли. Я хочу выслушать каждую из сторон и узнать, что произошло. Можете начинать.

Никто больше рта раскрыть не успел - Гарлен встал и раздражённо заговорил:

- Лорд Эридан уже не в первый раз нападает на меня, угрожает и распускает руки. Я долго это терпел, но вчера, как вы можете заметить, - он указал на собственное лицо, - всё вышло за рамки дозволенного. Без каких-либо поводов с моей стороны.

“Предсудебные решения” - единственное, что мне понравилось в происходящем.

- Верно, - поддержала невеста, стоило князю замолкнуть. - Я… видела драку. Я ждала лорда Гарлена в саду, а лорд Эридан… просто напал на него!

Сухарь с золотой цепью кивнул и поощрил их говорить дальше. Залепетала служанка, которая тоже уверяла, что видела всё. Откуда она могла взяться вечером в саду, у меня идей не было!

Но что хуже всего, Эридан не возражал. Смотрел на князя, словно разделывая того взглядом заново, но не отрицал ни слова.

Чёрт возьми.

- Более того, сегодня я узнал от леди Синдарин, что лорд инквизитор напал и на неё, - закончил Гарлен.

- Леди Синдарин пока нет с нами, - остановил его судья, - и она будет говорить сама за себя. Однако мы можем послушать другую сторону. Что вы скажете, Эридан?

Мрачное движение вперёд.

- Я действительно вчера ударил князя по лицу. Дважды, - с каким-то тёмным удовлетворением признал инквизитор. - Магию не применял. Что до проблем с Синдарин - это результат, - он сжал пальцы, - недоразумения. Леди и её люди решили куда-то увезти Айли. Я решил, что против её воли.

- Её волю сложно было узнать, - выпалил Гарлен. - Поскольку девушку нашли в саду без сознания!

Судья перевёл взгляд на меня, и я вдруг стала центром внимания.

- Леди Айли?

Что тут говорить? Я глянула на инквизитора и решила, что его молчание - вполне знак.

- Господа, - прочистила горло. - Да, мне стало плохо. И да, я очнулась в карете леди Синдарин - и у меня были все основания перепугаться. Лорд Эридан приехал за мной, угрожая причинить вред тем, кто готов причинить его мне. О большем я бы хотела говорить в присутствии леди Синдарин.

Судья сложил руки на столе и перевёл взгляд на Эридана.

- По какому принципу вы сейчас держите леди Айли у себя дома?

- Как свою гостью.

- Это правда, - поддакнула я.

- Ты знаешь, что по правилам, пока ты на празднике, должна ночевать там же? - вдруг обратился ко мне Гарлен. Почти мягко. - Или по крайней мере не отлучаться дольше, чем на двенадцать часов?

Что?

- К сожалению, я плохо знаю правила, - процедила я. - Может быть, меня изгонят с праздника? Я хочу его покинуть.

- Об этом нужно договориться с хозяйкой брачного цветения. Для этого ты должна вернуться и изъявить желание уйти. - Взгляд серых глаз спустился с моего лица куда-то вниз, и в первый миг это просто разъярило. А потом я вдруг поняла, что он смотрит на серебряный цветок. Тот, что до сих пор красуется на моей груди и явно что-то значит! - А вот чтобы лорда Эридана выгнали с праздника, я настаиваю. А также как минимум ограничили его свободу на время разбирательств и запретили приближаться ко мне или леди Синдарин.

Собачий сын.

Я вдруг со смешанными чувствами поняла: кажется, дело не в побоях. И не в том, что Эридана могут легко запереть в тюрьме. Светлая мысль, очень приятная! Но…

У этой игры другая цель. Опять. Я.

Чёрт, нам нужен адвокат! Но здесь нет адвокатов, верно?

Осторожность, готовность не городить отсебятину куда-то делись. Я просто заговорила:

- Да, похоже я не знаю правил. Что-нибудь может повлиять на это решение? Мы с лордом Эриданом практически… мы собираемся стать мужем и женой. Я не хочу возвращаться на праздник леди Синдрин потому что не чувствую там себя в безопасности. Хочу остаться со своим будущим супругом - вне зависимости от того, задержат его для следствия или нет. Это ведь должно быть позволено?

На меня все как-то удивлённо посмотрели.

Гарлен - разлепив губы. Безэмоциональный судья - просто слегка сузив глаза. И Эридан - резко развернувшись, пристально.

- А вы как-либо подтвердили своё решение, леди Айли? Эридан? - спросил Ролден.

- Времени не было, - бросил инквизитор, по-прежнему глядя на меня. Почти как вчера - и горячо, и совершенно непонятно. Потом, видимо, он решил не выдавать эмоций окружающим, и мне заодно.

- Если вы проведёте официальный ритуал помолвки… Тогда, конечно, вопросы касательно вашего положения, Айли, отпадут, - судья сложил руки на столе. - Но мы здесь всё-таки не за этим.

- А зачем ещё? - усмешкой Эридана можно было кого-нибудь заколоть. - Обвинения Гарлена я услышал и их не отрицаю. Но мне есть, что добавить на суде, так что будем его ждать. Синдарин пока нет. - Он глянул на судью и на меня. - Мне надо переговорить со своей невестой.

Долгий, поражённый взгляд Гарлена - вот что я видела. Задумчивое лицо судьи.

Он выдержал паузу и кивнул.

- Могу дать вам время до приезда леди Синдарин.

Эридан встал, взял меня за руку и поднял тоже. Да я и сама была рада.

Мы выбирались в коридор под общее молчание.

Хватка в этот раз была как-то особенно горячей, и я невольно думала: я ведь не натворила ничего, о чём мы оба пожалеем?

***

Эридан остановил меня в коридоре. Безлюдном - правда, за нами вышел охранник и с расстояния шагов в десять всё же следил. Так что инквизитор встал совсем близко, склоняя голову к моей, и я почувствовала его дыхание на щеке:

- Ты серьёзно насчёт будущего супруга?

Я пыталась понять, что ответить, и разобраться с чувствами, которые вдруг нестройным бурным потоком хлынули на голову.

Его рука по-прежнему на моём запястье. Касание - завораживающее, нежнее, чем я привыкла.

Мысли и доводы, которые пытаются перекрыть один другой.

Айли была бы в шоке и ужасе. Если бы вдруг оказалась здесь и сейчас. А какие шансы, что она никогда уже не окажется на моём - нет, на своём законном месте? Какие шансы, что я тут… навсегда?

В чужом мире! Где нет родителей, работы, друзей и даже интернета! Где я рассуждаю о замужестве.

Я вообще к замужеству не готова.

Я знаю этого человека три недели, полторы из которых он мне не нравился.

Но смотрю на него - и меня затапливает совершенно незнакомый, волнующий до дрожи восторг.

- С языка сорвалось, - пробормотала я. - Я вдруг подумала, что это же, наверное, неплохое решение?

Лицо Эридана еле заметно изменилось.

- Знаешь, я много чего думал на твой счёт, - произнёс он негромко. - Как и о браке. Но всё же не хочу, чтобы ты выходила за меня от безысходности.

“Выходила за меня”. Грудь щекочут крылья бабочек от этой мысли, и я не слышу остального. Пальцы ног поджимаются.

- Это как минимум не только безысходность, - я ловлю каждый его выдох и каждое движение лица, подбираю слова. - Но я должна спросить: то, что судья сказал - это как? Айли ведь была с тобой помолвлена раньше?

- Другим образом, - качнул головой инквизитор. - Мы просто договорились с её сестрой, не было никакого ритуала. Официальный ритуал - это церемония перед вступлением в брак.

- Что в ней особенного?

- Например, после неё свадьбу очень сложно отменить.

Я кивнула - просто медленно приняла информацию. Сама ведь сказала: почти муж и жена. Надо было знать, что местная аристократия слов на ветер не бросает.

- А ты сам что думаешь? - уточнила, глядя ему в глаза. На таком близком расстоянии это ощущалось по-особому. Словно волны между нами, которые раз в пару секунд навевали мысли о поцелуях. - Как тебе эта идея? Если мы станем мужем и женой, если ты получишь мой дар, как и хотел, а я перестану волноваться, что его заберёт Гарлен или кто ещё? Или это принесёт тебе новые проблемы?

Синдарин, правда, всё равно может шантажировать меня и его. Но я ведь, наверное, тоже обрету силу. С которой смогу больше - с которой, возможно, доберусь до духов и научусь им противостоять.

Звучит разумно, правда?

Его взгляд - что-то ирреальное и заставляющее понять: с разумом вся эта ситуация имеет очень мало общего.

Рука двинулась вверх по моей, по внутренней стороне предплечья.

- Плевать на проблемы, - выдал Эридан. - Ты станешь моей невестой?

- Да, - прошептала я. - Что для этого нужно сделать?

Уголок его губ дёрнулся с каким-то задором.

- Мы в здании суда, - пояснил он своё веселье. - Спуститься на этаж, подписать пару бумаг и заставить нужного пристава провести ритуал.

Я едва не раскрыла рот. Серьёзно?

У них браки судьи регистрируют?

Думать об этом казалось ни к чему. Думалось вообще внезапно с большим трудом - потому что Эридан шагнул вперёд и потянул меня следом.

Его крепкие пальцы на моей руке - всё, что занимало внимание. И плечо рядом. И мои ноги, которые не превратились в желе только от одной мысли: он очень быстро идёт.

У нас мало времени.

Охранник за спиной? Тот что-то сказал, а инквизитор ответил. Мужчина в форме пошёл за нами, но останавливать не спешил - мне вообще казалось, что на Эридана он глядит с опаской.

Несколько коридоров, холл, левая половина здания и зал на первом этаже. Просторный и белый, с несколькими мраморными лавочками и кафедрой, за которой сидел седой мужчина.

Тоже в светлом. Зато с привычной цепью.

- Нам нужен ритуал помолвки, - заявил Эридан с порога.

Судья изогнул густые брови.

- Прошу прощения. Лорд Эридан? - кажется он узнал инквизитора в одностороннем порядке. - И леди…

- Айли Весенняя Ночь, - представил меня Эр.

- Это обоюдное решение?

- Разумеется.

- Да, - я тоже решила высказаться, потому что дедушка-судья смотрел с каким-то подозрением. Может, потому что инквизитор уже чётко, не терпящим возражений тоном объяснял, что нам нужно провести всё быстро.

К счастью, какие бы сомнения судью ни посещали, он их оставил при себе. Было несколько вопросов. Главный - когда, собственно, назначить свадьбу?

- А какие есть варианты? - уточнила я.

- От двух дней, - судья сложил руки в замок поверх тетради, - до полугода, леди.

Несколько секунд мы переглядывались с инквизитором.

- Два дня звучит более разумно, да? - мой голос казался глухим и низким. - Тянуть уж точно плохая идея. Это минимальный срок?

- Самое короткое время, чтобы убедиться, что вы не передумаете.

- Послезавтра, - сказал Эридан, подхватывая мои не оформившиеся до конца мысли.

Нам выдали бумаги - к счастью, не похожие на бланки, где нужно указать всё, начиная от номера паспорта до дней рождения дальних родственников. Эридан просто вписал туда наши имена и поставил подпись.

И я расписалась как Айли. О боже.

- Прошу, ваши руки, - лицо судьи наконец разгладилось, даже какая-то доброжелательность на нём появилась.

Эридан положил наши ладони на стол. Судья не произносил речей, просто развёл руки, и воздух вокруг него слегка поплыл. А потом заискрился белым. Я задержала дыхание, потому что мне казалось: вот-вот произойдёт нечто плохое.

Войдёт Синдарин. Прилетят злые духи и утащат нас обоих в свои тёмные грёзы. Но были только наши сплетённые пальцы на столе, и что-то неуловимое, практически невесомое, что текло в меня из воздуха.

Текло и струилось между нами.

Чувство пропало через полминуты. Эридан сжал мои пальцы и убрал со стола.

- Поздравляю, - тепло улыбнулся судья. - Данным мне правом благословляю ваш будущий союз.

- Я пришлю к вам людей, чтобы устроить церемонию, - сказал Эридан негромко.

А я склонила голову и потёрла кожу у шеи, вспомнив о цветке. Стараясь разглядеть хотя бы его край.

- У тебя теперь другая метка, - вернул меня в мир голос инквизитора.

Он перевернул мою ладонь. И свою. Отвёл край плаща - и я воззрилась на странные, такие же серебристые узоры на наших запястьях.

- Теперь ты действительно моя невеста.

И через два дня стану его женой.

Я подняла глаза, глядя в глубокие кофейные бездны, которые казались сейчас светлее обычного.

Мне было то ли очень здорово, то ли очень страшно.

Что мы всё-таки натворили, а?

Глава 20

Мы вышли в холл, всё ещё держась за руки. Настороженно молча.

- Что теперь? - спросила я негромко.

Эридан развернул меня за плечо, мягко, изгибая губы.

- Пойдём, скажем всем, что ты моя невеста, и посмотрим на их лица.

Я невольно улыбнулась в ответ.

Он хотел ещё что-то добавить. Но в этот миг моё - и его - внимание привлекло движение у входа.

Я узнала стиль пышного, блестящего платья раньше, чем его хозяйку. Серебряные волосы. Пару секунд я смотрела на Синдарин - а та повернула голову, заметив нас.

Удивлённый взгляд. Напрягшиеся плечи инквизитора. Сестра короля словно смешалась на секунду, а затем пошла к нам - медленно поначалу, но ускоряя шаг.

- Эридан. Айли?

Инквизитор встретил её металлом в голосе:

- Так спешила объявить войну, что не успела собраться вовремя? Послала вперёд племянника?

- Не совсем, - лицо Син еле заметно дрогнуло, во всёй позе чувствовалась настороженность. - На самом деле, я надеялась переговорить с тобой наедине. И… удивлена встретить тут вас обоих.

Я ожидала от неё льда и неприкрытой злости, но сейчас леди снег казалась неожиданно вежливой. И немного ошарашенной. Её взгляд забегал, будто что-то искал: в наших лицах, позах, в до сих пор сцепленных руках.

Она думала, Эридан приедет один?

Она предсказывала, что инквизитор в лучшем случае отвернётся от меня, узнав правду.

- Вы вместе? - следующий вопрос всё подтвердил. - Ты… Эр, ты знаешь?

Лицо Эридана оставалось резким и явно далёким от того, чтобы “договариваться”, как он хотел с утра.

- О да, - тёмная, угрожающая усмешка. - Так что всё, о чём бы ты сказала мне наедине, говори при Айли. Мне не с кем оставить невесту.

Лицо Син застыло вновь. А потом взгляд наконец скользнул к моей шее.

- Невесту, - повторила она.

Изумление. Несколько секунд, в которые она смотрела на пропавший цветок, а после - на Эридана, словно никак не могла поверить.

Пожалуй, инквизитор был прав: это выражение стоит запомнить.

Синдарин приподняла подбородок. Её черты медленно заледенели, все намёки на дружелюбие слезали как краска, слой за слоем. Пока не остался только ожидаемый холод и странная отрешённость.

- Чтобы досадить мне? - проговорила она. - Чтобы держать Айли подальше от меня?

Я бы вставила пару слов про “досадить”, но Эридан подался вперёд:

- Ты всё больше и больше запутываешься, не находишь? Похитила девушку. Угрожала ей и пыталась подложить её под своего уродца-племянника. Ты уверена, что хочешь воевать со мной?

Она сжала руки.

- Идём. Обсудим твоё вчерашнее нападение.

После чего развернулась, а я дёрнула плечами.

Мы так и вернулись к судье - снежная королева впереди, мы с Эриданом вместе, и охранник, что присматривал за нами, тенью тянулся на небольшом расстоянии.

В следующие четверть часа воздух в кабинете судьи искрил. Гарлен - вот кто остро отреагировал на новость о нашей с инквизитором помолвке. Сжатые губы, взгляд, прилипший ко мне на долгие минуты. Мне казалось, он начнёт бросаться оскорблениями, но каким-то образом князь сдержался.

Сел и ещё долго смотрел перед собой - в какой-то момент мне даже почудилось, что ему стало неприятно тут находиться.

Синдарин была кратка: да, Эридан напал на неё и её охрану. Инквизитор зло отвечал, что искал меня, я уверяла, что искать меня было разумно. Мы ни к чему не пришли. Снежная королева оправдывала свой образ - была холодна и закрыта.

Будто главная цель её приезда сюда пропала.

Наконец, судья прочистил горло:

- Лорд Эридан. Данной мне властью и до последующих разбирательств я наказываю вам не приближаться к леди Синдарин и лорду Гарлену более, чем на пять шагов, не посещать их - если вас только не пригласят они сами или кто-то из наделённых высшей властью лиц. Леди Синдарин, вам в свою очередь приписываю вести себя точно так же в отношении леди Айли, пока ситуация не прояснится. Дата последующих выяснений будет назначена и передана вам. На этом у меня всё.

По-моему - идеально!

Чего бы Синдарин не ждала от этой встречи, получила она другое. И что делать дальше, явно ещё не придумала.

Мне очень хотелось надеяться, что её настигнет кризис идей в ближайшее время.

Когда мы с Эриданом наконец вышли на улицу, во рту разливался вкус победы, пусть даже временной и очень зыбкой.

Инквизитор довёл меня до площади, где поймал экипаж, на этот раз открытый. Мы ехали обратно. Я прижималась к его боку.

Разглядывала проплыващие дома, улицы, людей, деревья с только-только набухшими зелёными почками - словно пытаясь впитать в себя всё разом. В экстренном режиме узнать этот мир и понять, что я действительно могу здесь остаться.

Сердце билось учащённо, неспокойно.

Нас встретили управляющий и ещё пара слуг, лица которых заметно посветлели, стоило Эридану сказать, что ничего страшного не произошло.

Мы поднялись наверх, и только там заговорили.

- Какие у нас теперь планы? - спросила я, останавливаясь в гостиной. Рядом с этим мужчиной. Моим женихом, моим почти-мужем, мама родная.

- Видимо, надеяться, что два дня нам никто не помешает, - в голосе Эридана сквозило неожиданное тепло. - Поездка в министерство отменяется. Я пошлю Инна к нужным людям, он в состоянии кое-что разведать. Не могу оставить тебя без присмотра.

- Потому что через два дня я стану твоей женой.

Это совершенно безумная мысль, которая то и дело, в самые напряжённые моменты, захлёстывала меня и уносила куда-то прочь от проблем бренного мира.

Его руки легли на мои плечи.

- Уже не уверена, что это хорошая идея?

- Я в чужом теле.

Я не на своём месте. Или всё-таки на своём?

Эридан потянул вниз мой плащ - движение, от которого некрепкие остатки рациональности рассыпались песком.

- В чём твои главные сомнения? - испытывающий взгляд и обжигающие пальцы на коже. - Настоящая Айли? Мой мир? Я?

- Не ты, - прошептала я, зачем-то усиленно стряхивая плащ и пробираясь собственными ладонями под его одежду. Мне нужно его тепло. Нужно вцепиться в него после всего, что случилось.

- Другие мужчины? Ты верила, что Сокол - твоя судьба.

- В последнем разговоре я дала понять Деймару, что между нами всё кончено.

Тёмные брови чуть дёрнулись вверх. Руки нырнули мне в волосы, сжали затылок.

Всё, прощайте остатки разума. Я не могу рядом с ним держаться.

- Два дня, чтобы всё решить, - выдохнул Эридан. - С чего начнём? Церемония, обещания, платье?

- К бесам вашим платье. В моём мире принято узнавать друг друга до свадьбы. В постели, - я не знаю, как это сказала, на что надеялась - но слова просто сорвались с порочного языка.

Мой жених резко остановился. Глаза вспыхнули и замерли тоже, приковывая взгляд к моим. Он пропустил воздух сквозь зубы - и в этом звуке мне послышалось осуждение.

Будто пара фраз лишила его последних мыслей, как и меня.

- У меня есть зелье.

Что?

- Зелье?

- То средство, о котором я говорил. Которое используют… вне брака.

Я так и открыла рот, а он хрипло приказал:

- Стой здесь.

Оторвался от меня и ушёл в соседнюю комнату.

Чтобы вернуться со склянкой в руках.

О чёрт. О высшие силы этого мира, который я считала почти безнадёжным! Что-то пробежало по всему телу - от запылавших щёк до самых мысков.

И выплеснулось на губы безумной улыбкой.

- Кто из нас его должен пить? - мой голос - почти шёпот.

- Мы оба, невеста.

И с этими словами, пристально глядя на меня, он откупорил флакон.

Я смотрела на склянку из зеленоватого стекла. На длинные пальцы и мощные плечи мужчины передо мной. На его волосы, слегка закрывшие лицо - понимая, что дышу всё чаще.

А потом сделала шаг, накрыла его ладони своими и отобрала флакон.

Поднесла ко рту.

Мне казалось, я делаю что-то до крайности порочное, когда медленно прислонила горлышко к губам. Что-то непристойное - и в то же время абсолютно правильное. Никаких ритуалов. Никаких вынужденных сделок и навязанных свыше обычаев. Только он. И я.

Глядя в кофейные глаза, я отпила.

- Половину, - выдохнул Эридан хрипло.

А потом вырвал эту штуку у меня из рук и опрокинул в себя остатки одним движением.

Склянка полетела на пол, ему за спину - никто из нас на неё не глядел.

Его руки уже схватили меня за талию. Лоб вжался в мой, наши губы застыли в милиметрах друг от друга. На пару секунд - прежде, чем он накрыл меня поцелуем.

Блаженство. Страсть, разливающаяся по телу и свивающаяся кольцами в животе. Тянущий жар везде и всюду - когда я обвиваю его руками.

- И как скоро оно подействует? - сбивчивые, похожие на последнюю попытку сдержаться слова.

- Пара минут, - его взгляд горит как никогда.

- И никакой передачи силы?

- И даже детей. Ничего… Бесы, Марьяна, у тебя ещё много вопросов?

- Оно сладкое.

Вместо ответа он снова впился в мои губы. Протолкнул язык мне в рот, давая распробовать эту сладость в полной мере.

Руки сами вцепились ему в волосы. Обхватили шею. Меня подхватило под бёдра - и я даже не поняла, как оказалась прижатой к стене. Рука Эридана шарила рядом, в поисках двери. Потом скрип, толчок - и мы практически ввалились в спальню.

Я совершенно не успела её рассмотреть. Знаю, что там была кровать - до которой мы не добрались. Пара резких движений - и я опять у стены, на столе, с которого слетает какая-то шкатулка. Часто дышу. От грохота мелких разрушений всё внутри ликует.

Его руки цепляют крючки платья сзади. Он стягивает с меня одежду рывком, с плеч на талию, обнажая грудь. Из лифа выскакивает и сиротливо стучит по полу камень - ещё один чудесный звук.

Потом его губы обжигают шею. Руки обхватывают, сжимают грудь, заставляя выгибаться дугой. Стонать ему в ухо. Я лихорадочно, путаясь и запинаясь, расстёгиваю чёрный камзол.

И рубашку.

Первый он скидывает, во второй так и остаётся, прижимая меня к себе. Всем телом. Каждой клеткой.

Его ладони ныряют мне под юбку.

Жарко, жадно, требовательно до дрожи обхватывают бёдра. Находят ткань местного белья - я бы не сказала, что неудобного, но сейчас вдруг ставшего грубым и ненужным. Избавиться от него - истинное счастье. Такое, что я стону и кусаю губы, пока клочок ткани не присоединяется к вечеринке на полу.

Ещё один безумный взгляд.

Мужские пальцы проводят между моих ног - там, где сейчас особенно горячо.

Я знала, что эти пальцы однажды сведут меня с ума.

И всё же, он как-то трогательно осторожен. Несколько касаний - от каждого из которых хочется сжимать бёдра, поймать его кисти в плен и не отпускать. Каждое из которых бьёт током по хрупким нервам, вышибает воздух из груди.

Я не знаю, готово ли тело Айли к потере девственности. Не могу о ней думать. Это меньше, чем свадьба - в любом случае.

Я знаю, что ремень ему не нужен.

И когда он рывком стягивает брюки, руки упираются ему в бёдра. Бегут ниже, по дорожке из волос, обхватывают его - ощущения такие восхитительные, что хочется закрыть глаза. Если ехидный голос в моей голове спрашивал, компенсирует ли он что-нибудь размерами кареты - нет. О нет.

Глухой стон, похожий на рык - мой жених запрокидывает голову. Подаюсь вперёд, чтобы поцеловать выступ кадыка. Чувствую дрожь крепкого тела, которая передаётся мне.

Пальцы возвращаются, чтобы растерзать последние пуговицы на его рубашке. Откинуть полы и нырнуть под ткань.

Рельеф мышц. Горячая кожа.

- Наверное, не лучшая идея лишать тебя девственности на столе.

- Эридан…

Сверкнувший взгляд. Он вдруг хватает меня как пушинку, поднимает в воздух - и я всё-таки падаю на кровать пару секунд спустя. Под ним. Мои пальцы на его тугом животе, мои губы ловят воздух.

Его рука ведёт по моей шее - нежно и решительно одновременно помечая территорию.

И когда он задирает мою юбку вновь, когда замирает на миг, а потом медленно толкается в меня в первый раз - я вскрикиваю.

Больно. Чёрт, да. За что мне вообще такое наказание - лишаться девственности дважды? И вместе с тем волна наслаждения настолько плотная, что в голове сгорают все мысли. Перед глазами пляшут искры. Танцуют костры. Наши пальцы сплетаются в замки на покрывале.

Я так хочу его, даже сейчас, когда он весь мой. От колючей щеки, которую исступлённо целую, до пальцев ног. Даже когда он осторожно, сдержанно начинает двигаться, замещая уколы боли страстью - мне этого мало.

Но темп постепенно нарастает.

Его тело придавливает моё.

Даже не думала, что наслаждение затопит меня так быстро. Так яростно и остро, будто я ждала этого момента полжизни.

Последние недели - точно ждала.

- Эр, - шепчу ему в губы, словно звук его имени слаще всего, что мы делаем.

Эйфория сметает меня, заставляет стонать и бормотать слова, которых я не запомню. Поднимает куда-то ввысь - далеко за стены спальни. Всё тело бьют горячие волны, одна за другой, и я парю на бесконечно мягких облаках.

Мы смотрим друг на друга несколько долгих секунд, прежде чем он опускается на меня всем телом. Пристраивает голову рядом с моей, опаляя дыханием плечо. А потом берёт в охапку и прижимает так плотно, что я едва могу дышать.

И не очень-то хочу. Подышу в другой раз.

Ещё долго мы просто лежим, разгорячённые и безумные, в смятой одежде, сплетая руки и ноги.

Пока он мягко не отводит волосы, упавшие мне на лицо.

- Ты совершенно невозможная. Как иные миры. Как чудо, - в этой фразе больше нежности, чем я представляла. И почему-то думается: нерастраченной. От этой мысли хочется обхватить его крепче, хочется свиться клубком у него на груди и остаться в таком положении навсегда.

- Это зелье - как долго оно действует? - всё же мягко спрашиваю я.

- Ты хочешь повторить?

- Надо пользоваться возможностью.

И медленно, любуясь красотой момента, я начинаю стаскивать его рубашку с плеч.

Ещё одной тайной меньше. Без одежды он именно так хорош, как в моих фантазиях. Или, может быть, даже капельку лучше.

Я должна нарисовать его голым, а потом запереть это сокровище в сундуке под семью замками. Просто потому что хочу. Он усмехается, прижимает мою голову ладонью и целует снова.

Положительно. Этот мир не безнадёжен.

Глава 21

Тот день остался в памяти ярким, хотя и немного размытым пятном. Мы провели его вместе - сначала в спальне, потом выбрались в гостиную пообедать, потом Эр показывал мне дом и территорию вокруг. Обстоятельно, но в такой манере, что казалось, будто мы на свидании.

Волнение изредка пробирало, но мне стало удивительно легко с ним.

Ближе к вечеру приехала портниха с помощницами. С меня снимали мерки, чтобы экстренно сшить платье и приготовить к свадьбе.

А вот на следующее утро начала грызть тревога.

Когда всё в целом не слишком хорошо, но ты поддаёшься соблазнам и урываешь кусочек счастья - следом обычно приходит чувство вины. Это как тортик на ночь. Эпизод любимого сериала вечером, когда назавтра надо сдавать проект. Все эти бытовые мелочи - у меня было чувство, что я позволила себе нечто подобное.

Только в гораздо больших масштабах.

Нет, я ни о чём не жалела. Просто когда засыпала вечером одна - ну, чтобы создать хоть видимость приличий - жизнь казалась прекрасной. А когда открыла глаза на следующий день, голову заполнили невесёлые мысли.

Синдарин. Гарлен. Мир, который я не узнала. Айли, чьим телом я вольно распоряжаюсь. Всё это проблемы, от которых я пыталась отмахнуться.

За завтраком Эридан пристально разглядывал меня, пока я крутила в руках вилку.

- Снова в чём-то сомневаешься, невеста?

- Давай поговорим о важном, - я встрепенулась от его вопроса, подалась вперёд. - Допустим, нам дадут пожениться спокойно. Что дальше?

Красивая рука потянулась через стол - кажется, в желании накрыть мою. Но остановилась на полпути.

- У меня есть новости, - вздохнул он. - Инн вчера уговорил приехать ко мне одного знакомого - уже почти ночью, ты заснула. Он и правда кое-что знает о твоём предшественнике. Так вот, тот парень умер через полгода после того, как о нём стало известно. Слишком быстро для экспериментов, не находишь?

- Думаешь, его судьба не столь очевидна? - я дёрнула плечами. Перспектива умереть через полгода не прельщала!

- Послушай, - голос Эридана стал тише и твёрже. - Альдрик - циничный тип с достойной короля хваткой. Он использует меня, но и в ответ дал немало. Он не мерзавец. Чтобы он приказал так просто запереть невинного человека? Я не верю.

- Насколько не веришь?

Насколько я могу полагаться на его мнение о местном монархе, которого не видела ни разу?

- Синдарин обманывала тебя во многом. Могла и здесь перевернуть всё себе на пользу, - Эр стукнул пальцами по столу. А потом качнул головой и неожиданно сменил тему:

- Поехали в город.

- Куда?

- На прогулку. Последний день перед свадьбой, Марьяна.

Я заморгала.

- Не уверена, что сейчас лучшее время.

- Я долго думал, - возразил он, - что можно показать тебе за один день в нашем мире, чтобы ты смогла почувствовать себя лучше. У меня есть идея.

Я попыталась изогнуть бровь.

- Поделишься?

- Просто поехали, тут недалеко.

И вот таким уговорам я в итоге поддалась. Потому что мой жених был настроен весьма решительно. И за руку меня брал решительно, и в карету сажал тоже.

Мы действительно ехали минут пятнадцать, а остановились за какой-то массивной изгородью. На большой территории, походящей на землю рядом с дворцом Синдарин. Здесь, как всегда неожиданно по весне, пробивалась первая трава. Росли редкие деревья. Но ни одно из них не закрывало высоких зданий, словно возведённых для конкурса необычных форм. Одно походило на башню, другое - на пирамиду, третье вовсе на арену для состязаний. Ещё парочка не так выделялась.

- Это королевская академия, - просветил меня жених.

- О?

- Ты можешь здесь учиться пользоваться даром, - он изогнул губы, сжимая мою руку. - Пойдём, отведу тебя к одной занятной женщине.

Я косо зыркнула на шатена в ответ - какой ещё занятной, эй? Наверное, вышло слишком красочно, потому что полуулыбка господина инквизитора стала шире.

- Ей больше сорока, она давно замужем, и мы с ней едва знакомы, невеста.

Оставалось фыркнуть и стиснуть его ладонь.

Дальше я шла, активно осматриваясь - потому что атмосфера вокруг действительно не напоминала дворец Син. По дорожке невдалеке пробежала пара девушек в ярких платьях. Несколько молодых людей смеялись на лужайке под деревом. Как в нормальных университетах с большими территориями и толпами весёлых студентов.

Главное здание, в форме полукольца, оказалось внутри светлым и просторным. Даже пахло чем-то знакомым со школы - бумагой? Мелом? Нужную женщину мы нашли в кабинете на третьем этаже, где она увлечённо вертела какой-то светящийся шар перед носом. Прямо в воздухе.

- Лорд Эридан, - замерла она. Шар лопнул и рассыпался цветными брызгами. - И леди… Айли? Можно сразу просто Айли?

- Да, пожалуйста, - я ещё не совсем решила, как к этому месту относиться, поэтому соглашалась легко.

- А меня зовите просто Лаисан.

После короткого знакомства она пояснила: Эридан ещё вчера написал, что его невеста - умная девушка и хочет учиться. Что, конечно, замечательно. Она слышала о моём редком даре, и для неё будет большой радостью взять меня под крыло.

Меня приятно поражали её манеры: уверенная улыбка, движения, больше пошедшие бы спорстменке, чем эталонной леди.

- Хочешь, покажу тебе, как проходит обучение? - предложила преподавательница.

Я быстро глянула на инквизитора.

- А ты тоже здесь занимался?

Он качнул головой. Объяснил, что к его силе так и не нашли научных подходов. Но с моей Лаисан справится - увы, не сегодня.

Леди провела нас по коридорам, устроив небольшую экскурсию. Показывала залы для занятий на десяток-другой человек, весьма уютные. Рассказывала, что тут, конечно же, есть столовая, библиотека и много всего приятного.

А потом вывела обратно во двор.

И я удивлённо смотрела на местную молодёжь - девушек и парней, которые занимались на лужайке под контролем седого преподавателя. Между ними в воздухе струились огненные потоки, как сказочные китайские драконы. Летали шары и расцветали узоры.

Не скрою, завораживало.

Замия рассказывала, что хотела попасть именно сюда. И Лейма. А Сокол здесь, кажется, преподавал.

Мне почему-то стало тепло от этих мыслей.

Я могла бы учиться вместе со златовлаской. А то и с Мирной, чем чёрт не шутит? Интересно, как сейчас девчонки?

- А вы здесь давно преподаёте? - спросила я Лаисан.

- Последние шесть лет. После того, как ушла с королевской службы.

- Королевской? - Я не ослышалась?

Она глянула на меня так, будто поняла все причины моего удивления. Пожала плечами:

- Я знаю, что обычно говорят. Женщин не хотят видеть за серьёзной работой, нам трудно куда-то пробиться. Но ты знаешь, Айли, пути всегда есть. Это личный выбор каждой из нас - искренне посвятить себя мужу и семье, учиться и добиваться большего или всю жизнь сетовать на несправедливость, - она глянула на инквизитора, - при всём уважении.

Я слишком долго на неё смотрела. А потом поблагодарила - коротко, но искренне.

Она поселила в моей голове странную мысль.

Уже после, когда мы попрощались с милой преподавательницей и вернулись ко входу с Эриданом вдвоём, повернулась к нему.

- Вот что нужно понять насчёт Синдарин, - заговорила, поддаваясь порыву. - Зачем ей мой дар? Ты же её знаешь: какие у неё могут быть мотивы? Она когда-нибудь жаловалась, что ей не хватает власти?

Выбор каждой из нас - в общем-то, я была согласна. Что выбрала сестра короля?

Эридан явно ждал других вопросов.

- Могу сказать, - ответил, внимательно меня изучая, - что она, возможно, единственная женщина кроме тебя, кто не боялся принять мою силу. Скорее, её интриговала мысль.

То есть, она действительно хотела брака с ним.

- А мне жаловалась. Что если она строит планы против нынешней власти, против собственного брата… или братьев? Есть ли шанс это найти? Вывести её на чистую воду? Может, нам и правда лучше податься к его величеству, если она не отстанет?

Он остановил меня.

- Может быть.

Я мотнула головой, неожиданно понимая, что могу сказать и другое.

- Спасибо, - шепнула мягко, - Что привёз меня сюда. Было правда здорово.

Эридан взял меня за плечи, а потом коснулся пальцем шеи.

- Ты можешь учиться здесь. Или рисовать, или всё вместе. Я хочу сказать: всё можно решить.

Он готов пытаться. Два дня - и мы уже планируем совместное будущее.

Я подалась вперёд.

- Кажется, даже без таких свиданий я бы вышла за тебя завтра.

Он обхватил мою шею ладонью и привлёк к себе.

Мы вернулись в особняк. До конца дня я мерила привезённое платье, а потом долго не могла уснуть - перед собственной свадьбой.

Моей, а не Айли.

Но за ночь ничего не случилось. Приготовления с утра тоже были простыми. Дама-портная помогла мне влезть в свадебный наряд, одна из её помощниц уложила волосы - я вертелась перед зеркалом, невольно понимая, что несмотря на все тревоги хочу выглядеть сегодня достойно.

Эридана встретила в холле. Коснулась его руки, восхищённо глядя на него - красивого и выбритого.

А потом ехала с ним. К алтарю.

Глава 22

Церемония проходила в том же здании суда.

Я чувствовала себя очень странно в карете. Мандраж, наверное. Сидела рядом с Эром и держала свою похолодевшую руку в его. Разок не удержалась - тронула каштановую прядь волос, убрала ему за ухо. Поймала завораживающий взгляд в ответ.

Говорить казалось бессмысленным. Что толку объяснять, волнуюсь я или нет? Восторг мешался со страхом. Всё вместе создавало трепет, от которого дребезжала каждая клеточка тела.

Дыши, Марьяна.

Мы вышли на площади, привлекая внимание прохожих. И охраны внутри, и редких попадавшихся навстречу посетителей. Моё платье нельзя было назвать особенно пышным - просто несколько слоёв воздушной ткани, серебряная нить и изящный верх. Скромная церемония тоже должна была принадлежать только нам двоим - но тем не менее, вызывала слишком много эмоций.

Размеренный стук моих каблуков по мраморному полу. Большой, пустой и блестящий зал, в котором холодно с открытыми плечами - или это тоже от нервов? Уже знакомый судья в светлых одеждах приветствовал нас улыбкой.

- Лорд Эридан и леди Айли.

Несколько вводных слов, чтобы узнать готовы ли мы. Не собираемся ли ещё кого-то ждать. Твёрдый ответ Эридана, что начинать можно и нужно.

Судья кивнул.

Он отвёл нас прямо в конец зала, где, украшенный белыми лентами, возвышался алтарь. Овальный кусок камня с узорами. Что самое худшее - связанный с местными духами по поверьям.

Именно это мне крайне не нравилось.

Но я не могла противиться, когда Эридан приложил наши руки к камню. Когда его музыкальные пальцы вновь пленили мои.

Судья улыбался. Торжественная тишина накрыла нас минуту - я слышала собственное дыхание и быстрый стук сердца, разглядывала пылинки в косых солнечных лучах.

- Сегодня вы здесь, чтобы соединить ваши жизни перед небом и землёй, перед солнцем и луной, перед людьми и высшими силами, - начал судья.

Его речь была во многом похожа на наши, земные, произносимые восторженными работницами загсов. Он говорил, как важен этот день, какой чудесный шаг мы совершаем - разве что звучало тревожнее.

Здесь нет разводов.

Здесь каждый брак - действительно до гроба! А ещё он определит наши жизни, связав силы.

- Лорд Эридан из рода Утренней Песни. Берёшь ли ты в законные жёны девушку рядом с тобой, Айли из рода Весенней Ночи? Готов ли оберегать её, делить с ней радости, печали и всё, что имеешь? Клянёшься ли называть её своей до самой смерти?

- Клянусь. Отныне и во веки.

- Айли из рода Весенней Ночи…

Мне вдруг показалось, что голос сейчас пропадёт. Что горло давит - почти как в кошмаре, который приснился мне поутру! Но, видимо, я просто волновалась.

- Клянусь, - выдохнула, когда он повторил те же слова для меня. - Отныне и вовеки.

Наши сцепленные руки лежали на алтаре. Мне вдруг стало легче. Вокруг взвились, закружились белые искры - вихрем снега или лепестками майской вишни. Что-то нарастало внутри. Может, магия. А может, просто тревожное счастье момента.

- Отныне и вовеки, перед небом и землёй, вы супруги, - провозгласил судья. - Да благословят вас духи.

Рука дрогнула при упоминании духов - и особенно когда запястье стало печь. Но несколько секунд спустя я поняла лишь, что с него пропал узор. Что всё… точнее, хотя бы первая часть свадебного ритуала свершилась.

Повернулась, глядя на своего жениха - или мужа?! На самого красивого мужчину, которого видела в жизни. Он улыбался, не так уж широко, будто только для меня. Я задержала дыхание, когда пальцы Эра пробрались в мои волосы и когда он склонился, чтобы запечатать клятвы поцелуем.

Сладким, восхитительным и явно более горячим, чем требовали порядки.

Когда он отстранился - ничего не произошло.

Когда судья говорил другие слова, а я смотрела только на Эридана - ничего не случилось.

А потом он кивнул судье и медленно потянул меня из зала.

- Пойдём, жена.

На улице я ловила воздух губами, не в силах прийти в себя.

Мы упоённо целовались в карете по дороге назад. Я сминала ворот белой рубашки Эра и гладила выбритые щёки, глупо улыбаясь.

В особняке нас приветствовали управляющий и охрана. На втором этаже накрыли небольшой стол, и за ним собрались все эти люди, с которыми я мельком успела познакомиться. За нас поднимали бокалы. Эридан прижимал меня к плечу и назвал хозяйкой дома.

При всех.

Всё это не заняло много времени.

Потом он отвёл меня в спальню - потому что откладывать главный ритуал никто из нас не хотел.

Мы замерли друг перед другом.

- Я твоя жена, - повторила я потрясённо. - Извини, если сегодня я буду не так уверена в себе.

Руки мужа прошлись по моим плечам, губы коснулись уха.

- Ты так трогательно держишься весь день. Хм, возвращаемся к недотроге?

Ну хоть эта фраза меня приободрила.

Он расстёгивал свадебное платье - в этот раз не торопясь. Я избавляла его от одежды, тоже никуда не спеша.

Пока наконец не осталась голой перед ним. Под его невозможным взглядом.

Он донёс меня на руках до кровати.

Всё происходило без почти торжественно - словно мы пытались прочувствовать момент или самую капельку сомневались. Я обвила его руками. Целовала его ключицу и тугие плечи.

- Как это будет? - спросила, когда его пальцы стали требовательнее, а движения резче, словно он сдерживался с трудом.

- Ещё никого не брал в жёны, поэтому не скажу точно. Ты должна почувствовать магию. Постарайся не волноваться.

Его руки скользили по моему животу. Ниже и ниже.

Накатывающие волны удовольствия, которым я отдавалась и которыми упивалась. Пара минут - чтобы забыть о торжественности и громко застонать. Чтобы любоваться им - острыми носом, точёными губами, полуопущенными ресницами, под которыми бушевало пламя.

Но потом, в какой-то момент меня тронуло нечто другое.

Странное чувство наливалось внутри. Взгляд затуманился - будто в спальне стало темнее. Воздух задрожал! Как от жара огня, как над костром. И неожиданный образ перекрыл зрение.

Неразличимые клубы тьмы. Скользящие чернильные щупальца. Его сила?

Мне стало слишком жарко. Следующий вздох получился испуганным. Я никогда не чувствовала местную магию, но сейчас казалось, что та наполняет пространство. Давит, перекрывает чувства! Приятно или опасно? Слишком необычно, чтобы расслабиться.

Что-то просыпалось внутри вместе со страстью. Живое, тёмное, похожее на звериную волю. А потом вдруг стало совсем тревожно. Будто эта невидимая сущность металась, как загнанный в клетку хищник.

Я отчаянно постаралась отвлечься. Обхватила мужчину перед собой, концентрируясь на его глазах. На его частом дыхании и движениях, которые сводили с ума, в самом лучшем смысле.

Стало проще. Внутри разлилось нежное тепло - и мне показалось, в груди распускаются огромные цветы. Один за другим. Приятно, желанно, волшебно.

Они взорвались огнём перед глазами на пике удовольствия. Я с трудом поняла, что происходит, на долгие секунды потеряла возможность думать и двигаться, а когда пришла в себя, Эридан держал меня рядом с собой, прижимая к груди.

Я ещё пару минут не могла произнести ни слова.

Потом всё-таки уточнила:

- Всё хорошо, да? Получилось? Вот теперь совсем всё?

Не то чтобы я сомневалась. Просто магия вдруг показалась ужасно ненадёжной штукой.

- Да, жена моя, - щекочущий кожу шёпот.

Конечно, лёжа с ним в кровати мне меньше всего хотелось выяснять, могу ли я до сих пор колдовать, и если могу - то как.

Я обняла его, просто наслаждаясь близостью, от которой сердце по-прежнему колотилось как бешеное.

Нам никто не помешал. Он мой, а я его. Муж и жена. Безумно, пугающе, восхитительно и невероятно. Я до сих пор не могла объять это разумом, только вжимала пальцы в его плечи и потрясённо кусала губы.

Но позже я, конечно, попробовала с магией. Когда мы выбрались из кровати, Эр сам предложил:

- Возьми мою силу.

- Для этого нужно разозлиться? - я была максимально далека от злости. Вот точно.

- Подумай о духах, должно помочь.

И я попробовала. Минута накручивания себя - и сила отозвалась. Тонкая тёмная струя весьма неожиданно хлестнула из пальцев. Оставила след на тумбочке, на радость любителям разрушений, и пропала.

Я бы даже сказала, получилось легко.

Повернулась к Эридану.

- Весёлые у вас обряды. У нас всего-то считают подаренные деньги в первую брачную ночь.

Сомневаюсь, что он представил картину, но притянул меня за талию с пытливым взглядом.

Позже мы снова присоединились к общему веселью в доме. Пили со слугами, слушали поздравления и разные истории из жизни до самой темноты.

А ночью я засыпала в объятиях потрясающего мужчины, чтобы встретить новый день его женой.

***

Следующее утро было прекрасным как сон - потому что я очнулась в его кровати. Или уже нашей? От того, что мой новообретённый муж поцеловал меня в лоб.

Раскрыла глаза. Сонно пожелала ему доброго утра и удивилась, какого чёрта он уже одет.

И только потом напряглась - от весьма серьёзного выражения лица.

- Так, - пробормотала, - ты выглядишь не очень радостным. Что-то случилось?

Он не стал скрывать - и даже рука на моём бедре не помогла.

- Я получил послание от Син. Она приглашает нас встретиться, чтобы договориться.

И он показал мне письмо.

Синдарин была верна себе. Вежливые формулировки, от которых тем не менее веяло угрозой.

“Эридан. Айли. Я рада, что вы обрели друг друга. Однако ваш секрет никуда не делся, и нам нужно наконец решить, что с ним делать. Я расскажу, чего хочу и что вы можете сделать для меня. Думаю, разговор будет очень интересен нам всем”.

Тревога, с которой я успешно боролась в последние часы, вернулась как милая.

С одно особенно неприятной мыслью.

Она знает, что мы поженились, да?

***

Мы обсуждали, что делать. Ехать или нет.

Я кружила по спальне, пытаясь представить, чего вообще можно ждать от Синдарин после таких заявлений.

Она будет снова угрожать? Найдёт какие-нибудь рычаги давления, о которых мы не подозреваем? Или действительно попытается помириться?

В конце концов, она может прояснить что-нибудь с духами, которые молчали в последние дни.

Я буду рядом с Эриданом.

Я слабо понимала, что произошло с его силой, с моей - но муж, придерживая меня за плечо, рассказал, что подчинял с утра тени так же уверенно, как и раньше. Даже свободнее. Его магия тоже стала частью меня - по крайней мере, так должно было случиться, брачный ритуал однозначно сработал по всем правилам. Я не чувствовала никаких изменений, тьмы внутри, но ведь смогла воспользоваться его даром!

Хотелось надеяться, что это никак не пригодится.

Мы просто едем поговорить.

Может быть, Синдарин не так уж хочет вредить мне, ему? Она не успела. Я - законная жена королевского инквизитора. И если снежная королева планировала подстроить очередную подлость, то наверняка подстроила бы раньше.

Вчера, а не сегодня.

Когда мы сошлись на этом, Эр успокаивающе тронул мою щёку, и мы решили ехать.

К ней во дворец.

Я запоздало узнала, что сегодня состоится последний бал брачного цветения. Когда карета вкатилась в знакомые ворота, издали уже лилась чарующая музыка. Белые ленты развевались на деревьях, покрытых молодыми листьями и цветами. Нежными, светлыми, едва распустившимися. Они наполнили воздух тонким ароматом - и я всё же решила, что весна приходит в эти земли быстрее, чем на мою родину.

Редкие слуги появились в поле зрения раньше, чем женихи с невестами. Весенний бал проходил на улице - на площадке, где когда-то устраивали ночной маскарад. Мы шли с Эриданом рука об руку к этим людям.

- Айли!

Первой, кто меня заметил, была Мирна.

Я слишком увлеклась тем, что пыталась держаться поближе к супругу - и брюнетка застала меня врасплох.

Она, кажется, спешила от Замии. Очень трогательно подалась вперёд, даже несмотря на близость инквизитора.

- Мир! - я обняла её, когда она практически кинулась мне на шею.

- Куда ты пропала? - Печалька сейчас совсем не оправдывала своё прозвище. Искренне улыбалась, милые глаза сияли - и даже инквизитора она приветствовала лишь секунды спустя, хотя и по всем правилам. - Мы… волновались.

Будет непросто объяснить.

- Я решила сбежать с праздника с женихом, - ладно, в принципе, просто.

Подруга округлила губы. Эридан прочистил горло:

- С мужем.

Мирна заморгала, взгляд забегал между нами двоими.

- Вы… то есть… это правда? Это так…

Неожиданно? Знаю.

Она сумела выговорить, что очень рада за нас. Я успела прийти в себя, спросить наконец-то, как дела у неё самой. Получить ещё одну улыбку, озарившую лицо.

- Мы с лордом Шарном… нет, говорят, нельзя загадывать.

- Они в последнее время как две птички суни, - прервал нас голос Зами.

Пару секунд спустя я с восторгом обнимала и её. Быстрые приветствия сменились поздравлениями, а те - расспросами.

- Ждёшь, что я тоже поддамся общей весенней истерии? - Она прищурилась, словно мой личный прокурор. - Ты сдала меня Валену. А я-то думала, с чего он стал даже вполне терпим.

Я с трудом вспомнила, что именно выдала её ухажёру - пару деталей о том, что златовласка любит?

Растерянно улыбнулась.

Но приятный момент не продлился долго. Мне казалось, на нас смотрят далеко не только подруги - уже все невесты и женихи вокруг. И я слишком остро вспомнила, зачем мы здесь.

Эридан тоже помнил:

- Я бы оставил вас пощебетать, но у нас важный разговор. Леди.

- Мы же свидимся? - я посмотрела на девчонок, а потом на Эра. - Мы обязательно должны встретиться, когда вы наконец сможете отсюда уехать.

Он не возражали. Зами взяла с меня обещание, что я напишу ей в ближайшие дни.

Эридан взял меня за руку и повёл прочь - но я наткнулась взглядом на Сокола. И замерла.

Он тоже шёл к нам.

- Айли. Эридан, - в отличие от лиц девчонок, его казалось странным. Не только из-за синяка, который немного уменьшился и стал отливать желтизной.

Мой законный муж и мужчина, которого я считала судьбой, застыли друг напротив друга.

- Деймар.

Слишком долгое молчание.

- Слышал новости о вас, - блондин слабо улыбнулся. Синие глаза отражали небо. - Буду краток. Рад, что вы… нашли друг друга.

- Спасибо, - пробормотала я.

А потом поняла: чёрт, я ведь теперь могу рассказать всё и ему. Правда, совсем не уверена, что это пойдёт на пользу.

Тепла между двумя мужчинами не было, но и особой злости тоже.

- Деймар, - Эридан остановил его, когда Сокол уже собирался отступить. - Синдарин ведь предлагала тебе выиграть дуэль обманом, пыталась тебя очернить.

Светлые брови потянулись друг к дружке. Блондин явно гадал, сколь многое я раскрыла.

- Ты мог бы рассказать об этом, если потребуется? - продолжил Эр, и Сокол выдохнул.

- А в чём дело? То есть, может быть. Синдарин чем-то мешает вам?

- Давай поговорим позже.

Он кивнул, ещё некоторое время глядел на нас - а затем пожал плечами:

- Счастья вам двоим. Как бы это ни случилось.

И с этими словами несостоявшийся жених Айли пошёл обратно - к рыжей красотке, которая напряжённо за нами следила.

А ещё следил Гарлен. Конечно, он тоже был здесь. Взгляд князя я прочувствовала кожей - долгий и странный, будто даже грустный. Эридан чуть крепче привлёк меня к себе, заметив соперника. Я опасалась, что сейчас и того ноги понесут к нам - но он остался стоять.

Может, потому что в этот момент в нестройной толпе мелькнула хозяйка праздника.

Синдарин была как всегда в светлом. Платье попроще, чем обычно, зато плотная накидка поверх: вроде длинного пальто, лежащего на плечах.

- Спасибо, что приехали, - лицо снежной королевы как всегда не выдавало особых чувств. - Как видите, здесь людно и шумно, но я не могла откладывать разговор. Пойдёмте, пока все заняты, мы поговорим спокойно.

- Не нравится на людях? - уточнил Эр.

Леди зыркнула на него.

- Думаю, вам тоже не понравится.

Я продолжала осматриваться, пока она вела нас во дворец. Охраны было не больше обычного - но мы ступали на её территорию. Дверь зала, которую она открыла, казалась первой попавшейся. И тем не менее, внутри ждала привычная картина: пуфики, два стола, кресла кругами.

Синдарин остановилась рядом с одним.

- Пожалуйста. Располагайтесь. Велеть принести вам чаю?

- Давай без прелюдий, - голос Эридана звучал слегка раздражённо, и он не двинулся с места. - Что ты надумала, Син? Гарлен написал мне, что снимает обвинения - весьма неожиданно. Это такой малый жест доброй воли?

Что? Серьёзно?

Снежная королева изогнула губы.

- Гарлен не так безнадёжен, правда? Только вечно доставляет проблемы. - Она поморщилась и продолжила: - Вы заключили брачный союз.

- Это не тайна.

- Верно, тайна у вас другая. Ты ведь хорошо знаешь, что взял в жёны иномирянку?

От её тона мне стало неуютно. Пусть мужчину рядом слова удивить не могли, она уронила их как нечто значимое. Словно вела к чему-то ещё, большему.

- Мы это уже выяснили.

Холодные глаза сузились.

- Справедливости ради, я не пыталась расстроить ваш союз. Просто была уверена, что ты забудешь о любых притязаниях на девушку и её дар, докопавшись до правды. Кто в своём уме решит, что встретив душу, занявшую чужое тело, её можно рассматривать не как научный случай, не как жертву, в конце концов, а как жену? Она свела тебя с ума? Ведь её место может вновь занять хозяйка. Вас могут осудить за такое вольное распоряжение чужой судьбой.

Я едва не кинула снежной королеве в лицо, что она форсировала нашу помолвку как никто другой! А потом… прикусила язык.

Форсировала?

У Эридана были свои мысли:

- Ты сейчас угрожаешь?

- Нет. Вы и силами обменялись, да?

Инквизитор промолчал. По лицу Синдарин скользнуло подобие гримасы. Она обхватила себя руками, пряча ладони под полы накидки.

- Прекрасно.

И Эр не выдержал, шагнул вперёд:

- Чего ты хочешь, Син? Ты пыталась похитить девушку и наложить на неё чары. Ты пыталась подставить Деймара. Ты врала насчёт судьбы другого иномирца - врала против собственного брата и короля. Я сегодня написал Альдрику, объясняя все претензии к тебе.

- Мило, Эр.

А потом её рука сделала ещё одно движение. Которое я совершенно не приняла за опасность - в первый миг.

Вылетела из-под светлой ткани и метнулась вперёд.

В свете волшебных ламп блеснул металл. Я с большим запозданием поняла, что предмет в её руках похож на арбалет.

Маленький. Почти игрушечный.

Но это ничуть не стёрло страха, когда щёлкнула тетива.

Глава 23

Я оказалась на полу раньше, чем что-то поняла.

Меня толкнуло в плечо - резко, внезапно. И вот я уже смотрела на всё происходящее, лежа на мраморе.

Эр. Я видела, как он выбросил вперёд руку. И миг мне казалось, что я попала в замедленную съёмку - потому что обычно тьма хлестала по его воле раньше, чем удавалось вздохнуть. А сейчас я глядела на его расставленные пальцы. Ожидая, что с них вот-вот сорвутся темные плети.

Но никаких плетей не было. Теней не было. Тьмы - не было.

Что бы Эридан ни думал этот счёт, он метнулся вперёд. Синдарин отшатнулась за кресло. И Эр на это кресло налетел - я поняла, что его движения далеки от обычных, удар сердца спустя.

Когда он споткнулся и упал на колено.

- Эр!.. - закричала я - но в тот же миг меня схватило что-то холодное.

Ледяные руки на плечах. На горле.

Я беспомощно вздрогнула. Вокруг не было ничего, никого! И в то же время меня словно сдавило ледяными тисками. Я не понимала, что происходит - только то, что хочу броситься на Синдарин и наслать на неё тьму!

Но мои желания оставались без ответа.

Тьмы не было. Я не могла двинуться.

Я смотрела, как Эридан прижимает руку к плечу, на его пальцах алеет кровь. И он заваливается на бок.

Синдарин кинула арбалет на стол. Пара шагов - к дальнему креслу, стоящему спинкой ко входу. Она взяла оттуда что-то.

Флакон и кинжал.

Я не могла даже вскрикнуть. Судорожно билась в невидимых тисках, пока снежная стерва подходила ближе ко мне. Ледяные пальцы сомкнулись на моём запястье.

И предплечье укололо.

Боль была знатной. Я безмолвно раскрыла рот, пытаясь закричать. А потом появилась слабость.

И я просто окончательно рухнула на бок, к её ногам.

- Шуметь ни к чему, - припечатал меня голос сверху.

Теперь пошевелиться казалось безумно сложным. Что она со мной сделала? Повернуть в панике голову - всё, на что хватило сил.

Эр…

Судя по тому, как его рука упиралась в пол, ему было не лучше. Похоже на яд - мысль, от которой сжалось сердце.

- Будешь делать, что я скажу, и останешься в живых, - бросила Синдарин.

- Чего вы хотите? - мой голос еле слушался. Сердце застучало в горле, кровь - в висках.

- Не зла тебе. Ты ни при чём. Мне нужна сила, и ты поможешь мне её обрести.

- Тварь, - хриплый голос Эридана заставил мелко вздрогнуть.

Синдарин вернулась к нему.

- Обидно, что тебя может победить женщина, правда? Обидно, что тебя могу победить я?

Ещё одно движение юбок, замах - и металл вонзился шатену в бедро.

Кажется, я дёрнулась сильнее, чем он. При том, что его рука вдруг оказалась на запястье Синдарин. Но она просто вырвалась, отпрянула - немного испуганно, но не более.

А я смотрела на всё это абсолютно беспомощно.

Смотрела, как мой мужчина пытается приподняться - но тёмные волосы падают на лицо. Глаза глядят в одну точку. А потом закрываются - и он остаётся на полу.

Синдарин опять склонилась над креслом. Что она оттуда взяла на этот раз, я разглядела, лишь когда сестра короля вернулась ко мне.

В её руках переливался большой кристалл. Кинжал тоже был, но его Синдарин отложила на пол. А вот кусок камня насильно впихнула мне в ладони. Сжала свои холодные пальцы вокруг моих ослабевших.

- Всё будет быстро.

Что именно?!

Ей нужна сила. Что бы это ни значило, всё внутри орало и металось! Ледяная стерва! Я смотрела мимо её растёкшейся по полу юбки, мимо накидки - на Эра, не в силах отвести глаз. Не в силах принять картину, в которой мой муж лежит неподвижно, и его окровавленная ладонь застыла у лица.

Я даже не представляла его беспомощным.

Зато прекрасно помню это чувство сама.

Когда ледяная стерва везла меня ночью к статуе. Когда собиралась наложить чары. В первый ли раз?

Её руки засветились. Всё тело засветилось. Нас окутала голубоватая дымка - и мне вдруг стало очень холодно вдобавок ко всему. Будто из меня тянули жизненные силы. Я успела подумать о камешке, который так и носила с собой.

Ну же. Помоги мне сейчас!

Но если он и сработал - я не чувствовала.

Бесполезная дрянь!

Гнев, страх, презрение - всё слилось воедино. Сотня вопросов: почему магия Эра подвела? Почему и я не чувствую её? Но что бы Синдарин ни делала, я должна с этим биться.

Так не может быть, нет!

Чёрт!

В следующий миг всё померкло. Мир изменился: стены поплыли, выталкивая меня в знакомое нечто. Я едва не вскрикнула, потому что первое, что увидела - безликую тварь рядом.

Кажется, это она недавно держала меня за плечи. Кажется, это она хватала меня и прижимала к полу!

Духи на такое способны?

Ещё одно размытое пятно мелькнуло за спиной Синдарин. И мне вдруг показалось, что я чувствую больше. Тоска, злоба, звериная ярость - зал словно наполнили чужие эмоции. Сколько их здесь?

Но хуже всего была дорожка, поток, который вился между мной и снежной стервой.

Нет, нет, нет! Отстань от меня, сейчас же!

В следующий миг нити лопнули.

Всё пропало!

Я вновь оказалась в обычном мире - и Синдарин сидела передо мной с раздосадованным видом.

- Перестань сопротивляться, - её голос дрогнул. То ли от гнева, то ли от изумления.

Сопротивляться.

Первый луч надежды.

Она схватила меня вновь, но я просто взвилась мысленно. Верно. Я не поддамся. Что бы ни происходило!

- Перестань, Марьяна!

Звук собственного имени так поразил, что я и впрямь замерла.

Синдарин подалась вперёд, схватила мой подбородок, отпуская кристалл.

- Ты же знаешь, что это я привела тебя сюда. Ты не могла не догадываться.

Я поражённо заморгала - раз, другой.

- Эгоистично с моей стороны? Конечно. Но я могу отправить тебя домой. Я - единственная, кто может разорвать твою связь с этим телом, вернуть твою жизнь. Или отобрать её навсегда. Оставить его в живых, - она кивнула за плечо. Я знала, что на Эра. - Или вонзить лезвие ему в сердце. Не начнёшь слушаться, и он умрёт.

Последняя надежда рассыпалась в груди ледяными осколками, когда она сжала рукоять кинжала на полу.

А если я продолжу безмолвно на неё смотреть - у нас есть шансы?

Я просто не знала. Не представляла, что у неё за план. Может, она безумна, совершенно и полностью. Но если Эр придёт в себя - не представляю, как они решат вопрос миром.

И всё же…

Одна мысль, одна угроза - и из тела вынули даже те тонкие нити, что ещё позволяли ворочать языком. Я замерла, упираясь головой в мраморный пол.

Синдарин отпустила моё лицо, зато кристалл вновь заставила обхватить.

Холод. Дрожь. Закрыть глаза и стиснуть зубы.

- Ты ведь из другого мира, - вдруг заговорила снежная королева. - У меня не было возможности заглянуть за грань, рассмотреть тебя получше, но я искала кого-то не испорченного нашими законами. Кого-то, кто мог бы занять тело Айли и решить судьбу её дара… правильно. Ты смотришь на мир иначе, ты знаешь, что однажды получить силу, которая определит твою судьбу - кошмарная участь. Как и зависеть от мужчин. Мне досталась редкая квелья. Но её недостаточно, чтобы перевернуть наши больные устои.

Голос надо мной стал внезапно горьким, металл исчез - и от такой перемены я уставилась на безумицу вновь.

- Эридан всегда считал, что духи его прокляли, - продолжила та, пронизывая меня взглядом. Магия струилась между нами, руки начинали ныть. - Не понимая, какое сокровище ему досталось. Он единственный в своём роде. Ты знаешь, что будет, если вся сила могущественного духа сосредоточена в одном человеке? Он хотел добраться до этой сущности - сам не знал, зачем. А я знаю, что можно сделать с духом, который полностью, единолично выбрал тебя. - Синдарин поморщилась. - Пусть теперь вы и разделили дар. Если всё сделать правильно, ещё можно достичь невиданных высот.

В голове взвился новый вихрь. Её слова значили много, но…

Ей нужна сила Эра?!

- Зачем? - выдавила я до отвратительного тихо.

- Я хочу власти, да, - голос Синдарин стал ровным и глуховатым. - И ты бы хотела на моём месте. Мне нужна сила теней - увы, не чистая, а объединённая с возможностью добраться до их отца. Моя квелья подходила. Ещё несколько женщин во всём Талроне подходили - но всё зависело от одного демонова мужчины, который ими не заинтересовался. Он решил, что ему и тут нужно лучшее. Дар, позволяющий почти всё.

Дар Айли. Энергия, которую ледяная королева тащит из меня каплю за каплей - это не жизненные силы.

Это магия.

Я не знаю, как такое возможно - но она забирает мою квелья.

- Представь. Годы ожидания, пока он найдёт подходящую женщину, и эта… соплячка. Которая боялась связаться с тьмой. Прибежала в столицу, лишь бы не “осквернять” то, что досталось ей случайно, чего она не была достойна! - пальцы Синдарин вонзились мне в ладони. - Что бы другие ни думали, Эридан не взял бы её против воли. Наверное, ты уже понимаешь.

Я понимала, что она рассказывает мне невозможные вещи. А боль с рук добралась до груди, вместе с холодом, который наливался там глыбой льда. Словно Синдарин не только тянула силу, но и впрыскивала новый яд - в этот раз произведённый ею лично.

И я ничего не могла сделать.

- Я следила за ними - мой человек следил. Идея подселить чужую душу в нужное тело интриговала меня давно. Айли прибежала ко мне… не так уж случайно. И тогда я привела сюда тебя - другую женщину, которой неведомы наши предрассудки. Которой не будет противен жених с тёмной силой, которая согласится передать ему дар - если вам немного помочь.

Помочь?

- Всё это время вы только и делали, что пытались отвадить меня от Эра! - от шока я заговорила громче.

- Правда? - усмехнулась Синдарин.

Боже, неужели всё, что она вешает мне на уши, имеет какой-то смысл? Мысли заметались, подсовывая картины из недавнего прошлого.

Её попытка помирить нас с Эриданом - в самом начале праздника. Её странные взгляды, помощь с платьями. Исчезновения Айли, особенно на балу, когда Синдарин была рядом. И… приворотное зелье! О чёрт!

Попытки подставить Деймара.

Тот взгляд, когда Айли с Соколом стояли перед ней. Взгляд мне в душу.

Она знала обо всём, что происходит, с самого начала?

Она знала о каждом моём шаге - благодаря духам. Знала даже, что Айли осталась здесь!

Хотя, кажется, не должна была.

Всё это слишком сложно, чтобы принять, когда ты без сил лежишь на полу. Когда мужчина, за которого ты вышла замуж, не двигается уже минут пять, а над тобой парят кошмарные духи. Только высшим силам этого мира я ни к чему - всё это подстроила одна высокородная лгунья.

- Тогда зачем вы мешали? - спросила я слабо. - Зачем подговаривали Гарлена охотиться за мной? Я слышала вас во время маскарада.

Синдарин еле заметно вздрогнула, взглянула на меня изумлённо. Блеск её глаз внезапно превратился в какое-то уважение.

- Гарлен ни при чём, - повела она плечами. - Нужно было убрать от тебя Деймара. Я надеялась, мой недалёкий племянник в этом поможет, подговорит Соколиного Крика на какую-нибудь глупую авантюру, если подать ему идею. Но не понадобилось.

Она притащила меня в этот мир, чтобы я сошлась с Эриданом - мысль, от которой всё внутри застывает. Невозможно. Просто не может быть.

Распорядиться даром.

- Гарлен неуправляем. Ты понравилась ему, увы. Он сам слал тебе подарки, сам побежал в суд с обвинениями. Я не хотела их поддерживать… но вы устроили помолвку, пока я думала, что все мои старания пошли прахом - и тогда я поняла, что хватит вмешиваться.

Пальцы плотнее сжали мои ладони, взгляд стал проникновенным - словно она делилась со мной чем-то ценным, как с подругой.

- Ты приворожила моего племянника. И Эра. Я действительно верила, что он отбросит любые чувства и притязания, узнав правду. Но ты действительно умеешь соблазнять мужчин, правда? В этом ты лучше меня.

Её горькая улыбка и прекрасная мысль: она ещё и обижена на Эридана. Зла за то, что было между ними в прошлом.

За то, что он не полюбил её, не дал ей… ей не нужна была его любовь.

Только удовлетворение амбиций.

- И всё это ради силы? Власти? Пойдёте войной на трон?

- Зависит от того, как поведут себя мои братья, - слишком лёгкий ответ.

- Не проще ли было перевоспитать настоящую Айли?

Снова усмешка.

- Всё сложилось почти идеально. Я не думала, что Эр влюбится в тебя и вы объедините квелья. Но твоя нынешняя подходит мне даже лучше. Она прекрасна: в ней больше от Мечты, а тьму я всё равно подчиню до капли. Что до настоящей Айли, она тоже ещё сыграет свою роль.

Я попыталась двинуться - от холода уже стучали зубы.

- Нужно же будет кому-то зарыдать, узнав, что её выдали замуж за врага. Поверить, что Эридан сам мог притащить тебя сюда, лишь бы добраться до нужной квелья. И что я избавила её от тьмы из сочувствия, - пальцы Синдарин оторвались от кристалла, тронули мою щёку. - После этого рассказ о том, что вы на меня напали, когда я узнала ваш секрет и убеждала вас вернуть всё на круги своя, прозвучит не так уж плохо.

Меня замутило от этих слов.

То есть, она собирается засудить Эридана? Скрыть весь этот фарс с помощью новой лжи? Или просто захватить трон? Я не знаю, о каком могуществе она говорит.

Должна признать: я ошибалась, считая её хорошей интриганкой. Она королева в этом деле.

И даже эта откровенность - она не на эмоциях, не из сочувствия ко мне. Она - чтобы не дать мне подумать ни о чём другом.

Это я поняла, когда Синдарин сжала мои ладони плотнее, а затем отпустила. Вытащила кристалл из моих рук.

И течение магии прервалось.

- Ты же понимаешь меня, - слабо улыбнулась снежная леди. - Ты похожа на меня больше, чем большинство лопочущих о браке идиоток. Я всю жизнь терпела несправедливость - но оказывается, судьбу можно взять в свои руки. Что до тебя… ты вернёшься и продолжишь жить как жила. Не держи зла.

Грудь ныла, и даже холод не притуплял эту боль. Она словно выдрала моё сердце, а взамен вставила своё, ледяное.

Что будет дальше, я не представляла. Пока Синдарин не встала, оставляя кристалл на полу и подхватывая кинжал. Пока не тряхнула свободной рукой, разминая пальцы.

Движение по воздуху - и у её ладони сверкнули искры.

Она улыбнулась - восторженно, поражённо.

- Жаль, что нельзя проверить лучше.

- Вы получили что хотели? Что теперь?

Я бросила взгляд на Эридана, надеясь, что сейчас случится чудо. Что он каким-то образом встанет и кинется на эту стерву со спины.

Но он всё так же не двигался.

Вместо этого губы Синдарин сложились в бледную черту.

- Я солгала. Я не смогу забрать силу и у него. А пока носителей дара двое, ничего не выйдет.

Её голос прозвучал отрешённо. Пальцы сжали кинжал до побелевших костяшек - и с этими словами она развернулась к Эру.

Глава 24

Я смотрела в спину Синдарин

- Не надо, - сорвалось с губ. - Пожалуйста, не надо!

Мой голос - слишком слабый. Попытки подтянуть руки к груди, упереться ими в пол, кажутся смешными. И всё же, одно желание: встать. Больше всего на свете мне сейчас нужно встать.

Синдарин тяжело вздохнула - и пошла вперёд.

Ярость и боль.

У неё - моя сила. У неё кинжал.

А я… у меня, видимо, ничего нет.

Ни магии. Ни сил подняться.

Но я должна. Одна мысль, что она убьёт Эра - и всё внутри взрывается, рушится, крошится.

- Оставьте его в живых, - взмолилась я хрипло. - Должен быть способ! Вы только что забрали мою магию, возьмите и его так же! Я уговорю его!

Она всё-таки остановилась. Чтобы повернуть голову и проговорить внезапно тихо:

- Думаешь, мне приятно это делать? Увы, если бы я просто могла похищать чужие дары, то уже была бы всесильной.

Мне нечего ей предложить. Если бы я поняла раньше, что перемирие невозможно - пробовала бы сопротивляться дальше.

А теперь…

Что-нибудь! Духи! Я сжала зубы, я застонала - и попыталась дёрнуться рывком.

И мир вдруг поплыл снова.

Всё случилось резко. Очень странно, даже безумно. Слабость, дикая тяжесть во всём теле пропала. Я действительно вскочила… и застыла в воздухе.

В воздухе?

Обернулась - и вздрогнула бы, если бы могла.

Потому что я смотрела на собственное тело со стороны. Сверху. Как?! Как души после смерти в фильмах.

Закатившиеся глаза Айли, мои призрачные руки, метнувшиеся ко рту. Какая-то нить, что тянулась от меня к телу - всё пронеслось перед взором за миг.

Следующее, что я увидела - знакомая безликая дрянь, которая смотрела на меня, раскрыв ужасный рот. Глаза стали провалами - огромными, злыми.

А потом она бросилась на меня.

Но что-то ещё мелькнуло рядом. И её сшибла на подлёте другая фурия. Привидение, дух, женщина в серых тонах. Два духа сцепились у меня на глазах!

- Нет! - взвизгнула та, которую я знала, которую запирала в ловушке. - Что ты..!

- Не мешай ей! Она… девочка, ты можешь нас спасти!

Что?

- У тебя её сила!

Кусок льда на месте сердца дрогнул.

И я вдруг поняла.

Этот холод в груди - он не от потери магии. Он - от того, что Синдарин действительно что-то вкладывала в меня взамен.

Она не может похищать чужие квелья? Она променяла свой дар на мой?

- Освободи его! Освободи нас всех!

Его?

Я развернулась, желая одного: броситься на Синдарин.

И бросилась, когда она уже опускалась рядом с Эром.

Руки сошлись на её плечах. Меня не волновали духи, не волновало ничего! Только остановить безумную стерву!

Но ладони прошли сквозь её тело.

Я вся пролетела сквозь неё.

Она вздрогнула, вскинула голову. На лице мелькнула тревога, впервые за это время. Глаза сузились, а затем расширились, когда она меня увидела.

Как это работает? Как, чёрт возьми, мне схватить её?! Нужно какое-то особое усилие, желание?!

Вместо меня её схватил Эридан.

Я ахнула, когда он вдруг перевернулся на бок. Когда его пальцы перехватили кисть с кинжалом и он рванул снежную стерву на себя.

Та вскрикнула.

Сумасшедшая радость - на краткий миг.

Я видела, как рука Эра сошлась на платье Синдарин. Как кинжал вылетел из её руки. Всё происходило слишком быстро.

Шок, надежда, ужас - чувства совсем смешались!

Мой муж. Он в сознании. Он пытается…

И в этот миг я увидела, как вторая его рука сжалась. Тёмная молния стрельнула из неё… но не в Синдарин. Я проследила за ней взглядом - и вскрикнула.

Потому что кроме меня и двух духов, кроме Эра и снежной стервы в этом зале было что-то ещё.

Тьма.

Прямо здесь. В углу. Тёмные клочья, как щупальца, стелились по полу. В середине - еле уловимые очертания. Что-то хищное, звериное.

Огненные глаза.

Не знаю, смогла бы я разглядеть тьму - если бы не мерцающая сеть вокруг. Больше похожая на цепи.

Это он? Тёмный дух?

Эридан мечтал его найти? Кажется, Синдарин нашла первой.

Он прямо здесь, у неё в плену, и она собиралась использовать его вот сейчас!

Освободи его.

И я оказалась у темного зверя раньше, чем поняла.

Тьма рванулась ко мне. Цепи резко натянулись. Глубокий рык, от которого воздух задрожал и вся моя душа замерла от страха.

А потом меня вновь затопили чувства.

Гнев и ярость, и нотки боли. Он хотел вырваться. Я знала это сейчас. Чувствовала, когда десять минут назад так же случайно оказалась в мире духов.

И даже во время брачного ритуала, возможно, тоже!

Он словно звал меня. Эта сущность - чьё подобие морды застыло передо мной.

Склонённая голова будто хотела ткнуться мне в плечо.

Эта тьма - не враг. Она вторая сущность Эридана.

Словно подтверждая мои мысли, рядом опять мелькнул разряд. Едва различимый, разбившийся о цепи! Как просьба силы от смертного к духу.

И мои призрачные руки легли на звенья. Те обожгли, но я просто рванула их на себя. Синдарин смогла его пленить. Когда? Не сегодня. Но, может, сейчас она спеленала его так плотно, чтобы блокировать всю магию.

- Остановите её! - от голоса снежной стервы я дёрнулась.

На инстинктах глянула назад.

Враждебная фурия вырвалась из рук соперницы в этот миг - и что-то сверкнуло у моего тела.

Но вспышка разлетелась искрами вокруг.

Боже, неужели камень?

Второй из призраков схватил фурию вновь - и они рухнули сквозь пол.

Мне нельзя отвлекаться!

Я сконцентрировалась на цепях. Пожалуйста! Я не знаю, как иначе использовать магию - только пытаться, биться лбом о стену и желать. Умоляю! Это единственное, что мне нужно! Тьма дёрнулась - она окутала меня, клочья касались плеч, но не причиняли вреда.

- Помоги нам, - прошептала я зверю. - Помоги!

А потом цепь дрогнула, заискрилась в моих руках. Словно в неё хлынул свет. Всё вокруг задрожало…

И она треснула. Резкое движение тёмного духа - и часть оков соскользнула с его тела, распадаясь на лету.

В тот же миг за спиной раздался вскрик.

Женский.

Я дёрнулась прочь - хотя тьма явно не хотела меня отпускать. Хотела, чтобы я разорвала и остальное. Но я не смогла - потому что уже смотрела на Синдарин, которая рухнула на пол. Тёмная плеть сошлась у неё на горле. Душила её. Обвивала. Эридан, которому удалось приподняться на локте, был весь окутан тьмой.

Она захрипела - и тени хлестнули в неё, закрывая.

Когда они распались… снежная королева лежала без движения. Её глаза бесцельно смотрели в потолок.

Что-то вокруг изменилось.

Остатки сиреневых цепей вокруг тёмного зверя резко потеряли цвет.

Но я уже метнулась назад. Эридан пару секунд глядел на ледяную королеву - а потом с трудом упёрся окровавленной рукой в пол.

- Марьяна…

Я смотрела, как он пытается встать. Я хотела ему помочь - потому что меня вдруг затопило такое облегчение, которого я ещё не знала! Он жив. Синдарин… кажется, нет. И плевать, что это за собой повлечёт - плевать на всё.

Он хватался за тьму, словно та помогала ему найти силы. Поднялся, тяжело припадая на одну ногу. Несколько шагов - которые он проделал безумно медленно, шатаясь. Но упал на колени только рядом со мной.

- Эр, - я подлетела, я звала его. Я пыталась тронуть его плечи.

А он звал меня, вглядывался в моё лицо. Приложил руку к шее, кажется, слушая пульс.

Прикрыл глаза.

Рядом раздался рык, и я обернулась на тёмного зверя, стряхнувшего остатки цепей. Тот не спешил исчезать. Подошёл на четырёх лапах и замер неподалёку. От этого стало как-то одновременно страшно и радостно.

Хорошо, потому что кто знает, какие ещё духи сюда заявятся.

Всё даже слишком хорошо.

Мне нужно всего лишь понять, как вернуться в тело.

Но именно на этой мысли меня вдруг повело. Даже здесь, в этом состоянии. И я с изумлением уставилась перед собой.

Нить, которая связывала меня с телом Айли - она исчезла тоже. Растаяла. Магия Синдарин, державшая меня здесь… пропала.

Мир вдруг стал светлее и поплыл. Стены, кресла, очертания мёртвой королевы интриг - всё размывалось больше и больше! И фигура мужчины, на которого я беспомощно смотрела.

- Эридан!

Он двинул головой, словно услышав. Словно почувствовав меня, хотя это казалось невозможным. Несколько секунд я глядела в его лицо… не веря, просто не веря.

Острые черты, каждую из которых я помню. Кровь на щеке. Тёмные глаза.

Всё это исчезало и тонуло в свете.

Нет. О нет.

А потом света стало слишком много - и все остатки чувств пропали.

Глава 25

Первое, что я увидела, когда зрение вернулось - потолок. Невысокий, покрытый побелкой. Железная люстра с современными плафонами. До боли знакомый шкаф, заставленный картонными коробками.

Я у себя дома.

У родителей дома.

Чувство было такое, будто мне в грудь воткнули спицу. Я не могла дышать. Губы бесцельно хватали воздух, не в силах протолкнуть его в лёгкие - и я, почти не видя ничего вокруг, вскочила. Толкнула выкрашенную в белый дверь, чтобы вырваться в коридор.

Знакомый узкий проход с паркетом. Неожиданный запах омлета и шум за поворотом. Я запнулась на ровном месте - и прежде, чем успела подумать, с кухни вышла мама.

Моя мама.

Светлые крашеные волосы до плеч, родной взгляд, сиреневая футболка с цветочным принтом. Пухловатые руки, одна из которых держала пластиковую лопатку. Я смотрела на неё, вдруг понимая, что начала дрожать.

- Мама?

На её открытом лице появилось беспокойное выражение.

- Да, родная? Что-то не так? Хорошо, что ты встала - папа уже ушёл, а я ещё не ела. Сейчас вместе позавтракаем.

Мысли взвились. Я где-то понимала, что должна, наверное, повести себя “адекватно”. Подстроиться под ситуацию, не пугать такую родную мне, натерпевшуюся горя в последнее время женщину криками и слезами. Я у себя дома. Я упала в светлое нечто - и проснулась здесь.

Но на меня накатила такая боль, что хотелось отступить. Закрыть рот рукой, прикусить её до искр перед глазами, лишь бы не закричать - и сбежать, сию же секунду, как можно дальше.

Я очень медленно заставила себя сделать два шага в обратном направлении. Поджала пальцы на босых ногах, подалась вперёд и обняла маму. Вдыхая знакомый запах шампуня, стискивая руками её мягкие плечи.

- Всё в порядке, мам, - прошептала. - Дай мне буквально… мне нужно в ванную.

И я пошла туда раньше, чем она успела сказать что-либо ещё. Пальцы слепо нашарили выключатель. Лёгкая деревянная дверь. Кафельная плитка, мохнатый коврик на полу, полотенца на вешалке. Белая раковина, в которую я упёрлась ладонями.

Открыла воду и часто-часто задышала.

Нет. Нет же, нет. Пожалуйста! Я не должна быть здесь, не сейчас, не так!

Я часто спрашивала себя, что буду чувствовать, если вдруг очнусь дома. Станут ли мысли о другом мире размытыми, далёкими, покажутся ли они мне сном?

Образы стояли перед глазами. Яркие и настолько реальные, что сердце пыталось пробить грудную клетку. Эридан. Последнее, что я помню - его лицо. Последнее, что я от него слышала - собственное имя.

Сколько времени прошло?! Как давно я здесь? С трудом, мучительно вспомнилось: когда я попала в мир Айли, там был вечер, а на Земле день. Может, и сейчас я проснулась сразу же.

Может, он до сих пор сидит над моим телом - или пытается добраться до коридоров, найти помощь среди охраны, которая будет в шоке от смерти Синдарин и вида окровавленного инквизитора! Может быть, Айли тоже сейчас очнулась - в своём законном теле.

Я позвала её несколько раз, но осталась без намёка на ответ. И вместе с тем, она ведь явно была тут? Как минимум поддерживала моё тело в сознании, жила в этом доме и общалась с моими родителями.

Мы поменялись местами снова?

Я подняла взгляд, уставившись в зеркало - на себя. Чуть более взрослую версию Айли. Каштановые волосы немного отросли, лицо казалось бледнее кафеля за спиной. И я явно похудела до состояния моего альтер-эго.

Не могу сказать точно, что я думала в следующие минуты. Ноги просто подогнулись, я опустилась на коврик у стиральной машинки и сидела, зарывшись лицом в колени, до боли впиваясь ногтями в шею.

Эр! Он ведь не сдастся, правда? Он вытащит себя и… Айли оттуда, объяснит случившееся хоть как-то, а потом сможет оправдаться. Потому что оправдываться ему придётся! Но он ведь…

Первые рыдания всё-таки вырвались из горла, и я всё-таки прикусила собственное запястье, чтобы не дать им вылететь за тонкую дверь. Я вернулась домой. В свою жизнь. Оставив тело, которое занимала не по праву, оставив всё то, что несколько дней мне принадлежало - но не должно было принадлежать.

Оставив мужчину, за которого вышла замуж, в крови и рядом с трупом сестры короля. Рядом с девчонкой, которая обезумеет, узнав обо всём, что произошло.

Узнав, что я натворила с её жизнью.

Хуже быть не может.

Я провела так с четверть часа. Не было сил даже встать, не было желания выходить и снова встречаться с мамой. Наконец, я медленно поднялась, умылась непривычно тёплой водой - и побрела обратно.

Мама выглянула с кухни, интересуясь, всё ли у меня в порядке.

Я пыталась представить, что она чувствовала в эти дни. Наверное, нужно было с ней поговорить. Взять её за руку, выдавить хоть слабую улыбку, сесть на кухне и полюбоваться её лицом - заодно узнав, как здесь дела.

Но я не смогла.

- Слушай, там мне важное письмо прислали бывшие заказчики, - соврала бесцветным голосом. - Надо ответить. Я поем позже.

Она нахмурилась тут же.

- Марьяна! Мы же договорились: никакой работы.

И она что-то бормотала о том, что я загнала себя, что после того, как я провела две недели в коме, последнее, о чём она хочет слышать - какое-то дурацкое письмо! Я сжала её плечи и снова обнимала её, уверяя, что всё будет хорошо.

Всё хорошо.

Но я не верила в это ни капли.

Мне всё же удалось успокоить её, очень мягко. Вернуться в знакомую комнату, в которой я провела детство и юность. Когда я съехала из неё полтора года назад, сюда перетащил часть вещей отец. Но сейчас, видимо, её вновь отвели мне.

Или Айли.

Я осматривала всё сквозь туманную пелену.

Кровать. Мои вещи: сумка, тетради для рисования и разноцветные маркеры. Стол и компьютер - тоже мой, привезённый со съёмной квартиры.

Интересно, договор на неё уже расторгли?

Это всё такие мелочи.

Я дрожащими руками отодвинула дверцу шкафа. Безмолвно перерыла свою одежду, сама не представляя, что ищу. Затем медленно села в кресло, нажала кнопку на системном блоке - больше для вида. И зашарила взглядом по столу, пытаясь понять, касалась ли его Айли. Если да, то как часто?

Я не понимала, что делаю. Что мне делать? Что можно придумать, когда тебя мотает между мирами по злой воле какой-то ледяной стервы? Когда в один день ты выходишь замуж за мужчину, который кажется тебе чудом, а в другой узнаёшь, что всё это было обречено? С самого начала.

Взгляд упал на отключённый, отодвинутый планшет для рисования и листы рядом. Затем - на один из ящиков стола, неплотно закрытый. Я потянулась к нему, медленно выдвинула.

К моему удивлению, наверху лежала излишне пухлая тетрадь. Не думая, я взяла её и положила перед собой. Раскрыла, вынула спрятанную в середине ручку - чтобы через несколько секунд понять, что смотрю на записи, которых никогда не делала.

На первой же странице было выведено излишне ровным почерком:

Женщина-врач сказала мне вести дневник. Думаю, это действительно будет полезно. На случай… на всякие случаи, верно?

Айли - она словно обращалась ко мне.

Я сжала листы похолодевшими пальцами и стала читать дальше.

День первый

Я до сих пор не знаю, какой именно это день. Сколько времени я провела там, где меня лечили.

Всё кажется безумным. Та штука, на которой меня сюда везли. Пейзажи по дороге. Я не смогла воспользоваться какой-то светящейся пластиной, которую мне сунули к уху, и теперь лекари считают, что я немного тронулась умом.

Мне жаль.

Меня окружают хорошие люди. Родители… так странно их видеть! Каждый день, рядом и вместе. Мама, которую тут зовут Татьяной, не отходит от меня, каждый час спрашивает, что мне нужно. Я чувствую себя слабее, чем когда-либо раньше, от меня никакой пользы - но никто не называет меня дармоедкой. Никто не требует, чтобы я перестала ныть и сделала что-нибудь для семьи.

Насколько много я могу доверить бумаге? Дея наверняка бы нашла и прочла все мои записи. Но тут, кажется, другие порядки. И всё же, я не хочу, чтобы меня сочли сумасшедшей.


День второй

Я не могу так. Мне нужно делиться хоть с кем-нибудь. Знаешь, Марьяна, твоя жизнь правда удивительная. Я так давно не видела отца. Не представляла, как по нему скучаю - и даже понимая, что передо мной другой человек, не могу не чувствовать к нему… того, что чувствовала раньше.

Сегодня он объяснял мне, как пользоваться компьютером. Я удивлена, что запомнила хотя бы название. Попутно он просто обнял меня, Марьяна. Называл девочкой и говорил, что я не должна просить прощения за то, что со мной происходит.

Что мы всё преодолеем.

Что у меня есть семья.

Я попытаюсь сделать вид, что всё вспомнила, как только немного освоюсь. Я постоянно в смятении, но стараюсь поступать, как поступала ты - просто закрывать глаза, прислушиваться к интуиции и делать первое, что придёт в голову. Иногда помогает. Мне не хочется, чтобы меня посчитали сумасшедшей, чтобы во мне разочаровались.

Дома во мне все разочаровались давно. Но тут… словно всё по-другому.


Все первые впечатления, которыми она делилась, были наполнены словами о родителях - слишком эмоциональными, чтобы читать их спокойно.

Чуть дальше шло:


Деймар… Дмитрий приезжал сегодня. Мы сидели на маленькой кухне, потом вышли во двор. Я была рада его видеть, мне приятно на него смотреть - но мне начинает казаться, что ты была права, Марьяна. Ему нравлюсь не я. Он выглядел потерянным в нашем разговоре, слишком часто спрашивал, как я себя чувствую. Он хороший человек, я верю, что бы ты ни думала. Но, кажется, он действительно ищет что-то, чего во мне нет.

Мы договорились созвониться по “телефону”, но я не знаю, что чувствую по этому поводу.

Я каждый день стараюсь гулять с Татьяной. Мне интересно смотреть на мир вокруг. Я много думаю, чем могла бы тут заняться. В Талроне я мечтала только об одном: вырваться из дома Дэи. Но что если тут действительно не обязательно отдавать себя мужчине, решаться на то, чего я так боялась?

Я не могу жить твоей жизнью, Марьяна. Например, у меня не получается рисовать. Зато я нашла набор для шитья и… твоя мама, увидев мой интерес, предложила мне смастерить что-нибудь. Я сделала для неё куклу. Мне всегда нравилось рукоделие, но дома я знала, что это просто развлечение. А Татьяна почему-то удивилась и засыпала меня комплиментами. Я не помню, когда кто-либо хвалил меня в последний раз. Стыдно, что это теперь случается за такую мелочь.

Она сказала, что работать руками - полезно в моём состоянии и даже заговорила о какой-то вашей знакомой, которая продаёт поделки. Странно всё это слышать, но она очень не хочет, чтобы я возвращалась туда, где работала ты. Я понимаю, что она просто не знает правды, но… эта забота приятна.

Мне интересно научиться пользоваться всеми этими вещами вокруг. Интересно гулять, интересно узнавать о ваших порядках. Мне нравится тут. Я не знаю, зачем духи привели меня в этот мир, но он правда гораздо лучше, чем я представляла поначалу.


Я закрыла тетрадь, поражённо глядя перед собой.

В груди колыхнулась какая-то слабая надежда.

Айли немного освоилась здесь за две недели - лучше, чем я могла предположить. Может, она сама захочет вернуться? Может быть… Эридан найдёт способ вернуть меня?

Если он не слишком тяжело ранен. Если его не запрут в тюрьме, не казнят или не сошлют за убийство Синдарин! Я сжала лоб руками: лишь бы с ним всё было в порядке!

Я почти привыкла: если чего-то очень сильно хочешь - есть шанс, что магия откликнется и исполнит твоё желание. Но на Земле нет магии. Всё, что у меня осталось - боль и хрупкая надежда, за которую страшно хвататься лишний раз.

Но дар, который я передала своему мужу - может, он ещё может всё исправить?

Я невольно подняла глаза на загоревшийся монитор и решила проверить компьютер. К моему удивлению, Айли им действительно пользовалась. Много открытых в браузере вкладок: карта мира, рассказы о разных странах. О школах и университетах.

Я наконец закрыла тетрадь, спрятала её понадёжнее и нашла в себе силы пойти к маме.

А потом долго обнимала её, сидя на кухне. Слушала её голос и пыталась понять, как вела себя Айли. Вертя в голове безумную мысль: может быть, рассказать обо всём?

Моя дорогая мама всегда была мечтательницей по натуре. Может быть, она не сочтёт меня сумасшедшей.

Но есть ли смысл? Айли боялась правды, и я сейчас на нервах могу натворить бед.

И я провела так целый день - бесцельно, бесполезно. Гуляла с мамой, помогала готовить ужин. Руки немного дрожали, я раз в пять минут выпадала из реальности, возвращаясь мыслями к Эру.

Пожалуйста, только выберись из той бездны, в которой я тебя оставила.

А вечером пришёл отец, и я говорила с ним больше, чем за последние пару месяцев - о его работе, здоровье, делах. Мы пили чай семейным кругом, и во мне сливались воедино тепло и боль.

Я так и не придумала, как быть.

***

Так прошёл день. В первую ночь почти не спала. Чувствовала себя абсолютно потерянной на утро. Двигалась, ела и пила по инерции - а больше ничего не хотелось.

От мамы это не укрылось. Мы сидели на кухне, и она мягко попыталась меня растормошить:

- Марьяна, ты совсем грустная сегодня. Это из-за того письма?

Мне захотелось горько усмехнуться: что так могло огорчить меня в письме, которая я сама же и придумала?

- Ты так переживаешь из-за того, что у тебя не получается рисовать? - продолжила мама.

Я моргнула. Пытаясь согнать туман. А потом, неожиданно для самой себя, выдала:

- Знаешь, это очень больно. Когда ты теряешь что-то, что даже не слишком ценила поначалу. Но то, что стало безумно дорогим, практически частью тебя.

Голос дрогнул, ногти вонзились в ладони. Я люблю её и отца - они замечательные люди, они мои родные. Но я поняла слишком чётко в этот миг: я больше не хочу своей прежней жизни.

Какой бы прекрасной она ни была.

- Милая, но это же всего лишь навык. У тебя всё впереди, столько всего прекрасного. Ты обязательно поправишься, ты…

И она утешала меня, и я вновь обнимала её крепко-крепко, отчаянно стараясь не разрыдаться.

А потом ушла к себе и поняла, что именно это мне и нужно - взять карандаш и, пока никто не видит, выплеснуть на лист хоть часть эмоций.

Первое, что появилось на белой бумаге - лицо моего мужа. Возможно, это было ошибкой. Я вспоминала, как думала, что он зачаровал мои пальцы, вспоминала события последних недель одно за другим, и становилось только хуже. И всё же, я бережно отложила листок в ящик с дневником.

Я иногда думала раньше - если на Земле есть двойники Айли, её родителей, Сокола, то и двойник Эра тоже может быть. Но сейчас мысль казалась такой кощунственной, что от неё сводило пальцы. Я никогда не буду пытаться его найти. Если встречу случайно - уйду, не оглядываясь. Он один во всех мирах, для меня - один.

Дальше я старалась рисовать что-то обезличенное. Толпа людей на балу - штрихами, не больше. Кареты. Дворцы. Тёмный дух. Платья, цветок-узор на шее. Мне казалось, что если я сохраню всё это - появится хоть небольшой шанс, что события последнего месяца не исчезнут из моей жизни.

Пожалуйста, найди меня. Я смогла выдернуть Айли отсюда - значит, возможность есть! Совершенно точно.

Но день прошёл без каких-либо происшествий.

И за ним был ещё один такой же - который загнал меня в апатию окончательно. Под конец этого третьего дня я чувствовала себя беспомощной как никогда.

Заснула рано, просто потому что спать - единственное, чего ещё хотелось.

И мне впервые за это время приснился сон.

Я стояла на какой-то лужайке, робко зеленевшей по весне. Было похоже на природу в том мире. Молодая трава, деревья в цвету. И голос за спиной:

- Марьяна.

Я вздрогнула. Я развернулась…

И увидела его.

Эридан стоял посреди этой лужайки и смотрел на меня так, будто ждал здесь всю жизнь.

Я не знаю, что было наяву - но тут сердце сжалось и едва не остановилось. “Это всего лишь сон”, - мелькнула предательская мысль.

Или нет.

И прежде, чем подумать что-то ещё, я ринулась к нему со всех ног.

Глава 26

- Эр!

Он оказался рядом быстрее, чем пролетели мысли - в одно несчастное мгновение. И схватил меня, и сжал так крепко, что всё остальное пропало. Я не знала, как чувствую это во сне. Просто знала, что он обнимает меня - и сердце так сладко заныло, что грозило разорваться в любой момент.

- Жена.

Мужчина из другого мира взял моё лицо двумя руками, заставил смотреть в его кофейные глаза. И сам изучал меня: новую причёску, майку и бриджи, в которых я почему-то оказалась, черты лица.

- Это правда ты? - еле слышно пробормотала я.

- Абсолютно. Бесы, у меня много слов для тебя, - Эридан как-то резковато улыбнулся. - Первые: вернись ко мне.

О боже.

- Да, да! - я едва не задохнулась. - Прямо сейчас?

- Желательно. Но обсуждаемо.

И тогда он немного отстранил меня, немного развернул - и я вдруг увидела Айли.

Будто во сне появился ещё один образ.

Альтер-эго выглядела так, как и её тело со стороны: распущенные волосы, незнакомое, но длинное и расшитое цветами платье. Она смотрела на нас двоих неотрывно, будто видела что-то очень странное.

Мне не хотелось отрываться от Эра. Я не смогла бы себя заставить. Но всё же моргнула и попыталась немного переключить внимание.

- Айли.

- Здравствуй, Марьяна, - слабо улыбнулась она.

Главное - поверить, что это всё-таки не просто сон, что они оба здесь. Пришли за мной.

- Что у вас произошло? - пробормотала я. - Как ты?

Провела руками по плечам Эра, но те казались такими же как всегда - завёрнутыми в чёрную ткань и уверенными. Намёков на рану от небольшой стрелы не было. Стоял он тоже ровно. Может быть, только во сне.

- Всё хорошо, - прошептал мой муж. - Мне пришлось объясниться с Альдриком и ответить за то, что убил его сестру. Доказать, что я защищался и защищал тебя, раскрыть все её планы.

- Раскрыть? - повторила я.

- Я слышал, что она тебе рассказывала. Не мог помешать, - он поморщился, - но слышал.

Я поражённо выдохнула. Снова перевела быстрый взгляд на Айли - та сцепила руки, но смотрела скорее сочувственно, чем враждебно.

- Пришлось уговорить духов всё подтвердить, - продолжил невозможный мужчина передо мной.

- Что? Они согласились?

- Синдарин держала нескольких в плену, - Эридан, словно забыв об Айли, коснулся моих волос, прошёлся пальцами до самых кончиков. - У тебя необычная причёска.

Я нервно усмехнулась.

- В плену, - повторила.

- Да. Можно сказать, они сами заговорили со мной. Рассказали, что ты сделала. Спасла меня.

Взгляд карих глаз - совершенно нереальный. Я едва не начала бормотать, что всё это глупости, командная работа, но вовремя остановилась.

- А тёмный дух? Ты его видел?

- Видел, но давай об этом позже, - Эридан продолжил: - Ещё среди бумаг Синдарин нашлось несколько писем от её друзей, намекавших на заговор против Альдрика. Много чего нашлось.

- То есть, король не собирается тебя казнить?

Он качнул головой:

- Не собирается.

Если это просто сон, то самый прекрасный на свете, и я не хочу просыпаться.

- И обо мне он теперь знает?

- Да. Но я также выяснил про твоего предшественника. Его не пытали, он… сошёл с ума. Покончил с собой. Просто не смог смириться с жизнью в чужом мире.

Я снова провела по рукам мужа - звучало зловеще, заставляло волноваться, но сомнения я придушила на корню. Если он зовёт меня обратно, то уверен, что опасности нет.

- Мне нужно было всё решить, - продолжил Эр. - Но у меня не было желания больше, чем найти тебя.

Прекрасный сон. И всего три дня, в которые он в далеко не лучшем состоянии разбирался с каждой проблемой и добирался до меня. А я там эгоистично переживала.

- А как его величество отнёсся к новости, что ты женился на иномирянке?

- Ему пришлось принять это, - губы Эра дрогнули в новой полуулыбке.

Я перевела взгляд на Айли.

- А ты как ко всему отнеслась?

Она повела плечами и наконец заговорила:

- Мы… постарались договориться, - настороженно глянула на Эридана. - Марьяна… всё так закрутилось, что у меня даже нет слов. Я думала, это духи тебя привели. Думала, что во всём есть какой-то смысл и предназначение.

Но на деле всё оказалось интригами одной злобной женщины.

- Вы не пытались убить друг друга? - Я ещё раз глянула на эту парочку: невозможную парочку врагов, которые сейчас стояли почти рядом.

- Айли помогала тебя найти, - пояснил Эридан. - Хандар тоже.

- Марьяна, я многое услышала за последние дни, - голос альтер-эго был привычно тихим, но теперь я видела её лицо - и по нему разливалось неожиданное сожаление. - И я знаю, между нами было многое. Всё сложилось… не так, как я мечтала. Но я пришла поговорить. Тебе пришлось распоряжаться моим телом, и я больше не могу винить тебя за это. Если у меня есть выбор, я бы желала продолжить жить в твоём мире. Там… кажется, я смогу быть счастлива.

Я всё-таки оторвалась от Эра и сделала пару шагов к ней. Смотрела на неё как на своё отражение. Девчонку широко раскрытыми глазами и лицом, которое казалось почти детским.

Тепло в груди.

- Есть ещё кое-что, - сказал муж. - Твой дар. Синдарин забрала его, обменяла на свой. С её смертью какая-то часть силы вернулась к тебе, но не полностью. Так что, похоже, ты сможешь общаться с духами. А брать чужие квелья - весьма ограниченно.

Я моргнула, изучая его помрачневшее лицо. Потом с удивлением поняла, что его тревожит.

- Интересная информация. Но если ты думаешь, что это может как-то повлиять на моё решение вернуться - ты серьёзно?

Я даже не хочу обсуждать магию. Ничего не хочу обсуждать!

За то, как разгладился его лоб, захотелось его за волосы дёрнуть, что ли.

- Тебе нужно объяснить там, что происходит? - спросил он неожиданно. - Твои родным.

И я замерла.

Я не знала. У меня было одно желание - вцепиться в него и не отпускать. Но…

Родители. Близкие люди, которым тоже пришлось тяжело и которые должны услышать правду. Они могут счесть меня сумасшедшей - но даже если так, что ж, свою дочь любить не перестанут.

Или они могут принять мой выбор. И Айли.

Я хочу, чтобы они знали, хочу, чтобы они позаботились о девушке передо мной как надо: объяснили ей подробно, как всё устроено на Земле.

- Наверное, это было бы здорово. Айли?

Она замялась.

- Я думала, что ты захочешь рассказать им. И очень боюсь, что они откажутся от меня. Но… я доверяю тебе, Марьяна.

Я сделала ещё шаг и взяла её за руки после этих слов.

Я боялась, что Эр меня не примет. Боялась, что она поведёт себя так, как обещала Синдарин: придёт в ужас и сделает всё, чтобы навредить ненавистному бывшему жениху. Но они оба поступили лучше в конечном итоге.

Не знаю, что было между ними в эти три дня - сомневаюсь, что реки извинений и тепла. Но хотя бы вражда пропала.

- Спасибо за то, что помогла найти меня, - прошептала я. - За то, что не проклинаешь и не злишься.

Её лицо дрогнуло.

- У меня была возможность пожить твоей жизнью. И я, кажется, стала понимать, что это тоже непросто.

Я сжала её руки крепче. А потом привлекла к себе, пользуясь уникальной возможностью. Чувства во сне размывались, но всё равно грели.

Мне просто нужно закончить всё правильно.

Я вернулась к Эридану, и мы ещё долго смотрели друг на друга.

- Тогда… - прошептала я.

- Завтра ночью. Я приду за тобой.

Я поднялась на мыски и поцеловала его - прижалась своими губами к его во сне. Сердце стучало как бешеное.

Прощаться с ним было невыносимо сложно, но я так же верила в него.

В то, что теперь он ни за что меня не оставит.

…Я проснулась на рассвете и впервые за эти дни чувствовала себя полной сил.

Папа уже ходил по дому, собирался на работу. А маму я разбудила сама. Собрала их обоих на кухне и решительно объявила:

- Мам, пап. У меня серьёзный разговор.

***

Это был очень серьёзный разговор.

Привет, я Марьяна Данилова, ваша дочь, и я - попаданка. Не путать с шизофренией. Пожалуйста. Ну попытайтесь.

- Я знаю, что поначалу вы мне не поверите, - заговорила я, сложив руки на столе. - Возможно, сочтёте сумасшедшей. Я падаю в обморок прямо посреди рабочего дня, провожу десять дней в коме, забываю, как пользоваться бытовыми приборами и как рисовать. Никто из врачей не знает, что со мной. Мой мозг в полном порядке на снимках, все анализы идеальны, но я однозначно странно себя веду.

Мама слабо кивнула. Папа нахмурился, явно предчувствуя недоброе.

- Но представьте, что ваша дочь не больна. Я просто попала в… сверхъестественную ситуацию.

Говорить это было всё-таки страшнее, чем представлялось десять минут назад.

- Что значит сверхъестественную?

И я рассказала. Краткая версия для затравки: я попала в другой мир. В тело другой девушки - но очень похожей на меня внешне. У неё были родители, похожие на них… увы, давно погибшие. Магия, бедная аристократка Айли и её редкий дар. Две души в одном теле по ошибке, которые очень хотели разделиться - и через пару недель у нас получилось. Злая волшебница, притащившая меня туда, чтобы шантажировать, использовать в своих целях.

Три дня назад её план раскрыли, заклятие сняли, и мы вернулись на свои места.

Папа смотрел на меня с таким выражением, словно его ударили под дых. Явно от того, что все надежды на моё скорое выздоровление в его глазах рушились.

- Я знал, что эти фэнтези истории не доведут тебя до добра. Вас обеих. - Он глянул на маму, лицо которой тоже дрогнуло.

- Марьяна, зачем ты всё это говоришь? - беспомощно спросила та.

Она вообще-то любит всякую мистику. Верит в гадалок и потусторонние силы. Но, кажется, сейчас это не помогло.

Ладно, пора переходить к убеждениям.

- Вы же должны были почувствовать, что со мной всё не так в последние две недели, - сказала я мягко. - Ладно бы я забыла, как пользоваться телефоном и микроволновкой. Но характер? Вы же знали меня двадцать с лишним лет. Мои привычки, особенности, словечки, которые я всегда использую.

Вчера мама удивилась, когда я заварила себе зелёный чай - спросила, хочу ли я его снова пить. Пару раз изумлённо улыбалась, когда я узнавала про её подруг и наших дальних родственников.

И сейчас её взгляд становился всё более настороженным.

- Проверьте меня, - решительно предложила я. - Устройте мне тест бытовой техникой и семейными воспоминаниями. Задайте любые вопросы, которые помогут убедиться, что сейчас я помню всю свою жизнь. Начнём с того, что определим, что я в твёрдой памяти, раз с трезвым умом пока не ясно.

Отец вышел из оцепенения первым.

- Дочка, да мы не сомневаемся в твоём рассудке, - попытался соврать. - Просто зачем…

- Олег, подожди, - мама вдруг накрыла его руку. - Марьяна… как фамилия тёти Оли?

- Той, которая твоя школьная подруга? Рогозина.

Я отвечала. Я старалась держаться непринуждённо. Включала чайник, назвала код на домофоне и разблокировала принесённый мне смартфон.

После десяти минут допроса родители смотрели на меня странно.

- Ну хорошо, ты всё вспомнила, - голос папы подрагивал, хотя он и пытался это скрыть. - Я безумно рад. Но зачем придумывать истории про волшебство?

Потому что я люблю двоих людей передо мной. Потому что это правда и они должны её знать - я не могу просто отделаться от них, использовать их и бросить навсегда по дороге к собственному счастью.

Потому что они должны услышать, что их дочь не больна, не изменилась до неузнаваемости разом. Они сами учили меня доверять тем, кого любишь - а последний месяц убедил, что интриги и ложь не ведут ни к чему хорошему.

Я достала со стула и положила перед ними папку с рисунками, которую приготовила заранее.

- И рисовать я не разучилась, - продолжила тише. - Занялась этим позавчера. Тут часть из того, что мне удалось увидеть.

Я оставила себе только портрет Эра.

У них два варианта: решить, что их дочь тяжело больна, или поверить, что всё может быть совсем иначе. Второй - куда сложнее, но столь же притягательней. Он должен пустить корни. Ну же.

- Согласитесь, что по большому счёту выдумывать мне сейчас ничего не нужно. Я вернулась. Я пережила то ещё приключение - кстати, было страшновато - но вернулась в привычную среду. Но, - я вздохнула. - Я хочу попасть обратно в тот мир. И могу.

Мама резко оторвалась от листов.

- Зачем? - её глаза напоминали блюдца.

- Я там влюбилась и вышла замуж.

Она беззвучно раскрыла рот. Я сжала её руку - ровно так же, как делала всегда. Смотрела на неё с немой мольбой: поверь же мне.

- Ты? - переспросила. - Влюбилась?

- Ну, это как раз не очень на меня похоже, да? - нервная усмешка всё же пролезла на губы. - Но так уж вышло. То есть, решение с замужеством было спонтанным, чтобы защитить меня. Но я правда встретила потрясающего человека. Мне жаль, что… там. Хотя мир вообще-то неплохой.

Ну вот теперь и потрет Эра можно выложить.

- Красивый, - минуту спустя пробормотала мама севшим голосом. - Кто он?

- Лорд на службе у короля, - мне захотелось как-то безумно улыбнуться - или напротив сжать пальцы, потому что следующие слова показались важнее всего, что было раньше. - Он хороший человек. Помогал мне и спасал от неприятностей. Только благодаря ему я вообще смогла попасть назад и увидеть вас снова.

- А тут нельзя найти нормального мужчину? - тихо спросил отец. Неплохой вопрос, учитывая, что до этого он вовсе мне не верил.

- Олег! - шикнула мама. - Погоди. То есть… что будет значить, что ты снова попадёшь туда?

И я объяснила: мой единственный шанс - опять обменяться телами с той девушкой, которая жила тут в последние две недели.

Мама прижала руку к сердцу. Отец сжал её плечо, неясно на меня глянул и сказал вместо каких-либо заключений, что возьмёт выходной.

- Кто она вообще?

Снова попытки рассказать: Айли восемнадцать лет, она… на самом-то деле, возможно, такая же девушка как и я изначально. Но воспитанная при совершенно других обстоятельствах. У неё была счастливая семья однажды. Но она осталась по сути одна с багажом проблем, у неё никого нет. Там - точно.

- Я понимаю, что немыслимо просить, чтобы вы вдруг приняли её за дочь, - я сглотнула, внезапно чувствуя себя неуверенно, потому что к этой части мы перешли как-то слишком быстро. - Она другой человек. Но всё, что ей нужно в жизни - немного тепла и поддержки.

У меня есть деньги на карточке, есть вещи, которые можно продать - я попыталась сказать, что это должно помочь в первое время, но мама замахала руками. Мысль, что Айли нужно приютить, раз такое дело, она озвучила поразительно легко. Её больше волновало, как мы договорились поменяться местами.

И ещё:

- Марьяна, проблема ведь в том, где будешь ты! Это же… хуже, чем отправить ребёнка на другой конец света. В какой-нибудь Австралии есть камеры и скайп!

И я выдала предположение:

- Думаю, я смогу разговаривать с вами во снах. Приходить, рассказывать, как дела у меня, узнавать, как всё у вас. Возможно, вместе с мужем.

Ну, на крайний случай мы с Айли всегда можем махнуться телами на уикенд, правда?

Мама расширила глаза. Папа тоже.

- Ты сейчас серьёзно?

- То есть, у нас будут доказательства всей этой… магии? - произнёс отец.

Я кивнула, внезапно улыбаясь. Потому что хоть их вопросы и походили на попытки спокойно поговорить с буйным пациентом, в них звучало всё меньше уверенности, что происходящее невозможно.

Мама дрожащей рукой перелистнула мои рисунки.

- Я знала, что ты не всегда будешь жить с нами, - прошептала. - Ты вообще рановато стала независимой. Но другой мир… Марьяна, давай хоть обсудим это! Расскажи всё. Я… не хочу, чтобы у нас был шанс тебя выслушать, поверить тебе и мы от него отмахнулись.

Эти слова дали мне особенную надежду. То, как она взглянула на отца, то, как папа слегка дрогнул и потёр подбородок в ответ - тоже.

Мы долго, очень долго говорили. Папа позвонил на работу и сообщил, что сегодня не выйдет. Мы сидели рядом - я перебралась на кухонную лавку к маме и выкладывала всё подряд. Ну, почти. Иной мир. Магия. То, как я вообще умудрилась там не пропасть. Разумеется, наиболее страшные детали я всё-таки старалась опустить.

В какой-то момент на столе возникла бутылка вина. Были и попытки вскипятить чайник, и завтрак, который мы готовили вместе, пока отец задавал новые вопросы.

- Ты хоть точно любишь его? Марьяна?

- У моей дочери будут муж и дети, - мама приложила руки к щекам.

Если честно, о детях я пока точно не думала. Я даже не сказала Эру про любовь - за всё это время. А когда вспоминала о нём сейчас, в груди просыпалось щемящее чувство. Надеюсь, он в порядке сегодня. Между прочим, его дни наверняка были не легче, чем этот мой.

Мы сидели так час и другой - а потом перебрались в спальню. Когда разговоры иссякли, просто смотрели фильмы.

И говорили снова.

- Я буду вам сниться, - пообещала я в очередной раз. - Я не исчезну. Ради этого во всём и призналась.

Это был безумный день.

Но счастливый. Когда он склонился к вечеру, когда я поняла, что мои рассказы перешли для родителей из разряда фантазий в разряд в разряд “удивительное рядом”, на сердце стало почти спокойно.

И всё же, я слишком откровенно хотела заснуть в ту ночь. Мама легла рядом, обнимая меня.

- Всё будет хорошо, - пообещала я ей. - Спасибо вам. За всё на свете.

- Главное будь счастлива и не попадай в неприятности. Боже, как бы я хотела хоть одним глазком взглянуть на то, что ты описала.

Может быть, я покажу ей во сне?

Я закрыла глаза.

Не знаю, сколько времени минуло, когда именно пришёл сон - но когда я оказалась вновь на зелёной лужайке, ощущение подпрыгнувшего сердца было самым реальным.

Я снова смотрела на Эридана. И на Айли.

- Какие новости? - муж подошёл ко мне слишком быстро. Я замерла.

- Хорошие, - усмехнулась с напускной беспечностью. - Да что я, своих родителей не уговорю? Они хотят с тобой повидаться.

Длинные ресницы дрогнули.

- Значит, ты готова?

- Да.

Я не знала, что надо делать, поэтому повернулась к Айли спокойно и рассказала ей напоследок о сегодняшнем разговоре. О том, чего ей ждать дальше. Она выслушала меня очень внимательно, кивнула.

Мы смотрели друг на друга, и я гадала - действительно ли мы могли вырасти похожими? Может, ещё узнаем.

- Айли, удачи тебе, - произнесла я, касаясь её плеча.

- И тебе, Марьяна, - робкая, но искренняя улыбка в ответ.

Уверена, мы ещё свидимся. Так сказать, останемся на связи.

Я успела только вздохнуть, когда лужайку вокруг начал заливать знакомый свет. Его становилось всё больше. И больше.

А потом - словно и минуты не прошло - я открыла глаза в другой комнате.

На кровати в его доме.

Эридан сидел рядом в кресле. Смотрел на меня - пристально, неотрывно, будто изучал каждый вздох во сне.

- Эр, - я подскочила, не замечая, в чём я, зачем, почему, и бросилась ему на шею.

Он едва успел встать и поймать меня.

Прижать. Видимо, я сама прижалась к нему слишком крепко - потому что грудь под моими руками слегка дрогнула.

- Плечо? - опомнилась я. - Прости.

- И нога, да, - он усмехнулся, словно извиняясь, а потом схватил мой затылок, заглядывая в глаза. - Это ты? Точно ты?

У нас одни и те же вопросы друг к другу. И ответы.

- Абсолютно.

Он всё-таки вжал меня в свою грудь - видимо, найдя положение поудобнее. Я слышала, как тяжело он дышал, слышала его сердце.

- Я люблю тебя, - шёпот мне в волосы, от которого мысли распались на рой безумных бабочек.

Он украл моё признание.

А я? Мне оставалось только повторять. Но это не было главной проблемой.

Это вообще не проблема, правда.

Эпилог

Год спустя

- Вот здесь. Идеально будет, - я коварно улыбнулась и похлопала по шершавому стволу дерева. - Встанешь тут весь такой серьёзный, посмотришь на пруд, а пока я делаю набросок, лепестки нападают тебе в волосы. Красота.

Эридан подарил мне глубокий взгляд, явно слабо оценив идею.

Мы стояли в парке. Гладь воды, зелень вокруг, прекрасный солнечный день - весна в этом году выдалась такой теплой, что у меня появились серьёзные сомнения по поводу местной погоды в целом.

Молодая трава. Благоухающие цветы под ногами и те самые уже частично облетевшие лепестки, которые мне хотелось сгрести в ладони.

День был чудесным, а я давно не рисовала собственного мужа. Самодельный альбом в сумке и карандаши, которые сейчас заменили мне холст и краски, уже заставляли руки чесаться.

- Тебе уже нападали.

- Правда?

Он коснулся моих волос - по-прежнему светлых, но немного остриженных и завитых в локоны. А потом изогнул губы:

- У тебя слишком сияющий вид. Рушишь нашу репутацию, леди Марьяна.

О да. Леди. Марьяна.

Прошёл год с того момента, как я вернулась к нему, вернулась в этот мир. После того, как план Синдарин раскрылся и король узнал обо мне, много всего случилось. Правда о моём происхождении сначала достигла ушей избранных - придворных учёных - и пару недель я всё же волновалась, не запрут ли меня в подвале.

Но правитель Талрона (одного из королевств этого мира, как я теперь точно знаю) повёл себя достойно. Предложил, раз уж такое дело, не скрывать мою личность, а использовать её по возможности на благо общества. Выяснить, как именно у его сестры получилось притащить меня сюда. Узнать от меня побольше об иномирных премудростях.

Я легко согласилась. Было сложновато объясняться потом с окружающими - например, с Замией и Мирной. Но подруги, к счастью, хотя бы знали всё это время именно меня.

Так что теперь я леди Марьяна. Для всех.

Это многое изменило. Например, на меня теперь тоже смотрят с опасением, прямо как на мужа. Ну, некоторые люди. Иномирянка и тёмный инквизитор - отличная пара, правда? Совершенно не вызывает суеверного ужаса.

Я думала об этом, с улыбкой перехватывая красивую кисть.

Сегодня, прежде чем отправиться сюда, я разглядывала собственные картины, сделанные за год.

По одной - на свадьбы Мирны и Замии. Милая брюнетка вышла за Шарна, особо не раздумывая. Сказано после брачного цветения замуж - вот они и обручились где-то через месяц. Я тогда только-только в этом мире прижилась.

Замия с Валеном же портили друг другу нервы почти весь год. Я наблюдала за процессом с близкого расстояния - потому что мы с девчонками теперь действительно учимся вместе. Я осваиваю ту силу, что мне досталась - вполне успешно, хотя леди Лаисан и хватается иногда за голову.

Так или иначе, златовласка тоже сдалась. Пала жертвой любви, традиций и хорошего мужчины. У них была безумная свадьба: все эти родственники, пять сестёр с мужьями и толпа народу, достойная столичной ярмарки.

Сокола я не рисовала. Мы не то чтобы много виделись за это время, но когда правда обо мне открылась, он захотел поговорить. Приезжал к нам пару раз, и я рассказывала ему практически обо всём, что случилось на празднике цветения.

Как ни странно, новости словно убрали какой-то камень между нами. Хотя лорд Деймар и так чувствовал себя неплохо, сошёлся с рыжулей - с праздника многие ушли с парами, если подводить итоги. Неудивительно, пожалуй.

С Эром они тоже вроде как поладили снова - по-прежнему работают вместе, и мой муж только иногда говорит, что мне не нужно видеться с блондином.

Мой ревнивый супруг.

Ещё один странный разговор был с Гарленом. Князь нашёл меня в академии - и я не на шутку заволновалась, когда буквально столкнулась с ним в коридоре. Но он был на удивление сдержан в тот раз.

Сказал, что я ему действительно нравилась.

Сказал, что душа из другого мира - это, наверное, кое-что объясняет. Спрашивал, приворожила ли я его.

Когда я уже готова была потянуться к той тьме, что осталась мне подвластна, он лишь пообещал, что не будет больше тревожить ни меня, ни Эра. И ушёл.

Я иногда рисовала духов - потому что теперь они порой приходят ко мне сами. Эридан тоже видел свою тёмную сущность ещё не раз. Однако много ответов от зверя не получил. Сказал, что узнал главное: его сила - не зло и не проклятье, а доказывать это окружающим, пожалуй, не обязательно.

Хандар и ещё пара королевских магов заинтересовались этим случаем, как и всеми заметками Синдарин - но я не особенно знаю, как у них идут исследования. И так разрываюсь между вопросами о моём мире от короля и учёбой.

И, собственно, рисованием.

- Ну попозируй мне, - я попыталась сделать большие глаза для Эра. - Тебе сложно, господин инквизитор?

- После угроз нарисовать меня голым? Да, слегка.

Это были не угрозы. Я уже воспользовалась однажды его беспечностью поутру во сне.

За год есть прогресс. Я не обольщалась, что моя техника восхитит местных мастеров, однако училась. А кроме того, у меня нашлось, о чём рассказать. Ко мне поступает уйма предложений - людей, которые хотят повесить в гостиной кусочек иного мира, оказалось много. Так что, кажется, я всё-таки сделаю карьеру художника. И как ни крути, она интересней карьеры дизайнера упаковок и логотипов.

Кстати об иных мирах.

Я действительно научилась разговаривать с родителями во снах. Быстро и достаточно легко. Я очень беспокоилась за них поначалу, но всё сложилось лучше, чем можно было ожидать.

Айли на Земле прижилась. Она сейчас вовсю помогает маминой подруге с её магазином кукол - то есть, занятие по душе моё альтер-эго себе нашла. Живёт до сих пор с родителями - у них необычные, но добрые отношения. Мама с папой увидели в ней кого-то вроде родственницы и даже выпускать в большой мир вовсе не спешат.

А ещё она записалась на бальные танцы, где уж точно блистает. И где познакомилась с парнем. Мама описывает его как очаровательного и стеснительного - под стать моему альтер-эго. Он заботится о ней, дарит милые подарки. Айли отзывается о нём не так, как о Соколе: как-то более осознанно, что ли.

Мне кажется, она повзрослела за этот год.

С родителями мы встречаемся во снах раз в несколько дней. Иногда вместе с Эриданом. Я действительно их познакомила - о, первая встреча была запоминающейся. На лужайке посреди пустоты не попьёшь чаю, а все эти вопросы, чем именно занимается мой муж - они тоже не слишком помогали.

Но всё обошлось.

Я провожу с Эром много времени. Живя на Земле, мечтая о карьере и строя планы на жизнь, я не думала, что прирасту к кому-нибудь так сильно. Но это случилось. Теперь мне совершенно не нравится идея бросить его даже на день, без возможности увидеть вечером.

Что мне нравится - так это гулять по цветочным полям, которых летом здесь оказалось просто умопомрачительно много. Здесь такие пейзажи!

Нравится рисовать его.

Держать за локоть, ездить с ним по городу, завтракать, ужинать, лежать в кровати - да на самом деле, всё подряд.

- У всех твоих картин один недостаток, - сказал Эридан серьёзно.

- Какой? - нахмурилась я.

- На них нет тебя.

Чёрт. Надо изобрести в этом мире фотографии, срочно, потому что с автопортретами и правда не сложилось.

Я поняла, что опустила руки, растаяла под его взглядом - и он этим резко воспользовался.

- Я вообще не сюда тебя вёл, - проговорил, пристально глядя мне в глаза. - Пойдём.

И пресёк все мои попытки достать альбом. Подхватил сумку с ним, взял мою ладонь - и увлёк решительно куда-то вдоль пруда.

Я оценила, когда впереди появились деревья с узловатыми стволами.

Голубоватые цветы на ветвях, тонкий запах.

- Ах, - прошептала я. - Фарна.

То дерево, которое знаменует окончание брачного месяца. И то, под которым он поцеловал меня в первый раз. Я очень резко это вспомнила.

Мой муж, несомненно, помнил тоже.

- Вот здесь, - улыбнулся заводя меня в небольшую рощицу.

Картина была чудесной. Увы, не одни мы это заметили.

- Здесь люди, - прошептала я, глядя на двух девушек, вроде бы шедших мимо, но остановившихся, чтобы зачем-то посмотреть на моего мужа.

- Да. Люди. - И его это ни капли не смущало.

А ещё мне нравится целовать его у всех на виду - смелее, откровенней, чем тут привыкли.

Например как сейчас, когда я коснулась его подбородка. Его рука вжалась в мою талию, привлекая - и наши губы слились.

Мы называем это “надо показать людям, что мы пара” - как год назад. Или он говорит, что должен демонстрировать, что горячо ко мне относится - на случай, если кому-нибудь взбредёт в голову навредить иномирянке. Или что это помогает его собственной репутации: странная жена, странное поведение.

Мы всегда находим оправдания.

Я услышала вздох со стороны. Девчонки, заметившие нас, поспешили пройти мимо.

Эридан проводил их кратким взглядом.

- Теперь никто не смотрит, - заключил.

И прижал меня к дереву.

Я забыла про альбом и сумку разом. Забыла про все свои намерения. Остался его запах, который мешался сейчас с ароматом цветов. Дико и прекрасно.

Как было всегда - и как, я не сомневалась, будет.

Конец!


Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24
  • Глава 25
  • Глава 26
  • Эпилог