КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 426830 томов
Объем библиотеки - 585 Гб.
Всего авторов - 203014
Пользователей - 96632

Впечатления

Любопытная про Рамис: Попаданка для двух драконов (Любовная фантастика)

Читать не стала , пробежалась только.
В мыслях только одно – автор любитель мжм?? Ну ладно , тут то два мужа- ХА!
А в другой книжонке… Скажу честно - НЕ читала ( и другим не советую!!), посмотрела начало и окончание. У ГГ аж 3 мужа и прямо все так любят ГГ , ну , и наверное не только любят…...
Две писанины всего... Наверное , в 3-й писанине у ГГ будет уже пяток , не менее , мужей..А то и гарем..
Ну-ну , мечтать аффтар не вредно. Вредно такое читать..
Ф топку и в черный список.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Platinum007 про Онищенко: Букеты. Искусственные цветы (Хобби и ремесла)

Наши флористы использовали некоторые советы вполне успешно для магазина kvitolux.com.ua
Можно черкнуть идеи вполне интерестные.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Шукшин: Я пришел дать вам волю (Историческая проза)

Очень сильный роман!

Рейтинг: -1 ( 0 за, 1 против).
кирилл789 про Эльденберт: Ныряльщица (Социальная фантастика)

эту вещь хвалили, поэтому и потратил время на прочитку конца первого опуса, начал читать вот это, простите, а что это за "потрясающий" рассказ о великой хамке-нищебодке?
её спасли от смерти, ей хотят и пытаются помочь, причём разные люди. то, как это хамло хамит - слов нет. и конца этому хамству в опусе нет и нет.
НЕЧИТАЕМО, дамки с непроизносимым псевдонимом.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Эльденберт: Бабочка (Социальная фантастика)

я дочитал до пропажи старшей сестры и "финансами распоряжалась только она. денег у нас нет", и понял, что читать не буду.
4 сестры потеряли родителей, живут в хибаре, две работают, две только учатся. живут где-то в преступном районе. и что, "умница старшая сестра" и "умница вторая сестра, работающая и учащаяся в академии, куда принимают только лучших", не смогли просчитать вариант что с кем-то из них что-то случится? раз разгуливают с шокерами?
им что, зарплату на карточки начисляют? в средневековье-то этом иномирском? ни фига, ничего такого не написано. что, старшая сестра так хорошо захерила бабло с двух зарплат в их хибаре, что не найдёшь? и никому не сказала?
мне в моём реальном мире таких дур хватает выше головы, чтобы я тратил время на написанных идиоток. хорошо, что заблокировано.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
кирилл789 про Рис: Семь Принцев и муж в придачу (Любовная фантастика)

млядь. заявлять ггню, как ПЛАТИНОВУЮ блондинку и писать: "Растрепанная золотистая коса"? афтарша, ты - дура.

Рейтинг: +4 ( 4 за, 0 против).
Stribog73 про Автор неизвестен: Песенник (Песенная поэзия)

В версии 4.0 песни отсортированы по жанрам и авторам текста.

Рекомендуемая программа для просмотра под Windows: HaaliReader (русская версия) https://yadi.sk/d/N_ucEgYCah343Q - полностью корректно отображает структуру файла. Эта версия проги слегка модифицирована - переход в полноэкранный режим - двойной клик ПРАВОЙ кнопкой мыши.

Крайне не рекомендую для чтения книги программы CoolReader 3 и STDUViewer - игнорируют заголовки песен в содержании.

Менеджер (интегратор) читалок можно скачать по адресу https://yadi.sk/d/uYCERjxGZIRlcg. Экономит массу кликов и даже перемещений мыши. Пользуюсь сам повседневно уже лет 15.
В 64-битной Windows не работает!!! Работает старая версия https://yadi.sk/d/iv8poaqy3Hh5zv.

Рейтинг: +2 ( 3 за, 1 против).

Заклинатели. Туман и Дым (fb2)

- Заклинатели. Туман и Дым [СИ] 973 Кб, 227с. (скачать fb2) - Дарья Сычева

Настройки текста:



Пленник пустыни

Дышать невыносимо тяжело – в нос то и дело летел песок. Он был везде: в волосах, в карманах, за шиворотом, в кроссовках и даже во рту. Кожа истосковалась по влаге. В горле засел неугомонный колючий ёж, именуемый жаждой; потрескавшиеся и обветренные губы не могли разжаться и позволить языку смочить их. Сухость во рту становилась невыносимой, а тошнота стремительно подступала к горлу, готовясь выбросить наружу содержимое желудка. Но несчастный терпел, как мог.

Веки дрогнули, с них посыпались песчинки. Затуманенные глаза медленно открылись, но через секунду снова сомкнулись от осыпавшейся с век пыли. На реденьких ресницах выступили слёзы. Солёные капельки быстро скатились по щекам, рисуя грязные мокрые дорожки.

Совладав с минутной слабостью, пленник пустыни повторил попытку открыть глаза. Он видел всё как через дымку – цвета сливались в сплошное месиво. Он лежал в густой тени скалы, что угрожающе нависала над ним и не позволяла обжигающим солнечным лучам достичь его. Невыносимо жарко. Пот ручейками бежал по лицу. Вся одежда пропиталась неприятным запахом, от которого впору было задохнуться.

Тело не слышало приказов мозга. Встать он не смог, но удалось перевернуться на бок. Всё заныло. Он чувствовал себя так же, как неподготовленный энтузиаст после целого дня изнурительных тренировок. Болело всё, даже, казалось, волосы. Стараясь не делать лишних движений, он смотрел, как над головой бегут потоки горячего воздуха.

Сделав над собой усилие, он повернул голову в сторону, чтобы хоть как-то осмотреться. Пейзаж его не обрадовал. Твёрдая иссушенная почва, усеянная сетью мелких трещин, казалась настолько безжизненной, что где-то глубоко в груди что-то заскребло – отчаяние. Огромные камни и мелкие булыжники хоть как-то разбавляли пустынную местность своим присутствием. В тенях прятались ящерицы и змеи – единственные жители этих суровых земель. Ему казалось, что земля медленно плавится, и от этого зрелища голова шла кругом. К горлу вновь подступила тошнота, но он смог сдержаться. Однако окружающий его пейзаж оказывал на него сильное давление, которому он едва ли мог противиться. Складывалось впечатление, что кто-то беспощадно выкачал все силы из него и бросил умирать. Но упрямство дергало его за невидимые ниточки, как марионетку, и заставляло жить.

Контроль над собственным телом постепенно возвращался. Он смог приподняться на локтях, но тут же едва не рухнул, когда от смены положения закружилась голова. Стерпев этот порыв, он попытался задействовать ноги, чтобы встать на четвереньки. Двигался парень медленно, но ему удалось принять желаемую позу.

Руки тряслись, не было сил удерживать тело на весу. Тогда он постарался как можно скорее сесть, за что поплатился – его всё-таки стошнило. Рвало до тех пор, пока он не начал отплёвываться желчью. Горло будто бы стянули колючей проволокой, которую предварительно раскалили в печи. Было больно, очень больно. Но полегчало.

Он сидел неподвижно несколько долгих минут, пока дрожь во всём теле не утихла. Перед глазами вновь всё поплыло, но это прошло так же быстро, как и началось. Осознав, что тело вновь подчиняется его воле, он встал на ноги. Маленькими шажками он добрёл до скалы и припал к ней боком, после чего сполз вниз. Выходить из тени было слишком опасно – запросто можно получить солнечный удар, если он ещё им не обзавелся. Лучше подождать и разобраться во всём, а главное, ответить на самый важный вопрос – что же произошло?

Он напряг и без того больную голову, чтобы вспомнить хоть что-то, но память отказалась открыть свои секреты. Воспоминания были ему недоступны – так он думал первое время, но позже осознал, что их просто нет.

Всё стёрто.

Вернее, почти всё. Амнезия была странной, а точнее, нетипичной. Сейчас его память можно было сравнить с мозаикой, из которой убрали парочку деталей, нарушив целостность общей картины. Что-то помнил, а что-то – нет. Он мог без труда назвать дату своего рождения, имя соседской собаки, с которой играл в детстве, какие подарки получил на Новый год и прочие мелочи. Но ни друзей, ни родителей, ни даже собственного имени он не помнил. Как вообще можно забыть собственное имя? Ни детской клички, ни домашнего прозвища – ничего.

Слёзы хлынули из глаз от мысли о том, что самые важные вещи навсегда забылись. Маленькие градинки обжигали обветренную кожу, словно острое лезвие. Глазам было больно, но остановиться не хватало сил.

Он оглядел себя с нескрываемой жалостью С ног до головы перепачкан песком и дорожной пылью, которая маленькими дюнами затаилась в кроссовках и карманах. Изодранный напульсник болтался на запястье, как ненужная тряпица, которой самое место на свалке. Джинсы и некогда белая футболка сделались одного отвратного жёлтого цвета с примесью темных пятен, о происхождении которых он боялся думать. Но догадывался, что это не что иное как засохшая кровь. Множество мелких и не очень ссадин, словно какая-то странная сыпь, расползлись по его рукам и закрались под футболку, окропив её кроваво-красными кляксами. Раны болели, они жгли огнем. В них забился песок и грязь, которые могли занести инфекцию, но он как-то не догадался об этом побеспокоиться. А толку, если он не сможет выбраться? У него имелись все шансы погибнуть здесь.

Единственное, чему он был по-настоящему рад, так это тому, что не видит собственное лицо. Он чувствовал, как глаза опухли, а из-за слёз на щеках наверняка образовалось грязное месиво. Всё лицо – да и всё тело – жутко чесалось, чувствовался адский дискомфорт и боль.

Но все неприятные ощущения отошли на второй план, когда взгляд пал на нож. Оружие мирно покоилось в ножнах, что тугими кожаными ремнями крепились к бедру и поясу. Первой реакцией был испуг, а потом пришло любопытство и некое чувство спокойствия. Рука потянулась к рукояти, осторожно обхватив её трясущимися пальцами. Неспешно извлекая нож, он поразился тому, насколько сильно стучит сердце в груди. Холодный металл ослепительно сверкнул на солнце, да так, что глазам сделалось больно. Лезвие было грязным от песка и крови, следы которой он сумел распознать. Во всяком случае, ему казалось, что это была кровь, но чем дольше он разглядывал нож, тем больше сомневался. Пятна были черными как нефть и липкими как патока. Нет, это не кровь. Но тогда что?

Вертя оружие и так и сяк, он чудом смог заметить одну маленькую и неприметную деталь – гравировку у рукояти. Крупными буквами, напоминающими японские иероглифы, на лезвие было выведено всего одно слово – «Yato».

– «Ято»… – хриплым и слабым голосом прочитал он, припоминая, как переводится это слово или что оно означает. Кажется, так назвалась фирма, производящая снаряжение для активного отдыха. А этот нож ему подарили на Рождество.

Убирать нож он не стал. Ему почему-то понравилось вертеть его в руках, это действовало успокаивающе. Но, с другой стороны, чем дольше он смотрел на нож, тем чаще поток мыслей упирался в идею о самоубийстве. И когда он осознал, что всё это может закончиться плачевно, то решил убрать оружие подальше.

Он пытался вспомнить хоть что-то из своей жизни, хотя бы какую-то деталь, за которую можно было уцепиться и вести нить дальше. Должен же он помнить хоть что-то!

– Вспоминай! – приказал он себе и ужаснулся, когда ещё раз услышал свой голос. То ли он охрип до такой степени, что слова слетали с его уст так жутко, то ли дело было отнюдь не в этом. В любом случае, говорить больше не хотелось.

Но он не вспомнил. Все тот же белый лист.

А может быть, амнезия временна? Вдруг нужно всего лишь подождать пару дней, чтобы память полностью восстановилась? Эти мысли не давали покоя, но в то же время душа полнилась сомнениями на этот счёт. Поскольку с медициной он не знаком, а темой с потерей памяти никогда не интересовался, то с уверенностью заявлять, что все воспоминания вернутся к нему спустя некоторое время, нельзя. От этого на душе становилось очень гадко. Однако та малая часть воспоминаний, представленная обрывками, вселяла надежду в его отчаявшееся сердце. Она не позволяла ему сдаваться, служила мотивацией к жизни. Нужно во что бы то ни стало двигаться дальше, бороться. И, благо, амнезия не лишила его былой решимости и упорства, хотя изрядно ослабила боевой дух.

Поскольку силы ещё до конца не восстановились, он решил подождать и отдохнуть в тени, где мог спокойно продумать план дальнейших действий и переждать самые жаркие часы.

Нужно найти кого-нибудь – дорогу, заправку, город, помощь… Это было основной целью. Но перво-наперво стоило отыскать воду. Жажда душила его в прямом смысле слова. Рот высох, а язык напоминал жёсткую старую губку для мытья посуды. Каждый вдох ртом отзывался неприятными, а порой и болезненными ощущениями.

Жажда воды была так велика, что ему было всё равно, насколько грязной она может оказаться. Он выпьет любую и только потом будет думать о последствиях. Сейчас он хотел пить.

Однако в ближайшем окружении он не видел ни одного водоёма, ни одной лужицы. А от мысли о том, что, возможно, придётся пройти не одну сотню миль, чтобы найти хотя бы каплю, желудок скручивался в тугой узел. Долго он не протянет, это точно.

Смерть уже мелькала чёрной тенью где-то на горизонте. Вот она, сгорбившись, пробежала от одного камня к другому. И он её видел. Он действительно видел её. Но лишь спустя пару минут до него дошло, что впереди двигается не силуэт старухи с косой, а обычный человек.

Надежда подобно бурной реке своим мощным потоком наполнила его всего, заставив подняться на ноги. Он пытался кричать, но голос настолько охрип, что едва ли удавалось услышать самого себя. Тратя драгоценные силы, он пытался как-то помахать руками и ускорить шаг. Но человек, в котором он видел последний луч надежды, отдалялся от него. Очень быстро единственный шанс на спасение ускользнул от пленника пустыни.

Но всё оказалось не так уж плохо, а даже наоборот. Преследуя незнакомца, который вполне себе мог оказаться обычной галлюцинацией, он вышел к накатанной дороге, где виднелись колеи от колес. Эта желтая лента тянулась через земли пустыни спасительной нитью. Никаких знаков или табличек – только дорога. И, как назло, ни одного автомобиля. Может, этой дорогой уже не пользовались?

Стоять он уже не мог – жара высасывала силы, как насос. Привалившись спиной к небольшому валуну, он принялся поджидать автомобиль, которого могло и не быть. И чем дольше он сидел под палящим солнцем, тем призрачней становилась надежда, а вместе с ней таяла и жизнь. Вдохи давались тяжело – лёгкие отказывались работать. Он перестал осознавать, что ему невыносимо больно. Тело сделалось ватным. Веки тяжелели с каждой минутой, грозясь закрыться раз и навсегда. Голова не хотела работать. Мысли спутались, смешались в беспорядочную кашу из уцелевших воспоминаний и грёз о быстрой смерти. Ему не хотелось отправляться на тот свет, но и на борьбу сил уже не осталось. Сейчас решающим фактором выступало время, а оно не зависело ни от кого. Как решат стрелки часов, так и будет: умрёт он в эту минуту или в следующую?

В эти мучительные секунды он затылком чувствовал дыхание смерти – холодное и зловонное. Она будто бы стояла за спиной и тихо хихикала, насмехалась над его судьбой и жалкими попытками оттянуть момент, когда он сделает последний вздох. И старушка с косой была очень расстроена, узнав, что этот молодой человек умрёт не сегодня.

Он уже приготовился к тому, что сердце сделает последний удар, как вдруг его сильно-сильно затрясло. Что-то начало сдавливать плечи до боли, но он не мог вскрикнуть или предпринять попытку к сопротивлению. Всё, что ему удалось сделать, это издать слабый стон. В следующее мгновенье боль в плечах утихла и появилась на левой щеке. Он мог поклясться, что словил жёсткую пощёчину. Напуганный и шокированный, он попробовал поднять голову.

– Живой! – прозвучало над его ухом, но слова слились в безобразную какофонию звуков, поэтому он едва их разобрал. – Держись! Мы тебе поможем!

Следующие минуты тянулись вечность. Он не понимал, что с ним творится. Ему казалось, что он тонет в бочке с дегтем: двигаться тяжело, а дышать ещё тяжелее. Но что-то не позволяло ему умереть. И он верил этим словам.

Сознание резко встало на место, когда ко лбу приложилась холодная мокрая тряпица. Губы задрожали, требуя утолить жажду. И их мольба была услышана – в рот хлынула вода. Он содрогнулся всем телом. Так хорошо ему ещё никогда не было. Его буквально вырвали из объятий смерти, а значит, он ещё нужен этому жестокому миру.

– Тише, тише… – слова теперь звучали чётче, он даже смог определить, что голос принадлежал женщине. Но на то, чтобы открыть глаза и посмотреть на свою спасительницу, сил не хватило.

С каждым глотком он чувствовал, как вода растекается по вымученному телу, наполняя его жизнью и болью, которую он игнорировал, как только мог. Во рту вновь стало влажно. Но дышать по-прежнему было тяжело, а горло саднило при каждом глотательном движении.

– Бедняга, – произнесла его спасительница. Её рука погладила его по грязной щеке, убрав пару прилипших прядок с потного лица. – Я отвезу тебя в больницу. Не волнуйся, – женщина тихонько потрясла несчастного парня за плечо, тот ответил недовольным мычанием. – Как тебя зовут?

Женщина повторила этот вопрос несколько раз, думая, что юноша её просто не расслышал или не понял вопроса, будучи в таком плачевном состоянии. Вопрос он услышал и понял, просто не знал, как ответить. Имя-то он не помнил.

Можно назваться чужим именем и потом свалить все на бред от солнечного удара. Хорошая мысль, но почему-то именно сейчас он не мог вспомнить ни одного существующего имени. Чем дольше он думал, тем сильнее болела голова. Сознание медленно отключалось.

Рукой он случайно задел ножны на бедре, и перед глазами пронеслась мысль, ставшая впоследствии его спасением от многих бед.

– Я… Ято, – простонал он. – Меня зовут Ято.

Настала тьма.

Чистый лист

Сознание потихоньку возвращалось, принося с собой головную боль, которая, к счастью, быстро вылетела в открытое окно. С улицы доносился шум машин и городской суеты, а через них непонятным образом просачивались звонкие голоса птиц и тихое завывание летнего ветерка. Сквозняк трепал лёгкие шторки, украшенные рюшем. Тёплый солнечный свет прогревал небольшую комнату, которая оказалась больничной палатой. Белые стены, запах медикаментов, пиканье приборов, прохлада…

Тяжелые веки с трудом разомкнулись, и в них ударил поток солнечного света. Первое, что увидел Ято, это белый потолок с люминесцентными лампами. Справа стояла капельница, к которой он был подключен. На тумбочке лежали лекарства, стоял графин с водой и стакан. Слева тонули в тени белый шкафчик и лампа. Окна выходили на теневую сторону, поэтому в палате было прохладно, а солнце падало исключительно на лицо больного.

Ято вздохнул. Он жив.

Все случившееся походило на страшный сон. А вдруг это и был сон? Что если Ято просто попал в аварию или случился пожар, а эта пустыня ему причудилась? В любом случае, главное, что он жив. И все же кое-что не давало ему покоя – его амнезия.

Сейчас, когда он чувствовал себя заметно лучше, он все еще не мог вспомнить, что же с ним произошло. Не вспомнил он и своего имени. Интересно, сколько он уже пролежал тут под капельницей?

– Да-да, хорошо… – раздалось за дверью, после чего та открылась, пропуская в палату женщину в белом халате. – О! Ты пришел в себя? Отлично!

Ято решил, что это врач. Других вариантов особо не было.

Женщина подкатила к кровати стул на колесиках и бросила на тумбу медкарту, после чего вооружилась стетоскопом. Но пускать прибор в дело она не торопилась и начала осмотр с простенького опроса.

– Как себя чувствуешь? – спросила она, поглядывая на капельницу. – Говорить можешь?

– Лучше… – прохрипел Ято в ответ. Горло еще саднило. – Где я?

– В больнице, – Ято бы удивился, если бы ему ответили иначе. – Тебя нашли на обочине шоссе в обезвоженном состоянии и на «скорой» доставили в больницу. Тебе крупно повезло, – улыбнулась доктор Бхат (ее имя было написано на бейджике).

– Долго я здесь лежу?

– Третий день, – честно ответила доктор, решив для начала измерить температуру. – Серьезных травм у тебя не обнаружили, но множественные порезы внушали беспокойство. Сейчас тебе нужно восстановить водно-соляной баланс в организме.

Это Ято понимал и без нее. Но ему показалось, что доктор что-то не договаривала.

– Что-то еще? – прокряхтел он.

– Мы не смогли связаться с твоими родными. При тебе не было никаких документов, да и мобильного телефона тоже. Помнишь чей-нибудь номер или адрес? Я скажу, чтобы позвонили. Родные наверняка волнуются.

На лицо Ято пала тень. Он своего имени не помнил, не то, что адрес или телефон кого-то из родных! Единственное, что он мог сказать наверняка, так это то, что проживал в штате Нью-Йорк. И, насколько ему было известно, такой пустыни, в которой он каким-то образом оказался, в штате нет.

– Я не помню, – признался Ято, дрожащим голосом. – Не помню ни адреса, ни телефонов, ни имен родных.

Доктор Бхат удивилась и пообещала поговорить с психиатром и неврологом по этому поводу. Но этим вопросом следовало заняться, когда пациент будет чувствовать себя лучше и сможет хотя бы сесть, не жалуясь на головокружение. А пока Ято был очень слаб.

Доктор закончила осмотр, отметив, что состояние пациента улучшается, и ушла, оставив Ято отдыхать. На часах был полдень. Весь день впереди. Ято много спал, так как заняться было нечем, а веки опускались сами собой.

Доктор Бхат связалась с полицией, чтобы те помогли найти родственников Ято и установить, по какой причине он оказался на обочине шоссе, да еще и весь в крови. Ято ожидал чего-то подобного и даже был рад в какой-то степени. Может, удастся что-то выяснить? Доктор Бхат сказала, что сотрудники полиции придут не то завтра, не то послезавтра – все зависело от их занятости.

Ято никуда не спешил. Ему все равно некуда идти.


***

Полицейские пришли уже на следующий день рано утром, почти сразу после завтрака. Ято ждал их ближе к обеду. Пришли двое: мужчина и женщина. Оба в форме, поверх которой накинуты белые медицинские халаты. Сначала они долго беседовали с доктором Бхат за дверью и только после этого вошли в палату. Доктор тоже присутствовала – мало ли что могло случиться. Ято чувствовал себя уже гораздо лучше, даже встать смог без темноты в глазах. Как он так быстро восстановился, сам Ято не понимал, но искренне радовался тому, что капельницу ему уже не ставили.

Полицейский сел на край кровати, закинув ногу на ногу, и принялся рассматривать Ято так, словно бы он совершил тяжкое преступление. А что если это так? Ято же не помнил, что случилось с ним… Он громко сглотнул.

– Я сержант Вилхелми, а это Анжелика, моя помощница. Доктор Бхат сказала, что тебя нашли на обочине шоссе в плохом состоянии, а сам ты жалуешься на амнезию. Скажи, Ято, что ты помнишь?

– Помню, как пришел в себя и пытался выбраться, как меня кто-то нашел возле дороги и дал воды. Это все, – голос звучал убито.

Анжелика шустро все записала в свой ежедневник. Она не стала снимать солнцезащитные очки в палате, как это сделал ее коллега.

– С твоего позволения мы сделаем несколько фото, чтобы разместить их в объявлении. Это поможет найти твоих родных или знакомых, – сержант как-то странно переглянулся с доктором.

– Д-да, хорошо, – хоть Ято и чувствовал себя заметно лучше, выглядел он все так же паршиво.

Анжелика отложила свой ежедневник в сторону и достала из сумки большой фотоаппарат. Пара снимков в анфас и профиль. Ято очень надеялся, что родные его узнают и найдут. Возможно, когда он увидит кого-нибудь из своей семьи, то вспомнит хоть что-то.

– Фамилию свою помнишь? – спросила Анжелика.

Ято было стыдно признавать, что он не помнит ни фамилию, ни имя.

– Нет, – про имя он почему-то умолчал. От стыда, видимо. Но полицейские не докапывались. Хотя Ято явно усложнил им задачу.

Допрос был странным. Полицейские будто бы находились в растерянности, не знали, что бы еще спросить. Ято мало чем им помогал. Сержант постоянно посматривал на доктора, что стояла возле дверей. Но смотрел он на нее с некой тревогой и беспокойством, будто бы спрашивал разрешения для дальнейших действий. Все это выглядело крайне подозрительно, но Ято не стал что-либо говорить. Лишь бы помогли…

Сержант встал и подошел к Анжелике, с которой о чем-то шептался. К ним присоединилась и доктор Бхат. Ято тактично заинтересовался пейзажем за окном и отвернулся от этой троицы.

– Эй, что это у тебя! – вдруг вскрикнула Анжелика и в мгновенье ока оказалась рядом с Ято, схватив за ворот. – Вы не говорили, что у него татуировка… Это может помочь.

«Татуировка?» – Ято и сам был удивлен.

Анжелика шустро достала фотоаппарат и сделала снимок. Ято попросил показать – тату находилась на шее сзади, поэтому он при всем желании не смог бы ее увидеть.

Татуировка представляла собой странного вида знак, не похожий ни на китайский иероглиф, ни на знак зодиака. Над ровной дугой-полумесяцем возвышался чёрный аккуратный ромб, по обе стороны которого «висели» две поломанные линии, образующие два тупых угла. Они словно два щита защищали этот ромб от острых концов дуги, над которой они и парили.

Пока Анжелика делала очередные пометки, дополняя свои записи, фотоаппарат попал во временное пользование Ято. И он переключил кадр на собственные снимки. Сначала показалось, что это другой человек, потому что он не смог себя признать. Несмотря на веселые приключения под палящим солнцем, кожа была болезненно бледной. В роду Ято явно затесался кто-то с азиатскими корнями – по глазам видно. Не такие узкие, как у типичных представителей этой расы, но черты угадывались. А глаза можно было бы назвать красивыми, если бы не мешки под ними. Волосы, черные и жидкие, доставали ему до ключиц. Чуть вздёрнутый нос украшался мелкими царапинками, а над правой бровью висел пластырь, на котором пропечатались кровавые пятнышки. На правой щеке имелся синяк, что уже успел хорошенько проявиться и посинеть. Как Ято и думал, выглядел он паршиво.

Но пугало не это. Ято не узнал себя, даже когда понял, что на снимке действительно он. Совершенно чужой человек.

– Вижу, что ты еще не до конца пришел в себя, – словно бы извинялся сержант. – На сегодня все. Мы вывесим объявление и будем держать доктора Бхат в курсе дел. Если родственники объявятся, мы сообщим.

– Поправляйся! – добавила Анжелика.

Доктор Бхат отправилась провожать полицейских, оставив Ято одного в палате.

Странно это все. Ято не помнил ничего о себе, не узнал себя… Это было страшно. А что если с ним что-то сделали? Что если его сознание поместили в тело другого человека? Что если его взял в плен маньяк и провел пластическую операцию, изменив лицо? Что если… Ято начал фантазировать себе всякое, лишь бы найти хоть какое-то оправдание происходящему. Был бы у него при себе интернет, он бы поискал информацию об амнезии и ее различных проявлениях. Но из личных вещей у Ято был только нож…

Нож.

Едва Ято о нем вспомнил, как тут же вскочил с кровати и принялся искать его по всей палате. Нож обнаружился в шкафчике тумбы на нижней полке, под полотенцем. Его будто бы нарочно спрятали. Кстати, а почему полицейские его не забрали? Лезвие было в крови и в чем-то черном, напоминающем деготь. Стоило бы забрать на экспертизу. Вдруг этим ножом Ято кого-то зарезал? Что странно, доктор Бхат наверняка знала про оружие, но не сказала им. Почему? Нож должны были изъять в первую очередь.

Но с другой стороны Ято радовался, что нашел нож. Хоть что-то осталось с ним. Ято спрятал его под подушку, чтобы уж точно не забрали.

Полицейские не внушали доверия, но это уже лучше, чем ничего. Сейчас Ято уверился, что не зря умолчал об имени, что оно ненастоящее. Конечно, это могло осложнить поиск родственников, но Ято надеялся, что они узнают его по фото, а не по тому, что под этим фото написано.

Доктор Бхат зашла к нему только вечером – она справилась о его состоянии и проследила, чтобы он принял лекарство. На вопрос, чем же его таким поят, доктор ответила, что эти таблетки принимают после обезвоживания. Ято впервые про такое слышал, но поверил. Ему ведь действительно становилось лучше.

Ято устал морально. Чем дольше он размышлял о своей амнезии, тем паршивее себя чувствовал. Он старался не думать о том, что будет, когда его выпишут. Куда он пойдет? У него не было ни денег, ни документов. Он понятия не имел, где вообще находится, в каком штате и городе. Он не знал, найдут ли его родственники или друзья.

Может, стоило притвориться, что ему стало хуже? Тогда появится шанс задержаться в палате подольше.

Сегодня Ято уже исчерпал себя и просто хотел отдохнуть. Он отвернулся от окна и с головой ушел под одеяло, нащупав под подушкой нож и сжав его рукоять. Как бы он хотел, чтобы все это происходило не с ним…

Через шум ветра пробивалось шуршание песка. Становилось жарко.

Сухая и безжизненная поверхность тянулась на многие мили вокруг. Кроме красных камней и дрожащего воздуха над жёлто-оранжевым океаном – ничего. Ни одного деревца, ни кустика, ни одного оазиса, ни водоёма или речки – только невыносимая жара и пыль.

Он чувствовал, что обливается потом. Жара убивала, но только не его энтузиазм. Кажется, ехать в джинсах было плохой идеей – следовало бы найти что-нибудь полегче. Впрочем, глядя на остальных, можно было сделать вывод, что не он один так прокололся. Это утешало. Хорошо хоть в футболке поехал.

Прикрывая рот и нос рукой, он шёл вперед. Пейзаж вокруг не менялся – везде песок и камни, куда ни глянь. Рядом стояли внедорожники и квадроциклы, вокруг них суетились люди. Вскоре натянули навес, чтобы создать спасительную тень.

Он пошел туда, чтобы помочь, но вдруг остановился. Интуиция забила тревогу. По телу пробежала мощная волна напряжения. Вены на руках горели так, словно по ним текла раскалённая магма. Синие сосуды всего за пару секунд стали красно-оранжевыми.

Он не понимал, что происходит, но знал, что что-то нехорошее. Рука уже потянулась к ножу, висящему на бедре, но едва пальцы нащупали рукоять, раздался крик. Кричали рядом, где-то позади. Он резко обернулся и тут же сорвался на бег. Впереди он заметил драку. Не он один бежал на выручку, но было уже поздно.

Что происходило впереди, не разобрать, но позади гремел гром. Он обернулся и застыл, крепко сжимая нож. На них надвигалась песчаная буря. Она черной лавиной мчалась им навстречу, заглатывая желтые пески в свою бездонную пасть. Буря проглотила солнце, превратив день в ночь. Он впервые видел нечто подобное.

Резкий порыв ветра оказался настолько мощным, что сбил всех с ног и перевернул квадроцикл. Навес сорвало и унесло в неизвестном направлении. Ветер закладывал уши. Песок летел в глаза и нос. Творилось что-то страшное. Природа вряд ли была способна на подобное…

Он попробовал встать, не открывая глаз. Отдаленно его слух улавливал крики товарищей, грохот стихии и что-то еще, что-то жуткое. Прикрывая глаза ладонью, он посмотрел на творящееся вокруг безумие. Буря – эта громадная черная туча – тянулась к ним огромными лентами, что напоминали злых змей. У них даже глаза имелись – красные и голодные. Эти змеи бросались на все живое, ударяясь о землю и расползаясь по ней черным дымом, в котором невозможно увидеть даже себя. Одна из этих змей неслась прямо на него.

Он вскочил на ноги и бросился прочь, но чудовище летело быстрее. В последнюю секунду кто-то отбросил его в сторону, спасая от неминуемой гибели. Он перевернулся, пересчитав ребрами все камни, скрытые под песком. Кто-то схватил его за руку и потащил за собой. Они бежали прочь.

Он позволил себе обернуться и увидел жуткое существо, отдаленно напоминающее человека. Полностью черное, с красными глазами и длинными когтистыми руками. Оно смотрело ему вслед.

Туманный призрак

Ято чудом не перебудил своим криком всю больницу – его услышала медсестра. Она тут же позвала доктора Бхат, которая осталась на ночное дежурство.

Ято тяжело дышал и хватался за сердце, которое бешено стучало в груди. На голову будто бы опустился терновый венец, что впивался своими иглами в виски. Его трясло. Не хватало воздуха. Холодели руки. Его сковывал страх.

То, что он увидел, не было похоже на ночной кошмар. Все было слишком реальным. Это было похоже на… воспоминание. Но разве такое могло случиться? Возможно ли подобное?

– Ято! Ято! – трясла его доктор Бхат. – Успокойся, все хорошо. Дыши. Давай, вдох – выдох.

Путем простых дыхательных упражнений Ято удалось взять себя в руки. Его по-прежнему потряхивало, но уже не так сильно. Доктор Бхат дала ему стакан воды. Полегчало.

– Лучше? Расскажи, что случилось, – доктор Бхат, казалось, переживала больше самого Ято.

– Кошмар приснился, – он решил, что будет проще, если расценивать увиденное как кошмар. – Я снова был в той пустыне. Началась буря, нас накрыло. Вокруг все заволокло, стало темно. А еще… я видел чудовище. Оно было похоже на человека, но черное и с горящими красными глазами. Это от стресса мне такая ересь снится?!

Доктор Бхат задумалась, осмысливая услышанное. Ято действительно описал все, как страшный сон, но доктор будто бы нашла в его словах нечто такое, что заставляло сомневаться.

Ято ждал от нее хоть какого-то ответа.

– Вероятнее всего, – кивнула доктор Бхат, улыбнувшись. – Ты многое пережил, поэтому неудивительно, что тебе снятся кошмары. – Ято не нравилось, что с ним обращаются как с ребенком, но он молчал. – Я принесу тебе горячий чай.

Доктор Бхат покинула палату, пообещав вернуться в скором времени. Ято отбросил одеяло в сторону и зашагал к окну, чтобы подышать ночной прохладой. За окном моросил дождь, барабаня по крышам. Сверкая фарами, проносились машины. Ято сел на подоконник и принялся рассматривать ночные улицы, залитые светом рекламных баннеров, фонарей и машин. И чем дольше Ято разглядывал город по ту сторону окна, тем больше он казался ему знакомым. Он уже бывал здесь. Получается, это Нью-Йорк?

От раздумий Ято отвлекла вернувшаяся доктор Бхат. В руках она держала поднос с двумя горячими чашками душистого чая и вазочкой с печеньем и конфетами. Ято не хотел слезать с подоконника, да и доктор его не прогоняла.

– Спасибо, – чуть улыбнулся он, принимая чашку.

От чая ему стало заметно лучше, хотя некое беспокойство осталось. Доктор Бхат сидела на кровати и поглядывала на него украдкой. Похоже, он ее здорово напугал.

Ято не мог отделаться от мысли, что вокруг него творится что-то непонятное. Странные полицейские, странный доктор, странные сны – странно… Ято казалось, что он что-то упускает, но не мог понять, что именно.

Доктор Бхат не стала отягощать его своим присутствием и ушла, пожелав спокойной ночи. На часах было четыре утра, а небо уже розовело в преддверии рассвета. Ято не стал ложиться спать – уже не хотелось. Он остался сидеть на подоконнике.

Поскольку он достаточно окреп, чтобы передвигаться без присмотра, Ято отправился на разведку в коридор, когда сидеть на одном месте уже надоело. Типичная больница. Палаты, врачи и медсестры, запах медикаментов и прочее. В коридоре он некстати столкнулся с доктором Бхат, которая, казалось, жила в этом отделении и вообще никуда отсюда не уходила. Она всучила Ято чистую одежду и полотенце, после чего отправила в душ. Ято боялся, что этим доктор не ограничится – уж больно пристально она за ним следила. Но в душ он пошел с охотой.

Как же было приятно выйти посвежевшим и чистым, хотя запах медикаментов наверняка останется с ним надолго. Ято уже начал к нему привыкать.

Возвращаясь к себе в палату, он немного заплутал и вышел не туда. Ято хотел подойти к медсестре и попросить о помощи, как вдруг заметил доктора Бхат в конце коридора – она болтала с… Анжеликой? Ято не сразу признал ее без формы, но это была она. Ее высокий хвост и писклявый голос. Но что помощница сержанта делала в больнице? Может, она была подругой доктора Бхат и заскочила к ней на работу? Вполне возможно.

Но если в эту версию событий Ято еще мог поверить, то произошедшему в следующую минуту объяснения не нашел. К ним подошел сам сержант Вилхелми. Он тоже был без формы – в джинсах и рубашке-поло. В руках он держал стаканчики из «Старбакса», которыми угостил дам.

Ято начал подозревать, что никакие они не полицейские. Возможно, все трое знакомы и приходятся друг другу хорошими друзьями, но… Что-то тут нечисто.

Ято решил рискнуть и попробовал подобраться поближе – он спрятался за колонной, на которой висел стенд с информацией по оказанию первой помощи. Делая вид, что крайне увлечен чтением, он прислушался к их разговору.

– …и в нашей базе его нет. Я все перерыла, – голос принадлежал Анжелике. – Вы вообще уверены, что он заклинатель?

– Да ты же сама татуировку заметила! – хмыкнул сержант. – И потом, не говори, что не чувствуешь в нем Искры.

Ято стоял за колонной, поэтому не видел их. Высовываться было опасно, и он не стал рисковать. Лишь бы медсестры и санитары его не прогнали обратно в палату…

– Но кто он? – Анжелика явно была взволновала или обеспокоена, поэтому ее и без того высокий голос звучал еще противнее.

– Верхушка знает? – спросила доктор Бхат. Кажется, она знала куда больше, чем Ято мог предположить.

– Пока нет, – ответил ей сержант, отхлебнув кофе из стаканчика.

– Ему ночью кошмар приснился… – сказала доктор как-то тихо, будто бы это было строжайшим секретом. Правда, об этом секрете наверняка знало пол-отделения, ведь Ято кричал довольно громко.

– Неудивительно, – цокнул языком сержант, не придавая этой новости какого-либо значения. Горячий кофе интересовал его куда больше.

– Я думаю, это был не кошмар, а воспоминание. Он говорил, что видел пустыню и как на них обрушилась песчаная буря.

– На них? Значит, он был не один, – теперь сержант заинтересовался, даже кофе подавился.

– Думаете, он из той группы? – ахнула Анжелика.

– Вполне возможно.

– Что еще он рассказал? – сержант явно насторожился.

– Сказал, что видел чудовище похожее на человека, но с горящими глазами.

– Туманщик? – Анжелика сошла на шепот. Они явно не хотели, чтобы их кто-то услышал.

– Может быть.

– Он явно заклинатель. И нужно выяснить, кто он, до того, как о парнишке узнает Верхушка. Иначе хана и нам, и ему, – в голосе сержанта начали сквозить нотки раздражения.

– И что ты предлагаешь, Лео? Он ничего не помнит! – шикнула на него Анжелика.

– Надо думать… И быстро.

– Амита, тебя к себе требует Хелен, – крикнул кто-то из персонала. Кажется, обращались к доктору Бхат.

Ято поспешил вернуться в палату, пока его не заметили. К счастью, обошлось.

Нет, эти двое точно не полицейские. В этом Ято был уверен на все сто процентов. И что еще за заклинатели? Что за туманщики? О чем они? Ято успел понять только то, что ему нагло врут. Эта троица знала куда больше, чем говорила, но делиться своими знаниями явно не собиралась.

Ято утратил свое и без того хрупкое доверие к этим личностям. А если они сектанты какие-то? Что если Ято вкололи какой-то наркотик и от него пошли эти жуткие сны? Что если из-за него он ничего не помнит, а они боятся, что он их сдаст? Ято опять пустился в свои фантастические теории, но вовремя понял, что зря тратит свое время. Нужно уходить отсюда. Стоило заявиться в ближайший полицейский участок и там изложить свою проблему – так Ято хотя бы будет уверен, что полицейские настоящие.

Ято думал, как бы ему сбежать незаметно. Через дверь не выйдет – медсестры заметят, к тому же, в коридоре висят камеры. В туалете окно маленькое – не пролезть. А что если…

Ято бросился к окну и открыл его, высунувшись наполовину. Второй этаж, внизу кустарник, а чуть дальше – каменная стена забора. К счастью, рядом имелась пожарная лестница. Допрыгнуть вполне реально, но этим следовало бы заняться ночью. Прохожие могут не понять, если увидят, как кто-то лезет по окну средь бела дня. Ято благоразумно решил, что дождется темноты.

День тянулся очень долго. Доктор Бхат зашла всего раз, чтобы оставить лекарства и уйти на совещание. К таблеткам Ято больше не притрагивался – а вдруг? Чувствовал он себя вполне сносно.

Ужином он брезговать не стал. Когда еще выдастся возможность поесть? Хоть на улице и лето, но ночью прохладно, особенно в легкой больничной одежде и тапочках. Но выбирать не приходилось. Ято надеялся, что сможет быстро найти полицейский участок и ему не придется всю ночь шататься по улице.

Нож он взял с собой, обмотав бинтом, который нашел в шкафчике, и сделав из него импровизированный пояс. Нож слегка мешался, но без него Ято не желал уходить.

Убедившись, что рядом с его палатой никого нет, Ято открыл окно пошире и взобрался на подоконник. Из-за дождя все стало мокрым и скользким, поэтому приходилось быть вдвойне осторожным. Упав со второго этажа, он вряд ли убьется, но сломать что-нибудь вполне может.

Пожарная лестница была близко – еще чуть-чуть, и он бы дотянулся рукой, но не хватало пары сантиметров. Пришлось прыгать. Ято едва не навернулся, но все же успел крепко схватиться за железный прут и повиснуть на нем. Он молился, чтобы его никто не услышал.

Подтянувшись и чудом не сорвавшись, Ято перелез на лестницу и по ней спокойно спустился вниз. При прыжке он хорошенько ударился боком, заработав еще один синяк на память. Но, что главное, ему удалось сбежать. Осталось только перелезть через трехметровый забор, но тут помогло дерево – его ветки очень удачно свешивались по ту сторону.

Прохожих своим неуклюжим спрыгом Ято не распугал, но все же поспешил убраться от больницы подальше. Бегом он направился к подземному переходу, который увидел в конце улицы. Чем дальше он уходил от больницы, тем медленнее становился шаг. В боку и без того закололо с непривычки.

Его не покидало ощущение, что побег уже заметили и бросились на поиски. Ято постоянно оборачивался и вёл себя достаточно нервно, чем вызывал у прохожих недоумевающие взгляды. Через полчаса непрерывной ходьбы он наконец-то расслабился и начал думать о том, что делать дальше. Полиция. Ято всерьез хотел пойти в участок, но вдруг представил, как это будет выглядеть со стороны. К полицейским заявляется молодой человек в больничной одежде, рассказывает, что оказался один посреди пустыни и что у него амнезия. А полицейский тем временем будет набирать номер психиатрической лечебницы, косясь на след от катетера на сгибе локтя Ято. Сбежавший псих! Лежать в смирительной рубашке ему как-то не хотелось. Так что же делать? Вернуться?

Ято решил еще немного погулять, надеясь, что таким образом сможет проветрить голову, дабы в нее влетела хорошая идея.

Ято уходил куда-то вглубь города.

Сгущались тени, прохожих становилось всё меньше. В какой-то момент улица почти опустела – только по противоположной стороне шёл одинокий мужчина, но и он вскоре пропал из виду. Неоновые вывески и рекламные баннеры, что до этого встречались на каждом шагу, заметно поредели, остались только уличные фонари, но и те горели как-то подозрительно тускло. Ято стало не по себе. Однако совсем жутко сделалось, когда под ногами пополз густой сизый туман. Впереди клубилось серое полотно, поглощающее свет фонарей. Ни домов, ни дороги, ни даже каких-либо теней не видать – сплошная стена тумана. Ято впервые видел такой густой туман, но что-то толкало его продолжать путь – он не останавливался.

Туман окружил его со всех сторон, обдавая холодом. На коже осели маленькие капельки, футболка тут же взмокла. Тишина давила на уши. Собственные шаги отзывались эхом. Но в какой-то момент раздался звук удара. Это было совсем рядом.

Ято вздрогнул и обнажил нож, покрепче сжав рукоять, после чего осторожно шагнул в ту сторону, откуда послышался шум. Неизвестное чувство привело его в подворотню, где туман рассеивался.

Возле мусорного бака лежало тело.

Судя по длинным волосам и худощавой фигуре – женщина. Рядом валялась сумочка с вывалившимся содержимым – кошелёк и телефон на месте, значит, это не ограбление. Зато была кровь. Много крови. Красивая кофта этой несчастной стала темно-бордовой. Под ней образовалась настоящая лужа. Ято показалось, что от женщины вверх тянутся тоненькие черные полоски дыма, но решил, что это галлюцинация, вызванная испугом.

От такого зрелища Ято чуть не стошнило, но он вовремя закрыл рот рукой. Его пробрало до дрожи, и он отступил назад, выронив нож. Оружие с громким звуком упало на асфальт. Ято в панике оглядывался по сторонам, надеясь увидеть кого-нибудь, кто смог бы вызвать полицию, но улица пустовала. Вернее, так казалось на первый взгляд.

Ято побелел, когда заметил нечто, прячущееся в тени. Сгусток тумана, который имел очертания, похожие на человеческий силуэт. Но человеком «оно» не являлось. Призрачное тело не имело нижней части, вместо неё – туманный шлейф. Сильно вытянутая голова, в которой белеющие глазницы светились как прожекторы, дымилась и испускала в разные стороны змейки тумана, что заменяли утраченную шевелюру. Беззубый рот, усеянный тонкими морщинами, не закрывался и нервно подрагивал. Тонкая длинная шея была прозрачна, благодаря чему отчётливо виднелось начало позвоночника. Уродливые руки непропорциональной длины напоминали сухие крючковатые ветки мёртвого дерева. Сморщенные пальцы походили на колья – такие же тонкие и острые. Рассматривая грудную клетку, можно пересчитать все рёбра, ибо кожи, как таковой, существо не имело. Вместо неё уродливый скелет обволакивала тонкая занавесь.

Туманный призрак – по-другому Ято его никак не смог охарактеризовать – склонился над трупом женщины и потянулся к ней своей длинной рукой.

Ято не знал, что делать. Бежать? Отпугнуть его? Найти помощь? Он оцепенел и не мог сдвинуться с места. Его колотило от страха. Такую тварь он видел впервые, и она чем-то напоминала того монстра из кошмара. Только вот глаза не красные, а сам он не черный, но сходство угадывалось.

Туманный призрак вился над трупом, но потом заметил живого Ято, что стоял от него недалеко. Существо поднялось и медленно поплыло к нему, прижимаясь к земле как можно ниже. Оно остановилось рядом с Ято и замерло. Длинная уродливая рука медленно взметнулась и легла на грудь, где полагается быть сердцу. Но сердца у монстра не было, он вообще не имел внутренних органов – только призрачный скелет. Однако существо будто бы знало о том, что в этом месте находится важный элемент организма.

Вторую руку призрак протянул вперед и замер в таком положении. Ято не переставал дрожать. Под грудной клеткой начало скапливаться тепло, которое постепенно перерастало в жар. Оно расплывалось от сердца по венам, раскаляя кровь, бегущую по ним. Сосуды покраснели, как раскаленный металл.

Его рука дернулась и будто бы сама потянулась вперед, желая прикоснуться к туману. Чем ближе, тем сильнее ощущался идущий от существа холод. Но вены горели огнем – под тонкой кожей запястий они будто бы светились алым пламенем. Ято не понимал, что с ним происходит. Ему было страшно, но он все равно тянулся к этому существу. А существо тянулось к нему.

Вдруг вокруг призрачной шеи монстра обернулась цепь и отбросила существо в сторону.

– Назад! – заорал знакомый голос. Он принадлежал сержанту Вилхелми.

Это действительно был он – сержант бежал к нему вместе с незнакомой женщиной. Из-за длинных светлых волос Ято принял ее за Анжелику, но это оказалась не она. Женщина подбежала к нему и отвела в сторону, а сержант бесстрашно кинулся на призрака, сжимая в руках цепь с горящим билом.

Призрак жутко выл и испускал туман во все стороны. Видимость упала до нуля, поэтому существо благополучно скрылось, оставив сержанта ни с чем. Туман рассеялся так же быстро, как и сгустился.

– Сбежал, – прошипел сержант. Странное оружие в его руках куда-то делось, хотя Ято мог поклясться, что секунду назад цепь еще была. – Он тебя не цапнул?

Ято не сразу понял, что обращаются к нему.

– А?.. Н-нет… – замялся он.

– Ты вообще что ли с головой не дружишь?! – накинулся сержант. – Да эта тварь тебя на куски разорвать могла! А ты к ней ручки тянешь!

– Лео! – шикнула на него женщина, положив свою изящную ручку Ято на плечо. – Вызови полицию и пойдем уже.

Сержант хотел было возразить, но, ругнувшись, достал из кармана телефон. Полицейский звонит полицейским. Конечно, он мог звонить коллегам, но, судя по тому, как он обратился к оператору, это было маловероятно. Ято оказался прав в своих догадках.

Ято оттолкнул от себя женщину и подобрал свой нож.

– Эй! Куда собрался? – рявкнул сержант.

– Вы мне врали! – напал Ято. – Вы не полицейские! Вы…

Ято осекся, когда его голову прожгла вспышка боли. Он вскрикнул и упал на колени, больно ударившись ими об асфальт. Руки опять начало жечь, словно бы по ним растекалась лава. Перед глазами мелькали ослепительные картинки калейдоскопа. И в этих ярких красках звучало эхо.

Туманный призрак жмется к стене, загнанный в угол. Из-под кожи рук вылетает цепь с копьеобразным наконечником и душит эту тварь. В груди будто бы разгораются угли.

Он уже видел этих существ.

– Туманщики… – процедил Ято, когда боль начала отпускать его. – Это был туманщик.

Сержант и его подруга помогли поставить Ято на ноги. Его шатало, кружилась голова – без опоры на чужое плечо он не мог стоять. Женщина любезно взяла его под руку и аккуратно вела вперед, следуя за сержантом. Где-то вдалеке выла полицейская сирена.

– Лео, давай-ка его ко мне, – предложила женщина. – Моя квартира ближе.

– Ладно, – нехотя согласился тот.

Заклинатели

Ято не запомнил, каким маршрутом его вели. Более-менее соображать он начал, когда его усадили в мягкое кресло.

В квартире было тепло, но стало еще лучше, когда пообещали дать горячего чая. Женщина гремела посудой на кухне, а сержант скрылся в ванной. Ято остался в гостиной, кутаясь в колючий плед.

Квартира была обставлена в стиле минимализм. В интерьере преобладала черно-белая гамма, ничего лишнего – каждой вещи свое место. Вокруг царила девственная чистота, будто бы тут только что закончили ремонт и все прибрали. Но Ято чувствовал себя неуютно – ему казалось, что он сидит в каком-то офисе. Все слишком строго и скучно.

– Держи, – к нему подошла женщина, хозяйка квартиры, и подала чашку с горячим чаем.

Ято благодарно прятал чашку и осторожно отхлебнул.

– Спасибо…

– Ида, – представилась та с добродушной улыбкой.

Ято знобило, не за горами простуда. Но что-то ему подсказывало, что дело отнюдь не в том, что он гулял ночью в тонкой больничной одежде. Что это вообще было? Ято думал не о том существе из тумана, а о видении, что вспышкой острой боли пронзило его голову, заставив упасть на колени. Он видел этого призрака раньше, даже знал, как он называется, – туманщик. И он с ним сражался так, будто бы делал это всю жизнь. А что, если так есть?..

А еще он видел, как из его руки вырывались цепи. Что это? Бред больного и уставшего воображения или… Ято не мог не признать, что несколько раз чувствовал, как жжет запястья. Их будто бы охватывало огненными кольцами, только вот жар шел изнутри. Жутко на самом деле.

– Ты как? Порядок? – Ида мягко коснулась его плеча.

– Угу… – промямлил Ято, все еще туго соображая.

Сержант вернулся в гостиную, но уже будучи в домашней одежде – в спортивных штанах и растянутой футболке. Значит, он живет тут с Идой?

– Похоже, выбора у нас нет, – вздохнул он, взглянув на Ято. – Придется ввести его в курс дела. Вдруг он что-нибудь вспомнит? – неизвестно, к кому он обращался.

Сержант подошел ближе и присел на корточки перед Ято так, чтобы он смотрел на него сверху вниз.

– Скажи, тебе знакомы такие слова: заклинатели, рассеиватели, гасильщики, хелпер, туманщики…

Ято будто бы пронзило. Он встрепенулся и крайне удивленным взглядом уставился на сержанта, который не ожидал такой резкой реакции.

– Туманщики? – будто бы уточнял сержант.

– Тот призрак… – шепотом заговорил Ято. – Это туманщик.

Сержант кивнул, подтверждая.

– Откуда я это знаю? – спросил Ято тихо.

– Потому что ты заклинатель, как и мы, – мягко, словно ребенку, ответил сержант. – Меня зовут Лео, а с Идой ты, кажется, уже познакомился. Мы не причиним тебе вреда, не бойся. Мы хотим помочь.

Обычно, тот, кто говорит «мы хотим помочь», оказывается лжецом. По крайней мере, в фильмах часто так и получалось. Но у Ято имелись и свои более весомые причины не доверять Лео. И он это понял, судя по тому, как Ято на него посмотрел.

– Да, за тот маскарад с погонами ты уж извини, – Лео поднял руки в знак безоговорочной капитуляции.

– Зачем? – Ято требовал ответы.

– Это будет сложно объяснить. Но я попробую, – Лео тяжело вздохнул и пересел на диван к Иде. – Я знаю, что сейчас ты мне не поверишь, но сказать все равно придется. Видишь ли, Ято, мы много сотен, если не тысяч, лет живем бок о бок с существами из параллельного мира. Этих существ три вида – туманщики, одного из которых ты сегодня видел, дымовики и Искры…

Лео прервал свой увлекательный рассказ, когда понял, что Ято едва ли слушает. Конечно, его речь звучала как бред сумасшедшего, который уверен в своей правоте и пытается доказать свою правду другим. Существа из параллельного мира?

Определенно, что-то такое было в словах Лео. О туманщиках Ято вспомнил сам, никто ему не говорил. Да и этот призрак не походил на галлюцинацию – не могла же она почудиться всем троим. И вроде бы все говорило о том, что Лео не лукавит, но поверить в это было тяжело.

– Ладно, попробуем иначе, – кажется, Лео придумал, как можно убедить Ято поверить ему. – Ида, покажи ему хелпер.

– Почему я? – усмехнулась она, но не похоже, что она против.

– Твой более нагляден.

Ида придвинулась ближе к Ято и протянула вперед руку, растопырив пальцы. Я долго смотрел на ее раскрытую ладонь, думая, что на ней что-то нарисовано или есть какой-то дефект, но потом заметил, что пальцы Иды начинают вытягиваться и утончаться, принимая форму длинных скальпелей. Для большего эффекта она пошевелила ими, от чего послышался характерный лязг.

От увиденного Ято вжался в спинку кресла и вытаращил глаза от ужаса. Ида поняла, что добилась своего, и вернула пальцам их нормальный вид. Да, такое больная фантазия Ято вряд ли бы придумала.

– Это называется хелпер, – пояснил Лео. – У каждого заклинателя он свой. Двух одинаковых нет даже у близнецов. Но о нем мы поговорим чуть позже. Сейчас вернемся к тому, на чем остановились. Да, среди нас живут и другие существа. Дымовики и туманщики опасны для нас, а Искры – нет. Искры живут с нами в симбиозе, но не со всеми. Людей с Искрами называют заклинателями. Так вот, мы и есть заклинатели. И ты тоже.

– Хотите сказать, что внутри меня живет какая-то хрень из параллельного мира?! – у Ято началась паника. Он уже виделся с туманщиком и какой-то тварью из кошмара-воспоминания, поэтому сомневался, что эти самые Искры выглядят как-то безобидно.

– Ну, в общем-то, да, – отмазаться Лео не смог. – Искры очень маленькие существа, они для нас безвредны, – повторил он. – Они укрепляют наш иммунитет и дают… оружие, благодаря которому мы можем бороться с неприятелями. Это оружие называется хелпер, ты его уже видел в исполнении Иды. Да и мой, думаю тоже.

Ято вспомнил цепь с огненным билом, которой отбросило туманщика. Так это хелпер Лео?

– Вот, – Лео замялся, не зная, что еще добавить. И без того было понятно, что он упрощает, дабы Ято все усвоил.

– И никто не знает про этих туманщиков и дымовиков? – Ято как-то сомневался, что подобное можно скрыть от не-заклинателей.

– О них знает правительство, – начала отвечать Ида. Она отлучалась на кухню за чаем. – Представь, что будет, если человечество вдруг узнает, что рядом живут неосязаемые существа из тумана и дыма, которые питаются живой энергией. Этих тварей нельзя расстрелять из автомата, сбросить на них бомбу или еще что – они неосязаемы. Единственный способ достать и уничтожить их – хелпер, а он есть только у заклинателей.

– Армия и передовые военные разработки абсолютно бесполезны против них, – добавил Лео. – Им не страшны ни радиация, ни химия, ни что-либо еще. В наш мир они пришли за пищей – энергией, что источают живые существа. И, понятное дело, больше всего ее у людей. Мы – их пища. Если об этом узнает весь мир, начнется хаос. Решение хранить эту тайну было принято не одну сотню лет назад. Мы лишь продолжаем дело наших предшественников.

– А создать войска заклинателей или…

Ято явно было не по себе от этих разговоров. Враг, которого нельзя убить. Вернее, есть только один способ – хелпер. Тот туманщик не казался таким уж опасным, в отличие от монстра из воспоминания. Это тоже был туманщик? Или дымовик? А если в мир проникло еще одно чудовище?

– Заклинателем нельзя стать по желанию и нельзя им родиться – эта роль зависит не от нас. Ее определяют Искры, – ответила ему Ида. – По сути, мы и так являемся негласной армией, хотя я бы сказала организация по работе с пришельцами из параллельного мира. Официально мы так и называемся, кстати. Нас спонсирует правительство, но тайно. Чем меньше людей о нас знает, тем лучше и для них, и для нас.

Тайная организация по спасению человечества от существ из параллельного мира. Звучит, как начало какого-то фантастического фильма. И это было бы смешно, если бы не было так страшно… Ято своими глазами видел тех, о ком шла речь. И они ему явно не понравились. Он не хотел быть или становиться частью всего этого. Он просто хотел найти семью, вспомнить их и мирно жить дальше. Но кто же ему даст?..

– Да, звучит жутко, понимаю, – попытался его поддержать Лео. – Но от правды не уйти. Ты – заклинатель, и долг обязывает тебя бороться. И мы здесь, чтобы тебе помочь.

Ято съежился и замотал головой, отказываясь принимать правила их игры.

– Не хочу… – одними губами прошептал он, уронив лицо на колени. Он считал себя вполне смелым человеком, но жизнь к такому его явно не готовила, а если и готовила, то он забыл все ее уроки. – Я просто хочу найти свою семью. Хочу домой.

– Да, кстати об этом… – Лео поскреб подбородок. – Мы честно пытались установить твою личность, но Анжелика ничего не нашла. У нас есть допуск к правительственной базе данных, но и там тебя нет. Это странно. Анжи впервые столкнулась с подобным.

– И что это значит? – Ято все это не нравилось.

– Грубо говоря, это значит, что тебя не существует, – как гром прогремели слова Лео. – Анжи продолжает поиски, но успехов пока нет. Скажи, ты что-нибудь помнишь о себе? Это может помочь.

– Я помню, что жил в Нью-Йорке, что у меня нет братьев и сестер, что… Я даже имени своего не помню, – признался он, опустив голову.

– Так Ято это не твое настоящее имя? – вздохнул Лео, поняв, что задача сильно усложнилась. – А ты помнишь что-нибудь из вашей вылазки в пустыню?

– Почему она вас так интересует? – Ято уже давно заметил, что все вопросы вьются вокруг этой темы. – Вы что-то знаете.

– Тебя нашли в Алжирской пустыне, это часть Сахары, если так понятнее. Мы отправились туда, чтобы найти своих друзей – в один момент с ними прервалась связь, а потом мы узнали, что их поездка была несанкционированной. Кроме тебя, мы ничего не нашли. Почему нас это так интересует? Среди членов той группы были мой брат Руэри со своей женой. Сначала я думал, что они отправились вдвоем, но позднее Анжи узнала, что Руэри взял с собой сына – Финнегана, а тот прихватил свою невесту Риту. Понимаешь ли, Ято, я отказываюсь думать, что потерял всю свою семью. И ты – наш единственный шанс докопаться до истины, – выпалил Лео. Было видно, как он нервничает и волнуется. – Никто не знает, что вы делали в Сахаре. Более того, не все в курсе, куда именно вы отправились и каков состав вашей группы.

– Почему вы так уверены, что я был с ними? – выпалил Ято и сам себе удивился. Он не хотел кричать, но слишком многое на него сейчас навалилось.

– Ты заклинатель, это факт. У тебя на шее символ рассеивателей. Есть подозрения, что наши друзья отправились туда не без посторонней помощи. А это подразумевает наличие других членов группы, о которых мы не знаем. И ты вполне можешь быть таковым, – Лео рассуждал логически, но его доводы не были ничем подкреплены. – Мы хотим знать, зачем они отправились туда и кто был с ними, что стало с нашими друзьями и где они сейчас. Наши цели совпадают – мы ищем правду. И друг без друга мы ее не найдем.

Как ни странно было это признавать, но Лео прав. В одиночку Ято вряд ли что-нибудь выяснит, тем более со своей амнезией. Лео и Ида знали куда больше и могли ему помочь, помочь вспомнить. Что-то же он уже вспомнил! И потом, куда еще ему идти? На улицу?

– И что вы предлагаете? – Ято не выразил своего однозначного согласия на сотрудничество, но Лео оценил хотя бы и это.

– Для начала как следует тебя просветить, возможно, что-то ты и сам вспомнишь. Я, если честно, начинаю сомневаться, что Анжи сможет найти какую-то информацию о тебе – Оскар и без того на нее странно косится. А раз так, то нужно подумать, как внедрить тебя в нашу организацию и не вызвать лишних подозрений. Думаю, Анжелика что-нибудь придумает. Насколько я успел выяснить, кроме нас никто о тебе не знает. Это очень хорошо – меньше подозрений.

– Мне обязательно устраиваться в вашу организацию? – спросил Ято жалобным голосом.

– В нашу – привыкай уже! – усмехнулся Лео. – Но, если серьезно, то да. Каждый заклинатель должен быть закреплен за определенной организацией. Если ты не работаешь, то тебя заставят. Нас не так уж много по сравнению с простыми людьми, поэтому нужны все рабочие руки. Я вижу, что ты не хочешь во все это ввязываться, но даже если ты сбежишь и скроешься, Искры все равно приведут тебя либо к туманщику, либо к дымовику. Ты же не случайно набрел на одного из них сегодня. Поверь, так будет лучше для всех, в первую очередь для тебя.

– Мы не говорим, что завтра ты уже должен идти на собеседование и кидаться в бой с туманщиком, – поспешила успокоить Ида. – Не раньше чем через пару недель. А пока тебе лучше пожить у меня и особо не светиться в городе.

Ято показалось, что это предложение не понравилось Лео, но он не нашел причин, чтобы возразить. Конечно, ему не хотелось, чтобы какой-то беспризорный заклинатель нарушал покой в их любовном гнездышке. Да и Ято не хотел обременять их. Но Ида решила за всех сразу – это же ее квартира.

Разговор на сегодня был окончен. Ято отвели небольшую комнату для гостей. Лео поделился одеждой, которая оказалась сильно велика, но это всяко лучше, чем больничные штаны и футболка. Ида провела быструю экскурсию по квартире, показала, где ванная и туалет, как что работает, и отправила Ято спать.

Ято думал, что не уснет после такого, но усталость накатила на него волной и утянула в сон.

Эльшат

Просвещением Ято занялась Ида, так как она обладала большим терпением и усидчивостью, нежели Лео. И у нее был отпуск.

То, что они рассказали в первый день знакомства, Ято, конечно же, не усвоил. Зато Иде удалось постепенно вложить в его голову базовые знания, которые в дальнейшем могли сильно ему помочь. Так, например, Ято запомнил, что заклинатели делятся на две подорганизации – рассеивателей, которые работают с туманщиками, и гасителей, которые работают с дымовиками. На вопрос, почему заклинатели разделились на два лагеря, Ида ответила просто: туманщики и дымовики – это разные существа, соответственно, и подход к ним нужен разный. К слову, Ида и Лео являлись рассеивателями.

Ида постоянно твердила, что на практике будет легче, а Ято старался не думать об этой самой практике. Стоило представить, как он вновь встречается с туманщиком, так все внутри сворачивалось в тугой узел и холодело. Слишком уж жуткие твари! Ято до сих пор не мог поверить, что пытался протянуть к туманщику руку. Удивительно, что конечность осталась при нем…

Благодаря Анжелике, которая работала в отделе разведки, Ято обзавелся всеми необходимыми документами. Каким образом она так быстро их собрала, осталось загадкой. Но теперь у Ято была личность, которую предусмотрительно занесли в базу данных.

Ято Хенрики звучало не так уж плохо – лучше, чем просто Ято.

Ида решила представить его как своего знакомого из Англии, который долгое время оправлялся после травмы, полученной в детстве в ходе нападения туманщика. Серьезные осложнение после встречи с туманщиками были у заклинателей отнюдь не редкостью, а нападения на детей-заклинателей так и вовсе пугали своей статистикой. От Ято требовалось лишь подыгрывать этой версии и не вдаваться в подробности.

Но он и без того позволил Иде и Лео самим решать за него, хотя Лео практически не принимал участия в этой авантюре – за него вовсю пахала Анжелика. Ято даже подумывал купить ей шоколадку, когда у него появятся собственные финансы. Но к тому времени он наверняка забудет про это.

Подготовительный этап занял в общей сложности около месяца. За это время Ято успел уже сто раз пожалеть о том, что вообще родился. Он наслушался всякого о заклинателях, туманщиках и дымовиках. В основном эти страшилки рассказывал Лео, за что в последствии получал от Иды. К сожалению, Ида не опровергала его байки, что только подтверждало их правдивость.

Не обошлось и без палок в колесах. Как говорила Ида, у каждого заклинателя есть хелпер. Вот только Ято понятия не имел, как выглядит его оружие. Он догадывался, что оно как-то связано с руками, так как они частенько горели и зудели. Также он не раз вспоминал свое мимолетное воспоминание, в котором из его рук вылетали цепи с острыми наконечниками. Может, это он и есть? В любом случае, как Ято ни пытался, но призвать свой хелпер не получалось. Это его даже несколько расстроило.

Настал день икс. Ида заранее связалась с начальством, которое все именовали Верхушкой, и сообщила, что приведет нового сотрудника. Ято сильно нервничал по этому поводу. Ида пыталась успокоить, говоря, что его ждет обычное собеседование, но все ее слова улетали в пустоту. Ято все никак не мог себе представить организацию заклинателей изнутри. Какая она? На что похожа? Как в армии? Лео сказал, что это самый обычный офис. Но за этот месяц Ято уже успел понять, что Лео любит все сильно упрощать, поэтому верить ему не спешил.

Почти все утро Ято пил чай с ромашкой и даже пытался медитировать. Но оттянуть время у него не получилось – в назначенный час за ними заехал Лео на своем синем «рено» и увез в организацию, что носила необычное название «Эльшат». Ято сидел на заднем сидении и смотрел в ветровое стекло всю дорогу, пока Лео и Ида болтали о своем. День, как назло, выдался очень теплым и солнечным. Казалось, только Ято не рад этому миру.

«Эльшат» представлял собой самую обычную высотку, в которой на глаз где-то этажей двадцать. Современная постройка с большими сверкающими на солнце окнами и огороженной территорией. Этот каменный забор, к слову, Ято узнал – через него он и сбежал в тот день. Значит, та больница находилась на территории организации?

Кованые ворота открывались автоматически. Парковка находилась слева от входа. Лео долго пытался найти свободное место в тени, но в итоге все равно пришлось встать на солнце. Пока он искал что-то в бардачке, Ято вышел из машины и принялся разглядывать здание. Со стороны и не скажешь, что это штаб заклинателей – обычный офис небольшой компании. «Эльшат» никак не выделялся на фоне других высоток, даже наоборот, терялся среди них. Единственное, что привлекало внимание, это вывеска над парадным входом, но и та не отличалась креативностью – просто название без какой-либо конкретики. Ято вдруг понял, что «Эльшат» напоминает ему гостиницу, но окончательно он в этом убедился, когда зашел внутрь.

Холл до жути напоминал самый типичный ресепшн. Кожаные диванчики и фикусы в больших горшках, милые девушки в офисной форме, электронные табло с непонятной информацией, писк лифтовых кабинок. Не хватало только портье у входа.

Лео тут же покинул их и умчался в сторону лифта, по пути перехватив какого-то паренька. Коллега, должно быть. Ида же, взяв Ято под руку, направилась в другую сторону, где тоже имелся лифт.

Отдел кадров находился на четвертом этаже. В последний момент, уже по дороге в организацию, Иде позвонили и сообщили, что собеседования, скорее всего, не будет, так как все начальство загружено выше крыши. Поэтому отдел кадров всецело доверился ложным рекомендациям Иды касательно Ято. Она не стала восхвалять его и зарекомендовала, как юного, но способного заклинателя. Между прочим, Лео говорил, что может случиться нечто подобное, так как в последнее время туманщики просто взбесились и работы у «Эльшата» прибавилось, а заклинателей не хватало. Сама по себе ситуация не очень приятная, но она сыграла Ято на руку.

Пискнул лифт. Ято и Ида вышли в коридор, где вдоль одной стены тянулся десяток совершенно одинаковых дверей. Отличались только таблички на них. Ято совершенно не ориентировался и просто шел за Идой. А она привела его к самой дальней двери и пропустила вперед себя.

Ято не мог не отметить, что в «Эльшате» явно ценили простор. В кабинете было светло и даже уютно. Вдоль одной из стен стояли три кожаных дивана, между которыми находились низенькие журнальные столики с чтивом и вазы с искусственными цветами. Над диванами висел длинный стенд с вырезками из газет, фотографиями и прочими распечатками. У противоположной стены расположились два длинных стола, захламлённые всяческой офисной макулатурой. Тот, что стоял дальше от двери, пустовал, а за другим сидела светловолосая девушка и что-то печатала на компьютере. К ней-то Ида и направилась.

– Привет, Бонни, – Ида села на стул и жестом пригласила Ято сделать то же самое. Кажется, именно с этой девушкой Ида утром и беседовала по телефону. Во всяком случае, ее имя Ято уже слышал.

– Привет, – улыбнулась девушка, стараясь побыстрее что-то допечатать. – Пять секунд, отчет нужно отправить. Они мне уже в кошмарах снятся!

– Теперь мне страшно из отпуска выходить, – рассмеялась Ида, поигрывая ручкой в руках. – Все совсем плохо?

– Да жуть просто! – Бонни могла бы и дальше жаловаться на свою нелегкую жизнь, но решила, что сделает это потом. – Ладно, успею. Так-с, оформляемся, да?

– Да. Это Ято, мой друг из Англии, – тут же выпалила Ида. – Он не был зарегистрирован ни в одной организации из-за травмы… Ну, помнишь, я тебе по телефону рассказывала?

– А-а-а, да-да, – Бонни вряд ли вспомнила, поэтому поверила Иде на слово. – Не страшно. Слушай, – девушка огляделась по сторонам, – я его мучить не буду. Сама видишь, какой кавардак тут творится. Я просто его оформлю. Поверь, нам сейчас нужны новые кадры, так что придираться к нему уж точно никто не станет. Тем более, если он по твоей рекомендации.

Ято выдохнул. С души будто бы камень свалился. Он так боялся собеседования, что до этого момента ходил за Идой, как какой-то робот. Конечно, Ида и Лео уже натаскали его на то, что следует говорить, но Ято забыл все их слова, едва сел в машину.

Ида и сама была рада, что все так вышло. Подобный кавардак на работе не радовал, но в данной ситуации все же пошел на пользу. Главное, чтобы это все потом не аукнулось.

Заполучив стопку документов, Бонни начала шустро их проверять. Ято не сомневался, что документы у него в порядке, ведь их делала Анжелика. И, судя по рассказам Лео, Анжи обладала поистине волшебными способностями, о которых в «Эльшате» ходили настоящие легенды.

– Слушай, а категория? – вдруг спросила Бонни.

Нашла коса на камень… Каждому заклинателю присваивалась определенная категория, всего их четыре. Категория «А» считалась высшей и присваивалась очень сильным заклинателям, таким как Лео и Ида. Категория «D» присваивалась всем новичкам. Поначалу Ида и Лео хотели приписать Ято именно ее, но вспомнили, что он вовсе не новичок. То, что он ничего не помнил, не означало, что он утратил навыки.

– Ну, понимаешь, после травмы… – пыталась оправдаться Ида, но понимала, что в этот раз так просто не отвертится.

– Да я-то все понимаю, – Бонни вообще было все равно, если бы не местные правила. – Но без категории я не смогу определить его соответствующий отдел.

– А можно как-то быстренько проверить? – Ида уже пожалела, что спросила. Она знала, чем все это в итоге кончится.

– Да легко! – прыснула Бонни. – Я свяжусь с Базуром – он откроет вам испытательный полигон. Документы пока тут оставьте, я все оформлю.

Бонни говорила это уже с телефоном на изготовку. Ида, не дожидаясь, когда Бонни договорит, покинула кабинет вместе с Ято. Будучи в коридоре, Ида выругалась и нервно затопала ногой. Кажется, все пошло наперекосяк.

– Что за испытательный полигон? – подал голос Ято. Он уже догадывался, что это подразумевает, но надеялся, что ошибается.

– Тебя ждет бой с туманщиком.

Ято был готов выпрыгнуть в окно, если бы не Ида. Лучше уж собеседование, чем это! Ида схватила его и усадила на диванчик, стоящий в коридоре. После ее цепких пальцев наверняка останутся синяки. Хорошо хоть в лезвия их не превратила.

Ято ее не слушал. Он понимал, что если встретится с туманщиком лицом к лицу, то умрет. Для того, чтобы выстоять против него, нужен хелпер. Но у Ято так и не получилось к нему воззвать. Он был безоружен. А надеяться на то, что оружие проснется в самый подходящий момент, глупо.

– О, вы здесь? – раздалось со стороны.

Около лифта стоял мужчина в синем рабочем халате поверх джинсов и футболки с изображением какой-то рок-группы. Жидкие вьющиеся волосы, судя по всему, не раз перекрашивали, но сейчас они имели желтоватый оттенок, сквозь который пробивались темные корни. На его руках Ято заметил кожаные браслеты и дорогие часы.

– Мистер Харрис? – удивилась Ида, но быстро взяла себя в руки.

– Боннита звонила, сказала, что вам полигон нужен, – мужчина взглянул на Ято, заставив того сжаться. – Сейчас сдам отчет, и я весь ваш.

Мужчина скрылся в дверях кабинета.

– Кто это? – тут же спросил Ято. Этот человек ему не понравился.

– Базур Харрис, начальник отдела технического обеспечения и безопасности. Один из пяти членов Верхушки, – кажется, Ида тоже не питала к Базуру теплых чувств. – Поосторожнее с ним.

Базур, как и обещал, вернулся очень скоро и без бумаг, чему был рад. Махнув рукой Иде и Ято, он пригласил их идти за ним к лифту. Ято вообще не понял, зачем следует за ними. Но пасовать на глазах у начальства не позволяла гордость, хотя у Базура и без того сложилось о Ято не самое приятное впечатление. Забитый заклинатель, который боится в глаза собеседнику посмотреть – чего от такого ожидать? Ято и сам понимал, как жалко выглядит со стороны, но ничего не мог с собой поделать. Он не планировал умирать сегодня.

Когда двери кабинки разъехались, в нос ударил запах автомастерской. От такого Ято даже опешил. Но Базур, кажется, вообще ничего не чувствовал и уверенно зашагал вперед на мостик. Он даже не смотрел, идут ли заклинатели за ним.

Кругом гремели машины и суетились рабочие в синих халатах, как у Базура. Многие носили наушники, от которых Ято бы тоже не отказался – уж слишком громко. Базур уверенно вел их через весь цех мимо стеклянных дверей, что вели в маленькие мастерские. Ято даже не брался предполагать, что же такое тут производили. Тем временем Базур наконец увел их прочь от шума, и теперь их путь лежал через длинный коридор с гудящими лампами. В конце их ждали бронированные двери, что открывались при помощи специального пропуска, который висел у Базура на шее.

– Прошу, – он пропустил гостей вперед себя.

Прямо перед Ято раскинулась арена размером с теннисный корт и окруженная каменными стенами со всех сторон. Повсюду имелись следы от когтей или чего-то такого же острого. В углах висели черные шарики-камеры. Наверху располагались ложа для зрителей.

Ято это место совершенно не нравилось, как и весь «Эльшат».

Ято вздрогнул, когда у Иды зазвонил телефон. Она на минутку отошла, но по ее сбивчивой речи и тому, как громко кричали на другом конце провода, стало понятно, что у нее проблемы. Ято всерьез испугался, что она сейчас оставит его. И оказался прав.

– Не знаю как, но Юмико узнала, что я в «Эльшате», и теперь требует меня к себе. Должно быть, опять с бумагами накосячили. – Ида потерла переносицу. – Мистер Харрис, могу я оставить Ято на вас?

– Да, – махнул тот рукой. – Мне все равно еще раз в отдел кадров идти – и его провожу.

– Спасибо.

Ида рванула к выходу, но Ято успел схватить ее за руку. В его глазах билась паника. Ида обещала, что будет весь день таскаться с ним, обещала все показать и рассказать, а сама бросает в самый опасный момент!

– Слушай, я знаю, что тебе страшно, – начала она. – Но пойми, если я не явлюсь к Юмико, проблем потом не оберемся. Постараюсь уладить все как можно быстрее, хорошо? Ты все можешь, я в тебя верю. Главное сам в себя поверь. – У Иды вновь зазвонил телефон. – Удачи!

Ида бегом унеслась к выходу, а Ято всерьез подумывал о том, чтобы сбежать следом. Но решил, что трусом быть не хочет. Мертвецом, впрочем, тоже.

– Можешь заходить, – сказал Базур, кивнув в сторону арены. – Махни рукой, как будешь готов.

Базур больше не удостоил заклинателя своим вниманием и зашагал к лестнице, ведущей к ложам. Ято ничего не оставалось, кроме как идти вперед.

Переступив высокий порог, Ято вышел на арену, которая показалась ему еще больше. Дверь за ним тут же закрылась, отрезав все пути к бегству. Напротив имелись точно такие же двери, за которыми, по всей видимости, скребся туманщик. Базур занял свое место в ложе и ждал сигнала.

Ято не выбирал себе судьбу. В последнее время она вообще играла с ним в злую игру: стерла память и кинула в самую гущу событий, мол, разбирайся. Она будто бы испытывала его стойкость раз за разом. И, кажется, Ято впечатлял ее.

Запястья вновь обожгло жаром. Искры отзывались на туманщика – чувствовали его, тянулись к нему. Они и в прошлый раз реагировали так же, но хелпер не появился. Может, потому что вмешался Лео? Сейчас Ято был с монстром один на один. Никто не поможет.

«Будь что будет, – вздохнул Ято, махнув рукой Базуру. – Если я и раньше с ними сражался, то и сейчас должен справиться, не так ли?».

Двери перед ним начали разъезжаться. На арену хлынул туман.

B-13

Ято старался держаться стойко и не подавать виду, что растерян, но его взгляд говорил сам за себя. С туманщиком Ято встречался один раз (который он действительно помнил), и тогда его едва не убили, если бы не Ида и Лео. Сейчас же он остался с врагом один на один. И никто ему уже не поможет, только чудо.

«Я уже делал это раньше, ведь так? И что мне мешает сделать это снова?» – но как ни старался он себя успокоить, а руки всё равно тряслись.

Повеяло холодом. Из клубов тумана вырвалось нечто: оно взметнулось вверх, крича подобно сирене, а затем спикировало вниз, протягивая свои длинные острые пальцы вперёд, желая сжать в них горло Ято. Заклинатель опешил от быстрой атаки своего противника и чуть было не распрощался с жизнью, но вовремя смог отскочить в сторону. Туманщик, которого он повстречал месяцем ранее, был просто ангелом по сравнению с этим взбесившимся монстром, в чьих глазах бушевала жажда крови.

Ято быстро вскочил на ноги и отбежал к противоположной стене, подальше от противника. Туманщик забился в угол, злобно шипя и царапая когтистыми руками воздух. Но нападать он, похоже, пока не собирался.

Ято колотило от ужаса. Такого «тёплого» приёма он никак не ожидал. Ноги едва не подкашивались от дрожи, руки словно онемели – он с трудом мог согнуть пальцы. Голос вдруг пропал, а дыхание сделалось рваным. Воздух, пропитанный ледяным туманом, жёг лёгкие до ощутимой боли. Ято запаниковал. Он и туманщик находились в разных углах и молча смотрели друг на друга, выжидая, кто же ударит первым.

«Успокойся! – говорил себе Ято. – Ты ведь делал это раньше, не так ли? Так сделай ещё раз!».

На словах все было куда проще…

Едва он успел совладать с собой, как вдруг туманщик совершенно неожиданно возник перед ним и со всей силы отбросил в сторону своей костлявой рукой. Спину прожгла адская боль, когда Ято впечатался в стену. Из глаз брызнули искры. С трудом поднявшись на ноги и придерживая рукой левый бок, на который пришёлся основной удар, Ято зло посмотрел на своего врага, а тот на него. Противник радовался тому, что смог нанести удар: он летал кругами и радостно визжал, но этот визг напоминал скрежет ногтей по школьной доске.

Туман, исходящий от монстра, накрыл пол густым ковром, в котором вполне мог спрятаться заклинатель, если тот додумается лечь и передвигаться по-пластунски. Ято так и поступил. Это позволило ему выиграть немного времени и улизнуть к врагу в тыл. Но едва Ято поднялся в полный рост, его засекли. Он попятился назад, но вдруг упёрся спиной в стену – тупик.

Туманщик зло закричал, его отчаянный вопль резал слух – казалось, вот-вот лопнут барабанные перепонки и кровь хлынет рекой. Взбесившись, монстр кинулся в атаку. Туман последовал за ним, окружая Ято и пресекая все пути отступления. Когда имеешь дело с туманщиком, бросаться в туман всё равно, что покончить жизнь самоубийством, – так говорил Лео.

Ято оказался в ловушке. Туманщик уже занёс руку для смертельного удара. Распрощавшись с жизнью, Ято закрыл голову руками и приготовился к мгновенной смерти, как вдруг…

Туманщик находился всего в метре от него, когда всё произошло. Всего за секунду – а может даже и за долю секунды – вены на руке набухли и покраснели, как тогда, в воспоминании. Ято и до этого чувствовал, как стенки сосудов обжигает изнутри огонь. Но теперь тепло расползалось от сердца к руке, жаром обдавая всё внутри. Кожа над разбухшими венами натянулась, и что-то изнутри начало давить на неё, прорывать, словно острая игла. Это не было больно, просто неприятно. Странно. На коже появился едва видимый знак, напоминающий замысловатую пентаграмму. Прямо из нее начал вылезать острый копьеобразный наконечник, за которым тянулась массивная цепь – Ято чувствовал, как она ползёт по венам. Не самое приятное ощущение.

Цепь на бешеной скорости вонзилась точно в пустую глазницу туманщика, заставив того кричать ещё громче и отчаянней. Лезвие пробило голову насквозь и вылетело из затылка. Цепь обмотала шею монстра, а затем руки и начала стягиваться, намереваясь раздавить костлявое, наполовину бесформенное тело, что извивалось в тисках и оглушительно вопило от боли. Туманщик, чувствуя, что действительно проиграл, в последний раз взглянул на Ято. Знакомый взгляд. Так же на него смотрел и тот туманщик, от которого его спасли Лео и Ида. То был человеческий взгляд, полный печали и страданий.

Туманщик попытался вскрикнуть в последний раз, но вместо вопля из морщинистого рта вырвался жалобный скулёж. Цепь сжала тело, сдавила так, что человек давно бы уже умер. Но в тисках находился не человек. Туманщик мужественно выдержал пытку, но изменить свою участь уже никак не мог – цепь разорвала его на клочки тумана, что растаяли так же быстро, как первый снег на тёплой ладони.

Цепь звякнула, рухнув на пол, и не спеша начала вползать обратно в руку. Едва наконечник скрылся под тонкой кожей запястья, пентаграмма исчезла. Вены вновь посинели.

Ято понадобилось несколько секунд, чтобы понять, что же произошло. А когда понял, ноги уже не могли держать его и подкосились. Он сполз вниз по стене в ещё не рассеявшийся до конца туман. Ему хотелось кричать или как минимум пустить слезу, но нельзя – Базур смотрит. Потом даст себе волю. Ято колотило пуще прежнего. Пока туман окончательно не исчез, он сидел и не шевелился. Звуки окружающего мира пропали для него: гудение ламп на потолке, скрежет открывшейся двери, даже собственное дыхание сделались беззвучными и пустыми. В ушах отдавались только удары сердца, настолько громкие, будто бы оно билось где-то в голове.

«Получилось», – мелькнула одна-единственная мысль. Чувствуя, что нужно встать, Ято поднялся и зашагал вдоль стены к выходу. Он оглядел зал, убедился, что туманщик повержен и не нападет, и шагнул в коридор, схватившись за ушибленный бок.

Базур уже дожидался его возле дверей. Кажется, он был впечатлен и даже растерян. Он смотрел на Ято и будто бы чего-то не понимал. Ято же просто хотел упасть на кровать лицом вниз и не просыпаться.

– Неплохо, – кашлянул Базур, вернув себе самообладание. – Но мог и лучше. Ладно, идем.

Ято позволил увести себя в отдел кадров. Там их уже дожидалась Бонни – она успела оформить все документы и вернулась к написанию отчета.

Говорил с ней Базур, а Ято молча плюхнулся на стул и все еще пытался прийти в себя. Вряд ли сейчас ему это удастся, может, вечером, в более спокойной обстановке… О том, что Ято до сих пор находится в реальности, ему сообщала тупая боль в боку. Огромный синяк останется. И хорошо бы просто синяк.

– Итак, категория у нас… – Бонни вернулась к документам Ято.

– Категория «В», – ответил Базур, украдкой поглядывая на притихшего заклинателя.

Бонни подавилась кофе из пластикового стаканчика. До Ято суть сказанных слов дошла не сразу, а когда все же дошла, он уставился на Базура с нескрываемым удивлением.

Категория «В» – почти профи.

– Ого!.. – ахнула Бонни. – Ничего себе… Я, если честно, думала на «С» или «D».

И это Ято еще не помнил себя… Так кем же он был до того, как случилось то, что случилось? А если он профи, как Лео и Ида? Кто он?

Базур не стал задерживаться: он взял какие-то бумаги и удалился. Ято показалось, что Базур просто не хочет находиться рядом с ним.

Когда Бонни закончила оформление, она выдала Ято его индивидуальный пропуск, который еще и подтверждал, что он действительно заклинатель. Если не приглядываться, то этот пропуск очень сильно напоминал водительские права – может, специально так сделали? Ято определили в группу В-13, которую курировал некий Максимилиан Донеган. Бонни уже связалась с ним, пока вводила Ято в курс дела и заставляла ставить подписи. Максимилиан обещал подойти в течение получаса, чтобы познакомиться с новым подопечным и показать что тут да как. Вообще, этим должна была заниматься Ида, но ее, как куратора одной из групп, вызвало начальство. Кажется, они забыли, что Ида в отпуске.

Ято скромно сидел на диванчике в отделе кадров и вертел свое удостоверение заклинателя.

ОРГАНИЗАЦИЯ ПО РАБОТЕ С ПРИШЕЛЬЦАМИ ИЗ ПАРАЛЛЕЛЬНОГО МИРА

ЯТО ХЕНРИКИ.

ЗАКЛИНАТЕЛЬ.

ПРОФИЛЬ: РАССЕИВАТЕЛЬ, СПЕЦИАЛИСТ ПО РАБОТЕ С ТУМАНЩИКАМИ.

КАТЕГОРИЯ: В

ОРГАНИЗАЦИЯ: «ЭЛЬШАТ», НЬЮ-ЙОРК, ШТАТ НЬЮ-ЙОРК, США.

– Слушай, а ты же сейчас временно у Иды живешь, да? – спросила Бонни.

– А? Ну, да… Пока не нашел жилье.

– Да можешь прям в «Эльшате» поселиться! У нас работает много иностранцев, поэтому организация предоставляет жилье. Плата совсем смешная.

– А в чем подвох? – усмехнулся Ято.

– Живешь на работе, буквально. Все верхние этажи – общежитие. Тех, кто живет тут, часто дергают на миссии, но за это доплачивают. Тебя подселят к кому-то из твоей группы. Там ребята вроде как неплохие. Что скажешь?

Ято задумался. Он уже привык к квартире Иды и ее обществу, но все же чувствовал себя нахлебником. Она жила там с Лео, а Ято портил им всю малину. Предложение Бонни звучало заманчиво. От работы недалеко, буквально пара этажей, проживание за символическую плату. Почему бы и нет?

– Можно попробовать, – пожал плечами Ято. Доставлять Иде и Лео неудобства он не хотел. Они и так сделали для него слишком много.

– Отлично! Пока с Максом будешь гулять по «Эльшату», я все сделаю. О, а вот и Макс! Приветики!

– Привет-привет, – сказал вошедший.

Максимилиан Донеган был высоким и худощавым, с длинной русой косой за спиной и татуировкой племени маори на левой руке. Сам он загорелый, будто бы только-только вылез с пляжа. Одет он был, правда, не в гавайскую рубашку и шорты, а в джинсы и футболку.

– Принимай, – улыбнулась ему Бонни, указав ручкой в сторону Ято.

Заклинатель замешкался, но, когда Максимилиан ему улыбнулся, расслабился и подошел к куратору.

– Макс, – протянул он руку для рукопожатия.

– Ято.

– Только потом приведи сюда. Я его в общежитие заселяю, – успела крикнуть Бонни, пока они еще не ушли.

Макс производил довольно приятное впечатление: спокойный, добродушный молодой человек. На Ято он смотрел с интересом, как и положено – он же новенький.

Они направились к лифту. Для каждого из четырех отрядов заклинателей отводилось по два этажа. У каждой группы, которые вкупе и формировали единый отряд, имелся свой небольшой блок, где находился зал совещаний, кабинет куратора, комната отдыха и архив. Туда-то Макс и направлялся, чтобы все показать.

По пути Макс расспрашивал Ято, откуда он, как попал в «Эльшат» и прочее. Ято рассказал, что в детстве на него якобы напал туманщик и из-за этого он долгое время провел на реабилитации и лишь недавно его окончательно выписали. Макс, как оказалось, имел похожий опыт – туманщик напал на его младшую сестру, когда той было пять. Увы, спасти девочку не смогли.

Блок группы В-13 находился на восьмом этаже недалеко от лифта. Самый настоящий офис. Макс показал зал совещаний, где собиралась вся группа для обсуждения важных и не очень вопросов. Рядом с ней имелась комната отдыха, в которой группа и проводила свое основное внерабочее время. В комнате стояли обеденные столы, микроволновка, холодильник, большой телевизор с домашним кинотеатром, мягкие пуфики и книжный стеллаж. Макс представил Ято той кучке заклинателей, что на тот момент отдыхала в этой комнате. Народ тут достаточно разношерстный. Были и молодые заклинатели, как Ято, были и в возрасте. А на лицо все так и вовсе разные! Ято даже не брался всех сразу запомнить.

Макс показал, где находится его кабинет, и познакомил со своим заместителем, которого чудом выловил в коридоре. Им оказался молодой парень по имени Джейми, которого все почему-то называли Джей-Джеем. Джейми был на несколько лет старше Ято и на голову выше его. Со стороны Ято бы никогда не подумал, что он занимает должность зама. Джейми напоминал какого-то байкера или рокера: весь в черном, в солнцезащитных очках, с кожаными браслетами и в берцах, на поясе висели цепи и металлический брелок в виде черепушки. Вишенкой на торте была сигарета за ухом, в котором, между прочим, висело с десяток сережек.

«Веселые тут заклинатели», – подумал Ято.

В целом же ему тут понравилось. Все оказалось не так плохо, как он думал. Народ вроде как приветливый, куратор адекватный, гнетущей атмосферы не наблюдается. Макс быстро разобрал бумаги и включил Ято в состав группы, а также вкратце объяснил, по какой системе тут все работает. К счастью, Ято успокоили тем, что на первые миссии его будут отправлять в сопровождении с более опытными товарищами из группы. Макс в принципе никого не отпускал в одиночку, минимум вдвоем.

Поступает вызов. Макс сам набирает заклинателей, исходя из имеющегося свободного состава, и формирует рабочую группу. Назначает главного, кто будет отчитываться о выполненной миссии. И группа отправляется работать. Все просто.

По какому принципу распределяются миссии между группами, Ято спрашивать не стал. Какая разница? Все задания раздавал отдел разведки, исходя из сложности ситуации. Иначе говоря, вся работа заклинателям по уровню. А там уж как повезет.

Ида так и не объявилась, но нужда в ней постепенно отпала. Макс проводил Ято обратно в отдел кадров, где Бонни выдала ему ключи от комнаты и папку с документами для управляющего. Надо только передать и поставить пару подписей.

Комната, в которую заселили Ято, находилась на шестнадцатом этаже под номером «9». Бонни сказала, что вместе с ним будут жить еще два заклинателя из его группы. Ято надеялся, что эти персонажи такие же адекватные и приветливые, как и Макс.

Закончив дела с управляющим, который любезно проводил нового жильца до его апартаментов, Ято взмолился, чтобы он не пожалел о своем решении съехать от Иды. Ради приличия он постучал в дверь три раза и повернул ручку. Ято оказался в скромной гостиной, смежной с кухней. Все довольно чисто, никакого запаха нет. Из гостиной вели три комнаты – две из них спальни, а третья, должно быть, санузел. И, судя по звукам, кто-то сейчас принимал душ.

– О, ты ж тот новичок! – раздалось за спиной.

Оказывается, одного из своих новых соседей Ято повстречал раньше времени. Ему предстояло делить комнату с Джейми, замом Макса. Ну, не так уж плохо, на самом деле. Ято весь день опасался очередной подлянки – ему хватило и туманщика на завтрак.

– Значит, ты наш новый сосед? Напомни-ка имя.

– Ято.

– Джей-Джей, – заклинатель пожал ему руку. – Тут еще где-то Алекс был. Морозов! Куда провалился?

– Чего орешь? – из душа, вытирая на ходу голову полотенцем, вышел второй новый сосед Ято. Невысокий парень, его ровесник. – А это кто?

– Новичок в нашей группе и по совместительству наш новый сосед, – Джейми похлопал Ято по плечу и подтолкнул вперед, дабы тот не стоял на пороге. – Ну, точнее твой новый сосед. У тебя ж кровать свободная.

– Могу лично переставить ее к тебе, – парень говорил с сильным рычащим акцентом. Иностранец?

– Да брось, Алекс! Ты же всего пару дней назад жаловался, что тебе скучно жить одному в комнате.

Алекс набрал в грудь воздуха, чтобы возразить, но не нашел аргументов и принял поражение. Ято чувствовал себя очень неловко. Конечно, никто из этих двоих не хотел делить свою комнату с кем-то еще. Опять Ято выступал в роли обузы. Радовало лишь то, что Алекс быстро сменил гнев на милость и пригласил выпить чаю и как следует познакомиться. Джейми их своей компанией не почтил и убежал к Максу, по крайней мере, он так сказал.

Алекс действительно оказался иностранцем. Он и его сестра Ольга перевелись в «Эльшат» три года назад из России, откуда и были родом. Алекс (его имя сокращали для удобства, а так его звали Александр) хорошо говорил по-английски, но с акцентом.

Алекс сказал, что в их группе много иностранцев, как, впрочем, и во всем «Эльшате». Здесь очень развит обмен заклинателями – это помогало поднабраться разнообразного опыта.

Ближе к вечеру позвонила Ида и всячески извинялась за то, что вот так бросила Ято одного. Узнав, что Ято переехал в общежитие, Лео лично доставил всего его вещи к дверям и по дороге даже в магазин заскочил. Он радовался, что их с Идой уютное гнездышко теперь свободно. Ида, правда, выказала беспокойство по этому поводу, но даже Ято признал, что она уж слишком драматизирует. Соседи у него хорошие, к тому же, один из них – зам куратора группы, поможет если что.

Иду, как и Лео, немало удивило и то, что Базур определил Ято как заклинателя категории «В». Таких высоких результатов от него никто не ждал. Это было даже немного обидно.

В тот день Ято слишком устал от всего, чтобы думать. Когда Лео привез его вещи, он побросал их в шкаф и завалился спать, чтобы завтра проснуться с новыми силами и показать себя с лучшей стороны.

Ему до сих пор не верилось, что все это происходило с ним.

Играя роль

Ято не мог выкинуть из головы взгляд того туманщика. Слишком человеческий, слишком… После того, как Базур увел его с арены, Ято оказался втянут в круговорот событий, и эта деталь как-то вылетела из головы. Но сейчас, когда прошло уже три дня, Ято все чаще возвращался к этой мысли. Он не сомневался, что туманщики и дымовики имеют некий разум, что они способны логически мыслить. Но способны ли они на эмоции? Чувствуют ли они что-то, помимо боли и голода?

Этими размышлениями Ято донимал себя все утро, пока Алекс не потащил его с собой в город прогуляться и купить продуктов в магазине. Бонни уже выдала Ято карточку, куда будет зачисляться зарплата, но баланс пока не особо радовал – красивый нолик.

Алекс уже успел познакомить Ято со своей сестрой Ольгой и их общей подругой Люсиль, которая прибыла в «Эльшат» по обмену из Франции. Алекс еще в первый день знакомства с новым соседом и товарищем решил, что будет таскаться с ним везде и всюду. Ято был не против, даже рад, если честно. В компании Алекса он не чувствовал себя таким жалким и потерянным, как до этого.

Ольга и Люсиль тоже оказались дружелюбными особами, особенно Люсиль. Она была довольно странной девушкой. Ходила все время в яркой одежде, с множеством плетенных браслетов на руках, в цветастых гетрах и с кучей брелоков на рюкзаке. Выпускница детского сада! Со стороны и не скажешь, что она заклинатель категории «В». Но поговорив с ней, Ято понял, что она отнюдь не глупа и может поддерживать разные темы разговора. Но этот ее радужный образ каждый раз выбивал из колеи.

Ольга же чем-то напоминала Иду – одевалась стильно и просто, была педантична и упрекала брата также часто, как и Ида Лео. В шутку, естественно. Отличительной чертой Ольги была ее длинная русая коса, спускающаяся ниже пояса. Ято впервые видел такую толстую косу – ей же убить можно! Но Ольга оказалась девушкой миролюбивой и милой, несмотря на грубый русский акцент.

С тех пор, как Алекс представил их друг другу, Ято часто ходил с этой компанией и был более чем доволен. Удивительно, что Алекс не позвал девчонок пройтись до магазина вместе с ними. Может, оно даже и хорошо – надо отдыхать друг от друга. Особенно от шумной Люсиль.

– Макс еще не говорил с тобой о миссиях? – спросил Алекс, когда они подходили к магазину. Он частенько интересовался, как идут дела у Ято, не нужна ли ему помощь в том или ином вопросе. Кажется, когда Алекс сам только перевелся в «Эльшат», ему никто толком не помог адаптироваться. Возможно, он понимал, как это тяжело – жить и работать в другой стране.

– Ну, сказал, что отправит со мной еще несколько заклинателей. На всякий случай, – Ято и сам не знал, чего следует ожидать. С туманщиками он встречался дважды и каждый раз оказывался на волосок от смерти. А говорят, Бог любит троицу.

Магазин, где закупался весь «Эльшат», находился в соседнем квартале – там и выбор большой, и цены невысокие. Как сказал Джейми, заклинатели получают за свой труд не то чтобы очень много, но на жизнь хватает.

Ято почти сразу отправился в молочный отдел за йогуртами и, собственно, молоком. В магазине работал лютый кондиционер, из-за которого заклинатель продрог до костей, едва успев добраться до нужного отдела. Это так о сохранности продуктов заботятся?

Рядом с Ято в этом отделе крутился юноша в теплой кофте с капюшоном, натянутым на голову. Либо он так часто ходил в этот магазин, что начал одеваться соответствующе, либо просто прятал лицо. Ято не обращал на него внимания и спокойно набирал йогурты, но парень продолжал топтаться рядом. И нет бы он тоже себе что-нибудь выбирал или хотя бы делал вид, что смотрит на товар… Может, наркоман какой-нибудь?

Ято стало не по себе. С парнишкой явно было что-то не то, и лучше бы отделаться от него побыстрее. То, что он нездоров, стало понятно сразу – худой и бледный, руки дрожат, губы синие… Откуда такой выполз?

– Он ищет тебя, – прошептал парнишка охрипшим голосом. Ято решил, что он бредит, и отошел подальше. – Будь осторожен… Я… я не знаю, как тебя сейчас зовут. Но, знай, мы когда-то были друзьями. Я тебе не враг.

Парень обернулся к нему лицом. Вид у него был помятый и усталый, но это скорее из-за недосыпа, судя по мешкам под глазами. А может, из-за каких-то веществ. Парень приходился ровесником Ято, несмотря на седой цвет волос – краска, должно быть. Но заклинателя больше смутил алый цвет глаз. Линзы? Тогда почему зазудели запястья? Он тоже заклинатель?

– Ято! – позвал Алекс, выруливая из-за угла с тележкой, которую захламил едой. Седовласый незнакомец поспешил скрыться, успев бросить на Ято грустный взгляд. – Ты чего так долго йогурты выбираешь?

– А, да нет, ничего…

«Что это было? – думал Ято, следуя за другом на кассу. Но пути он захватил себе шоколадный батончик, чтобы как-то сгладить этот инцидент и успокоить нервы. – Он говорил со мной. Я действительно его знал? Может, он и правда наркоман какой-нибудь? Боже, только не говорите, что я в «прошлой жизни» кололся! И кто меня ищет? Главный по притону или… Нет, парень явно с придурью».

Вернувшись в общежитие, Ято и Алекс в очередной раз заметили, что Джейми куда-то ушел. Ято начинал к этому привыкать. У Джейми было либо слишком много обязанностей, как у зама, либо слишком много подружек, с каждой из которых нужно периодически гулять. Алекс уже успел рассказать, что Джейми тот еще ловелас. Он уже целый год пытался пригласить Ольгу на свиданье, но русская красавица неизменно отвечала ему отказом. Алексу было его даже жалко.

Разобрав покупки и забив едой холодильник, оба заклинателя решили отправиться в офис – там всяко поинтереснее. Вдруг новости какие есть? Ято вообще казалось странным то, что у заклинателей так много свободного времени, ведь Лео и Ида говорили, что работы выше крыши. Или это касалось только профи? Будь на дворе спокойное время, Ято бы не стал об этом задумываться, но… Слишком много несостыковок его окружало.

В комнате отдыха или же «шалаше», как ее тут называли, заклинатели обычно томились в ожидании миссий. Ято уже со многими познакомился и даже имел честь поболтать о всяком. Сегодня в «шалаше» было неожиданно пусто – три-четыре заклинателя. Ольги и Люсиль в комнате не оказалось. Возможно, они где-то в городе. Если бы их отправили на миссию, Ольга бы сообщила брату.

Алекс отправился к чайнику, пока там не образовалась очередь, а Ято устроился на подоконнике. Комнату не зря прозвали «шалашом», хотя она больше напоминала убежище какого-то шамана: кругом всякие ловцы снов, украшенья из перьев и пластмассовых косточек, подушки и покрывала с этническими рисунками, статуэтки, напоминающие индейские тотемы… Интересно, это само так получилось или кто-то из группы целенаправленно создавал такую атмосферу?

На окне, где устроился Ято, лежала гора подушек с ручной вышивкой и кистями. На занавесках поблескивали бусины и медные монетки, которые звякали каждый раз, стоило задеть ткань рукой. Было так странно рассматривать современный Нью-Йорк из этой шаманской лачуги.

Окна выходили как раз на сторону парковки. Оттуда выезжал синий «рено», на котором Лео его вчера подобрал. Ято вышел погулять – хотел дойти до Центрального парка – но его перехватил Лео. Случайность, подумал Ято сначала, но, как оказалось, ошибся…

– Я вообще-то хотел погулять… – вздохнул Ято, нехотя садясь на переднее сиденье «рено». Сегодня у него не было настроения кататься в машине, особенно если это машина Лео. С ним у Ято отношения складывались не очень хорошие – они просто терпели друг друга из-за общих интересов.

– Есть масса других мест, где можно подышать свежим воздухом, – ответил Лео и поспешил уехать подальше из этого района. Странно, что с ним не было Иды. Интересно, она знала, где сейчас ее жених?

Они уехали довольно далеко от парка и «Эльшата» и направлялись к пристани, как позднее понял Ято. Зачем же так далеко ехать, чтобы поговорить? На протяжении всего пути в машине играло только радио, Лео же следил за дорогой и молчал, а Ято не хотел говорить из принципа – раз Лео надо, то сам и начнет.

Над Нью-Йорком догорал закат, словно пламя маленькой свечки – вот-вот, и настанет тьма. Темные бесформенные силуэты облаков рисовали на небосводе красивую и одновременно с тем жуткую картину. Движение на дороге стало более оживленным, кругом начали зажигаться огни неона. «Рено» мчалось прочь от города в сторону воды, словно только что вылупившаяся черепашка. Кажется, Лео уже не раз превысил допустимую скорость.

Они бросили «рено» недалеко от пристани, куда отправились «дышать воздухом». Ято, знай, что будет пахнуть рыбой, дизелем и чем-то таким же не столь приятным, остался бы в машине.

– Ну и? – спросил Ято, чувствуя себя неловко наедине с Лео.

Обычно Лео болтал без умолку и часто не по теме, но сейчас он сделался чересчур молчаливым, и это пугало. Ято догадывался, что речь пойдет о том, с чего все, собственно, и началось – с приключений в пустыне. Может, он что-то узнал?

– Надеюсь, ты не забыл, зачем мы устроили весь этот каламбур? – вместо ответа произнес Лео, отстраненно наблюдая, как вдалеке плывет катер. – Мы помогли тебе встать на ноги, хотелось бы получить что-то в ответ.

– Мне вам заплатить? Подождите хотя бы до моей первой зарплаты – я только сегодня карточку получил…

– Я имел в виду не деньги, а информацию. – Ято это уже понял, а вот Лео явно не распознал сарказм. – Как я уже не раз говорил, в той миссии принимали участие четыре заклинателя из «Эльшата». Двое как раз из твоей группы – Финнеган и Рита. Попробуй узнать что-нибудь у ребят. Возможно, кто-то обеспокоился их пропажей. Наверняка у них были близкие друзья среди одногруппников.

Чего-то подобного Ято и ожидал. Он всего лишь засланный шпион без опыта работы, но других кадров на эту роль, увы, не нашлось. Лео тоже не был рад его кандидатуре, но что поделать. Ято вообще казалось, что он не нравится Лео. Интересно, чем он так ему не угодил?

– И как ты себе это представляешь? – хмыкнул Ято. – Мне ко всем подходить с их фотографиями и спрашивать: «А не знаете, кто это и что с ними случилось?». Тебе не кажется странным, что новичок будет расспрашивать о тех, кого в глаза не видел?

– Заговорят. В моей группе уже начали шушукаться из-за Фулвии и Руэри, – Лео старался не смотреть на Ято. – Просто будь повнимательнее и навостри уши. Я знаю, что у Финна был большой круг общения. С момента их исчезновения прошло чуть больше месяца, кто-то рано или поздно забьет тревогу.

– Я думал, что заклинатели «Эльшата» работают в городе… – замялся Ято, боясь показаться перед Лео глупым.

– Так и есть. Это наш основной фронт работ. Вернее ваш – всех заклинателей ниже категории «А». Профи всегда отправляют в самые глухие районы, часто за пределы штата или страны. Иногда профи разрешается брать в поддержку заклинателей из категории «В», если они уверены в их способностях. Поскольку Рэури был отцом Финна, а Рита приходилась Финну невестой, то у него никаких сомнений не возникло. К тому же, он уже не раз брал их с собой на миссии подобного типа.

– Это-то понятно… – Ято запустил пятерню в волосы. – Но ведь с ними был еще кто-то. Не только я.

– Согласен. Вряд ли бы Руэри доверился тебе одному. Без обид, малыш, – усмехнулся Лео. – Но по этому поводу никакой информации нет. Будем работать с тем, что имеем.

Ято поежился от ветра, который вдруг набросился на них. Скоро стемнеет. Оставалось надеяться, что Лео его подвезет к «Эльшату» или хотя бы к метро… и даст денег на билет. Иначе придется жаловаться Иде.

– Кстати… – вдруг вспомнил Ято. – А разве Верхушка не собирается ничего делать? Пропало несколько заклинателей, причем довольно сильных. Ценные сотрудники вроде как.

– Дзетта не хочет скандала, – Ято заметил, что Лео начинает злиться каждый раз, когда речь заходит о главе организации. – Пару месяцев назад она здорово разругалась с Вашингтоном – там главная организация штатов. Ну, и те теперь накинулись на нее с проверками и прочим. Если Вашингтон узнает, что «Эльшат» потерял аж четырех заклинателей, то Дзетту быстро спихнут с ее насиженного места и усадят туда кого-нибудь из своих. Хоть я эту старуху и терпеть не могу, уж лучше она, чем кто-то другой.

– Поэтому Верхушка ничего не афиширует? Боится утечки информации в Вашингтон?

– Можно и так сказать, – вздохнул Лео, вертя в руках пачку сигарет и думая, закурить или нет. – Да и панику разводить не хочет. Тебя еще не дергают, но это временно, поверь. Работы хватает. А если в организации узнают, что кто-то из наших пропал без вести, выполняя несанкционированное задание, будет не очень хорошо. И без того из-за туманщиков крыша едет. Многие из профи уже пьют успокоительные – сроду так много работы не было. И никто не знает, чем это вызвано…

Лео все же закурил.

– В общем, ты меня услышал. Навостри уши и глаза открой пошире. Уверен, что-то да всплывет. И еще, просьба есть. Не дергай Иду – она куратор, и работы у нее завались сколько. Если вдруг узнаешь что, то сообщи мне. Мой номер у тебя есть.

– Ладно, – пожал плечами Ято. Он как-то и не собирался больше связывать с Идой – она его обидела, когда бросила наедине с Базуром. Это сильно подорвало его доверие. – Я надеюсь, ты меня хоть до «Эльшата» подбросишь?

– Докурю и поедем. Ида не разрешает курить на балконе.

…Ято о своей роли не забывал ни на минуту. Разве забудешь такое? Он, как и Лео, хотел докопаться до истины, но в то же время боялся приближаться к ней. И все же Ято понимал, что должен. Должен узнать, кем он был, откуда он и как, черт побери, оказался в той пустыне. Что они там искали? Ято не нравилась эта головоломка.

За те несколько дней, что Ято пытался втянуться в жизнь охотника на туманщиков, он не заметил ничего странного, что могло бы быть связано с исчезновением заклинателей. Пока Лео не сказал, что Финн и Рита работали в той же группе, куда в итоге зачислили Ято, он про них и не вспоминал. Он вообще думал, что вся четверка была профи, что логично. Но раз Лео сказал, что заклинатели категории «В» могут отправляться на такие миссии… Знал ли Руэри, чем все в итоге закончится? Или это был всего лишь несчастный случай? Случай, с которого началась вся эта неразбериха с туманщиками…

– О чем задумался? – Алекс вернулся с двумя чашками душистого чая. Ято еще в первый день полюбил здешний чай.

– Да так, ни о чем, – улыбнулся он, осторожно отпивая.

Вместе с ними в «шалаше» находились еще три заклинателя, которых Ято знал лишь по именам и то не был в этом уверен. Они сидели на пуфиках и бурно что-то обсуждали между собой. Хоть день только близился к обеду, но за это время Ято не столкнулся ни с кем из своей группы – только с этой троицей и Алексом. Это странно, обычно в «шалаше» толпилась вся группа.

У Алекса зазвонил телефон – сестра. Ято из вежливости отошел в сторону стенда, чтобы рассмотреть фотографии на нем и не шугаться русской речи. На стенде помимо фотографий висели яркие стикеры с напоминаниями, список членов группы, в который не так давно вписали Ято, и еще множество всяких забавных штук. Но Ято интересовали именно фотографии. На одной из них были Ольга, Люсиль, Алекс и еще парень с девушкой. Увы, никакой подписи у снимка не было. Ято долго рассматривал двух незнакомых ему людей – среди членов группы он таких не встречал. Парень был высоким и худым, с лохматыми темными волосами и широкой улыбкой. Девушка, которую он обнимал одной рукой, была на голову ниже и имела ровное черное каре и болезненно бледный цвет кожи. Рассматривая другие снимки, Ято еще несколько раз встречал эти лица и каждый раз вместе.

Он уже хотел поинтересоваться у Алекса, кто это, как вдруг догадался сам.

«Финнеган и Рита… – осенило его. – Лео сказал, что они встречались»

Чем дольше Ято смотрел на Финна, тем все больше он казался ему знакомым. А вдруг он знал его раньше? Вдруг это он позвал его на ту миссию? Нет, теперь Ято был убежден, что знал Финнегана Вилхелми раньше. И, судя по ощущениям, знал хорошо.

«Что же, черт возьми, произошло?..»

– Ольга и Люсиль на миссии, как и все остальные, – сказал Алекс, закончив разговор с сестрой. – Не удивлюсь, если и меня вдруг дернут.

– Не угадал: не тебя, а его, – откуда ни возьмись, появился Джейми и ткнул Ято в бок. – Допивай свой чай и собирайся! Идем на твою первую миссию.

Ято поперхнулся чаем.

– Ну-ну! Не переживай, салага! – Джейми заботливо похлопал его по спине. – Ты пойдешь не один. С тобой буду я! И Зак… – тихо, совсем тихо добавил он.

– Зак?! – услышал Алекс. – А никого получше не нашел?

– Ой, не драматизируй! Нормальный он парень, – отмахнулся от него Джейми. – Через двадцать минут на крыльце. Не опаздывай!

Джейми пулей метнулся в кабинет Макса и так же быстро вылетел оттуда с какими-то бумагами в руках.

– А что не так с этим Заком? – откашлялся Ято.

– Это ты, друг мой, сам скоро узнаешь.

Встреча

Ято не знал, что ему понадобится на задании и как следует одеться, поэтому выбрал что-то наиболее практичное – джинсы, футболку и удобные кроссовки. Он долго думал, стоит ли брать с собой нож, но решил, что лишней ношей он не станет. Сердце бешено колотилось в груди – Ято нервничал. Ему не хотелось опростоволоситься перед Джей-Джеем и Заком, которым его уже успели напугать. А еще было бы неплохо вернуться целым и невредимым.

Джейми, как и сказал, ждал заклинателей на крыльце, покуривая сигарету. Он был один, значит, Зак еще не подошел. Ято почему-то боялся с ним встречаться. Было некое нехорошее ощущение.

– О, а ты быстро, – заметил Джейми, выпуская облачко дыма. – Ждем Зака и едем.

– А куда если не секрет?

– Разведка сообщила, что туманщика видели в порту. Учитывая то, что сейчас разгар дня и там полно рабочих, действовать нужно быстро, – ответил он, набирая сообщение на телефоне. – Хоть туманщик и один, нельзя его недооценивать.

Ято знал об этом не понаслышке.

– Погнали! – хлопнув дверью, из «Эльшата» вышел высокий парень бандитской наружности. Прямоугольное лицо с острыми скулами, синяк под глазом и шрам над левой бровью только делали его еще неприятнее, не говоря уже о взгляде. – А это что за шкет?

– Заккари, это Ято – наш новичок. Ято, это Заккари, – не оглядываясь, представил их Джейми и поплелся к своей машине.

Ято даже не успел протянуть руку для рукопожатия, как получил в ответ надменный взгляд и грубый толчок в бок. Кажется, он начал понимать, что имел в виду Алекс. С Заккари будет непросто наладить отношения, если вообще получится. Ято решил смотреть на это с другой стороны: он же не всякий раз будет отправляться на задания с ним. Один день можно и потерпеть, главное не нарываться. Но, как правило, неприятности находили Ято даже тогда, когда он ничего не делал.

Поскольку он был новичком, от которого не ждали никаких свершений, Ято предстояло весь путь сидеть на заднем сидении и скучающим взглядом провожать пейзаж. До порта путь неблизкий. Зак и Джейми о чем-то разговаривали, но Ято не слушал и уж тем более не пытался присоединиться. Он чуть не заснул, когда вдруг услышал:

– От Финна никаких вестей? – спросил Зак. Ято напрягся, но тут же отругал себя и постарался сделать вид, что задремал. – Я звонил ему и Рите больше сотни раз. Лео тоже ничего не знает – я спрашивал. Они не говорили, куда едут?

– Нет, – вздохнул Джейми. – Макс пытался выяснить что-то у Верхушки, но его послали в долгое пешее.

– Почему никто даже жопу не поднял?!

– Ты же знаешь, Зак, что Дзетта не хочет огрести от Вашингтона. Но если они не объявятся до конца этой недели, то Верхушке придется отправить за ними спецотряд, – Джейми заговорился и едва не пропустил поворот. – Я очень надеюсь, что у Финна просто нет возможности с нами связаться.

– Дерьмо! – прорычал Зак.

– Знаешь, что самое дерьмовое? Миссию им никто не назначал.

– Гонишь! В самоволку свалили?! Зачем?! – Зак грубо выругался. – Поэтому они ничего не сказали?

Ято приоткрыл один глаз и заметил, что Джейми нервно барабанит пальцами по рулю. Он явно хотел что-то сообщить, но раздумывал, насколько это будет правильно.

– Есть еще кое-что, – Джейми понизил голос. – Не знаю, насколько это правда, но, говорят, с ними отправились гасильщики. Отец Финна же тесно общался с одним из них, ну который у нас все время крутился… забыл его имя.

– Шаттер? А он-то тут каким боком?

– Не знаю, но я не видел его с тех пор, как Финн и Рита уехали. Даже выбил у Макса его номер, но не дозвонился. Странно все это…

Джейми и Заккари начали строить собственные теории на этот счет, но Ято уже не слушал их, обратившись к своим мыслям. С ними были гасильщики? Лео и Ида думали, что с ними отправились рассеиватели из другой организации, ведь Руэри общался со многими коллегами по всей Америке. Поскольку гасильщики не лезли в дела рассеивателей и наоборот, этот вариант рассматривался как-то вскользь. Какая общая цель могла появиться у рассеивателей и гасильщиков?

«А вдруг я был гасильщиком?.. – предположил Ято. – В Нью-Йорке должна быть организация гасильщиков. Возможно, там что-то знают».

– Эй, салага! – крикнул Джейми, обернувшись назад. – Приехали!

В порту пахло рыбой и железом. Впереди виднелся лабиринт из морских контейнеров, которые стояли один на другом и ждали, когда их поднимет кран. Грохот вокруг стоял просто кошмарный: гудели корабли, кричали рабочие, скрипели несмазанные цепи, гудели генераторы и кричали чайки, которые, должно быть, оглохли, едва вылупились из яиц. Рядом с одним из контейнеров стояла миниатюрная девица в джинсовом комбинезоне и розовой кепке. Ято не случайно обратил на нее внимание – он чувствовал, что она тоже заклинатель. Подмога?

– Привет! – махнул ей Джейми. – Ну, где наш клиент?

– Видите крайний желтый кран? – девушка указала рукой в нужную сторону. – Рядом с ним стоит большой синий контейнер. Там вас ждет второй разведчик – он следит за туманщиком. Насколько мне известно, он еще там. Но советую поспешить. Я отвлеку рабочих, не переживай.

– Идем, – Джейми хлопнул Ято по плечу и убежал вперед за Заком, который даже не удосужился дослушать отчет разведчицы.

Ида как-то рассказывала, что все заклинатели категории «D» работают в разведке. Их хелперы зачастую непригодны для сражений с туманщиками и дымовиками, но их можно применять для отвода глаз и слежки. Заклинатели категории «С» были уже покруче и могли помимо разведки выполнять функцию загонщиков, то есть, отгонять тварей подальше от людей и удерживать на месте до прибытия более опытных товарищей.

И, как показывала практика, заклинатели могли менять свою категорию, но редко – такое достижение стоило многих усилий. Заклинатель с категорией «D» мог подняться до «С», но до «В» уже вряд ли. Статистика утверждала, что можно прыгнуть лишь на одну ступеньку выше, но никак не на две.

Ято задумался о разведчице и едва не заблудился среди огромных железных контейнеров и ящиков. Когда он сориентировался и нашел Джейми, тот уже говорил со вторым разведчиком, который пас туманщика. То был мужчина в возрасте, одетый в черный спортивный костюм.

– Не теряйся, – огрызнулся Зак, когда заметил, что Ято их все-таки нашел. Кажется, его компании заклинатель был не рад. Что ж, это взаимно.

– Он в тупике, – сообщил Джейми. – Напал на рабочего, но разведчики его спугнули. Мужика спасли, но туманщик все еще здесь и, судя по всему, очень недоволен, что остался без обеда. Я и Зак прижмем его, а ты, Ято, отрежешь ему путь к бегству.

– Если кинется на тебя, то громко не вопи, – самодовольно улыбнулся Зак, вновь убегая вперед Джей-Джея. Конечно, ведь он уже опытный заклинатель, а Ято всего-навсего стажер! Хотя какой он стажер?.. Профи без опыта, можно сказать.

Второй разведчик остался на месте и следил за тем, чтобы никто не помешал заклинателям работать. Ято сначала не заметил, что рядом с ним лежит пострадавший – тот рабочий, на которого напал туманщик. У мужчины была ранена рука, но в целом его жизни уже ничто не угрожало. Соврут, что оскользнулся на луже и располосовал руку о какую-нибудь железку, а при падении головой ударился. Классика!

Чем ближе заклинатели подходили к туманщику, тем холоднее становился воздух. Под ногами уже ползали ленты сизого тумана. Он будто бы поглощал все внешние звуки. Зато тяжелое дыхание и скрежет когтей по камню слышался особенно хорошо.

Ято заметил туманщика почти сразу и напрягся. Густое облако жалось к железному контейнеру, сверкая двумя синими глазами. Туманщик громко зашипел, когда заметил заклинателей.

Руки зажгло огнем, уже появилась знакомая пентаграмма. Ято все хотел спросить у Иды или Лео, что она значит, но это как-то вылетело из головы. Сейчас он надеялся, что переживет сегодняшний день и сможет задать этот вопрос завтра.

Казалось, нервничал только он. Джейми докурил уже вторую сигарету за сегодня и растоптал ее ногой. Зак разминал костяшки пальцев.

«А что у них за хелперы?» – спросил у себя Ято. На эту тему он особо не любопытствовал, считая ее сугубо личной, но порой так и хотелось спросить. Он видел лишь хелперы Лео и Иды, да и свой собственный, которым не пользовался с того дня, как завалил туманщика. Ято молился, чтобы хелпер его не подвел.

– Ты справа, я слева, – вздохнул Джейми. Они будто бы делали это много раз. А может, так оно и было? – Ято, смотри, чтобы наш дружок не сбежал.

Джейми и Зак медленно приближались к туманщику, от чего тот еще больше злился и начинал метаться из стороны в сторону. Кажется, высоко летать они не могли, иначе бы туманщик уже давно смылся.

Сначала Ято подумал, что ему показалось, но потом пригляделся получше и заметил на руке Джей-Джея пентаграмму – вокруг нее плясали молнии. Ярко-желтые ломаные линии трещали и сверкали. У Зака было нечто из той же оперы, только вместо молнии – огонь. Пламя лизало его грубые пальцы, не причиняя никакого вреда.

Джейми взмахнул рукой, спуская молнию, точно собаку с поводка. Желтые змеи стелились по земле и стремительно приближались к цели, треща и осыпая искрами асфальт. Туманщик взревел, когда молния достигла его, но это еще больше разозлило его. Монстр бросился вперед, выбрав своей целью Зака, но едва туманщик приблизился к заклинателю, как получил струю огня прямо в лицо. Тупик, где они находились, заволокло дымом вперемешку с туманом. Запахло тиной.

Джейми стрелял молниями, подобно Зевсу. Туманщик верещал, но не мог попасть по заклинателю, который умело уклонялся от его длинных когтистых рук. Монстру мешал еще и Заккари, что щедро закидывал его огнем. Туманщик оказался крепким – молния и огонь причиняли ему боль, но никак не ослабляли.

Ято наблюдал за всем со стороны и испытывал… жалость. Ему было жалко туманщика, на которого набросились Джейми и Зак. Да, этот монстр едва не убил человека, и еще неизвестно, была ли эта его первая жертва. Но отчего-то Ято все равно ему сочувствовал, хотя в душе понимал, что это неправильно.

Ему вновь вспомнился взгляд того туманщика, с которым он дрался на арене. Разумное существо. Страшное и опасное, но разумное.

– Ято! – рявкнул Джей-Джей, выдернув заклинателя из пелены тяжелых дум. – Не спи!

Туманщик смог проскользнуть мимо двух заклинателей и несся к третьему, надеясь проскочить и скрыться. Ято оцепенел на мгновенье, но затем тело начало двигаться само по себе. Ято скрестил перед собой руки так, чтобы ладони смотрели прямо на туманщика, слепя его светом, исходившим от пентаграмм. Острые наконечники вылетели точно пробка из бутылки шампанского. Цепи врезались в туманщика, остановив его, и обмотались вокруг призрачного тела, обездвиживая. Монстр был действительно силен – Ято чувствовал, как он сопротивляется и вырывается. Заклинатель удерживал его, сжав зубы от натуги. Все равно, что ловить быка при помощи лассо.

К счастью, Джейми и Зак не стали стоять в стороне и смотреть. Молнии хлестали по связанному цепями туманщику, заставляя его дергаться. Ято тоже чувствовал эти разряды, но не так остро, хотя было неприятно. Он огня Зака цепи раскалились – на Ято это никак не сказалось, а вот туманщику явно не понравилось. От такого напора сил у монстра поубавилось. Он ослаб, и с каждой минутой сопротивления его сходили на нет. В конечном итоге Ято удалось сдавить его с такой слой, что он обмяк, но не исчез – его добил Зак, прыгнув на монстра с кулаками, объятыми огнем.

Туманщик растворился в собственном тумане, который стремительно рассеивался. Работа сделана.

Ято бы не сказал, что бой выдался слишком уж сложным – втроем вполне нормально. Да, туманщик попался сильный и выносливый, не то, что та запуганная тварь на арене. Но тем она и была страшна – тот туманщик обезумел от страха и его действия сделались непредсказуемыми.

Ято был горд собой. Во всяком случае, он не ударил в грязь лицом, хотя был близок к этому. Сегодня он весь день витал где-то в облаках. Стоило бы быть повнимательнее, особенно на работе.

Цепи втянулись обратно, захлопнув за собой пентаграмму. После применения хелпера руки все время зудели так, будто бы их щедро натерли чесоточным порошком. Ято приходилось терпеть и привыкать, чтобы не расчесывать руки до крови. Но иной раз так хотелось поскрести ногтями по коже и унять этот зуд…

– Неплохо, – единственное, что сказал Джей-Джей, многозначно переглядываясь с Заком. Кажется, ни тот, ни другой не ожидали такого от новичка, который до этого на миссии ни разу не ходил. В «Эльшате» уверовали в легенду о реабилитации Ято после нападения туманщика. Знай они правду, не удивлялись бы.

Несмотря на то, что все прошло относительно гладко, у Ято сердце было готово выскочить из груди и убежать к морю, чтобы утопиться. Такое случалось каждый раз, когда он оказывался рядом с туманщиком. Неужели все заклинатели так реагируют? Не похоже. Джей-Джей и Заккари даже запыхаться не успели, ну может чуть-чуть.

– Это же все, да?.. – робко поинтересовался Ято, будто бы опасался, что за углом их ждет засада туманщиков, о которой ему не сообщили. Но Джейми в ответ лишь кивнул и сказал, что он может возвращаться к машине, если не курит.

Ято видел рядом с машиной Джейми небольшой магазин и хотел купить там воды. Он не стал дожидаться, когда его боевые товарищи докурят, и ушел, на ходу пересчитывая мелочь, завалявшуюся в кармане. Ято заплутал среди грузов и ящиков и в итоге вышел куда-то не туда. Ругнувшись себе под нос, он развернулся, но тут же отшатнулся назад, выронив всю мелочь, что держал в руках. Монетки звонко заплясали у него под ногами, убегая прочь.

– Ты?..

Перед ним стоял тот седовласый парень из магазина. Кого-кого, а его Ято не ожидал здесь увидеть. Может, здесь рядом притон какой-то?

«Что ему от меня надо? Денег? Да вон, пусть ползает собирает – не жалко! Лишь бы отстал. Напрягает…»

Ято криво улыбнулся ему и выставил вперед руки, показывая, что безоружен. Заклинатель попятился назад, не сводя глаз с Седого. А тот смотрел на него своими алыми глазенками и будто бы прикидывал, как от него избавиться.

Заметив справа проход, Ято метнулся туда, но сразу же пожалел об этом решении. Из-под ящиков начал валить густой черный дым. В нос ударил запах паленой плоти. Ято попытался вернуться к Седому, но не мог сориентироваться – все было в дыму.

На руках вновь появились пентаграммы. Не к добру. Еще один туманщик?!

Впереди вспыхнули два алых глаза, размером примерно с теннисные мячики. Следом за ними появились очертания головы и высушенного тела с длинными руками. Существо было крупнее Ято в два раза. И это был не туманщик.

Ято попятился назад, но уперся спиной в ящики. Нечто, передвигаясь, как паук, ползло к нему нарочито медленно, испуская дым во все стороны. Ято оцепенел от ужаса – именно эту тварь они встретили в пустыне. Что это?..

В следующую секунду случилось то, чего Ято совсем не ожидал.

Существо заговорило.

– З-здравствуй, – тварь шипела как змея, которая постигала искусство членораздельной речи. – Давно не виделис-сь… Как пож-живаеш-шь? Я ис-скала тебя.

– М-меня? – Ято удивился тому, что ответил.

– Работу нуж-жно выполнять качес-ственно. – Монстр приближался. Ято уже мог видеть его острые когти-лезвия. – Не с-серчай, но от тебя придетс-ся из-збавитьс-ся. Я с-слиш-шком долго з-за тобой гонялас-сь. Ты пос-слений, кто з-знает.

– Знаю что? – Ято пожалел, что его хелпер не позволяет ему проходить сквозь стены.

– Неуж-жто не помниш-шь? Ах, конеч-чно… Мальч-чиш-шка! Юнец-ц, воз-зомнивш-ший себя храбрец-цом! Как я могла з-забыть? Нич-чего, и до него доберус-сь. Но с-снач-чала ты!

Алые глаза сверкнули особенно ярко. Дым стал еще гуще.

Последний, кто знает

Ято бросился бежать. Он трезво оценивал свои силы и понимал, что не справится в одиночку. Нужно найти Джейми и Зака, они не могли уйти далеко. К тому же, наверняка почувствовали присутствие этой твари или хотя бы увидели черный дым, который расползался во все стороны.

Монстр ломился за заклинателем, словно танк. Его лапы оставляли внушительные вмятины на железных контейнерах. Звук когтей по металлу еще долго будет отдаваться у Ято в ушах.

Тварь прыгала с контейнера на контейнер, как макака по деревьям. Ято уже не пытался сориентироваться и просто бежал, куда глаза глядят, и надеялся удачно наткнуться на своих товарищей. Он был бы рад хоть кому-нибудь, даже Седому. Кстати, а он-то куда пропал? Или это он заманил Ято в ловушку?..

– Куда ж-же ты беж-жиш-шь? – гоготал монстр, преследуя Ято. – Втор-рой раз-з не с-скроеш-шься.

Неизвестно каким образом, но Ято почувствовал, что тварь бросилась в атаку, и просто нырнул под контейнер и оказался в соседнем ряду. Этот лабиринт не имел ни начала, ни конца – бесконечные переплетения, которые перекрывались новыми контейнерами. Выхода нет. У Ято началась паника, и это дорого ему обошлось.

Монстр бесшумно опустился позади него и взмахом своей длинной лапы отбросил в сторону, как тряпичную куклу. Ято влетел в один из контейнеров, слегка погнув железо. Он упал на мокрый асфальт и застонал от боли, что волной прошлась по боку. Из глаз брызнули звезды. Все поплыло, но он видел, как черное нечто с двумя красными глазами приближается к нему и гогочет.

Пентаграммы на руках стали светиться ярче.

– Ты ж-жалок.

Монстр схватил и поднял его одной рукой, прижав к контейнеру. Ято задергался, как муха в паутине, но хватка у этой твари была слишком сильна. Ято ничего не мог ему сделать.

– Вайз-зур будет дов-волен. Передав-вай прив-вет с-своим друж-жкам.

Ято заметил, как вторая лапа тянется к нему своими острыми когтями и зажмурился. Хоть бы это было быстро. Монстр так сильно прижал его, что он не мог даже вздохнуть. Он вяло трепыхался, пытаясь высвободить руку, но ничего не получалось. Хелпер не мог вылезти – слишком тесно.

В монстра что-то попало, и он пошатнулся, ослабив хватку. Хелпер тут же вырвался и устремился к глазам чудовища, единственному слабому месту. Ято удалось отогнать тварь от себя. Как только его отпустили, заклинатель рухнул обратно на асфальт и закашлялся. Эта огромная черная лапа так сильно сдавила его, что он всерьез подумал, что скорее умрет от удушья, чем от когтей.

Кто-то схватил Ято за шиворот и оттащил в сторону. Судя по нецензурным комментариям, это был Зак. Значит, они его нашли.

– Живой? – крикнул Джейми.

Вокруг Джей-Джея молнии водили веселый хоровод. На такое зрелище непросто смотреть без солнцезащитных очков. Молнии ударялись о преграды и сыпали под ноги белые искры. Вокруг все трещало и стрекотало. Ято чувствовал, как электризуются волосы.

Монстру фокусы Джейми не понравились. Он держал безопасную дистанцию и продолжал скалиться, досадуя о том, что упустил свою цель. Теперь к Ято будет трудно подобраться.

– Наз-зойлив-вая малыш-шня, – монстр постукивал когтистыми пальцами по асфальту. – Это не конец-ц. До с-скорой вс-стреч-чи.

Решив, что возиться с тремя заклинателями класса «В» слишком хлопотно, монстр благополучно удрал, растворившись в дыму. Черные тучи таяли на глазах, возвращая видимость. Но запах паленой плоти никуда не делся.

Джейми спрятал молнии, но пентаграммы продолжали гореть – на всякий случай. Ято тоже слабо верилось, что эта тварь так просто взяла и ушла. Наверняка затаилась где-нибудь поблизости и ждет, когда Ято останется один. Значит, это действительно тот самый монстр, которого он встретил в пустыне? Неужели он убил всех и пришел добить того единственного, кто ускользнул из его цепких лап? «Ты последний, кто знает», сказал он. Получается, Ято известно что-то очень важное? Но… что?

– Эй, салага! – Джейми сел перед ним на корточки и похлопал по спине, помогая прийти в себя. – Не поцарапался?

Ято все еще был в прострации, поэтому не смог членораздельно ответить, но кое-как кивнул и дал понять, что он в норме. Джейми дал ему время отдышаться и прийти в себя. Должно быть, он решил, что для того, кто никогда не бывал на миссиях и всю жизнь сидел дома по указке врачей, это слишком. Но причина была в другом.

– Дымовик, да? – цокнул Зак. – Либо у гасильщиков разведка работает через жопу, либо у них такой же аврал, как и у нас.

– Может, поэтому Шаттер не отвечает… – тихо произнес Джейми, но Ято его услышал. – Давайте-ка вернемся в «Эльшат», да поскорее.

Руку помощи Ято никто так и не подал, поэтому ему пришлось идти до машины самому. Там их уже ждали ребята из разведки, чтобы пожаловаться. Отвести всем глаза от такого дымового шоу очень непросто, особенно вдвоем. Но Джейми обещал упомянуть об их подвиге в отчете.

Ято не помнил, как добрел до комнаты. Едва его тело приняло горизонтальное положение, сознание отключилось, и Ято провалился в сон. Проснулся он уже под вечер, когда за окном стемнело, а обе стрелки часов приближались к отметке «12». Алекса в комнате не было – кровать застелена. Может, тоже на миссию дернули? Ято не стал придавать этому значения.

Не включая ночник, он нашарил на полу тапочки и стянул с себя футболку, намереваясь сходить в душ. Хорошо бы еще горячего чаю глотнуть. Но заклинатель уже чувствовал себя лучше. Сон пошел на пользу. Наверное, думал Ято, стоит днем позвонить Лео.

Заклинатель не успел схватиться за ручку двери, как вдруг услышал голоса – они доносились из гостиной. Ято прислушался и узнал их – это Алекс и Джейми. Чего не спят?

– Я не вру, Алекс! – неизвестно, о чем они говорили, но Ято повременил с тем, чтобы помешать им. – Я видел его хелпер собственными глазами. Зак тоже. Можешь у него спросить, если мне не веришь.

– Да верю-верю… – кажется, Алекс был в растерянности. Его голос звучал совсем слабо. – Но как такое возможно?

– Понятия не имею! Мне кажется, Верхушка об этом не знает. Он же не проходил собеседование, шумиха сыграла ему на руку.

– Да? А Бонни говорила, что он у Базура категорию подтверждал. Получается, только Базур и знает?

Ято быстро догадался, что они разговаривали о нем. И, если он правильно понял, речь шла о его хелпере. Ято осмотрел свои руки, словно бы на них был написан ответ. Но нет, ничего. Чем он им так не понравился? Да, немного жутко, когда цепи прямо из рук вылетают, как паутина у Человека-Паука, но у Иды, к примеру, хелпер еще страшнее. Прям самое то для какого-нибудь ужастика!

Возможно, Ято чего-то не знал, а вернее, просто не помнил, поэтому никак не мог связать эти две вещи: свой хелпер и шумиху вокруг него.

Ято специально громко подвинул стул, чтобы ребята на кухне услышали. Разговор тут же стих. Когда Ято вышел в гостиную, Алекс и Зак долго на него смотрели, будто бы выискивая что-то. От такого внимания стало не по себе.

– Ну, ты и соня! – усмехнулся Джейми. – Я уже успел отчет написать и сдать!

– Это было мое первое задание, – напомнил Ято. – Не думал, что оно будет… таким. Так, что это было?

– Ты про ту тварь? Да дымовик! – хмыкнул Джейми, отхлебывая чай из кружки с логотипом какой-то рок-группы. – Иногда случается, что мы на них натыкаемся. Должно быть, разведка гасильщиков пропустила. Бывает, что поделаешь. Макс обещал связаться с гасильщиками и доложить им обо всем. Дымовики не наш профиль, так что мы стараемся на них не нарываться.

– Я и не нарывался. Хотел сходить в магазин воды купить, а из-за угла на меня эта хрень налетела, – пробубнил Ято, плюхнувшись на свободный стул. – Я не знал, что они умеют разговаривать.

– Этот дымовик говорил?! – Алекс, как оказалось, тоже не знал.

– В основном унижал, – хмыкнул Джейми. Его подобное поведение дымовиков тоже немало удивило, но он не стал подавать виду. – В любом случае, не нам с этим разбираться. Ты, кстати, себя нормально чувствуешь?

– Да, просто… шокирован немного. Надо бы в душ сходить, – с этими словами Ято встал и побрел туда, куда изначально направлялся – в ванную комнату.

Контрастный душ окончательно поставил мозги на место. Омываясь струями холодной воды, Ято думал о том, что произошло днем. И у него появились вопросы, правильные вопросы. Что там делал Седой и как он связан с тем дымовиком? Ято начал сомневаться, что он просто какой-то наркоман. Скорее всего, заклинатель, как и он. Невольно вспомнилась их первая встреча в магазине. Этот Седой еще сказал, что они друзья. Его слова долго не выходили из головы. Отсюда вытекал второй и, пожалуй, самый важный вопрос – а кем был Ято до того, как потерял память? И что же с ним случилось, если его личность до сих пор не могут установить. Он же должен был хоть раз попасться хоть на одну камеру, да в том же магазине!

И тот дымовик. Это существо говорило, причем на английском. Ято бы меньше удивился, если бы тварь начала лепетать на каком-то своем наречии, но это… Получается, у них действительно есть разум, и они способны обучаться. На туманщиков это распространяется? Но об этом можно поразмышлять потом. Куда важнее то, что дымовик сказал ему.

«Ты последний, кто знает».

«Вайзур будет доволен».

И про какого-то мальчишку…

Так неужели помимо Ято уцелел кто-то еще? Но тогда дымовик противоречил самому себе… или нет? Но Ято показалось, что тварь будто бы забыла о том «мальчишке», кем бы он ни был. Возможно, если как-то с ним связаться, то он поможет Ято! Но как?..

Когда Ято вышел из душа, на кухне никого не было. Судя по музыке, что играла из комнаты Джейми, он ушел к себе. Алекс лег спать. Ято быстренько выпил чашку чая с печеньем и тоже вернулся в кровать. Несмотря на то, что он до этого проспал несколько часов, заклинатель все равно провалился в сон. Причем очень быстро.

Стойкий запах пота ударил в нос. По лицу били встречные потоки сухого воздуха. Слышался рёв мотора. Доносились голоса.

Ято с минуту смотрел перед собой, не осознавая толком, что он видит. Прояснилось всё спустя некоторое время. Он находился на заднем сидении машины, что с бешеной скоростью неслась по засушливой степи. Вокруг лишь рыжие камни, ровная безжизненная поверхность земли, усеянная гигантской сетью мелких трещин, и безжалостное солнце. Ято эти места показались очень знакомыми.

Все стекла в машине опущены. Встречные потоки ветра хлестали по лицу, но не дарили никакой свежести – только мимолётное облегчение. В салоне было жарко и душно. По радио играла какая-то музыка.

– О боже, как же тут жарко, – простонала женщина, сидящая рядом с водителем впереди. Ято боковым зрением увидел, как та обмахивалась какой-то газетёнкой, а светлые волны волос спадали по плечам из собранного на затылке хвоста.

– Долго ещё ехать? – спросила уже другая представительница прекрасного пола, что тихо примостилась рядом с Ято. Справа от него сидела худощавая девушка с двумя маленькими чёрными хвостиками и платком, который закрывал ей рот и нос. Она, как и все в салоне этого авто, изнывала от жары. Её бледная кожа блестела от пота, футболка взмокла, а рука уже устала держать самодельный веер, которым послужил какой-то ненужный листок бумаги.

– Где-то минут двадцать, – ответил водитель. – Потерпите немного. Остальные, должно быть, уже на месте.

– Ну, не все, – усмехнулась брюнетка.

Квадроцикл показался справа от них и силился вырваться вперёд. За рулём (если Ято всё правильно рассмотрел) был крупный мужчина, чью левую руку покрывали татуировки как у «якудзы». Он помахал машине рукой и, надавив на газ, пошёл на обгон.

– Похоже, у кого-то от жары начал плавиться мозг, – вздохнула блондинка.

Ято не сразу заметил, что их машина начала набирать скорость и догонять летящий впереди внедорожник. Вскоре это заметили и дамы. Ято переглянулся с девушкой, что сидела рядом, и обменялся с ней хитрыми взглядами.

– Я ничего не имею против азарта, но гонять по такой пересечённой местности… – возмутилась блондинка.

– Да брось! – отмахнулся водитель. – Дай хоть сотру ухмылку с его лица.

Даже после того, как Ято открыл глаза, он чувствовал, что ему в лицо бьют потоки горячего воздуха алжирской пустыни. Очередное воспоминание? Такими темпами есть шанс, что Ято сможет вспомнить все сам. На этот раз удалось выудить совсем немногое. Ято прибыл на место на машине, с ним в салоне было трое – две девушки и мужчина-водитель. Кто-то еще проехал на квадроцикле. И кто-то ждал уже там, на месте. Сколько всего человек получается? Считая с Ято, пять. Плюс те, кто дожидался их. Лео сказал, что из «Эльшата» было четверо. Возможно, это они и прибыли на место первыми. Если так, что уже набирается девять.

На часах семь утра. Алекс еще спал, развалившись на кровати звездочкой. Ято, стараясь его не разбудить, взял вещи и выскользнул в гостиную. У Джейми тоже было тихо. Чайник стоял холодный, значит, никто еще не вставал.

Ято вспомнил, что хотел связаться с Лео и рассказать ему обо всем. Хоть он его и недолюбливал, но Лео и Ида были единственными, кто хотел разобраться во всем так же сильно, как и он сам.

Ято оставил на холодильнике стикер с надписью «ушел на пробежку» и покинул общежитие, на подходе к лифту набирая номер Лео. Тот еще спал, судя по невнятному бубнежу в трубку. Стоило упомянуть про новое воспоминание, как его тон изменился. Лео предложил встретиться в маленьком кафе рядом с домом Иды и обсудить все за чашкой крепкого кофе.

Ида жила не близко, но Ято решил пройтись. Лео все равно так быстро не соберется. Еще слишком рано, поэтому улицы были полупустыми. Только рассветное солнце заливало тротуары и слепило глаза, отражаясь даже в дорожных знаках. Ято наслаждался тихим утром и время от времени проверял телефон – его подарила Ида. Не айфон, конечно, зато неубиваемый. С кнопками было довольно непривычно.

Лео ждал его возле кафе. На нем была серая футболка и черные флисовые штаны. Делал вид, что собирается на пробежку? Ято сильно сомневался, что Лео бегал по утрам. Зато сам собирался сделать пару кружков по парку.

– Мне нужен кофе. Срочно, – вместо приветствия сказал Лео, проходя внутрь кафе.

Маленькое скромное заведение с небольшим количеством столиков пустовало в утренние часы. Сюда заходили офисные работники, брали стаканчик горячего кофе и спешили по своим делам дальше. Ни у кого не было времени, чтобы присесть за столик и спокойно насладиться напитком из кофейных зерен с круассаном.

Лео выбрал самый дальний столик, заказал себе кофе и какой-то кексик, а Ято ограничился чаем. Поскольку кроме них никого в заведении не было, заказ принесли очень быстро.

– Ну, рассказывай, – сделав глоток кофе, Лео вновь почувствовал себя живым.

Ято поведал ему о воспоминании, которое пришло к нему этой ночью, и поделился своими мыслями касательно количественного состава их группы. Лео с ним неожиданно согласился, по крайней мере, признал, что логика в его мыслях есть. Ято также вернулся к своему самому первому воспоминанию, которое настигло его еще в больнице. Он вспомнил, что видел два внедорожника и два квадроцикла. Это совершенно точно.

– Машину они могли взять в аренду, – вздохнул Лео. – Вас четверо, четверо наших и двое на квадроциклах. Итого десять. Хм, я думал, что вас там меньше.

– От Джей-Джея и Зака я узнал, что с нами были гасильщики. Мне кажется, я могу быть одним из них, – сказал Ято неуверенно.

– Не исключено, – Лео с ним неожиданно согласился.

– И еще…

Ято рассказал ему про то, что случилось на задании. Про дымовика, который с ним заговорил. Ято был убежден, что это тот самый монстр, которого он видел тогда в пустыне. Он вернулся за ним, чтобы добить. Также Ято рассказал и про Седого, который, кажется, преследует его. Естественно, Лео такие новости не понравились.

– Если бы мне встретился такой персонаж, я бы его запомнил. Ты уверен, что он заклинатель?

– А кто, по-твоему? Просто наркоман-сталкер? – возмутился Ято. – Когда мы впервые столкнулись в магазине, он сказал, что мы якобы были друзьями.

– Ничего себе у тебя друзья! – усмехнулся Лео. – Возможно, он знает, что ты ничего не помнишь, и блефует. Хотя, откуда ему это известно?.. Ладно, пора на работу. Я попробую через Иду узнать про того дымовика. Ей легче Верхушку подслушивать. Ну, а ты пока будь поосторожнее.

Лео оставил чаевые официанту и взял еще один стаканчик кофе с собой. Ято был рад излить кому-то душу, поэтому настроение немного поднялось. Лео, к тому же, обещал его подвезти.

– И да, – сказал Лео, когда они подошли к его «рено», – спасибо, что позвонил. Приятно знать, что ты про меня не забыл.

– Ты очень настойчиво о себе напоминаешь, – усмехнулся Ято, садясь на переднее сиденье.

Свой против своего

Ято не стал возвращаться к себе и сразу направился в «шалаш». Лео, как и обещал, подвез его, а сам поехал по делам в городе.

Несмотря на то, что время было раннее, в «шалаше» никого не оказалось. Обычно, тут обязательно кто-то был. Ято проверил телефон, но тот молчал – никто не звонил. Пожав плечами, он направился к чайнику, чтобы нормально позавтракать, пусть и в одиночестве. С другой стороны, это даже хорошо, что никого нет. Можно спокойно подумать.

Лео и Ято негласно пришли к выводу, что, скорее всего, Ято являлся гасильщиком. Впрочем, нельзя утверждать наверняка. Была вероятность, что он все же рассеиватель, но из другой организации. Одно от другого мало чем отличалось. Путем простых математических подсчетов получилось, что в пропавшей группе было как минимум десять человек, считая с Ято. Четверо из «Эльшата», еще четверо со стороны ехали в машине (вместе с Ято) и двое на квадроциклах. Итого десять человек. Куда могли пропасть опытные заклинатели? И почему остался только Ято?

Попивая чай в «шалаше», Ято часто возвращался мыслями к некому гасильщику Шаттеру, про которого говорили Джей-Джей и Зак. Если бы можно было как-то с ним связаться… Про него, кстати, Ято забыл сообщить Лео. Может, он и сам догадается с ним связаться, узнав про гасильщиков?

Хорошо бы узнать имена других членов группы. А еще интересно, что будет к концу недели. Джей-Джей сказал, что «Эльшат» будет обязан выслать группу для поисков, и тогда Вашингтон, скорее всего, узнает о несанкционированной вылазке. Час от часу не легче.

Допив свой чай, Ято решил вернуться к себе и принять душ, чтобы взбодриться. Но в коридоре его поймал Максимилиан.

– О, хорошо, что ты здесь! – сказал куратор, заводя Ято обратно в «шалаш». – Знаю, что твое первое задание прошло не так гладко, и, поверь, мы с этим разбираемся, но сейчас у нас чрезвычайная ситуация и мне нужны все свободные заклинатели. Алекс и Люсиль будут ждать тебя внизу – поедешь с ними. Собирайся побыстрее.

Кажется, группу В-13 затронуло то, о чем говорил Лео. Туманщики взбесились. Работы выше крыши. А Ято уже успел подумать, что он преувеличивает. Едва с завтраком закончил, как тут же на задание дернули. Судя по всему, остальные члены группы тоже не бездельничали.

Без лишних вопросов Ято побежал к себе. Ни Джей-Джея, ни Алекса в комнате не нашлось. Должно быть, Алекс уже внизу с Люсиль, а значит, нужно поторопиться. Ято собрался так быстро, как только мог, и побежал вниз.

Он был прав: Люсиль и Алекс ждали его на крыльце. Непривычно было видеть Люси в одежде, не пестрящей всеми цветами радуги. Майка и джинсовые шорты – удобно и стильно. Зато разноцветные браслеты на руках никуда не делись.

– Поехали! – вместо приветствия сказал Алекс, подбросив в руке ключи от машины.

На этот раз Ято ехал на переднем сиденье. Люси уселась позади него и уткнулась в планшет с крайне серьезным видом.

– Куда едем-то? Мне ничего толком не сообщили, – Ято опустил стекло и с наслаждением подставил лицо встречным потокам. Жаркое лето выдалось в этом году.

– Складские помещения на окраине города. Это недалеко от шоссе. Там видели туманщика, – доложил Алекс, ловко маневрируя в потоке машин.

– Судя по данным разведки, он до сих пор там, – сообщила Люсиль. – Нужно поспешить, если не хотим его упустить.

– Понял, – Алекс надавил на газ, явно превысив допустимую скорость на дороге. Впрочем, Джейми тоже пренебрегал правилами дорожного движения.

– Нас не штрафанут? – обеспокоился Ято.

– Открой бардачок. Там мигалка есть.

«Удобно», – усмехнулся Ято, доставая устройство, которое снимет с них большую часть вопросов. Как только он поставил мигалку на крышу автомобиля, зазвучала полицейская сирена, и поток машин впереди стал редеть на глазах – все уступали дорогу «копам».

Судя по данным навигатора, ехать далеко, но с мигалкой путь займет меньше времени. Ту часть города, куда они направлялись, Ято помнил очень плохо, но он там бывал несколько раз. Делать там, по сути, нечего – складские помещения да шоссе с заправкой. Теперь Ято стало интересно, что он там делал.

Машину оставили рядом с заправкой, где их встретили заклинатели из разведки. Они проводили их до нужного места и отправились выполнять свою часть работы – прикрывать и отводить глаза зевакам. Никто не должен узнать, что на складах прячется монстр из параллельного мира.

В этот раз Ято чувствовал себя уже более уверенно. Он знал, что его хелпер работает исправно, просто к нему нужно приноровиться. К слову, хелперы Люсиль и Алекса он так и не видел. Есть шанс поглазеть. Любопытно же!

Задачу осложняло то, что складом пользовались. Рабочих увели заклинатели из разведки, но не в них крылась вся загвоздка. Огромное помещение, заваленное коробками, техникой и огромными стеллажами с товаром. И туманщик мог быть где угодно, если еще не сбежал.

– Разделимся, – предложил Алекс. – Я зайду справа, а ты, Ято, – слева. Люси, ты смотри с высоты.

«С высоты?» – удивился Ято и перевел взгляд на Люсиль.

У заклинательницы был очень красивый и необычный хелпер, представляющий собой радужные крылья, отлитые будто бы из стекла. Да и размах у них был приличный, но это не мешало Люсиль бесшумно парить под потолком и высматривать пришельца из параллельного мира. Интересно, а она может использовать свои крылья как оружие?

– Вперед!

Отвлекшись на Люсиль и ее крылья, Ято замешкался, но потом вспомнил, что они на работе. В том, что туманщик здесь, никто не сомневался. Запястья снова начали чесаться и гореть. Ято никак не мог к этому привыкнуть.

– Нашли? – раздался голос Алекса по коммуникатору. Наушники были весьма полезны, жаль их не оказалось в прошлый раз.

– Пока ничего, – ответила ему Люсиль. – Но он рядом. Прячется.

– У меня тоже пусто, – сообщил Ято, внимательно рассматривая каждый уголок, где бы мог спрятаться монстр. – Не уверен, что он на моей стороне.

– Алекс, он у тебя! – перебила Люсиль. – Впереди!

– Понял. Давайте ко мне.

Ято сорвался с места и нырнул в проход между огромными стеллажами с коробками. Ориентировался он по Люсиль, что птицей спикировала вниз, где уже вовсю верещал туманщик.

Ято прибыл на место как раз вовремя, чтобы увидеть хелпер Люсиль в действии. Он был прав, когда предположил, что это не просто крылья. Ее стеклянные перья, словно ракеты самонаведения, срывались вниз и сыпались градом на туманщика, что бился в агонии. На месте утраченных перьев появлялись новые и также стрелой неслись на поражение цели. Ято не хотел бы оказаться на месте туманщика. У Люси было довольно грозное оружие.

А что Алекс? Не из-за него ли стало холодно настолько, что пол и стены покрылись инеем? Так Алекс мог замораживать? У него хелпер тоже связан с какой-то стихией, как у Джей-Джея и Зака? Круто!

– Не стой! – крикнула Люсиль.

Да, верно! Работа!

Ято бросился вперед, чуть не поскользнувшись на полу из-за наледи. Туманщика он обнаружил по горящим синевой глазам и завываниям. Стараясь не ловить его тяжелый взгляд, Ято выпустил цепи. Они с громким лязгом упали на пол, но тут же взметнулись вверх и бросились на туманщика, обвиваясь вокруг его тела, словно удав вокруг жертвы. Монстр задергался и закричал еще противнее, но из-за атак Люсиль он сильно ослаб, поэтому Ято легко удерживал его, пока остальные добивали.

Каким-то образом холод от хелпера Алекса вредил ему, поэтому туманщик старался уйти от него подальше, но мешала Люсиль. В конце концов, монстр сдался и был повержен. Туман исчез, оставив после себе лишь холод и влажность. Место битвы было покрыто белым инеем, который стремительно таял, превращаясь в лужу.

Задание выполнено. Или нет?..

– Чувствуете? – Алекс напрягся. – Здесь еще один.

– Разведка сказала, что туманщик один, – Люси стояла на стеллаже, осматривая склад свысока. – Не заметили?

– Возможно, второй сильно ослаблен, поэтому его пропустили, – предположил Алекс. – Продолжаем поиски. Мы не можем его здесь оставить.

Два туманщика за раз? Как-то круто! Нет, втроем с ними очень просто расправляться: Ято удерживает, а остальные добивают. На прошлом задании все вышло точно так же. Но дело было даже не в сложности, а в количестве противников. Почему их так много? Судя по тому, что говорили в «Эльшате», такое впервые. И у этого явления наверняка есть причина.

Троица снова разделилась и начала поиски второго туманщика. И чем дольше они бродили по складу, тем сильнее накалялась обстановка. Сначала, сразу после победы над первым туманщиком, второй ощущался очень сильно, но со временем след начал стираться. Неужели ускользнул? Нет, он все еще здесь. Ято его чувствовал, но слабо.

– Люси, видишь что-нибудь? – спросил Алекс. Он и Ято надеялись, что их подруга снова обнаружит монстра с высоты.

– Чисто, – Люси злилась. – Но он тут! Неужели в коробку залез?

– Не в коробке дело, – ответил Ято. – Он будто бы прячется от нас. Как бы это объяснить… Он не дает напасть на свой след, притворяется слабым.

– Впервые сталкиваюсь с таким, – признался Алекс. – Туманщики не умеют скрывать свое присутствие. Искры их находят.

Ято тоже о подобном не слышал, поэтому призадумался. А когда поток мыслей привел его к очень интересному и вместе с тем неприятному выводу, он остановился. Теперь сердце забилось чаще.

– Ребят, а дымовики умеют так прятаться?

Алекс и Люси не ответили, но Ято был уверен, что его вопрос они услышали.

– Хочешь сказать, что мы ищем дымовика? – спросила Люси. – Если ты прав, то это не наша работа. Нужно сообщить разведке, а те передадут информацию гасильщикам.

– Они уже второй раз на неделе упускают их, – прорычал Ято. – Давайте-ка соберемся. Не хочется мне снова на него набрести.

Алекс и Люсиль поддержали идею. От мысли, что с ними на этом складу сидит дымовик, всем стало не по себе.

Ято ускорил шаг и двигался в сторону выхода, когда услышал за спиной шаги. Хоть бы это был Алекс, подумал он и обернулся. Почему-то Ято не сильно удивился, когда увидел перед собой Седого.

– Опять ты, – нахмурился заклинатель, пятясь назад. – Снова меня в ловушку решил завести? Это ведь ты на меня в тот раз дымовика натравил!

– Нет, не я, – ответил Седой хрипло. – Я пытался тебя увести оттуда, но не успел.

– Кто ты вообще? И почему преследуешь меня? – Ято сомневался, что Седой ему ответит.

– Я не враг тебе, поверь, – сказал он, нервно озираясь по сторонам. – Уходите отсюда. Она рядом.

– Кто?!

Ято догадывался, о ком шла речь. И быстро получил подтверждение, когда в паре метрах от него прозвучал громкий хлопок и отовсюду повалил густой черный дым. Выругавшись, Ято бросился бежать, забыв про Седого. В прошлый раз его не сцапали, значит, и в этот как-нибудь сам справится.

В дыму Ято то и дело ударялся о коробки и прочий складской хлам, так как видимость была почти на нуле. Он слышал, как где-то в стороне кричат Люси и Алекс, но не видят его. А еще он слышал и чувствовал, как дымовик гонится за ним, царапая когтями пол и стены.

Что-то упало на пол в каких-то сантиметрах от его ноги. Ято понял, что не убежит, поэтому резко свернул в проход между стеллажами. Дымовик сцапал воздух и разозлился. Он гнался за ним, опрокидывая коробки и контейнеры. Он видел только цель, убегающую от него.

Из ниоткуда возникла Люсиль. Она парила над стеллажами и будто бы выжидала, когда монстр подберется поближе. Ее радужные крылья были расправлены и готовы к атаке.

– Уходи, дура! – крикнул ей Ято.

Люси не сдвинулась с места. Впрочем, дымовик даже не обратил на нее внимания, всецело сосредоточившись на Ято. И это стало его основной ошибкой.

Как только дымовик подобрался поближе к Люсиль, ее крылья наполнились белым светом и, словно прожектор на футбольном поле, ослепили монстра, заставив его визжать из-за острой рези в красных глазах. Люси выиграла им несколько драгоценных секунд на побег.

Она и Ято устремились к выходу со склада, где их ждал Алекс. Дымовик вряд ли решится выйти на улицу, но и оставаться здесь тоже не будет. Впрочем, монстр не собирался отпускать свою жертву.

Оправившись от ослепительной вспышки, которая еще больше разозлила его, дымовик залез на стеллаж, откуда переместился на потолок. Как огромный паук, он пополз в их сторону, стремительно нагоняя. Ято и его друзьям не хватило пары жалких секунд, чтобы выбраться. Дымовик спрыгнул прямо перед их носом, отрезав путь к спасению. Существо было так близко, что глаза заслезились от запаха костра и паленой плоти.

– Далеко с-собралис-сь? – прорычал дымовик.

– Оно умеет говорить?! – ужаснулась Люсиль.

Вспомнив, кто ослепил его, дымовик одним ударом своей длинной когтистой руки отбросил Люси в сторону.

– Люси! – закричал Алекс.

– Бери ее и уходи, – сказал Ято. – Я прикрою.

– Совсем умом тронулся?!

– Давай!

Ято полоснул монстра цепью по голове и бросился в противоположную сторону, уводя дымовика за собой. Заклинатель понимал, что этому существу нужен только он. Его план сработал – монстр бросился за ним. Вряд ли Ято удастся все время убегать от дымовика до прихода подмоги, но он хотя бы сможет выиграть время, чтобы Алекс и Люси выбрались со склада и сообщили о ситуации Максу или кому-то из Верхушки.

Из-за дымовика весь склад погрузился в пелену черного дыма, в которой было невозможно дышать. Ято не видел, куда он бежит. Не видел он и дымовика. Лишь два его красных глаза мелькали то тут, то там. Монстр кружил вокруг него подобно акуле.

– Не надоело тебе еще танцевать? – крикнул Ято, несмотря на страх быть убитым.

– А ты с-смельч-чак, – два глаза показались впереди. Монстр медленно приближался. – Я быс-стро с-с тобой рас-справлюс-сь. Обещ-щаю.

– Извини, но так просто я тебе не дамся, – блеснули цепи. – Это ведь ты напал на меня в порту? Тебя я видел в пустыне?

– Да, мы с-с тобой ч-час-сто видимс-ся, – существо засмеялось. – Пора бы нам рас-статьс-ся раз-з и навс-сегда! З-законч-чу с-с тобой и найду мальч-чиш-шку.

– О ком ты говоришь? – Ято понимал, что играет со смертью, но что делать, если она может дать ответы?

– О т-том, кто тебе помог, – ответил дымовик. – Пред-датель!

«Кто помог? Предатель?..» – вместо ответов на желанные вопросы дымовик лишь запутал его еще больше.

– Мы з-заигралис-сь!

Дымовик прыгнул вперед. Своей атакой он легко отшвырнул Ято в сторону, как ранее Люсиль, и придавил своей огромной рукой к полу, не позволяя оправиться от сильного удара. Ято так часто швыряли спиной о стены, что он всерьез боялся за свой позвоночник. Удивительно, как тот еще не сломался. Впрочем, Ято вот-вот мог распрощаться с жизнью, так что ему бы следовало беспокоиться о другом.

Дымовик с такой силой прижимал его к полу, что у Ято сложилось ощущение, будто бы на него положили грузовик. Он стонал от боли и даже пытался кричать, но воздух не выходил из легких – только жалкий хрип. Заклинатель дергал ногами и руками, как жучок, насажанный на иголку энтомолога. Это забавляло монстра.

– Вот и вс-се! – засмеялся дымовик.

Монстр хотел оторвать Ято голову, чтобы покончить с ним наверняка, но ему снова помешали. На этот – влетевший в него погрузчик.

Дымовик, явно не ожидавший такого удара, откатился в сторону, придавленный тяжелой техникой. Ято наконец-то смог вздохнуть. Перед глазами заплясали цветные пятна. Мало того, что из-за дыма дышать тяжело, так еще и удушить пытались. Ято не мог встать и даже подняться – левое плечо сильно болело и, кажется, было вывернуто. Заклинатель остался лежать, постанывая от боли и нехватки воздуха.

Ято невольно стал свидетелем самого зрелищного сражения, которое до него еще никто не видел. Дымовик отбросил в сторону погрузчик, словно бы тот весил не больше пустой картонной коробки, и с рычанием стал надвигаться на Ято. В этот момент над заклинателем навис второй дымовик. Он был меньше первого и бледнее, но его глаза горели алым пламенем, а когти на руках скрежетали по полу в опасной близости от ног Ято. Заклинатель затаил дыхание и старался сделать так, чтобы о его присутствии вообще забыли.

Оба дымовика сцепились, словно псы. Они ударяли друг друга когтистыми лапами, швыряли все, что только попадалось под ноги, и стремились если не убить друг друга, то как минимум сильно покалечить. Один дымовик – тот, что крупнее и чернее – все время рвался к Ято, а второй не пускал его и отбрасывал. Ято не хотел в это верить, но все указывало на то, что второй дымовик его защищает. Но почему?.. Разве заклинатели и дымовики не враги?

Сознание таяло на глазах, и Ято молился, чтобы он просто отключился, а не умер от удушья. Дымовики продолжали сражаться, а грохот от их битвы становился очень далеким. Перед тем, как окончательно провалиться во тьму, Ято подумал об Алексе и Люсиль. Он надеялся, что они выбрались и что с Люси все хорошо. Учитывая то, с какой силой ее отбросило в сторону, она могла серьезно пострадать. Впрочем, Ято следовало бы побеспокоиться о себе.

Недоверие

Писк приборов, шум города за окном и разговоры персонала за дверью дали заклинателю понять, что он каким-то чудом смог выжить. И пускай дышать ему помогала кислородная маска, а к руке подключили ненавистную капельницу, он был рад вновь открыть глаза.

Мысли тяжелым клубком змей медленно переплетались в голове и шипели, словно старый сломанный телевизор, на экране которого сплошные помехи. Вот и у Ято в голове тоже помехи – нет сигнала. Он пытался вспомнить, как вообще до такого дошло, и вроде бы в голове потихоньку начинало проясняться. Ято удалось вспомнить, что он отправился на задание с Люси и Алексом, что они нашли туманщика, и потом на них напал дымовик. Ну как на них – на Ято. Это все, что ему удалось вспомнить прежде, чем в палату вошел доктор.

– Ты пришел в себя? – спросил знакомый женский голос. Ну, конечно! В какую еще больницу Ято могли положить, как не в ту, что при организации. В противном случае у обычных врачей появились бы неудобные вопросы. А с доктором Бхат Ято уже был знаком. – Как голова?

Ято что-то невнятно промямлил, и доктор Бхат поняла, что поторопилась с опросом. Проверив показания приборов, она оставила Ято отдыхать и пообещала зайти чуть позже.

Ято решил мудро воспользоваться этим временем и уснул. Открыл глаза он уже под вечер, но при этом заклинатель не чувствовал себя слизняком, по которому проехался грузовик. Слабость одолевала все тело, однако стало гораздо легче по сравнению с утром. Какое-то время Ято просто лежал и пытался окончательно проснуться. Потом даже силы начали возвращаться к нему, и он смог приподняться и сесть. Голова от этого тут же закружилась, но быстро прошла.

В палате было темно, даже окна зашторены и плотно закрыты. На электронных часах, что висели на стене, значилось «21:34». Долго Ято проспал.

Он сидел в темноте и глубоко дышал при помощи маски. Обратив на нее внимание, Ято вспомнил про дымовика… и про второго дымовика. Теперь голова прояснилась. Заклинатель оказался между двумя пришельцами из параллельного мира, которые решили вдруг выяснить отношения. Учитывая то, что весь склад заволокло черным дымом, нет ничего удивительного в том, что Ято задохнулся и отключился.

– Вижу, тебе лучше.

Откуда доктор Бхат узнала, что Ято пришел в себя? Может, в палате камера?

– Да, намного, – кивнул Ято. Зря он это сделал. Ему показалось, что мозг в черепной коробке кувыркнулся и встал на место. Хорошо же ему досталось.

– Голова пройдет, – доктор начала светить Ято в глаза фонариком и что-то чиркать на своем планшете. – А вот плечо лучше пока не беспокоить. У тебя вывих. Я уже предупредила Макса и Джейми. Пока плечо не заживет, тебя не будут брать на миссии. Это слишком опасно.

Ято как-то и не думал возражать. После недавних приключений ему и самому захотелось взять больничный.

– С Люсиль и Александром все хорошо, – продолжала доктор. – Они рассказали про дымовика. Ты сильно рисковал, отвлекая его на себя. Достойный поступок, но глупый. Тебя могли запросто убить.

– Иначе он бы убил нас всех, – возразил Ято.

– Хорошо, что тебе повезло. Опять, – улыбнулась доктор. – Да ты прям в рубашке родился. Но советую больше не испытывать удачу. Ладно?

– Я постараюсь.

– Вот и умница, – доктор Бхат закончила осмотр. – Давай я сниму маску. Если будешь нормально себя чувствовать, то я не стану тебя мучить.

Без маски дышать стало тяжелее, но лишь первое время. Спустя пару минут Ято привык. Ему таки удалось уговорить доктора убрать это орудие пыток, но с капельницей такой трюк не прокатил. Ято, честно говоря, не понимал, зачем она – он вроде как мало крови потерял. Но доктор Бхат пояснила, что все дело в дыму, который исходит от дымовиков: он влияет на работу организма и будто бы осушает его, поэтому без капельницы никак. И как гасильщики с ними работают? Как Ято с ними работал раньше?..

– Ты быстро восстанавливаешься, поэтому недолго тебе терпеть неудобства, – утешила доктор Бхат. – Я распоряжусь, чтобы тебе принесли поесть. Пей больше воды и отдыхай. Открыть тебе окно? Не замерзнешь?

– Да, было бы замечательно, – Ято хотелось почувствовать ветерок.

– Я зайду проведать тебя утром. Если что, тут рядом медсестра, – сказала доктор прежде, чем уйти. – Отдыхай.

Через полчаса пришла медсестра и принесла ужин. Ято накинулся на еду так, словно бы его морили голодом. Сколько он не ел? Чуть больше суток, получается. К тому же, из-за дыма дымовиков организм был истощен и нуждался в питательных веществах. Даже после того, как Ято спасли от палящего солнца пустыни, он чувствовал себя лучше, чем сейчас.

Когда Ято оставили в покое, он начал нагло шариться по ящикам прикроватной тумбы. И обнаружил там свой мобильный, а также нож. Кнопочный телефон оказался живучим и прочным – он храбро пережил два нападения дымовика и даже не поцарапался. На экране высветилось уведомление о нескольких пропущенных вызовах. В основном звонил Макс, пару раз Джейми и Алекс. Ято очень удивился, когда заметил один пропущенный вызов от Лео. Если бы звонила Ида, он бы еще понял.

Ято стало настолько интересно, что он решил ему перезвонить.

– Привет, звонил?

– Звонил?! – возмутился Лео. – Ида мне уже плешь проела! На тебя второй раз дымовик кидается! Ты понимаешь, что это ненормально?

– Да знаю я, – Ято старался говорить тихо, чтобы медсестры не услышали. – Это один и тот же. Он хочет меня убить, потому что я что-то знаю. Ну… я рассказывал тебе, помнишь?

– Помню, – Лео успокоился и больше не кричал в трубку. – Сам-то ты как там? По голосу не очень.

– Да нормально, жить буду, – усмехнулся Ято. – Слушай, Лео, поговорить надо. Но, боюсь, это не телефонный разговор.

– Понял. Позвони, как тебя Амита выпишет. Я заберу тебя, – сказал Лео, понимая, что новые подробности его явно не обрадуют. – И еще, ты особо подробностями не разбрасывайся. Ссылайся на то, что не помнишь или в дыму не увидел. Я боюсь, что Верхушка может обратить внимание на то, что ты дважды подвергся нападению дымовика.

– Трижды, если считать с событиями в пустыне.

– Об этом случае им знать необязательно. В общем, поосторожнее со словами. Следи за языком, ладно?

– Хорошо. Передавай привет Иде и скажи, что у меня все нормально. Пусть не переживает.

– Передам. Поправляйся, коматозник.

***

Утром доктор Бхат, как и обещала, зашла проведать пациента. Она была более чем довольна результатами осмотра и, на радость Ято, избавила его от капельницы. Заклинатель еще в прошлый раз догадался, что лекарства в этой больнице используются не совсем обычные – в аптеке за углом такие не купишь. Должно быть, поэтому восстановление шло так быстро. Правда, плечо все равно болело. Его, конечно, вправили, но сказали не напрягать и быть поосторожнее.

Чувствовал Ято себя отлично и был готов к выписке в любой момент, но доктор Бхат не желала его отпускать. Она сказала, что еще денек понаблюдает и, если результаты окажутся хорошими, то отпустит Ято домой. А пока он был вынужден томиться в палате. Впрочем, его одиночество вскоре скрасили неожиданные посетители.

Максимилиан, как куратор его группы, посчитал своим долгом навестить подопечного. С ним напросились Люсиль и Алекс. Ято был рад видеть всю троицу.

– Как ты, герой? – спросил куратор, принеся с собой целый пакет фруктов, которыми Ято с радостью поделился. – Выглядишь отлично.

– И чувствую себя также, – улыбнулся Ято. – Правда, выписывать меня не хотят.

– Амита любит все проверять и перепроверять. Она слишком педантична. Ничего, потерпи немного, – сказал Макс. – Ты лучше скажи, что там у тебя произошло? Алекс и Люси сказали, что ты отвлек на себя дымовика.

– Ну да. Заставил его бегать за мной, пока Алекс помогал Люсиль. Ты, кстати, как?

– Цела, как видишь. Хелпер смягчил удар и спас мой позвоночник. Синяк здоровенный остался, но это пройдет, – отмахнулась Люсиль. – Как ты от него смог убежать? Или он тебя бросил?

Ято разумно решил, что рассказывать им про второго дымовика, который его спас, не самая лучшая идея. Поэтому он последовал совету Лео и слукавил.

– Честно говоря, плохо помню. Все было в дыму. Мне кажется, он и правда меня бросил. Правда, не знаю, почему.

Ято боялся, что не поверят, но Макс даже немного подтвердил его слова.

– Испугался гасильщиков, – сказал куратор. – Они приехали как раз вовремя. Они же тебя и нашли.

– Они сказали, что дымовики стали нападать чаще, – взял слово Алекс. – Их разведка не успевает отслеживать. Гасильщики хотят объединить наши разведгруппы, чтобы хоть как-то успевать ловить этих тварей.

– А еще они сказали, что рядом видели второго дымовика, – добавила Люсиль. – Оба успели уйти. Фигово гасильщики работают, надо сказать.

– У них и работа опаснее нашей, – вступился за них Макс. – Вы прекрасно знаете, что дымовики опаснее туманщиков. Их дым токсичен. Думаю, Ято проверил это на своей шкуре.

– Да уж, – Ято был вынужден согласиться с куратором. Если так подумать, ему и в прошлый раз было плохо, но тогда он не успел как следует надышаться дымом, к тому же, Зак и Джей-Джей подоспели вовремя.

К счастью для Ято, разговор вскоре ушел в сторону. Было очень приятно поболтать с друзьями и на минуту забыть обо всем, что произошло. Но недолго длился этот сладкий миг свободы – доктор Бхат быстро всех разогнала и лишний раз напомнила Максу, чтобы отстранил Ято от заданий по рекомендации врача.

После завтрака к Ято опять зашла доктор Бхат, от которой заклинатель успел порядком устать, но она явилась не одна. С ней пришла немолодая японка в строгом брючном костюме и с большим сенсорным телефоном в руке. На правом ухе у нее висел наушник, который раздражающе мигал зеленым. Сама японка, ничуть не стесняясь, прошла в палату и присела на край кровати, чем сильно насторожила Ято.

– Здравствуй, – сказала она без какого-либо акцента. – Меня зовут Юмико Миямото. Я глава архива и информационного отдела. Не против, если мы побеседуем?

Кажется, именно об этом и говорил Лео. Начальство в условиях непростой ситуации с пришельцами из параллельного мира обратило внимание, что дымовики дважды нападали на одного и того же заклинателя, который работает с туманщиками. Вот и решили проверить.

«Погодите-ка, Юмико? Я уже слышал это имя…» – нахмурился Ято. А это не она ли вызвала к себе Иду, когда Ято отправили подтверждать категорию на арене с туманщиком? Если он угадал, то с этой дамочкой нужно быть крайне осторожным.

– Да, к-конечно, – если бы Ято отказался, то было бы хуже. Хотя и так тоже не очень хорошо.

– Вот и славно, – хмыкнула Юмико, закинув ногу на ногу. – Скажи, Ято, на тебя уже дважды нападал дымовик?

– Да, – Ято решил отвечать очень емко. Так меньше риск, что он сболтнет лишнего.

– Было ли что-то странное во время нападения?

– Ну… С дымовиками я никогда не сталкивался прежде. Оба раза монстр просто кидался на меня и все.

Ответ заклинателя Юмико явно не устроил.

– Видишь ли, Ято, но случаи нападения дымовиков на заклинателей редкость. И все описанные случаи происходили с гасильщиками, так как у них с дымовиками свои счеты. Ты же – рассеиватель. Вот мы и хотим понять, чем ты так заинтересовал наших гостей из параллельного мира. Точно ничего необычного не заметил?

«Кроме того, что эта одна и та же тварь? Кроме того, что она со мной разговаривает? Кроме того, что она была тогда в пустыне? Пожалуй, нет».

– Я бы и сам рад понять, что происходит, – очень ловко уклонился Ято. – Но я ничего такого не заметил. Дымовики оба раза просто нападали и все. В последний раз он напал и на Люси.

– Да, я слышала, – Юмико расстроилась. – Ты, можно сказать, спас товарищей, рискуя своей жизнью. Похвально, но постарайся так больше не делать. У нас каждый заклинатель на счету.

Юмико что-то шустро напечатала на экране своего телефона, после чего поднялась, поправила рубашку и зашагала к двери, стуча каблуками. Ято наконец-то выдохнул. Вроде обошлось.

– Что ж, – Юмико резко остановилась и направилась к окну, – раз мы в тупике, то у меня не остается выбора. Я буду вынуждена приставить к тебе наблюдателя. Нужно разобраться с этой ситуацией как можно скорее.

– П-постойте! – до Ято не сразу дошел смысл ее слов. – За мной будут следить?!

– Присматривать, – поправила Юмико. – До тех пор, пока мы не поймем, что происходит. Если же оба нападения окажутся случайностью, в чем я сильно сомневаюсь, то мы в очередной раз обратимся с вопросами к гасильщикам. Они уже подтвердили, что в последнее время дымовики ведут себя слишком агрессивно, но на рассеивателей они не нападали. Прошу, не принимай это на свой личный счет. Все эти меры направлены, прежде всего, на обеспечение твоей безопасности. Не волнуйся, ты даже не заметишь, что за тобой кто-то наблюдает.

Вот именно это и пугало. Следопыт на хвосте Ято совсем не нужен. И как теперь быть? Что не задание, то привет из прошлой жизни. Если Юмико узнает про Седого или про то, что дымовик разговаривает с Ято, она так просто не отстанет. Более того, всерьез займется расследованием. А начнет копать, так сразу выяснит, что нет никакого Ято Хенрики, который в детстве пережил нападение туманщика и после реабилитации приехал работать из Англии. И тогда проблемы появятся не только у Ято, но и у Иды.

Плохо дело, очень плохо.

– Поправляйся, Ято, – сказала Юмико, уходя. За ней следом из палаты выпорхнула и доктор Бхат.

Ято понял, что нужно что-то делать, и быстро. Нужно придумать план действий. Раз за ним намереваются следить, стоит быть крайне осторожным в своих словах и действиях. Нельзя давать Юмико повод для подозрений. Она и без того, кажется, поняла, что Ято недоговаривает.

Ято бросился к мобильному и нашел номер Лео. Звонить ему он не рискнул, боясь, что за ним уже наблюдают, поэтому ограничился SMS.

«Юмико установила за мной слежку. Она что-то подозревает. Что мне делать?»

Ответ пришел буквально через минуту. Должно быть, Лео прочитал сообщение, грубо выругался и, остудив пыл, принялся писать ответ.

«Не паникуй и постарайся особо не высовываться. Амита сказала, у тебя плечо вывихнуто. Вот и делай вид, что оно у тебя никак не заживает. Чем дольше из себя будешь строить больного лебедя, тем лучше. Главное, чтобы ты на задания не ходил. Мы с Идой что-нибудь придумаем. Нашу встречу придется отложить».

Ято, конечно, мог строить из себя больного, но недолго. Доктор Бхат быстро поймет, что он симулирует, и сообщит об этом Юмико. Рисоваться надо перед Максом. В нынешней ситуации с туманщиками и дымовиками на каждом углу Макс будет крайне огорчен тем, что Ято не может работать. Пару раз куратор ему уступит, но а потом-то что? Вечно тянуть время Ято не сможет. Остается надеяться, что Лео действительно что-то придумает.

Остаток дня Ято не мог найти себе место. Он бродил туда-сюда по палате, сидел на подоконнике с открытым окном и пытался проветрить голову и придумать, как ему быть. Узнать бы, кому приказали следить за ним.

Ближе к вечеру, когда силы думать уже кончились, а голова разболелась от нервов, Ято плюхнулся на кровать и взмолился, чтобы завтра его выписали. В своей комнате думается легче, чем в больничной палате.

Стоило Ято улечься спать, как телефон издал короткий сигнал, извещая о полученном сообщении. Заклинатель тут же подорвался, забыв про сон и тяжелую голову. Номер оказался ему неизвестен. Может, Лео? Текст сообщения был коротким и не очень-то содержательным.

«Завтра вечером, в 22:00, в комнате для совещаний группы В-13».

От кого бы могло прийти это сообщение? Да от кого угодно! Ято не мог похвастаться большой телефонной книгой. У него были номера Иды и Лео, куратора и его зама, а еще Алекса. И все! Это сообщение мог написать кто угодно.

– И что мне с этим делать?

Седой

Как Ято и рассчитывал, сразу после завтрака доктор Бхат выписала его, довольная результатами обследования. Да и сам заклинатель чувствовал себя хорошо еще вчера. Благодаря местным лекарствам восстановление прошло быстро и незаметно, словно по волшебству. Конечно, дымовик серьезно повредил плечо, но благо хоть не сломал. Рука ныла, когда Ято поднимал ее, но доктор Бхат заверила, что это быстро пройдет, и вручила баночку с мазью, наказав втирать ее массирующими движениями утром и вечером.

Ято поспешил покинуть больницу и вернуться в свою комнату. Белые стены палаты давили на него и навевали воспоминания о том, как он приходил в себя после приключений в Алжирской пустыне. Ято до сих пор не мог понять, как его туда занесло и зачем. Что они могли искать в пустыне? Вряд ли это были какие-то археологические раскопки.

Вернувшись в комнату, он не застал никого из своих соседей. Джей-Джей постоянно где-то пропадал, поэтому его отсутствию Ято не удивился. Алекс мог быть как на задании, так и в «шалаше». Решив поискать их попозже, Ято прошел в свою комнату, взял вещи и направился в душ. Стоя под теплыми струями воды, он думал о том странном сообщении. Кто же его все-таки прислал? И стоит ли так рисковать? Впрочем, встречу назначили на территории организации. А если это Юмико? Вдруг она решила заманить Ято в ловушку и силой выпытать правду?

Не зная, что делать, Ято решил, что еще успеет определиться, а пока можно пойти в «шалаш» и узнать последние новости от коллег.

Алекс вместе с сестрой и правда сидел в «шалаше». Там вообще было очень людно. Даже Джей-Джей был здесь и попивал кофе. Завидев Ято, многие начали шушукаться, вспоминая случившееся с новичком происшествие. Алекс тут же махнул ему рукой, приглашая подойти к ним с Ольгой.

– Тебя выписали? – поинтересовалась девушка, откидывая толстую косу.

– Да, – улыбнулся Ято. – Почему тут так много народу?

– Ты пропустил небольшое собрание, – сказал Алекс и кисло улыбнулся. – Не знаю, слышал ли ты или нет, но из нашей группы пропали два заклинателя. Ушли на задание и не вернулись. Макс собрал нас, чтобы сообщить о слухах, которые ходят в Верхушке. Говорят, за ними на днях пошлют поисковую группу.

– Их нет больше месяца, – добавила Ольга, прикусив нижнюю губу. – Очень надеемся, что у ребят просто нет связи. Такой случай уже был пару лет назад. Думали, что погибли, а оказалось, что просто не смогли связаться, будучи в глухих джунглях Бразилии. Хоть бы обошлось…

– А кто пропал? – Ято решил состроить дурачка.

– Финнеган Вилхелми и Рита Харрис, наши хорошие друзья, – ответила Ольга. Алекс сделался печальным и не хотел говорить. – Отец Финна часто брал их на задания повышенной сложности для страховки. В этот раз что-то пошло не так.

– Мне очень жаль… Я не знал, – в этот момент Ято было очень стыдно за свои слова. Ведь он знал куда больше, чем они. А еще он боялся думать, что вся вина и ответственность за случившееся находится на его плечах. Тут он бы с радостью поверил словам Лео – вряд ли Руэри Вилхелми доверился столь юному гасильщику. Так кто организовал эту вылазку?

– Ничего, – Ольга похлопала Ято по плечу. В ее кармане запиликал телефон. – Отдохнули и хватит. Меня и Люси вызывают на задание.

– А Люси как?.. Нормально? – у Ято все еще стояла перед глазами сцена, в которой дымовик взмахом руки отбрасывает Люсиль в сторону, а та ударяется спиной о стеллаж и падает без чувств.

– На ней все заживает, как на собаке, – подмигнула Ольга. – С ней все хорошо. К тому же, мы идем втроем – с нами навязался Джей-Джей.

– Не с вами, а с тобой, – усмехнулся Алекс. – Удачи.

Ято и не заметил, как за их разговором в «шалаше» опустело. Вскоре даже Алекс ушел – тоже вызвали. Ято остался один в «шалаше» и вместе с кружкой горячего кофе устроился на подоконнике, наблюдая, как с парковки одна за другой уезжают машины.

Значит, Верхушка все-таки решила отправить поисковую группу. Да только что они там найдут спустя целый месяц? Раньше думать надо было! Все следы давно уже замело песком. И даже если они найдут какие-то вещи, то что дальше? Заклинателей-то нет. Интересно, Верхушка знает, что с ними были гасильщики? Наверняка, уже сделали запрос в их организацию.

Ято стало совсем противно от этих мыслей. Он и есть тот, кого следует искать. Выдавать себя Ято никому не собирался, но он видел ту скорбь и печаль от потери друзей в глазах Алекса, и ему хотелось признаться. Да только что говорить? Алекс либо не поверит, либо не поймет. Ято ведь и сам не знал, кто он есть. Вся его личность сплошной обман, построенный на догадках и призрачных теориях. И, увы, никаких подтверждений так и не нашлось.

Вдруг зазвонил телефон. Это Ида.

– Да?

– Привет, – судя по шуму в трубке, Ида куда-то шла. – Как ты? Амита сказала, что выписала тебя. Как плечо?

– Все нормально, я уже в «Эльшате». Сижу и кофе пью, – несколько скучающе ответил Ято. За это утро уже трое спросили, как он. Это начало утомлять. – Лео рассказал тебе?

– Да, – Ида, к счастью, поняла, о чем говорил Ято. – Плохи дела, так что будь поосторожнее. Я постараюсь узнать что-нибудь.

– Алекс сказал, что на днях Верхушка собирается выслать поисковую группу.

– Да, слышала. Но я даже не знаю, кого именно решили отправить, – кажется, Иду злила неизвестность. – Но я, если честно, сомневаюсь в успехе.

– Я тоже, – признался Ято. – А что будет, если их не найдут?

– Объявят пропавшими без вести, – вздохнула Ида. – Для заклинателей это все равно, что погибшие.

Никого не найдут. Ято в этом даже не сомневался, что печально. Для всей группы В-13 вылазка поисковой группы могла подарить луч надежды на то, что друзья живы. Но Ято знал, что в Алжирской пустыне уже никого нет, кроме ящериц и змей. И вряд ли ребята обрадуются, узнав, что их друзей объявили пропавшими без вести – считай, мертвыми. И это в такое непростое для всех заклинателей время.

Как все непросто…

– Держись там, – сказала Ида и отключилась. Вся в делах, как обычно. И как Лео удается быть с ней, если Ида поглощена работой с ног до головы? Впрочем, это уже их личное дело.

Ято допил порядком остывший кофе и отправился назад к себе. Он думал пройтись и погулять, но каждый раз, когда он покидал территорию «Эльшата», непременно что-то случалось. В этот раз Ято рисковать не стал и решил провести весь день в комнате. В конце концов, он на официальном больничном.

Иде Ято не сказал про сообщение. Заклинатель решил сам с этим разобраться и лишний раз не подставлять ни Иду, ни Лео. Он и так рисковал вывести на них Юмико.

Почти весь день вплоть до позднего вечера Ято занимался ерундой и пытался придумать, как же ему поступить: прийти на встречу или нет. Он несколько раз перечитывал текст сообщения, пытаясь найти в нем скрытый подтекст, но оно было слишком коротким, чтобы вложить в него тайный смысл. Ято не давало покоя лишь одно – кто написал это сообщение? Зная, с кем придется встретиться, он бы принял решение незамедлительно.

Алекс так и не вернулся, но хотя бы сбросил короткое сообщение, в котором говорилось, что они задержатся на день-два. Джей-Джей пришел, когда на город опустились сумерки, а значит, и девочки тоже. Он за чашкой чая рассказал, что с заданием они справились успешно и никто не пострадал. Вид у зама был уставший, поэтому Ято не удивился, когда Джей-Джей пошел к себе в комнату и завалился спать вместо того, чтобы пойти на свидание с одной из своих подружек.

Близилось назначенное время, а Ято все метался. Дойти до зала совещаний – минут десять, не больше. Но пора бы уже решиться. Ято боялся совершить непоправимую ошибку. Он уже ввязался в сомнительную историю, сюжет которой позабыл. Не хотелось бы усугублять ситуацию. Но делать что-то надо.

– Ладно, авось обойдется, – кивнул Ято и тихонько вышел из комнаты, стараясь не разбудить Джей-Джея. Но тот, кажется, спал непробудным сном и вряд ли что-то слышал. В последнее время он то и дело бегал с бумагами по всем этажам и еще умудрялся на задания выходить. Неудивительно, что силы оставили его.

На этаже общежития еще слышались звуки жизни за дверьми, но стоило спуститься на лифте и выйти на восьмом этаже, как вокруг повисла гробовая тишина. Только лампы над головой противно гудели. На часах было «22:17». Ято пришел пораньше. Он не спеша прошел в «шалаш», убедился, что здесь никого нет, и зачем-то выглянул в окно. На парковке осталось много свободных мест, значит, многие еще на заданиях, как Алекс.

В зал совещаний группы Ято заходил всего один раз – когда Макс проводил для него экскурсию. Сегодня утром он мог бы побывать там во второй раз на собрании, но просто не успел. В кабинете Макса свет не горел, значит, он ушел к себе.

Ято сомневался, что будет правильно вот так заходить в зал совещаний. Впрочем, это же не личный кабинет куратора и там нет ничего такого: стол, стулья да проектор. Не фикусы же он воровать пришел! Утешив себя кое-как, Ято толкнул дверь и вошел в просторную комнату, залитую светом луны и огней города. Свет он не рискнул включать.

В зале совещаний было тихо. Кажется, тот, кто назначил встречу, еще не пришел. Ято это насторожило, но он старался не думать о худшем, поэтому подошел к окну и посмотрел на ночной Нью-Йорк. Конечно, из окна его комнаты вид открывался получше – шестнадцатый этаж все-таки! Но и так тоже неплохо.

Часы, что висели на стене, показывали «22:32». В комнату так никто и не зашел. Ято начал думать, что его просто разыграли. Но зачем? Чтоб выманить из комнаты и порыться в личных вещах? Так пусть роются, все равно ничего не найдут. Все, что осталось у Ято из прошлой жизни, он носил с собой. Нож на поясе. Нож, который фактически подарил ему личность. Нож, который дал ему новое имя.

Бросив печальный взгляд на город, Ято вздохнул и направился к двери.

– Спасибо, что пришел.

Ято так и замер, сжав дверную ручку. Так он все это время был в комнате не один?

Заклинатель громко сглотнул ком в горле и осторожно развернулся. В панике он не сразу заметил человека, сидевшего в кресле. Найти его фигуру Ято смог лишь тогда, когда он пошевелился. Голос был мужским. Ято показалось, что он уже где-то его слышал, что вполне очевидно. Но он никак не мог вспомнить, где именно.

Незнакомец поднялся и прошел к окну, где ранее стоял Ято. Судя по росту и телосложению, это кто-то из его ровесников. Да и голос был довольно молодым. Может, кто из группы? Явно из тех, с кем Ято мало знаком, иначе бы заклинатель сразу его узнал.

Ято подошел к нему ближе. Свет никто не собирался включать, чтобы оставить встречу в тайне. Городских огней и луны вполне хватало, чтобы увидеть лицо того, кто отправил Ято приглашение. Предположений касательно личности анонима было много.

По мере того, как Ято подходил к нему, руки зудели все сильнее, а от кончиков пальцев к запястью шло тепло. Типичная реакция на дымовиков и туманщиков. Но они не могли проникнуть в «Эльшат». Так неужели монстр бродил вокруг организации? А если это тот дымовик караулил Ято?

– Ты?!

Оказалось, что Ято так реагировал вовсе не из-за дымовика. Это, конечно, не могло не радовать. Но была и обратная сторона у этой радости.

У окна стоял Седой.

Парень его возраста был одет в джинсы и толстовку. Капюшон неизменно накрывал седые волосы. Ято даже порадовался, что в зале совещаний темно – не видно его красных глаз. Седой был ниже его на полголовы и отличался нездоровой худобой, которую не могла спрятать даже мешковатая толстовка.

– Как ты сюда попал? – Ято совершенно не хотел с ним разговаривать. – И откуда у тебя мой номер телефона?

– Сообщение тебе отправлял не я, – ответил Седой, спрятав руки в карманы. – Я не должен здесь находиться, но в городе больше нет безопасного места, где бы мы могли поговорить. За тобой ведется охота, как и за мной.

Ято слабо верилось, что за Седым кто-то охотится. Два раза он оказывался там же, где и тот дымовик, но монстр даже не пытался на него напасть. Неужели Седой так изворотлив, что легко уходит от дымовиков? И вообще, почему он оказывается рядом всякий раз, когда на Ято нападают? Пожалуй, заклинатель мог бы задать ему пару вопросов.

– Кто ты такой, черт возьми?!

– Я тебе не враг, поверь! – защищался он. – Я очень рискую, находясь здесь. Меня сюда провели, но времени крайне мало. Я пришел поговорить и предупредить тебя.

Ято не спешил слепо верить всем словам Седого. Как можно? Он говорил странные вещи, следил за ним и оказывался рядом всякой раз, когда Ято грозила опасность. И даже не пытался помочь или предупредить. Хоть бы разок крикнул, что рядом дымовик! И как, спрашивается, ему можно верить? Но в то же время Седой как-то проник сюда, кто-то его провел. Значит, в организации есть его сообщник? Не сказать, что Ято такой расклад событий понравился.

– То, что за мной охотятся, я уже давно понял, – злился Ято. Заклинатель отпихнул ногой стул, на котором должен сидеть Макс, и уселся туда сам. – Может, ответишь на вопрос?

– Меня зовут Нейро, – Седой присел на свободный стул и скинул капюшон. – Мы с тобой, по правде говоря, уже давно знакомы, но ты, конечно, не помнишь. Я предупреждал тебя, что отправляться в Алжир опасно, но ты был уверен в успехе и не послушал меня. И вот, чем все это обернулось.

Ято растерялся. Мало того, что Нейро знал об их вылазке в пустыню, так еще и был знаком с Ято. Он об этом уже говорил, но тогда заклинатель принял его за наркомана, несущего бред. Оказывается, не такой уж и бред. Возможно, Нейро сможет пролить свет на ситуацию. А почему он отговаривал Ято? Нейро знал, чем все обернется? Но откуда?

– То есть я рассказал тебе о предстоящей поездке?.. Погоди! Так ты знаешь, зачем мы туда отправились?!

– Да. Именно поэтому и отговаривал, – Нейро теребил рукава толстовки. – Вы хотели закрыть дыру между мирами. В то время она как раз находилась в Танезруфте.

– Что за «дыра»?..

– Ваш мир и тот, где живут дымовики, изолированы друг от друга, но в последнее время стали появляться дыры – это бреши между мирами, через которые дымовики могут свободно проникать в ваш мир. Более того, простые люди, сами того не подозревая, могут шагнуть в дыру и оказаться в другом мире. Статистика умалчивает, но за последние десять лет число пропавших без вести возросло в разы – как раз из-за дыр, – рассказывал Нейро, опустив голову. Почему-то он не мог смотреть Ято в глаза. – Гасильщики знают об этой проблеме и пытаются с ней бороться, но не знают, как. Нет у них таких способностей, чтобы залатать дыры. Вернее, не было.

Ято потерял нить повествования. То речь шла про цель их поездки, а теперь плавно перешла на гасильщиков. Значит, они все же замешаны в этом? Руэри и правда объединился с ними, чтобы… закрыть дыру? Но если даже гасильщики, что на протяжении сотен лет воевали с дымовиками, не знали, как залатать дыры, то откуда ответ нашелся у Руэри?

– О чем ты? Они нашли способ?

– Они нашли того, кто может, – вздохнул Нейро. – Руэри Вилхелми был хорошо знаком с одним гасильщиком. Кажется, его зовут Шаттер или как-то так. Полагаю, они обсуждали дыры, и Руэри рассказал ему про Риту.

Ято сбили с толку. Каким боком молодая девушка-рассеиватель связана с дырами между двумя мирами? Сам заклинатель никак бы до ответа не додумался.

– А при чем тут она?

– Рита является обладательницей уникального хелпера. Она может создавать силовые поля, которые по своей структуре очень похожи на «стену», что разделяет параллельные миры. Иными словами, она единственная, кто мог поставить «заплатку», – после этих слов Нейро перешел на шепот, будто бы боялся чего-то. – Среди дымовиков есть как обычные, так и первородные – те, что первыми вышли за пределы своего мира. Они очень опасны и сильны. Среди них есть тот, кто зовется Вайзуром. Именно он за тобой и охотится, а точнее, его приспешники.

Так за Ято охотятся не просто дымовики, а некие первородные? Подобное заявление не принесло никакой радости, даже наоборот. Неудивительно, что тот дымовик умел разговаривать и был невероятно силен. Он из тех первородных, о которых говорил Нейро? Как понял Ято, они гораздо сильнее и опытнее обычных дымовиков, с которыми приходится работать гасильщикам. Но зачем им нужен Ято?

– А что ему от меня надо?!

– Ему нужно избавиться от Риты. Она для него опаснее всего. Вайзур напал на вашу группу в Танезруфте. Он перебил всех, кроме тебя и Риты.

– Так она жива?..

– Возможно. Во всяком случае. Вайзур ее не нашел. Но он нашел тебя и думает, что ты можешь вывести его на Риту.

Вот и долгожданный ответ. Ято все гадал, что же такого он знает, а оказывается и не знает вовсе! Вайзур ошибается, думая, что Ято известно что-либо о Рите. Заклинатель даже не уверен, что они были знакомы до этой поездки!

– Но я понятия не имею, где она! Я же ничего не помню!

– Ему ты этого не объяснишь.

Ято уронил лицо на ладони. Теперь стало ясно, почему на него охотятся дымовики и что им от него нужно. И ладно бы Ято действительно знал о местонахождении Риты, так он даже своего настоящего имени не помнил! Что уж говорить про остальное?

Нейро сказал, что этот Вайзур перебил всех, кроме двоих. Значит, все остальные действительно мертвы? Ято думал о подобном исходе, но старался отгонять такие мысли подальше, надеясь, что они не оправдаются. И как об этом сообщить Лео и товарищам по группе? Лео-то еще поймет, а что скажут ребята на столь резкое заявление новичка? Наверное, лучше промолчать. Не тот случай.

– Откуда ты все это знаешь? – поинтересовался Ято. – Про дымовиков, про дыры…

Нейро будто бы колебался, а потом протянул руку и положил Ято на запястье. Заклинателю показалось, что на кожу вылили кипяток из чайника. Он в ужасе отдернул руку и воззрился на Нейро.

– А сам как думаешь?

Ято пару секунд мусолил одну мысль в голове, а затем резко вскочил, опрокинув стул, и попятился назад. Нейро лишь еще больше ссутулился и натянул рукава на пальцы. Он знал, что реакция будет именно такой. Но Ято этого никак не ожидал, поэтому метался в ужасе и не знал, куда бежать. И стоит ли?

Да как такое вообще возможно?!

– Ты – дымовик?!

Друг

Теперь многое встало на свои места. Вот почему Ято так странно реагировал на Нейро! Вот, откуда он так много знал про дымовиков и дыры! И все же… Как такое возможно? Ято хорошо помнил, как выглядел дымовик, и Нейро был на него, мягко говоря, не похож. А может, Ято поспешил с выводами?..

– Я был им, – однако, Нейро подтвердил все опасения. – Сейчас я и сам не знаю, кем являюсь. Не человек и не дымовик. Я не нужен ни тем, ни другим.

Ято успокоился, поднял стул и сел обратно, но отодвинулся чуть подальше от Нейро. На всякий случай. Он еще до конца не мог уверовать в то, что Нейро это жуткий монстр из дыма. Выглядел он вполне безобидно и даже слегка жалко. Тощий паренек с седыми волосами и в мешковатой одежде. Он был похож на бедного студента, но никак не на пришельца из параллельного мира.

– Как так получилось? Как ты… – Ято не знал, как лучше сформулировать свой вопрос. Но, к счастью, Нейро его прекрасно понял.

– Почему я выгляжу как человек? – Нейро усмехнулся. – Ты ведь знаешь, что дымовики питаются жизненной энергией. В нашем мире источником пищи являются Искры, но, прорвавшись в ваш мир, мы нашли более питательный продукт. Прости, что так изъясняюсь. Кхем… многие дымовики оставили Искры и полностью перешли на людей. А те, кто оставался верен старым пристрастиям, слабели и становились изгоями, так как не принимали новые устои. Вайзур предложил изгнать всех, кто не разделял его интересы. Так я оказался здесь, в вашем мире, вместе с другими. Увы, они попали под горячую руку гасильщиков. Из изгоев остался, пожалуй, только я. Можно сказать, мне крупно повезло.

– Повезло?

– Тебе как человеку трудно в это поверить, но Искры и Дым это нечто живое в нашем мире – живая материя, остатки Пламени Жизни. Они дают начало двум расам нашего мира. И у тех, и у других есть свое сознание. Мы все живые, – Нейро видел, как Ято пытается это осмыслить и как терпит поражение. – Для тебя это трудно, поэтому просто поверь на слово. В нашем мире Искры и дымовики все равно, что в вашем заяц и лиса. Жертва и хищник. Однако в природе бывают странные связи. И в природе наших видов тоже. Когда я попал в ваш мир, то был слабым и умирал. Мне требовалась энергия. Я нашел Искру, но она тоже была слаба. Мы были так похожи, что я не стал ее трогать и отпустил. А она не могла даже улететь. Мы решили заключить с ней сделку, чтобы просто выжить: она дала мне человеческое тело, а я ей – защиту и источник энергии.

– В смысле дала тело?! – Ято аж рот открыл.

– Ты же прекрасно знаешь, что Искры обладают удивительными для вашего мира способностями. По сути-то, что они такое? Это сгустки энергии, которая имеет свое собственное сознание и способна преобразовывать. Вспомни свой хелпер! Ничто живое в вашем мире не способно сотворить подобное. Искры преобразуют тела носителей – ваши тела – и дают оружие и защиту в обмен на укрытие и источник энергии. В вашем мире нет для них пищи, но они могут получать ее из ваших тел, подобно паразитам. Сами по себе Искры не могут тут выжить.

Ято никогда об этом не задумывался – времени как-то не было. Да даже если бы и занялся этими размышлениями на досуге, то его голова бы распухла. Для Нейро в Искрах не было ничего необычного. Для него они часть родного мира. Это Земля казалась ему странной и непонятной. Ято же не понимал его мир. Словно сюжет фантастического романа. Если бы в нем самом не было Искры, Ято бы решил, что Нейро псих.

– Раз внутри тебя Искра, то ты как…

– Заклинатель, – кивнул Нейро. – Да. Хелпера у меня нет, но я могу возвращаться в свою изначальную форму. Ну, ты видел…

– Видел? – Ято выгнул бровь. – Погоди! Так это был ты?! Второй дымовик!

Ято вспомнил инцидент на задании с Алексом и Люсиль. Его бы убили, если бы не вмешался второй дымовик. Это был Нейро! Ято все еще не мог поверить, что человек, сидящий перед ним, способен превращаться в столь жуткую тварь. Но если Нейро не врал, то Ято обязан ему жизнью. Возможно, не раз.

– Да, – Нейро неловко признался в своем героизме. – И в пустыне тоже был я.

Ято напряг память. Он ведь действительно помнил, что во время бури кто-то оттащил его в сторону, кто-то уводил его от дымовика. Опять Нейро? Неужели он отправился следом за ними, зная, что все закончится печально?

– Но как ты смог добраться?.. – не тот вопрос Ято хотел задать, но что вырвалось, то вырвалось. На самом деле вопросов у него накопилось с миллион. Вся проблема заключалась лишь в том, какой выбрать.

– Через Завесу, – ответил Нейро. – Так называется стена между мирами. В ней-то и появляются дыры. И чем они больше, тем выше риск, что рано или поздно Завеса рухнет и два мира соединятся. Ничего хорошего из этого не выйдет. Я хоть и изгой, но могу возвращаться в свой родной мир и через него быстро перемещаться туда, куда мне нужно. Это опасно, но что поделать.

Ято не знал, чего ожидать от этой встречи, но явно не такого. Ночью он явно не заснет. Да как можно? Вон сколько всего скопом свалилось на голову! Хоть ответы на некоторые вопросы нашлись, Ято не почувствовал никакого облегчения. Некий Вайзур по-прежнему ищет его, думая, что Ято знает о местонахождении Риты. Ято по-прежнему не помнит, кто он и кем был до событий в Пустыни. По-прежнему неизвестно, что с Ритой и где она. Все осталось, как прежде.

Но один светлый момент Ято все же сумел найти – Нейро теперь ему не враг. Сомнения еще терзали душу, но Ято отгонял их прочь. Нейро несколько раз спас ему жизнь, дал ответы, которые он искал, и пришел сюда, в логово заклинателей, чтобы поговорить. Стал бы кто-то со злым умыслом так рисковать?

– Наверное… я должен сказать тебе спасибо, – Ято решил, что на сегодня с него хватит. Он искренне надеялся, что это не последняя их встреча с Нейро. – И прости, что обвинял тебя…

– Ты не должен благодарить меня и уж тем более извиняться, – Нейро был несколько смущен. – Скорее, это я должен просить у тебя прощения. Ведь это из-за меня ты ничего не помнишь.

– В каком смысле? – Ято опешил.

– Вайзур бы убил тебя. Чтобы как-то тебя спрятать, я отдал часть своей Искры… Я ведь уже говорил, что они обладают способностью преобразовывать?.. – Нейро говорил очень осторожно, будто бы боялся, что Ято вот-вот взорвется эмоциями. – Две разные Искры в одном теле резонируют. Отсюда искажается память – стирается личность. Это все равно, что на листе нарисовать карандашом один рисунок, затем стереть его начисто и снова нарисовать уже другой рисунок на этом же листе. Следы от прошлого рисунка останутся. То же самое произошло с твоей памятью. А что до тела… Оно изменяется следом за ней. Прости, что пришлось пойти на столь радикальные меры, но другого выхода не было.

Ято слушал его и считал удары сердца, но уже не понимал, кому оно принадлежит.

– Я правильно тебя понял? Ты отдал мне часть своей Искры и сделал из меня другого человека?..

– Грубо говоря, да.

Ято не выдержал. Он откинулся на спинку стула, закрыл лицо руками, а затем поднялся и отошел к окну.

У него разболелась голова. Выходит, когда он в больнице фантазировал на тему пластической операции по смене внешности, то был близок к правде? Да как же так?.. Если бы не амнезия, унесшая все его познания об Искрах, заклинателях и прочем, Ято бы охотнее поверил во все это. Но он лишь недавно вернулся в рабочую среду и заново учится тому, что должен знать. Одно дело хелпер, а другое – кардинальная смена личности. На что еще способны Искры?

– И как это меня спасло?..

– Из-за резонанса двух Искр, твое сердце остановилось на несколько минут. Этого хватило, чтобы убедить Вайзура и других дымовиков, что ты умер. Искры не дали бы тебе умереть. Это все равно, что перезапустить компьютер – на какое-то короткое время он выключается, чтобы потом приступить к работе. – Нейро поднялся следом и подошел. Он не стал выходить на свет. Боялся. – Прости меня. Я не должен был решать все сам, но ты был сильно ранен и потерял сознание. Всю ответственность пришлось взять на себя. Я не хотел тебя потерять…

– Да нет… ничего. Благодаря тебе я все еще жив, не так ли? – Ято не понимал, кого он пытался ободрить: себя или Нейро? – Просто… Столько всего со мной творится, что я теряю голову. Теперь я хотя бы знаю, что произошло и что происходит сейчас. Наверное, мне нужно время, чтобы это принять.

Нейро хотел что-то сказать, но решил, что с Ято уже хватит.

– У тебя ведь новое имя, верно? Ято, кажется?

– Ято Хенрики, – кивнул заклинатель.

И вдруг Ято понял, что может узнать ответ на свой главный вопрос.

– Слушай, а… какое имя у меня было до… этого? – спросил он.

Нейро отвел взгляд.

– Ты уверен, что готов узнать?

Учитывая все то, что Ято услышал за этот вечер, ответ был вполне очевиден.

– Нет. Пожалуй, нет.

Ято не представлял, что с ним произойдет, когда он узнает. Как минимум, перевернется весь мир… в который раз. Сегодня Ято не был готов принять эту страшную тайну. Да и что это изменит? Он уже другой человек. Вряд ли к нему вернутся все воспоминания, если станет известно прошлое имя. Что-то определенно поменяется, но к себе прошлому он уже не вернется.

– Я был гасильщиком? – пожалуй, это Ято еще мог принять.

– Нет, конечно, – почему-то вопрос показался Нейро смешным. – Ты всегда был рассеивателем. Сам подумай, зачем колоть на шее знак рассеивателей, если ты гасильщик?

«Татуировка! – Ято треснул себя ладонью по лбу. – Я про нее совсем забыл. Вот идиот! Лео тоже хорош. Он же знал про нее!».

– Я дурак… – вздохнул Ято, спрятав лицо в ладонях. – И как я еще жив остался? Наверное, лишь благодаря твоим стараниям.

Ято привалился спиной к стене и сполз по ней на пол. Нейро сделал то же самой с другой стороны окна.

– И когда все это закончится? – вздохнул Ято.

– Когда залатаем все дыры в Завесе, – пожал плечами Нейро. – Вайзур хочет снести стену между мирами, чтобы выпустить в ваш мир молодняк – сами они через Завесу не пройдут. А они очень голодные.

Ято представил, что весь мир накрыла черная буря, и содрогнулся. Весь мир в дыму. И дымовики охотятся на людей ради их жизненной энергии. Первым делом они расправятся с заклинателями, чтобы никто не мешал торжеству. Один мир поглотит другой. Горы трупов. Опустевшие города. Черное небо. И дым повсюду.

– И ты предлагаешь его остановить? – Ято догадался, к чему клонит Нейро. – Как ты себе это представляешь?

– Без Риты – никак. Только она может залатать дыры. Нет, если найдете кого-то с похожим хелпером…

– И где нам ее искать? – Ято откинул голову и больно ударился затылком.

– Хороший вопрос. У меня нет никаких зацепок, увы. Остается надеяться, что Базур что-то найдет…

– Что?! Базур? – Ято надеялся, что ему послышалось. Начальник отдела технического обеспечения и безопасности? Один из членов Верхушки? А он каким боком тут затесался? – Он про тебя знает?

– А ты думаешь, кто меня сюда провел? – усмехнулся Нейро. – Базур с нами заодно.

– С какой стати?! – Лео заверил Ято, что с Верхушкой дел лучше не иметь. А после визита Юмико, заклинатель в этом лишний раз убедился.

– Я думал, ты знаешь. Рита – его дочь.

Ято мгновенно переменился в лице. Рита Хар… Харрис! Рита Харрис и Базур Харрис! И как Ято раньше не заметил сходства? Он же сто раз слышал эту фамилию, а сложить два и два так и не сумел. Глупо было бы предполагать, что они однофамильцы.

А почему Ида и Лео ничего не сказали? Раз Базур заинтересован в поисках дочери, почему они не объединили силы? Пусть они и придерживались разных точек зрения, но цель-то у них одна – найти родных. Что им помешало? И пытались ли они вообще договориться? Или Лео наотрез отказывается работать с начальством? Его резкое отношение к Верхушке порой вызывало у Ято недоумение.

– Про тебя он тоже знает, – добавил Нейро. – Он же принимал у тебя подтверждение категории?

– Ну да, а что?

– Двух одинаковых хелперов не существует.

Так вот, почему Базур был так озадачен! Он узнал Ято, вернее, признал в нем его прошлую личность… А Нейро, наверное, потом подтвердил.

Тут же Ято вспомнил случайно подслушанный разговор Джей-Джея и Алекса на кухне. Это было как раз после первого задания в порту. А что если и Джей-Джей его узнал? Говорили они как раз про хелпер. Странно, что Алекс ничего не сказал после недавнего задания. Он же тоже видел хелпер Ято. Или ему было не до того? А может он специально молчит?

– Мне пора, – сказал Нейро поднимаясь. – Мне нельзя здесь задерживаться. Ты как?..

– Уверен, что готов услышать ответ?

Нейро улыбнулся.

– Будь поосторожнее. Если что, иди к Базуру.

– Ты тоже себя береги. Кто же будет меня спасать?

***

Два дня Ято честно следовал постельному режиму и чуть не свихнулся. Плечо зажило и больше не беспокоило, в отличие от всего остального. Ято много думал над всем, что ему рассказал Нейро, но не представлял, что делать дальше. Правильно он сказал – нужно найти Риту. Без нее мир, можно сказать, обречен. Раз хелпер Риты считается уникальным, вряд ли в мире есть еще один заклинатель с похожими способностями. Да даже если есть, как узнать?

По-хорошему Ято следовало бы найти Базура и поговорить с ним, но почему-то он побаивался наводить мосты с начальством. Должно быть, заразился от Лео. Кстати, о нем. Ято решил не ставить его и Иду в известность. Ему не нравилось, что Лео так глупо открещивается от сильного помощника в лице Базура. Даже если за этим стояла личная вражда, можно наступить себе на гордость ради родных и близких. Правда, спасать уже некого… Осталась надежда только на Риту.

Ято решил, что пока не выяснит причину вражды Лео с начальством, не станет и дальше сотрудничать с ними. В последнее время они с ним ничем таким и не делятся! Это Ято постоянно информирует Лео, а в ответ – тишина. Начало складываться впечатление, что его используют. И не сказать, что это приятно.

Помимо всего этого, Ято старался не забывать, что он теперь под наблюдением. Будучи на больничном, он никак не наводил на себя подозрения. Но вот доктор Бхат окончательно его выписала и разрешила отправляться на задания. Макс только этого и ждал. Куратор поймал Ято в лифте, когда тот возвращался из больницы. Макс тут же «обрадовал» его заданием, причем отметил, что это групповая миссия. Выезд завтра утром. Курировать группу будет Джей-Джей. Помимо него вместе с Ято поедут Зак, Люсиль, Ольга и Алекс. С одной стороны, хорошо, что все заклинатели были Ято знакомы, а с другой – среди них был Зак. Как заклинатель он, конечно, крут, но как товарищ… Ято бы предпочел оказаться в другой команде, но сейчас не то время, чтобы спорить по поводу состава.

Макс попросил найти Джей-Джея и узнать у него детали операции. Легко сказать! Зам куратора все время носится по организации, как ужаленный. Попробуй, поймай! Но Ято повезло, что он жил с ним в одной квартире.

Джей-Джея удалось застать лишь ближе к вечеру на кухне. Кажется, это была далеко не первая чашка кофе. Порой Ято ему сочувствовал – у зама сволочная работа.

– Привет, – сказал Ято, проходя на кухню. – Макс просил узнать у тебя про завтрашнее задание.

– Да, – вздохнул Джей-Джей. – Выезжаем в семь утра. Без пятнадцати все должны быть на ресепшене. Едем за город на заброшенный завод. Разведка доложила, что там несколько тумащников, поэтому такая большая группа. А еще мы учли прошлые ошибки и предупредили гасильщиков – если что, они будут поблизости.

Ято это обнадежило. Хорошо хоть начали учиться на ошибках. Может, в этот раз все обойдется? Но недаром же говорят, что бог любит троицу? Отсюда в голове возникали опасения. Волков бояться – в лес не ходить, верно? Так и Ято не собирался трястись от страха, заперевшись в своей комнате. Нападет дымовик, так нападет. В третий раз – не в первый.

Джей-Джею было явно не до задания сейчас. Поэтому Ято оставил его в покое. Он узнал, когда выезд и куда они направляются. А большего ему и не требовалось.

Пожелав приятелю доброй ночи, Ято пошел к себе. Алекс уже храпел на весь этаж, отсыпаясь после тяжелой рабочей недели, которая и не думала заканчиваться. Ято не спешил ложиться спать. Просто лежал и думал.

«Жаль, у меня нет телефона Нейро. А есть ли у дымовика мобильный? А если через Базура? С чьего номера мне пришло сообщение? Нет, лучше не буду ничего писать, мало ли… Да и Лео предупреждать тоже не буду. Пусть сначала вспомнят про наш уговор».

Ято все больше злился на Лео и Иду за их молчание и нежелание помогать. Они будто бы вели свое собственное расследование, а Ято использовали, чтобы узнать кое-какие детали. И сейчас он словно стал им не нужен. Между Ято и Лео изначально не складывались дружеские отношения, а Ида будто бы металась между юным заклинателем и своим женихом. И, увы, Ято остался в пролете.

«Да ну их! – фыркнул Ято, переворачиваясь на бок. – Сам разберусь. Нейро ведь знает, кем я был. Спрошу – расскажет. Надо только самому подготовиться. Не думал, что это так страшно – узнать, кто ты есть».

Пелена перед глазами

Ято хорошенько выспался перед заданием, что немало его удивило. Он долго не мог уснуть, раз за разом прокручивая в голове вчерашний разговор с Нейро. Наконец-то стало понятно, что вообще происходит и почему за Ято охотятся дымовики. Все это, конечно, здорово, но не может же этот кошмар продолжаться вечно! Либо Вайзур доберется до Ято, либо Ято… А что Ято? Что он может сделать такому врагу? Если бы не старания Нейро, заклинатель был бы уже давно на том свете. Вот, кто по-настоящему помогает, не то что Лео и Ида. Эгоисты!

Нейро наконец-то указал Ято цель – то, ради чего нужно бороться. Им необходимо найти Риту Харрис, где бы она ни была. Только она может помешать Вайзуру устроить апокалипсис. Ято представлял себе жуткие картины того, как тысячи дымовиков атакуют Нью-Йорк и пируют, убивая людей направо и налево. Если Завеса падет, то все заклинатели Земли ничего не смогут сделать – их попросту не хватит.

– Где же ты?.. – вопрос Ято был обращен к Рите так, будто бы она могла его услышать. Конечно же, никто не ответил. Ни Базур, ни Нейро понятия не имели, где ее искать, но были уверены, что она жива. В противном случае Вайзур бы не стал охотиться за Ято. Но где она смогла укрыться от первородного дымовика?

Алекс еще спал, а Ято готовил яичницу. Джей-Джей уже убежал по делам, сказав, что будет ждать их на парковке. Ято сильно нервничал из-за этого задания. Каждый раз он сталкивался с дымовиками. Нейро его спасал, но сейчас за Ято установлена слежка. Юмико была настроена серьезно. Знать бы еще, кому она приказала следить за Ято…

– Хоть бы обошлось, – вздохнул Ято.

– Что обошлось? – зевнул Алекс, потягиваясь. Ято не заметил, как он подошел. – Переживаешь по поводу миссии? – угадал тот. – В этот раз нас много, так что просто держись рядом с Джей-Джеем.

И то верно, подумал Ято. Джейми из всей группы самый сильный и опытный заклинатель, так что с ним будет поспокойнее. Но дымовик может и на него кинуться. У Ято складывалось впечатление, что Вайзур просто-напросто не упускает случая убить его, хотя вроде как должен взять живым, чтобы допросить. Или у дымовиков свои методы?

Ято и Алекс быстро позавтракали, переоделись и отправились на ресепшен, где их дожидались остальные. В холле сидел только Зак и играл в какое-то приложение на телефоне. Ольга и Люси еще не подошли, а Джейми наверняка все продолжал бегать по делам. И как у него на все сил хватает?

Вскоре подошли девочки. Обменявшись сонными приветствиями, заклинатели отправились на парковку, где их обещал встретить Джей-Джей. Он действительно крутился там возле машины с сигаретой в зубах и ругался с кем-то по телефону. Он жестами показал ребятам, чтобы те садились в машину. Заку он быстро пожал руку и проводил долгим взглядом. Поскольку на всех мест в машине не хватило, Заку пришлось ехать отдельно, чему все были рады. Однако, вместо второй машины, заклинатель уселся на свой байк.

– Долго он еще ругаться будет? – хмыкнула Ольга, сев у окна на заднем сидении вместе с Ято и Люси.

– Сволочная у него работа, конечно, – усмехнулся Алекс, удобно расположившись рядом с водителем. – Порой мне кажется, что он работает больше Макса.

Наконец-то Джей-Джей закончил болтать и убрал телефон в карман. Можно ехать.

– Как же я хочу в отпуск! – сказал он, повернув ключ зажигания.

Джей-Джей просигналил два раза, дав понять Заку, что они готовы ехать и он может выезжать с парковки вперед них. Зак довольно быстро скрылся из виду, затерявшись в утреннем потоке машин.

Добирались до точки около часа. Все это время в салоне играло утреннее радио: сообщили прогноз погоды, гороскоп и первые новости дня. Ничего интересного. Но если верить гороскопу, то у Ято будет «день, полный трудностей, которые необходимо преодолеть, чтобы шагнуть вперед».

Зак доехал первым, поскольку мог ловко маневрировать в пробке. Он оставил свой байк на обочине, не желая рисковать и парковаться возле завода с туманщиками. Джей-Джей разделял его опасения и тоже остановился подальше. Вряд ли страховка покроет ремонт, если машину разорвет существо из параллельного мира.

Возле завода крутилась небольшая группа людей – разведка. Когда они перебросились с Джейми парой слов, выяснилось, что туманщики все еще там и уходить не собираются. Ято заметил, что им нравятся подобные места: порт, склады, заброшенный завод… Если в следующий раз им придется отправиться на стройку, то заклинатель не удивится.

– Туманщиков около трех, может, четыре, – сообщил Джейми, дав команду выдвигаться. – Ходим парами. Новичок, ты со мной. Девочки вместе, Зак – с Алексом. Смотрим в оба. Если увидите дымовика или вам покажется, что вы его заметили, сообщаете всем, – сказал он, указывая пальцем на наушник. – Лучше перебдеть, чем недобдеть.

Заклинатели разошлись. Зак и Алекс решили обойти цех с улицы и зайти с другой стороны. Ольга шла напрямик, а Люси осматривала все с высоты, на которую ей позволял подняться потолок.

Запястья начало жечь – враг близко. Ято искренне надеялся, что он реагирует на туманщика, а не на дымовика.

– Нашли одного! – сообщил голос Алекса по наушнику. Следом за ним в дальнем конце цеха раздался грохот. Визги туманщика эхом отскакивали от стен.

– Отлично, – хмыкнул Джейми. Он знал, что этим двоим помощь не требуется.

Пока Зак и Алекс добивали первого туманщика, остальные продолжали осмотр помещения. Повсюду лежал хлам, за которым мог прятаться враг. И переворачивать все это откровенно не хотелось. Завод оказался большим. На входе висела табличка с информацией о том, что его собираются сносить и строить новый, но, видимо, проект заморозили. Теперь это место стало обителью бомжей, крыс и тараканов. Ну и туманщикам тут тоже понравилось, как оказалось.

– Есть! – крикнула Люсиль и спикировала вниз, где Ольга уже сцепилась с пришельцем из параллельного мира.

– Еще как минимум один, – Джейми закурил. – Этот должен быть наш. Не расслабляйся.

Лучше туманщик, чем дымовик.

– Опа! – Джей-Джей остановился и впился взглядом в разбитое окно. Там виднелся лес… окутанный туманом. – Ребята, похоже, у нас тут много работы.

В здании завода прятались всего двое, а остальные – ушли в лес. Утренний туман, окутавший стволы сосен, не так бросался в глаза проезжающим по трассе работягам, поэтому для туманщиков это было отличное прикрытие. Пока не приехали рассеиватели.

– Да их тут не меньше десятка! – присвистнул Алекс. – Что творится? Твари совсем взбесились – что туманщики, что дымовики.

– В любом случае, нужно с ними разобраться, – Джейми выбросил сигарету. – Я оповещу Макса. Пусть пришлет подмогу.

– А сами что, не справимся? – цокнул Зак. – Пошли уже!

Как ни странно, но остальные прислушались к нему. Зак едва ли не бегом направился в лес, выслушивая нотации Люсиль о том, что он своим хелпером может спалить все сосны. Ольга и Алекс разошлись в разные стороны, чтобы туманщики не сбежали от Люси и Зака. Ято хотел было догнать их, но рука Джейми легла ему на плечо.

– Поосторожнее там, – сказал он серьезно. – Все это выглядит очень скверно. Держись у Зака на виду. Он прикроет, если что.

Ято кивнул. Он еще на первом задании догадался, что Зак и Джей-Джей хорошие друзья и доверяют друг другу лучше, чем кому бы то ни было еще. Вот только никто с Заком сближаться не хотел. Уж больно высокомерный и грубый тип. Хотя в общении с Джейми он довольно приятен.

Стоило войти в туман, как стало холодно и сыро. Ято слышал, как кто-то из его товарищей уже схлестнулся с туманщиками. Стоять в стороне он не собирался, а то ведь Зак засмеет.

Ято пробирался через чащу. И чем дальше он уходил, тем гуще становился туман. Значит, он близко. Заклинатель вылетел на поляну, которую пересекала узкая тропка. Запястья буквально выворачивало – слишком много туманщиков поблизости. Ято видел их глаза то тут, то там. Он насчитал около семи. Сколько же их тут всего?

– Ладно, – сказал Ято сам себе. – Вас я боюсь меньше.

Заклинатель расправил плечи, сделал глубокий вдох и зашагал вперед по тропке, что утопала в тумане. Цепи его хелпера зазвенели и начали извиваться, словно змеи перед атакой на мышь. Волосы так и липли к щекам. В глазах не сыскать дна, только отчаяние и холод. На лице ни одной эмоции. Лицо – камень. Ято отгородился от всего, сосредоточившись на то, что он должен сделать как заклинатель.

Свинцовые облака тумана окружили его кольцом. Он не понял, в какой момент в нём что-то сломалось. Он не успел запечатлеть тот миг, когда мир вокруг ушёл, забрав с собой всё, что могильною плитой лежало у него на сердце. Просто в один миг всё замолкло. Ято не понимал, почему это произошло и как. Но он не искал ответа, хотел остаться в неведении. Так было проще.

В голове – белый лист, и рядом нет ни пера, ни чернил. Сквозняк блуждал по венам, наполнял лёгкие и упирался в стенки сердца, где круто разворачивался и уносился дальше по артериям. Холод гулял по его телу. Он словно вода, которой смыли всю пыль и грязь, что накопилась в его голове. Так хорошо было чувствовать себя обновленным, смотреть на мир чистым взглядом без лишней мысли… Ято не думал. Его разум опустошен, мыслей нет. Да и самого Ято практически нет, телом управляли инстинкты. Им управляли Искры.

Первый туманщик распрощался с жизнью, даже не осознав толком, что умер. Цепь настолько быстро выстрелила ему в голову, что монстр не успел издать предсмертный вопль – растворился молча.

Цепи, звякнув, рухнули в мокрую от росы траву, зло сверкая металлическим блеском. Они заставили туманщиков отшатнуться. Кто-то из них зашипел. Кто-то закрыл лицо руками, боясь ослепнуть. Но никто не напал. Если бы с Ято не творилось что-то из ряда вон выходящее, он бы непременно задумался над этим и проявил осторожность. Но Ято тут уже не было. Была лишь машина, в которой заложена одна-единственная программа – уничтожить Туман.

Будь с ним ещё один заклинатель, он бы непременно заявил, что видел, как у Ято загорелись глаза. Они и без того были очень светлыми, но сейчас походили на голубые огоньки неоновой вывески. Страшно и красиво. Это завораживало. И пугало до дрожи.

Ято избрал новой целью монстра, что находился прямо перед ним. Но туманщик вовремя понял, что нападать будут именно на него, и был готов дать отпор.

Цепи хелпера обвили руки юноши, словно змеи. Острый наконечник, что злорадствовал в лучах утреннего солнца, прильнул к тыльной стороне ладони и хотел только рвать и метать. Он звал Ято за собой в бой, желая погрузить свое острие в Туман и рассеять его, уничтожить, как чуму. Заклинателя лишили его воли, сделав чьей-то глупой марионеткой. Он покорно исполнял всё то, что ему приказывали Искры. Он слышал их желания. Чувствовал, как тело двигается само.

Вот он сделал шаг, ещё один и ещё. Сорвался на бег. Перед ним был только враг и ничего больше. Заклинатель отвел правую руку для замаха и бросился на туманщика. А тот, в надежде уклониться от атаки, начал размахивать своими когтистыми лапами, царапая воздух. Но Ято легко смог приблизиться к цели и зайти к туманщику со спины, откуда нанёс единственный и решающий удар в голову. Кулак пошел снизу – наконечник победно выглянул из раскрытого в немом крике рта монстра. Вскрикнуть туманщик не успел. Как и его собрат, он ушел тихо.

Осталось пять.

Ято работал как профессиональный убийца. Казалось, заклинатель больше всего боялся нарушить эту тишину, которой он был готов кланяться в ноги и целовать её ледяные руки. Именно она заложила ему уши, разучила думать. Она кричала ему в лицо, заставляя огонь в его глазах разгораться ещё ярче.

Заклинатель не стал дожидаться, пока на него кинутся остальные монстры, и решил покончить с ними быстро и также тихо. Туманщики выстроились перед ним полукругом, но оставались на месте. Они ни разу не напали первыми – возможно, Ято просто не дал им такого шанса. Но они и не пытались. Вот и сейчас они не двигались, словно позволяли Ято убивать их.

Раскинув руки в стороны, Ято открыл ладони, чувствуя, как тепло солнечных лучей мягко касается его огрубевших пальцев. Наконечники цепей, будто стрелы арбалета, вылетели, рассекая воздух, и молниеносно пронзили цель. Каждая цепь со своей стороны поразила по две головы, и обе должны были встретиться на третьей, но в последнее мгновение туманщик, что стоял посередине, ушел назад, избежав смерти. Но ненадолго. Он остался один.

Один на один.

«Монстр!» – сказали бы остальные, если бы видели. Ято всё меньше походил на человека. Человек не способен на подобный взгляд. В очах кипела тяга к убийству. Ято каждой клеточкой своего тела хотел почувствовать, как рассеивается Туман. В глазах пылал голубой огонь жажды чужой смерти – последняя и самая ужасная вещь, которую видят туманщики, покидая этот мир навсегда.

Туманщик уже давно понял, что не выстоит. Он отступал, хотел сбежать. Обратившись серым сгустком, он устремился прочь, надеясь, что заклинатель не последует за ним. Наконечник победно сверкнул над головой заклинателя и, повинуясь воле Искр, помчался за своей целью. Цепь перегородила туману путь и заключила его в кольцо, которое начало сужаться, сдавливая монстра в тисках. Тот вопил и кричал, шипел и пытался вырваться, но тщетно.

Ято не спеша приблизился к нему и склонился над обреченным. Когтистая лапа пыталась достать его, но не могла дотянуться даже до его мысков. Два белых пятна, коими являлись глаза монстра, смотрели на убийцу. Чего он медлит? Стоило Ято прочесть этот вопрос в немом взгляде, как цепь взвилась змеей над туманщиком. Наконечник нагнулся к голове монстра и молниеносно закончил его мучения. Туманщик дернулся и замер, медленно тая.

Ято отпустило. У него возникло чувство, будто бы его окатили ледяной водой из ведра. Дрожь волной прошлась от макушки до пят. Цепь, удерживающая туманщика, вползла обратно в руку, а та, что убила его, не хотела возвращаться. Наконечник упивался победой, торча из головы туманщика. Ято взглянул на свою работу, и сердце его замерло. Он настолько ужаснулся своему мимолетному видению, что умудрился упасть на ровном месте.

На какую-то долю секунды ему показалось, что вместо туманщика на песке лежал Нейро.

Ято забыл, как дышать. Он не смог встать, пока весь туман вокруг него не рассеялся. Только тогда он поднялся.

Была ли это галлюцинация или что ещё, он не знал. Но Ято отчего-то крепко зацепился за мысль, что неспроста ему привиделся именно Нейро. Его это, откровенно говоря, напугало.

Ято сидел на сырой траве и пытался понять, что с ним только что произошло. Это ненормально. Иначе бы его так не трясло, как сейчас. Ято сомневался, что Джейми или кто-то из ребят сможет дать объяснение случившемуся. А обращаться к Лео или Иде тем более не стоило – лучше сразу к Верхушке. Может, доктор Бхат знает? Она же наверняка всякого повидала. Но если Ято расскажет ей, то информация сразу же дойдет и до Верхушки. А что Юмико? Если за Ято следят, то насколько пристально? Видел ли ее шпион то, что сейчас творилось на этой полянке?

Если кому и задавать вопросы, так это Нейро. Он наверняка мог что-то подсказать или хотя бы посоветоваться с Базуром. А может, стоит сразу к мистеру Харрису подойти? Честно говоря, после того разговора с Нейро, Ято загорелся желанием поговорить с отцом Риты.

– Эй, ты в порядке? – раздался голос Люси над головой.

Она парила над ним, а солнце красиво отражалось в ее радужных крыльях. Заметив, что Ято сидит на земле, Люси спустилась к нему.

– У тебя все нормально? – она протянула ему руку, помогая встать на ноги.

– Да, просто перестарался немного, – виновато улыбнулся Ято, пряча ошалелый взгляд. – Не думал, что туманщиков будет так много.

– Да уж, – фыркнула Люси. – Ты один с ними справился? – удивилась она. – Далеко пойдешь! Только больше так не делай. Я в том смысле, что не ходи один. А то мало ли…

– Заплутал в тумане, – заклинатель пожал плечами. – Но ты права. Надо бы вернуться к остальным.

Люси ободряюще хлопнула Ято по плечу и подтолкнула. Она и сама слегка выбилась из сил. Никто из ребят не ожидал, что туманщиков будет так много. Хорошо, что это были именно туманщики. Ято ужаснулся, когда представил на их месте дымовиков. Они бы порвали его так же… как он туманщиков.

Ято все еще пугало то, что он сделал. Он мог поклясться, что не управлял собой. Будто бы в него кто-то вселился. Надо обязательно узнать, что это было и может ли подобное повториться. Оставалось надеяться, что Нейро и Базур смогут пролить свет на эту ситуацию.

– Ты точно нормально себя чувствуешь? – беспокоилась Люси. – Я могу тебя донести до машины.

Ято представил, как нелепо это будет выглядеть, и тут же заставил себя улыбнуться. Если Зак это увидит, то Ято сгорит со стыда. Не то, чтобы заклинатель как-то над ним подтрунивал, но такой случай он явно не забудет.

– Голова немного кружится, но уже проходит, – отмахнулся Ято и вспомнил, что лучшая защита это нападение. – Да ты сама тяжело дышишь, а еще…

Последнюю фразу Люсиль не услышала.

Тишина, что так полюбилась Ято, изменила ему. Послышался грохочущий шум, будто бы сзади на них несся огромный грузовик, загруженный камнями. Солнце исчезло – огромная чёрная туча закрыла его. Ято и Люси в ужасе обернулись. Ни тот, ни другая не успели даже пикнуть – чёрная буря поглотила их без остатка.

Лицо врага

Тяжело. Больно. Страшно.

Перед глазами клубился дым. Чернота. Солнце пропало. Голубизна небес обратилась чёрными сводами. Рыжий песок стал пепельным ковром. Высокие скалы вознеслись стенами.

Но Ято чувствовал лишь холод, что медленно подбирался к нему со всех сторон. Тело не двигалось, но отзывалось болью. Заклинателя одолевали странные ощущения – будто бы органы внутри решили поменяться местами друг с другом. Несмотря на мутный взгляд, Ято видел, как его бьет судорога. Она становилась сильнее и сильнее, а в какой-то момент его тело просто обмякло. Ято лишь увидел чью-то тень, нависшую над ним. Запомнил красные глаза и отдался на милость тьме.

Но он не умер… почему-то. Душа словно бы вылетела из тела, однако Ято слышал, что происходит вокруг, но как будто бы за стенкой. Он не понимал, что с ним происходит. Впрочем, ему вскоре напомнили.

Кто-то грубо пнул его бездыханное тело ногой, да так, что ребра затрещали. Но Ято по-прежнему не чувствовал боли, только само прикосновение, если так можно выразиться. Естественно, никакой реакции с его стороны не последовало. Ято все еще не мог управлять своим телом.

– Этот готов, – раздался женский голос. Красивый, но одновременно с этим жуткий и… нечеловеческий.

– Уверена? – голос, задавший вопрос, был настолько громким и властным, что воздух вокруг стал сгущаться. – Я видел рядом с ним мальчишку. Неужели он не успел спасти своего приятеля? – неизвестный усмехнулся, да так гадко…

– А на что он надеялся? – рассмеялась женщина. – На что они все надеялись? Дураки!

– Надежда – самый милостивый убийца, – ответили ей. – Но надо сказать, что попытка была неплохая. Вы всех перебили?

– Одной не досчитались, – прошипела зло женщина. – Она исчезла.

– Кто?

– Та девчонка. Скорее всего, ей помог мальчишка. Сама бы она не сбежала.

– Найдите ее, – приказал голос. – Без нее они ничего не смогут сделать. И мальчишку хорошо бы убрать – мешается. Но главное, найдите девчонку. Она нужна мне живой, Иамива. Не забудь об этом, когда найдешь ее.

– Постараюсь, – усмехнулась женщина. – А с этим что?

Ято почувствовал, как его опять пнули в бок ногой.

– Оставь его. Он уже никуда не денется, а у нас полно работы. Идем.

– Передавай привет друзьям! – на этот раз удар пришелся в голову.

***

Ято то приходил в сознание, то вновь отключался. Он окончательно запутался в том, что видит: воспоминания или реальность. Все тело вдруг загорелось острой болью, от которой хотелось орать, срывая голос. Но не получалось. Ято лишь мог хрипеть в попытках сделать вдох и едва-едва приподнять тяжелые веки.

Он слышал рядом голоса, много голосов. Один из них показался ему знакомым. Он прислушался, стараясь не думать о том, как все болит. Голос принадлежал Ольге. Она была рядом. Ято чувствовал, как она копошится возле него.

– Вы вызвали медиков?! – кричала она. – Где они?!

– Едут! – крикнул кто-то в ответ. Кажется, Джей-Джей. – Дышат хоть?

– Да, Ято жив, – Ольга осторожно проверила пульс. – Саш, как Люси?

– Плохо, – ответил ей брат. – Пульс слабеет. Она едва дышит. Про хелпер я вообще молчу… Сама видишь, что с ним.

Ято лежал так, что мог краем глаза видеть Алекса, склонившегося над телом Люсиль. Рядом с ним сидел Зак и ругался с заклинателями из разведки, которые предлагали какие-то действия. Люси лежала без движения, как и сам Ято. Она была вся в крови, с неестественно вывернутой ногой. Вокруг заклинательницы поблескивали разноцветные осколки – все, что осталось от ее красивых радужных крыльев. Ято прежде не задумывался над тем, что хелпер можно повредить. Впрочем, это логично. Хелпер часть тела, а тело очень просто сломать.

– Гха… – Ято издал непонятный звук, но к нему тут же кинулись все, кто был рядом.

– Ято! – Джейми навис над ним, осторожно коснувшись плеча. – Держись, приятель! Мы вызвали вертолет. Они уже в пути.

– Что произошло? – Ольга озвучила вопрос, который мучил всех. – Это туманщики вас так?..

– Тише! – прервал ее Джей-Джей, понимая, что Ято в таком состоянии им не ответит.

– Д… – однако Ято попытался. – Ды… дым.

– Дым? – Ольга и Джейми обменялись тревожными взглядами. – Здесь дымовики…

– Звони гасильщикам! – рявкнул Зак. – Они же должны быть рядом. Где их носит?

– Эм… ребят? – Алекс как-то слишком сильно напрягся. – Кажется, у нас гости.

Заклинатели вскочили на ноги и обернулись в сторону леса. Ято заметил, что туман исчез, но от этого легче не стало – несмотря на боль во всем теле, он почувствовал, как хелпер реагирует на вражеское присутствие. Чего-то подобного заклинатель и ожидал. Вряд ли дымовик пришел только ради того, чтобы избить Ято.

Все надеялись увидеть жуткого дымящегося монстра, но вопреки ожиданиям к ним из леса бодрой походкой шла женщина. Совершенно обычная: в джинсах, туфлях на шпильке, футболке с цветочным принтом и в солнцезащитных очках. Ее короткие рыжие волосы волнами обрамляли овальное лицо. Красивая, стройная – точно модель, сошедшая с обложки гламурного журнала.

– Мисс, здесь работает полиция! – крикнул ей Джейми. – Вам лучше покинуть это место.

Женщина остановилась и сняла очки, выбросив их в траву.

– Не переживайте, – голос у нее тоже был приятным, но для Ято он звучал настолько страшно и жутко, что он бы с радостью сжался в комок, если бы мог. – Заклинатели такие же полицейские, как я – балерина.

Дамочка мотнула головой и улыбнулась. Ее улыбка заставила заклинателей вздрогнуть и ахнуть. Точнее, даже не улыбка, а взгляд. Алые, нечеловеческие глаза. Глаза монстра.

Никого из заклинателей, кажется, не предупреждали, что дымовики могут принимать человеческое обличие. А могут ли? Нейро – отдельный случай, у него что-то вроде симбиоза с Искрой. Но эта женщина… Непохоже, что она готова заключить союз со своей едой.

– Я и так много времени потратила, так что давайте договоримся. Вы отдаете мне мальчишку, а я никого не трогаю.

Все поняли, что речь шла о Ято.

– Зачем вы охотитесь за ним? – Джейми никогда не думал, что будет вести переговоры с дымовиком.

– Кое-кто хочет с ним побеседовать. Ваш дружок очень много знает.

– Что может знать заклинатель, который большую часть жизни провел в реабилитации? – спросила Ольга. Она не думала, что дымовик услышит ее вопрос.

Монстр рассмеялся. Причем так громко, что птицы испугались.

– А мы все гадали, какую сказку ты им наплетешь! – сквозь смех кричала она. – Неплохо, малыш, неплохо. Хотите, открою вам небольшой секрет? Ваш друг не тот, за кого себя выдает. Все это время он вам нагло врал. Но не расстраивайтесь, он и нас умудрился вокруг пальца обвести. Кстати, как там твой друг-дымовик? Это ведь Нейро тебе помог? Ох, доберусь я до этого слизняка!

Ято окончательно убедился, что это та самая женщина, чей голос он слышал в своем последнем воспоминании. Это она била его ногами, она ударила в голову. Но кто был с ней? Неужели сам Вайзур? Вполне возможно.

Выходит, это она все время за ним гонялась? Тогда в порту… и на складах? И вот опять. Она явно не успокоится, пока не доставит Ято лично Вайзуру в руки. Хотя изначально дымовик должен был искать Риту. Значит, Вайзур как-то прознал, что Ято выжил. Но как?

Сейчас это не столь важно. Жизнь Ято в данный момент зависела лишь от его товарищей. Ему оставалось надеяться, что они не поверят словам врага. Но наверняка каждый подумал о том, что неспроста за Ято так активно охотятся.

– Извини, своих не предаем, – Джейми выступил вперед. – С Ято мы потом вопрос решим, а вот тебе сейчас по морде надаем.

– Какие же вы глупые, – вздохнул дымовик. Кажется, она ожидала, что этим все и закончится.

Женщина в одно мгновение изменила свою правую руку, превратив ее в черную когтистую лапу. Она решила, что одной руки ей хватит для начала. Некогда красивое лицо вытянулось и оскалилось. Глаза стали крупнее и ярче. От красотки не осталось и следа.

– Ну давай! – прорычал своим привычным голосом монстр.

Вперед вышел Джейми.

– Присматривайте за Ято и Люси. Ольга, Зак, вы со мной. Алекс, прикрывай.

Джейми знал, что сдерживаться ему не придется. Послышался треск. Волосы заклинателя встали дыбом, а вокруг его рук засверкали электрические разряды. Маленькие молнии ударяли в сухую землю, образуя небольшие фульгуриты. С каждый секундой разряды усиливались – Ольге даже пришлось отойти от него подальше.

Резкий выпад, и белые стрелы обрушились на врага с такой скоростью, что человеческий глаз оказался бессилен. Вокруг противника вырос целый коралловый риф фульгуритов, который стал для него клеткой. Такой удар мгновенно убивал туманщиков, не оставляя им никакого шанса… но их враг оказался сильнее.

Дымовик закрыл голову обеими руками, чем и спас себя – молния ударила точно в правую руку. Однако конечность осталась почти невредимой. Небольшой пепельный налет и легкая змейка сизого дыма – всё, что смог сделать Джейми.

Заклинатели, все до единого, были шокированы, но старались не подавать виду. Больше всех удивился Джей-Джей.

– Я удержу её, а ты – бей! – крикнула ему Ольга, раскручивая в руке свою косу, как лассо. Ято был прав, когда предположил, что ее хелпер как-то связан с волосами.

Круто обернувшись вокруг своей оси, Ольга отправила свою косу в стремительный полет. Не без помощи Искр, коса значительно вытянулась в длине и обрела некую самостоятельность. Подобравшись к противнику, она взметнулась вверх и, застыв на мгновение, обвилась вокруг чёрных рук, удерживая их мёртвой хваткой. Враг шипел от рези в глазах – волосы Ольги искрились на солнце, словно были покрыты россыпью алмазов. Коса девушки действительно деформировалась – гладкие волосы «укрылись» за тяжелой сверкающей броней, которая, благодаря своей кристаллической форме, впивалась в грубую кожу противника, причиняя ощутимую боль.

Джейми не стал медлить и дожидаться сигнала. Белая молния вновь помчалась на врага, но уже с большей яростью. Но в этот раз противник лишен шанса закрыться руками. Молния ударила точно в голову.

Ольга почувствовала, как пойманный враг дёрнулся в её алмазных оковах, но хватку не ослабила.

Песок и пыль не успели как следует улечься, как вдруг сквозь грязное облако сверкнули два красных огонька. Противник всё ещё был на ногах. Хрупкое женское тело, в кое был облачен дымовик, окончательно исчезло, явив миру чудовище. Трёхметровое чудище одним рывком разорвало оковы и выпрямилось. Тощее чёрное тело, непропорционально длинные руки, крупные стопы и тонкий штырь, на котором нервно дёргалась огромная голова с красными глазницами – да, вот такой Ято ее и запомнил. Несмотря на свое плачевное состояние, Ято с замиранием сердца наблюдал за битвой и старался не терять сознание.

– И что нам делать? – скрипя зубами, спросил Зак, оставаясь позади.

– Попробуем его завалить, – со сталью в голосе заговорил Джейми. – Гасильщики же как-то это делают. Эта тварь все равно нас в покое не оставит. Подмога в пути, так что нам нужно хотя бы время потянуть. Вплотную подходить опасно, поэтому для начала будем атаковать с расстояния.

– План есть? – спросила Ольга.

– Попробуй еще раз его хватить и удержать. Зак, мы с тобой ударим с двух сторон. Бей в полную силу.

Коса Ольги взметнулась вверх и вновь обвилась вокруг монстра. А тот и не думал уклоняться, будто не считал ее хелпер угрозой.

– Он сильный. Я долго не удержу! – крикнула Ольга.

Джейми и Зак едва успели сделать шаг вперед, как между ними пронеслась какая-то блондинка в шортах и топике. Она неслась с невероятной для человека скоростью. Мало того, так она на ходу умудрилась запрыгнуть на косу Ольги, по которой стала бежать дальше. Надо сказать, что незнакомка умело держала равновесие. Она надвигалась на дымовика с такой уверенностью в себе, что стало понятно – она заклинатель. Но Джейми ее не узнал, хотя в «Эльшате» ему была знакома каждая собака.

Девушка решила атаковать дымовика в прыжке. И в этом ей помог хелпер. Тонкие и ухоженные пальчики обрели стальной серый цвет и вытянулись на добрых полметра, превратившись в гигантские иглы. В отличие от когтистых лап того существа, против которого им пришлось сражаться, рука заклинательницы смотрелась весьма изящно и даже красиво, во всяком случае, уродливой её точно не назовешь.

Дымовик во второй раз разорвал алмазные оковы, но незнакомка уже была рядом. В прыжке заклинательница занесла руку для удара, направляя свои пальцы-иглы точно в красные глазницы, но дымовик предугадал, куда придется удар, и закрыл лицо рукой. Тогда заклинательнице пришлось изменить тактику. Вместо того, чтобы продырявить монстру руку, которой он решил защититься, она оттолкнулась от неё и отскочила. Едва заклинательница оказалась на твердой земле, она бросилась в сторону, стараясь зайти к монстру сзади. Не получилось – у дымовика оказалась прекрасная реакция.

Дымовик взмахнул рукой, намереваясь располосовать блондинку, но та среагировала очень и очень быстро. Заклинательница поднырнула под мчащейся на неё рукой и, упав, проскользнула у монстра между ног и оказалась за его спиной. Прыжком поднявшись на ноги, она вонзила свои иглы ему точно в спину между лопаток.

Дымовик взревел от боли.

– А она хороша! – присвистнул Зак, наблюдая за поединком. – Но кто это?

– Судя по тому, как она держится, рискну предположить, что гасильщик, – хмурился Джей-Джей. – Но почему она одна?

Пока рассеиватели находились в замешательстве, гасильщице было не до промедлений. Заклинательница ушла в сторону, и как раз вовремя – дымовик круто развернулся и чуть не сбил её с ног, но блондинка успела уклониться и в два прыжка ушла от монстра. Всё внимание дымовика теперь сосредоточилось на гасильщице, до остальных ему не было дела.

Монстр кинулся на девушку внезапно, но реакция не подвела её и в этот раз. Заклинательница вместо того, чтобы уйти с пути атаки, шагнула вперед и упала, позволив дымовику пройти над ней. Вновь оказавшись позади дымовика, она быстро нанесла ему пару глубоких царапин, нарочито задев свежие раны, и поспешила ретироваться. Кажется, ей не впервой иметь дело с сильными противниками. Рассеиватели могли ей только позавидовать.

Дымовик лишь прошипел и издал странный гортанный звук, однако не взвыл. Он был взбешен. Заклинательница понимала, что находится в серьёзной опасности.

Монстр медленно наступал, заваливаясь на один бок. Но, несмотря на это, он всё ещё был полон сил. Гасильщица отступала назад, шагая спиной вперед, и в оба глаза следила за врагом. И это стало для неё роковой ошибкой – она споткнулась. Заметив, что заклинательница падает, дымовик тут же занес руку для решающего удара. Но едва его когти устремились к ней, алмазная коса, точно снаряд, ударила прямо в голову, отбросив монстра. Гасильщица тут же вскочила и отбежала.

– Близко не подходи! – крикнула блондинка Ольге и кивнула в знак благодарности.

Дымовику очень не понравилось, что его вот так грубо ударили в лицо. И свое недовольство он решил выместить на гасильщице.

Дымовик прыгнул вверх и всем телом обрушился на блондинку. Однако та в последний момент смогла откатиться в сторону и полоснуть монстра по плечу своими иглами. Но монстр был настолько взбешен, что отреагировал моментально – рукой он отбросил заклинательницу в сторону. Гасильщица пролетела добрых десять метров по земле, вдоволь ее наглотавшись.

Она знала, что нужно немедленно встать, даже несмотря на то, что из-за песка, попавшего в глаза, ничего не видно. Гасильщица поднялась и, не видя врага, поспешила уйти в каком-либо направлении. К счастью, она ушла в правильную сторону, благополучно избежав смертельного удара.

Вернув себе способность видеть, заклинательница бросилась бежать прочь, уводя монстра за собой. Не желая играть в «салочки», дымовик хотел было ринуться в атаку, но неожиданно обнаружил, что его ноги скованы алмазной косой.

– Зак! Джейми! – крикнула Ольга.

Услышав долгожданный сигнал, заклинатели немедленно бросились в атаку. Один заходил справа, другой – слева. За Джей-Джеем следовали его молнии, а за Заком тянулся огненный шлейф. Гасильщица, воспользовавшись передышкой, ушла подальше, чтобы не попасть под удар и перевести дух.

Молнии с одной стороны и огонь с другой – у дымовика не было шанса уклониться. Ольга держала его изо всех сил. Джей-Джей и Заккари атаковали одновременно. Удар получился мощным. Вокруг монстра взвилось огромное облако, состоящее из песка, пыли, огня и черного дыма, а тени от образовавшихся фульгуритов рисовали зловещую картину.

Все заклинатели затаили дыхание. На пару секунд возродилась та самая тишина. Зак и Джейми замерли и не двигались. Все ждали, когда уляжется пыль. Но…

Случилось все меньше, чем за секунду. Джей-Джей даже не успел осознать произошедшее. Нечто чёрное и большое мелькнуло у него перед глазами и со страшной силой ударило в живот. Заклинателя отбросило в сторону. Он, как и гасильщица, кубарем катился по песку, пока не остановился и не лёг ничком. А на том месте, где всего пару секунд назад находился Джейми, стоял дымовик.

Да, Зак и Джей-Джей его неплохо потрепали – было видно, что дымовик ранен – но убить его им не удалось.

Избавившись от Джейми, монстр переключил свое внимание на Заккари. К счастью, Зак сразу понял, что после товарища под удар попадет он сам. Бежать бесполезно – его догонят. Гасильщица уже спешила к нему, но если дымовик прыгнет, она никак не успеет. А тот прыгнул.

Дымовик своим огромным телом загородил солнце. Зак не придумал ничего лучше, чем закрыть голову руками, предварительно пустив по ним мощные потоки пламени. Он понимал, что в лучшем случае лишится обеих рук, а в худшем…

Но обе конечности остались целы. Ненавистная алмазная коса Ольги в очередной раз «обняла» дымовика и сбила его с курса. Тут дымовик не выдержал и кинулся к Ольге. Однако на его пути встала гасильщица. Она прыгнула на него и хотела вогнать иглу прямо в глаз, но монстр просто сбил её. Однако дымовик не ожидал, что сразу после этого на него нападет Зак. Монстр опешил и отшатнулся назад.

– Бейте в глаза, – крикнула гасильщица, отплевываясь от песка. – Я постараюсь отвлечь его на себя, – с этими словами она бросилась в атаку.

Дымовик кинулся на неё. Но Зак оказался проворнее и зашел сбоку, что позволило ему нанести отличный удар в голову монстра – он почти задел глаз! И это взбесило врага. Дымовик оставил блондинку и решил избавиться от Заккари, но ему не позволил Джейми. Он успел прийти в себя, хотя было видно, что ему сильно досталось. Но оставлять товарищей наедине с таким врагом он не собирался. Джей-Джей бросился на него со спины и нанёс свежие раны поверх тех, что не так давно оставила гасильщица. К слову, та не стала стоять в стороне – она атаковала в лоб. Её пальцы-иглы проткнули дымовику живот.

– Назад! – закричала заклинательница.

Но вместо того, чтобы исполосовать трех назойливых заклинателей, дымовик застыл на месте и не двигался, только издавал гогочущий звук, который походил на злобный смех. Дымовик поднял голову и наклонил её набок, после чего исчез. Громкое «пуф» и черное облако – всё, что осталось от монстра.

– Сбежал? – тихо предположила Ольга, не веря своим глазам.

– Вряд ли, – прошипела гасильщица.

Личность

Вокруг стало тихо, но воздух накалился от напряжения. Дымовик ушел, но далеко ли? Возможно, он спрятался в лесу, чтобы зализать раны и придумать, как забрать Ято из-под носа заклинателей. Изначально у монстра все шло хорошо, пока не вмешалась гасильщица. С ее появлением дела пошли наперекосяк.

Заклинатели медленно отступили к остальным, смотря по сторонам в надежде увидеть монстра до того, как тот нападет. Но дымовик хорошо спрятался. Однако хелпер реагировал на его присутствие, хоть и слабо. Значит, еще вернется. Оставлять его тут нельзя, хотя это уже работа гасильщиков.

– Спасибо, – Джей-Джей сел на землю рядом с Ято, которые только и мог, что переводить мутный взгляд с одного объекта на другой. Кажется, у него контузия. – Без тебя мы бы его не спугнули. А где остальные гасильщики?

– Остальные? – блондинка удивилась. – Я не из отряда. Проезжала мимо по трассе и почувствовала дымовика. Хорошо хоть успела. Я Стефани.

– Джейми, – он пожал девушке руку. – И часто вы с такими возитесь?

– С такими – никогда, – к всеобщему удивлению, сказала Стефани. – Это непростой дымовик. Он очень сильный. И если вы заметили, он смог принять человеческий облик. Я впервые с таким сталкиваюсь. Слышала, что дымовики могут говорить на нашем языке, но чтобы такое…

– Джейми, ты как? – рядом с другом присел Зак. – Аптечку принести?

– Да не, я в порядке, – отмахнулся заклинатель. – Дай дух перевести.

Дымовик всех потрепал изрядно. Ольга едва могла стоять – её пошатывало. Она устала. Её алмазная коса уже вся поистрепалась и покрылась царапинами от когтей монстра. Она все время растирала шею, которая начала ныть. На Стефани не было живого места: вся в крови, а пот превратил песок, прилипший к коже, в грязь. Волосы напоминали нечто страшное и уродливое. Джейми потряхивало, он тяжело дышал и едва не заваливался на бок. По виску стекала кровь. Больше всех повезло Заку – он отделался легкими ссадинами и растрепанным видом.

– Что вообще творится?! – Алекс не отходил от Люсиль и следил за ее пульсом, который слабел с каждой минутой. – Туманщики из каждого угла лезут. На Ято и Люси уже второй раз дымовик кидается. Что дальше?

– Успокойся! – рявкнул Зак. – Без тебя башка раскалывается.

– На вас уже нападали? – спросила Стефани, осторожно присаживаясь возле Люсиль. – Нам об этом не докладывали.

– Так мы же посылали сообщение, – нахмурился Джейми.

Стефани принялась осматривать Люсиль. Ее лицо становилось все мрачнее и мрачнее. Было понятно, что заклинательнице нужна срочная помощь.

– Дело плохо, – заключила Стефани. – Вы вызвали медиков?

– Да, они никак вертолет не заведут! – Зак зло пнул какую-то банку. – Быстрее нам самим их в больницу довезти.

– Не выйдет, – цокнула гасильщица. – Парня еще можно попробовать, а вот ее лучше не трогать. Она вся переломана. Удивительно, как еще дышит.

Заклинатели опустили взгляд. У Ольги на глаза навернулись слезы – она боялась потерять подругу, а смотреть на нее в таком ужасном состоянии не было сил. Люси уже выглядела как труп. Только если присмотреться, можно было заметить, что она слабо дышит. Зак не смог дальше терпеть и отошел в сторону, чтобы покурить. Джейми хотел к нему присоединиться, но не нашел сил, чтобы подняться.

– Творится что-то странное, – Стефани присела рядом с Джей-Джеем. – Нам не поступали сообщения о нападении дымовика на рассеивателей. Впрочем, рискну предположить, что нам о нем просто не рассказало начальство. После того, как месяц назад пропала группа наших ребят, нам мало что говорят.

– Постой! – встрепенулся Джейми. – У нас тоже пропали ребята. Месяц назад. Они отправились на несанкционированную миссию…

– …в пустыню, – закончила Стефани. – Значит, мы говорим об одной и той же группе. Что вам известно? У нас все уверены, что на них напал дымовик, но… тел мы не нашли. Я лично осматривала территорию, но кроме перевернутого внедорожника ничего найти не удалось.

– В том-то и дело, что нам ничего не известно. Верхушка тщательно скрывает информацию. Только недавно куратор собрал нас и сказал, что двое из группы пропали. И все.

– Раз молчат, есть на то причина, – нахмурилась Стефани. – Есть у кого-нибудь ручка и листок?

Ольга начала рыться в бардачке машины Джейми и нашла там все необходимое и то, что видеть не хотела. Карандаш и листок из блокнота она принесла гасильщице, а пачку презервативов оставила на месте.

Стефани быстро начиркала на листке номер телефона и протянула бумажку Джейми.

– Среди пропавших был мой старший брат, – сказала она. – И я не успокоюсь, пока не выясню, что с ним. Если узнаете что-нибудь – сообщите. Я обещаю сделать то же самое.

Джейми оторвал клочок от листка и написал свой номер телефона. Раз начальство не хочет им ничего говорить, придется заниматься самодеятельностью.

– Все это, конечно, здорово, – вернулся Зак. От него пахло сигаретами. – А с дымовиком что? Будет весело, если эта тварь на спасательный вертолет кинется.

– Его нужно найти, – вздохнула Стефани. – И удерживать в стороне, пока забирают раненых.

– Ага, а пока мы его по лесу ищем, он тут всех перебьет, – Зак выругался.

Стефани тоже об этом подумала. Ругнувшись вслед за Заком, она потянулась за телефоном, набрала чей-то номер и, массируя переносицу, принялась слушать гудки и молиться, чтобы на том конце побыстрее взяли трубку. Увы, но ей не ответили.

Джейми тоже решил воспользоваться случаем и позвонить Максу. Медикам лучше поторопиться. Для Люси каждая минута была на счету. Как ни странно, но куратор тоже не взял трубку. И вряд ли дело в проблемах со связью.

– Ну я устрою им, когда вернемся. Все дерьмо из них вытрясу! – Джей-Джей хотел выкинуть телефон, но подумал, что тот еще понадобиться.

О чем шел разговор дальше, Ято уже не слышал. Он и без того продержался в сознании слишком долго для его нынешнего состояния. Организм больше не выдержал. Ято отключился.

***

Силы вернулись к заклинателю лишь на пару минут. Он слышал вертолет и крики людей, что пытались организовать транспортировку раненых. Видел доктора Бхат, что склонилась над ним и громко ругалась с Заком из-за каких-то каталок. Ято видел Люсиль: она была мертвенно бледная и вообще не подавала признаков жизни. Ее нужно было немедленно отвезти в реанимацию.

В итоге Заку надоело ругаться с доктором и он взял Люсиль на руки. Опрометчивый поступок, учитывая состоянии Люси. Зак мог сделать ей только хуже, но в то же время любое промедление могло стоить заклинательнице жизни. Доктор Бхат, отличавшаяся спокойным нравом, впервые в жизни так громко кричала на кого-то.

Санитары осторожно переложили Ято на каталку, которую так долго не могли доставить к вертолету, и повезли в больницу. Доктор Бхат не находила себе места: кричала на сестер и санитаров, раздавала указания, сопровождая их руганью на хинди.

Вокруг вертолета толпились заклинатели, которые с замиранием сердца наблюдали, как суетятся медсестры. Но никто пока ещё не знал толком, каковы масштабы проблемы. Несколько санитаров держали «зрителей» подальше от вертолета и медиков, чтобы те не мешали. Даже членам Верхушки не позволили пройти – только одной женщине, которая руководила исследовательским отделом и помогала в разработке лекарственных препаратов для заклинателей. Напряжение возрастало с каждой секундой.

– Ято! – как санитары не старались, а куратора удержать они не смогли. Макс прорвался через медиков к каталке и сразу же попал под горячую руку доктора Бхат. Куратор находился в полнейшем ужасе от происходящего. Однако медики быстро привели его в чувства и попросили не мешать. Но тот не мог заставить себя развернуться и покинуть стены больницы. Тогда главврач велела ему разыскать Зака и отвести в палату, так как он мог быть ранен.

– Готовьте операционную! – крикнула кому-то доктор Бхат.

Ято видел лишь люминесцентные лампы на потолке, но их свет вскоре исчез. Ято в который раз потерял сознание. Он не знал, сколько длилась его операция, как себя чувствует Люсиль и остальные, что говорят в «Эльшате» о случившемся, куда делась Стефани… Ято действительно требовался отдых, разговоры могли и подождать. Даже доктор Бхат, повидавшая на своем веку многое, не могла долго находиться в его палате – сердце сжималось от жалости. Ято был бледен, как мел. Капельница и носовые канюли лишний раз подтверждали его плачевное состояние. Писк кардиомонитора являлся единственной отрадой – он сообщал, что сердце пациента всё ещё бьется. У Ято были сломаны два ребра и правая голень. Про множественные ушибы, синяки и ссадины даже говорить не стоило. Также у заклинателя наблюдалась незначительная потеря крови. Но врачей больше пугало его давление – оно оказалось ниже нормы. Также медики, которые осматривали каждого из раненых, установили, что в организме Ято наблюдается повышенная активность Искр, а значит, лекарства, созданные исследовательским отделом, ему противопоказаны. Все разработки Хельги Бёрг воздействовали на Искры, заставляя их синтезировать особое вещество, которое ускоряло процесс регенерации. Однако при такой гиперфункции Искр в крови препараты могли сказаться на организме Ято пагубным образом. Доктор Бхат решила не рисковать.

Окончательно Ято пришел в себя через день. Посетителей к нему не пускали, хотя ребята наверняка умоляли доктора Бхат пропустить их. Но кое-кто все же проскользнул.

– Живой? – тихо спросил мужской голос. Ято решил, что это Лео, но ошибся.

Рядом с его кроватью сидел Базур Харрис. Вид у него был весьма уставший, но по сравнению с Ято, он выглядел просто прекрасно. Все в тех же потрепанных джинсах, футболке с логотипом какой-то группы и медицинском халате, накинутом на плечи. Ято, конечно, хотел с ним пообщаться лично, но не при таких печальных обстоятельствах.

– Не напрягайся, – сказал Базур. – Тебе сильно досталось.

– Чт… что с остальными? – прохрипел Ято.

Из рассказа Базур удалось выяснить, что не только Ято так хорошо досталось, но по числу синяков он так или иначе находился на первом месте. Врачей сильно беспокоило состояние Люсиль Римар. У неё давление упало ещё ниже, чем у Ято. Сердце билось всё медленнее. Врачам понадобилось около трех часов, чтобы стабилизировать её сердцебиение и повысить давление, правда, не намного.

В критическом состоянии находился и Джей-Джей. У него наблюдалась сильная черепно-мозговая травма. С таким врачи сталкивались часто и эту проблему быстро решили, однако состояние юноши не давало покоя доктору Бхат, поэтому Джейми перевели в отделение интенсивной терапии к Ято и Люсиль.

Остальным повезло гораздо больше. Они отделались синяками, ссадинами и ушибами.

– У меня для тебя хорошая новость, – вздохнул Базур, закидывая ногу на ногу. – Хотя, с какой стороны посмотреть… В общем, из-за того, что в этот раз опять пострадала Люсиль, Юмико начала сомневаться, что дело только в тебе. Она очень дотошная женщина, поэтому будет проверять все варианты. Слежка за тобой временно приостановлена, но она по факту и не велась. Юмико тебя запугала – она любит это делать. Она решила, что под страхом разоблачения ты сам себя выдашь. Но она ошиблась, так как не знала, что ты ничего не помнишь, поэтому не можешь дать нужную ей информацию. Сейчас она занимается переговорами с гасильщиками. Джейми сказал, что вам помогла некая Стефани. И то, что наши запросы в организацию гасильщиков не доходили.

– Значит, Верхушка была не в курсе, что гасильщики ничего не знали? – спросил Ято, забыв, что перед ним сидит один из начальства.

– Да. Очень похоже на то, что кто-то перехватывал наши сообщения. Поскольку это по моей части, я занимаюсь данным вопросом.

– Дымовики?..

– Не исключаю, – нахмурился Базур. – После того, как Джейми и Зак рассказали про дымовика в человеческом обличии, я обратился к Нейро с вопросами, и он подтвердил, что первородные могут захватывать тела людей. Убивают и забирают тело. Похоже вы наткнулись на первородного дымовика.

– Да, гасильщица говорила, что он слишком силен для обычного…

– Эта информация взбудоражила всех. В срочном порядке был созван конгресс глав организаций штата. Там и рассеиватели, и гасильщики. Обсуждают эту проблему. И знаешь, что самое любопытное? Выяснилось, что не только на вас нападали дымовики. На нескольких гасильщиков было совершено покушение. Один, увы, не выжил. Так что нельзя с полной уверенностью утверждать, что дымовики охотятся только за тобой.

– Но Вайзуру нужен я, – Ято было тяжело говорить, но он хотел узнать больше.

– Да. Вайзур, как я понял со слов Нейро, ищет любую информацию о местонахождении Риты. И ищет всех тех, кто может этой информацией располагать.

– Рита общалась с теми гасильщиками?

– Нет. Но эти гасильщики были в близких отношениях с теми, кто отправился с вами закрывать Бреши. Вайзур решил тобой не ограничиваться.

От этих слов Ято стало не по себе. Если Вайзур решил прижать к стенке всех, кто имел хоть какое-то отношение к Рите, ко всем, кто погиб в той пустыне, то в опасности были многие. Чуть ли не вся группа В-13. Неудивительно, что Люси не пожалели.

– Никаких зацепок? – Ято понимал, что если бы Базур нашел какую-то информацию о дочери, то не стал бы молчать.

– Увы… – мистер Харрис покачал головой. – Рискну предположить, что ей и правда кто-то помог. Даже Нейро начал сомневаться в том, что среди выживших только вы двое. Тел не осталось, поэтому пересчитать погибших нереально. Есть крошечный шанс, что спасся кто-то еще и именно он помог Рите. Но я не понимаю, как им удается скрываться от Вайзура.

– Меня он находит очень легко, – горько усмехнулся Ято. – Впрочем, это был не он. Его прислужница. Она была тогда в пустыне – я узнал ее голос. Вайзур тоже там был. Я слышал, как он приказал ей найти Риту и по возможности избавиться от Нейро.

– С ним все хорошо, – поспешил успокоить Базур. – Нейро знает, как прятаться от сородичей. В отличие от тебя, его не так-то просто найти.

– Ее звали Иамива, кажется, – нахмурился Ято. – Может, Нейро что-то знает о ней?

– Я спрошу, – кивнул Базур.

– Я не понимаю, почему она ушла. Она могла просто добить нас всех.

– Возможно, Вайзур ее отозвал, – предположил Базур. – Этого мы не узнаем.

Ято поймал себя на мысли, что с Базуром очень легко говорить, несмотря на то, что он его начальник. Возможно, это потому что никто не любит начальство. Однако Базур вел себя скорее как старший товарищ, вроде Макса, и никак не демонстрировал, что он по статусу выше.

Интересно, знал ли Ято его раньше? Нейро подтвердил, что Ято рассеиватель, но не факт, что из «Эльшата». Все еще оставалась маленькая вероятность того, что были заклинатели со стороны. То, что в группе были гасильщики, подтвердила Стефани, но стоит ли всецело полагаться на ее слова? А если Ято из «Эльшата», то… то кто?

После разговора с Нейро у Ято была каша в голове, поэтому он об этом как-то не думал. Все его мысли заняли Рита и Вайзур. Но если Нейро и правда изменил его личность, то не исключено, что…

Ято догадался. И от этого стало только хуже.

– В чем дело? – его перемену в лице заметил мистер Харрис. – Позвать Амиту?

Ято мотнул головой. Он поднял взгляд на Базура и долго не решался озвучить свой вопрос.

– Вы знаете, кто я? – Нейро уже сказал, что Базур в курсе всех дел, но Ято хотел убедиться в этом лично.

– Да, – кивнул заклинатель.

– Я – Финн, верно?

Этого Базур никак не ожидал услышать. Но он не стал отрицать и, тяжело вздохнув, опустил взгляд. Ято угадал.

Теперь все пазлы сложились воедино. Вот, почему Вазур гоняется за ним – он не просто единственный выживший помимо Риты, он ее жених. Вот почему Джей-Джей и Зак удивились, когда увидели его хелпер – такой же был у Финна, а двух одинаковых у заклинателей не бывает. Вот почему Базур подтвердил его категорию и помог вернуться в свою родную группу. Вот, почему все кажется таким знакомым.

– Вайзур знает, не так ли? – у Ято сжались кулаки.

– Скорее всего, – Базур пересел со своего стула на кровать к Ято. – Мои слова прозвучат жестоко, но, пойми, так будет лучше для всех. Особенно для тебя. Финнегана Вилхелми больше нет – он жив лишь в твоих обрывочных воспоминаниях. Его никак не вернуть.

Его теплая ладонь накрыла ледяные пальцы юноши. То был отцовский жест, родной. Финн ведь встречался с Ритой, а значит, и с Базуром они были близки. Это лишний раз подтверждает то, что мистер Харрис так активно ему помогает.

– Простите… – промямлил Ято. – Я не должен был втягивать в это Риту.

– Зная Риту, это скорее она тебя втянула, – улыбнулся Базур. – Мы найдем ее.

Несмотря на то, что Ято сделал открытие, он не чувствовал ровным счетом ничего. Перед ним не начали мелькать воспоминания о прошлой жизни. Будто бы он вспомнил что-то незначительное. Всего-то свою личность.

– Скажите, а Лео говорил с вами? – внезапно Ято осознал, что Финн приходился Лео племянником.

– У Лео всегда был сложный характер – весь в мать. Он терпеть не может Верхушку, и меня в том числе. Он не одобрял отношения Финна и Риты, но молчал из-за Руэри. Лео скорее удавится, чем попросит у меня помощи или совета, – вздохнул Базур.

– Но почему?

– Дзетта Вилхелми – не только глава нашей организации, но и его мать. Едва она ступила на путь заклинательницы, как карьерный рост стал для нее важнее семьи. Она не занималась сыновьями. Руэри это пережил благодаря заботе отца, а вот Лео затаил глубокую обиду на мать. И до сих пор не может ее простить. А всех, кто находится с ней в Верхушке, Лео считает ее приспешниками.

Значит, всему виной детская психологическая травма. Лео и Руэри бросила мать ради карьеры. И теперь Лео не испытывает к начальству ничего, кроме ненависти и презрения. Как же это глупо! Лео мог объединить усилия с Базуром и добиться большего, чем своей самодеятельностью.

Выходит, Дзетта приходилась Финну бабушкой? Ято почему-то искренне порадовался, что не встречался с ней лично до сих пор. Он видел Дзетту лишь на фотографиях. Суровая женщина, надо сказать. Удивительно, что у нее вообще есть дети.

– А Дзетта знает обо мне? – поинтересовался Ято с опаской.

– Ее больше волнуют нападения дымовика на тебя, чем твоя личность в принципе. На твое счастье, у нее сейчас проблемы с Вашингтоном. Из-за вашей печальной вылазки у «Эльшата» могут быть крупные проблемы. Скорее всего, Дзетту сместят и пришлют на ее место кого-то из Вашингтона. Хорошо бы и мне в своем кресле остаться.

Если сменится начальство, то начнется перестройка. Ято понимал, что с ним точно церемониться никто не станет. Наверняка будут вызывать на допросы и заставят раз за разом пересказывать все нападения от и до. А при любом подозрительном действии отправят на ковер. Хорошо бы до такого не дошло…

– И что теперь?..

– Ничего. Ты должен отдыхать. Об остальном позабочусь я. Но учти, твои ребята что-то подозревают, так что будь готов к вопросам. Советую заранее придумать, что им скажешь.

Угроза

Весь следующий день Ято отлеживался и, по большей части, просто спал. Он слышал, как к нему заходила доктор Бхат, но каждый раз она заставала пациента спящим и не решалась его тревожить. Ближе к вечеру Ято стал чувствовать себя лучше, и доктор смогла провести осмотр. Препараты, разработанные Хельгой Бёрг, ускоряли процесс регенерации, но даже им нужно было время.

Ято обрывками вспоминал операционную. Его искололи обезболивающим и ввели наркоз, но заклинатель видел рентгеновские снимки. Нога была просто раздроблена, а сколько ребер сломано он так и не смог определить, кажется, два. Доктор Бхат сказала, что с его ногой пришлось повозиться, но в итоге ее собрали.

Ято не мог не справиться о состоянии Люсиль. Увы, с ней не все так хорошо, как хотелось бы. Поскольку Вайзуру она была не нужна, Иамива с ней не церемонилась. Чудо, что Люси вообще выжила после такого. Доктор Бхат почти ничего не сказала, лишь то, что заклинательница в тяжелом состоянии и еще не пришла в себя.

После того, как принесли скудный ужин, доктор сказала, что к Ято пришли посетители. Должно быть, ребята решили навестить. Ято попросил их пропустить и уже начал думать, как будет перед ними оправдываться, но в палату вошли те, кого заклинатель хотел видеть меньше всего.

– Привет, коматозник! – Лео поставил пакет с фруктами на стол и плюхнулся на край кровати, не замечая, каким злым взглядом на него смотрят.

– Как ты себя чувствуешь? – Ида хоть и разыгрывала неподдельное беспокойство, Ято ей все равно не верил.

– Жить буду, – Ято ответил таким тоном, что Ида и Лео тут же переменились в лице. – Чего пришли?

– Тебя проведать, – Ида не понимала, почему заклинатель так враждебно настроен. – Что-то случилось? Я могу позвать Амиту.

– Лучше просто уйдите.

– Парень, да что с тобой?

– А с вами?! – Ято перешел в нападение. – Вспомните наш уговор в самом начале. Почему его условия выполняю только я? Я все время вам что-то сообщаю, а вы мне что? Ничего. Это раз. Рита Харрис была не только девушкой Финна, но и дочерью Базура, о чем вы, конечно же, знали. Почему вы не объединились с ним? Думаете, ему не хочется найти свою дочь? А я знаю, почему! Потому что ты, Лео, идиот! Не все в Верхушке такие же, как твоя мать.

В палате повисла звенящая тишина. Ида испуганно вздохнула и прикрыла рот ладонью, опасаясь того, что последует за столь гневной триадой. Лео молчал, хотя было видно, что Ято задел его за живое. Но молодой заклинатель не собирался брать свои слова назад. Также он прекрасно осознавал, что Лео приходится ему родным дядей. Вернее, он является таковым Финну, но не Ято.

– Зубы решил показать? – хмыкнул Лео. – Ладно. Будь по-твоему. Пойдем, Ида.

– А?..

– Как видишь, нам тут не рады.

Лео не стал дожидаться свою спутницу и просто вышел, громко хлопнув дверью, за что был обруган медсестрой. Ида растерялась и не знала, что ей делать: остаться и поговорить с Ято или же догнать своего жениха, пока тот еще какой-нибудь дверью не хлопнул.

– Прости, Ида. Но мне надоело, что из-за моих попыток помочь вам я каждый раз оказываюсь в больнице, – все же к Иде Ято относился с неким снисхождением. Возможно, потому что она действительно была к нему добра и помогала в первое время.

– Я понимаю. Мне, правда, очень жаль, что так вышло. Поправляйся, ладно? – виновато извинившись, Ида отправилась искать Лео.

Ято остался один, но ненадолго: скоро в палату влетела доктор Бхат и потребовала объяснить, что тут произошло. Ято сказал, что они с Лео поругались, и ничего более. Видимо, о вспыльчивом характере Лео тут ходят легенды, так как доктор лишь закатила глаза и более ни о чем не спрашивала.

Ято не считал, что он перегнул палку. Давно надо было поставить их на место и напомнить, ради чего все это. Заклинатель действительно чувствовал себя использованным. У него складывалось ощущение, что это все нужно только ему. И, честно говоря, в одиночку он добился куда больше, чем в союзе с Идой и Лео, которые ровным счетом ничего и не сделали. Должно быть, они вели свое расследование, но не преуспели. А Ято тем временем выяснил все и даже больше.

Однако Ято вспомнил, что у него возникла еще одна серьезная проблема. После той стычки с дымовиком у ребят появилось очень много вопросов к Ято. Во-первых, они не понимали, зачем он вообще был нужен дымовику. А, во-вторых, им явно не понравились слова врага о том, что Ято не тот, за кого себя выдает.

Базур предупредил, что хорошо бы подумать, что сказать в свое оправдание, но Ято так и не смог ничего придумать. Ему казалось, что легче уж сразу всю правду-матку рассказать и не мучиться, но это решение нельзя было принимать в одиночку. Поэтому Ято хотел посоветоваться с Базуром и Нейро.

На всякий случай Ято попросил доктора Бхат не пускать к нему посетителей, мол, хочу отдохнуть как следует и быстрее выписаться. Она возражать не стала. Как Ято догадался, доктор Бхат не любила толпы посетителей, которые слоняются по больнице. А после визита Лео и Иды она, кажется, и сама хотела запретить посещать пациента вплоть до его выписки.

В больнице Ято провалялся около недели. Препараты действовали быстро, но ускоренная регенерация имела свои существенные минусы: проблемы с желудком, бессонницу и скачки температуры. Доктор Бхат утверждала, что это совершенно нормальная реакция на столь сильные препараты. Одно радовало – кости срастались практически на глазах.

Но как бы хорошо Ято себя не чувствовал, Макс все равно отстранил его от работы на неопределенный срок. А это минимум на неделю, учитывая обстоятельства. Ято первым делом позвонил Базуру и сказал, что хотел бы найти Нейро и поговорить. Мистер Харрис посоветовал днем покрутиться у себя в блоке, чтобы показаться на глаза товарищам и куратору, а ближе к вечеру он сам его найдет. Ято надеялся, что его с порога вопросами не завалят.

В комнате соседей не оказалось. Джей-Джей, должно быть, опять носился по всему «Эльшату» с документами, а Алекс… на задании? Нет, вряд ли. Возможно, в «шалаше» или в магазин отлучился.

Ято первым делом принял душ, тщетно пытаясь избавиться от больничного запаха, и переоделся. Выпив чаю, заклинатель отправился к куратору, чтобы уточнить, на какой срок его отстранили, да и вообще показаться, мол, живой еще. Макс как всегда был весь в работе, особенно после последней миссии. Начальство рвало его на части, требуя развернутые отчеты и подробное описание произошедшего. Поэтому Максу было не до Ято. Куратор сказал, что и сам пока не может точно утверждать, как долго Ято будет отстранен. Но обнадежил, заявив, что и так ему работенка найдется.

Ято уже представил, как будет помогать разгребать документы. Кто же ему даст отдыхать, когда вокруг происходит вот это все? Но сегодня и завтра Макс разрешил ему побездельничать.

Заклинатель как раз возвращался к себе, как вдруг пискнул телефон. Сообщение от Базура: «Спускайся на парковку». Он же сказал, что вечером?.. Что ж, подумал Ято, так даже лучше.

Резко изменив свой маршрут, Ято едва ли не бегом направился к лифту. Базур ждал его возле своего старенького пикапа. Мистер Харрис кивком велел Ято садиться, а сам, напечатав что-то в телефоне, сел за руль.

Стоило Ято сесть в машину, как его начало одолевать странное чувство дежавю. Он уже ездил на этой машине, и много раз. Он знал этот запах ароматизатора в виде елочки. Эти брелоки, навешанные на зеркало.

– Вы часто возили нас с Ритой?.. – это было скорее утверждение.

– Постоянно, – усмехнулся Базур, выезжая с парковки. – Рита никак не могла сдать на права, поэтому я все время вас катал. Ты это вспомнил?

– Не совсем.

Ято не переживал из-за того, что покинул «Эльшат» сразу же после выписки. С ним Базур, а значит, все уже улажено и Верхушка в курсе их отлучки. Не исключено, что они что-то заподозрят, но, по крайней мере, будут спокойны, зная, с кем Ято и куда направился. Насчет последнего Ято и сам не был уверен. Базур увозил их все дальше от центра.

– Куда мы едем? – решил поинтересоваться Ято.

– К Нейро. Ты же хотел с ним поговорить.

Стало любопытно, где может обитать бывший дымовик. И каково же было удивление Ято, когда пикап заехал на парковку какого-то дешевого кафе. Значит, встреча будет тут? Да, на такое жалкое место даже дымовики не рискнут нападать.

Посетителей в кафе было мало: тучный мужчина, жадно поедающий бургеры, немолодая семейная пара с ребенком и миловидная старушка. Из колонок играла какая-то ненавязчивая мелодия, которую заглушали звуки с кухни.

Базур поспешил занять крайний столик и сделал вид, что изучает меню. Нейро опаздывал. Ято высматривал его в окно, но дымовик, как оказалось, зашел с другой стороны.

– Не люблю, когда вы приходите ко мне на работу.

Будь у Ято в руках какой-нибудь напиток, он бы тотчас же его расплескал. Чего-чего, а увидеть Нейро в форме официанта с блокнотом для заказа в руках он никак не ожидал. Он вообще не ожидал, что Нейро настолько сильно вошел в роль простого смертного, что устроился на работу. Интересно, а налоги он тоже платит?

– Ты тут работаешь?!

– Жить-то на что-то надо, – Нейро пожал плечами и сел рядом с Ято. – Думаешь, продукты я с рынка ворую? Да и за аренду квартиры платить надо.

– У тебя есть квартира?!

– А, по-твоему, я в мусорном баке живу?

– Давайте-ка вы потом отношения выясните, – прервал их Базур. – Мы здесь по делу.

Ято во всех подробностях пересказал Нейро все, что с ним приключилось. Не забыл также упомянуть и то, что он догадался, кем являлся прежде. Это сильно упростило дело, но самому Ято от этого легче не стало. Он не вспомнил Финна, он просто догадался.

– Боюсь, твоя прошлая личность не восстановится, – вздохнул Нейро. – Ты так и будешь вспоминать обрывки, причем эти воспоминания будут относительно свежими. Уж извини.

– Да я и не надеялся, – Ято пожал плечами. – Я уже привык быть Ято. Вот только… Рано или поздно придется рассказать об этом остальным. Что скажут они?

– Ты хочешь кого-то еще посвятить? – Базур понял, к чему клонит Ято.

– Они уже относятся ко мне с подозрением. А я не хочу нажить себе врагов среди друзей. К тому же, Рита была и их подругой, да и Финн… Они хотят докопаться до правды не меньше нашего.

– Обо мне им точно лучше не рассказывать, – нервно усмехнулся Нейро. – А это будет трудно. Как ты объяснишь им, что стал другим человеком?

– Скажу, что не помню.

Нейро явно не нравилась эта идея, но упираться рогом в землю он не стал и просто пожал плечами, мол, решай сам. Конечно, он боялся последствий. За ним тоже охотился Вайзур, да и заклинателям не понравится, когда они узнают, что один из них водит дружбу с дымовиком. Базур может выступить в защиту Нейро, но он будет один против всей Верхушки, а если еще и Вашингтон прознает…

– Я придумаю что-нибудь, – пообещал Ято. – Изначально я думал, что Ида и Лео будут помогать, но, кажется, они сами по себе. Поэтому решил, что нужны новые союзники.

– Не злись на Лео, – вздохнул Базур, размешивая ложечкой сахар в чае. – Они с Руэри были очень близки, а теперь Лео остался один. К тому же, против него ведет игру родная мать: Дзетта не дает ему начать собственное расследование и наседает на Иду. Они оба были скованы по рукам и ногам, поэтому и не делились с тобой информацией. О тебе Дзетта ничего не знала.

Ято хоть и стало неловко, но идти извиняться перед Лео за свои слова он не собирался. Раз уж дела обстояли таким образом, могли бы так прямо и сказать. Или везде была прослушка? Теперь Ято совсем не понимал, почему Лео не обратился за помощью к Базуру. Ох, уж этот Лео!

– А от гасильщиков ничего не слышно? – Ято решил сменить тему.

– Там полный хаос. Они больше кидаются друг в друга обвинениями, чем решают вопросы насущные. А стоит упомянуть Вашингтон, так замолкают. Завтра очередное заседание.

– Когда напал дымовик, нам помогла гасильщица по имени Стефани. Я плохо помню – был в бреду – но она сказала, что ее товарищи были с нами на той миссии и что среди них был ее брат.

– Да, – кивнул Базур. – Ее зовут Стефани Голденфиш. Она гасильщик категории «А». Работает в организации «Битрея», это на другом конце штата. Стефани затаскали по допросам, она, должно быть, пожалела, что вообще к вам на выручку кинулась. Зато с ее помощью мы узнали личности остальных участников несанкционированной миссии. С вами было четыре гасильщика: Адам, Лолла, Ким и Кросс, который приходится Стефани кузеном. Увы, но «Битрея» знает не больше нашего.

Уже что-то. Значит, всего было восемь человек.

– А про меня на совете ничего не говорят? – Ято боялся, что подозрения кинутся и на него.

– Юмико хотела спустить собак на тебя, но я тактично ей напомнил, что дымовик напал и на Люсиль, и на других гасильщиков. И она отступила. Но это не значит, что к тебе не будут присматриваться. Так что поосторожнее. Постарайся не вызывать подозрений.

– Это сложно.

Ято понимал, что вляпался круче некуда. Юмико явно косится в его сторону, подозревает, но в то же время ничего не может сделать с весомыми доводами Базура. Раз нападения были не единичными, нельзя утверждать, что все дело в Ято. К счастью, Юмико не слышала, как дымовик в лоб заявил, что ему нужен именно Ято. Зато это слышали остальные. И если они проболтаются об этом Верхушке, Ято точно посадят под арест, и будет он таскаться по заседаниям вместе со Стефани.

Избежать подобной участи можно лишь рассказав ребятам правду. Либо они сочтут его сумасшедшим и не поверят, либо встанут на сторону старого друга. Сидеть и дальше, прикидываясь дурачком с амнезией, Ято не хотел.

– О, мистер Харрис! – к их столику подплыла молодая официантка с невзрачной внешностью. – Давно вас не видела. Как вы?

– Привет, Кейтлин, – Базур ей улыбнулся. – Да все так же.

– Кэт, сделай звук погромче! – крикнули с кухни.

Ято сначала не понял, о чем речь, а затем обратил внимание на экран телевизора в углу зала. Пульт от него как раз был у Кейтлин.

Кадры, что транслировались на экране, впору вставить в какой-нибудь фильм-катастрофу, но это был экстренный выпуск новостей. Музыка в кафе смолкла, а немногие посетители подобрались поближе к телевизору. Жуткие кадры воронки торнадо, что стремительно направлялась к восточному побережью, сопровождались тревожной речью метеоролога, а лицо ведущей, которая была с ним на связи, стремительно белело от ужаса.

И, как по закону подлости, за окном поднялся сильный ветер. По парковке летали листья, ветки и мусор. Гнулись кроны деревьев у дороги, опасно раскачивался рекламный щит. Заметив столь резкие изменения погоды, посетители кафе поспешили добраться домой. Повара на кухне тоже засуетились, а вторая официантка сообщила, что кафе закрывается.

Нейро поднялся, но Кейтлин остановила его, схватив за плечо. Они очень странно друг на друга посмотрели. Нейро вдруг отобрал у девушки пульт от телевизора и выключил его.

– Думаю, вам лучше продолжить разговор в другом месте, – сказала Кейтлин.

– Что? – Ято не понимал, почему все так запаниковали. Угроза торнадо еще далеко.

– Рядом дымовик.

Ято бы не удивился, если бы эти слова принадлежали Нейро или Базуру, но их произнесла Кейтлин.

Серьезный разговор

– Кто она?! – поймав момент, когда Нейро оказался в стороне от своей коллеги-официантки, Ято тут же поинтересовался на ее счет. – Откуда она знает про дымовиков? Она заклинатель?

Нейро явно был обеспокоен всем происходящим и заметно суетился, хотя паниковать, по идее, должен Ято – на него же охотятся. Заклинатель все чаще приходил к выводу, что ему нужно прописаться в больнице, чтобы быть в безопасности. Доктор Бхат стала ему уже родной. Более того, мимо нее ни один дымовик, даже первородный, не проскочит.

– Нет, – спокойно ответил Нейро, скинув свой рабочий фартук. – У нее, как у тебя, часть моей Искры. Поэтому она чувствует дымовиков и туманщиков.

Когда Нейро рассказал, что изменил личность Ято при помощи своей Искры, заклинатель удивился, что у дымовика в принципе есть Искра, а теперь открытием стало то, что ею можно делиться несколько раз. Подробностей Ято, конечно, знать не мог, но что-то ему подсказывало, что Кейтлин миновали такие серьезные изменения, какие пришлось пережить ему самому.

– Ты всем свою Искру раздаешь?!

– Если это помогает сберечь дорогих мне людей! – напал Нейро в ответ.

Ято понял, что перегнул. Не стоило вот так напирать, но ситуация складывалась чересчур нервная, а Ято и без того был сыт по горло всем происходящим. Скорее всего, он просто не ожидал такого поворота.

– Ладно, извини, – Ято похлопал Нейро по плечу. – Нервы шалят.

Нейро ничего не ответил, но было видно, что он не в обиде. Да и смысл обижаться? Не дети же. К тому же нынешние обстоятельства любого способны вывести из равновесия. Ято подумывал купить успокоительных, они уж точно лишними не будут.

И все же… Кто такая эта Кейтлин? Не заклинатель, но и не простой человек. Недо-заклинатель? Такое вообще возможно? Эх, если бы не амнезия, Ято, может быть, и сообразил что-то, а так он слишком мало помнил из своей прошлой жизни, в которой он был Финнеганом Вилхелми.

Нейро сказал, что Кейтлин входит в число дорогих ему людей. Ято стало немного стыдно за свое некое стереотипное мышление, из-за которого он думал, что Нейро живет где-то в подворотне и ни с кем не общается, кроме Ято и Базура. А оказалось, что у него есть и квартира, и работа, и даже друзья среди простых смертных. Но Кейтлин все равно удалось выделиться. А не могут ли они…

– Вы с ней, что, встречаетесь? – почти шепотом спросил Ято, когда они вышли из кафе. Базур кинулся к машине, а Нейро нервно топтался на крыльце, дожидаясь Кейтлин. – Поэтому ты отдал ей часть Искры? Ты ее любишь?

– Удивлен? – нервно усмехнулся Нейро. – Между прочим, вы с Кейтлин хорошо знакомы. Рита училась с ней в одном классе, она же нас и познакомила.

– А она… знает?

– Что ты Финн? Знает. Я не мог ей не рассказать.

Базур остановил свой пикап прямо перед крыльцом кафе. Ято, не дожидаясь приглашения, уселся вперед, но Нейро медлил. Он поначалу вообще отнекивался и говорил, что они с Кейтлин сами дойдут до дома, но Базур решил иначе.

Кейтлин, суетясь, закрыла кафе на ключ и, подхватив маленький кожаный рюкзачок, побежала к машине. Нейро любезно открыл ей заднюю дверь и уселся сам. С противным визгом покрышек пикап помчался прочь с парковки. К счастью, дорога перед кафе была пуста в тот момент, когда Базур на нее выезжал.

– Кэт? – Базур кинул взгляд на Кейтлин через зеркало заднего вида. Ято только сейчас заметил, что ее глаза светятся. Выглядело это, честно говоря, жутко.

– Они приближаются со стороны шоссе, – Кейтлин даже не нужно было озвучивать вопрос. – Их двое.

Два дымовика на хвосте, что может быть лучше? В прошлые разы Ято и один навалял так, что еле откачали. И то, ему поблажку сделали, в отличие от бедной Люсиль. Видимо, Вайзур разозлился, что никто так и не смог доставить ему какого-то мальчишку-заклинателя, поэтому не пожалел и отправил за Ято аж двух дымовиков. Того и глядишь, скоро армию по следу пустит.

– Куда поедем? В «Эльшат»? – спросил Ято, впившись взглядом в боковое зеркало. Он все ждал, когда увидит там два алых глаза и клубы черного дыма, что преследуют машину.

– Вы – да, – ответил ему Нейро. – Мне-то туда нельзя.

– Со мной можно, – усмехнулся Базур. – Ты смотри, как небо заволокло.

Если не обращать внимания на часы, то складывалось ощущение, что сейчас глубокая ночь. Но по факту всего лишь три часа дня. Небо над Манхеттеном заволокло густыми черными тучами, которые скрыли солнце. Вот-вот должен начаться дождь. Погода менялась буквально на глазах. Зрелище завораживающее и пугающее.

– Это из-за Завесы, – Нейро подался вперед, чтобы лучше видеть. – Вайзур сделал еще одну брешь, причем большую. Граница между мирами истончается все сильнее, отсюда и подобные явления. Если Завесу не залатать, то она рухнет.

Нейро говорил об этом ранее. Вайзур хочет снести стену между мирами, чтобы открыть молодняку доступ к шведскому столу. Но, кажется, армия прожорливых и неуправляемых дымовиков не единственная напасть, которая ждет человечество в случае неблагоприятного исхода.

– А что будет, если Завеса падет? Ну, кроме орды незваных гостей, – Ято уже примерно знал, какой ответ получит.

– Фильмы-катастрофы смотрел? Вот примерно это и будет.

Весь мир лежит в руинах, а горстки выживших людей пытаются спастись от дымовиков, которые пожирают все, словно саранча, – вот, что ждет человечество. Настолько огромная угроза еще не нависала над миром. Потому Ято начал сомневаться, что начальство ничего не знает о брешах в Завесе. Рассеиватели, может и нет, но гасильщики должны. Верхушка слишком многое утаивает, слишком.

– Они отстали, – обрадовала Кейтлин. – Потеряли след.

Все в машине вздохнули с облегчением, особенно Ято. Это первый случай, когда ему удалось улизнуть из-под носа у дымовиков. Еще одно нападение на него, и Юмико точно посадит Ято за решетку «ради его же безопасности».

Ято рискнул предположить, что им не просто повезло. Возможно, машина Базура была как-то защищена, что и сбило дымовиков со следа. А может, Нейро постарался незаметно от всех.

– Что теперь? – вздохнул Ято.

– Мистер Харрис, вы помните, где наш дом? – Кейтлин просунулась между сиденьями. – Давайте завернем. Думаю, там поспокойнее и мы сможем поговорить.

– Уверена? – Ято начало казаться, что дымовики прячутся в его собственной тени. А подвергать опасности кого-то еще он не хотел. Хватило и Люсиль.

– Не волнуйся, там тебя не найдут, – сказал Нейро, устремив взгляд в окно.

***

Квартира, которую снимали Нейро и Кейтлин, находилась в старом районе Манхеттена и была довольно скромной. Впрочем, им на двоих много и не надо. Главное, что чисто и тепло. Кейтлин, как гостеприимная хозяйка, пригласила всех на кухню, а Нейро отправился в ванную.

Пока Кейтлин суетилась у плиты с чайником в руках, Ято рассматривал фотографии на стене в коридоре. На них были Кейтлин и Рита в школьные годы – две улыбающиеся девочки в форме скаутов. Рядом была фотография Кейтлин, очевидно, с родителями. В основном на снимках была именно Кейтлин с ее друзьями и семьей, но среди них нашлось место и для Нейро. Это единственная фотография, где они вдвоем, зато счастливые.

– Я давно знаю Риту, – Кейтлин заметила, что Ято задержался по пути на кухню. – И я уверена на все сто, что она жива. И на связь не выходит осознанно.

Ято стало как-то неловко. Кейтлин – лучшая подруга Риты, и она чувствует, что с ней все в порядке, а Ято, который Финн и который был без пяти минут ее женихом, не чувствует равным счетом ничего. Для Ято Рита чужая. Незнакомка.

– Не вини себя, – Кейтлин положила руку ему на плечо. – Я знаю, что ты ее не помнишь. И меня тоже, и Нейро. Но ты можешь узнать нас заново.

– Что она скажет, увидев меня?

– Она поймет. Сквозь боль и слезы, но поймет. У нее просто не будет иного выбора, – Кейтлин не стала лукавить. – Там, где она сейчас, хоть и безопасно, но одиноко. Ее нужно найти, пока не стало слишком поздно.

– Но где искать? – этот вопрос слишком долго остается без ответа.

– Ищи там, где бы не стал искать – так мне папа говорил, – услышав свист чайника, Кейтлин убежала на кухню, а Ято задумался над ее словами.

Базур и Нейро уже сидели за столом, согревая пальцы о теплые стенки кружек. Кейтлин поставила на стол немногочисленные угощения и присела сама. Разговор изначально затевался непростой, а сейчас все стало еще хуже. Угроза стала более явной и ощутимой. Медлить уже никак нельзя.

Из-за всей этой историей с Завесой и попыткой залатать ее своими силами страдают те, кто не должен. Если бы отец Финна и гасильщики сообщили начальству о проблеме, а не начали заниматься самодеятельностью, то все обернулось бы иначе. Нельзя было возлагать такую ответственность на хрупкие плечи Риты Харрис. Хоть в теории ее хелпер и подходил для заплатки, на практике ситуация была совсем другой.

Впрочем, есть в этой истории и важный урок: Вайзур боится Риту, потому что она действительно способна разрушить все его далеко идущие планы. Потому и ищет ее, потому и ищет Ято, так как надеется, что тот знает о ее местонахождении. И раз Вайзур все еще гоняется за Ято, значит, Риту он не нашел.

– Ладно, – первым подал голос Нейро. – Раз ты уверен в своих друзьях, то хорошо. Можешь посвятить их. Но учти, они тебя не знают, они знают Финна.

Нейро действительно боялся, что его не примут в роли союзника. И Ято хорошо это понимал: его разыскивает Вайзур, на него могут в любой момент напасть и заклинатели, если почувствуют Дым, а еще он переживал за Кейтлин. Если Вайзур узнает о ней, то быстро достанет Нейро через возлюбленную.

– Мое слово может как помочь, так и наоборот, – Базур развел руками. – Сам прекрасно знаешь, какое отношение к начальству в нашей организации. Но я согласен с Нейро.

– Да, от знакомства с дымовиком они придут в восторг, – саркастично заметил Нейро.

Ято не стал утверждать, хотя верил, что никто из его друзей не станет стукачом. Раз им верил Финн, то и Ято может. Алекс, даже не зная правды, относится к Ято с теплотой, как и его сестра, как и Люсиль. Джей-Джей хоть и смотрит с подозрением, но все равно остается на его стороне. А Зак… он, очевидно, пойдет за Джейми.

– Давай поступим так: расскажем им все без особых подробностей на счет Нейро, – сказал Базур. – Если все будет хорошо, посвятим в детали, а нет – оставим как есть.

– Думаете, им этого хватит? – Нейро по-прежнему все это не нравилось. Но он понимал, что им нужны союзники. Свои силы они уже исчерпали.

– Сейчас они ничего не знают, так что вполне.

На том и порешили.

Ято считал, что это было правильно. Одним тяжело что-либо сделать в такой ситуации, но вместе есть шанс найти хоть какую-то зацепку. К тому же, Джей-Джей тоже пытался что-то найти – он говорил, что хотел связаться с каким-то гасильщиком…

– Гасильщик! – вскрикнул Ято, вспоминая свое первое задание с Джей-Джеем и Заком. – Джейми говорил, что отец Финна был знаком с каким-то гасильщиком. И что он исчез после их миссии, хотя его в отряде не было! Забыл его имя…

– Шаттер! Шаттер Хельгенсен, – подсказал Базур и тут же просиял. – Да, Руэри хорошо с ним общался. Он частенько бывал в «Эльшате» по программе обмена опытом между рассеивателями и гасильщиками. Он из… он из «Битреи», – Базур и сам этому удивился. – На совещании, когда говорили о гасильщиках, о нем никто упомянул. Выходит, на него не нападали, хотя он знаком с Руэри очень хорошо.

– А это важно? – спросила Кейтлин. Она не участвовала в беседе, но внимательно слушала и пыталась не терять суть.

– Есть предположение, что все пострадавшие, так или иначе, тесно общались с членами пропавшей группы. Только Ято выбивался из этой закономерности, но мы-то знаем, что это не так, – Базур взглянул на заклинателя и вздохнул. – Очевидно, Вайзур пытался через них выйти на Риту.

Базур еще в больнице рассказал, что Ято был не единственным пострадавшим от лап дымовиков. Это и сняло с него все подозрения со стороны Юмико, хотя она по-прежнему приглядывается к заклинателю. Тем не менее, Вайзур, кажется, ничего так и не нашел. Его последней надеждой найти Риту остается именно Ято.

– Вы можете связаться с Шаттером? – Ято вернулся к гасильщику. – По-моему, он что-то знает. Не случайно же он исчез.

– Не уверен, что он возьмет трубку, если я ему позвоню, – хмыкнул Базур.

Ято с ним согласился. Вряд ли Шаттер станет разговаривать с начальством той организации, в которой был Руэри. Особенно, учитывая, что Руэри погиб, а о его дружбе с гасильщиком знали многие. Шаттер может решить, что его обвиняют в чем-то. Нет, через Базура никак. Да даже если Ято сам ему позвонит, станет ли гасильщик разговаривать с каким-то незнакомым рассеивателем? Нужен кто-то другой. Кто-то, кому Шаттер ответит.

– Я знаю, кто может нам помочь! – осенило Ято. – Стефани! Она же из «Битреи»! Она оставила Джей-Джею свои контакты, мы можем связаться с ней.

Несмотря на то, что в тот момент Ято был едва в сознании, он хорошо помнил, что Стефани была не прочь начать свое расследование, чтобы найти кузена. А раз так, то ее помощь сейчас будет очень кстати. Они из одной организации, Шаттер наверняка с ней знаком.

А вообще странно, что о нем гасильщики не упоминали. У них без вести пропал заклинатель, а они молчат как рыбы. Либо не хотят, чтобы их в чем-то подозревали, либо, как и Дзетта, боятся Вашингтона. «Битрея» наверняка что-то да знает о Шаттере, потому и не говорит ничего.

– Но для начала придется ввести в курс дела твоих друзей, – Базур развел руками. Они вернулись к тому, с чего начали разговор. – Более того, тебе придется убедить их помочь.

– Значит, выхода у нас нет, – подытожил Ято.

– Завтра вечером будет очередное совещание, – Базур сцепил пальцы в замок и подался вперед. – Я оставлю тебе ключи от кабинета. Пока все начальство будет в зале совещаний, никто вам не помешает. Но ты, надеюсь, понимаешь, что придется действовать скрытно.

– Как бы заманить их туда, – Ято шумно вздохнул. Придется поломать голову.

– До завтрашнего вечера у тебя есть время подумать.

На острие ножа

То, что Ято бесследно исчез на весь день и никто не знал, где он, конечно же, не осталось незамеченным. Макс тем же вечером вызвал его к себе и в прямом смысле допрашивал на пару с Джей-Джеем. Ято свалил все на Базура, сказав, что был с ним, мол, поймал в коридоре и попросил помочь с какими-то делами. Естественно, Макс не поверил и тут же связался с Базуром, чтобы проверить. И каково же было его удивление, когда начальник отдела технического обеспечения и безопасности подтвердил слова Ято и извинился, что не предупредил.

Макс отпустил Ято и велел в следующий раз обязательно предупреждать его или Джейми. В этот раз пронесло.

Джей-Джей лично проводил Ято до комнаты, чтобы не потерялся по пути. И потом, ему надо было взять какие-то документы. Это был отличный шанс поговорить с Джейми, но Ято опасался, что тот проболтается куратору. Макса втягивать во все это он не собирался.

Джейми, в свою очередь, тоже хотел поговорить с Ято без свидетелей – он помнил слова дымовика. А Ято чувствовал, что помощник куратора ему не доверяет и относится с подозрением, но за неимением доказательств ничего не может сделать. Паршивая ситуация. Кто-то должен уступить и рассказать, иначе все это может плохо кончиться. Заклинателям не следует воевать друг с другом – у них есть враг посерьезнее. И, в отличие от Ято, Вайзур даже не думает медлить. Он уже перешел в наступление, пробив еще одну дыру в Завесе. Если дымовик продолжит в том же духе, то ничего хорошего из этого не выйдет.

Алекса в комнате не оказалось. Джейми сказал, что он и Ольга пошли в больницу, чтобы узнать у доктора Бхат о Люсиль. К ней по-прежнему не пускали посетителей.

– Объясни мне, – Джейми, как и думал Ято, не выдержал, – что творится вокруг тебя? Почему на тебя нападают дымовики? Зачем ты им нужен? Не придуривайся! – заклинатель приблизился к Ято, схватил его на шиворот и прижал к стене. – Ты явно что-то недоговариваешь.

– Если я расскажу, ты обещаешь мне помочь?

Вопрос оказался для Джей-Джея неожиданным. С одной стороны, он добился от Ято косвенного признания, а с другой растерялся. Но свое замешательство Джейми умело скрыл.

– Смотря, что я услышу.

– Здесь я говорить не буду – небезопасно.

– А где будешь? – эта игра Джейми не нравилась.

– Завтра вечером будет собрание, и вся Верхушка будет в зале совещаний. Сможешь собрать ребят и привести всех в кабинет мистера Харриса? Это надо сделать так, чтобы никто ничего не заподозрил. Это важно.

– Кабинет Базура?! – Джейми так опешил, что отпустил Ято. – Так ты с ним в сговоре или что?

– Завтра узнаешь, – Ято поправил футболку. – Просто сделай, что я прошу, и не говори ничего Максу или кому-то еще.

Джейми задумался, а стоит ли доверять Ято сейчас, когда уже известно, что он многое не договаривал. Но в то же время, как еще узнать правду? Сдать его Максу и допросить как следует? Можно, конечно, но Джей-Джей сомневался. По правилам, он именно так и должен поступить, однако что-то заставляло его в другом направлении.

– Ладно, – Джейми согласился. – Но учти, если это все окажется ловушкой или чем-то подобным, я тут же сдам тебя прямиком Дзетте. Понял?

– Да, – Ято другого и не ждал. – Спасибо, Джейми.

– Я делаю это не ради тебя, – тут же заявил он, – а ради ребят, ради Люсиль. Помни об этом.

Ято не стал даже говорить, кого именно он хочет видеть завтра на их тайном собрании. Джейми и без него прекрасно знал. Жаль только Люсиль не сможет прийти. Но Ято надеялся, что рано или поздно она поправится, и они смогут ей все дружно рассказать. А пока ей лучше ничего не знать и отдыхать под присмотром доктора Бхат.

Джейми решил, что разговор на этом закончен, и вернулся к своим делам. Он что-то быстро схватил у себя в комнате и ушел, одарив Ято не самым приятным взглядом. Да, теперь Джей-Джей считает его предателем и врагом народа. Оставалось надеяться, что завтра его мнение поменяется в лучшую сторону.

Пока Ято был один в комнате, он думал над тем, что будет говорить им всем завтра. Вместе с Нейро и Базуром они решили, что о помощи дымовика лучше умолчать, пока не будет уверенности, что все ребята разделяют их стремление помешать Вайзуру. В том, что они заходят помочь найти Риту, Ято мог даже не сомневаться, но пойдут ли дальше, узнав об истинных масштабах бедствия?

Все решится завтра. А сейчас лучше отдохнуть, если, конечно, получится. Вот-вот вернётся Алекс, а с ним говорить Ято как-то не хотел, особенно после Джейми. Чтобы избежать лишних вопросов и подозрений, Ято просто лег спать. Алекс не станет его будить и дождется завтрашнего дня, а там главное до вечера продержаться.

***

Весь следующий день Ято старался никак не выделяться и попадался Максу на глаза как можно чаще, чтобы потом не приставал с расспросами. Заклинатель в основном сидел в «шалаше» и якобы работал с какими-то бумагами, хотя по факту выписывал себе на листок все то, что нужно сказать вечером. Так сказать, продумывал свою речь.

Видя, что Ято занят бумажной работой, к нему никто особо не подходил, решив, что это его так загрузил куратор. Туманщики туманщиками, а отчеты писать надо. Впрочем, Макс действительно дал ему некую макулатуру для работы, но Ято с ней уже справился и делал вид, что продолжает страдать. Если куратор увидит, что Ято закончил, то непременно добавит еще бумаг. А сидеть в «шалаше» до вечера заклинатель не собирался.

Из кабинета Макса туда-сюда то и дело носился Джейми. Пару раз они обменивались взглядами, но не более. Ято опасался, как бы Джей-Джей не проболтался Максу об их планах на вечер, но куратор вроде как не спешил вести юного заклинателя на допрос к начальству. Значит, Джейми ничего не сказал.

Ближе к обеду Ято благополучно сдал Максу всю его работу и смылся, пока не дали новую порцию. Из-за ситуации, что сложилась с дымовиками в Нью-Йорке, большинство миссий передали старшим группам, а всех остальных загрузили бумагами, чтобы лишний раз не подвергать заклинателей опасности. В группе В-13 миссии вообще отменили, не назвав точной причины. Но Макс, кажется, был этому только рад. Он и без того весь месяц на нервах то из-за пропавшей группы, то из-за Ято, которого постоянно бьют дымовики, то из-за бедной Люсиль. Возможно, Верхушка его пожалела и дала возможность группе отдохнуть от миссий и прийти в себя.

Базур ничего не писал, хотя должен был как-то передать ключи от кабинета. Ято был в мастерской только когда подтверждал категорию, и то Базур быстро провел их на испытательный полигон, поэтому запомнить, что и как, заклинатель не успел. Будет забавно, если Ято потеряется по пути.

К счастью, Базур это предусмотрел и отправил ему длинное сообщение, где максимально подробно расписал, куда идти и что делать. Ключи от кабинета он обещал оставить под ковриком, а чтобы никто к Ято не привязался с вопросами, что он делает в мастерской без пропуска, Базур выделил ему лишний халат и пустой бейджик. Их он оставил у управляющего.

Ято нервничал. Он не знал, что ему делать сейчас, как заставить время пролететь быстро и незаметно. В итоге он не придумал ничего лучше, как пройтись до магазина и купить себе что-нибудь, а заодно и проветриться. Погода за окном, конечно, оставляла желать лучшего, но штормового предупреждения, вроде как, не давали. Оповестив Макса о своих планах покинуть «Эльшат» на пятнадцать минут, Ято направился к лифту.

Магазин находился прямо за углом, так что дымовики вряд ли нападут на заклинателя. Поэтому Ято особо не переживал. Его больше беспокоила погода. Жара спала, но ей на смену пришли сильный ветер и дожди. Если бы Ято не знал, чем все это вызвано, он бы не так сильно переживал. Чем тревожнее прогноз метеорологов, тем сильнее расползаются дыры в Завесе и тем меньше времени остается.

Ято искренне не понимал, почему Верхушка до сих пор не забила тревогу. Гасильщики же наверняка в курсе печального положения дел и на одном из многочисленных собраний должны были предупредить и рассеивателей. И чем вообще занят Вашингтон? Раз там находится главный центр, то неужели из столицы не приходили никакие новости? В версию, что начальство не хочет наводить панику, Ято не верил. Это не та организация.

Тут явно что-то не так. Возможно, Базур сможет выяснить, в чем дело. Судя по всему, он знает не сильно больше Ято, несмотря на свое положение.

Ято добрался до магазина и долго стоял, рассматривая полки с газировкой. Денег у него с собой было немного, но заклинатель и не думал сильно тратиться. Он просто хотел выбраться из «Эльшата» и немного пройтись, чтобы лишний раз не встречаться ни с кем. Но даже это ему не удалось – в соседнем отделе Ято наткнулся на Иду.

Вид у нее был уставший и измученный. Педантичная заклинательница, которая всегда одевалась как с иголочки, выглядела несколько иначе. Прическу явно делала наспех, потому что все торчало, а для похода в магазин был выбран спортивный костюм и грязные кроссовки. Ято ее даже не сразу узнал.

Ида же тоже куратор группы, как и Макс. Неудивительно, что она сейчас в таком состоянии, учитывая, что старшим группам с категорией «А» и «В» свалили все миссии. Ято также был уверен, что Лео тоже подливал масла в огонь своим вспыльчивым характером. Как Ида вообще с ним сошлась?

Между прочим, самого Лео в магазине не оказалось. Во всяком случае, Ято его не увидел. Не исключено, что тот просто отошел в другой отдел. Но пока Ида была одна, заклинатель решил подойти поздороваться. Все же к ней он относился с большим теплом, чем к Лео. В отличие от своего ухажера, Ида никогда не давила на Ято и искренне ему помогала, как могла.

– Привет, – Ято скромно ей улыбнулся.

– О, привет, – Ида явно не ожидала его тут встретить, но, кажется, была только этому рада. – Как у тебя дела?

– Да так… потихоньку, – разговор явно не клеился. – Лео на задании?

– Я не знаю, где он, – Ида грустно улыбнулась. – Мы немного повздорили и… В общем, он хлопнул дверью, и больше я его не видела.

Так они расстались… Ято чувствовал, что толчком к этому послужил случай в больничной палате. Должно быть, Ида пыталась успокоить Лео, а тот решил, что она встала на сторону Ято. Такой сценарий был бы неудивителен. Для своего солидного возраста Лео мыслит как подросток.

– Мне очень жаль, – Ято не знал, как еще можно поддержать женщину, от которой ушел мужчина после долгих лет отношений.

– Что ж, теперь он сможет раскидывать по дому свои вещи и никто ему и слова не скажет, – Ида пыталась утешить саму себя. – А я смогу заняться работой. В последнее время ее слишком много.

Ида взяла с полки коньяк и направилась к кассе. Ято думал, как бы сделать так, чтобы они помирились и груз вины спал с его души, но потом вспомнил, что Ида и Лео не дети, а взрослые люди, которые сами могут решать проблемы. И потом, это их личное дело. Ида и без того очень долго продержалась. Дня два будет запивать горе коньяком, а там может и найдет себе кого получше, если к тому моменту мир не рухнет.

Оплатив свою колу, Ято догнал Иду и вместе с ней направился обратно в организацию. Но стоило выйти из магазина, как они оба пожалели, что не посмотрели прогноз погоды на ближайшее время. Пошел дождь. Причем не какой-то слабый дождик, а настоящий тропический ливень. Сколько времени прошло с тех пор, как Ято зашел в магазин? Минут пятнадцать?

Организация, конечно, в двух шагах отсюда, но добраться до нее сухим уж никак не получится. Ида на этот счет даже не переживала: она накинула на голову капюшон, спрятала бутылку под кофту и зашагала к «Эльшату» прямо по лужам. У Ято капюшона не было, но торчать под козырьком и ждать, когда дождь закончится, он не собирался. Ничего, вернется к себе и переоденется.

Да, кроссовки можно выкидывать. Пока Ято ехал в лифте, под ним уже натекла лужа. Хлюпать по коридору и оставлять за собой мокрые слезы он что-то не захотел, поэтому просто снял обувь и шел босиком.

Алекс пил чай и составлял отчет, когда промокший до нитки Ято вернулся в комнату. Заклинатель из России был весьма удивлен внешним видом своего соседа.

– На улицу выходить не советую, – сказал Ято, отправляя кроссовки в мусорное ведро под раковиной. Они уже начали разваливаться. Что ж, все равно были дешевыми.

– Я и не собирался, – ответил ему Алекс и вернулся к работе. Судя по тону, он не особо желал разговаривать с Ято. Ну, хоть не кидается, как Джейми.

Ято отправился в душ. Когда он вышел, Алекса на кухне уже не было. Должно быть, пошел к Максу.

Собрание Верхушки начиналось в восемь часов вечера и должно продлиться до десяти, как минимум. По крайней мере, так сказал Базур. В крайнем случае, он пообещал задержать начальство, подняв какие-то темы, касающиеся текущей ситуации.

Времени оставалось все меньше. Ято успел сходить к управляющему и забрать посылку от Базура, а заодно написал Джей-Джею, как им следует пройти к их месту встречи. Рабочие явно что-то заподозрят, если увидят толпу, направляющуюся в кабинет Базура. И если Ято ключ от аварийного выхода предоставил сам мистер Харрис, то Джейми ничего не стоило взять такой же у Макса.

Когда на часах было полседьмого, Ято отправился в отдел технического обеспечения. Он хотел еще раз поговорить с Базуром перед их тайным собранием. Ято был в рабочем халате, поэтому к нему никто не подходил и не обращал на него внимания.

– Можно? – кабинет мистера Харрис был открыт.

– Я думал, ты придешь попозже, – Базур явно не ждал Ято так рано. Сам он уже собирался уходить. – Есть какие-нибудь подвижки?

– Как сказать… – Ято присел в кресло, напротив рабочего стола Базура. – Джейми чуть меня не задушил, а Алекс не желает разговаривать. Впрочем, Джейми согласился дать мне шанс и выслушать. Он приведет ребят.

– Раз уж твои отношения с товарищами так обострились, то лучше не тянуть, – вздохнул Базур.

– А еще я сегодня в магазине встретил Иду. Вы же знаете ее, наверно? Невеста Лео. Так вот… кажется, из-за меня они расстались.

Базур нахмурился. Эта новость его не обрадовала.

– Не думаю, что дело только в тебе. Рита порой рассказывала, что у них очень напряженные отношения. Что Лео, что Ида, оба довольно упрямые. Скорее всего, ты стал катализатором их разрыва, но никак не причиной. Так что не вини себя.

Легко сказать, подумал Ято. Ему было жаль не столько Лео, сколько Иду. По ней было видно, что она переживает, что ей больно. А что до Лео… Его Ято понять так и не смог. Лео слишком непостоянный и в принципе странный. Он будто бы идет своим путем, всем наперекор. И ведь Лео ему отнюдь не чужой, а настоящий дядя. Точнее, дядя Финна. Интересно, догадывался ли Лео, что нашел племянника?

– Сейчас все наше дело в твоих руках, Ято, – Базур пытался как-то подбодрить. – Мне пора на собрание. На всякий случай, свет не включайте – тут ходят мои сотрудники. Ваши разговоры они не услышат, а вот свет в окне могут увидеть.

– Я понял, – кивнул Ято. – Спасибо, мистер Харрис.

– Будем надеяться, что все пройдет хорошо.

Карты на стол

Ято сидел в кресле Базура и заламывал пальцы от волнения, которое охватывало еще с каждой минутой все сильнее. В кабинете стало темно, лишь свет огней города освещал пространство через большие окна. Если бы не проделки погоды, сейчас было бы не так темно, но благодаря Вайзуру и его дырам в Завесе тучи нависли над Манхеттеном черным куполом. По новостям то и дело передавали новости из других штатов – там дела обстояли еще хуже. Флориду и Луизиану почти смыло, а по Алабаме и Джорджии шагает ураган. Стихия уверенно движется в сторону Нью-Йорка.

Ято тряхнул головой. Нет, не о том сейчас надо думать! Он уже сотню раз за этот день прокрутил в голове возможные диалоги, но, в конце концов, понял, что это бесполезно. Придется импровизировать. Главное не наговорить лишнего и не закопать себя еще сильнее.

Ребята вот-вот придут. Кабинет Базура расположен таким удобным образом, что рядом с лестницей, ведущей к нему, есть дверь аварийного выхода. Если Джей-Джей поведет остальных тем путем, как Ято и попросил, то никто из работников их не заметит. Уйти можно будет тем же способом. Но Базур на всякий случай все же подстраховал Ято и дал ему халат. Всякое может произойти.

Джейми был предупрежден о том, что кабинет будет открыт, а свет – погашен. Поэтому, когда дверная ручка задергалась, Ято страшно перепугался. Джейми удалось собрать всех, кроме Люсиль. Интересно, долго ли он уговаривал Алекса? Тот сегодня явно встал не с той ноги.

– Свет не включаем, – сказал Джейми, тихонько прикрывая дверь. – Ну что же, мы здесь.

Зак по-хозяйски устроился в одном из кожаных кресел, закинув ногу на ногу, но по нему было видно, что заклинателю неуютно находиться в кабинете начальства. Ольга скромно присела рядом, а Алекс остался стоять, делая вид, что любуется видами ночного города. Джейми же присел на угол стола, за которым сидел Ято, и жестом показал, чтобы тот начинал свой увлекательный рассказ.

– Я знаю, что вы с недавнего времени относитесь ко мне с недоверием, и я ни в чем вас не виню, – Ято решил начать издалека, чтобы облегчить себе задачу и не вываливать все сразу. – У вас есть для этого все основания. Но, прошу, поверьте, мы друг другу не враги. Я так же, как и вы, хочу понять, что происходит и где находятся пропавшие заклинатели.

– А тебе-то до них какое дело? – Зак пошел в атаку, что было ожидаемо. – Ты тут новенький.

Ято ожидал, что Зак будет настроен враждебно и придет лишь потому, что его попросил Джейми. Они были закадычными друзьями, Заккари ему бы никогда не отказал. К тому же, Джейми умеет уговаривать. На своей должности зама Джей-Джею сто раз на дню приходится улаживать конфликты и договариваться то с начальством, то с подопечными.

– Не совсем… – Ято опустил взгляд, а Зак заинтересованно подался вперед. – Я попросил Джейми собрать вас здесь, чтобы рассказать все, что знаю о той миссии. А знаю я больше, чем вам говорят.

– Откуда? – перебил Джейми. Он от своего злобного друга далеко не ушел, что было, в общем-то, ясно еще по вчерашней стычке. – С чего нам тебе верить?

– Я там был.

Джейми наверняка ожидал услышать, что Ято информирует Базур, но ответ удивил не только его, но и всех присутствующих. Даже Алекс развернулся и присел на подлокотник кресла сестры. Своим ответом Ято сбил все их недоверие, заменив его на сомнение и непонимание.

– Просто дайте мне рассказать, – попросил Ято. – Выслушайте меня, а потом я отвечу на все ваши вопросы.

Ребята переглянулись и приготовились слушать. Ято набрал воздуха в грудь и начал по порядку раскладывать всю хронологию событий, которые до этого дня были окутаны туманом неизвестности и недосказанности. Стараясь не упускать важный деталей, заклинатель рассказывал все. Зак несколько раз пытался перебить его вопросом, но Джей-Джей осаждал его.

По тому, как в полумраке менялись их лица, Ято понял, что они нашли некоторые ответы на свои вопросы. Конечно, всех обрадовала новость, что Рита жива, а с ней, возможно, кто-то из гасильщиков. А вот про дыры в Завесе ребятам совсем не понравилось. Хоть это и объясняло все то, что происходит за окном, легче не стало.

Ято старательно обходил стороной свою двуликую персону в этой истории, но и ее пришлось раскрыть, когда Алекс с надеждой поинтересовался, жив ли Финн. Что Ято мог ему ответить?

– С Финном сложнее… – заклинатель просто-напросто не знал, как это объяснить. – Ни жив, ни мертв.

– Как это? – не понял Алекс. – Он с Ритой?

Алекс и Финн были очень дружны, их вполне себе можно охарактеризовать как лучших друзей. Неудивительно, что Алекс так волнуется и так надеется услышать что-то хорошее. Ято стало его даже жаль в каком-то смысле.

– Вам оглашали список тех, кто пропал? – Ято будто бы проигнорировал его вопрос. Он и, правда, не хотел на него отвечать. Попросту не знал, как сказать это правильно.

– Да, – кивнул Джейми. – И твоего имени там не было.

Остальные могли эти списки не видеть, но Джей-Джей точно знал, кто там был. И вряд ли он умолчал об этом – Заку явно проболтался. А там по цепочке все пошло. Наверняка весь «Эльшат» в курсе. Чем дольше молчит Верхушка, тем сильнее начинают под нее копать.

– Свое имя я получил чуть больше месяца назад. Оно не настоящее, – Ято стало как-то грустно. – Мое настоящее имя есть в списке. И вы все его знаете.

– Хорош говорить загадками! – взбесился Зак.

Ято все опасался, что либо Зак кинется на него, либо на его возмущенные крики сбегутся рабочие. Заккари с первого дня невзлюбил новичка, а сейчас уж тем более. И хорошо бы его как-нибудь успокоить.

– Зак, у двух заклинателей может быть одинаковый хелпер? – спросил Ято, надеясь, что вопрос не только собьет с него спесь, но и прояснит один важный момент всей этой истории.

– Нет, конечно! Это все зна… – и тут Зак осекся, явно вспомнив стычку с дымовиком в порту. Это было первое задание Ято. Джейми и Зак прекрасно видели его хелпер и еще тогда сильно удивились. Заккари сразу сообразил, к чему был задан этот вопрос. – Ты шутишь?

– Если бы…

Зак моментально остыл и откинулся на спинку кресла, все еще пытаясь принять только что сделанное открытие. Ято не брался утверждать, были ли дружны Финн и Зак, но сам факт того, что Ято это Финн, мог удивить любого, кто хотя бы был с ним знаком. И Зак не стал исключением.

– Вы о чем? – Ольга, кажется, не видел его хелпер. Или же просто не рассмотрела как следует. Но Алекс видел.

Алекс, так же, как и Заккари, остолбенел и не мог поверить самому себе. Наверняка, в мыслях он искал опровержения или что-то, что могло бы указать на явную клевету, но не находил. Джейми отреагировал куда спокойнее. Возможно, он догадывался, что Ято как-то связан с Финном из-за одинакового хелпера, но вряд ли он предполагал такой крутой поворот событий.

– Ты – Финн, верно?.. – Джейми не верил в то, что сказал. Но он и сам первым заметил неладное и даже поделился этим с Алексом, хотя тот не поверил, пока сам не убедился. – Просто… как? Как, черт возьми, это получилось?!

Объяснялось все довольно просто, но Ято не мог рассказать им о Нейро сейчас. Он хотел убедиться, что товарищи ему верят и доверяют. Рассказать о чудесном спасении и необычном друге он сможет и позднее.

– Я не знаю, Джейми, – вздохнул Ято. – Я не помню. Я ничего не помню. Мою память стерло вместе с личностью. Меня нашли в пустыне Ида и Лео, когда искали своих друзей. Сначала мы втроем хотели докопаться до правды, но как-то не сложилось. Я не знаю, что со мной произошло, – Ято пришлось нагло соврать. – Базур сказал, что память вряд ли вернется.

Неизвестно, что удивило ребят сильнее всего: вся история в целом или то, что друг, которого они считали пропавшим без вести, нашелся и сидит перед ними. Вряд ли бы они так просто поверили словам Ято, если бы своими глазами не видели его хелпер и не знали, что двух одинаковых не существует. Но принять сей факт было, безусловно, тяжело.

– Теперь понятно, почему на тебя нападают дымовики, – цокнул Джейми. – Ты слишком много знаешь. Ты знаешь об их планах.

– Не только. Вайзур, ну… который у них главный, думает, что я знаю, где находится Рита. По факту, я ему не нужен. Ему нужна Рита: только она может закрыть дыры, используя свой хелпер.

– Ну да… – вдруг подала голос Ольга. – У Риты очень необычный хелпер. Она может ставить силовые поля. На миссиях она ловила в них туманщиков и раздавливала их, как пресс. Но… маленькую дыру, как ты говоришь, она может и залатает, но их там много…

Ольга переживала за подругу, и это было видно. Люсиль до сих пор лежит в больнице в тяжелом состоянии, а Рита пропала, и никто не знает где она. Ольга практически потеряла двух хороших подруг. И, конечно, услышав, что Рита жива, она обрадовалась.

– И это основная проблема, которая нас сейчас должна волновать. Если в Завесе будет слишком много дыр, она рухнет. Она уже падает, – Ято показал рукой на окно, имея в виду непогоду. – Если не хотим выпустить в наш мир голодную армию дымовиков, то нужно найти Риту.

– И как нам это сделать? – спросил Зак. Он сполз вниз по спинке кресла и едва не утек на ковер. Заклинатель явно не думал, что разговор выйдет столь тяжелым.

Ято тоже было сейчас непросто изливать душу. Но обстоятельства вынуждали его действовать более решительно и порой рискованно. Он честно пытался помогать Иде и Лео, пока те не свалили всю работу на него одного. А в одиночку он много не сделает, да и с Базуром вдвоем тоже.

– Мы нашли одну зацепку. Шаттер Хельгенсен, гасильщик. Он, кажется, тесно общался с Руэри Вилхелми. Думаю, он может что-то знать, – наверное, было странно говорить о своем отце, как о постороннем человеке, но Ято не чувствовал с Руэри никакой связи.

– Дохлый номер, – Джейми всплеснул руками. – Я весь месяц ему названивал – не отвечает.

– Но я знаю того, кому он может ответить, – Ято хитро усмехнулся. – Ты, кажется, записал телефон Стефани?

Джейми опешил на какое-то мгновение, не уловив связь, а потом прозрел и начал лихорадочно искать свой телефон по карманам. Остальные так и не поняли суть.

– Надеюсь, она не занята, – Джейми набрал ее номер и поставил звонок на громкую связь. В кабинете эхом начали отдаваться гудки.

Стефани ответила довольно быстро, но судя по шуму в трубке, она находилась в каком-то людном месте и говорить ей было неудобно. Ято не хотел, чтобы кто-то еще слышал их разговор. Тем более Стефани одно время таскали по собраниям Верхушки, и она у всех на слуху так же, как и Ято.

– Да? – гасильщица пыталась перекричать общий шум.

– Стеф, привет. Это Джейми. Помнишь, туманщик… – Джейми старался говорить так, чтобы и Стефани его поняла, и чтобы никто из работников не услышал.

– А, да! Привет, – судя по голосу, она была рада слышать кого-то не из высокого начальства.

– Можешь говорить? У нас тут кое-что интересное есть.

Стафани замолчала, поэтому в трубке слышались лишь посторонние голоса. Затем гасильщица попросила подождать пару минут, после чего раздался хлопок дверью и быстрые шаги – Стефани покинула шумное место. Когда посторонние звуки исчезли и остались лишь ее громкие шаги, она заговорила:

– Я слушаю, – тон голоса моментально изменился. Стефани поняла, что ей звонят по делу.

Джейми сначала хотел сам ей все объяснить, но передумал и подвинул свой телефон поближе к Ято. Проблема была в том, что Стефани вряд ли его помнит, так как на тот момент заклинатель лежал в полуобморочном состоянии.

– Привет, это Ято. Ты спасла меня и Люсиль тогда. У нас есть кое-какая информация, но ее лучше передать при личной встрече. А беспокоим тебя по другому вопросу. Ты знаешь Шаттера Хенгельсона? Он из вашей организации, – Ято немного нервничал, поэтому тараторил быстро. Но Стефани его поняла.

– Шатти? Да, знаю. – Стефани сильно удивилась, услышав его имя. – Месяц назад он ушел в отпуск – укатил к родственникам в Финляндию. Там подхватил какую-то болячку и взял больничный. Насколько мне известно, он до сих пор не вышел на работу. А при чем тут он?

– Шаттер хорошо общался с Руэри Вилхелми, который пропал, – пояснил Джейми. – Мы думаем, что Шаттер может что-то знать. Я звонил ему много раз, но трубку он не берет. Мы подумали, что тебе он ответит.

Стефани явно задумалась, даже остановилась. Должно быть, гасильщица думала, насколько слова Джейми и Ято могут оказаться правдой, и стоит ли ей рисковать в своем-то положении. И, кажется, сочла их смутные доводы вполне убедительными. Либо же просто устала от неизвестности и пошла на риск.

– Ладно, я попробую, – согласилась гасильщица. – А что мне ему сказать?

– Не вся группа погибла, – сказал Ято. – Как минимум Рита Харрис жива, а возможно, и кто-то из гасильщиков с ней. Может, Шаттер знает что-то об этом. Любая информация будет не лишней.

Ребят, безусловно, порадовало то, что теперь на их стороне еще и гасильщица. Если они сработаются за столько короткое время, то есть шанс, что Стефани расскажет им новые подробности, но уже со своей стороны.

– Давайте договоримся так: я позвоню Шаттеру и поговорю с ним, а затем мы с вами попробуем встретиться лично, и вы расскажете все, что знаете. Идет?

Конечно, Стефани относилась к этой затее с недоверием. Выглядело все это не так уж надежно. Она добывает информацию, но при этом ей самой ничего не сообщили. Понятное дело, что по телефону такую информацию лучше не передавать. Но Джейми звонил ей из кабинета Базура, а тут наверняка есть свои примочки на такой случай.

– Идет, – Ято сразу согласился.

– Я так понимаю, это чистой воды самодеятельность? Я не против. Но учтите, Вашингтон волнуется и скоро может что-то произойти, так что действуем быстро и тихо, – про Вашингтон Ято в последнее время слышал довольно много. У него даже сложилось впечатление, что организацию им запугивают.

– Чуть что – звони Джейми, – сказал Ято.

– Окей.

Стефани отключилась. Что ж, удочку они закинули. Стефани, как и они, заинтересована в том, чтобы докопаться до правды и найти всех, кто смог выжить при нападении дымовиков. К тому же, она первой предложила сотрудничать в этом вопросе. Ято хоть и не знал ее от слова «совсем», но почему-то верил. Она их не сдаст.

– Теперь что? – спросил Джейми, убирая телефон в карман.

– Будем ждать, – Ято растер лицо руками. – У нас вся надежда только на этого Шаттера. Возможно, что-то на сегодняшнем собрании скажут. Если будет какая-то информация, то Базур мне сообщит.

Ребятам явно не нравилось, что в их команде оказался Базур Харрис. К начальству в «Эльшате» отношение так себе. Но он отец Риты и уже немало помог, просто ребята об этом не знали. Да хотя бы один только факт того, что он предоставил свой кабинет для их тайного собрания, говорил о многом.

– Верхушка своим-то мало что сообщает, – хмыкнул Зак. – Думаешь, они не догадываются о том, что происходит? Да знают, конечно! Не понимаю только, почему молчат.

– А что если им мешает Вашингтон? – предположила Ольга. – Насколько я знаю, Дзетта не в ладах с большим начальством из-за своей самодеятельности и прочего. А сейчас ситуация вышла из-под контроля, и она может легко потерять место главы организации, если оступится. Вот старушка и пляшет под дудку Вашингтона.

– Только нам от этого хуже! – бесился Зак. – Они молчат, а дымовики нападают и дыры делают. Чего ждет Вашингтон? Хочет, чтобы Нью-Йорк сожрали?

Разговор как-то неожиданно ушел в сторону от Ято и пропавших заклинателей к Вашингтону и Верхушке. Впрочем, они в этой истории тоже немало делов наделали, в основном, своим молчанием.

– Они давно хотят сместить Джетту, – кивнул Джейми. – Скорее всего, они доведут ситуацию до кипения. Сделают так, что Дзетта не справится, и придут на выручку. А ее отстранят.

– Ну у них и методы, – фыркнул Заккари. Ято тоже был в шоке от подобной практики.

– Вашингтон любит контролировать все и вся. Почти во всех организациях рассеивателей во главе стоят заклинатели из столицы или те, кто им потакает. Таких, как Дзетта, никто не любит, – сказал Джейми, сложив руки на груди.

Ято пока плохо себе представлял, что такое Вашингтон. Понятное дело, что речь шла не о столице, а о центральной организации рассеивателей, которая контролирует всю деятельность оных на территории штатов. Судя по слухам, страшное место.

– А что будет, если Вашингтон своего добьется и сместит Дзетту? – спросил Ято.

– Ничего хорошего, – вздохнул Джейми. – Они перероют все. И будь уверен, первое, к чему они прицепятся, это ты. Из-за нападения дымовиков ты и без того у всех на слуху. А если Вашингтон начнет проверку и выяснит, что ты прибыл в «Эльшат» не по обмену из Англии… Ты и сам понимаешь.

Вот это и пугало больше всего. В «Эльшат» Ято попал под шумок при помощи Иды, потому к нему никто и не придирался. Повезло еще и на подтверждении категории наткнуться на Базура, а не на кого-то еще. Сначала удача была на стороне Ято, а потом все пошло под откос. Хорошо еще, что Ято не таскают по собраниям Верхушки, как Стефани. Тут, пожалуй, стоило поблагодарить доктора Бхат и ее заботу о пациентах.

– Да уж… Надо будет придумать какой-нибудь план на такой случай. Боюсь, мне придется удариться в бега. Если попадусь в руки Вашингтона, это конец, – теперь у Ято появился новый страх. Правда, скорее всего, Завеса упадет раньше, чем в Нью-Йорк прибудут представители Вашингтона.

– Если и бежать, то сразу из страны, – посоветовал Зак. – В штатах тебя в два счета найдут. Ближайшее место, где ты можешь укрыться, это Канада.

– Советую поговорить с Базуром, – сказал Джей-Джей. – У него есть связи, авось поможет.

Да, такие вопросы лучше действительно обсуждать с Базуром. Надо будет завтра его найти, решил Ято. Заодно появится возможность узнать, о чем говорили на сегодняшнем собрании. Вряд ли что-то новое, но, а вдруг?

На этой не очень веселой ноте разговор был закончен. В кабинете повисло молчание. Многовато новостей для одного вечера.

– Полагаю, на этом мы закончили? – подала голос Ольга.

– Думаю, да, – кивнул Ято. – Пора расходиться. Уйдем через аварийный выход.

Ребята ушли вперед, а Ято закрыл кабинет ключом, который Базур оставил под ковриком. Никто из рабочих ничего не заметил, так как в отделе было шумно из-за техники.

Ольга и Зак пошли в «шалаш», прихватив с собой Джейми, а Алекс и Ято отправились к себе. Весь вечер Алекс молчал. Ято понимал, почему, но не мог никак его подбодрить. Лучший друг Алекса стал другим человеком, который совершенно не помнит, кем он был. Те редкие куски воспоминаний, которые уже перестали являться во снах, нисколько не помогали – они лишь обрисовывали все те ужасы, что творились в пустыне.

Ято даже сам не мог сказать, похож ли он на Финна, или Искры изменили его настолько, что он стал совершенно другим. При этом Ято не мог сказать, что ему больно или что он сожалеет о случившемся, ведь его память чиста как белый лист. Он не помнит, что потерял, потому и не может дать этому цену. Но Ято определенно грустно, ведь он видит эту боль в глазах других.

Алекс прошел на кухню, поставил чайник и застыл у плиты. Ято не знал, куда себя деть: сказать что-нибудь или молча уйти в комнату. Оставлять товарища в таком состоянии он не решился, потому тихонько присел за стол и принялся мять салфетку.

– Скажи… – голос Алекса, даже с его сильным акцентом, звучал иначе, – ты, правда, ничего не помнишь?

– Мне очень жаль, Алекс, – вздохнул Ято. – Я бы и сам рад все вспомнить, но не могу. Личность Финна стерта, но при этом все вокруг кажется мне знакомым и привычным. Я помню, как сражаться с туманщиками, как использовать хелпер и прочее.

– Зачем… зачем вы туда поехали?! – сквозь зубы спросил Алекс.

– Мы думали, что справимся, – Ято грустно улыбнулся. – Знай, чем все это обернется, никто бы не рискнул.

Чайник засвистел, и Алекс разлил кипяток по чашкам. Заклинатель тяжело опустился на стул и принялся водить ложечкой, размешивая сахар. У Ято сжималось сердце при виде поникшего лица Алекса. Он всегда был таким оптимистичным и веселым, а теперь стал сам на себя не похож.

– Мы найдем Риту, – заявил Ято. – Обещаю.

Алекс впервые за день улыбнулся. Чуть-чуть, правда, едва заметно, но улыбнулся. Может, не все потеряно. Главное, что ребята встали на сторону Ято и теперь будет проще.

– Спасибо… Ято.

Нападение

Погода еще с самого утра тонко намекала, что на улицу лучше не выходить. И так уже неделю. По новостям объявили штормовое предупреждение. Многие, зная, что творится в южных штатах, решили уехать. Шумный и суетливый Манхеттен стал неожиданно тихим, но еще не вымер до конца. Облик города стремительно менялся: закрывались кафе и многие магазины, перекрывались дороги, ведущие в сторону порта, проблесковые маячки полицейских машин сверкали то тут, то там.

И если верить разведке, то дымовики залегли на дно. Причем очень внезапно. То от них было не продохнуть, а тут все пришельцы вдруг забились по углам. Даже туманщики, о которых все забыли, и те не показывались. Это сильно настораживало, но все же подарило заклинателям возможность передохнуть и собраться с силами для нового удара, который непременно будет.

Утром после собрания Ято отправился к Базуру, чтобы доложить, как все прошло, а заодно узнать новости. Мистера Харриса очень обрадовало, что ребята поддержали их идею и присоединились к делу. Да и Стефани он назвал ценным союзником. В конце концов, гасильщики в этой истории сыграли далеко не последнюю роль. Базур надеялся, что Стефани удастся связаться с Шаттером.

В свою очередь Базур не сообщил ничего нового. О проблеме с Завесой Верхушка, конечно же, знала. Собственно, об этом преимущественно и шел разговор. Об этой проблеме сообщили гасильщики из «Битреи». Как оказалось, они и другие организации давно пытаются придумать способ закрыть бреши, но пока безуспешно. В большинстве случаев вредят как раз сами дымовики, которые просто-напросто не подпускают никого к дырам. Гасильщики понесли огромные потери и не намерены терять заклинателей и дальше, потому обратились за помощью к коллегам-рассеивателям. Базур, как начальник отдела технического обеспечения и безопасности, обещал посмотреть наработки гасильщиков и высказать свои идеи по этому поводу. Но он уже знал, что Завесу можно залатать при помощи Искр, то есть, используя хелпер определенного типа. Если дымовики и туманщики вполне комфортно себя чувствуют в чужом мире, то Искры здесь погибают за считанные минуты. А из заклинателя Искры никто не извлекал – неизвестно, чем это может обернуться.

Если Базур совершит чудо и найдет способ, как закрыть дыры в Завесе без помощи Риты, это будет настоящий триумф. Впрочем, поиски самой Риты на этом не остановятся.

Ято спросил у Базура про Вашингтон и его подвижки. Судя по выражению лица мистера Харриса, это была больная тема для всего начальства. Но он сказал, что Вашингтон лишь требует отчеты каждый день, но в сами дела организации не вмешивается, хотя все понимают, чего он ждет. Сейчас в городе затишье перед бурей, и оно будет не таким долгим. Вашингтон позволит подкосить «Эльшат», но не даст ему упасть – поймает в нужный момент и снесет старые сгнившие подпорки, установив новые. Базур говорил обо всем этом с такой обреченностью, будто бы его уже уволили.

Ято также рассказал о своих опасениях и спросил, что же ему делать, если Вашингтон захватит власть в «Эльшате». Базур был согласен с Заккари: Ято придется бежать из страны. Если он попадется, то уже не выберется. Лучше уж сразу к Вайзуру в объятия кинуться, там и то шансов больше. Также Базур посоветовал не паниковать раньше времени, ведь сейчас во главе «Эльшата» все еще стояла Дзетта.

К слову, Верхушка таки решила прервать молчание и рассказала о текущем положении дел, как есть. На неделе Макс собрал всю группу в зале для совещаний и сообщил и о Завесе, и о дырах, и о том, что решения этой проблемы до сих пор нет.

Учитывая то, что все гости из параллельного мира спрятались, работы как таковой не было. Работала только разведка, но впустую. Заклинатели прочесывали город, все районы, но никаких следов туманщиков или дымовиков не нашли. Начальство велело не расслабляться и сохранять бдительность.

Стефани молчала несколько дней, но потом все же позвонила. Ято и Джейми в тот момент как раз направлялись в город. Оба заклинателя, выслушав ее короткое сообщение, переглянулись и поняли все без слов – она что-то нашла. Джейми даже не стал уточнять, что именно ей удалось разузнать, а сразу договорился встретиться где-нибудь. Стефани назвала адрес. Предупредив остальных, Ято и Джей-Джей рванули на парковку.

Брать всех с собой на эту встречу было бы подозрительно, а вдвоем Ято и Джейми не вызовут вопросов у Макса. К тому же, отправившись с заместителем куратора, Ято заранее снимет с себя подозрения.

Стефани назначила встречу подальше от организаций, на подземной парковке одного из торговых центров, который обещали закрыть на днях. Обычно тут яблоку негде упасть, но сегодня на парковке было довольно пустынно. Всего пара машин. Стефани они нашли сразу – она сидела на капоте своего старенького джипа. Джейми припарковался рядом.

– Быстро вы, – заметила гасильщица, когда они вышли из машины. – Я не случайно выбрала это место. Тут не работают камеры видеонаблюдения, а охранники сидят в своей будке и смотрят новости. О том, что мы тут были, вряд ли кто-то узнает.

– Предусмотрительно, – хмыкнул Джейми и закурил. – Так что ты узнала?

– Ну, начнем с того, что, кажется, вы были правы, – Стефани слезла с капота. – Я дозвонилась до Шаттера, но далеко не сразу. Он взял трубку только тогда, когда я уже из отчаяния решила позвонить со старого номера. Он не зарегистрирован в базе организации. Увы, ничего конкретного Шаттер мне не сказал, а наш диалог был коротким. Я лишь узнала, что он все еще в Норвегии и не намерен возвращаться в штаты. Когда я спросила, знает ли он что-то про Риту Харрис, Шаттер ответил мне, что она в безопасности.

– Так он знает, где она! – обрадовался Ято. – И она жива.

– Да, но больше он ничего не сказал, – вздохнула Стефани. – И просил больше не звонить.

Да, это был не тот результат, который они рассчитывали получить, но уже что-то! По крайней мере, они получили подтверждение, что Рита жива. До этого момента все сводилось к домыслам и предположениям. Жаль, что Шаттер не смог сказать больше.

– Скорее всего, его ищут, – предположил Джей-Джей. – Дымовики, по словам Базура, нападают на всех, кто был хоть как-то связан с пропавшими заклинателями. Но, сдается мне, Шаттер боится не их.

– Думаешь, Вашингтон? – спросил Ято. Все же столичные заклинатели наводили страх на всех.

– Нет, думаю, наши. Если бы это дело дошло до Вашингтона, то весь Манхеттен уже стоял бы на ушах. Дзетта умалчивает перед большим начальством. Не знаю, как ей это удается. Возможно, они с Оскаром подделывают документацию.

В словах Джей-Джея была своя правда. Если бы Вашингтон узнал, что пропало аж восемь заклинателей, это был бы скандал. Они бы не были столь милосердны и сразу бы скинули Дзетту с места главы организации, а еще бы и «Битрее» досталось.

– Я могу отследить звонок, – вдруг заявила Стефани. – Есть один знакомый не из заклинателей. Я узнаю точное местонахождение Шаттера.

– Поедем за ним в Норвегию? – усмехнулся Джейми. – Но если не сложно, будет здорово.

– Я свою работу выполнила, – Стефани сложила руки на груди. – Ваш черед. Рассказывайте все, что знаете.

И Ято рассказал. Джейми помогал, объясняя некоторые моменты с позиции человека, который только вчера все это услышал. Рассказ Ято вышел более емким и конкретным, чем вчера.

Стефани внимательно слушала и лишь изредка что-то спрашивала. Ее веснушчатое лицо практически не меняло своего выражения: оно было серьезным и слегка хмурым. Когда рассказ подошел к концу, Стефани шумно вздохнула и прислонилась боком к своей машине, будто бы потеряла опору под ногами. Ято и Джейми ее прекрасно понимали.

– Значит, ты – Финн? – спросила она, взглянув на Ято уже иначе.

– Есть такое, – сказал Ято, будто бы извиняясь. – Скорее уж, был им. Ничего не помню.

– Главное, ты знаешь, что творится вокруг, и смог прояснить картину, – Стефани пригладила свои кудрявые волосы и выпрямилась. – Вы хотите найти Риту, а я хочу найти брата. Есть вероятность, что они оба живы и где-то прячутся. И Шаттер знает, где именно.

– И как нам его разговорить? – спросил Джейми, закуривая вторую сигарету.

– Он боится, что его найдут, – повторила Стефани. – В Норвегию к нему катить не вариант, – задумалась она. – У меня есть один знакомый в местной организации, тоже гасильщик. Попробовать его напрячь?

– Ему можно доверять? – спросил Ято. Он все же придерживался мнения, что чем меньше народу вовлечено в их дело, тем лучше.

Стефани кивнула.

– Это лучший друг моего брата. Он одно время проходил обучение по программе обмена опытом и почти полтора года жил в Норвегии, – принялась рассказывать она. – Думаю, Арне будет заинтересован в поисках друга. Как минимум, он знает Шаттера. Может быть, Арне удастся найти его и разговорить при личной встрече.

Джейми и Ято переглянулись. Оба боялись привлекать к их самодеятельности посторонних, а тем более незнакомых лиц, но иного способа добраться до Шаттера никто не видел. Втянув в это Стефани, они тоже шли на риск, но он был оправдан схожими целями – и ребята, и Стефани искали друзей. И раз она предложила помощь, раз согласилась действовать в аккурат под носом своей же организации, то почему бы не довериться ей? Все рискуют одинаково.

– Ладно, – неохотно согласился Ято. – Попробуй. Но ты же понимаешь, что никто не должен об этом узнать?

– Я блондинка, но не дура, – после этих слов Ято умолк. – Я позвоню ему с того же старого номера, на всякий случай.

На подземной парковке вдруг сработала сигнализация. Под потолком замигали красные огни, и завыла сирена, на фоне которой женский металлический голос повторял: «Внимание! Опасность пожара. Пожалуйста, покиньте здание». Кто-то поджег торговый центр или хулиган шутки ради нажал на кнопку?

Разбираться в сути дела заклинатели не стали, так как все равно собирались расходиться. Стефани запрыгнула в свой джип и дала по газам. Джейми ехал прямо за ней и чуть не врезался, когда Стефани резко затормозила на выезде из парковки. Джей-Джей хотел ей посигналить, но быстро заметил причину столько внезапной остановки.

Выезд перекрыл упавший рекламный щит – его сорвало сильным ветром. Стефани чудом спасла свой автомобиль, да и себя тоже. Однако неожиданное препятствие не единственная причина, которая вызывала беспокойство. Через дорогу на крыше автобусной остановки дымовик склонился над чьим-то телом и пировал душой несчастного.

– Он тут один? – Ято подался вперед так, что ремень безопасности больно впился в грудь.

– Да если бы, – процедил Джейми сквозь зубы. – Глянь на крышу.

Лучше бы Ято не смотрел. На одной только высотке он насчитал пятерых. Дымовики не прятались, как раньше, а скакали по зданию в открытую, пугая людей. И если кто-то оказывался рядом, то монстры нападали. Неужели Завесу прорвало?..

– Джейми…

– Пора валить, – Джейми надавил на газ и въехал в стоящий впереди джип, тонко намекнув Стефани, что задерживаться тут не стоит.

Опомнившись от увиденного, блондинка свернула в сторону, поцарапав правый бок машины об упавший баннер, и, переехав через тротуар и высокий бордюр, выскочила на трассу. Джейми понравился ее маневр, и он решил его повторить.

На дороге Стефани моментально разогналась так, что дымовику даже и не стоило пробовать ее поймать. Джип пронесся мимо и, ловко вписавшись в поворот, ушел на другую улицу. Оставшись на дороге ни с чем, дымовик вознамерился поймать Джейми, но в итоге был сбит на полной скорости и отброшен к обочине.

– Макс! – Ято упустил момент, когда Джейми достал телефон. – У нас тут полная задница!

– Знаю! – крикнул куратор так, что даже Ято услышал. – Где тебя носит?!

– Едем уже! – рявкнул Джей-Джей в ответ и сбросил. – Там в бардачке мигалка, – сказал он Ято. – Поставь на крышу.

Ято даже ничего говорить не стал и молча выполнил просьбу. Как только проблесковый маячок оказался на крыше автомобиля, Джейми включил звуковой сигнал и вжал педаль газа в пол. Машин на трассе было не так много, но и те покорно расступались перед сиреной. Ято даже не знал, что так можно.

Тому, как Джейми маневрировал на огромной скорости, могли позавидовать опытные водители. Ято от такой поездки чуть не укачало, не говоря уже о том, настолько было боязно смотреть на дорогу. Так и про дымовиков забудешь!

На фоне темного, завешанного тучами неба, виднелись столбы серого дыма, а где-то и всполохи пожаров. В воздухе уже летали вертолеты: непонятно только, это спасатели или ушлые репортеры. То и дело в потоке машин встречались пожарные бригады, которые так же на скорости неслись к месту происшествия.

И, что самое страшное, всюду мелькали огромные долговязые фигуры дымовиков. Они передвигались, как пауки, по крышам и стенам. Прыгали на провода и скакали по фонарным столбам. И все разбегались в разные стороны, будто бы искали что-то. А, может, кого-то…

Джейми так резко повернул, что Ято впился пальцами в ручку двери и был близок от того, чтобы вырвать ее. Они почти на месте, осталось проехать еще один поворот.

– Тормози! – закричал Ято, заметив опасность справа.

Машина с дичайшим визгом начала терять скорость, но при этом ее занесло так, что она встала боком. Но это все равно помогло избежать столкновения с автобусом, который просто вышвырнуло на проезжую часть. Внутри, к счастью, никого не было.

– Сдавай назад! – скомандовал Ято, заметил в боковом зеркале фигуру дымовика.

Джейми успел вырулить, но дымовик все равно оказался проворнее и прыгнул прямо перед машиной, однако в следующую секунду был сбит своим же собратом. Обомлев от увиденного, Джейми забылся на мгновение, но вовремя опомнился и поспешил уехать.

Ято сразу признал во втором дымовике Нейро. Даже в своем истинном обличьи он отличался от собратьев: был не таким черным и жутким, а может, Ято просто к нему привык.

Джейми пришлось объезжать квартал, но в итоге они все же вернулись в «Эльшат». Вокруг организации собралась толпа – к парковке не подобраться. Джейми оставил машину на обочине в надежде, что страховка все покроет, и вместе с Ято убежал к воротам.

Вокруг творилось страшное. Город оказался атакован. Но это не было похоже на падение Завесы – не такое масштабное, каким должно быть. Дымовики, которых Ято и Джейми видели по пути сюда, не походили на глупый и голодный молодняк: это были взрослые особи, опытные охотники. Но зачем они напали? Сначала терроризировали город, затем залегли на дно, а сейчас снова пошли в атаку. Выглядело это все очень подозрительно. Вайзур явно что-то задумал или, что еще хуже, привел свой план в действие.

Заклинатели помогали эвакуировать людей, облачившись в специальную форму поверх повседневной одежды. Ида рассказывала, что на случай таких чрезвычайных ситуаций, когда приходится иметь дело с обычными людьми и органами управления, у заклинателей есть своя особая форма, напоминающую полицейскую. Времени на то, чтобы полностью в нее переодеться ни у кого не было, поэтому из формы на всех рассеивателях была лишь куртка.

– Макс! – Джейми чудом заметил в толпе куратора и стал пробираться к нему. Ято старался не отставать. – Что тут происходит?

– Где ты был?! – Макс злился. – Впрочем, не до этого сейчас. Нужно помочь с эвакуацией. Сюда уже выслали военных и только что оповестили Вашингтон. В южных штатах такая же ситуация.

– Какие указания от Верхушки? – Джейми кто-то подал куртку.

– Защищайте людей. Сейчас не столько важно, что они увидят, главное, чтобы мы обошлись без потерь среди мирного населения, – сказал Макс.

Джейми хлопнул Ято по плечу и потащил за собой, схватив за локоть. Он вертел головой, ища Зака и Морозовых, но в толпе одинаковых курток их не найти. Решив, что те смогут разобраться с ситуацией самостоятельно и никуда не пропадут, Джей-Джей отправился обратно в сторону трассы, но уже пешком. Большинство рассеивателей уже разошлись по ближайшим кварталам и активно оказывали сопротивление дымовикам, отгоняя их от мирных жителей.

– Что будем делать? – спросил Ято.

– Работать, – процедил Джей-Джей, надевая куртку на бегу. – По трассе поедут люди. Для дымовиков это все равно что шведский стол. Идем туда. От меня не отходи, – строго наказал Джейми.

– Почему они напали? – Ято был уже в боевой готовности. Запястья зудели и горели огнем, как никогда прежде. Искры реагировали на дымовиков вокруг, а их было много.

– Не знаю. Возможно, они сделали еще одну дыру прямо рядом с Манхеттеном, – прошипел Джейми. Ято такая версия показалась правдоподобной.

За считанные минуты на трассе образовалась километровая пробка. Машины сигналили друг другу, но вперед не продвигались. Паника захлестнула людей так, что они даже не пропускали «скорую» и пожарных.

Ято и Джейми неслись, оббегая машины. Впереди виднелась группа рассеивателей, а вот дымовиков Ято не заметил. Но он знал, что они рядом. Чувствовал. Неожиданно Ято поймал себя на мысли, что очень давно не встречал туманщиков. Они будто бы исчезли. Но сейчас это даже к лучшему. Тут и без них проблем хватало.

Ято увидел среди разношерстной толпы, что образовалась посреди пробки, Иду и поспешил к ней. Заклинательница выглядела не лучшим образом, но это не мешало ей отдавать четкие приказы. Да, разрыв с Лео сильно ударил по ней. Впрочем, стоило отдать ей должное за профессионализм и стойкость.

– Хорошо, что вы здесь, – сказала Ида, заметив подоспевших заклинателей. – Только что тут был дымовик. Он перевернул грузовик и забрал с собой водителя. Тварь где-то рядом, так что смотрим в оба.

Ято вспомнил дымовика на остановке и вздрогнул. Нейро говорил, что его собратья питаются душами, но Ято никогда прежде этого не видел. Да и не хотел. Все это время он как-то забывал, чего ради дымовики приходят в мир людей. А приходят они за едой.

Сзади раздался женский визг. Дымовик прыгнул на машину и разбил лобовое стекло одним ударом своей руки, но достать из салона женщину не успел – его сбросил второй дымовик.

Ида и другие рассеиватели категории «А» кинулись в атаку, а остальным было велено прикрывать тыл. Ято переживал за Нейро. Как бы он не попал под удар заклинателей. Они же не знают, что он на их стороне.

Нейро второй раз за сегодня спас чью-то жизнь. Он сильно рисковал, приходя сюда. Ему бы следовала уехать вместе с Кейтлин.

– Это не тот же дымовик? – Джейми узнал его?.. Точнее, смог отличить от второго? – Он какой-то другой. Молодняк что ли? Чего он на своих кидается?

Ято не знал, как ему поступить: промолчать или рассказать все, как есть. Он не мог потерять Нейро, ведь только он мог пролить свет на происходящее вокруг. Но как приятеля Ято воспримут Джей-Джей и остальные?

– Он нас защищает, – Ято решил, что жизнь друга важнее их секретов. – Он сто раз спасал меня.

– Ты его знаешь?! – Джейми опешил.

– Его зовут Нейро. Благодаря ему я выжил тогда в пустыне.

– По-моему, ты кое-что нам не рассказал, – нахмурился Джей-Джей. – Ты водишь дружбу с дымовиком?

Времени на то, чтобы рассказать все, не было. Ято это понимал, но не мог оставить Джейми без ответа, ведь иначе тот не поможет. Надо было хоть что-то ляпнуть!

– Его изгнали за то, что он не хотел убивать, – вступился за друга Ято. – Да, я не рассказал о нем, потому что побоялся. Теперь я боюсь, что его убьют. И если хочешь узнать, что происходит, то он единственный, кто может об этом поведать.

– Ты предлагаешь мне его спасти? – Джейми хмурился все сильнее. Хорошо, что за общим шумом их разговор никто не слышал.

– Хотя бы не препятствуй, – сказал Ято и, нарушив приказ Иды, кинулся к двум дерущимся дымовикам.

Джейми смотрел ему вслед и в мыслях ругал так грубо, что Зак мог бы позавидовать. А затем сплюнул на землю и кинулся следом.

В дыму

Нейро не сразу понял, что ситуация осложнилась еще сильнее. Собрат, на которого он напал, заметил бегущих к ним заклинателей и начал отступать. Нейро последовал его примеру, но был отрезан атаковавшими рассеивателями. Вступать с ними в бой дымовик решительно отказывался, а сбежать ему не дадут.

Вдалеке Нейро заметил Ято и рванул к нему, перепрыгнув Иду и других заклинателей. Понятное дело, что вот так открыто Ято не поможет, да и сам дымовик на него кидаться не станет. В итоге заклинатель не придумал ничего лучше, кроме как сделать видимость нападения и своим хелпером отбросить Нейро подальше, чтобы тот сумел сбежать. К счастью, его план дымовик понял сразу – по виноватому выражению лица Ято.

Нейро, конечно же, поддался и позволил себя отбросить, хотя удар все равно вышел сильным. Но дымовику в истинном обличии навредить сложно, поэтому переживет. Оправившись от удара, Нейро встал и бросился наутек.

– Мы догоним его! – крикнул Джейми, опередив Иду. Вместе с Ято они убежали следом за Нейро, не обращая внимания на возмущенные крики Иды. Да, два заклинателя категории «В» с дымовиком вряд ли справятся, но отправлять им в подмогу было некого.

Ято надеялся, что Нейро додумался превратиться в человека и спрятаться где-нибудь, чтобы не попасться другим заклинателям или, что хуже, своим собратьям.

Дымовика нашли в соседнем квартале: он спрятался за машиной и тяжело дышал, придерживая рукой левый бок, на который пришелся основной удар хелпера Ято. Будучи уже человеком, Нейро все равно дымился, а его глаза все так же горели красным. Он был похож на вампира из фильмов, которого облили святой водой.

– Цел? – крикнул Ято, подлетая к нему. – Прости, ничего лучше не придумал.

– Мог бы и понежнее, – прошипел Нейро, поднимаясь на ноги.

– Так он может в человека превращаться?! – Джейми чуть не уронил челюсть себе под ноги. Нейро тоже немало удивился, когда понял, что Ято привел с собой друга. – Они все так умеют?!

– Не все, – ответил Нейро со стоном. – Только первородные и я.

– Нейро, это Джейми, – не самое удачное время для знакомства, но что поделать. – Я вкратце про тебя рассказал. Остальные пока не знают.

Нейро выпрямился, осмотрел Джейми и кивнул самому себе, мол, запомнил. Подавать руку для рукопожатия дымовик не стал, решив, что они оба к такому серьезному шагу не готовы. Хватит уже того, что Джейми в него молнией не запульнул.

– Что происходит? Ты знаешь? – набросился Ято.

Нейро вздохнул, все еще приходя в себя после удара.

– Вайзур открыл дыру прямо над Манхеттеном и теперь пытается ее расширить, чтобы Завеса рухнула, – ответил Нейро, утирая испарину со лба. – Сделать дыру в нужном месте не так-то просто, а Вайзур изначально нацелился на Нью-Йорк. Вот и делал дыры методом проб и ошибок. Сначала он попал на Флориду, потом пошел на север страны и, в конце концов, дошел до нужного места.

Значит, Джейми угадал.

– И что теперь? – спросил Джей-Джей, нервно озираясь по сторонам.

– Завеса еще держится, – напомнил Нейро. – Пока она стоит, время есть.

Все это понимали, но вот что именно нужно делать, чтобы не потерять это драгоценное время впустую? Понадеяться на Стефани и ее связи? Да только она сейчас тоже стоит на защите города, к тому же, она гасильщица – дымовики ее профиль. Это Ято и другие рассеиватели были вынуждены переквалифицироваться.

– А зачем они нападают? Открыли бы дыру по-тихому, – Джей-Джей все еще не верил, что вот так беседует с настоящим дымовиком, пусть и в человеческом теле. Ему было непривычно. Он будто бы ждал, когда Нейро кинется на Ято.

– Чтобы проделать дыру в Завесе, нужно много сил и энергии. К тому же, на такое способны лишь первородные. Обычные дымовики приносят им… еду, – Нейро прекрасно понимал, как бестактно звучат его слова, учитывая, что под едой подразумевались души людей, их жизненная энергия. – Это чем-то напоминает пчелиный улей, где обычные дымовики это рабочие пчелы, а первородные – матка.

Сравнение не понравилось Джейми, но он согласился, что оно наиболее четко описывало текущее положение дел. Осталось понять, как разрушить этот самый улей так, чтобы «подросшие личинки» не вырвались наружу.

– И как много они должны сожрать? – Джейми поднял голову к темному небу, будто бы мог на фоне туч увидеть ту самую дыру между двумя параллельными мирами.

– Пока не растянут дыру до нужных размеров, – ответ Нейро был неутешительным. – Сейчас она не так велика, как можно подумать. Растянуть ее очень сложно даже таким сильным дымовикам, как Вайзур.

– То есть, народу они переубивают много, – чуть ли не прорычал Джейми. – И как нам быть?

Их важный разговор был прерван прогремевшим взрывом, от которого в офисном здании в конце квартала вылетели окна. На провода упал баннер, оборвав их. Асфальт под ногами вздулся и потрескался так, словно бы под ним ползла огромная змея.

– Что происходит? – не понимал Ято.

– Бежим отсюда! – скомандовал Нейро.

За ними будто бы кто-то гнался, кто-то очень большой и сильный. Земля под ногами дрожала от его шагов. Фонарные столбы ложились штабелями, сыпля искрами оборванных проводов. Из окон вылетали стекла, осыпаясь дождем. Небо над головой стало еще чернее и злее, отчетливо слышался вдали раскат грома.

Джейми и Ято бежали следом за Нейро, решив, что он лучше понимает происходящее вокруг. Дымовик увел их обратно к «Эльшату», но приближаться вплотную к организации побоялся, поэтому все трое укрылись за перевернутым автобусом, который дымовик швырнул в машину Джейми.

Из того квартала, где Ято и Джей-Джей нашли Нейро, повалил густой черный дым, будто бы от пожара. Он вился змеями, закручивался в спирали и расползался в стороны, поглощая все и вся.

– Что это?.. – шепнул Ято. Выглядело это все очень жутко, но в то же время очень знакомо.

– Плохо дело, – Нейро только привел себя в нормальное человеческое состояние, как опять начал слегка дымиться. – Кто-то из первородных явился.

– Зачем? – в один голос спросили заклинатели.

– Меня-то чего спрашиваете? Мне они не докладывают! Меня вообще изгнали! – огрызнулся Нейро.

Едва Ято увидел в густом дыму силуэт, похожий на человека, как тут же был оттянут назад Нейро. Дымовик ни с того ни с сего переполошился и сгреб Ято в охапку так, что тот едва мог дышать.

– Ни звука! – шикнул Нейро, рукой приказав Джейми пригнуться и затаиться. – Дело очень плохо.

Ято все равно вывернулся и чуть-чуть высунулся, чтобы видеть происходящее впереди. Дым немного рассеялся, обнажив статную фигуру мужчины. Первородный дымовик в человеческом обличии выглядел как деловой бизнесмен: в дорогом костюме, лакированных туфлях и с идеальной укладкой, как на моделях с обложки журнала. Пришельца выдавали только кроваво-красные глаза и хищная улыбка.

Дымовик поправил галстук и стряхнул невидимые пылинки с рукавов, после чего гордой походкой пошел вперед – к трассе. Двух притаившихся заклинателей и недо-дымовика он не заметил.

– Твой приятель? – спросил Джейми, провожая существо взглядом.

– Мой ночной кошмар, – Нейро было не до шуток, даже если они могли помочь разрядить обстановку. – Это Вайзур.

Ято едва не поседел, когда услышал это имя. Так вот, как выглядит тот, кто гонялся за ним все это время. Убийца его друзей! Жестокий монстр, желающий сделать из Земли фабрику жизненной энергии для своего молодняка. Так ведь со стороны и не скажешь. Вайзур выбрал для себя очень приятное обличие, в котором сложно заподозрить чудище. Если он наденет солнцезащитные очки или линзы, то точно затеряется среди людской толпы.

Ято прислонился спиной к автобусу и сполз вниз, чувствуя, как обливается холодным потом. Он был близок к смерти, как никогда. Несколько сотен метров и перевернутый автобус разделяли его и Вайзура. А первородный дымовик даже не догадывался, как близко к нему находилась жертва.

– Чего ради он приперся? – скалился Джейми. Ему тоже стало не по себе.

– Хороший вопрос, – Нейро даже не брался предполагать. – Сидите тут. Я посмотрю, куда он пошел.

Оставив заклинателей переводить дух, дымовик скрылся. Ято будто бы забыл, как дышать. Сердце бешено колотилось в груди, а руки била дрожь. Ято чувствовал его силу, его мощь. Да как такое не почувствовать?! От пришествия Вайзура остался целый разрушенный квартал и клубы дыма. И это он даже не напрягался.

– Жесть, – вздохнул Джейми, сев рядом с Ято и похлопав его по коленке, чтобы вернуть в суровую реальность. – Не хочу даже знать, что он собирается делать.

Послышался свист. Джейми тут же встрепенулся и высунулся. Он увидел Нейро, который махнул им рукой. Рывком подняв Ято на ноги, Джейми вприсядку обошел автобус и поспешил перебежать улицу, пока никто из дымовиков его не увидел. Ято, к счастью, взял себя в руки и не отставал.

– Он напоролся на ваших товарищей, – сообщил Нейро. – Они сначала приняли его за мирного, а потом поняли, что ошиблись.

Несмотря на большое расстояние, Ято и Джейми видели, как Вайзур, окруженный кольцом дыма лениво отбивается от атак Иды и других профи. Со стороны потуги рассеивателей выглядели очень жалко. Вайзур демонстративно зевал и поглядывал на часы, тонко намекая заклинателям, что те отнимают у него драгоценное время.

В конце концов, ему надоело с ними возиться. Одной лишь волной дыма он отбросил назад не только назойливых заклинателей, но и несколько машин, застрявших в пробке. Тех, кто смог чудом устоять, Вайзур наградил сухими аплодисментами, а затем натравил на них змея, сотканного из густого дыма. Ято уже видел такого, когда их группу в пустыне накрыло черной бурей.

Одного заклинателя подбросило в воздух, а затем змей поглотил его, раскрыв свою пасть. Секундами позже безвольное тело упало на машины. Второго заклинателя постигла та же участь. И пока змей был занят обедом, на Вайзура накинулась Ида.

Сердце Ято замерло в тот момент, когда рука дымовика сомкнулась на шее женщины и подняла ее так, что ноги болтались в воздухе. Своим хелпером, который видоизменил ее пыльцы, превратив их в острые длинные иглы, Иде удалось оставить несколько царапин на красивом лице Вайзура. Но тот даже не разозлился, а наоборот, улыбнулся и будто бы похвалил заклинательницу за смелость.

Ида извивалась и била Вайзура ногами, нещадно покрывала глубокими царапинами его лицо и рвала костюм, но дымовик продолжал улыбаться. Ято смотрел на это ужасное зрелище и был готов кинуться ей на помощь, но Нейро удерживал его.

Вайзур что-то говорил – его губы шевелились. И если бы он не промедлил и сомкнул пальцы на шее Иды сильнее, то она была бы уже мертва, а так у нее появился шанс в лице подоспевшего Лео. Огненное било его хелпера со всей силы ударило по голове Вайзура, чудом не задев Иду. Удар оказался для дымовика не столько сильным, сколько неожиданным. Он отпустил Иду, а сам едва не упал, но устоял на ногах. Ида поспешила отойти, хотя ноги ее плохо слушались, а от слез, проступивших на ресницах, плыло перед глазами.

– Так и будем стоять? – Ято прекрасно понимал, что ему никак нельзя попадаться Вайзуру на глаза, но и смотреть, как тот убивает его друзей, тоже невыносимо.

– Нужно уходить отсюда, – сказал Нейро. – И как можно дальше.

– Идите, – Джейми вздохнул. – Я найду Зака и Морозовых.

– А как же… – Ято не договорил – помешал громкий звук удара.

Лео проигрывал дымовику точно так же, как и Ида. Вайзур без труда уклонялся от его ударов и устало вздыхал. Дымовой змей кругами вился над трассой, заставляя людей бросать свои машины и с визгами бежать прочь. Ято видел, как Ида перелезает через опрокинутые автомобили и помогает тем, кто оказался в ловушке, пока Лео отвлекает на себя Вайзура.

– Он убьет его! – Ято не мог просто так стоять.

– Если уйдет с дороги, то нет, – Нейро пытался его образумить, удержать на месте.

– Он не может уйти! – шипел заклинатель и вырывался, но Нейро оказался сильнее.

Ято хоть и не помнил Лео, как своего дядю, хоть и относился к нему с пренебрежением в последнее время, но все равно не желал ему зла. Он не мог отдать его на съедение Вайзуру.

А дымовик уже откровенно устал от мельтешащей вокруг него цепи с огненным билом, поэтому натравил на Лео свою зверушку. Змей с ревом сделал круг над головой хозяина и, раскрыв пасть, кинулся на Лео. Ято хотел закричать, но Нейро закрыл ему рот рукой, а Джейми помогал удержать, чтобы тот не вырвался и не побежал к трассе.

Дорогу заволокло черным дымом. Вайзур поправил свой галстук и зашагал дальше, не обращая внимания на бегущих мимо него людей. Ято потерял опору под ногами и осел на грязный асфальт. Все силы его покинули.

Яростный крик взвился над землей, заставив всех вздрогнуть от боли, вложенной в него. В дыму вспыхнуло алое пламя, которое вынудило Вайзура остановиться и обернуться в недоумении. Огненное било влетело ему точно в лицо, сбив с ног и отбросив в витрину магазина.

– Лео!.. – Ято не мог поверить, что заклинатель выжил, но был этому бесконечно рад.

Его фигура с каждым шагом все четче проступала в дыму. И все больше била дрожь от осознания того, что на своих руках Лео несет чье-то безвольное тело. Нетрудно догадаться, кто без раздумья пожертвовал собой, чтобы спасти любимого человека.

– Ида… – Ято сдался. Он уже не мог сдержать слез. – Нет… нет!

– Она спасла его, – шепнул Джейми. – О боже…

– Эм, ребята… – Нейро похлопал Джей-Джея по плечу. – У нас тут гости.

Джейми уже напрягся и приготовился отбиваться от дымовиков, но вместо них заметил жмущегося к столбу туманщика. Он будто бы прятался и боялся, но в то же время хотел подойти поближе.

– Я уже забыл, как они выглядят, – признался Джейми. – Чего он не нападает?

Вместо того ,чтобы подкрасться сзади и атаковать, как они обычно делали, этот туманщик позволил себя обнаружить и, более того, длинной когтистой рукой подзывал всех троих к себе. Джейми, будучи опытным рассеивателем, впервые такое видел.

– Он зовет нас? – даже Нейро опешил. – Ято, – дымовик потряс приятеля за плечо. – Ято! Вставай!

– Что делать? – Джей-Джей растерялся. Должно быть, впервые за все время.

Туманщик все настойчивее звал их, даже подлетел поближе, но соблюдал безопасную дистанцию. Выглядел он довольно мирным, если не брать в расчет весь его жуткий вид в целом.

– Пошли за ним, – ответственность на себя взял Нейро. – Нам в любом случае нужно уходить.

Джейми помог поднять Ято и буквально волок его за собой, но через несколько метров заклинатель уже покорно шел за Нейро сам. Слезы смешались с грязью на лице, а глаза покраснели. Но хуже всего было сердцу, которое пропускало один болезненный удар за другим. Ято не мог поверить, что Ида погибла. Она не должна была!

– Приди в себя! – Джейми встряхнул его. – Потом вместе поплачем. Сейчас нужно понять, что нам делать дальше. И куда он нас ведет?!

Ято, кажется, только сейчас заметил туманщика, который летел впереди и указывал дорогу. А передвигался он быстро, приходилось почти бежать. Нейро внимательно смотрел по сторонам и прислушивался к своим ощущениям – дымовиков поблизости не было. Должно быть, они ушли, когда явился Вайзур.

Впереди из-за поворота вырулил красный «минивэн» и остановился посреди дороги, встав боком. Заметив машину, туманщик тут же скрылся, растворившись в воздухе так, словно бы его тут и не было. И куда теперь?

– Кейтлин?! – Нейро своим глазам не поверил.

Но, приглядевшись, Ято узнал в девушке за рулем Кейтлин. Она вышла из машины, махнула им рукой и села обратно. Нейро, Ято и Джейми стояли в растерянности, пока им не посигналили.

– Ты что тут делаешь? – набросился на девушку Нейро. – С ума сошла?! Я же просил тебя уехать!

– Я и уехала! – Кейтлин не собиралась давать себя в обиду. – Потом мне лекцию прочитаешь.

Кейтлин развернулась и покатила в обратном направлении, стараясь держаться подальше от забитой трассы. Девушка ловко строила маршрут через дворы и узкие улочки.

– А можно поинтересоваться, куда мы едем и что вообще происходит? – спросил Джейми.

За один сегодняшний день произошло слишком многое, и это из того, что они видели. До сих пор не понятно, что случилось с Заком и Морозовыми: где они и цели ли. Как там Лео? Что задумал Вайзур и куда он направлялся? Почему он ни на кого не нападал, когда вокруг столько беззащитных людей?

Ято чувствовал, как раскалывается голова, как в груди сворачивается тугой узел. Он хотел, чтобы все это побыстрее закончилось.

– Кейтлин! – Нейро тоже хотел знать ответ.

– Я знаю, где Рита.

Побег

Кейтлин стало неловко, когда все трое пассажиров вылупились на нее с открытыми ртами. Да, новость, которую она им сообщила, удивила, если не поразила, но не настолько же. Тишина, повисшая в салоне «минивэна», отягощала и мешала, а Кейти следовало думать над тем, куда ехать, чтобы не заблудиться и прибыть на место как можно скорее.

– Не надо на меня так смотреть! – не выдержала Кейтлин и всучила Нейро свой телефон. – Когда ты ушел, мне позвонили с неизвестного номера. Мужчина представился неким Арне и спросил, знаю ли я Риту Харрис. Я сказала, что это моя одноклассница, после чего этот Арне замолчал, а потом я услышала голос Риты. Она сказала, что объяснит все позже, и попросила найти вас и отвезти по адресу, который там в сообщении. Больше я не знаю!

Ято и Джейми подались вперед, чтобы прочитать адрес, который был на экране телефона Кейтлин. Далековато. Хотя…

– Это же Центральный парк! – воскликнул Джейми, когда понял, куда их везут. – А если это ловушка? Вдруг это Вашингтон?

Ято тоже об этом подумал, но решил промолчать, боясь, что его обвинят в паранойе. В последнее время он боялся Вашингтона больше, чем дымовиков. Хотя сегодняшняя встреча с Вайзуром все вернула на свои места.

– Погоди! – вздрогнул Ято, прокрутив в голове слова Кейтлин еще раз. – Ты сказала мужчина представился неким Арне? Джейми, Стефани говорила…

– Твою мать! – Джейми не сразу понял. – Точно! Ее приятель из Норвегии. Она что, дозвонилась до него так быстро?

– Или же Шаттер связался с Арне раньше, – предположил Ято. – Кэт, тебе больше ничего не сказали?

– Нет! – огрызнулась Кейтлин. Ее, видимо, очень напрягала вся эта ситуация, в которую ее втянули. Но она, живя с Нейро, была готова к подобному уже давно. – Мы почти приехали.

Ее «минивэн» приближался к парку, но тормозить, чтобы припарковаться на обочине, Кейтлин, кажется, не собиралась. Машина подпрыгнула, когда на большой скорости налетела на бордюр, но, к счастью, не перевернулась.

Парк, понятное дело, пустовал, поэтому Кейтлин могла спокойно ехать по пешеходным тропинкам и газону. Проблема была в том, что парк большой, а конкретное место ей не указали. Кататься в поисках ориентиров было так себе идеей.

– Что это? – Нейор заметил впереди на открытой лужайке непонятное сооружение. Кейтлин направила машину в ту сторону, а когда подъехала ближе, стало понятно, что это военный вертолет.

Нейро велел Кейтлин остановиться.

– Это оно? – с сомнением спросил Джейми. – Не нравится мне все это…

– А мне-то каково?! – воскликнул Нейро.

– Эй! – Ято хлопнул Джей-Джея по плечу пару раз. – Это Стефани?

Гасильщицу было легко узнать по пышной светлой шевелюре и одежде, которую она не успела сменить с их встречи на парковке. Стефани крутилась возле вертолета и, очевидно, с кем-то разговаривала. Не сразу сидящие в салоне «минивэна» заметили пилота, притаившегося в салоне вертолета – он сливался с тенью.

– Поехали, – скомандовал Ято.

«Минивэн» выехал на лужайку и остановился на почтительном расстоянии от вертолета. Первым из машины выскочили Ято и Джейми, а вот Нейро очень не хотел показываться, учитывая то, что Стефани о нем даже не догадывалась. Вряд ли гасильщица обрадуется его обществу.

– Не спрашивайте! – тут же атаковала их Стефани. – Я здесь не при чем! Позвонил Арне и сказал срочно ехать сюда. Я с ним даже не связывалась, некогда было.

– Я так понимаю, мы куда-то летим? – Джейми напрягся. Учитывая то, что происходит в городе, он не хотел бросать своих друзей и товарищей. Особенно, когда явился Вайзур.

– Вы бывали на родине валькирий? – с улыбкой произнес пилот, зажав в зубах трубку. – Меня зовут Ибрагим, и сегодня я буду вашим пилотом.

Ибрагим обладал восточной внешностью, но говорил почти без акцента. По сравнению со всеми присутствующими он был одет очень тепло; хотя погода стояла отнюдь не летняя, пальто и свитер с горлом это уже как-то слишком. Впрочем (если Ято правильно понял), то место, откуда он прилетел, не может порадовать знойным солнцем.

– Серьезно? Мы летим в Норвегию? – Джейми до сих пор не верил, что его шутливые предположения окажутся правдой. – А как же остальные? Бросим их? Вы видели, что там творится? Вайзур явился лично!

– Что?! – Стефани от такой новости чуть не упала.

– Если сможете найти своих приятелей за полчаса, то я готов подождать, – сказал пилот. – Но учтите, мы рискуем. Тут скоро будет Вашингтон, а они не должны узнать, что мы были здесь.

Ибрагим мог бы этого не говорить. Но Джейми был прав – они не могли бросить друзей.

– Черт! – вскликнула Стефани. – Здесь дымовик!

Пальцы Стефани вытянулись на полметра, обратившись в острые шипы. Ее хелпер был похож на тот, что был у Иды, но у той он выглядел более изящным. От воспоминаний о павшей рассеивательнице у Ято больно кольнуло в груди.

– Где он? – Стефани крутилась по сторонам, пытаясь обнаружить врага, и не понимала, почему Ято и Джейми ничего не делают.

– Я тут, – невесело отозвался Нейро, предпочитая стоять поближе к Ято. – Не могла бы ты убрать эти штуки?

Стефани непонимающе уставилась на незнакомого седовласого паренька, а когда Нейро превратил свою руку в знакомую ей когтистую дымящуюся лапу, потеряла дар речи. Опытная гасильщица впервые видела дымовика в человеческом обличьи, если не считать того случая у завода.

– Успокойся, – Джейми закурил. – Он свой.

– Он… Он же…

– Да, дымовик, – Нейро закатил глаза. – Да, выгляжу как человек. Да, на людей не нападаю. А еще я плачу налоги и работаю.

Нейро, конечно, нервничал, поэтому и пытался как-то отшутиться и сгладить столь неприятное для гасильщицы знакомство. И, кажется, подействовало. Во всяком случае, свой хелпер она спрятала.

– Я потом все расскажу, – пообещал Ято. – Сейчас что? Летим или…

– Без ребят я не полечу, – заявил Джейми.

– Можешь взять мою машину, – Кейтлин бросила ему ключи от «минивэна».

Джейми удивился, но благодарно улыбнулся девушке.

– Ладно, я попробую найти остальных. Если через полчаса не вернусь, улетайте без меня, – с твердой решимостью сказал Джейми, бросив окурок на землю и растоптав его мысом.

– Я с тобой, – вызвалась Стефани. – Прикрою если что.

– Мы останемся здесь, – кивнул Ято, желая этим двоим удачи.

Не теряя времени даром, Джейми и Стефани уехали. Познав на своей шкуре водительские способности Джей-Джея, Ято был практически уверен, что они найдут Зака и Морозовых. Конечно, отпускать их назад в охваченный хаосом и дымом город было невыносимо страшно, но куда деваться? Раз уж Ято всех посветил в свои секреты, то пусть все и летят с ним на другой континент.

Ято не был удивлен тому, что Стефани вызвалась поехать с Джейми. И это отнюдь не для того, чтобы прикрыть его. Скорее всего, гасильщица не хотела оставаться рядом с Нейро. А Джейми мог рассказать ей все по дороге и объяснить, что да как. Во всяком случае, Ято на это надеялся. Джейми в последнее время ему очень сильно помогал и поддерживал.

– Миледи, – Ибрагим подал руку Кейтлин, помогая взобраться на борт железной птицы.

Ято как-то не рассчитывал, что им придется взять и ее, но оставлять беззащитную девушку в Нью-Йорке было бы непростительно. Нейро тоже так думал, поэтому волновался вдвойне. Он прекрасно понимал, что там, куда они направляются, ему будут не рады. Единственное, что может его спасти, это слова Ято и Джейми. Будет замечательно, если и Стефани найдет с ним общий язык и примет.

Нейро забрался в вертолет следом за Кейтлин. Пока девушка рассматривала салон и болтала с пилотом, он сел, свесив ноги, и тяжело вздохнул. Нейро сейчас было тяжело, как никогда.

– Я не хотел ее впутывать, – шепнул он. – Она должна была уехать.

– Прости, – Ято чувствовал себя виноватым. Он вообще думал, что если бы не он, то всего этого не было бы. – Все из-за меня…

– Ой, да не начинай! – махнул рукой дымовик. – Вы там все хороши.

– Что будет дальше? – спросил Ято, немного погодя. – Встретим Риту. Поговорим с Арне и Шаттером, а дальше?

– Может, у них есть план, – Нейро пожал плечами. – То, что Рита жива, уже здорово. Есть шанс закрыть дыры.

– А как? – не понимал Ято. – Как это сделать?

Нейро вздохнул.

– Я не знаю деталей, но… Как я понял, изначально задумывалось, что Рита поставит «заплатку» на Завесе. Проще говоря, развернет силовое поле в том месте, где появилась дыра. Но тогда она была не такой большой, как эта, – Нейро указал на небо. Так дыра наверху?.. – Боюсь, сейчас, при нынешнем состоянии Завесы, Рите просто не хватит сил поставить такую огромную «заплатку».

– Значит, все зря?.. – Ято отказывался в это верить.

– Раз они зачем-то так быстро вас собрали, то, возможно, что-то придумали, – предположил Нейро, хотя сам слабо в это верил. – В любом случае, ключ ко всему это Рита.

– И почему только она… – вопрос был риторическим.

– У каждой Искры свое предназначение в нашем мире, – Ято не ожидал, что Нейро начнет отвечать, но все равно стал внимательно слушать. – Они созидают, создают. А Дым разрушает. Каждая Искра, как и Дым, рождается из Пламени Жизни, а когда угасает или ее съедают, перерождается заново с тем же предназначением.

Ято задумался. Он мало знал об Искрах, точнее, ничего.

– То есть, у каждой Искры своя роль в вашем мире? Даже у тех, что в симбиозе с заклинателями?

– Да, – кивнул Нейро. – Искры покидают наш мир, потому что там стало слишком много Дыма. Они не выживают. А здесь у них есть шанс. Искрам важно выполнить свою роль, а уж в каком мире, им, кажется, не очень принципиально.

Слова Нейро заставили Ято задуматься и по-другому взглянуть на привычные вещи. Хелпер у него, как и у остальных заклинателей, это проявление предназначения Искр, если верить Нейро. У Заккари, например, это огонь, у Джейми – молния. А у Ято – цепи. Не столь очевидная роль, но если пофантазировать, можно найти ей применение. И если и дальше думать в этом направлении, то получится, что Искра Рита должна поддерживать Завесу. Логично же…

– Знаешь, что самое интересное в моей жизни, – усмехнулся Нейро. – Я был изгнан в очень юном возрасте, после первой же охоты. Весь молодняк держат в неком гнезде, а когда они становятся достаточно взрослыми для охоты, то их выпускают: сначала за Искрами, а затем в ваш мир за жизненной энергией людей. Меня сразу выкинули за Завесу, я практически не знал своего мира. Уже позже, став таким, – Нейро показал на всего себя, – я начал знакомиться с тем миром, который должен был называть родным. И знаешь, что я заметил… Вернее, чего не заметил. В нашем мире нет Тумана, нет туманщиков. Во всяком случае, я за все свои похождения через Завесу их там не видел.

– Ты хочешь сказать… есть третий параллельный мир? – у Ято уже разрывалась голова от всех этих теорий.

– Я не знаю, – всплеснул руками Нейро. – Но я их не видел за Завесой. Возможно, они очень хорошо прячутся.

Ято решил, что об этом стоит сказать остальным, когда они соберутся или когда уже доберутся до Арне и Риты. А времени оставалось все меньше. Ибрагим то и дело поглядывал на часы. Хоть бы Джейми успел…

– У их десять минут осталось, – сказал пилот и ушел в кабину, готовиться к взлету.

Кейтлин присела рядом с Нейро, взяв его за руку и положив голову ему на плечо. Она, казалось, совсем не переживала или же не боялась лишь потому, что с ней рядом дымовик-защитник. Кейтлин пошло на руку то, что она прекрасно осознавала происходящее вокруг и, благодаря Искре Нейро, чувствовала опасность. Но у нее не было хелпера, она не могла назваться полноценным заклинателем, даже имея при себе частичку Искры. Но храбрости и стойкости этой девушке не занимать.

– Дымовиков поблизости нет? – спросил Ято, не зная, как еще потянуть для себя время.

– Нет, – ответил Нейро. – Они ушли. Там только Вайзур.

Ято не знал, радоваться этому или нет. С одной стороны, на Джейми и Стефани никто не нападет по пути, а с другой – они могут напороться на Вайзура и его змея. Оставалось надеяться, что первородный дымовик будет занят и не обратит внимания на мчащийся по округе красный «минивэн».

– Взлетаем, – сообщил Ибрагим.

Время вышло.

Ято крайне неохотно забрался в вертолет и до последнего не мог закрыть дверь. Впрочем, Ибрагим разрешил оставить ее открытой до тех пор, когда они не поднимутся достаточно высоко. Это оставляло им пусть и небольшую, но надежду, что Джейми и Стефани успеют вернуться, и не одни.

Нейро помог Кейтлин пристегнуться, а сам, держась за поручень, стоял рядом с Ято и неотрывно смотрел на заросли парка в надежде увидеть там красное пятно. От лопастей вертолета закладывало уши даже через наушники, а от ветра приходилось прикрываться рукой. Но вертолет еще стоял на земле. Ибрагим, кажется, тоже надеялся и ждал.

– Мне жаль, ребятки, – сказал он.

– Стой! – крикну Нейро, когда вертолет дернулся и едва оторвался от земли. – Вон они!

Ибрагим посадил вертолет обратно, но не стал выключать лопасти. Красный «минивэн» влетел на газон, оставив за собой четкий след от покрышек. Стефани и Джейми успели вовремя, чудом не опоздав. Более того, им удалось найти Зака и Ольгу. Но… где же Алекс?

Ято помог Ольге и Стефани забраться в вертолет. Судя по красным глазам Морозовой и следам от слез на ее лице, произошло то, о чем Ято боялся думать. И все же он надеялся, что Алекса они просто не нашли, вот Ольга и переживает. Задавать вопросы он не стал.

Как только Зак и Джейми оказались в вертолете, Нейро и Ято с трудом закрыли тяжелую дверь и заняли свои места. У всех было одинаковое пустое выражение лица. Все происходило очень быстро, все смешалось.

Улетать и бросать своих товарищей перед лицом опасности никто не хотел, но это был единственный верный вариант, дающий хоть какую-то надежду. Если Рита и Арне придумали, как восстановить Завесу, то им простят побег. А если же нет, то все зря и мир обречен. Там уже будет неважно, кто как поступил, если Завеса падет.

Вертолет уже в небе и, более того, летит над океаном. Манхеттен с каждой секундой отдаляется вес больше, оставаясь дымиться где-то позади. Печальное зрелище. Кажется, кроме Ято, никто не хотел смотреть в стекло иллюминатора.

Путь до Норвегии будет долгим. И вряд ли вертолет осилит его за один заход. Скорее всего, будет пересадка, или же остаток пути придется преодолеть по морю на корабле. Ято бросил эти попытки угадать будущее.

В любом случае, пути назад уже нет.

Без права на ошибку

Ято не заметил, как под монотонный шум лопастей и гул вертолета он смог уснуть. Возможно, сказывалось общее эмоциональное утомление от пережитого. И он был не один такой. Джейми спал, привалившись боком к Заку, а тот сложил руки на груди и дремал с хмурым выражением лица. Стефани подперла голову рукой и не двигалась, будто бы потеряла сознание. Но гасильщица просто устала и спала, стараясь забыться в царстве Морфея. Ято не знал, сколько он вот так проспал, но когда взглянул в иллюминатор, то увидел только черноту и серебряные отблески на волнах. Уже ночь…

Кейтлин тоже спала. Она держала Нейро за руку и удобно устроила свою голову у него на плече. А сам дымовик устало блуждал невидящим взглядом по салону. Ольга тоже не смогла уснуть: она сидела в самом дальнем конце и, кажется, не до конца понимала, что происходит. Ято был уверен, что она думает о брате. Он и сам в мыслях много раз возвращался к Алексу. Что же с ним произошло? Неужели не нашли?

Нейро заметил, что Ято проснулся, и выдавил из себя кислую улыбку. Да, от шума вокруг болела голова, хотя без наушников было бы еще хуже. А может, дело не только в вертолете, а во всем сразу.

Ято и Нейро молчали. Не потому что не могли ничего друг другу сказать, а потому что не хотели будить остальных. Тут нужно только кричать, чтобы тебя услышали.

Все выглядели разбитыми и измученными. То начало хаоса, которое они сегодня пережили, осталось где-то очень далеко, будто бы в прошлой жизни. Сейчас вокруг не было ничего, кроме темных вод Атлантического океана. Вертолет продолжал лететь над океаном. Неужели Ибрагим намеревался добраться до Норвегии за один заход? Топлива хватит?

В наушнике послышалось громкое шипение, которое разбудило всех, кто спал. Нейро и Ято подскочили от неожиданности, а Стефани упала бы, если бы не была пристегнута ремнем.

– Прошу прощения, что разбудил, – раздался голос Ибрагима. – Мы готовимся к посадке.

Что, уже прилетели? Быстро как-то…

Ято кое-как извернулся, чтобы посмотреть в иллюминатор, и увидел на фоне волн яркие огни, которые обозначали габариты корабля. При приближении вертолета на борту включились прожекторы, благодаря которым стало понятно, что это военный эсминец. Но на нем не было ни флага США, ни каких-либо других обозначений – только странный знак на рубке. Он был похож на татуировку Ято, но немного отличался.

Неужели этот эсминец принадлежал одной из организаций гасильщиков? Ято предположил, что это их знак. «Эльшат» такому вооружению мог только позавидовать.

Вертолет зашел на посадку. Его сильно тряхнуло, когда он сел, а затем шум лопастей начал становиться все тише и тише. Дверь открылась с другой стороны, и несколько людей в военной форме попросили всех покинуть салон. Они любезно помогли дамам, после чего велели следовать за ними.

В салоне было не так холодно и ветрено, поэтому все тут же поежились, едва оказались на палубе. Эсминец качался на волнах, которые били о его борта, разбиваясь холодными брызгами. Палуба вся промокла, и по ней то и дело бегали лужи.

Но стоило спуститься на нижнюю палубу, как тут же обдало приятным теплом. Проходы на корабле были узкими, идти приходилось по-одному. Ято никогда не был на военном корабле, поэтому боялся что-либо тут задеть. А то вдруг ракету выпустит!

Мужчина в форме привел их в некую столовую. По крайней мере, эта комната была на нее похожа. Маленькая и тесная, как и все помещения на корабле, но в ней вполне умещался длинный стол, прикрученный к полу, и стулья. Мужчина попросил располагаться и ждать, а также пообещал, что им принесут что-нибудь горячее.

Все находились в полном замешательстве, хоть и не показывали этого. Что это за корабль и куда он держит курс? Почему Ибрагим высадил их здесь? Что если это эсминец Арне и дальнейший путь до Норвегии они проделают по морю?

Пока остальные приходили в себя в который раз, Ято тихонько отвел Джейми в сторону и поинтересовался насчет Алекса.

– Вы его не нашли? – шепотом спросил Ято, надеясь, что Ольга не услышит их разговор. – Что там вообще происходило?

– Вайзур разрушил полгорода, – ответил Джейми, нервно кусая ноготь на большом пальце. – Сначала мы нашли Зака. Он подсказал, где Ольга. Он сказал, что Алекса они потеряли в суматохе. Если бы мы начали поиски, то не успели бы. Его пришлось оставить, как и всех остальных. Будем надеяться, что он жив.

Ято выдохнул. Он боялся услышать, что Алекса постигла та же участь, что и Иду. Впрочем, слова Джейми этой вероятности не исключали, но давали надежду, что Александр в порядке. Он не единственный, за кого приходилось переживать. Там далеко остался еще и Лео, который бросил вызов Вайзуру, и Люсиль, которая все еще лежала в больнице. Да все!

Теперь единственная надежда что-то сделать находилась в руках этой горстки заклинателей, которые едва ли имели представление о том, что им следует делать. Права на ошибку у них не было.

Вскоре им принесли горячий суп и чай. От угощений никто не отказался, так как силы кончились у всех. Вкусный ужин на военном корабле всех взбодрил и согрел изнутри. За трапезой, а вернее, под ее конец, Ято и Джейми таки представили Ольге и Заку их нового приятеля-дымовика. Как ни странно, но Зак отреагировал более-менее спокойно, хотя Ято ожидал, что он тут же на него накинется, зная вспыльчивый характер заклинателя. Но Заккари слишком устал от всего этого, поэтому молча кивнул. Раз Джейми не чурается с ним рядом сидеть, значит, свой.

Зато Ольга удивила всех, когда с такой силой сжала ложку, что та согнулась. Этого Ято и боялся. Она накинулась на Нейро с обвинениями, будто это он в ответе за нападение на Манхеттен. К счастью, Джейми ее кое-как успокоил, а Ято взял на заметку, что вдвоем их лучше не оставлять в одной комнате.

Кто знает, куда бы это все вылилось, если бы ссору не прервал неожиданный гость, явившийся к концу трапезы. Высокий мускулистый мужчина с рыжеватой бородкой и забавным хвостиком на затылке разом заставил всех умолкнуть. Казалось, только Ято не понимал, что с ним не так. Остальные, видимо, его узнали.

– Надо же! – воскликнула Стефани, но Ято так и не понял, рада она видеть неожиданного гостя или нет. – Какие люди из берлоги выползли! Так вот, кто за всем стоит!

– Прости, Стеф, по-другому было никак, – мужчина в защитном жесте выставил руки вперед, будто боясь, что блондинка на него нападет с кулаками.

– Шаттер! – благодаря Заккари, Ято прозрел. – А мы тебя недавно вспоминали!

– Да знаю уж, – отсалютовав всем остальным в знак приветствия, вышеупомянутый Шаттер занял свободное место во главе стола. – Ну что ж, добро пожаловать на борт «Морской валькирии»! Арне не поскупился, чтобы доставить вас к себе в целости и сохранности.

Так это и правда корабль гасильщиков! Ничего себе! Что же за человек такой этот Арне, раз располагает такими средствами, что может позволить себе военный эсминец?

– Ну, давай, – Стефани встала у окна, сложив руки на груди, – рассказывай, что задумали, и вообще.

– Для начала с вами разберемся, – осадил ее Шаттер. – Мне сказали, что среди вас есть дымовик. Это правда или Рита надо мной прикольнулась?

Когда все присутствующие повернули голову в сторону Нейро, Шаттер понял, что Рита с ним не шутила. Дымовик хоть и не выглядел таким устрашающим, как в истинном обличии, но все равно не внушал заклинателям доверия. Из всех только Ято и Джейми чувствовали себя комфортно в его обществе.

– Она про тебя говорила, – Шаттер пригрозил Нейро пальцем. – Сказала, что ты можешь помочь найти Финна. Ты знаешь, где он?

Нейро молча указал на Ято, что сидел прямо напротив него. Заклинатель виновато улыбнулся и почувствовал себя донельзя неловко. Чтобы Шаттер не начал сыпать ненужными вопросами и не начал обвинять Нейро, Ято сразу решил разложить все, как есть. Ему уже не привыкать – эту историю он рассказывал в третий или четвертый раз. Но теперь он включил в нее Нейро, и она заиграла несколько иначе.

– Резонанс Искр, значит, – Шаттер, кажется, единственный, кто действительно понял механизм, из-за которого Ято стал Ято. – Мы слышали о таком, но никто доселе не мог сказать, возможно ли подобное. Теперь вижу. Значит, ты ничего не помнишь?

– Это последствия резонанса или как там оно называется, – вздохнул Ято. – Ничего не помню о себе, как о Финне.

– Понятно, – кивнул Шаттер. – Так, ладно… Теперь ближе к делу. Мы направляемся в Осло, в организацию гасильщиков «Корвус». Рита и Кросс находятся там под защитой Арне. Если кто еще не понял, что за Арне, то он глава организации и вообще золотце. Если бы не он, Риту и Кросса нашли бы дымовики.

– Кросс жив? – у Стефани стало сразу легко на душе. – Я прибью его!

– Я знал о том, что задумал Руэри, поэтому рассказал обо всем Арне, – признался Шаттер. – Он мой старый друг, мы с ним росли вместе. Арне сразу понял, что дело труба, и послал своих ребят следом за их группой. И ведь был прав!

Так вот как Рита спаслась! Им помогли гасильщики из «Корвуса». И все это время Рита была в Норвегии. Кто бы мог подумать!

– Мы хранили молчание и прятались не без причины. Надеюсь, тут мне объясняться не нужно. Арне вместе с Ритой и Кроссом все это время думали, как решить проблему грамотно, а не через самодеятельность, которая погубила всех остальных. Я тоже скрывался в «Корвусе» – Арне настоял, – продолжал Шаттер. – И вот они что-то придумали. Во всяком случае, сдвинулись с мертвой точки. Если бы не обстоятельства, мы бы вас не дернули, но сами понимаете. Рите пришлось рассказать про… Нейро, верно?

Дымовик кивнул и улыбнулся. Ему было приятно, что Рита о нем вспомнила.

– Да, она рассказала о тебе Арне, и тот подумал, что с твоей помощью они смогут найти решение быстрее. Поэтому они связались с Кейтлин, правильно? – Шаттер указал на единственную девушку, которую не знал. – И Рита попросила тебя найти Нейро.

– Да, все верно, – подтвердила Кейтлин.

– А еще Арне связался со Стефани, – Шаттер улыбнулся и скосил взгляд в сторону подруги. – В итоге вас тут собралось больше, чем мы рассчитывали, но так даже лучше. Более подробно вам расскажет сам Арне, когда прибудем в «Корвус». Морем нам идти дня два, не меньше. Завеса должна продержаться, если к тому моменту первородные ее окончательно на разорвут. Но после того, что случилось в Нью-Йорке, они возьмут перерыв. Время еще есть, но мало.

В общем-то, яснее от слов Шаттера не стало. Все свелось к тому же, что и прежде, – к Арне. Гасильщик лишь рассказал, каким образом Арне прознал о том, что натворили Руэри и остальные, а заодно как спаслись Рита и Кросс и где они все это время скрывались от Вайзура.

Капитан «Морской валькирии» не счел нужным познакомиться с гостями и доверил их Шаттеру. Тот провел небольшую экскурсию по кораблю, показав каюты и санузел, а заодно снарядил всех теплой одеждой. Туда, куда они направлялись, в футболке не погуляешь. Одежда всем оказалась велика, особенно девушкам, но никто и не думал жаловаться.

В каждой каюте было четыре койки. Ято подселился к Кейтлин и Нейро, решив, что так и им будет спокойнее, и ему самому. Остальные заклинатели заняли каюту по соседству и сразу завалились спать. В вертолете толком никто не выспался – Ято это по себе прекрасно понял.

Ято последовал их примеру и тоже забрался под одеяло, но провалиться в сон так и не смог. То ли все дело в качке, то ли в тяжелых мыслях и переживаниях. Невозможно было отбросить волнения в сторону и забыть, что происходило на улицах Манхеттена, когда они покидали город. Перед глазами то и дело всплывал Лео, несущий на руках тело Иды. Ято отказывался верить, что ее больше нет. Она же профи! Она не могла вот так погибнуть!

А Алекс? Куда он пропал в суматохе? Он же все время ходил с сестрой, он не мог далеко от нее уйти! Была надежда, что Базур найдет его и прикроет, но оправдается ли она? А как же Люсиль? Как же бедная Люсиль?! Мало того, что она все еще лежала в больнице, так еще и вокруг началось непонятно что. Не исключено, что француженке повезло больше всех: она ничего не увидела. Ято не терял веры в то, что Люсиль очнется, но не хотел, чтобы она видела разрушенный город в дыму.

Поняв, что уснуть уже не получится, Ято тихонько сел и думал, куда бы ему пойти, что не мешать Нейро и Кейтлин и при этом не слоняться без дела по кораблю. На палубу ночью подниматься как-то слишком круто, поэтому Ято не придумал ничего лучше, чем вернуться в столовую. Там стоял кулер с горячей водой, можно выпить еще чашку чая или даже не одну.

Но, как оказалось, не только Ято был одержим бессонницей. Он не ожидал увидеть там Ольгу.

– Не возражаешь? – тихо спросил Ято, присаживаясь напротив заклинательницы.

Она ничего не ответила, но чуть мотнула головой, выражая свое безразличие к действиям товарища. Ольга тоже грела дрожащие пальцы о стенки железной кружки и безучастно макала в кипяток чайный пакетик.

Ей было сейчас очень тяжело, как и всем. Ольга потеряла брата, но при этом не могла точно сказать, насовсем или временно. Впрочем, от этого переживать меньше она не стала. Ято мало с ней общался, но все же смог подметить, что она изменилась до неузнаваемости. Русская заклинательница всегда казалась ему немного холодной и строгой, но доброй и дружелюбной. Сейчас же Ольга что снаружи, что внутри заледенела и крошилась, как айсберг.

Ято не знал, что следует сказать, чтобы поддержать ее, утешить. В итоге решил, что лучше просто молчать и пить чай. Порой разговоры делали только хуже.

– Его нет, – сказала Ольга тихо. Ято в первую секунду даже не понял, откуда шел звук. – Я и Зак направились в сторону парка, а Алекс с Максом и другими ушел к трассе на подмогу. Взрывы гремели один за другим, все заволокло дымом. Мы хотели вернуться, но появился Джейми. Зак меня силой затащил в машину…

Ято представил эту сцену и поджал губы. Он представил, как тяжело это решение далось Джей-Джею. Ему пришлось поступить очень жестоко по отношению к тому, кто вызывал у него симпатию.

– Из-за меня страдают те, кто не должен, – вздохнул Ято, вороша рукой волосы. – Даже если у нас чудом получится спасти целый мир, я не смогу сказать, что оно того стоило. Больно высокая цена уплачена…

– А теперь у нас нет выбора, – с твердой решимостью, переходящей в угрозу, заявила Ольга. – Мы должны это сделать. Ради Алекса, ради Люсиль, ради всех остальных.

Ято был с ней согласен, несмотря на то, что уловил этот немой упрек в свой адрес. Ольга напрямую его ни в чем не обвиняла, но он чувствовал, как она мысленно жалеет, что ввязалась в эту сомнительную затею со спасением мира. И в то же время Ольга была достаточно разумна и понимала, что иного выхода просто не существовало. Никто об этом не говорил, но все прекрасно знали, что жертв не избежать. Вот только Ольга никак не ожидала, что одной из них окажется ее брат.

– Вы были лучшими друзьями, знаешь? – тихо шмыгнув носом, произнесла Ольга. – Алекс до последнего верил, что найдет Финна.

– И нашел, – кисло улыбнулся Ято.

Ольга впервые за долгое время улыбнулась.

– Не подведи его, ладно?

– Не подведу.

Бояться нечего

Морское путешествие всем далось тяжко. У Зака и Кейтлин началась морская болезнь, которая их сдружила. Ольга по-прежнему держалась в стороне, наедине со своими мыслями, но разговор с Ято явно пошел ей на пользу – она уже не так враждебно смотрела на Нейро, но наотрез отказывалась к нему подходить и разговаривать с ним. Стефани все время доставала Шаттера расспросами о своем брате, а гасильщик не знал, куда от нее сбежать в открытом океане. Джейми все время курил на палубе, а Нейро практически не выходил из каюты. Дымовик чувствовал себя крайне неуютно на корабле гасильщиков, поэтому предпочел не мозолить им глаза.

Ято же просто не знал, куда себя деть. Как-то Джейми в шутку предложил ему сигарету, когда они стояли утром на палубе, и Ято всерьез задумался. От всего вокруг действительно хотелось либо закурить, либо напиться до беспамятства.

Два дня в пути это долго, особенно, когда не знаешь последних новостей. Никто и не хотел их знать, понимая, что ничего хорошего не услышат. Шаттер через капитана как-то переговаривался с Арне, но тот не сообщал ничего важного. Либо же Шаттер просто умалчивал.

Ято уже привык видеть вокруг лишь бескрайние воды океана, поэтому, когда на второй день поднялся на палубу за компанию с Джейми, сильно удивился, заметив на горизонте темную полосу земли. Капитан по громкой связи подтвердил, что они прибывают к берегам Норвегии. Военные тут же засуетились и отправились заправлять вертолет Ибрагима для финального рывка.

Шаттер и Ибрагим как-то рассказывали, что эта железная птица не так проста, как кажется. Ибрагим хвастался, что сам ее собирал, и вообще его вертолет даст фору многим военным моделям. Ято в этом деле мало что понимал, но если эта машина сможет быстро доставить всех в Осло, он готов угостить Ибрагима кофе.

Когда эсминец подошел совсем близко к берегу, был брошен якорь. Всех заклинателей собрали в ставшей уже родной столовой. К ним присоединились капитан и Ибрагим, который вертел в руках трубку и все ждал, когда собрание закончится и он сможет покурить на палубе. Капитан сказал небольшую речь и предоставил слово Шаттеру. По сути ничего особенного сказано не было, просто наставления.

Выпив напоследок по чашке горячего растворимого кофе, все отправились к вертолету. У берегов Норвегии было теплее, чем в открытом океане, но тоже не жарко, несмотря на лето по календарю. Из-за Вайзура и его проделок погода совсем не радовала, даже по ту сторону океана.

Что ж, остался последний рывок. Ибрагим клятвенно заверил, что в гостях у Арне все будут еще до заката. Осталось только пережить еще один долгий перелет.

Вертолет взлетел в воздух и, сделав прощальный круг над эсминцем, направился в сторону суровой Норвегии. Через несколько часов полета все прилипли к иллюминаторам, разглядывая пейзажи невероятной красоты. Пейзажи, которые рисовала им Норвегия, не сравнить с серыми городами Штатов, которые играли огнями лишь ночью. Ибрагим, казалось, специально выбрал этот маршрут, чтобы показать всю красоту и величие этой северной страны. Полет над фьордами невозможно описать словами, это нужно было видеть собственными глазами.

Вертолет старательно огибал города и уносился куда-то вдаль к густым лесам, которым не было ни конца, ни края. Эх, Люсиль была бы в восторге, если бы могла увидеть это. Ято пожалел, что мысли вернулись к ней.

Красота северных земель помогла заклинателям найти некую отдушину, помогла отдохнуть от тех темных и страшных картин, что видели их глаза ранее. Стало даже как-то легче дышать.

Но это дело вскоре надоело. К тому же, не очень удобно смотреть в иллюминатор, вывернувшись так, что вот-вот защемит шею. Остаток длинного пути прошел довольно тихо. Кто-то не придумал ничего лучше, как задремать под шум вертолета. Кто-то весь полет думал о своем. А Ято просто мечтал поскорее приземлиться.

Они были в небе очень долго. Вертолет Ибрагима и впрямь очень вынослив, раз может так долго лететь без остановок, да еще и довольно быстро. Его бы с Базуром познакомить – они бы нашли, о чем поговорить.

Тем временем дело шло к закату. Солнце стремительно опускалось, а вертолет все летел над лесами. Кажется, Ибрагим сильно переоценил свои силы.

– Дом милый дом, – раздался довольный голос Шаттера в наушнике.

Впереди лес резко обрывался, оставив нетронутым пологий холм, что некой проплешиной лежал посреди густого ельника. И на вершине этого холма раскинулось здание, которое уместнее было бы назвать родовым поместьем. Территория огромна! Там виднелся и парк, и спортивная площадка, и несколько отдельных строений; чуть подальше искрилось небольшое озеро. Сам дом с высоты напоминал букву «Г». Длинная часть дома имела красную черепичную крышу, а малая – стеклянную, из-под которой выглядывали зеленые пятна. Оранжерея?

Обогнув здание, вертолет начал плавно снижаться, теряя скорость. Едва Ято задался вопросом, куда же Ибрагим собрался садиться, как увидел, что внизу разъезжается газон и открывается туннель, напоминающий подземную парковку.

Вертолет плавно опускался вниз, а ему навстречу выезжала посадочная площадка. Лопасти заглохли, а площадка начала плавно опускаться обратно, затягивая вертолет в подземный ангар. Впечатляюще! Арне не переставал удивлять своими возможностями.

– Прилетели! – радостно объявил Ибрагим, выходя из кабины. Он любезно открыл дверь и на пару с Шаттером помог всем выйти.

Пока все покидали вертолет, к ним уже спешила невысокая блондинка с папкой бумаг в руке. Стук ее каблуков привлек внимание Шаттера. Он аж просиял, когда ее увидел, и раскинул руки для объятий, но девушка их проигнорировала, пригрозив скрученной в трубочку бумагой.

– Бьянка! – Шаттер был не согласен с такой несправедливостью.

– Отстань! – у девушки был сильный акцент. – А вас больше, чем мне доложили. Ну да ладно. Меня зовут Бьянка. Следуйте за мной. Арне и остальные вас уже ждут.

Ято даже был рад, что их вот так сразу поведут к Арне, а не станут тянуть с разговорами до завтра. Времени оставалось все меньше, а проблем – все больше. Лучше уж сейчас поговорить допоздна, но завтра уже приступить к действиям, чем промедлить и потом пожалеть.

Бьянка бодро шла на своих высоченных каблуках, проверяя, все ли за ней поспевают. Они покинули подземную часть организации на лифте, в котором играла приятная мелодия и пахло хвоей благодаря ароматизаторам. Когда двери разъехались, заклинатели будто бы оказались в другом месте. Уж больно сильным оказался контраст окружения.

Организация гасильщиков отличалась от «Эльшата» не только внешним строением, но и внутренним. Это действительно было поместье! От стен веяло стариной, а простые и неприметные вещи декора ещё глубже погружали гостей в эту непередаваемую атмосферу. Вместо люстр под потолками висели электрические канделябры, а на подставках среди ваз с искусственными цветами примостились подсвечники, тоже электрические. Вся мебель выполнена под дерево, даже лестницы! Коридоры были широкими и длинными, они как трубы тянулись через всё здание. Их тут был два: правый и соответственно левый, а между ними располагались комнаты, в которые можно попасть как из одного коридора так и из другого. По пути им не встретился никто из гасильщиков, но иногда из-за закрытых дверей доносились голоса.

– А у вас тут здорово, – Джейми не удержался от комментария.

– Правда? Спасибо, – заулыбалась Бьянка. – Я тут уже не первый год живу, так что привыкла ко всему. А раньше тоже по сторонам таращилась и, как дитё малое, хотела все потрогать.

Когда длинный туннель коридора остался позади и заклинатели следом за Бьянкой начали восхождение по лестнице, Ято открыл для себя простую, но отчего-то забавную истину. В этом здании нет лифта (кроме подземной части). Поместье имело четыре или пять этажей, но наверх можно попасть только по лестнице. Этот факт несколько забавлял.

Они попали в оранжерею, которую видели ещё тогда, когда вертолет заходил на посадку. Но это оказалась не совсем оранжерея, а огромная комната со стеклянной крышей, под которой висело великое множество кашпо и полз декоративный плющ. Как ни странно, но никакой духоты тут не ощущалось, только приятная свежесть и аромат цветов, что в больших горшках ютились возле стены. Не сразу Ято заметил, как вверху порхают маленькие канарейки. Они могли свободно летать по комнате и при желании покинуть её через открытое окно.

У дальней стены плющ несколько редел. Там, за стеклянной перегородкой, располагался кабинет. Белый длинный стол с мягкими черными сиденьями уже ждал гостей, как, впрочем, и Арне.

Главу гасильщиков трудно было отличить от штатного, так как он не носил ни костюма, как управляющие в «Эльшате», ни каких-либо других вещей, выдающих его положение. Обычные джинсы и футболка – вот и всё. Арне можно навскидку дать лет сорок. Возможно, борода делала его старше, но она ему шла. Ростом Арне был на голову выше Ято. И крупнее его в два раза. По сравнению с ним Ято чувствовал себя тростинкой.

Арне стоял во главе стола, читая какую-то бумагу. Рядом с ним сидел еще один мужчина в клетчатой рубашке с закатанными рукавами, из-под которых виднелись татуировки в стиле якудза. Где-то Ято их уже видел…

– Рита! – взвизгнула Кейтлин.

При виде маленькой девушки с короткой стрижкой у всех будто бы упал камень с плеч. Кейтлин со слезами радости на глазах заключила Риту в свои объятия и долго не могла отпустить. Не дожидаясь, когда две подруги отпрянут друг от друга, к ним присоединилась Ольга. Представители мужского пола скромно стояли в стороне, не подавая вида, что растроганы эти воссоединением.

И только Ято оставался безучастным, потому что ничего не чувствовал. Он тайно надеялся, что, когда встретит Риту, в груди что-то екнет и к нему вернется память, вернутся прежние чувства, но сердце оставалось глухим. Все же Базур оказался прав: Финн умер.

– Сволочь! – Стефани тоже была рада видеть своего брата живым, чего нельзя было сказать по ее реакции. Тем мужчиной в рубашке и с татуировками оказался Кросс – кузен Стефани. И сейчас он прятался за спиной Шаттера, потому что его горячо любимая кузина решила преподать ему урок. – Дымовики до тебя не добрались, но я-то доберусь!

Столь трогательную сцену прервали скудные аплодисменты от Арне, который все же решил подойти и поприветствовать гостей. Он крепко пожал руку Шаттеру и улыбнулся всем остальным, засунув руки в карманы джинсов.

– Рад, что вы благополучно до нас добрались, – голос у Арне был низким и бархатистым. – Спасибо, Бьянка. Дальше я уже сам справлюсь, – девушка махнула ручкой и удалилась, оставив Арне папку с бумагами. – Полагаю, меня вам уже неоднократно представили. Я Арне Хенсен, глава организации «Корвус». Прошу, присаживайтесь.

Все гости быстро заняли свободные места, оставив все разговоры на потом. Ято позволил себе сесть по правую руку от самого Арне, а Нейро сел рядом с ним. Рита сидела напротив и все время мотала головой, будто бы высматривала кого-то. Почему кого-то? Финна, конечно. Ей, кажется, еще не сообщили, что произошло.

Ято воспользовался моментом и рассматривал свою невесту из прошлой жизни. Все же она была красивая, хоть и совершенно обыкновенная. Невысокая, худенькая и светлокожая. Темные волосы, подстриженные под каре, делали ее лицо еще бледнее. А глаза голубые, как у отца. К слову, Рита была совсем не похожа на Базура. Наверное, красотой пошла в мать.

– Думаю, сразу к делу перейдем, – начал Арне, так и не присев. – Никто не против?

Все только этого и ждали.

– Во-первых, хочу вам кое-кого показать.

Арне нажал пару кнопок на своем ноутбуке, и над столом появилась голограмма с лицом человека. Мужчина этот был средних лет, с маленькими злыми глазами, что словно два снайперских прицела выглядывали из-под густых черных бровей. Волос у него почти не осталось, только редкая проседь. Чёткие острые скулы и массивный подбородок делали лицо страшным и жестоким, словно бы этот мужчина являлся начальником концлагеря, в котором каждый день убивают, по меньшей мере, десяток человек, а он наблюдает за этим зрелищем, попивая дорогой бренди. Одним словом, этот человек обладал не самой привлекательной внешностью. От него хотелось бежать без оглядки.

– Знакомьтесь, Конор Филипс. Глава столичной организации, проще говоря, лицо Вашингтона и ваш злейший враг, – теперь Ято понял, почему это лицо ему сразу не понравилось. – На данный момент в Нью-Йорке ситуация стабилизировалась. Дымовики покинули город, но туда явился Конор. Дзетту сместили: она и вся ваша Верхушка находится под арестом. Тоже самое и в «Битрее». Более того, вы все объявлены в розыск.

Над столом переговоров прокатился измученный стон. Чего-то подобного стоило ожидать.

– Вашингтон не знает, что вы у нас, но для Конора это вопрос времени, – продолжал Арне. – Я давно слежу за его деятельностью и могу сказать, что он немногим лучше дымовиков. А порой и хуже. Так что запомните его лицо и постарайтесь избегать с ним встреч.

Да такую рожу хочешь не хочешь, а запомнишь!

– Во-вторых, что касается всей нашей самодеятельности. То, чего ради чего мы вас так срочно собрали. Конечно, из-за того, что времени мало, что Завеса становится все тоньше.

– Шаттер сказал, что вы что-то нашли, – подал голос Ято.

До этого момент Арне особо не заострял на гостях свое внимание, так как заочно был с ними знаком благодаря Рите и Кроссу, но Ято он никак не мог узнать. Заклинатель быстро понял его замешательство и поспешил прояснить ситуацию.

– Ято Хенрики, я же Финнеган Вилхелми в прошлом.

После своих слов Ято перевел взгляд на Риту, которая оказалась полностью растеряна. Она смотрела на заклинателя, но не узнавала его, не видела в нем Финна, как и сам Ято не видел его в себе. Рита искала помощи у остальных, но друзья ничем не могли ей помочь. Кейтлин, что сидела рядом с подругой, пыталась как-то ее подбодрить, взяв за руку, но Рита будто бы провалилась в пропасть, окунулась в холодный колодец, который начал покрываться льдом. Одними только словами Ято разрушил все ее мир, все ее надежды.

– Резонанс Искр, Арне, – подсказал Шаттер. – Нейро его спас.

Дымовик до последнего хотел остаться незамеченным, но Шаттер его подставил. Впрочем, Нейро не так сильно заинтересовал Арне, как Ято. Все же он первый заклинатель в истории, которые пережил резонанс Искр и вообще доказал, что это возможно.

– Да, нашли, – Арне вернулся к делу. Он подобрал маленький горшок с кактусом и поставил его на стол так, чтобы было видно всем. – Рита, будь добра.

Рита сейчас была где-то далеко, но краем сознания услышала Арне и выполнила его неозвученную просьбу, легко взмахнув рукой. Вокруг кактуса замерцал купол, похожий на мыльный пузырь.

– Хелпер Риты действительно уникален, – начал объяснять Арне. – Она буквально создает Завесу. За то время, что мы пытались придумать решение нашей большой проблемы, мы обнаружили кое-что интересное. Представьте, что кактус это параллельный мир, где обитают дымовики, а купол это Завеса, которая вот-вот падет. Так вот, обратите внимание, что будет, если воздействовать на купол снаружи.

Арне вооружился маленьким карманным ножиком и со всей силы несколько раз ударил по куполу. Тот издавал противные звуки и мерцал, но остался целым, несмотря на все попытки Арне его пробить.

– Как можете видеть, купол нисколько не пострадал. Иными словами, мы пришли к выводу, что с внешней стороны Завесы, из нашего мира, на нее нельзя воздействовать, – заявил Арне. – Руэри и Адам мыслили в верном направлении, но они не знали, что их затея заранее обречена на провал. Даже если бы на группу не напали, Рита бы не смогла восстановить Завесу с нашей стороны. Пробить и «заштопать» Завесу можно лишь изнутри. Такие эксперименты мы тоже проводили.

Вот это значительно осложняло дело, если не ставило на нем жирный черный крест. Все это выглядело, как плохая шутка, но в словах Арне прослеживалась определенная логика. Если с одной стороны по стенке поползла трещина, нет смысла штукатурить ее с другой.

Слова Арне ошарашили всех, кто еще не потерял надежду что-то исправить. Теперь и ее не осталось.

– Предвидя ваш вопрос, сразу дам ответ, – вздохнул Арне. – Заклинатели уже пытались пройти через Завесу, но никто не вернулся. Это билет в один конец.

– А может и нет, – Нейро удивил всех, когда подал голос. – Если дымовики могут пройти в ваш мир, то и вы сможете пройти к нам.

– Я не отрицаю этого, но мы окажемся в мире, где существуют твари, которым за радость нас убить. Уж извини.

– Нейро прав, – заявил Ято. – Можно я кое-что скажу?

– Прошу, – Арне сделал жест рукой, а сам присел.

– Когда мы ждали Джейми и Стефани, Нейро мне рассказал одну очень любопытную вещь про Искры…

Ято пересказал все то, что ему поведал тогда дымовик. Да и сам Нейро не постеснялся добавить кое-где от себя. Новость о том, что у каждой Искры свое предназначение заинтересовала Арне.

– Раз хелпер Риты создает Завесу, то предназначение ее Искры состоит в том, чтобы сохранять ее целостность. Но она не может выполнять свою работу, будучи по ту сторону Завесы, – вот, что Ято хотел сказать. – Проще говоря, чтобы залатать все дыры, нужно вернуть Искру Риты назад.

– И как это сделать? – спросила Стефани. – Как ты предлагаешь отделить Искру от нее? Я знаю один способ, но он вам не понравится.

– А если заменить Искру? – Нейро, кажется, сказал что-то из разряда фантастики. – За Завесой можно найти свободную Искру и попробовать заменить ее. Не представляю, конечно, как это сделать, но можно попробовать.

– А что со мной будет, если заменить Искру? – Рита напряглась. Она знала, что ей отведена ключевая роль в спасении мира, но сейчас все стало приобретать мрачный оттенок. – Я тоже забуду себя?..

– Это не резонанс Искр, – Нейро пытался как-то ее успокоить, видя, что девушка боится. – Скорее всего, просто поменяется хелпер.

Рита ничего не ответила. Ей эта затея откровенно не нравилась. Она вся сжалась и обняла себя руками, но при этом исподлобья поглядывала на Ято, будто бы надеялась, что он вот-вот превратится обратно в Финна. Заклинатель это заметил, но старался игнорировать.

– Я вас правильно понял? – массируя висок, спросил Заккари. – Единственный способ восстановить Завесу, это пройти через нее и вернуть искру Риты на место? При этом никто не знает, как это сделать.

– Теоретически все так и есть, – вздохнул Арне, откинувшись на спинку стула. – Но я повторюсь, это билет в один конец. И я не могу сказать, что вас ждет по ту сторону. Сколько добровольцев шло туда, так никто и не вернулся.

– Но у них не было проводника, – возразил Ято. – Нейро, сможешь нас провести?

Кажется, только сейчас все присутствующие вспомнили, что с ними за одним столом сидит дымовик.

– В принципе, да… – Нейро как-то замялся. – Я могу найти небольшую дыру в Завесе, которую не будут стеречь другие дымовики. Вайзур, скорее всего, сейчас занят тем, чтобы растянуть брешь над Манхеттеном. А раз он оставил город, значит, восстанавливает силы.

– Если мы пойдем за Завесу с дымовиком, наши шансы возрастут? – спросил Ято у Арне. – Согласитесь, что мы тут останемся сидеть и ждать, что рискнем и шагнем на ту сторону. И так, и так шансы невелики.

С Ято было трудно не согласиться. Но то, что они предлагали, – чистой воды безумие! Никто и подумать не мог, что придется пройти через Завесу. Все думали, что удастся залатать дыры, не покидая родной мир. Но Вайзур не оставил им никакого выбора. Раз он явился в их мир, то заклинатели отправятся к нему.

– Я готов рискнуть, – сказал Ято, подняв вверх руку. – Я уже и так все потерял. Но мне не имеет смысла туда идти без Риты. На самом деле, все зависит от нее.

– Эй, не надо так давить! – огрызнулась Ольга, защищая подругу.

– А разве не так? – рявкнул Ято в ответ. Ольга промолчала.

Взгляды присутствующих обратились к притихшей Рите. Она явно не этого ждала от встречи с друзьями. Она тайно надеялась, что к ней вернется Финн, но вместо него явился холодный и отчаявшийся Ято, который совершенно ничего не чувствовал. Да еще и такое бремя на нее свалил!

Рита бы, наверное, согласилась пойти на риск, если бы не слова Нейро о том, что ей придется отдать свою Искру. Без нее она станет совершенно беззащитной, будучи в мире, где за каждым углом таится дымовик. А если вместе с Искрой она отдаст свою жизнь? А если заменить ее не получится, и Рита останется без хелпера? Все, что они имеют, это предположение Нейро.

Но тот же резонанс Искр был предположением, однако же Ято смог его благополучно пережить. Может, и ей удастся?

– Думаю, на сегодня хватит, – Арне понял, что их разговор свернул не туда. – Давайте еще день подумаем. Завтра соберемся и решим. Раз дымовики уползли к себе отдыхать, воспользуемся затишьем с умом.

На том и порешили.

***

Ято уже давно понял, что начал страдать бессонницей, поэтому бездумно шатался по коридорам «Корвуса» и пытался таким образом нагулять себе сон. В коридорах стояла тишина, а через приоткрытые окна просачивался шум ветра и тихие всплески с озера. Ято заметил открытое окно на первом этаже и решил высунуться подышать свежим ночным воздухом, а заодно и голову проветрить.

Ночи стояли холодные, но заклинателю было лень идти за кофтой. Ято хотел проморозиться как следует, чтобы потом залезть под теплое одеяло и сладко заснуть.

– Не возражаешь? – раздался тихий женский голос рядом.

Ято не услышал, как Рита подкралась к нему. Ей тоже не спалось, что неудивительно. Девушка куталась в вязаную кофту, что была ей сильно велика. Вид у нее был крайне печальный, а глаза стояли на мокром месте. Должно быть, только что она рыдала в подушку, а сейчас вышла взбодриться и успокоиться.

– Нет, – вздохнул Ято.

Рита присела на подоконник, натянув рукава на пальцы, и опустила голову, шмыгая носом. Наверняка она не хотела встречаться с Ято, но так уж вышло. А может она намеренно искала с ним встречи, чтобы поговорить наедине? Но Ято не знал, что сказать. Для него Рита была совершенно чужим человеком, с которым он только сегодня познакомился. Это для Финна она являла собой весь мир. Но Финн ушел.

– Извини, если был груб сегодня, – Ято решил, что сказать что-то все же надо. В конце концов, они тонут в одной лодке.

– Да ничего… – она чуть улыбнулась. – Ты был прав. Все зависит от меня. Просто мне страшно.

– Нам всем страшно.

– Скажи… ты ничего не помнишь? Совсем ничего? – каждый раз, когда Ято задавали этот вопрос, он чувствовал холодок в груди, будто бы сердце судорожно искало былые воспоминания, но находило лишь пустоту.

– Нет, – ответ был всегда неизменным. – Ни воспоминаний, ни чувств. Белый лист и новая жизнь, начатая где-то там среди песков и под палящим солнцем. Тогда мне было очень страшно. Я не знал, кто я и где нахожусь, что со мной произошло и почему. Сейчас уже не так страшно, но от этого легче не становится.

Рита утерла слезы и выпрямилась. Она перестала шмыгать носом, будто бы после его слов приняла все так, как оно есть.

– Я понимаю, что должна пойти туда, – Рита все о своей нелегкой доле. – Но я хочу вернуться. Хочу обнять отца.

– Значит, вернемся, – заверил Ято, хотя не имел на это право. – Никто не собирается отправлять тебя туда одну. Как минимум я и Нейро пойдем.

Рита усмехнулась. Да, дымовик и заклинатель, бывший в прошлой жизни ее женихом, это лучшая компания. Но все равно было приятно, что Ято пытается ее поддержать, несмотря на то, что не помнит. Рита видела в этом призрачный луч надежды.

– Если я потеряю Искру и останусь беззащитной… – Рита не знала, как объяснить ему свой страх.

– Я буду тебя защищать, – Ято понял это по-своему. – Все будут тебя защищать.

Рита вздохнула.

– Тогда бояться нечего.


Оглавление

  • Пленник пустыни
  • Чистый лист
  • Туманный призрак
  • Заклинатели
  • Эльшат
  • B-13
  • Играя роль
  • Встреча
  • Последний, кто знает
  • Свой против своего
  • Недоверие
  • Седой
  • Друг
  • Пелена перед глазами
  • Лицо врага
  • Личность
  • Угроза
  • Серьезный разговор
  • На острие ножа
  • Карты на стол
  • Нападение
  • В дыму
  • Побег
  • Без права на ошибку
  • Бояться нечего