КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 426003 томов
Объем библиотеки - 582 Гб.
Всего авторов - 202711
Пользователей - 96500

Впечатления

poruchik_xyz про Чжан Тянь-и: Линь большой и Линь маленький (Сказка)

Это старая версия книги, созданная на облегченном редакторе. Сегодня я залил более качественную версию - если решите качать, скачивайте её!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
imkarjo про Усманов: Выживание (Боевая фантастика)

Грибы? Грибы в весеннем лесу! Белые. Хочу, хочу, хочу.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Уиндэм: День триффидов (Научная Фантастика)

Чем больше я читаю данную книгу, тем больше понимаю что это — «книга пророчество»... И не сколько в реальности угрозы «непонятного метеоритного дождя (после которого все ослепнут) и не сколько в создании неких «шагающих растений» (которые станут Вас караулить на площадке возле подъезда)... Нет! На мой (субъективный) взгляд — пророчество этой книги в том, как именно должен себя вести (случайный) индивидуум выживший после катастрофы вселенского масштаба. Автор как бы говорит нам, что:

- уже через 5 минут после катастрофы, начинают действовать другие законы (жизни) и вся цивилизационная мораль не только «летит к черту», но и становится основной причиной смерти. Конечно полная «отмороженность» ГГ (спокойно наблюдающего как красивая женщина выпрыгивает из окна) мне совсем не импонирует, но если задуматься над тем что именно должен делать герой (единственный «зрячий» посреди города слепых) начинаешь чуть-чуть понимать его точку зрения...

- и конечно (на самом деле) я бы хотя-бы попытался помочь (остановить, отговорить), но автор тут же дает нам примеры того как «добрые самаритяне» мновенно становятся «вещью» в руках толпы отчаявшихся (и слепых) людей... Думаю в этом отношении автор так же прав и в случае «дня Пи...», любой человек обладающий полезными навыками (умением, ресурсами) мновенно превратиться в объект торговли (насилия, рабовладения и тп), поскольку выживание не может не означать отмену «всех конституционных прав» (по мысли сильного или того кому терять больше нечего). В финале книги нам дается дополнительный пример того как «объявившиеся спасители» мгновенно начинают «строить» (выживших) главгероев (обосновывая это разными моральными соображениями и необходимостью выживания «всего человечества»). При этом — мотивировка по сути совсем не важна... важно лишь то, принимаешь ты приказ «от новых господ» или находишь в себе силы «послать их на...»;

- что же касается «нездорового» (но вполне оправданного) цинизма ГГ (а по сути автора) к миллионам слепых сограждан (оставшихся «один на один» в условиях анархии), то по автору — либо Вы «пытаетесь тянуть в одиночку» весь тот груз который (худо-бедно) раньше исполняло государство (всех накормить, всех построить и всех уговорить), либо Вы равнодушно набираете «гору хабара» и попытаетесь «тихо по английски» уйти с места событий... По типу — а что я могу? И самое забавное (при этом) что стать трупом (пусть и действуя из самых благих побуждений) гораздо проще именно «спасая толпу», а не игнорируя ее...

- так же в этой книге автор пытается донести до читателя, что никакой «сурвайв» одиночек просто невозможен (в плане предстоящих десятилетий) и что выжить (в обозримом будущем) сможет только большая группа (община) построенная по принципу четкой иерархии... Данный факт еще раз подтверждает (предлагаемый соперсонажем) способ решения «демографической проблемы» — взятие «под опеку» зрячими — незрячих только при условии полезности (например «в жены для гарема», как это принято в прочих «отсталых странах»). Не хочешь? Ну и иди на все четыре стороны... и попытайся выжить со своими «передовыми взглядами на сексизм, феминизм и прочими незыблем-мыми правами женщин»)) Как говорится — ничего личного... в группу вступают только те люди кто полностью «осознает масштаб грядущих жертв», и никакая оппозиция (мнящая себя кем угодно, но по факту являющаяся лишь индивенцами) более никем содержаться не будет... просто потому что «дураки уже вымерли». В книге автор неоднократно продолжает разговор «о равноправии полов» (кто кому «что должен» в условиях «пиз...ца») и о том что «в новом обществе» нет места приспособленцам, или (даже) «просто хорошим людям» которые не обладают абсолютно никакими (полезными для выживания) навыками.

- в группе «новой формации» конечно должны быть люди, которые занимаются умственным трудом (а не физическим), плюс это учителя, медики и тп... Но все эти «преимущества» отдельных лиц должны быть строго регламентированны (и что самое главное) оправданы результатом (их труда) по отношению к другим «работающим членам общины»... А остальные «работающие в поле» (в свою очередь) должны иметь возможность прокормить «лишние рты» (не задействованные в производственной цепочке). Уже это одно показывает неспособность выживания малых групп, а в конечном счете означает их вырождение (через одно-два поколение). ;

- сразу стоит сказать что представленная (автором) проработанность факторов апокалипсиса (первый — метеоритный дождь и второй триффиды) мотивированны вполне убедительно и не выглядят «дико» (даже по прошествии времени). И конечно (хоть) происхождение «данного вида» мутантов несколько... хм... Однако то что «причина всеобщего конца» обязательно грянет из закрытых военных лабораторий (как следствие именно военных разработок) тут автор (думаю) попал «прямо в точку»;

- еще одним «предвидением» (автора) стала (описываемая им), неспособность освоения «нынешним поколением» длинных передач (обучающего или просвещающего характера), не более 1 минуты — дальше «мозг отключается» и информация не усваивается... Блин! А ведь этот роман написан не пару лет назад... и даже не 10 лет назад... Он написан в 1951-м году!!!!!! Бл#!!! В это время еще тов.Сталин прекрасно жил и поживал!!! И никакого жанра «постапокалипсиса» еще не существовало и в помине...

- В общем (автор) очень емко разложил «все сопутствующие» катастрофе явления, которые могут помочь или помешать «выживанию индивидуума». Когда читаешь эту книгу — возникает множество мыслей, но (думаю) я и так уже (несколько сумбурно) изложил некоторые из них... Еще одной (разницей) по сравнению с «более современными собратьями», стало то (что автор) дает описание не только «первого года» после катастрофы, но и последующего десятилетия — очень красочно изобразив все то, что останется от «вечно доминирующего человечества», спустя 5-10 лет после катастрофы.

P.S Я тут совсем недавно купил (с дури) очередную «шибко разрекламированную весчЬ» (которой предрекали место «САМОГО ВЕЛИКОГО ТВОРЕНИЯ» десятилетия... П.Э.Джонс «Точка вымирания» (цикл «Эмили Бакстер»)... По ее поводу я уже высказался отдельно — однако (если) поставить два этих произведения и сравнить... Думаю что «шикарная книга П.Э.Джонс'а, лауреат чего-тотам» от стыда «должна сгореть» прямо на глазах... Это как раз тоже аргумент к вопросу «о вырождении»))

Рейтинг: +3 ( 3 за, 0 против).
1968krug про SilverVolf: Аленка, Настя и математик (Порно)

super!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Витовт про Престон: Сборник "Отдельные триллеры". Компиляция. Книги 1-10 (Триллер)

Как и обещал, выполнил обещанное, приятного чтения!

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Витовт про Престон: Циклы: "Уаймэн Форд" и "Джереми Логан". Компиляция. Книги 1-9 (Триллер)

Переделанный вариант предыдущего файла. Сделана разбивка на два цикла (пока). Позже сделаю отдельные триллеры, отдельной компиляцией. Дело в том, что в старом варианте существует проблема со ссылками. Вот этот огрех и хочу исправить. Этот файл без проблем! Sorry!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Вторжение (fb2)

- Вторжение [СИ, полностью] (а.с. Порог Завуч-5) 1.1 Мб, 320с. (скачать fb2) - Павел Вяч

Настройки текста:



Глава 1

Академия, 7 дней до окончания учебного года. Личный зал для медитаций Мастера Барка, артефактора

Внимание! Четки Порога приобрели поддерживающее (белые бусины) свойство: +14 % к Бодрости.

Алексей мазнул взглядом по очередному сообщению, машинально улыбнувшись полезному бонусу.

По телу тут же пробежала прохладная волна свежести, смывая навалившуюся сонливость.

«Сто седьмая бусина, — подумал Вольный маг, расправляя плечи и с наслаждением вытягивая скрещенные ноги вперед, — еще одна и Четки будут готовы. Поскорей бы уже! Так, стоп. Усталости нет. Боли нет. Времени нет. Есть только дыхание!».

Он и раньше знал, что медитации — дело непростое, ухмыляясь каждый раз, когда очередной Интернет-гуру рекомендовал начинать медитировать «всего лишь» с «час утром и час вечером». Ха! Да для неподготовленного человека даже пять минут бездействия — невообразимая пытка скукой! Ну а часами могут медитировать только монахи или просветленные мудрецы, коих в обычной жизни и не встретишь.

Себя Алексей относил к разряду мало-мальски опытных йогов и, четыре месяца назад, приступая к медитации, был абсолютно уверен, что с легкостью выдержит многонедельное сидение в позе лотоса и наполнение бусин энергией.

Однако сейчас, оглядываясь назад и трезво оценивая свои шансы, он понимал, что если бы не его друзья, присоединяющиеся к медитации преподаватели, а самое главное — бонусы, появляющиеся после зарядки очередной бусины, он бы не справился.

Он едва заметно улыбнулся. Удивительно, но при совместной медитации с кем-нибудь из преподавателей, кубики приобретали эффекты соответствующей стихии.

Например после того, как к нему присоединился Олькуш Ги’Дэрека, белый кубик приобрел «Ледяную ауру», замедляющую атакующих противников, а черный — дал высокий шанс заморозить противника во время контратаки.

Вместе с Бизэ фон Аэром удалось получить хороший бонус к скорости передвижения и активируемую щелчком четок способность «Полет». Кромбер Терраниус помог приобрести бонусы к защите от физических атак и вероятность полного игнорирования входящего урона.

Благодаря Олгену Торсуну Четки приобрели «Ауру слабой регенерации» и активируемое заклинание «Боевого лечения». Самди Тенебрэ Седьмой, по ощущениям Алексея, выложился больше всех, наделив один кубик защитой от Тьмы, а второй — активируемой «Аурой страха».

Мастер Барк дал бонус на созидание артефактов, Мастер Батра на концентрацию и повышенный шанс успешного создания алхимических зелий. Мастер Диол усилил атакующую магию. Мастер Килиб поделился «Ментальной защитой», ну а Дэнис фон Игнис намедитировал шанс создания защитного заклинания «Огненное кольцо» и усилиение рукопашного боя «Кулаки темного пламени».

Но больше всего Алексею понравился бонус от архимага: 0,1 % вероятность получить силу поверженного противника.

Совместные медитации показывали удивительные результаты в плане получаемых бонусов, но духовные силы Алексея стремительно таяли после таких товарищеских сеансов.

Бонусы, которые приобретали бусины после единоличных медитаций Алексея были не в пример скромнее:

Внимание! Четки Порога приобрели усиливающее (черные бусины) свойство: +7 % к силе удара.

Внимание! Четки Порога приобрели поддерживающее (белые бусины) свойство: +8 % к концентрации.

Внимание! Четки Порога приобрели усиливающее (черные бусины) свойство: +12 % к Боевой ауре.

Внимание! Четки Порога приобрели поддерживающее (белые бусины) свойство: +7 % к вероятности вернуть магический урон противнику.

Внимание! Четки Порога приобрели усиливающее (черные бусины) свойство: +10 % к шансу критического удара.

Внимание! Четки Порога приобрели поддерживающее (белые бусины) свойство: +10 % к сопротивлению магическим атакам.

Внимание! Четки Порога приобрели усиливающее (черные бусины) свойство: +32 % к скорости атаки (активируется при щелчке).

Но зато они давали самое главное: притупляли, а некоторые и вовсе вымывали накопленную в теле и в уме усталость.

И все равно, количество усилений, даже не принимая в расчет бонусы, полученные при помощи магов, поражали воображение.

Сейчас Алексей понимал, почему предыдущий владелец разобрал эти Четки. Артефакт не просто усиливал своего владельца, но делал из него настоящую машину смерти. Алексей скользнул взглядом по надписи, появившейся после зарядки пятьдесят четвертой по счету бусинки, и мечтательно вздохнул:

Четки Порога (Заготовка высочайшего качества. Для окончательной сборки артефакта напитайте его энергией)* + 2 к Мудрости, +2 к Стойкости, + 2 к Воле, + 2 к Выносливости, +2 к Созерцанию (Заблокировано) Полностью реализует свой потенциал только в руках монаха (текущая эффективность: 25 %) Список получаемых эффектов раскрыть Эффекты получают все члены отряда (Заблокировано) Скрыто

«Полностью реализуют свой потенциал только в руках монаха». Если сейчас четки работают лишь в четверть от своей реальной силы, то что же будет тогда, когда их получит монах из его видений?

На мгновенье Алексей испытал порыв прервать медитацию и разобрать артефакт — страшно подумать, что случится если эта вещь попадет в злые руки…

«Нет, Сеть знает, что делает, — тут же успокоил себя маг. — Значит пришли действительно трудные времена, раз из глубин прошлого всплывают такие могущественные артефакты…».

Подобрав под себя отдохнувшие ноги, он выпрямил спину и сосредоточился на последней, сто восьмой бусине. Практика показала, что если концентрироваться на кубиках, а не на своем дыхании, процентное получаемого бонуса возрастал.

«Еще пять-семь дней и Четки будут готовы. До окончания учебного года осталась ровно неделя. А я еще обещал Чжо помочь с инициацией радужников… Значит нужно поспешить!».

Вольный маг щелкнул четками и прикрыл глаза. Его лицо приняло отрешенное выражение, а лежащий в правой ладони матово-черный кубик слегка засветился. Наблюдающий за ним из-за занавески Мастер Барк довольно улыбнулся и разрешающе кивнул стоящим рядом студиозам.

Марк, Саня, Арно и Викто?р бесшумно скользнули в личный медитационный зал Барка и аккуратно выложили перед сидящим на плотном мате Алексеем полукруг из заготовок для артефактов.

* * *

Артефактор начал практиковать подобное ровно два месяца назад, как только почувствовал накопившуюся тяжесть магического фона медитационного зала. В чем было дело — в неопытности Алексея, гоняющего по кругу энергию или в пропускной способности кубиков — Мастер Барк так и не понял, но шанса не упустил.

Артефакты, получаемые из таких заготовок, превосходили предыдущие модели по мощности в несколько раз!

И сейчас, за неделю до окончания учебного года, хоть артефактов для СБМ, да и всей Академии, было сделано более чем достаточно, Мастер Барк и его подмастерья продолжали их выпуск.

Волнение перед неизвестностью, магическая интуиция, предупреждающая каждого мало-мальски сильного мага о надвигающихся неприятностях, прямой приказ ректора Академии — все эти факторы стимулировали расширение и увеличение производства артефактов.

Раньше Мастер Барк не злоупотреблял массовым производством артефактов, поскольку предпочитал работать над индивидуальными девайсами и не желал обрушивать цены Гильдии Магов. Но сейчас он, наоборот, стремился успеть создать как можно больше колец, наручей, волшебных палочек, медальонов и жезлов, нисколько не боясь, что обрушит столичный рынок магических атрибутов.

Ведь если Ксандр прав, то скоро все артефакты, созданные им и его помощниками, придутся очень кстати.

* * *

Марк, Саня, Викто?р и Арно закончили выкладывать заготовки артефактов, эта партия была защитной направленности, и, повинуясь разрешающему кивку мастера Барка, поспешили покинуть его мастерскую.

— Вы куда сейчас? — Арни откинул отросшую прядь волос назад и предложил, — Может на Арену?

— В принципе, можно, — тут же ответил Саня, шагая по выложенной гравием тропинке. — Я все экзамены уже сдал, снарягу подготовил, эффективность командной работы моих взводов практически 98 %. Могу, так сказать, себе позволить!

— Я пас, — покачал головой Викто?р. — Лучше помедитирую. Даже несмотря на артефакты и фамильяра маны катастрофически не хватает.

— Это потому что «Огненную воду» все стремишься создать, — хмыкнул Марк. — Даже у меня ее с трудом получается скастовать. Я тебе еще раз говорю, брось дурью маяться, оставь эксперименты на потом. Ты же огневик! У тебя огромный арсенал боевых плетений с низкой энергозатратой. Сосредоточься на втором-третьем уровне.

— Да я умом-то понимаю, — вздохнул Викто?р, — но хочется же!

— Выживи для начала, — буркнул Арни, — мне дедушка уже все уши прожужжал про осторожность и опасность!

— И он прав, — горячо поддержал Ги’Дэрека Марк, — у нас тренировки хоть и максимально приближенные к боевой обстановке…

— Спасибо Чжо, Диолу и Килибу за это, — вставил свои пять копеек Саня, широко ухмыляясь.

— …, но все равно против профессиональных военных большинство наших товарищей, как перваши против мастера Диола, — невозмутимо продолжил Марк, не обратив на ироничный комментарий Сани внимания.

— Не знаю, как это все будет происходить, — подхватил Арни, поворачивая на главную аллею, — но бродящие по Академии предположения мне не нравятся! Межмировые прорывы, задания Сети по защите… тяжело представить, что в Цитадели объявится армия тех же самых ксуров! Ну бред же?

— Поживем — увидим, — буркнул враз растерявший свою веселость Саня. — Пошли уже на Арену! Только учти, Арни, я сдерживаться, как обычно, не буду.

— Это кто еще сдерживается? — удивился водник. — Ну все, Саня, держись у меня!

— Вечером сбор, — напомнил парням Марк, — без опозданий.

— Ага.

— Помним, — вразнобой отозвались Саня с Арно и свернули в сторону арены.

— Марк, думаешь все действительно так серьезно, как говорят? — немного помолчав уточнил Викто?р.

— Не думаю, Викто?р, — вздохнул Марк, — знаю.

Он вспомнил негромкие, но полные тревоги слова Арта Скала. Следующая неделя будет напряженной, но они справятся. Точно справятся. По крайней мере он, Марк, сделал все возможное, чтобы подготовить студиозов к надвигающимся неприятностям.

Мир-колония псоглавцев. Жертвенный алтарь первой ударной армии вторжения

«Все готово, повелитель!» — высокий воин, поверх крепких плеч которого находилась самая настоящая песья голова, застыл у белоснежной мраморной плиты.

«Начинайте, старший легат Ахранис, — мысленно отозвался закутанный в рулоны воздушной ткани шаман Ахрокрас. — Нам необходимо не только связать наши миры, но и пробить портал к Маяку. Такой шанс захватить Порог нельзя упускать. Надеюсь вы не ударите в грязь лицом, как ваш предшественник?».

«Это невозможно! — воин позволил добавить в свои мысли немного возмущения. — Два легиона только ждут сигнала, чтобы обрушить всю свою мощь на наших будущих рабов. Две разведкогорты готовы к переносу уже сейчас, чтобы своими действиями поддержать работу портала и подготовить плацдарм для основного кулака!».

«Вам придется сделать все быстро, старший легат Ахранис, — глаза шамана налились чернотой. — Рабов и преступников у нас не так много, хватит лишь на сутки бесперебойной работы портала. Дальше, все зависит от ваших когорт. Сотни жертвоприношений хватит, чтобы придать порталу устойчивость. Как только он поменяет цвет на ярко-желтый, знайте: можно приступать к переносу легионов!

«Магическая поддержка…».

«Будет! — величественно кивнул шаман. — С вами пойдут шестьдесят магов и с десяток шаманов…».

«Большая сила!» — воин склонился в поклоне.

«Не забывайте, старший легат, другие рода тоже будут пробовать центральный мир на зуб. Наша предыдущая попытка многим пришлась… не по душе. К тому же помимо нас там могут оказаться другие захватчики. Клан Степного волка открыл портал еще вчера, используя в качестве разведки кукол».

«У меня есть инструкции на этот счет, повелитель! — решительно кивнул воин. — Что касается конкурентов… Мы выведем портал в самое сердце маяка!».

«Духи подсказали мне, что то место находится глубоко под землей, — песьеголовый шаман приложил вполне человеческую руку к своей лохматой башке и сильно зажмурился. — Подземные ходы, деревянные балки, горы руды…

«Шахты, — легат подпустил в свои мысли радость догадки и восхищение мастерством шамана. — Я распоряжусь подготовить две манипулы низших!».

«Потребуется больше жертв», — нахмурился шаман Ахрокрас.

«Повелитель, — старший легат Ахранис обнажил клыки в довольном оскале. — Подойдут ли в качестве жертв сами низшие?».

«Подойдут… — шаман с интересом посмотрел на молодого по меркам их рода воина, — действуйте, старший легат!».

Воин молча поклонился и, повернувшись к выстроенным коробочкой войскам, что-то грозно прогавкал.

Чуть вдали от двух высокопоставленных псеглавцев и белоснежной мраморной плиты стоял строй воинов в полном обмундировании. Наметанный взгляд любого почитателя Римской империи мог увидеть ровные коробки манипул, составляющие две когорты человекопсов. Справа от воинов стояло грубо сколоченные клети, в которых находилось около сотни истощенных людей. Слева от строя начиналась утоптанная дорога, ведущая в огромный военный лагерь, находящийся посреди бескрайней степи.

Повинуясь сигналу легата ближайшая декурия тут же сорвалась и под резкие окрики своего декуриона бросилась к рабским загонам низших.

Довольно кивнув, легат Ахранис перевел взгляд на соседнюю манипулу и пролаял следующий приказ.

Строй тут же распался, а люди, сидящие в загонах, обреченно завыли.

Человекопсы, не обращая внимания на крики и сопротивление людей, потащили их по одному к белоснежной плите, где наготове стояли четыре помощника шамана с ритуальными кривыми кинжалами.

Приняв первую жертву, младшие шаманы, не обращая внимания на крики, сноровисто приковали к плите тощего потрепанного мужика с распухшей, видимо сломанной, правой рукой и отступили в сторону, давая место шаману Ахрокрасу.

Закутанный в рулоны ткани человекопес молча вонзил нож в грудь жертвы, безучастно наблюдая за его извиваниями, и жутко оскалился. Белоснежный камень издал сосущий, причмокивающий звук и шаман тонко завыл.

В его глазах полыхнула тьма, тело человека принялось на глазах высыхать, а около плиты, прямо напротив выстроенных в боевой порядок когорт, появилась полупрозрачная рамка портала.

«Следующего! — облизнулся Ахрокрас. — Порог будет наш задолго до открытия Врат!».

Глава 2

Академия, шесть дней до окончания учебного года. Кабинет ректора. Плановое ежедневное совещание

— Не думаю, что это хорошая идея, — глава Охранителей, Мастер Диол, всем своим видом выражал крайнюю степень несогласия.

— Предлагаешь отправить студиозов одних? — удивился Чжо. — Да среди них бо?льшая часть еще дети!

— В особенности эти малыши из Союза боевых магов, да? — Диол от возмущения даже приподнялся со стула. — Ты видел, что они творят на арене?

— Ну так они и впахивали как кони весь год, — не согласился Чжо, — лично я не вижу в их уровне учебной и боевой подготовки ничего сверхъестественного! Мы же сами учебные планы с перекосом в боевку переписывали! Мне напомнить по чьему совету?

— Так я о чем и говорю! — Диол не выдержал и вскочил со своего места. — Не удивлюсь, если они сумеют заткнуть за пояс любого разнеженного столичного мага! Зачем с ними посылать моих Охранителей и оставлять Академию без защиты?

— Да потому что одно дело тренировки у себя дома, да еще и с наличием Защитного купола, плюс Мастер Торсун, который с того света вытащит, всегда рядом!

— В каждом отряде есть целитель, — автоматически возразил Диол и на мгновение задумался, и защелкал пальцами, ловя мелькнувшую в голове мысль. — О! Точно! Отряды! Чжо, ты же служил! Как тебе такое: Отделение-взвод-рота. Сержанты, лейтенанты, капитаны. Да в этом Ксуровом СБМ с дисциплиной покруче, чем у моих орлов будет!

— В истории нашего мира не раз встречались подобные упоминания, — подключился к беседе фон Аэр, который, как и всех остальные маги, с интересом прислушивался к спору Чжо и Диола. — Военачальники Крепости одно время даже взяли похожую классификацию на вооружение. К тому же Марк и компания не особо скрывают, что попали к нам из военного училища.

— Бизэ! — сморщился Диол. — Ты сам-то веришь в то, что вчерашние студиозы или, как они себя называют, кадеты, смогли бы за год создать такую мощную структуру с жесткой иерархией управления? Причем у нас под носом! От клана Ков’Альдо вон вообще огрызок остался!

— Чему мы, к слову, не препятствовали, — вставил Мастер Килиб. — И даже наоборот поощряли…

Преподаватель Физической активности и Ментальной защиты вопросительно посмотрел на сидящего во главе стола архимага. Хоть стол и был круглым, от Ксандра веяло такой мощью, что сомнений кто главный в этом помещении ни у кого не возникало.

— Вопрос по Ков’Альдо был согласован с Налоговой службой, — задумчиво проговорил ректор, выбивая по столешнице Имперский марш. — Про необычно взрослых для своего возраста мальчишек меня тоже предупреждали. От них не будет беды. Вы все знаете как непросто было жить в последние десятилетия. Если бы не война с Крепостью, боюсь, в Цитадели бы полыхнуло горнило Гражданской войны.

— В Пустыне полыхнуло, — проворчал Кромбер.

— В Пустыне полыхнуло, — охотно согласился Ксандр. — Уж не знаю кто там постарался, пестуя образ Серого антимага из древних легенд, но нам даже пришлось открыть Серый факультет…

— Многие дома аристо и даже дворян активно мутят в столице воду, — подхватил Бизэ. — на… налоговая в последнее время работает не покладая рук. То в одном месте снимают талантливого командира городской стражи, заменяя его на своенравного юнца из аристо. То в другом, отсылают крепких боевых магов в дальние гарнизоны, ссылаясь на засекреченную трагедию в Лютиках, о которой, у меня сложилось такое впечатление, знает уже каждый второй!

— Знать рвет Цитадель на части, — хмуро подытожил Ксандр, — выбирая себе куски пожирнее и повкуснее. Но они почему-то наивно верят в то, что война не дойдет до города…

— Пока это происходит на уровне политических и торговых конфликтов, — на… налоговой еще удается сдерживать напряжение и сглаживать острые углы, но боюсь ожидаемый прорыв может стать окончательным угольком, из которого полыхнет пламя гражданской войны…

— Бизэ, харош вилять, — фон Игнис, к вящей радости остальных магов, перестал последние три месяца запираться в своем кабинете и принялся активно участвовать в жизни Академии, словно пытаясь передать все накопленные им знания. — Все мы знаем, какую структуры ты представляешь. Поэтому можешь спокойно говорить не «налоговой удалось», а «нам удалось».

— Привычка, — улыбнулся одними губами воздушник. — Не любят отчего-то люди нашу организацию.

— Так исторически сложилось, — хохотнул Чжо. — Кому понравится, когда в его кармане деньги считают?

— Коллеги, мы отошли от темы, — неожиданно вмешался в спор Олькуш Ги’Дэрека. — Я считаю, что со студиозами нужно послать взрослых. Хотя бы на первую миссию! — глава факультета Воды, видя, что Мастер Диол хочет что-то сказать, повысил голос. — Да за эти четыре месяца мы смогли обеспечить каждого из студиозов стихийным фамильяром…

— Не будем говорить, каких трудов нам это стоило, — буркнул Чжо.

— … Смогли подготовить защитные и атакующие артефакты, — Олькуш укоризненно посмотрел на перебившего его Чжо. — Добились впечатляющего уровня подготовки наших учеников, но! Но отпускать их на первую миссию одних нельзя.

— А я считаю, что они прекрасно справятся без нас, — покачал головой Дэнис. — Тем более с фамильярами!

— Справятся!

— Психологический момент…

— Поддержка старших!

— Нисколько не переживаю.

— Они же еще дети!

— Считаю, что справятся.

— Нет, без поддержки нельзя…

— Хватит. — негромко бросил Ксандр, но споры тут же прекратились. — Выносим вопрос на голосование. Кто за то, чтобы отправлять студиозов на миссии одних, без поддержки взрослых?

Первым вскинул руку Мастер Диол, за ним Дэнис ван Игнис. К ним присоединились не проронившие за все совещание ни единого слова Тэнебре Седьмой, Гал Батра, Мастер Барк и, неожиданно, Натали Нолкоп.

— Против?

Руку подняли: Чжо, Олькуш Ги’Дэрека, Кромбер Терраниус, Бизэ фон Аэр и Мастер Килиб.

— Та-ак, — протянул Ксандр, чей голос равнялся двум и мог в данный момент перевесить чашу весов в любую сторону. — Натали, с остальными-то понятно, но почему ты «за»?

— Они маги, Ксандр, — пожала плечами грандмастер Воздуха. — Мы научили их всему, чему могли…

— Даже первашей? — скривился Чжо.

— Я больше переживаю за второй и третий курсы, — немного помолчав ответила женщина. — Но мы не сможем быть рядом с ними всегда. К тому же я считаю, что нам не выйдет сидеть сложа руки…

— Согласен, — медленно кивнул Ксандр. — На свой самый главный экзамен студиозы пойдут одни. А мы будем наготове, чтобы в случае чего прийти к ним на помощь.

— Да ну вас всех! — скрипнул зубами Чжо и резко вышел из-за стола. — Прошу простить. У меня образовались срочные дела.

— Чего это он? — удивленно вскинул брови Диол, когда за спиной Чжо захлопнулась дверь.

— Сыновья у него на втором курсе, — разомкнул уста Олеген Торсун. — Волнуется видимо.

— Нет, дело не в сыновьях, — покачал головой фон Аэр. — Чжо спит и видит, чтобы из своих радужников сделать отряд Имперских магов.

— Это вообще реально? — нахмурился Олген.

— Ну сам-то он как-то им стал? — пожал плечами Бизэ. — В любом случае, если у него получится, я лично буду ходатайствовать перед Советом о предоставление Чжо потомственного дворянства.

— Думаешь он успеет до окончания года? — скептически хмыкнул Дэнис, разваливаясь на мягком стуле.

— Надеюсь на это, — негромко ответил Бизэ. — Так у ребят будет больше шансов прохождение, как выразился Магистр Ксандр, своего последнего экзамена.

— Крайнего, — поправил его Гал Батра, что-то увлеченно рисующий в своей извечной тетрадке. — Эээ, Чжо предпочитает говорить «крайний», — тут же добавил алхимик, слегка поежившись под пронизывающим взглядом Бизэ фон Аэра.

— Дай Сеть, — вздохнул Ксандр, сделав вид, что не заметил игру в гляделки. — Дай Сеть… Ладно, идем дальше. Натали, слово тебе. Расскажи нам сколько студиозов сумели постичь «Суть вулкана». Следующий с докладом готовится Мастер Килиб.

Воздушница пододвинула к себе исписанный ровным почерком лист бумаги и принялась зачитывать сухие цифры, за которым скрывались чьи-то успехи и взлеты, неудачи и поражения.

Кто-то из преподавателей, как, например, Мастер Килиб, старательно фиксировал информацию, чтобы повысить эффективность групповой работы студиозов. Кто-то слушал вполуха, думая о чем-то своем. А кто-то просто играл в эту игру, присутствуя на совещаниях, проводя уроки и раз за разом проверяя свою экипировку, и терпеливо дожидался окончания учебного года.

Если бы ректора Академии, архимага, Магистра Ксандра поставили перед выбором: ждать еще шесть-семь дней или столкнуться с неизвестностью прямо сейчас, он бы без колебаний выбрал второй вариант. Ведь ожидание подчас выматывает и убивает посильней боевой магии.

Увы, но поторопить ход времени в данной ситуации было невозможно.

* * *

Мастер Чжо стремительно шагал по широкой дорожке и всеми силами старался успокоится. Умом он понимал решение ректора и даже поддерживал, но сердцем… Сердцем Имперский маг чувствовал беду.

«Только бы успеть инициировать мелких, только бы успеть!» — билась в голове одинокая мысль.

Теорию его радужники вызубрили на зубок. О возможностях, которые они получат благодаря новому классу, студиозы были в курсе. Характеристики всеми правдами и неправдами удалось подтянуть до твердых шестерок. Благо характеристики Силы, Ловкости и Выносливости у Кино с Шамилем итак были на шестерках, а мальчишки-радужники, благодаря имперской системе питания, очень быстро росли, набирая нужные кондиции. Ну а книги, публичные выступления, ментальные техники и обязательное капитанство в пиласе помогли справится с пороговым входом Интеллекта, Мудрости и Харизмы.

Дело оставалось за малым — пройти саму инициацию, но как ее организовать Чжо не знал. Все его попытки окончились ровным счетом ничем. И единственный, кто ему мог помочь — был Алексей. Но он был занят медитацией над Четками, которым ректор отводил большое внимание в своих планах.

«На этот раз старина Ксандр просчитался, — подумал Чжо, через силу замедляя ход и выравнивая дыхание. — Алексей слишком непостоянная величина, чтобы учитывать его в своих планах! Но что делать мне? Сидеть и ждать пока он закончит с четками? А вдруг не успеем инициировать ребят?».

Чжо замер на месте, мимоходом отметив, что остановился возле оранжереи, и невидяще уставился в утопающую в зелени беседку, скрытую от посторонних глаз листвой.

Рассеяно скользя взглядом по деревянным перилам, зеленым листьям и проглядывающими за ними розовым цветкам, он обдумывал разные варианты возможных событий.

Если бы он не был так увлечен своими мыслями и зашел в беседку, его глазам открылась бы удивительная картина: на сильном, но гибком дереве, усыпанном розовыми цветами, стремительно зрели большие аппетитные персики.

«Чем быстрее Алексей закончит с четками, тем большее времени у нас будет на инициацию», — окончательно принял решение Чжо и, развернувшись на каблуках, зашагал в сторону Мастерской Барка.

Мир Ксуров. Малый дворец Ксенона, седьмого сына Императора

— Принс-с Кс-сенон, — склонился в ритуальном поклоне двухметровый ящер в силовой броне, опираясь на свой бронированный хвост, — в центральном мире-сс активирован маяк!

В просторном зале дворца помимо воина по имени Раскар и его хозяина, принца Ксенона, находились две наги. Первая играла на золотой арфе, вторая изгибалась в замысловатом танце, мелодично звеня десятком золотых браслетов.

Раскар, несмотря на то, что ни почетного караула, ни охраны в зале не было, старался лишний раз не дышать. Он, являясь капитаном гвардейцев, в отличие от многих других ксуров, имеющих доступ в малый дворец, знал что из себя представляют эти полуженщины-полузмеи.

— Давно-сс? — огромный ящер сидящий на троне, выложенным из человеческих черепов, прекратил полировать свои когти перламутровой пилочкой и заинтересовано уставился на своего гвардейца.

— Три такта-сс назад!

— Маяк активировали насс-ши агенты?

— Вероятность этого с-события-сс девянос-сста просс-центов, принс-с!

— Приготовить раз-звед-отряд-сс и отряд тяс-желой гвардии-с.

— Они готовы выдвинутьс-ся по первому васс-шему с-слову!

— Мои братья в курс-ссе?

— Кс-сирон и Кс-сарий уже пос-строили порталы-сс к Маяку-сс. Кс-сандрий выкупает человеков по бес-шенным с-ценам. Кс-силор и Кс-сурук з-заняли высс-жидаюс-щую пос-зицию.

— Ус-силить гарнизоны на гранис-це с с-сос-седними дис-стриктами.

— Ус-же с-сделано, Принс-с!

— Пойдес-шь на раз-зведку с-сам. З-задача-с: пос-строить фортпос-ст. З-зас-щитный периметр. Турели. С-станс-ции з-заправки экз-зос-скелетов и гараж для флаеров!

— Принс-с! — воин осторожно вклинился в речь своего хозяина. — Тос-чка выхода-с предполос-жительно рас-с-сполос-жена под з-землей!

— З-заменить флаеры с-скутерами! — тут же отреагировал Ксенон.

— Будет с-сделано, принс-с! Ос-смелюсь с-спрос-сить, мы не будем з-завоевывать добычу и рабов?

— О нет, Рас-скар! — довольно зашипел ксур, — за нас это с-сделают недоумки Кс-сирон и Кс-сарий… А з-знаес-шь что, Раскар? Я пойду с-с вами!

— Это мос-жет быть опас-сно, — счел своим долгом предупредить воин.

— Я с-седьмой с-сын императора, Рас-скар, — гневно раздул чешуйчатые ноздри принц. — А пос-сле того, как з-завоюю Порог-с с-стану первым! И ты мне в этом помос-жес-шь, будус-щий генерал Рас-скар!

— Как с-скас-жите, принс-с, — замер в глубоком поклоне Раскар.

Что ж, если ради того, чтобы стать генералом в армии принца, ему придется принести в жертву Апофису пару десятков ксуров, он готов принести эту жертву!

Глава 3

Академия, пять дней до окончания учебного года. Арена. Дружеский поединок Арно и Сани

— Долго вы там возиться еще будете? — крикнула Хэлен, не спеша вышивая что-то на черном галстуке.

Девушка вот уже второй день подряд была дежурным целителем Арены, и уже устала наблюдать за повторяющейся раз за разом схваткой.

Арни постоянно уходил в глухую защиту, не подпуская Саню к себе, а Санек всеми правдами и неправдами пытался приблизиться на расстояние удара рукой. Так поединок и шел. Один ощеривался ледяными копьями, постреливая в противника прозрачными сосульками и превращая пол арены в лед. Второй кругами ходил вокруг ледяной крепости, с ленцой отмахиваясь от магических атак и злясь от того, что не может подобраться ближе.

— Кто бы говорил, сестренка! — задорно откликнулся Арни, который знал, кому предназначался вышиваемый галстук. — Уже третий месяц возишься! Ей, Саня! Так нечестно!

— Бдительность потерял — на нож попал, — довольно прокомментировал студиоз Серого факультета, который воспользовался тем, что его противник отвлекся и блинкнулся Арно за спину. — Ленка, а ты его не слушай! Индивидуальный артефакт — дело серьезное. Лучше не доделать, чем в спешке тяп-ляп закончить. Больше вреда будет.

— Я требую реванша! — бескомпромиссно заявил Арни, — только давай на этот раз с фамильярами?

— А давай, — согласился Саня. — Вот только запустим моделирование арены. Развалины какие-нибудь или случайный район Цитадели.

— Ты прячешься, я ищу? — уточнил Арно.

— Как обычно! — согласно кивнул Саня и, развернувшись, побежал к противоположному краю поля.

Арно посмотрел ему вслед и повернулся к покрасневшей целительнице.

— Да ладно тебе, Хэль, я вон тоже Алексею подарок приготовил. Столько всего для нас сделал, фамильяры и ментальная защита чего только стоят! Да и с его появлением в Академии свободней дышать стало что ли? И интересней… да, точно интересней!

— Иди уже, братец, — буркнула целительница, делая вид, что не обращает внимания на разглагольствования Арно.

— Иду-иду, — хмыкнул водник, подходя к управляющей сфере. — Слушай, а почему все-таки галстук?

— Не знаю, — пожала плечами девушка и задумчиво посмотрел на лежащий у нее на коленях галстук, — он мне просто приснился.

— На что хоть зачаровываешь? — Арни с любопытством покосился на вышиваемые черными нитками руны.

— Тебе скажи! — вздернула носик целительница. — Марш, давай, отсюда!

— Ладно, ладно, не кипятись! — водник шутливо вскинул перед собой руки, отступая на шаг назад. — Но все равно, вы с дедом странные. Нам через несколько дней биться предстоит Сеть знает с кем, а вы ему… одна — галстук, второй — запонки! Как будто к великосветскому приему его готовите!

Выдав свои мысли, Арно еще раз покачал головой и направился к своему концу арены. В конце концов, пусть Хэлен дарит Алексею что хочет. Главное — делом занята. О том, что его собственный подарок был похож на обычный платок, водник умолчал.

— Начинаем! — крикнул Ги’Дэрека и, дождавшись ответного крика Сани, запустил в тренировочном режиме случайную локацию Цитадели.

Последние пару недель все, включая преподавателей, жутко нервничали, не торопясь, впрочем, в этом признаваться. Самые умные с головой зарывались в конспекты и сложные математические расчеты. Самые нетерпеливые, как Саня с Арно, не вылезали с арены, но были и такие, кто медленно, но верно подсаживался на тонизирующие напитки Гала Батры.

Доходило до того, что некоторые старшекурсники, хорошо разбирающиеся в алхимии, начали подпольно создавать «Зелья Блаженства». Принявший зелье маг на какое-то время погружался в беспамятство и видел яркие, красочные сны. За такой своеобразный кайф приходилось расплачиваться временным штрафом к Интеллекту и Ловкости, но желающих забыться меньше не становилось.

Преподавателей такое положение вещей категорически не устраивало, и они раз за разом нагружали студиозов дополнительными заданиями. Мастер Килиб и Мастер Диол и вовсе лютовали, выжимая на своих занятиях из магиков все, что можно и нельзя.

Простое армейское правило: «Солдат всегда должен быть занят делом» действовало и в магическом учебном заведении, но с каждым прожитым днем уровень напряжения в Академии рос прямо на глазах. Задумка администрации — устроить выпускные экзамены пораньше и дать всем магам и магикам отдохнуть перед финальной «Неделей миссий» — дала неожиданно отрицательный эффект.

Ожидание… Что может быть хуже? Не зря говорят, что оно смерти подобно.

Выход предложил Мастер Барк. Нараспашку открыв свои закрома, артефактор потребовал от каждого студиоза создать индивидуальный артефакт. На резонный аргумент, мол, — «Неделя всего осталось! Мы же не успеем!» — Мастер спокойно возразил, что жизнь на этой «Неделе миссий» не заканчивается, и у каждого будет возможность доделать артефакт по возвращению.

Взрыв социальной напряженности удалось отсрочить, и сейчас многие занимались созданием артефактов. Для себя или, как Хэлен, для кого-то другого.

* * *

Девушка поправила выбившийся локон и снова склонилась над галстуком.

К сожалению, в арсенале Мастера Барка было не так уж много действительно стоящих рун, но Хэлен смогла выбрать, на ее взгляд, самую подходящую из всех.

Редкая, практически ненужная для магов, но любимая всеми воинами руна «Вязкости» замедляла приблизившегося противника. Причем, чем ближе он был, тем сильнее замедлялся.

Для воина — просто находка, для мага же… В голове до сих пор звучали слова преподавателя Мастера Барка:

— Бесполезная руна, — поморщился артефактор, оценивая выбор Хэлен. — Если маг подпустил противника на расстояние удара, ему уже никакая «Вязкость пространства» не поможет. Маги не предназначены для ближнего боя. Единственный плюс этой руны — защита от яда и неконфликтность с уже имеющимися свойствами предмета, на который ты ее наносишь. Девочка моя, возьми лучше руну Левитации. Нет? Ну как знаешь… Только зачарованный дворянский галстук переведешь почем зря.

Хэлен не могла логически объяснить свой выбор, мало ли что во сне может привидеться? Да и сама заготовка стоила огромных деньжищ… Но что-то внутри подсказывало ей, что она все делает правильно…

Целительница повернула галстук и нежно погладила вышитый золотистыми нитями знак»?». Осталось доделать финальную руну — и он будет один-в-один как во сне!

Девушка вздохнула и посмотрела на играющих в смертельно опасные прятки Арно и Саню. Санек размытой тенью скользил вдоль полуразрушенной пекарни, плавно огибая все морозные шипы. Арни же замер прямо посреди площади, обратившись в слух. С его рук то и дело срывалась стайка сосулек, широкой площадью накрывая подозрительные места.

На взгляд Хэлен, в этом раунде Санек сумеет пройти незамеченным, а значит ее помощь не понадобится. Скучно. Девушка вздохнула еще раз и перевела взгляд на лежащий на коленях галстук. Как хорошо, что ей есть, чем заняться!

Ведь пока руки вышивают рунную вязь, а перед глазами проплывают заманчивые картинки их с Алексеем будущего свидания, время летит почти незаметно.

Изумрудный мир. Роща друидов

— Оракулы узрели во тьме беспросветного будущего алый проблеск рассвета…

От одного только монотонного голоса Верховного друида тянуло в сон, но Грасий мужественно держался. Когда еще ему выпадет такой шанс? А то, что другие вожди не пожелали иметь дела с жертвоприношением… Что ж, он, Грасий, был не таким щепетильным.

— Пройдя тропой немертвых, мы сумеем Древо найти… И вернуть домой его… Клану своему величие и вечную славу принеся…

Грасий нетерпеливо ударил копытом, с трудом усмиряя свой норов. Старик не смолкал уже три полных лучины, но его необходимо было дослушать до конца. Таковы были правила.

— Мерзкая магия оступившихся ждала нас там в прошлый раз… Яростный отпор перевертышей мы встретили на той земле… Чтобы не повторить ошибок деда твоего деда, мы даруем твоим воинам защитные амулеты!

Голос скрюченного в три погибели друида неожиданно наполнился силой и властью. Он оперся всем телом на свой узловатый посох и зыркнул в сторону младших прислужников. Молодые вьюноши тотчас бросились к старцу, с трудом волоча за собой огромный сундук, оббитый стальными полосами.

— Думаю, тебе не нужно объяснять, что с ними делать! — Друид ловко подцепил своим посохом крышку сундука и с силой ее откинул, демонстрируя стоящему перед ним кентавру содержимое ларца.

Грасий с любопытством посмотрел на лежащие вповалку деревянные кольца, серьги, овальные амулеты на неказистых кожаных ремешках и в следующую секунду задохнулся от удивления.

Вождь Железнолобых помотал головой и пару раз хлестнул себя по крупу хвостом. Перед ним лежало небрежно сваленное в кучу сокровище. Несколько сотен антимагичеких артефактов смогут в десятки раз усилить его войско!

— Когда отправляться? — Грасий широко раздул ноздри, с трудом отводя взгляд от деревянных наручей, выглядывающих из-под кучи колец.

— Во время кровавого заката путь мы откроем… — прошамкал друид, снова превращаясь в древнего старика. — Но будь осторожен, маяк глубоко под землей.

— Под землей — плохо, — не раздумывая ответил Грасий. — Лучше лес или луга. Или небольшой городок.

— Можно и городок, — протянул друид и с плохо скрываемой алчностью добавил, — но понадобиться больше дриад.

— Сколько? — фыркнул Грасий, через силу задавив в себе жалость к хранительницам леса.

— Дюжина, — морщинистый рот друида расплылся в щербатой улыбке, показав редкие заостренные зубы. — И одну лично мне.

Грасий с сомнением переступил с копыта на копыто, не сводя взгляда с распахнутого сундука и выглядывающих оттуда наручей.

— К вечеру будут, — фыркнул он наконец, приняв непростое решение.

— На закате будь готов отправиться со своими воинами в священный поход! — пафосно подытожил старик и отвернулся к огромному увядшему дереву, в корнях которого чернело гигантское дупло.

Три дня назад в этом дупле появилось тёмно-зелёное свечение, и старый друид тут же смекнул, что это значит. Древо простило своих отверженных сыновей и даровало им второй шанс. Шанс вернуться, обрести утерянную молодость и вечную жизнь. Шанс стать богом. Не всем конечно, только тем, кто сможет увидеть возможность.

Старик смог. И он, сильнейший, но в тоже время и старейший, друид Темнолесья, точно его не упустит. Пусть даже если для этого ему придется залить половину Изумрудного мира реками крови!

Глава 4

Академия, четыре дня до окончания учебного года. Личный зал для медитаций Мастера Барка, артефактора

Алексей мог с точностью до секунд сказать, когда к медитации подключился Чжо. С сердца тут же упал тяжелый камень неуверенности в том, что он не успеет, а сознание захлестнул водопад энергии и оптимизма.

С Имперским магом в напарниках дело сразу же пошло легче. Алексею только и оставалось, что бережно управлять мощным потоком энергии Чжо. И Вольный маг уже даже догадывался, какой бонус получит последняя бусинка в четках.

Также, впрочем, он догадывался что от него нужно Чжо.

«Усталости нет. Боли нет. Времени нет. Есть только дыхание!» — проговорил про себя Алексей, чувствуя, как в голове снова возникают ненужные сейчас мысли.

К тому же он и сам был не прочь помочь наставнику радужников сделать из них Имперских магов. Вот только все это будет потом. Сейчас главное — это бусина.


Внимание! Четки Порога приобрели поддерживающее (белые бусины) свойство: +15 % к скорости восполнения внутреннего резервуара


— Готово, — выдохнул Алексей, разлепляя глаза. — Неужели действительно готово?

Сидящий спиной к спине Чжо сладко потянулся, хрустнув суставами, и бодро вскочил на ноги, будто и не сидел трое суток подряд в позе лотоса.

— Эээ, Алексей, это нормально, что они светиться начали? — уточнил декан Радужного факультета, отступая на всякий случай на шаг назад.

— Нормально, — расплылся в улыбке Алексей, жадно вчитываясь в появившееся системное уведомление:

Четки Порога (Для управлениями аурами и использования активных заклинаний осуществите личную привязку к артефакту)* + 2 к Мудрости, +2 к Стойкости, + 2 к Воле, + 2 к Выносливости, +2 к Созерцанию Список получаемых эффектов раскрыть Текущая эффективность: 25 % (Полностью реализует свой потенциал только в руках монаха) Эффекты получают все члены отряда (Заблокировано) Скрыто*

— Считай, одно дело сделали, — довольно кивнул Алексей, убирая Четки в Инвентарь. Несмотря на всю крутость артефакта, привязывать его к себе он не собирался. Да и вряд ли у него это вообще получится, он же не монах!

«Интересно, а как мне выйти на связь с этим монахом? — задумался Вольный маг, осторожно вытягивая ноги вперед и разминая их руками. — И как он поймет, что у меня получилось найти то, что ему нужно?»

Внимание! В мир вернулись Четки Порога! Открыт доступ к локации «Утес мастера». Один из немногих наследников клана «Золотое руно» готов поделиться секретами ремесла.

Открыт доступ к локации «Древний храм духовного пути «Солнечная ладонь». Мудрость, накопленная тысячелетиями, открыта для чистого телом и душой.

Открыт доступ к локации «Домик менестреля Дикена» (Описание скрыто Драконом)

Открыт доступ к локации «Охотничья заимка». Рейнджеры Порога, Лес призывает вас для защиты!


— Ты тоже это видишь? — шепотом уточнил Алексей у Чжо.

— Я тебе больше скажу, старина, — также шепотом ответил Чжо. — Весь мир это увидел.


Внимание! Доступно мировое задание: Способствовать возрождению клана «Золотое руно» Принять? Да/Нет


Внимание! Доступ к локации «Древний храм духовного пути «Солнечная ладонь» закрыт на время испытания!


— А вот последнее уведомление зачем сейчас было — непонятно, — пожал плечами Чжо. — Открылась локация и тут же закрылась…

— Значит туда кто-то зашел, — задумчиво протянул Алексей. — Или кому-то повезло оказаться рядом или этот кто-то предполагал, что доступ в храм откроется.

— Как можно ждать то, о существовании чего не знаешь? — не согласился Чжо.

— Значит он знал, — в голове Алексея словно сложился очередной пазл.

«Монах из видений попросил найти четки, рассчитывая на то, что их появление откроет двери храма. Но… неужели там есть что-то более ценное, чем этот артефакт?! При встрече обязательно поинтересуюсь на этом счет!».

— Ладно, Бог с этими уведомлениями, пойдем наших ребят просвещать в Имперские маги!

— А сможем? — тут же подобрался Чжо.

— Должны, — вздохнул Алексей и неожиданно улыбнулся от пришедшей в голову мысли, — тем более есть у меня одна штука, которая, как мне кажется, сможет нам помочь.

Академия, четыре дня до окончания учебного года. Экстренный сбор радужного факультета

— Майо, ты в курсе что происходит?

Брюс наскоро надел холщовую куртку и буквально впрыгнул в свои мягкие полусапоги. Его брат, в отличии от него самого, уже был одет по форме и явно знал больше, судя по довольно-восторженному выражению лица.

— Шевели колготками, Брюс! — крикнул Майо. — Наставник собирает всех нас в зале!

— Всех? Зачем?

— Узнаешь! С ним Алексей идет!

— Да ладно! — Брюс и не заметил, как застегнул на себе разгрузку с лечебными и боевыми эликсирами и накинул на плечи плащ с вышитым по краям защитным плетением. — Неужели инициация?

— Сеть его знает, но я думаю, да! — обрадовано кивнул Майо. — У меня такие же бабочки в животе, какие были в тот день, когда мы впервые встретились с Алексеем!

— Уууу! — довольно протянул Брюс, выскакивая в коридор, где его дожидался Майо. — Наконец-то!

Мальчишки кубарем скатились по лестнице и бросились в строй, успев занять свои места до того, как открылась входная дверь в особняк.

— Корпус! Стройся! — гаркнул Шамиль, стоящий во главе строя.

Майо и Брюс, как, впрочем, каждый из находившихся в комнате мальчишек, вытянулись в струнку и дружно гаркнули:

— Здравия желаем, наставник Чжо!

— Ого, — присвистнул Алексей, — как ты их выдрессировал, прям как в армии!

— А то, — гордо усмехнулся Чжо, — фирма веников не вяжет!

Чжо окинул взглядом просторную гостиную и неуверенно предложил:

— Приступим? А то предчувствия нехорошие…

— Согласен, — кивнул Алексей, в груди которого последнее время поселилось боязнь опоздать. — Надеюсь обелиск облегчит работу, и мне хватит энергии.

— Обелиск? — переспросил Чжо, вопросительно вскинув брови.

Вольный маг, не отвечая, потянулся силой мысли в Инвентарь и неожиданно для всех присутствующих в комнате вытащил из своего кармана полутораметровую каменную стелу.

— Ааа, обелиск, — ошарашено кивнул Чжо. — Так бы сразу и сказал…

— Хм, — задумался Алексей, с головой уйдя в решение текущей задачи и не обращая внимания на удивленные переглядывания студиозов. — У меня со всеми радужниками связь на уровне «Ученик-наставник», думаю, это должно помочь.

— Что нужно от меня? — подобрался Чжо.

— Подстрахуй меня если что, — попросил Алексей, кладя правую руку на обелиск. — Добровольцы есть?

— Я! — шагнул вперед Майо, отреагировав на какую-то долю секунды раньше брата и товарищей.

— Подходи ко мне, положи левую руку на обелиск, а правую давай сюда, — скомандовал Алексей, протягивая радужнику левую руку.

Майо выполнил требуемые действия и замер, вцепившись в ладонь Алексея и зажмурившись на всякий случай.

— Начнем-с, пожалуй, — пробормотал Алексей, задумчиво смотря на появившуюся табличку:

Установить подключение к основной Сети? Да/Нет

Установить подключение к ретранслятору Имперской башни магов? Да/Нет

Согласившись, он с легким неудовольствием отметил, как его собственный резерв начал потихоньку уменьшаться. Послав мысленный запрос на смену класса,

Внимание! Благодаря пакетам «Призрачная сеть» и «Наставник» вы тратите меньше энергии, выступая проводником для своего ученика.

— Майо, список появился? — уточнил Алексей, с ностальгией рассматривая появившиеся классы:

По первичным параметрам доступны классы:

— Чернокнижник (рекомендовано)

— Некромант (не рекомендовано)

— Волшебник (недоступно)

— Кудесник (недоступно)

— Друид (недоступно)

— Алхимик (рекомендовано)

— Колдун (рекомендовано)

— Отрёкшийся (не рекомендовано)

— Богослов (недоступно)

— Стихийник (рекомендовано)

— Антимаг (недоступно)

— Астролог (заблокировано)

— Имперский маг (рекомендовано)

— Радужный маг (*текущий**)*

развернуть список дальше


— Ой, а можно все посмотреть? — потрясенно спросил Майо, глаза радужника разбегались, с жадностью прыгая с одного класса на другой.

— Время, Майо, — буркнул Алексей, — выбирай Имперского и уступай место следующему.

— Хорошо, — вздохнул парень и выбрал требуемый класс. — Спасибо!

— На здоровье, — откликнулся Алексей, почувствовав, как через него прошла теплая волна энергии. — Следующий!

— Я! — одновременно шагнули вперед Брюс и Шамиль.

Оба радужника набычились, не желая уступать, и принялись прожигать друг друга гневными взглядами.

Майо тем временем выгнуло дугой, словно от разряда током, и парень зашатался на месте. Алексей же молча прикидывал сколько маны у него ушло на одного студиоза. Получалось где-то между пятью и шестью процентами. В принципе на десяток радужников должно хватить с лихвой.

— Да расслабьтесь, ребят, — успокоил студиозов Алексей и кивнул на медленно оседающего на пол радужника, — вон лучше Майо помогите.

Брюс и Шамиль тут же бросились к товарищу и под руки увели его на один из мягких диванчиков. Брюс, бросив полный сожаления взгляд на пьедестал, остался с Братом, а довольный Шамиль вернулся к Алексею.

— Что делать?

— Расслабься и получай удовольствие, — хмыкнул Алексей, повторяя предыдущие действия.

У Шамиля список классов был повнушительней, и добрая его половина была связана с разнообразными диверсионными специализациями.

— Оооо! Наказующий… — с придыханием прошептал Шамиль, увидев знакомый класс.

Алексей всмотрелся в описание:

Наказующий— маг, одинаково хорошо владеющий как клинком, так и смертельной волшбой. Ходит легенда, что основатель легендарного клана Нолд попал в Порог через стихийный портал и, после безуспешных попыток вернуться домой, основал сначала свой клан, а потом и школу безжалостных магов-убийц. Проникнуть в хорошо защищенный дворец, уничтожить главу государства, нейтрализовать могущественного мага — все это по плечу Наказующим. Особенности: Наказующие — мастера внезапных атак и хорошо спланированных диверсий. Их кредо: появиться из ниоткуда, нанести один удар и исчезнуть. В открытом противостоянии их продуктивность не столь высока (штрафы при битве в строю). Максимальная эффективность достигается при работе в «звезде» (пятеро магов).

«Что-то знакомое, — нахмурился Алексей, напрягая память. — А, впрочем, ладно!»

— Шамиль, давай по плану, — посоветовал он радужнику. — Думаю, потом еще будет возможность сменить класс, если будет желание, конечно.

— Ты прав, — через силу согласился маг и решительно выбрал класс «Имперский маг».

И вновь теплая волна пробежала через Алексея от обелиска к радужнику.

«Семь процентов», — зафиксировал количество затраченной энергии Вольный маг, наблюдая за реакцией Шамиля.

Студиоза как будто шокером ударили, вот только в отличии от Майо он не сумел удержаться на ногах и плашмя завалился назад, где и подхватили Брюс и Марти.

— На диванчик его, — скомандовал Чжо, внимательно наблюдая за происходящим. — Брюс, к обелиску. Марти и Ян, страхуйте его.

После девятого по счету студиоза перед Алексеем появилось системное уведомление:

Внимание! С вашей помощью прошли смену класса десять магов. Выберите награду: «Всегда на связи» (/пассивный/ — вы можете подключиться к Сети где бы не находились) «Старший» (/активный/ — раз в неделю вы можете предоставить доступ к выбору класса любому разумному)


«Забавно, — подумал Алексей, кивком головы подзывая к себе последнего радужника. — Вот только почему десять? Похоже инициация Чжо тоже пошла в счет. Что же до выбора… Однозначно «Всегда на связи». Не стоит лезть туда, куда доступ обычным людям программно затруднен, хоть и выглядит вкусно».

— Все? — обеспокоено уточнил Чжо, самолично помогая последнему радужнику добраться до кресла.

— Все, — выдохнул Алексей, с трудом держась на ногах.

Внимание! Новоинициированным Имперским магам требуется прибыть в расположение Имперской башни магов в течение месяца!

«Не забыть бы, — подумал Алексей, устало читая новое сообщение.

На инициацию всех радужников понадобилось 80 % его энергетического резервуара. Кто-то тратил слишком много времени, рассматривая описание других классов, кто-то слишком сильно волновался перед тем, как согласиться с предложением Сети.

— Знаешь Алексей, — задумчиво проговорил Чжо, подставляя Вольному магу плечо. — Ты слишком плохо переносишь опустошение резервуара. — Некоторые маги вообще могут случайно повредить свой источник, вытягивая последние крохи из своего запаса маны. А тебя прям чуть ли не физически вырубает.

— Есть такое, — согласился Алексей, оперевшись на Чжо и доставая флягу с тонизирующим напитком Гала Батры. — Может быть дело в доспехе? Считай каждая вещь манапоток потребляет.

— Может быть… — нахмурился Чжо. — Да, скорей всего так и есть. Надо своих балбесов предупредить, чтобы ниже четверти резервуар не сливали.

— Предупреди, — улыбнулся Алексей, доковыляв с помощью декана радужников до стола. — Ну все, тебя можно поздравить? Под твоим началом теперь находятся две звезды Имперских магов!

— Как ты сказал? — удивился Чжо. — Две звезды?

— Я имел ввиду две пятерки магов, — поправился Алексей. — А что?

— Да так, — пожал плечами Чжо, с подозрением смотря на Вольного мага. — Довелось мне как-то во время одного из конфликтов с Крепостью пересечься с группой странных магов, которые называли себя «звездой». Там как раз стычка с гвардейцами Крепости была за форточников…

Дорассказать чем закончилась та встреча Чжо не успел. В доме неожиданно вспыхнули все огни, а перед глазами появилось системное уведомление:

Внимание! Идет досрочное окончание учебного года! Приготовиться к выходу на стабилизационную неделю! Возможны: временная мигрень, головокружение, тошнота, перегрузки. Рекомендуется принять сидячее или лежачее положение и погрузиться в легкую медитацию

«Началось», — с облегчением подумал Алексей, обменявшись короткими взглядами с Чжо.

«Началось…» — с тревогой подумал Ксандр, откладывая в сторону «Глаз Дракона».

«Наконец-то!» — с предвкушением улыбнулся Саня, останавливая учебный поединок с Арни.

— Пришла пора показать этим ур-родам кто здесь хозяин!

Глава 5

Внимание! Идет досрочное окончание учебного года! Приготовиться к выходу на стабилизационную неделю! Возможны: временная мигрень, головокружение, тошнота, перегрузки. Рекомендуется принять сидячее или лежачее положение и погрузиться в легкую медитацию

Сообщение висело перед глазами еще добрых полминуты, давая обитателям Академии приготовиться к стабилизации и медленно меняя цвет от черного к красному. И только тогда, когда надпись приняла ярко-красный цвет, на каждого мага в Академии навалилась головная боль, тошнота и дикая слабость. А в следующую секунду еще и вал сообщений:

Внимание! Доступно задание: «Защитить Восточные ворота от вторжения кочевников» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 3 разумных. Сложность: легкая. *Опасность: низкая.** Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*


Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь осажденному гарнизону портальной точки Цветочной провинции*» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: средняя. **Опасность: средняя.** Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*


Внимание! Доступно задание: «Отбить деревню «Васильки» от кентавров» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: средне-трудная. *Опасность: средне-высокая** Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*


Внимание! Доступно задание: «Бой за шахты» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 50 разумных. Сложность: трудновыполнимо. Опасность: высочайшая.* Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*


— Внимание! — по всей Академии раздался голос архимага. — Принимать задания категорически запрещено! Всем студиозам срочно построиться на главной площади и разбиться по рабочим группам. Преподавателям срочно приступить к разворачиванию на площади мобильного командного пункта!

— Но мастер Чжо! Мы даже потренироваться не успели! — возмущенно воскликнул Шамиль, отточенным до автоматизма движениями проверяя наличие пояса с кармашками и надетой под плащ жилетки.

— Вот на миссии и потренируемся, — кровожадно оскалился Чжо, — на первое задание пойдем все вместе! Все в себя пришли? Разбиться на два отделения. Командиры: Майо и Кино. И на площадь бего-ом м-марш!

И Чжо сам, подавая пример, бросился к выходу.

— Догоняйте, парни, — подмигнул студиозам Алексей, выскакивая из особняка вслед за деканом радужников. Или правильней будет сказать деканом Имперцев?

— Алексей, — спросил Чжо на бегу, когда Вольный маг его догнал. — Ты штаны-то с наручами так, поди, и не получил?

— Да как-то не до того было, — коротко отозвался Вольный маг, следя чтобы дыхание ненароком не сбилось. — А что?

— Держи! — улыбнулся Имперский маг, вытаскивая из ниоткуда компактный сверток. Видимо Чжо тоже сумел раздобыть пространственной карман и привязать его к себе. — Хотели тебе всем факультетом вручить, но кто ж знал, что все так быстро начнется?

— Угу, — согласился Алексей, — будто Сеть только и ждала, пока мы твоих парней инициируем! А за шмотки — спасибо.

— А может и вправду ждала, — дернул плечом Чжо, — жаль только с других факультетов студиозов подтянуть не успел!

— С этими сначала разберись, — Алексей кивнул за спину, где двумя ровными колоннами бежали радужники с серьезными лицами.

— Фигня-война, — делано равнодушно отозвался Чжо. — Прорвемся!


Прибежав на точку сбора, студиозы спешно заняли свои места в общем строю, а Чжо с Алексеем направились к начальству.

На площади, где совсем недавно проходил Турнир по пиласу, уже стояли медицинские шатры и командирская палатка. Рядом, в легкой медитации, сидели Магистр Ксандр, Бизэ фон Аэр, Олькуш Ги’Дэрека и Натали Нолкоп, и время от времени кто-то из них негромко говорил:

— Группа 43, приготовиться на выход. Задание 6. Класс опасности: В минус. Амуниция: стандартный комплект. Командиру подойти к Мастеру Диолу.

— Группа 37, приготовиться на выход. Задание 8. Класс опасности: В минус. Амуниция: стандартный комплект. Командиру подойти к Мастеру Килибу.

То одна, то другая группа получала быстрый инструктаж от наставников и, принимая задание, исчезала с легким хлопком.

Все студиозы были непривычно тихие. Несмотря на продолжительную подготовку, в голове магиков не укладывалось происходящее: Неужели и вправду война? Неужели и вправду там могут… убить?

А вот в глазах ребят Марка, стоящих ближе всех к руководству, наоборот горел азарт. Один в один как у Мастера Чжо.

— Наконец-то! — сам Марк аж светился от предвкушения. — Настоящее дело!

Стоящие рядом пацаны согласно загомонили.

— Но голову не терять! — жестко проговорил Марк, грозно взглянув на парней. — На рожон не лезем! Действуем по обстановке!

— Группа 7, приготовиться на выход, — раздался отстраненный голос ректора. — Задание номер 8. Сложность: А плюс. Вероятный противник псеглавцы. Высокая вероятность присутствия некромантов. Снаряжение: ментал-з. Командиру отряда подойти к Мастеру Диолу.

— О! — обрадовался Марк, зачем-то попрыгав на месте. К нему тут же присоединились окружающие его студиозы. — Это мы, парни!

— Может послать с ними парочку Охранителей? — уточнила Натали, выйдя из медитации и с сожалением посмотрев на повзрослевших за год, но все еще мальчишек, которые с радостью готовились к действительно опасной миссии.

— Нет, — также отстранено ответил Ксандр. — У нас уже не хватает ресурсов. Сосредоточься на медитативном прогнозе, Натали. — Закончив с воздушницей, он тут же переключился на стоящего рядом декана огненного факультета. — Дэнис, проверь, что с группой 32.

— Все готовы? — оглядел свою команду Марк, который, несмотря на близость построения не слышал короткого разговора Натали и Ксандра. Глаза парня вспыхнули огнем, а руки охватило ярко-белое пламя. — Принять защитное построение! — дождавшись пока рослые парни, вымахавшие за год на академских харчах и алхимических эликсирах, выполнят приказ, Повелитель огня принял задание, — С Богом!


Алексей смотрел, как группы студиозов одна за другой исчезают, отправляясь на выполнение миссий и с трудом сдерживал в себе желание принять первое попавшееся задание.

— Спокойно, Лёха, — пробормотал он себе под нос, — Ксандр знает, что делает. Да и Бизэ аналитик не из последних. Олькуш и вовсе вживую сталкивался с этими иномирянами! Они всяко лучше знают кого и куда посылать. Но как хорошо было бы выполнить быстренько парочку самых сложных миссий, чтобы…

— Чжо, — сбил с мысли невозмутимый голос ректора. — У вас получилось или…?

— Отряд Имперских магов готов к выполнению любой поставленной задачи! — гордо заявил Чжо и тут же добавил, — но на первый раз не помешало бы что-нибудь полегче, чтобы ребята приноровились к новым возможностям.

— Хватай своих орлов и принимай задание 12, — несколько секунд спустя отозвался Ксандр. — Степень угрозы В минус, амуниция: стандарт. Вашей группе присваивается номер 77.

— Принял, — сверкнул глазами Чжо. — Отряд! Минутная готовность! Младшие командиры ко мне!


— Магистр, у нас проблемы, — по внутренней связи преподавателей Академии раздался встревоженный голос Мастера Диол, отвечающего за финальный инструктаж магиков. — Студиоз Серого факультета Санек самовольно принял задание сложности А плюс-плюс-плюс.

— Ксуры? — недовольно отозвался ректор.

— Псеглавцы, — вздохнул Диол.

— …

— Магистр, — отстранено вмешался в разговор Олькуш Ги’Дэрека. — Он справится. К тому же у него выскочила индивидуалка.

— Справится он, как же, — буркнул ректор. — На твоей совести, Олькуш. Если через несколько часов не вернется, сам пойдешь его вытаскивать!

— Да без проблем, — повел плечами Ги’Дэрека и хитро сощурился, — разомнусь хоть!

— Все. — отрезал Ксандр. — Работаем дальше. У нас выше пятидесяти прорывов и их количество растет с каждой минутой.

— Не все так плохо, — вклинился фон Бизэ, — не стоит забывать о Гильдии магов, внутренних войсках и страже.

— Будем надеяться, — нехотя согласился архимаг. — Да и сама Сеть словно бережет мелких… Но не думаю, что так будет продолжаться всю неделю.

— Всю неделю? — с тревогой переспросил Гал Батра.

— Да, — немного помолчав ответил ректор. — Пока в Академии идет неделя, за Куполом начинает медленно тянуться целый год.

— Неужели прорывы будут идти весь год? — неверяще проговорил алхимик.

— Если Гильдия и армия сумеет разрушить Маяк, то все закончится довольно быстро, — успокоил алхимика Ксандр.

— Что, судя по сложности заданий на отбитие шахт, будет не так уж просто, — поморщился Олькуш.

— И что же будет, если не смогут его разрушить?

— Если не смогут, значит прорывов будет больше, — неохотно ответил Ксандр и тут же, не меняя интонации проговорил. — Группа 15. Задание номер 23. Сложность В плюс. Экипировка: стандарт. Командиру отряда подойти к Мастеру Килибу.

— То есть получается ребята будут выполнять миссию, возвращаться, отдыхать и снова на задание? — уточнил Батра.

— Именно так, — вместо ректора ответил подошедший к палатке Диол. — Но помните, что час, проведенный в Академии, равняется пятидесяти двум часам снаружи, то есть двум суткам с хвостиком.

— Двое суток и четыре часа, — педантично поправил Диола Бизэ. — Минута здесь — практически час там.

— Но как же наша армия? — удивился алхимик.

— Вряд ли наши генералы серьезно отнеслись к предсказаниям «выжившего из ума ректора Академии, которого давным-давно пора сменить», — с горькой усмешкой в голосе процитировал ректор. — Поэтому за работу, господа! Сейчас у нас несколько минут передышки, пока Сеть анализирует поступающую от очевидцев информацию о вторженцах. Нам нужно оборудовать палатки-казармы с койками для сна для студиозов. Времени идти до общежития и обратно у них не будет. Наладить горячее питание, неотложную скорую помощь. Распределить дежурства и так далее. Неделя будет жаркой!

— Но у них же есть прекрасно оборудованные общежития? — осторожно заметил Гал Батра. — Стоит ли тратить ресурсы для…

— У них не будет времени ходить туда-сюда, — отрезал ректор. — Вы же слышали Мастера Бизэ. Время играет против нас.

Ксандр не стал говорить, что руководство Цитадели планировало подготовить и выпустить минимум три курса боевых магов прежде, чем случится первый прорыв. Также он не стал говорить и о том, что вся эта выматывающая учеба, боевое сплачивание и подготовка к прорыву началась только из-за того, что он поверил смутным предчувствиям одного необычного форточника…

— Надеюсь вы ошибаетесь, — после продолжительного молчания выдавил из себя Гал Батра, — и наша армия и Гильдия магов находятся в полной боевой готовности!

«Я бы тоже хотел на это надеяться», — подумал архимаг, но вместо этого сказал:

— Группа 22. Задание 15. Опасность класса В. Амуниция: стандартный комплект. Командиру отряда подойти к Мастеру Килибу.

Глава 6

Интерлюдия. Штаб-квартира сил самообороны Цитадели.

— Да, но таймер отсчета… — промямлил полковник снабжения Фикус Лар’Тарго.

— Меня не интересует этот ксуров таймер отсчета, — негромко перебил вспотевшего от волнения тучного полковника глава налоговой службы Цитадели. — Почему мы до сих пор не отбили этот ксуров маяк?

— Шахты… Э-э-э… В шахты тяжело попасть, к тому же разведчики утверждают, что там появились кобольды…

— Эти-то откуда там взялись?

— Прорывы, уважаемый Андрю. Последние пару дней полковые маги засекли свыше пятидесяти точек по всей Цитадели! Мы не успеваем реагировать!

— Что значит не успеваем реагировать?! — на лбу Андрю вспухла синяя вена. — Какие-то твари разрушают нашу инфраструктуру, грабят лавки и дома, берут в плен мирных жителей, а мы не успеваем реагировать!

Все окна в кабинете местного градоначальника, чье рабочее место занял налоговик, были плотно зашторены и в помещении стоял пугающий полумрак, отчего Фикус Лар’Тарго потел еще сильнее. А уж кроваво-красные глаза приехавшего из столицы высокого начальника и вовсе вводили полковника снабжения в ступор

— Гарнизоны недоукомплектованны. Бо?льшая часть армии ушла в поход на Бункер или была распущена на прошлой неделе…

— Отговорки, — процедил сквозь зубы альбинос, одетый в белоснежный костюм. — Распоряжение о призыве на действующую службу ветеранов, наемников, авантюристов и свободных магов вышло три месяца назад! Сразу же после образования Союза государств!

— И мы работаем! — несмело улыбнулся Лар’Тарго, моля про себя всем богам, чтобы разговор не зашел об его новом загородном доме. — Мобилизуем городскую стражу и ополчение, заручились поддержкой Гильдий магов…

— Дебил… — выдержка изменила обычно спокойному Андрю, и налоговик дернул белоснежный манжет. — А если завтра прорыв произойдёт в административной части города? Где ксурова армия, на которую уходят миллионы золотых налогоплательщиков?!

— Я… я… — замялся полковник, сжимая в руках свою фуражку, вышитую золотом тех самых налогоплательщиков.

— Пшел вон, — брезгливо бросил альбинос и выкинул из головы очередного коррупционера и растратчика государственных средств.

Как только за толстяком закрылась дверь, налоговик устало потер глаза подушечками пальцев и с отчаяньем, близким к панике, посмотрел на лежащую перед ним на столе карту Цитадели. Карта была разбита на районы, округи, провинции и была покрыта голубой паутиной портальной сети.

Красные флажки, бо?льшая часть которых приходилась на периферию государства, показывали места вторжения. Черные флажки, которых, на его взгляд, было удручающе мало, обозначали силы самообороны.

К счастью, ни один телепорт пока еще не был захвачен, но количество убитых и угнанных в плен жителей потрясало воображение.

Можно было смело говорить, что Вторжение Цитадель встретила со спущенными штанами.

Как обстоят дела в Бастионе, Крепости и в Лесу Андрю не знал, полностью сосредоточившись на защите Цитадели. И здесь его ждал неприятный сюрприз. Нет, он, конечно, знал, что коррупция в стране, раздуваемая аристо, велика, но чтобы настолько…

Пока что удавалось справляться только благодаря поддержке паладинов Братства и неожиданной помощи из Города — крупнейшего сообщества авантюристов и бедуинов, расположенного в Пустыне.

Благодаря их стараниям южно-западная часть Цитадели была худо-бедно прикрыта от дерзких атак иномирян.

В остальных местах было хуже. Сильно хуже.

Заброшенные медные шахты, откуда так и фонило активированным Маяком, были на сегодняшний день неприступны.

С востока появившиеся откуда-то кентавры (кентавры!) уничтожали урожай и нападали на многочисленные деревни, угоняя в плен десятки людей.

С севера наступали псоглавцы. Но тут было попроще. Трагедия в Лютиках произвела на местных сильное впечатление и в течение последних трех месяцев старые форпосты, оставленные в наследие от Древних, были приведены практически в полную боеготовность. По самым осторожным прикидкам Андрю, при данном количестве наступающих, они могли выдержать минимум полугодовую осаду. Что будет, если вместо небольших отрядов в Цитадели появится вражеская армия, альбинос старался пока не думать. Так что север был худо-бедно прикрыт.

Жаль только не во всех провинциях.

Андрю поморщился, вспоминая один из прочитанных утром докладов.

Жители одного села предпочли бросить свои поля и дома и отступить в центральные провинции Цитадели. И все бы ничего, если бы не оставленная без защиты портальная площадка.

На данный момент эта точка в сети порталов безжизненно горела тускло-серым. И вроде бы, что такое один портал в рамках огромной Цитадели? Но Андрю был уверен, что псы, сумевшие пробиться из своего мира в Порог, смогут починить, а потом и перенастроить или и вовсе разобраться с порталом.

А еще Андрю догадывался зачем иномиряне так активно захватывают граждан Цитадели в плен. Кровавые жертвоприношения, конечно, не идут ни в какое сравнение с архитектурным и магическим Чудом света, которое представляла из себя портальная сеть Цитадели, но все же способны открыть путь в Порог даже небольшой армии.

Нет, можно было, конечно, отключить эту точку от портальной сети вручную, но тогда исчезнет доступ к прилегающим к захваченной деревушке провинциям.

По уму нужно было как можно быстрее бросить в бой армейские части Цитадели, усилив их гильдейскими магами, но… армия куда-то делась.

Пять из шести генералов бесследно пропали вместе со всеми своими немаленькими штабами и младшими командирами, умудрившись распустить при этом вверенные им войска по домам. По домам! Шестой, как оказалось, находясь на учениях, неожиданно приказал прекратить маневры. После чего собрал вокруг себя все войска, до которых смог дотянуться, а это оказалось без малого две дивизии и занял осадное положение в пограничной с Лесом крепости. На связь генерал выходить, отчего-то отказывался.

Ну а единственный оставшийся в зоне доступности полковник снабжения Лар’Тарго оказался полным ничтожеством, только и думающим об очередном загородном поместье.

К его счастью он на данный момент был единственным военным, даже нет, не так, был единственным военным чиновником, который имел хоть какой-то опыт управления войсками (пусть даже это и были учения).

Самой армии пока не было, но люди Андрю в срочном порядке поднимали столичные архивы и учетные ведомости периферийных административных центров, пытаясь как можно скорее восстановить распущенную армию.

— Диверсия, — Андрю попробовал на вкус неприятное слова и покатал его на языке. — очень грамотная и хорошо спланированная диверсия. Сетью клянусь, без аристо и их интриг здесь не обошлось!

Налоговик поправил белоснежный манжет и пододвинул к себе чистый лист бумаги и размашисто написал: «Дворяне. Аристо. Кланы. Призыв. Обязательный! Лояльность. Проверим!»

— Эх, как бы мне сейчас не помешал совет старины Ксандра, — вздохнул глава налоговой службы, с тоской посмотрев на карту, на которой появились сразу семь алых флажков.

— Шеф! — дверь в кабинет резко распахнулось, чего его бессменный секретарь Мол себе никогда не позволял. — Наша разведка докладывает, что в квадратах М14, Е6, К-27, Н-37 неизвестно откуда появились слаженные отряды боевых магов! Некоторые с ходу вступили в бой с захватчиками, некоторые развернули мощную магическую оборону, защищая местных жителей и выходя на связь со офицерами войск сопротивления!

— Кто такие? Откуда? Наши? — встрепенулся Андрю, с жадностью ловя каждое слово секретаря.

— Сеть их знает, шеф, — пожал плечами Мол, — но Кристоф передал мне кристалл с записью.

— Чего же ты тянешь, вредитель! — взревел Андрю, суетливо доставая из своего пространственного кармана мраморную статуэтку глаза, вместо зрачка у которого находилась неглубокая впадина. — Давай скорей его сюда!

Лихорадочно вдавив кристалл в углубление, Андрю дождался щелчка и отошел на пару шагов назад, жадно всматриваясь в появившуюся картинку.

— Жаль, что без звука, — в сердцах бросил альбинос, внимательно наблюдая за тем, как в ста метрах от занявших городские ворота псеглавцев, увлеченно грабящих ближайшие дома, появляется с десяток невысоких фигур.

Секунда на оценку ситуации и вот уже в псов летят первые заклинания и самое главное! От увиденного Андрю аж подпрыгнул на месте — невысокий парень, вокруг которого полыхал огонь, дернул кистью, и голова камлающего шамана полетела на землю.

«Это ж сколько силы нужно иметь, чтобы срезать башку шаману песеголовых обычной огненной удавкой?» — удивленно подумал альбинос. Но произошедшее в следующий момент заставило его позабыть об увиденном.

Один из магов, не вступая в схватку с псами, среди которых неожиданно начали появляться стихийные элементали, побежал к дымящейся караульной башне.

Из ее бойниц торчали острые жала арбалетных болтов, а с крыши, в сторону занятых псами ворот, изредка летели медленные фаерболы. Но это-то как раз и было в порядке вещей. На дежурства в периферию всегда отправляли слабых магов. Как оказалось — зря.

Андрю отвлекся от мыслей про служебный регламент и перевел взгляд на бегущего.

Невысокий, худощавый маг подбежал к обугленному зданию и, сняв с груди золотой амулет, высоко вскинул его над головой, демонстрируя, видимо, его командиру стражников.

— Свои, Мол, — прошептал Андрю, с трудом унимая волну мурашек, пробежавших по спине. — Эта академский жетон, Мол!

— Магистр Ксандр прислал помощь? — обрадовано уточнил секретарь.

— Да, чтобы меня ксуры магии лишили! — хохотнул альбинос, но в следующий момент на него словно вылили ведро холодной воды. — Постой, это что, пацаны?

Картинка резко прыгнула вперед, крупным планом выхватывая фигуры и лица магов, вступивших в бой с псами, к которым уже подтягивалось подкрепление. И Андрю был готов поставить свой амулет администратора Сети на то, что бой ведут… пацаны!

— Мальчишки спасают страну. Куда катится этот мир! — протянул налоговик. — Мол, срочно выйти на связь с любым отрядом магов и передать вот это послание ректору Академии! Кристалл размножь и разошли по всем координатам прорыва! … Постой, это что, все?

Мол молча принял алый кристалл с посланием и посмотрел на оборвавшуюся запись.

— Да, шеф, у нашего разведчика не стояло цели выходить на контакт с неизвестным.

— Ксуры его дери, — пробормотал альбинос, — смогли эти пацаны справиться с псами или нет?

Глава 7

Ремесленный городок Сильный. Марк


Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь осажденному гарнизону портальной точки города Сильный, Ремесленная провинция» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: трудная. Опасность: высокая. Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!

Перемещение на миссию произошло практически мгновенно. Только что Марк и два отделения его товарищей стояли на центральной площади Академии, а сейчас уже находятся недалеко от противника.

Появились они на широкой улице около таверны, расположенной в ста метрах от ворот. По обе стороны от дороги шли ровные ряды уютных двух и трехэтажных домиков. По левую сторону от ворот стояла полыхающие в данный момент казармы, по правую находилась черная от копоти караульная башня.

В воротах вовсю хозяйничали высоченные воины с собачьими головами, нисколько не опасаясь то и дело вылетающих из бойниц арбалетных болтов. Чуть в стороне качался в трансе странного вида песеглав, с головы до ног увешанные птичьими черепами и каким-то амулетами.

Оценив ситуацию, Марк отрывисто скомандовал:

— Отбиваем ворота! Солирую. Прикрывайте.

— Есть.

— Принял, — тут же отозвались Гай и Викто?р.

Парни прекрасно знали, что нужно делать и тут же принялись отдавать команды своим товарищам.

— Юлий, установить связь с караулкой! Их держит шаман!

— Парни, а мы очищаем левый фланг! Марк, поможешь с казармой?

Марк улыбнулся и кивнул, позволяя разгореться бушующему внутри огню. Короткий взгляд на полыхающую казарму и пламя сразу же спадает, а в руке у огневика появляется ослепительно белая нить.

— Хэк!

Вдох. Удерживая мощь потушенного пожара, сформировать плетение. Добавить в него еще силы и с резким выдохом выбросить руку вперед. Огненная удавка с легкостью прошла сквозь все щиты шамана и аккуратно снесла лохматую башку песеголового.

— Пошли, пошли, пошли! — больше не скрываясь заорал Гай. — Защита спала, работаем!

— Грегори, разведка! — крикнул Викто?р, — Марти, проверь казарму Чувствую там одаренного! Остальные добиваем псов и на стену!

Марк коротко кивнул. В Гае он и не сомневался, а вот Виктор мог с непривычки допустить ошибку. Но дворянин пока что справлялся. Послушав свою интуицию, Марк побежал к воротам, где потерявшие шамана псеглавцы уже принимали защитное построение, и скомандовал на ходу:

— Вик, элементалей на ворота!

— Марти, Ян! — тут же отозвался Виктор, — вы знаете, что делать!

Парни молча кивнули. Марти коснулся своего пояса, а Ян — наручей. В следующую секунду в воротах появились два элементаля — огненный и земляной.

Огненный голыми руками оторвал голову ближайшего псоглава и дико захохотал. Земляной же, не обращая внимания на своего огненного коллегу принялся методично уничтожать запаниковавших воинов.

Трудно не паниковать, когда сначала по непонятной причине погибает шаман, с которым магия и стрелы противника были не страшны, а следом прямо посреди фаланги появляются стихийные элементы. Да еще и ожила караульная башня, обрушив на захватчиков дождь из арбалетных болтов.

Строй псеглавцев дрогнул, и псы, один за другим, бросились бежать.

— Занять стены! Помочь раненым! Снайперы, не спим!

— Не спим мы, не спим, — проворчал Гай, залетая на стену. — Твою ж! Марк, тебе надо это увидеть!

— Во дворах находятся четырнадцать воинов противника, — хмуро добавил Грегори. — Скидываю их местоположение на медальоны взвода.

— Тим, займись! — отреагировал Марк, точечными ударами добивая огненных копий добивая раненных воинов.

Добравшись до лестницы на стену, он быстро взбежал по ней и нервно присвистнул.

— Вот почему сложность высокая… Это нам, получается, еще повезло, что на разведку наткнулись!

В полукилометре от городских врат ярко сияла квадратная арка портала из которой ровными коробками выходили воины противника. Появившиеся псы сразу же бросались занимать делом. Кто-то располагал обозы полукругом, создавая из них стену рукотворного фортпоста. Кто-то строился в фаланги, готовясь к штурму города. Кто-то устремлялся в разные на разведку, а кто-то уже тащил упирающихся пленников к белоснежной плите.

— Марк, они приносят их в жертву, — хмуро бросил Гай, планомерно вбивая в бегущих псеглавцев одну молнию за другой.

— Вижу, — буркнул Марк, переходя на магический взгляд. — Уууу! Хрен мы что им сделаем. Держим оборону.

— Но гражданские…

— Не выйдет, — мотнул головой огневик. — Они только этого и ждут. Весь их лагерь так и унизан защитными завихрениями. Пойдем в атаку — завязнем сто процентов.

— Клети вроде ничем не прикрыты, — с сомнением протянул Гай, добивая последнего пса, — может успеем пока они не очухались?

— Уже очухались, — нахмурился Марк. — Твари. Спецом же режут так, чтобы мы видели!

— Портал заряжают, — со злостью ответил Гай. — Цезаря бы сюда, чтобы молнией своей долбанул!

Положение и вправду было безвыходным. Около сорока мужчин и женщин кричали и рыдали в загоне, откуда раз в минуты выдергивали одного из них, чтобы принести в жертву на белоснежной плите.

Группировка противника, на взгляд Марка достигла уже нескольких тысяч, да и уровень воинской подготовки, судя по скорости развертывания наступательных порядков, был на высоте.

Войска чем-то смутно напоминали римские легионы, а от расшитого золотом шатра так и тянуло злой магией и смертью.

Что может сделать десяток магов против многотысячной профессиональной армии, усиленной шаманами и некромантами, к которой безостановочно прибывает подкрепление?

— Гай, принимай командование в случае чего, — отрывисто бросил Марк. — Воздушников в разведку по окрестностям, пусть жители бросают все и бегут. Ну да сам разберешься!

Не слушая ответа воздушника, Марк скрестил свои наручи и позвал Жору.

Старший элементаль, после того как выжег из голема Скверну, стал Высшим, увеличив свою силу, но и общаться с ним стало в разы сложнее.

Марк не знал, сможет ли Жора реализовать его задумку, но это, по его мнению, был единственный шанс спасти город от стремительного зерг-раша песеголовых.

А хотел Марк ни много ни мало уничтожить портал.

— Хотел моей аудиенции? — после победы над Скверной и за четыре месяца с Марком Жора заметно поумнел, и его речь больше не походила на лепет ребенка. Более того, Жора всерьез считал себя будущим властителем огненного плана и усердно создавал себе соответствующую репутацию.

— Дело есть, — Марк кивнул на разворачивающийся лагерь псов. — Видишь портал? Его нужно уничтожить или нарушить работу. Сам знаешь, что шаманы в отличие от стихийных магов не договариваются с элементами, а подчиняют себе. А некроманты просто терпеть вашего брата не могут.

— Мало воинов, — с сомнением протянул появившийся во внутреннем дворе огненный элемент. — Превелиувеличиваешь опасность. — он еще немного подумал и добавил умное словечко, подслушанное на днях, — гиперболизируешь.

— Гай, Юлий вышел на связь с гарнизоном? — вместо ответа элементу, Марк посмотрел на своего товарища.

— По словам начальника гарнизона Уго дэ Грасса в наличии есть сто пятьдесят воинов Второй резервной армии, направленных в город Сильный на зимние квартиры. Далее, сотня стражи, часть из них — бывшие военные. Плюс Уго дэ Грасс гарантирует, что за день сможет набрать еще человек семьсот-восемьсот ополчения и около тысячи мастеров, — тут же отрапортовал воздушник. — Но! Пятьдесят бойцов тяжело ранены, их казарма первой попала под удар псов, и у стражников около двадцать тяжелых. Ополчение, если их бросить против псов в открытом поле только и сможет, что доблестно умереть.

— Что за мастера? — уточнил Марк.

— Городок специализируется на создании доспехов и осадных орудиях. В основном кузнецы и инженеры.

— Спасибо, Гай, — поблагодарил Марк воздушника и повернулся к элементу. — На данный момент их, — Марк кивнул в сторону вытоптанного поля, — около двух тысяч. Они захватят этот город за несколько часов, загонят под нож жителей, расширят портал и завтра их здесь уже будет десять тысяч. А послезавтра — двадцать.

— Я осознал масштаб трагедии, — протянул элемент и посмотрел в сторону портала. — Могу помочь, но опасаюсь, что их маги или не пустят меня к порталу, или вытолкнут на мой родной план.

— Что касается первого, я обеспечу тебе прикрытие, — кивнул Марк, — что касается второго, как только мы вернемся с миссии в Академию, мы с Мастером Дэнисом или с Алексеем откроем портал и я вытащу тебе обратно.

— Заметь, — добавил Марк, видя, что элемент колеблется, — на своем плане ты сможешь показать свою силу, заручиться поддержкой нескольких Средних или даже Высших элементов. Пообещать им силу в обмен на признание тебя Главой огненных элементов.

— Соблазнительно, — судя по увеличившемуся жару, элемент серьезно задумался. — Это будет рискованно.

— Риск благородное дело, — Марк тревожно взглянул на выстроенные для атаки фаланги псеглавцев. — Но нужно решать быстрее.

— …

— Гай, у кого из наших самый сильный после Жоры элементаль?

— У Викто?ра, — тут же отозвался воздушник. — Ему, конечно, до Повелителя Огня еще как до Китая, кхм, Бастона пешком, но парень — потомственный дворянин, видимо какие-то подвязки у его семьи с планом Огня уже были. Так что мы можем расчитывать на помощь Среднего элемента…

— Нет! — взревел Жора. — В пламени битвы я закалюсь! И стану главой элементов!

— Тогда погнали, — коротко кивнул Марк, украдкой переводя дух. — Гай, за старшего! Жора, ты поймешь, когда настанет твой выход. Главное — сломай этот чертов портал!

— Жду сигнала, — элемент уменьшился в несколько раз и, сделав огромный прыжок, оказался на стене.

— Простите меня, — бесшумно прошептал Марк, сквозь выступившие слезы глядя на сидящих в загоне людей. — Господи, на себя этот грех принимаю!

Глаза полыхнули огнем, разом высушивая слезы. За спиной распахнулись огненные крылья — Алексей все же сдержал обещание и научил его этому плетению. И Марк взмыл в воздух, сходу заложив крутой вираж влево.

После уничтожения Скверны, Сеть дала ему очень и очень интересное достижение: «Защитник». При защите дома, страны, мира эффективность заклятий основной стихии увеличивались в два раза, три и четыре раза соответственно. Манозатрата также вырастала, но в два раза меньше. Марк считал, что Сеть одарила его самой настоящей убервафлей, но даже сейчас отдавал себе отчет, что без помощи Жоры он с реализацией своего плана не справиться

По пути к вражеской армии, он не отказал себе в удовольствии метнуть несколько десятков огненных копий по растекшимся по местности разведчикам. Швырнул в крайнюю фалангу огромный огненный шар, но тот лишь бессильно растекся по полупрозрачному щиту — шаманы псеглавцев не спали.

Подлетев ближе к лагерю противника, Марк выпустил с десяток огненных плетений, отвлекая внимание магов противника, и камнем упал вниз — на загон с пленниками.

В последний момент пальцы дрогнули и плетение чуть было не улетело мимо. Сердце Марка пропустило ход, но в следующую секунду парень с облегчением выдохнул — огненное покрывало упало точно на загон.

Криков слышно не было. Плетение мгновенно испепелило людей.

— Простите, — глухо пробормотал Марк, взмывая в небо и улетая в прочь от лагеря противника и города Сильный.

— Аграх! Арк! — снизу раздался отрывистый лай, и Марк почувствовал, как воздух вокруг него темнеет и густеет, а в голове появляется тяжесть.

— Да хрен вам, — сквозь зубы буркнул Повелитель огня, с трудом, но скидывая с себя ментальное воздействие противника. — Н-на!

Зависнув в воздухе и развернувшись лицом к лагерю, Марк обрушил на псов все доступные ему плетения, оттягивая на себя внимание магов и шаманов. Его атаки не приносили псам никакого ущерба, но выполняли главную функцию — отвлекали на себя внимание. А от городских врат к порталу тем временем стремительно несся ярко-белый огонек.

— Жги! — заорал Марк, — выплёскивая из себя всю ненависть и злость и посылая в сторону псеглавцев волну раскалённого воздуха.

— Жгу! — не удержался от позерства Жора и, увеличившись в размерах до высоты пятиэтажки, с силой ударил огненным кулаком точно в центр верхней арки портала.

Видимо элементаль знал куда бить, так в следующий момент портальная точка мигнула и погасла.

— Ахахаха! — раскатисто рассмеялся Жора, с силой впечатывая ногу в ощерившуюся копьями фалангу. — Всех сожгу!

Но ударить второй раз элементалю не дали маги и шаманы псеглацев.

Марк почувствовал, как резко похолодели наручи, стремительно потянув из него энергию.

— Черт, черт, черт! — заорал парень, осознав, что Огненные крылья исчезли.

Хорошо, что, во-первых, он успел отлететь на достаточное от лагеря расстояние, а то так бы и свалился в гостеприимные объятья песеголовых. А во-вторых, падать было не так уж и высоко — около пяти метров, да и созданная благодаря взявшимся откуда-то силам воздушная подушка, смягчила падение.

Что случилось с Жорой он не увидел, но, благодаря своей связи с элементом, знал, что по нему ударил вал из призрачных зеленых копий, буквально вышвырнув из этого мира. И если бы не наручи, Жора бы сейчас висел в межмирье, без возможности вернуться на свой родной план.

А так — вроде и портал разрушили, и внимание от Марка отвлек, даря огневику драгоценные секунды, чтобы убраться как можно дальше от псов. Вот только чтобы не дать Жоре окончательно сорваться в межмирье, Марк сейчас всю свою энергию отдает на восстановление связи с элементом. Что ж, сутки без магии — не самая плохая плата за закрытие портала…

Марк приземлился на ноги и боковым кувырком постарался погасить скорость, но все же не удержался на ногах и уткнулся в землю лицом.

Оттерев с носа кровь и нащупав на поясе склянку с восстанавливающим эликсиром, он разом проглотил содержимое флакона и криво улыбнулся:

— А теперь ножками-ножками! Главное — успеть до атаки до наших добраться. А там и артефакты в дело пойдут, зря мы их что ли делали?

Всего-то делов — оторваться от пущенных за ним псов и оббежать вражеский лагерь по широкой дуге. А бегать он, благодаря утренним пробежкам и Физической активности с Мастером Килибом, умел и любил.

Глава 8

Ремесленный городок Сильный. Некоторое время до штурма песеглавых

— Я не понял, он что только что сделал? — забравшийся на стену Марти смотрел на то, как Марк одним заклинанием убивает целую толпу гражданских, запертых в загоне.

— Вот вернется командир, сам у него и спросишь, — буркнул Гай, который хоть и понимал поступок Марка, но все равно злился на себя, на Марка и на магию, с трудом поддающуюся учету в стратегическом планировании. — Чего пришел-то?

— В потушенной командиром казарме, копейщиков прикрывал одаренный, — Марти с трудом, но выбросил из головы вид заживо сгорающих людей. — Поговорить хочет. Да и начальник гарнизона внизу ждет, чтобы согласовать дальнейшие действия.

— Пошли, — кивнул Гай, оставляя на стене «Воздушный глаз». Плетение хоть и тянуло из своего владельца ману, но зато гарантированно предупреждало мага о приближающемся противнике, позволяя безопасно вести наблюдение.

Быстро спустившись во двор, Гай цепким взглядом выхватил из находящихся перед ним людей двух человек. Первый — высокий и худой как шпала воин, с ног до головы закованный в дорогую даже на неискушённый взгляд Гая броню — был, видимо, начальником гарнизона.

«Уго дэ Грасс» — всплыло в памяти имя мужчины.

Второй же был одет в доспехи рядового копейщика, к тому же основательно закопченные. Вот только, несмотря на плотную, коренастую фигуру и крепкие мускулистые руки, от него так и веяло магией. Причем сырой.

Гай прищурился и посмотрел на описание классов, стоящих перед ним воинов.


Уго дэ Грасс* 28 уровень по имперской классификации офицеров наземной армии. Сильные черты: Двужильный. Справедливый. Лидер. Начальник гарнизона*

Вато Вулф Скрыто Дикий маг

На копейщике классовая способность снайпера и разведчика дала сбой и Гай не увидел ни уровня, ни сильных черт одаренного. Но и увиденного ему было более, чем достаточно.

— Приветствую, господа! — тут же взял быка за рога маг. — Скажу сразу, времени мало. В самое ближайшее время две тысячи песеголовых, при поддержке своих магов и шаманов, пойдут на приступ. За магическое прикрытие отвечаю я. Меня зовут Гай. Вопросы, пожелания, предложения?

Гай сознательно назвал некромантов магами, чтобы лишний раз не нервировать окружающих. Да и вопрос командования он тактично оставил открытым, решив плясать от реакции де Грасса.

— Неплохо, — кивнул сам себе Уго дэ Грасс, — вроде пацаны-пацанами, но впечатление создаете серьезное. Я займусь обороной города, — властно добавил он. — Не могу приказывать магам, но прошу в точности следовать моим командам! Только так у нас есть шанс отбить первый штурм.

— Принято, — не раздумывая согласился Гай, отлично отдающий себе отчет, что весь его боевой опыт и выеденного яйца не стоит при сражении с фалангами псов. — Уважаемый Уго дэ Грасс, скажите, вас противник не смущает?

— Можно просто сэр или Уго, — на лице начальника гарнизона не дрогнул ни один мускул. — Противник лично меня не смущает. Моим предкам уже довелось участвовать в боях против некромантов песеголовых. А вот насчет городской стражи и вояк из Второй резервной… Вряд они осознают, кто на нас напал. Очень неудобный противник. Особенно некроманты. Эти твари любят прямо в бою поднимать павших бойцов и натравлять мертвяков на их бывших товарищей.

— Магами противника мы займемся, — успокоил воина Марти. — Да и помимо этого найдется, чем удивить собачек. Юлий, заканчивай оборудовать свою огневую точку и введи Уго дэ Грасса в курс наших возможностей! Также передай разговорный амулет.

— Разговорный амулет — это хорошо, — на лице воина появилось слабое подобие улыбки. — Хотя у меня тоже имеется возможности для руководства обороны. Наша задача: задержать псов хотя бы на пару часов, чтобы мастера успели уничтожить свои мастерские и эвакуироваться из города.

— Мастерскими, если не удержим город, мы займемся сами, — покачал головой Гай. — Пусть приступают к эвакуации немедленно.

— Пусть так, — не стал спорить воин, — но город против такой силы мы не удержим. К тому же они все прибывают и прибывают.

— Это мы еще посмотрим, — с вызовом бросил Гай.

— Все-таки мальчишки… — разочарованно протянул воин и, не тратя времени даром, направился в караульную башню. — Я буду в командном пункте, — бросил он через плечо, удаляясь.

В этот момент Гай увидел через Воздушный глаз, как арка портала вспыхнула и погасла, а победно заревевший Жора разом уничтожил целую фалангу песеголовых, просто-напросто наступив на нее.

— Портала больше нет, сэр! — громко заявил воздушник, постаравшись, чтобы его услышали как можно больше воинов и стражников. — Мы его только что уничтожили!

— Это хорошо, — Уго дэ Грасс на мгновенье замедлил свой шаг. — У них появился крохотный шанс умереть не при первом же штурме… Гай! Просто выполняйте команды и постарайтесь не лезть на рожон.

Сказав все, что он считал нужным, начальник гарнизона исчез в башне, вход куда тут же перегородили своими алебардами два стражника.

— «Не лезть на рожон…» Прям как Марк, — закатил глаза Гай и обратил, наконец-то внимание на второго персонажа. — Вато Вулф, я полагаю?

— Так точно, — бодро отрапортовал копейщик, ничуть не удивившись тому, что Гай назвал его по имени. — Спасибо большое, мужи… эээ, ребята! Когда этот шаман дух огня призвал, я уж думал все, сгорим к Ксурам!

— Ты же маг? Зачем тебе вот это все? — Гай кивнул на добротное трехметровое копье, наконечник которого светился в магическом спектре.

— Да какой я маг, — отмахнулся крепыш, — так, по верхам нахватался. Да и результат моей волшбы обычно непредсказуем. Так-то стараюсь к ней не прибегать, но сегодня без вариантов было. А ведь вместо щита мог огня добавить!

— Слушай, а с артефактами ты тоже также управляешься? С непредсказуемым эффектом? — на всякий случай уточнил Гай.

— Да не, — удивился Вато. — С артефактами все нормально у меня выходит, главное самому не магичить.

— А пользоваться-то ими умеешь хоть? — в голове Гая забрезжила интересная, на его взгляд, мысль.

— А чего там уметь-то? — не понял крепыш. — Бей пока заряды есть.

— Ну тогда отложи свое копье и держи, — Гай протянул воину самолично изготовленные артефакты. — В каждой палочке десять зарядов молний. А вот эта, которая в два раза потолще и с кожаной рукояткой, содержит в себе три заряда Цепной молнии.

— Мощно, — уважительно кивнул Вато. — Я так понимаю мне на стену?

— Юлий! — крикнул Гай, повернувшись к стене — к тебе сейчас помощник придет!

— Отлично! — отозвался воздушник. — Если он с собой еще пару мешков с землей притащит, вообще здорово будет!

— Щас сделаю, — кивнул копейщик, бережно ставя копье в чудом уцелевшую стойку для хранения оружия.

— Ну и замечательно, — улыбнулся Гай, по воздушным ступенькам взмывая на стену. — Так, что тут у нас…

— Ну… такое, — протянул Юлий. — Похоже их очень огорчил сломанный Жорой телепорт. Они сначала в атаку построились, но потом резко передумали и взялись за укрепление лагеря своего. Думаю, еще минут двадцать-тридцать у нас есть.

— Жору жалко, — протянул Гай и переключился на внутреннюю связь:

— Мужики, некромантов и шаманов выбиваем в первую очередь! Элементалей бережем, все, думаю, видели, через Воздушный глаз, что с Жорой случилось…

— Гай, давай мы с Булыжником ворота камнем укрепим? — тут же предложил Ян. — Пусть долбятся в скалу!

— Действуй, — одобряюще кивнул Гай.

Ян без лишних разговоров поспешил со своим фамильяром к уже закрытым стражниками воротам.

— Нужно отправить пару воздушников на свободную охоту. Мы мобильнее, да и без шаманов эти переростки мало что могут нам противопоставить, — присоединился к разговору Тим. — Я даже без фамильяра спокойно десяток разбежавшихся по дворам псов перебил.

— А остальные? — уточнил Грегори.

— Местные забили. Правда и сами пятерых потеряли и двое тяжелых.

— Грег, забирай правый фланг. Тим — левый. Не дайте зайти нам с флангов. Если что — не геройствуйте, вызывайте подмогу, — распорядился Гай. — Парни, кто у нас еще земляные? Вызывайте своих элементов и укрепите стены сколько сможете!

Воздушник с грустью посмотрел на старую стену, в которой местами встречались кирпичные заплатки.

«В принципе, с вояками будет попроще. Они знают с какой стороны держаться за меч и куда колоть копьем. Главное — выбить магов с шаманами и беречь копейщиков с мечниками. Не так уж сложно… Знай себе стой, да отбивай атаки» — подумал про себя Гай, смотря на воинов, спешно занимающих места на стене.

— Живчики! На вас забота о клинках. Мораль, силы, бесстрашие, все дела!

— Да разберемся, кэп! — ехидно ответил Олекса. — Может псы вообще не пойдут сегодня в атаку?

Следом, словно в насмешку, прозвучал далекий звук боевого рога.

— Накаркал, Лекс! — сплюнул Гай, подходя к Юлию. — Готовность к бою, мужики! И помните, бережем вояк! Без них нас тупо задавят количеством.

— Совсем как в Сирии, — пробормотал его друг, — помнишь, Гай, как тогда целая орда с калашами на наши танки бежала?

— Дурак ты, Юлий, — поморщился Гай, бросив быстрый взгляд на отирающегося рядом Вато Вулфа. — И язык у тебя без костей. Готовься к бою давай! И смотри внимательней, я над самыми опасными метки развешаю, их в первую очередь коси.

— Косить не обещаю, но щиты снесу гарантированно! — усмехнулся Юлий, с предвкушением глядя на ровные коробочки, идущие в атаку в идеальном шахматном порядке.

*Внимание! Вы добавлены в тактическую сеть гарнизона города Сильный! У вас есть доступ к командному чату

* * *

— Говорит начальник гарнизона города Сильный, Уго дэ Грасс! — прозвучал властный голос воина. — Командиры, доложить о боеготовности отрядов!

— Ив Мясник. Вторая резервная. Командир копейщиков. Сто ветеранов находятся в резерве, готовые в любой момент закрыть брешь в обороне!

— Атон Федос. Городская стража. Командир арбалетчиков. Сорок ребят уже на стенах. К бою готовы.

— Серг Прут. Городская стража Командир алебардщиков. Три десятка моих парней ждут команды у ворот.

— Кавар Дат. Глава ополчения. Семь отрядов по сотне местных. В данный момент получаем копья из городского арсенала. К бою не готовы.

— Рондон Хмурый. Квартал мастеров. Представляю интересы рода дэ Вега. Эвакуируем женщин и детей.

— Рондон, — перебил его Уго дэ Грасс. — Ты что творишь? Хватай мастеров в охапку и валите отсюда! Мне еще не хватало перед Тинором за потерю специалистов отчитываться!

— Дэ Вега от битвы никогда не бегали, — хмуро отозвался мужчина. — Большинство уйдет вслед за женщинами и детьми. Наш род прикроет эвакуацию и присоединится в битве. На пару сотен мужчин можешь рассчитывать. Лучше скажи, с кем воюем.

— Песеголовые, — не удержался Гай. — Такие двухметровые здоровяки с собачьими головами. Вооружены пилумами, это такие копья, которые они швыряют в противника и мечами. Кстати, Рондон, Викто?ра дэ Вега случаем не знаешь?

— Младший господин здесь? — растеряно переспросил мужчина. — Где он? Где вы? Я к вам!

— Отставить! — рявкнул дэ Грасс. — Все разговоры после боя! Рондон или валите, или выполняйте мои приказы! Гай! Доклад!

— Гай. ВрИО командира магов. Нас с командиром одиннадцать. Мои парни готовы как наделить воинов силой, так и прикрыть их от шаманов и некромантов противника. За ворота, кстати, можете не переживать — там сейчас скала толщиной в метр.

— А испепелить этих песеголовых вы можете? — с надеждой спросил командир копейщиков.

— Можем, — уверенно ответил Гай. — Но тогда вы останетесь без защиты от шаманов и некромантов. Вот если их устранить…

— Уго, — тут же вмешался Рондон. — Под моим началом скоро будет полусотня тяжелой конницы. Если выделишь резерв для прикрытия мастеров, лично поведу их на прорыв.

— Откуда? — удивился дэ Грасс. — С Тинором связался что ли? Но тогда почему он не послал на помощь свою гвардию и сам не пришел раз у него здесь сын?

— Сказал, что и этого будет достаточно, — неохотно ответил Рондон. — Если его сын не может справиться с горсткой врагов…

— Понятно все с вами, — прервал его начальник гарнизона. — Типичный дэ Вега! Так, занимаем позиции на стене. Кавар, выбери из своих ополченцев штук пятьдесят толковых мужиков, желательно помоложе. И наладь безостановочную поставку болтов на стену и перезарядку армейских арбалетов.

— Хорошо, Уго, — отозвался командир ополчения. — Слушай, а баллисты нужны?

— Нет, — с сожалением отказался дэ Грасс. — Мы их не в жизнь на стену не затащим.

— Мы можем поднять, — задумчиво протянул Гай. — Вон, на смотровую площадку караульной башни как раз одна штука войдет.

— И что там с ней делать? — фыркнул Атон, командир арбалетчиков. — Кто угол наклона регулировать будет?

— Это не проблема, — отмахнулся Гай. — Главное, чтобы толковые заряжающие были и наводчик.

— Этого добра навалом, — уже не так скептически ответил Атон Федос. — Вот только хрен вы ее туда подымите!

— Грегори, сейчас к башне подкатят баллисту, организуйте с воздушниками ее подъем на смотровую площадку. И сам туда. Будешь, если что, угол корректировать, — тут же отдал приказ Гай и ответил в командный чат:

— Посылай своих спецов, Атон!//

— Простите, что вмешиваюсь в вашу увлекательную беседу, — в голосе командира алебардщиков сквозила нешуточная тревога, — но они, похоже, наступают!

— К бою! — коротко приказал Уго дэ Грасс. — Гай, попробуйте их прощупать на подходе. Жизненно необходимо сократить их количество!

Со стороны лагеря псов донесся визгливый сигнал боевого рога.

В городе творился хаос — солдаты с копьями хмуро куда-то бежали, горожане бестолково толпились возле арсенала, отказываясь брать пики и требуя себе непременно меч, Маги Земли со своими фамильярами без устали укрепляли стену, а давка возле портала грозила унести больше жизней, чем атака песеголовых.

В стане врага наоборот был идеальный порядок. Закончив возведение переносного лагеря в форме четырехугольника, псоглавцы построились в ровные коробочки и чуть ли не шаг в шаг выдвинулись на приступ ворот.

От синхронного движения манипул, в городе поднялся небольшой гул. И чем ближе подходили Псеглавцы, тем отчетливей сотрясалась под ногами защитников земля.

Подойдя на расстояние выстрела из лука песеголовые, повинуясь визгливому сигналу рога подняли щиты, снизим темп наступления.

Каждая из манипул, кроме центральной, несла в себе по пять лестниц. Центральная тащила таран.

За первым десятком манипул следовали маги и шаманы псов. И, судя по вспышкам ярости в ауре, им очень не понравился визит Марка. По флангам шаманов прикрывали еще две манипулы элитных воинов.

Подойдя на расстояние где-то в две-три сотни метров, воины песеголовых замерли на месте. Гул и дрожание земли разом пропали, по полю разлилась тишина, и шаманы захватчиков принялись, повизгивая, камлать.

Сначала в дерганом танце закружился один песеголовый, самозабвенно тряся колотушкой. Следом к нему присоединился второй, начав терзать свои бубен, затем еще один и еще.

Рваный танец притягивал взгляд, завораживал, вызывал необъяснимый страх. Облака побежали быстрее, скрывая собой солнце. Ветер подул сильнее, заставляя жмурится от летящей в глаза пыли. И с каждым ударом в бубен, с каждым взмахом колотушки, дикая какофония звуков начинала давить на психику все сильнее, незаметно сжимая виски в тисках головной боли.

Звук щелкнувшей тетивы никто не услышал, но зато все увидели, как случайно спущенный арбалетный болт пробил шею воина песеголовых, не долетев до шаманов каких-то десять шагов.

Псеглавец упал, роняя щит и захлебываясь кровью, идущей из шеи, и сумасшедший танец шаманов мгновенно прекратился.

Один из них, всеми четырьмя конечностями припадая к земле, подобрался к бьющемуся в конвульсиях воину и, выхватив нож, вонзил его умирающему в грудь.

Вверх, прямо в морду шамана, ударил неестественно сильный фонтан крови.

Шаман довольно облизнулся и, запрокинув башку к небу, в полной тишине завыл.

Его вой подхватил второй шаман, третий, командиры манипулы, а затем и все войско песеглавцев. Вой парализовал, мешал здраво мыслить, вызывал животный страх, который возникает при виде стаи волков. Защелкали выпускаемые болты — стрелки не выдерживали ментальную атаку и в панике разряжали свои арбалеты.

А песегловые тем временем, прекратив визжать, сомкнули щиты плотнее и резво двинулись к воротам, соблюдая строй.

Штурм города начался.

Глава 9

Академия. Штаб командования. Алексей

— Ну Магистр! — нахмурился Алексей.

Вольный маг и глазом не успел моргнуть, как оставшиеся отряды отправились на выполнение миссий, и на поле остался лишь штаб из преподавателей. Предложил было отправить и его на какое-нибудь задание, но нарвался на категорический отказ.

Ксандр был неумолим.

Несмотря на то, что около тридцати заданий до сих пор висели в списке предлагаемых для выполнения и их количество постепенно увеличивалось, отпускать Алексея ректор не желал.

Ушел Марк с десятком ребят, Чжо со своими воспитанниками, девчонки-целительницы — то парами, то тройкам, то примыкая к уже слаженным отрядам. Исчез с решимостью в глазах Арни, Хэлен, с которой Алексей даже не успел перекинуться парочкой слов. Люк, Сэнди, Ник, Дэн, Кот, Леший. Разновозрастные команды одна за другой исчезали в тусклых вспышках Сетевых перебросов.

Даже Ков’Альдо без обычных пререканий, а наоборот с каким-то нездоровым предвкушением отправились закрывать прорывы. Хоть Алексей подспудно и ожидал от них какой-то подлянки.

Но вместо них удивил Саня, в одиночку отправившись на сложнейшее задание и Цезарь, который тоже рвался идти один, но Ксандр и Бизэ настояли на полноценной группе. Шутка ли — идти на контакт с главной страшилкой Порога — Ксурами!

Да и какую бы крутую подготовку не прошли студиозы, для Алексея большинство из них остались детьми, что он не преминул сообщить ректору:

— Но там же дети!

Сейчас Алексей начинал понимать полковника, не любившего рассказывать, про свое военное прошлое. Одно дело, когда сам рискуешь жизнью, другое — когда посылаешь кого-то на смерть.

Умом он понимал, что да, так будет правильнее, но сердце… чертово сердце продолжало обливаться кровью.

— Тенебрэ же отпустили! — привел последний аргумент Алексей.

И вправду. Флегматичный Александр, с которым Алексей не пересекался уже Бог знает сколько времени, в какой-то момент встрепенулся и бросился к своему декану. Тот выслушал его краткий пересказ появившейся миссии, властным жестом руки подозвал к себе остальных Темных студиозов и разрешающе кивнул Александру. Тусклая вспышка и пятеро магов — студиозы и их декан — отправились на выполнение задания.

На самом деле Алексей немного покривил душой, говоря, что Тенебрэ кто-то отпускал, что ректор и не преминул ему напомнить:

— Во-первых, Мастера Тенебрэ никто никуда не отпускал, — задумчиво протянул ректор, рассматривая висящую в воздухе карту провинций Цитадели. — Во-вторых, если бы кто-то попытался встать у Самди на пути, боюсь, у Олгена бы прибавилось работы…

— … — взяв себя в руки, Алексей решил не заваливать архимага вопросами и немного подумать самому.

— Задание Александра! — озарило его спустя несколько секунд. — В прошлый раз, ведь Мастера Тенебрэ не пустили? — в памяти начали всплывать яркие картинки из прошлого и случайно услышанные фразы студиозов, которые тотчас выстраивались в логические цепочки. — Пограничный городок Лютики!

— Многие знания — многие печали, — расплывчато ответил ректор. — Но скорей всего ты прав и Самди вместе с Александром отправились…

— Закрывать гештальты, — подсказал Алексей.

— Не умничай, — покачал головой Олькуш Ги’Дэрека. — Ни Александр, ни Самди не создают впечатление мстительных людей. Темные вообще по сути своей довольно прагматичны. И они уж точно не будут жертвовать чем-то серьезным ради банальной мести. Тут скорей всего дело…

— в индивидуальном задании, — закончил вместе с ним Алексей. — Зачем только с собой остальных студиозов брать было?

Как-то само собой так получилось, что все преподаватели образовали один большой круг, где и завязался разговор. И если большинство магов убивали таким образом скуку, то от Натали Нолкоп, Мастера Килиба и Гала Батры в эмоциональном плане буквально несло тревогой.

Внешне они ничем не выдавали своего беспокойства, но Алексей, сильно поднаторевший в ментальных техниках, читал их эмоции, как открытую книгу. Нельзя сказать, что остальным преподавателям было плевать на отправленных на задания студиозов, но их волнение было более сдержанное.

— Расслабься ты уже! — не выдержал Дэнис. — Мы же не просто так мозговой штурм тут устраивали. Да и Сети банально не выгодно в первом же задании потерять будущих магов. Все до последнего задания выполнимы. К тому же практически с каждой группой живчики пошли с артефактами. А эти чуть ли не с того света достать смогут!

— Да все равно интересно как они там, — не согласился Мастер Килиб. — Никто от случайностей не застрахован!

— Килиб, — закатил глаза трущийся неподалёку глава Охранителей. — Да ты вспомни наши выпускные испытания! Конечно, пограничные стычки с Крепостью — это не Ксуры и не песеголовые, но арбалетный болт — он везде арбалетный болт!

— А магия — везде магия, — поддержал его Бизэ. — Как бы жестоко это не было, но если студиозы не пройдут эти стычки на нашей территории, то в армии от них прока не будет.

— Поддерживаю, — согласился Мастер Барк. — Тем более за их «стандартную» экипировку кланы душу продадут!

— И все же беспокойство за ребят велико, — вздохнул алхимик. — Вот бы хоть посмотреть, что с ребятами!

— Посмотреть? — встрепенулся Алексей. — Слушайте, а ведь и в самом деле можно попробовать посмотреть, что там происходит! Грандмастер, поможете?

— А что вы, Алексей, собираетесь делать? — настороженно поинтересовалась Натали Нолкоп.

— У меня с большей частью студиозов что-то наподобие Призрачной связи, — откровенно ответил Алексей. — А раз уж я до сих пор тут, то можно попробовать повторить ту штуку, благодаря которой Мастер Ксандр всей Академии схватку с предателем Петро проецировал.

— Ахахаха, — рассмеялся Дэнис, — да ты…

Алексей с недоумением посмотрел на неизвестно с чего развеселившегося декана факультета Огня и не увидел, как ректор сдвинул брови и грозно зыркнул на ван Игниса.

— … разве сможешь? — кисло закончил огневик.

— А в чем проблема-то? — не понял Алексей, чувствуя как эмоциональный фон наполнился удивлением, снисходительностью и насмешкой.

— Дело в том, молодой человек, — покровительственно проговорил Гал Батра, не видя предупреждающих взглядов ректора и Олькуша, — что только…

— Мастер Батра! — перебил его Ксандр. — У нас мало времени. Алексей, Натали, действуйте!

— Но… — возмутился было алхимик.

— Алексей, а кого сможете показать? — заглушил мага Олькуш. — Признаться, я бы не отказался посмотреть, как дела у Арно…

— А я бы посмотрел, что с Марком, — неожиданно произнес Дэнис, хотя Алексей так и чувствовал исходящую от огневика недоверие и даже злость.

— Думаю, Алексей сам решит, кого нам показать, — дипломатично произнес Ксандр, разом сводя все споры на нет. — Не так ли?

— Чем больше ребят, с которыми у меня есть связь, тем проще будет, — пожал плечами Вольный маг, садясь на стул, и обратился у подошедшей к нему воздушнице. — Грандмастер, при условии, что я вам немного откроюсь, вы сможете сделать проекцию из моего разума на, скажем стол?

— Давай попробуем, — с сомнением ответила Натали.

Преподавательница встала за спиной у Алексея и положила свои мягкие теплые ладошки ему на виски. Утонув в волне спокойствия и поддержки, Алексей прикрыл глаза и потянулся мыслью по напряженным призрачным ниточкам, которые связывали его и ребят.

Ярче всего горела Санина нить, но проще всего оказалось дотянуться до Марка и его команды. Сразу же десять нитей, переплетаясь между собой, образовывали устойчивую связь, по которой Алексей и скользнул.

Последнее, что он услышал, был удивлённый возглас Гала Батры:

— Постойте, а разве можно создавать «Окно» без Глаза дракона?!


— Черт, черт, черт! — заорал Алексей, осознав, что он падает на землю. Источник на судорожные попытки сплести Огненные крылья не отзывался, да и само тело было каким-то чужим и… маленьким?

Выжав из себя каплю маны, он создал Воздушную подушку, благодаря которой приземление произошло более-менее успешно. По крайней мере обошлось без сломанных ног, а кровь из носа — ерунда! Тело отреагировало идеально — едва полусогнутые ноги коснулись земли, как тут же последовал гасящий инерцию кувырок в сторону. Не дать не взять десантник со стажем!

Рука скользнула на пояс, отточенным движением подхватывая небольшую склянку.

Глоток эликсира Бодрости и сознание Алексея прояснилось, но вместе с тем он сам неожиданно оказалось на пару метров выше, зависнув в воздухе.

«Не понял», — подумал Алексей, глядя вниз, на макушку Марка.

Парень криво улыбнулся, бросил взгляд на разбитый прямо посреди зеленого поля лагерь, и неожиданно быстро бросился бежать. В полукилометре от него неслись с десяток высоких фигур с песьими головами и два огромных не то волка, не то маламута.

В голове сразу же как будто щелкнуло:

— Группа 7, — раздался отстраненный голос ректора. — здание 8. Сложность А плюс. Вероятный противник псеглавцы. Высокая вероятность присутствия некромантов. Снаряжение ментант-з. Командиру отряда подойти к Мастеру Диолу.

«Вот теперь понял, — кивнул Алексей. — Это что я, на мгновение к Марку в голову залетел? Забавно…»

«/Голод», /— раздался в голове чей-то едва слышимый, но теплый шепот.

«Какой голод? — завис Алексей, оценивающе смотря на аккуратный четырёхугольный лагерь, внутри которого стояли ровные коробочки рослых воинов, сбоку от которых смешно бесились сразу несколько фигур. За лагерем виднелся типичный Цитадельский городок.

«О! Город, — мысленно кивнул Алексей и, решив, что Марк справится без его помощи, полетел в сторону населенного пункта и стоящего на пути лагеря песеголовых. — Получается Натали может мне что-то подсказывать… занятно!»

Пока он не спеша летел до городских ворот его сильно удивила скорость всего происходящего. Будто кто-то включил перемотку на двадцатикратной скорости.

/— Но помните, что час, проведенный в Академии, равняется пятидесяти двум часам снаружи, то есть двум суткам с хвостиком, — / всплыли в памяти слова Диола.

«Получается минута равна примерно часу, — прикинул про себя Алексей. — Надо поспешить!»

Он долетел до городской стены за секунду до наступления песеголовых.

«Твою налево!»

Стремительно накатывающиеся на город идеально ровные ряды воинов с волчьими головами внушали какой-то животный ужас. Разозлившись сам на себя, Алексей усилил свои ментальные щит и чувство страха ушло.

«/Фокус. нимания/» — разлилось в голове приятное тепло.

«Сфокусироваться? А почему бы и нет?» — подумал Алексей, с трудом разбирая, что происходит под стенами города.

Скорость происходящего была слишком высока и он, даже несмотря на высокий уровень Интеллекта не успевал обрабатывать информацию и понимать, что происходит.

Сосредоточившись на яркой искре таланта — то ли Гай, то ли Юлий, он почувствовал, как на губах появился солено-металлический привкус, но и бег времени при этом замедлился в разы.

По надвигающимся рядам песеголоых воинов ударило сразу же две цепных молнии, сняв с двух манипул поставленные шаманами щиты. Следом на захватчиков будто из пулемета обрушился настоящий шквал молний.

Юлий, встав в неудобную на первый взгляд позу — колени полусогнуты, корпус развернут боком, левая рука вытянута в сторону псов, правая согнута в локте, ладонь на уровне глаз, с умопомрачительной быстротой посылал в наступающих короткие искрящиеся росчерки электрически разрядов.

Рядом стоял незнакомый Алексею молодой человек, хладнокровно разряжающий по потерявшим щит псам артефакты СБМ.

Шварк!

С неба, прямиком из нагнанных шаманами туч, сорвалась ослепительная спица молнии и буквально испепелила одного из шаманов, который в спешке обновлял защиту оставшихся без магического щита манипул.

Шварк! Шварк!

Еще две ослепительные нити связали небо и землю, оставив на месте еще двух шаманов горстки пепла.

А сам Гай, ювелирно убравший троицу шаманов уже падал спиной вниз во двор крепости, уходя от десятка зеленых оскаленных черепов. Это некроманты не на шутку разозлились, потеряв магическое прикрытие сразу трех манипул.

Обороной городка Смелый явно руководил кто-то грамотный, поскольку в оставшиеся без защиты манипулы полетели арбалетные болты, молнии, каменные шипы и ледяные копья, за какие-то секунды уничтожив свыше пяти сотен псеглавцев.

Захватчики было дрогнули, замедлив ход, но несколько массовых ментальных затрещин, которые почувствовал даже Алексей, отрезвили песеголовых и штурм был продолжен.

На стены полетели первые лестницы и пилумы. В ворота ударил светящийся в магическом зрении таран. Поднятые некромантами песеголовые, не обращая внимания на торчащие из груди или шеи оперенья болтов, механически ползли по лестницам, не обращая внимания на сыпящиеся на них удары копейщиков.

Отлетев подальше Алексей огляделся по сторонам.

«…ст»

Как не прискорбно было это признавать, но воины песеголовых медленно, но верно продавливали оборону городка, заняв стену сразу же в нескольким местах.

Слева вспыхнула яркая искра таланта и боковые фаланги, закрепившиеся на стене, попали под огненное торнадо. Но огненный вихрь на этом не успокоился, неумолимо продвигаясь к наблюдающим за штурмом некромантам.

Тройка некромантов недовольно отвлеклась от магической дуэли с защищающими стену магами и разорвали стихийное плетение десятком некрокопий.

Искра талантливого огневика вспыхнула и погасла, а Алексей увидел как со стены к повалившемуся от истощения на землю Марку соскальзывают две подростковые фигуры. Один — вроде Тим — бросается приводить потерявшего сознания огневика в чувство, второй — судя по выпрямленной спине и изящности стихийных плетений — Виктор, окружает их троицу огненной стеной, щедро осыпая сунувшихся было к ним песеголовых огненными шарами и копьями.

«Марк — балбес! — подумал Алексей. — Погеройствовать захотел! Сейчас мало того, что источник выжжет себе, так еще и в лапы песеголовым попадет! Сложно было что ли крюк побольше сделать? Вон же вторые ворота, в каком-то километре… Ну вот, приплыли…»

Один из некромантов что-то рассержено рявкнул, и в сторону троицы магов бросилась манипула элитных воинов. Почему элитных? От одного взгляда на их простые с виду доспехи в глазах начинало щипать от концентрации магии. Да и стяг, с оскаленной волчьей головой навевал на размышления.

Но мгновение промедления дорого стоило некроманту — со стороны ворот, откуда-то с крыши караульной башни ударила баллиста, пришпилив словно букашку, темного мага к земле. Видимо копье было заряжено огненной стихией, так как спустя секунду тройка некромантов исчезла в ослепительной вспышке.

Что произошло с некромантами дальше Алексей не знал, сосредоточив внимание на воинов-волков, подбирающихся к мальчишкам.

«…ист»

Маги со стены попытались отвлечь волчью манипулу — с неба посыпались беспорядочные молнии, через раз пробивая защиту воинов. Земля под их ногами превратилась в грязь, замедляя скорость передвижения. Но волки неумолимо приближались все ближе и ближе к отступающим к дальним воротам магикам.

Внезапно дальние ворота, к которым направлялись мальчишки, распахнулись, и из городка хлынул стальной ручей бронированной конницы.

Суровые рыцари, с головы до ног закованные в вороненную сталь, пришпоривали лошадей, скача навстречу магам.

Половина рыцарей опустили перед собой тяжеленые копья, вырываясь вперед, другая половина скакала, управляя конем, казалось, одними ногами. В отведенных назад руках блестели длинные кавалерийские палаши.

Жалкая горстка — что там какая-то полусотня тяжелой кавалерии против тысячного войска? — вмиг оказалась около магов, и пока спешившиеся оруженосцы помогали магам залезть на запасных коней, врубилась в волчью манипулу.

Свист пилумов. Вспышки защитных амулетов. Дикое ржание коней. Вой песеглавых. Звон палашей. Треск ломающихся копий и костей.

Конница, пройдя сквозь манипулу как горячий нож через масло развернулась по широкой дуге и, не сбавляя хода, поскакала обратно. С десяток лошадей осталось лежать на месте стычки, как и несколько их всадников. Остальные, разместившись широкой цепью, спокойно рубились с остатками манипулы, не столько стремясь нанести опешившим песеголовым какой-то урон, сколько не подпуская их к себе.

Спустя несколько мгновений стало понятно почему. Возвращающиеся рыцари стоптали только было восстановившийся фланг манипулы и прямо на ходу подхватили потерявших коней товарищей.

«Ну дают! — ошарашено подумал Алексей, замечая, что рыцари умудрились даже подобрать своих павших товарищей. — Машина смерти какая-то!»

Проследив взглядом за удаляющимися рыцарями и тройкой магов, Алексей перевел взгляд на стену.

«…иист!»

Здесь дела шли намного хуже.

Песеголовые уже захватили стену и увлеченно резались с защитниками города во внутреннем дворе. Пока что людей спасали копейщики, не дающие песеголовым приближаться на расстояние удара. Но пилумы захватчиков то тут, то там собирали свою кровавую жатву.

Одна из центурий, прорвавшись к ополчению, увлеченно резала еле сопротивляющихся горожан. Некоторые воины настолько опьянели от крови, что, побросав гладиусы, рвали людей зубами.

Магики перебрались со стены на крыши ближайших домов, всеми силами прикрывая магическими щитами сбившихся в кучки воинов и огрызаясь магическими атаками на натиск разозленных высокими потерями шаманов и некромантов противника.

Послышался резкая трель рожка и две более-менее целые центурии, перестав рвать ополчение на куски бросили вперед — к каменному зданию телепорта, вокруг которого до сих пор стояли женщины с детьми и мастера, сжимающие свои инструменты.

«Свист!»

Алексей наконец-то сообразил, что едва слышный шум в ушах — это не отзвуки гремящей со всей сторон битвы, а настойчивый шёпот Натали, стремящейся что-то подсказать.

«Какой, к черту, свист?» — с недоумением подумал Алексей, с содроганием сердца наблюдая, как чуть ли не в последний момент на главную улицу выворачивают остатки конницы с тремя магами, один из которых так и не пришел в себя.

Удар сердца и время начало замедлять свой ход.

Песеголовые, на ходу подхватывая свои пилумы. Рыцари вскинули копья, пришпоривая исходящих пеной коней. Алексей судорожно размышлял, что имела в виду Натали, словно в замедленной съемке смотря за тем, как Викто?р соскакивает с коня и вскидывает перед собой ладони.

«Свист, свист, свист… Свист же! — Алексей не знал, насколько эффективным будет применение ультразвука, хотя частенько читал об этом, еще будучи школьником и студентом, но громкий звук точно должен доставить псам дискомфорт. — Ну слух-то у них точно раз в десять лучше, чем у нас!»

«Викто?р! — потянулся он мыслью к магу, начинающему плести заклинание Огненного шторма, — Акустикой бей! Звуком!»

Сердце пропустило удар, а время вновь ускорило свой бег.

— Тим! — крикнул Викто?р. — Визг баньши!

Хмурый паренек коротко кивнул и, буркнув что-то в переговорный амулет, начал плести заклинание.

— Наполню! — снова крикнул Викто?р, с трудом сдерживая рвущиеся наружу эмоции.

Тим, которому Викто?р крикнул прямо в ухо, скривился и молча кивнул, показывая, что принял сказанное к сведению.

Песеголовые завыли, пугая лошадей и заставляя их забить передними ногами в воздухе, чтобы обнажить незащищенное брюхо. Взмах пилумами и…

— АииииииЙяяяяяяяяяя! — перед песеглвцами появилась полупрозрачная фигура баньши и исторгла полный неукротимой злобы визг.

Пилумы с повизгиванием и скулежом полетели на землю, а сами песеголовые бросились врассыпную, не разбирая дороги.

— Вперед! — отрывисто скомандовал хмурый мужчина в поцарапанной кирасе с гербом Дэ Вега, и рыцари стальным катком ринулись по центральной улице, сминая, круша и топча удирающих песеголовых.

— АииииииЙяяяяяяяяяя! — донеслось со стороны караульной башни.

— АииииииЙяяяяяяяяяя! — послышался истошный крик с так и не сломанных ворот.

Алексей взмыл чуть повыше и увидел, как оставшиеся в живых два некроманта и трое шаманов при поддержке еще одной волчьей манипулы спешно отходят в свой лагерь.

— В погоню не бросаемся! — разнесся по городку зычный голос начальника гарнизона. — Добиваем собак в городе!

«Нельзя….обы узнали… актор… незапности» — послышался сбивчивый шёпот Натали.

«Викто?р! — Алексей повторно потянулся мыслью к огневику, увлеченно всаживающему огненные дротики в спину бегущих псов. — Нельзя, чтобы остальные псы узнали про звук! Фактор внезапности!»

Огневик на секунду споткнулся, растеряно посмотрел по сторонам, но потом кивнул сам себе и что-то забурчал в переговорный амулет.

— Перегруппироваться! — послышался решительный голос командующего обороной офицера. — Добить всех псов! Не дать им уйти!

«Вот и ладно, — удовлетворенно подумал Алексей, чувствуя, как не только все искры его студиозов отзываются на мысленные касания, но появилась еще одна. тусклая, запыленная, но искра! — Пора и честь знать!»

Стоило ему додумать эту мысль и утратить фокус внимания, как скорость происходящих событий снова прыгнула вперед, не давая адекватно воспринимать происходящее.

«Интересно, если здесь такая рубка, — мелькнула мысль у Алексея перед тем, как его потащило куда-то вверх и вправо, — то как же тогда дела у Санька?!»

Глава 10

Академия. Штаб командования. Ксандр

— Но как? — вскочил со своего места Гал Батра, — как он умудряется показывать то, что происходит в тысячах километров, да еще и за пределами Купола?! Ведь без Глаза Дракона это невозможно!

— Мастер Батра, — холодно бросил ректор, — успокойтесь! Вы, похоже, не заметили, что наши студиозы, которым мы не успели сказать, что это невозможно, нереально, недопустимо, бесполезно, показывают выдающиеся результаты. Попрошу впредь адекватно реагировать на все «невозможное», что происходит сейчас и будет происходить дальше.

— Но это же готовая научная работа! — загорелся алхимик. — Нужно провести исследование, выдвинуть гипотезу, сформировать цель, разбить ее по задачам…

— Мастер Батра! — вздохнул Ксандр, ловя на себе понимающие взгляды остальных преподавателей. — Началась война. Никто из нас не останется в стороне. Что касается Алексея… Он уже даже не Имперский маг, но его класс не может распознать ни один из моих артефактов.

— Имперский маг? — встрепенулся алхимик. — То есть у него, согласно легендам, есть постоянный доступ в Имперскую библиотеку?

— Вот выйдет из медитации и спросите, — поморщился ректор, взмахом руки прерывая собравшегося что-то сказать Мастера Батру.

— Смотрите! — воскликнул Бизэ, указывая на клубы тумана, складывающиеся в сносную картинку, на которой видимо шел штурм города. — У него получилось!

— Что за локация? — тут же бросил ректор, — впиваясь взглядом в смазанное изображение.

— Восьмое задание, седьмая группа, — отозвался Диол. — Это отряд Марка.

— Так песеголовые, — кивнул ректор, смотря на проецируемое Натали изображение, — Натали! Почему так быстро? Скажи ему, чтобы сфокусировал внимание! Коллеги, что мы можем им противопоставить?

Ресницы воздушницы дрогнули, показывая, что она приняла слова ректора к сведению. Несколько секунд ничего не происходило, но потом сумасшедшая скорость штурма разом упала до приемлемой.

— Уязвимость к электричеству, — загнул палец Бизэ фон Аэр.

— Школа Смерти, — подключился Олген Торсун, — да-да, — подтвердил целитель, отвечая на вопросительные взгляды. — Некроманты и Темные обычно относятся к защите от школы Смерти спустя рукава, считая, что им нет равных на этом поприще.

— Огонь, шум, — задумчиво проговорил Килиб. — волки же вроде всего этого опасаются…

— Защита от огня — первое, чем должны были заняться шаманы песеголовых, — не согласился ректор, — а вот насчет шума…

— В старых хрониках написано, — защелкал пальцами Олькуш Ги’Дэрека, — что целые армии песеголовых обращались в бегство от одного только свиста магов!

— До тех пор пока не стали использовать затычки для ушей, — хмыкнул Кромбер. — Но идея мне нравится!

— Натали! — скомандовал ректор воздушнице, — донеси до Алексея эту мысль.

Несколько минут преподаватели, затаив дыхание, молча наблюдали за стремительным натиском песеголовых и самоотверженным отпором людей.

— Не… слышит… — сквозь зубы процедила грандмастер. По ее виску скатилась одинокая капелька пота.

— Ну же, Алексей, — прошептал Олькуш, — ну же!

— Услышал! — с облегчением выдохнул фон Бизэ, первым разглядевший формируемое Викто?ром плетение.

— Визг баньши? — со знанием дела кивнул головой Диол. — Смотри-ка Килиб! Наши занятия не прошли даром!

— Вы давали студиозам заклинание на стыке Воздуха и Тьмы? — поразился Гал Батра. — Да вы в своем уме?!

— У меня такое ощущение, что будь ваша воля, Мастер Батра, — вежливо ответил Килиб, — вы бы заперлись у себя в лаборатории или в академской библиотеке, и плевать хотели на эту войну.

— Все ровным счетом так и есть, — ожег преподавателя Физической культуры алхимик. — Я свое уже отвоевал! И даже если Ксуры заявятся прямо сюда, меня — не беспокоить!

Алхимик дернулся было встать и уйти, но бросил взгляд на Алексея и неожиданно остался, всем своим видом показывая свою неприступность и непреклонность в принятом решении.

— Знаете, — флегматично заметил Олькуш Ги’Дэрека, — сейчас важнее, чтобы песеголовые не ушли, унеся с собой знание про наш небольшой акустический секрет.

— Натали? — вопросительно протянул ректор, соглашаясь с опасениями декана Водного факультета.

Грандмастер едва заметно кивнула. Крепко зажмурилась и, дернувшись всем телом, распахнула глаза. Изображение бегущих песеглавцев еще медленно таяло в воздухе, как Натали заговорила, вытирая брызнувшую из носа кровь тыльной стороной ладони.

— Ксандр, коллеги! Это настоящая мясорубка! Тут нужны армейские части с поддержкой боевых магов!

— Все наладится! — опередил Ксандра Бизэ фон Аэр. — Не в жизнь не поверю, что налоговая Цитадели сидит сложа руки! Просто на руку вторженцам играет фактор внезапности.

— Да, Натали, — мягко проговорил ректор, подходя к женщине и заключая ее в объятья. — Все будет хорошо, тем более, как мы все видели, наши мальчики не рискуют понапрасну… за редкими исключениями.

— … — Натали, не найдя слов просто покачала головой, утыкаясь лицом в плечо архимагу.

— А меня интересует, почему Алексей до сих пор не вышел из транса, — протянул Дэнис ван Игнис. — Неужто так понравилось за последнее время медитировать?

— Действительно, — нахмурился Кромбер, — что-то это наш золотой мальчик разоспался последнее время.

— Когда меня уже выбрасывало обратно, — Натали оторвалась от плеча Ксандра. — Я почувствовала очень яркую искру.

— Марк — сильнейший среди студиозов, — возразил Дэнис, — чей источник может быть выше, чем у него?

— Мощную не в плане силы, — Натали задумчиво коснулась своих волос, поправляя прическу, — а в плане родства, что ли?

— Арни? — удивленно вскинул брови Олькуш Ги’Дэрека.

— Не знаю, — покачала головой грандмастер. — Не уловила стихийную принадлежность.

— Ставлю свой пространственный карман со всем содержимым на то, что это Саня! — хмыкнул Килиб. — Арно отправился на среднее по сложности задание в составе сильной группы. Причин волноваться за него нет, а вот Санек…

— Скорей всего, — задумчиво согласился ректор. — Но верный ответ мы узнаем только тогда, когда Алексей выйдет из транса.

— Значит ждем? — уточнил Олген Торсун, машинально проверяя пояс с лечебными артефактами.

— Значит ждем, — подытожил архимаг.


Ремесленный городок Стальное кольцо. Нашествие песеглавых. Санек

«Похоже я погорячился, — подумал Алексей, с трудом смиряя головную боль. — Второй прокол был явно лишним!»

Сейчас он словно висел за плечом у Сани, видя и слыша все, что происходит вокруг. И то, если бы Санек не «разрешил» ему остаться, каким-то образом почувствовав, что в его разум вторгается не кто-то чужой, а свой, то Алексей бы не сумел здесь удержаться и многое бы пропустил.

А вокруг происходили действительно интересные вещи.


— Да не смотри ты на возраст! — Саня с удовольствием орал на пузатого мужчину с шикарными усами, которые от раздражения топорщись во все стороны. — У вас в гарнизоне ни одного мага нет! Так меня хоть послушай!

— Да я тебя сейчас выпорю, щегол! — не остался в долгу пузатый, сжимая руки в кулаки. — А ну брысь отседова и не мешай делегацию на переговоры готовить!

— Да какая к чертям, то есть к Ксурам делегация?! — Саня аж всплеснул от негодования руками. — Ты вон туда посмотри, туда! Я тебе даже линзу воздушную сделаю! Десять магов! Да на их ауры смотреть страшно! Вообще не представляю, почему они до сих пор не смешали ваш город с землей!

— Сэр Юло! А ну уберите этого щегла с глаз моих долой! — не выдержал, судя по богато расшитому наряду, мэр города. — Будут мне тут всякие сопляки еще указывать, что делать!

— Не рекомендую, — мгновенно успокоился Саня, зажигая на раскрытой ладони простенький фаербол. — Прожарю. Ваш доспех, сэр Юло, в данной ситуации играет против вас.

Седой воин в блестящих латах, сделавший было шаг по направлению к Сане, скрипнул зубами и вернулся назад, занимая свое место справа от мэра города.

— Арбалетчиков сюда! — завизжал мэр, — смешно размахивая пухлыми руками. — Егерей!

— О, у вас есть егеря, — тут же заинтересовался Саня и, не обращая больше внимания на бестолкового мэра, обратился к седому воину. — Слушайте, сэр Юло, вы же понимаете, что этот боров банально хочет сдать город? Если бы он хотел драться, то не стал бы напяливать на себя парадные одежды и эту тяжеленую золотую цепь с дурацким железным кольцом посередке и, мать его, ключ от города!

— Да как ты смеешь, щенок! — толстяк замахнулся на Саню пресловутым ключом, размером с пол Сани.

— Так! — Гаркнул маг, с легкостью уклоняясь от неуклюжего замаха, — Я, как доверенное лицо архимага Ксандра, принимаю на себя командование! И мой первый приказ, — голос Сани, усиленный магией, разносился по всему городу. — Казнь предателя! Толстяка с золотой цепью на шее!

— Улано Ков’Альдо, — неожиданно подсказал седой воин, с любопытством смотря на Саню.

— Стража! Егеря! В цепи его! — надрывался толстяк, тряся усами и размахивая бутафорским позолоченным ключом.

— Уууу, шакалье семя! — Саня зло сплюнул себе под ноги и пробормотал, — и здесь кровушку портят! Звиздец котенку, в общем… Да и плевать!

— Приказываю казнить Улано Ков’Альдо! — его голос снова обрел силу, разносясь по всем улочкам городка. — Приказ исполнен!

С его рук сорвалась ледяной серп, и с влажным свистом исчез под жирным подбородком бывшего мэра города Стальное кольцо.

— Если через пять минут у ворот не будет стоять стража, защитники города и ополчение, казню каждого десятого! — буднично закончил Саня и развеял плетение Громкого гласа.

— Что прям каждого десятого? — осторожно поинтересовался сэр Юло, с нездоровым интересом наблюдая за тем, как голова бывшего мэра катиться по земле.

— Делать мне больше нечего, — дернул щекой Саня. — Так, припугнул малясь.

— Ну, командуйте, господин маг, — старательно пряча в голосе скепсис наполовину с сарказмом и страхом проговорил воин.

— Что, сэр Юло, уже умирать приготовился? — Саня с прищуром посмотрел в равнодушные глаза мужчины. — Отставить! Бери своих ребят и наладь патрулирование в городе, чтобы никакой паники! С внешнего кольца всех в центральную часть загоняй. Всю смуту подавлять жестко и на месте! Паникеров или за решетку, или прям на месте! — Саня чиркнул ладонью по горлу. — Приказ ясен?

— Так точно, — задумчиво протянул седой, неосознанно вытягиваясь по струнке. Судя по нахмуренному лбу и сведенным бровям в его голове происходил нешуточный мозговой процесс. — Разрешите выполнять?

— Вали уже, — махнул рукой Саня, с грустью оглядываясь по сторонам.

Стены у города, как таковой не было. Точнее она была, но видимо за последние лет пятьдесят городок настолько разросся, что к внешней стене сделали пристрои, отстроив второе кольцо домов и мастерских.

Из того, что Саня увидел своими глазами, напрашивался один-единственный вывод: центральную часть городка Стальное кольцо облюбовали себе обеспеченные горожане, разбивая шикарные парки и фруктовые сады с прудами. А во внешнее кольцо перенесли все черновое производство и склады с домами для чернорабочих.

У Сани складывалось такое ощущение, что допустивший такой архитектурный беспредел мэр или другое ответственное лицо, был как минимум шпионом и диверсантом Ксуров. Ведь не могут же люди быть такими тупыми, чтобы вынести производство за стены и никак его не защитив?

Или все-таки могут?

— Чего хоть делать собираешь… эээ, собираетесь? — седой воин, про которого Саня уже и думать забыл, оказывается никуда не ушел и теперь переминался с ноги на ногу.

— Смотри, — вздохнул Саня, бросив полный сожаления взгляд на внешнее кольцо города, жители которого и не думали куда-то там эвакуироваться или отступать, предпочитая разглядывать светящуюся арку портала и стремительно строящийся лагерь пришельцев. — Главная опасность — это маги. Я их возьму на себя, но мне нужно подобраться к ним хотя бы на метров десять. Для этого мне нужно чтобы их внимание отвлек отряд добровольцев.

— Смертников? — деловито уточнил сэр Юло.

— Смертников, — вздохнул Саня. — Но поверь, это единственный способ…

— А те маги, — седой воин покосился на висящую в воздухе воздушную линзу, — они же не похоже на песеголовых…

— Рабские ошейники, — Саня ткнул пальцем на шею ближайшего мага, безучастно стоящего чуть в стороне от остальных людей. — Полное подчинение.

— И ты с ними со всеми… справишься? — воин подпустил в голос скепсиса.

— Скажем так, у меня есть парочка козырей, — неопределённо ответил Санек. — Все, сэр Юло, время разговоров кончилось. Видишь, — он передвинул линзу чуть в сторону, демонстрируя почти сооружённый лагерь песеголовых. — Еще немного и они пойдут на штурм.

— Ладно, — сдался воин, — что нам делать?

— Пойдешь с ними? — уточнил Саня и, дождавшись короткого кивка, продолжил. — Идете прямо на лагерь. Вряд ли против вас бросят магов… Скорей всего вышлют отряд захвата с сетями. Большую часть из вас постараются взять в заложники.

— Зачем? — перебил Саню воин. — Их же меньше!

— Эта хрень, — Санек кивнул в сторону работающего портала, — работает на жертвенной крови. Уж поверь, я это точно знаю!

— То есть нас захватят и принесут в жертву? — кисло поморщился Юло.

— В жертву принести… не должны успеть, — прикинул про себя Саня. — Обязательно возьмите ножи или стилеты, или короткие клинки. И главное, будьте готовы атаковать, когда начнется.

— Начнется что? — не понял седой.

— Вы поймете, — мрачно усмехнулся Саня и попрыгав на месте, бросился легким бегом к лагерю.

Сэр Юло стоял и смотрел вслед мальчишке, который, забирая вправо и умело используя складки местности, нацелился на группу магов песеголовых.

Когда этот сопляк появился перед мэром, который действительно хотел сдать город со всеми потрохами, Юло испытал дикое разочарование. Уж Гильдия магов или Гильдия наемников, которую возглавлял его бывший командир — Гладиатор, должны были прислать кого-то посерьезней! Ведь в Стальном кольце было расположено несколько чрезвычайно важных и даже секретных производств… И кого им прислали на помощь? Какого-то мальчишку?

Но чем дольше паренек говорил и действовал, тем большее уважение зарождалось в груди старого вояки. Несмотря на юность мага, в его глазах была смерть и какое-то равнодушие, которое частенько можно было увидеть во взглядах профессиональных военных.

А уж когда пацан щелчком пальца снес голову жирному борову, нисколько не опасаясь гнева клановых, Юло понял — его старый командир не оставил в беде, прислав пусть странного, но специалиста.

И пусть под началом Юло лишь сотня разленившейся городской стражи и сотня мастеров Ночной Гильдии, помогающих поддерживать в городе порядок, он найдет, чем удивить Ксуровых вторженцев!

Да и принятое десять минут назад задание «*Защита города «Стальное кольцо*» сулило неприличные высокие штрафы при провале и ошеломительную награду при успешном выполнении.

— Шило! Тихий! — крикнул он в сторону замаскированных под мастерскую казарм. — Готовность две минуты и выдвигаемся!

Молчаливая тень, мелькнувшая в узком окне, была ему ответом.

— Полынь! — невзрачный мужичок, сидящий в теньке у склада-казарм, перестал макать дротики в стеклянную колбу и вопросительно посмотрел на своего командира. — Я на вылазку. Принимай координацию обороны. Стрелы, ловушки, яд — все, как ты любишь! А работяги пусть начинают переносить продукцию в подземные склады. Как закончат, лично проконтролируешь, чтобы псы не нашли наши схроны.

— Сделаю в лучшем виде, Юло, — проскрипел мужичок и ловко убрал дротики в специальный футляр, а флакон с бесцветной жидкостью сунул в кармашек на поясе. — Если этот пацан не справится, устроим им настоящую партизанскую войну!

— По заветам Глада! — усмехнулся Юло, становясь во главе молчаливых воинов, двойками выходящим из склада-казармы.

— По заветам Глада! — отсалютовал миниатюрным арбалетом мужичок.

— Ну что парни, все слышали разговор с мелким магом? — обратился Юло к хмурым воинам, одетым преимущественно в серые и черные камзолы и такого же цвета кожаную броню, не ограничивающей подвижности. — Имитируем атаку, а потом режем этих ублюдков, как щенков!

— А щиты? — прищурился длинный тип с заостренными чертами лица.

— Вместо щитов берем десяток стражи, — растянул губы в улыбке седой. — Эту алкашню не жалко! Все, выдвинулись! Не знаю, на что рассчитывает этот пацан, но молите Древних, чтобы у него все получилось!

Глава 11

Ремесленный городок Стальное кольцо. Нашествие песеглавых. Вестерн Санька

Честно говоря, Саня не особо рассчитывал на помощь седого вояки. Уж больно хитрое выражение глаз у него было. Студиоз Серого факультета прекрасно отдавал себе отчет в том, что убив мэра городка он влез в чужие интриги и, скорей всего, развязал этому сэру Юло руки, но по-другому поступить не мог.

Это война, а на войне нет места гнилым командирам и начальникам, сдающим город при малейшей опасности. К тому же Саня в свое время сполна насмотрелся на добряков, которым потом всаживали нож в спину те, кого они пожалели.

Поэтому в этом мире Саня твердо решил не испытывать судьбу и совершеннейшим образом не мучился угрызениями совести по поводу хладнокровного убийства мэра. Единственно, что его коробило — будущие проблемы с Ков’Альдо. Этот Улано, судя по всему, был один из родственников папаши Жано.

«Плевать!» — подумал Саня, подбираясь к стоящим, как истуканы, магам.

Благодаря пробудившемуся внутреннему радару он знал где кончается безопасное расстояние, и где начинается зона внимания тревожных плетений магов.

Добравшись до невидимой границы сторожевого заклинания он замер, с нетерпением поглядывая на город. Пара минут в запасе у него есть, а значит он может подождать наступления городской стражи на почти законченный лагерь песеголовых.

Нападут — замечательно. Ему не придется отвлекаться на воинов. Не нападут… что ж, он справится и сам. Главное — успеть выключить магов. А там… Даже с ограничением его класса на использование только первого круга заклинаний, он представляет для любого воина смертельную опасность. А выбитый из Чжо пояс с защитой от метательного оружия даст шанс пережить дистанционную атаку. Да и маги, если все пойдет по плану должны будут встать на его сторону…

Кстати о магах.

Десять человек стояли в шаге друг от друга, не делая ни малейших попыток заговорить или принять более удобную позу. В центре стоял высоченный, но худой как спичка старик. Он был настолько худ, что кожа, висела на нем, как на шарпее. Источник мага в магическом зрении полыхал жаром, сдерживаемый болотно-зелеными прутьями.

В памяти сразу же всплыл разговор с Артом Скалом:

— Твоя цель: пленные маги, — серьезно проговорил Арт Скал. — Беда всех рабских плетений подчинения и ошейников в том числе, что магический потенциал мага приходится резать минимум в десять раз. Как думаешь почему?

— Если источник горит слишком сильно, появляется возможность сбросить плетение контроля? — предположил Саня.

— Именно, — довольно взмахнул листочками Арт. — Поэтому максимум, на что способны маги в рабских ошейниках — второй-третий, максимум четвертый круг. Сейчас мало кто об этом помнит, и появление марионеток может вызвать приступ паники среди армейских магов. Большинство которых, откровенно скажем, добротные середнячки.

— То есть если снять ошейник, маг получает контроль над своей магией…

— Нет, — колыхнул ветвями Арт. — В первую очередь маг получает контроль над своим телом и желаниями.

— Наши возможные союзники?

— Да, но есть вероятность, что кто-то мог сойти с ума и превратиться в так называемую куклу. Представь только, сотни лет быть невольным наблюдателем… А сильные маги живут очень долго. — Арт нерадостно вздохнул. — Очень долго.

— Значит при контакте освободить магов, — подытожил Саня, — завербовать их на свою сторону. Потом найти куклу.

— Завербовать! — рассмеялся Скал. — Да плевать освобожденный маг хотел на местечковые разборки. Его будет интересовать только одно: наказать своего пленителя и… ну не знаю, горячую ванну принять с любимой книгой!

— Понял, — кивнул Саня и озорно подмигнул персиковому дереву, — как только найдем подходящую куклу, будет вам, учитель и ванна и любимая книга!

Приметив удобное для скольжения место и тень, отбрасываемую центральным магом, Саня пробежался взглядом по остальным людям. Маги сливались в одно серое пятно, чему виной были одинаковые, мышиного цвета робы, единственное отличие которых состояло в черных кляксах римских цифр, намалеванных на груди и на спине.

Ауры магов хоть и не дотягивали по насыщенности до ауры центрального «шарпея», но принадлежали явно не середнячкам. Взгляд Сани зацепился за рыжего толстячка, аура которого нет-нет, да и вспыхивала, словно пытаясь вырваться из темницы зеленых прутьев. Отметив мага, Саня перевел взгляд на город.

Сдержит сэр Юло слово или нет? Пойдут в атаку или не пойдут?

«Все-таки пошли, — удовлетворенно подумал Саня, наблюдая за клубами пыли, поднимающимися со стороны города. — Так… ждем, пока псы выйдут им навстречу… вот молодцы какие, а!»

Видимо командир песеголовых посчитал угрозу в лице пошедших в безнадежную атаку человеков смехотворной и решил не дожидаться, пока два десятка стражников и еще четыре десятка городских егерей приблизятся к практически возведенному лагерю.

Ворота передвижной крепости песеголовых распахнулись и оттуда, чеканя шаг, вышли три ровных коробочки воинов, расходясь и беря наступающих в клещи.

«Еще немного… И пора!» — Саня перекрестился и найдя взглядом тень, которую отбрасывал «Шарпей», потянулся к ней всем своим естеством. Секундная дезориентация, легкая тошнота и равнодушный взгляд поворачивающегося к нему мага.

«Бэнг!» — мысленно проговорил Саня, «выстреливая» одной из двух активных абилок класса «Дипломат».

Ох не зря, ох не зря Арт настоял именно на этом классе! Абсолютно никчёмная с первого взгляда «Дипломатическая неприкосновенность», которую только что использовал Саня, позволяла на долгую минуту получить иммунитет ко всем видам ментального влияния. И не только владельцу класса, но и его окружению.

Саня в очередной раз поблагодарил бога за то, что песеголовые относились к своим рабам-марионеткам как к скоту и держали их скопом, не заморачиваясь удобством последних.

«Неприкосновенность» накрыла всех марионеток — не случайно Саня слил половину своей маны для того, чтобы оказать ровно в центре группы ожидающих приказа магов. Магов, в глазах которых начала просыпаться осмысленность.

Счет пошел на секунды.

— Подумай, что ты будешь испытывать, когда пропадет магическая удавка, из-за который долгие годы, а то и века ты был бессловесным и безмозглым овощем без свободы выбора? — вспомнились слова Арта Скала/. — Подумай, что бы ты хотел услышать, младший ученик, хорошенько подумай!/

— Внимание! У нас сорок секунд, чтобы снять ошейники! — в руках Сани появились самые обычные кусачки, с выжженными на них рунами прочности и остроты. — Построится в ряд! И приглушите к чертям свои ауры, пока псы не очухались! — взорвался Саня, ощущая, как наливаются огнем ярости и ненависти ауры магов, почувствовавших долгожданную свободу.

— Не успеем снять ошейники, снова станете марионетками. Стройся в ряд! Быстрее! — Саня перекусил ошейник «Шарпею» и сунул ему в руки запасные кусачки. — Значит так. Сейчас **** год от разрушения Сети. По всей стране сотни прорывов. Академия магии не успевает реагировать. Почему бездействует армия я не знаю.

Худой, как спичка маг «Шарпей», которому Саня одним из первых перекусил ошейник, неумело, но с энтузиазмом орудовал кусачками, внимательно слушая парня. Саня успел снять семь ошейников, тогда как маг заканчивал с третьим и последним.

— Вопрос! Там, — Саня мотнул головой в сторону портала, — остались еще пленные маги?

По тому, как полыхнули ауру у всех, без исключения чародеев, Саня понял, что попал в яблочко.

— Кто-нибудь из вас сможет удержать портал, пока мы… порезвимся у песеголовых дома? — с хищной улыбкой уточнил парень.

— Горо, Доминик! — голос тощего мага оказался на удивление глубоким, — Помогаете мне удерживать портал. Дорн! У вас будет ровно полчаса. Вытащите всех пленных магов. Если не получится — уничтожьте их. Рон! Не дай своей ярости взять над тобой вверх, ты нам нужен живым! Брэм, Вори, займитесь лагерем псов, затем присоединяйтесь к Дорну! Некромантов и шаманов взять живыми.

На последних словах «Шарпея», Саня поежился. В них было столько ненависти и предвкушения, что Саня не завидовал их будущей участи.

— Молодой человек, вы останетесь здесь или отправитесь с моими коллегами, как вы выразились… порезвиться? — «Шарпей» с любопытством смотрел на Саню, не обращая внимания на рассекающие воздух водяные кнуты и дикие визги неспешно нашинковываемых песеголовых.

Освобожденные Саней маги мгновенно нейтрализовали всех воинов и магов нападающих, не торопясь дарить псам легкую смерть.

— Я туда, — мотнул головой в сторону портала Саня. — Дело у меня есть.

— И какое? — с любопытством посмотрел на парня маг. — Может я смогу тебе чем-то помочь? Это меньше, чем я могу отблагодарить тебя за свое спасение!

Внимание! Мастер порталов, Лем Годеска, желает добавить вас в список контактов! Принять? Да*/Нет*

Внимание! Ваша сильная черта была изменена с «Ненавидящий работорговлю» на «Борец за свободу» +10 % к любым действиям, направленным на борьбу с работорговцами.


— Мне нужно найти потерявшего разум мага для своего учителя, — помедлив, ответил Саня, решив, что «Шарпей» может помочь сократить время поисков.

— И как зовут твоего учителя?

— М-м-м, — промычал Саня, внутри которого в бескомпромиссной борьбе сцепились два голоса интуиции. Чувство опасности во все горло призывало Саню молчать или соврать. Но чувство правильности, верности и необходимости сказать правду все же перевесило. — Арт Скал.

— Хм, — от мага шибануло недовольством, сменившейся затаенной радостью напополам с грустью. — Значит у него все же получилось… Брэм! Помоги пацану найти куклу Арта Скала! Как вернешься, — «Шарпей посмотрел на Саню, словно рентгеном просветил, — мы с тобой поговорим.

— На связи! — с напускной небрежностью кивнул Саня, не спуская мысленного пальца с мысленного курка.

Он до последнего думал, что придется драться, но… обошлось. «Шарпей» потерял к нему интерес, отвлёкшись на покалеченных песеголовых, которых маги телекинезом притащил поближе к порталу.

— Мастер Лем! — неожиданно для себя крикнул Саня. — Вон те ребята, — он кивнул на ощерившихся мечами егерей и дюжину несущихся в город стражников, — наши. За главного у них ВрИО мэра сэр Юло.

— ВрИО? — приподнял свисающую на глаз бровь маг.

— Временно исполняющий обязанности, — криво улыбнулся Саня.

— А что стало с мэром? — полюбопытствовал «Шарпей».

— Хотел сдать город псам и потерял голову, — пожал плечами парень и, повинуясь нетерпеливому жесту мага, отзывающегося на имя Брэм, направился к тускло светящемуся порталу.

— А мы многое пропустили, старый друг, — заинтересовано глядя в спину удаляющемуся мальчику протянул «Шарпей».

— Судя по всему, — подхватил разговор маг с цифрой XIX, намалеванной на тусклой робе, — наши потомки не размякли.

— Посмотрим, — не стал спешить соглашаться «Шарпей» и, переведя взгляд на загнанных в кучу песеголовых, растянул губы в неживой улыбке. — А сейчас, давай-ка пообщаемся с нашими бывшими хозяевами.

Шаман ударного кулака вторжения клана Степной волк, Ахрокрис заскулил, обмочившись прямо в дорогущие шаровары.

Стремительный натиск с использованием кукол, такой нетипичный для воинского сообщества песеголовых, и которым так гордился клан Степной волк дал первую за многие столетия осечку.

Случилось самое страшное — марионетки получили свободу…

А судя по исчезающим в портале марионеткам, клан Ахрокриса ждет смертельный сюрприз.

Шаман перестал скулить и попытался откусить себе язык, чтобы захлебнуться кровью, но в следующий миг почувствовал ледяное касание людской магии.

— Не так быстро, песик, — ласково улыбнулся номер IV, отчего складки на его голове заходили ходуном, будто живые. — Не так быстро…

Ахрокрис закрыл глаза и, уже не сдерживаясь, обреченно завыл.

Глава 12

Мир-колония псоглавцев. Жертвенный алтарь резиденции клана Степной волк

«Почему они возвращаются? — нахмурился Ахронис, старший сын главы клана Степной волк, поигрывая вычурными кастетами-клинками. — Ведь энергии на то, чтобы вернуться требуется в два раза больше?».

«Рамка портала налилась силой, — ответил его советник, шаман Ахрониоус. — Видимо наш удар оказался эффективным, и легат Архогрис решил послать гонца с важными вестями».

«Надеюсь вести хорошие!» — Ахронис сжал и разжал кулаки, жадно принюхавшись к запахам чужого мира.

Старший сын главы клана уже прошел частичную трансформацию, избирательно отказавшись от человеческого облика в обмен на увеличение физической силы, обострение реакции и прочие преимущества своего тотемного зверя.

Могучие бугры мышц были покрыты блестящей шерсткой, не уступающей прочностью стальному панцирю. Выдающиеся вперед клыки были способны разорвать самый прочный доспех. Разогнанная ускоренным метаболизмом реакция позволяла уклониться от летящего с пяти шагов арбалетного болта.

Вот только все это не помогло старшему сыну вождя.

Вывалившийся из портала маг с хорошо читаемой цифрой XIII на груди с ходу поставил Полог тишины и тут же швырнул в песеголового и его шамана дюжину ледяных копий.

Ахронис рефлекторно выгнулся, уворачиваясь сразу от трех копий, но одна ледышка все же перебила опорную лапу и он рухнул на колени, с удивлением посмотрев на вышедшую из под контроля марионетку.

«Что за…»

Додумать старшему сыну вождя не дал вихрь ледяных клинков, превративший Ахрониса и его шамана-советника в груду нашинкованного фарша. Повинуясь властному жесту XIII вихрь унесся дальше — в сторону камлающих шаманов.

— Брэм, Вори, на вас некроманты, — бросил водник выходящим из портала друзьям. И не сметь с ними играться! Не хватало еще раз попасть под ментальный удар! Калуга, Лобан, хватайте с собой пацана и займитесь пленными. У нас полчаса-час. Задача вывести всех магов на Порог.

— Даже кукол? — протянул маг с порядковым номером XXI.

— Всех! — припечатал Дорн. — Просьба Лема.

— Пошли, парень, — маг с номером XXII нетерпеливо подтолкнул Саню, — нам во-он в те загоны.

— Эээ, вон в тот Коллизий? — уточнил Саня, во все глаза рассматривая смутно знакомый амфитеатр. Кто в нем в данный момент сражался видно не было, но судя по улюлюкающей толпе, бой был в самом разгаре.

— Ага, потопали, пока они не очухались.

— Рон… — Саня краем уха услышал слова тринадцатого. — Пожалуйста, не начинай. Потеряешь контроль и снова в рабство?

— Я все для себя решил, Дорн, — глаза рыжего бородача полыхали огнем. — Сам знаешь Степные волки не единственный клан у псов. Нужно помочь остальным!

— И вернувшись в Порог мы сможем помочь нашим! Нам здесь не закрепиться, это их мир!

— Ошибаешься, Дорн, — борода толстячка вспыхнула огнем, — это мир-колония. Увидимся через полгода-год!

— Стой! — крикнул Саня, срывая с шеи амулет из комплекта защиты ментал-З. — Держи!

Вслед за медальоном в огневика полетела сумка — слабый аналог пространственного кармана с набором выживальщика внутри, пояс с зельями и зачарованный плащ.

— Никто кроме нас, мать вашу! — шмыгнул носом Саня. — Удачи там!

— За мной должок, парень, — рыжий толстяк внимательно посмотрел на Саню.

Внимание! Одержимый Огнем, Рон фон Дэтор по прозвищу «Ярость», хочет добавить вас в список контактов! Принять? Да/Нет

— Сочтемся, — бросил Саня, принимая запрос, и перевел взгляд на двадцать второго. — пошли?

— А? — очнулся двадцать второй, с интересом наблюдающий за происходящим. — Да, вперед! И не пошли, а побежали!

Рыжий маг застегнул пояс, перекинул сумку через плечо, накинул сверху плащ и последним надел на шею ментальный амулет. Стоило артефакту коснуться его тела, как борода мага вмиг перестала гореть.

— Интересная штуковина, — пробормотал огневик, прислушиваясь к своим ощущениям. — Дорн, этот пацан…

— Мы присмотрим за ним, Рон, — номер тринадцатый прервал толстяка на полуслове. — Будь осторожен…

— Буду, — улыбнулся маг и буднично пообещал, — но для начала я залью эту степь огнем.


Мир-колония псоглавцев. Жертвенный алтарь резиденции клана Степной волк. Саня

— Наша цель: гладиаторские загоны и склад кукол. — На ходу принялся инструктировать Саню номер двадцать два. — Марионетки сами по себе не опасны. Особенно если устранить их хозяев.

— ….

— Золотая нить, тянущаяся из ауры марионетки или куклы, — предупредил Санин вопрос его товарищ — номер двадцать один.

— Сможешь еще раз эту свою ауру сопротивления включить? — поинтересовался XXI.

— Смогу, — кивнул Саня, касаясь самодельной кобуры, в которой лежал выточенный из пожертвованной Артом ветви угловатый деревянный револьвер.

Его немного потряхивало. Наложился отходняк после успешной операции освобождения марионеток и предстоящая бойня. Одно дело нападать из засады, другое — идти на толпу в двести-триста рыл.

А с револьвером, пусть даже деревянным ему было проще «стрелять».

— Тебе нужно попасть на арену, а оттуда в любой ход. Как не иди — выйдешь на комнаты гладиаторов и марионеток, — протараторил XXII. — А там разберешься!

— Мы бы с тобой пошли, — извиняюще добавил XXI. — Но надо их отвлечь, пока часовые не подняли тревогу.

«Удивительно как после мясорубки у портала, тут до сих пор все на ушах не стоят», — подумал про себя Саня, подбегая к амфитеатру.

Сопровождающие его маги переглянулись и синхронно щелкнули языком, складывая пальцы в замысловатые мудры. Прямо посреди толпы вспухли два огромных огненных шара, обжигая зрителей, подпаливая им шерсть, выжигая глаза и опаляя дыхательные пути.

Трибуны наполнились диким воем и визгом песеголовых, тут же потонувшем в грохоте последовавших взрывов.

«Пора», — подумал Саня, находя глазами подходящую тень.

Секундная дезориентация, легкая тошнота и он на арене. Не удержавшись от хулиганства, Саня швырнул в полуголого песеголового, вооруженного коротким кривым мечом, воздушный серп. Подскочил, с легкостью уйдя от укола трезубцем, к израненному гладиатору и ударил воина воздушным кулаком под дых. Пользуясь тем, что человек, выронив свой трезубец пытается судорожно вздохнуть, перекусил его ошейник и одобряюще крикнул:

— Маги — наши!

«Если не дурак, то дальше сам разберется, — подумал Саня, бросив напоследок на гладиатора простенькое исцеляющее заклинание. — А мне — сюда!»

Подбежав к коридору, он зло сплюнул — заклинания первого круга не давали возможности справиться с толстой железной решеткой, а прибегать к козырям ради такой мелочи не хотелось.

— Стой! — шум шагов за спиной и тяжелое дыхание спасенного воина подсказало Сане, что гладиатор оказался умнее, чем он рассчитывал. — Вы кто такие?

— Спецназ Порога, — бросил через плечо парень, судорожно соображая, как попасть внутрь.

— С Порога? — вряд ли гладиатор понял значение первого слова, но самое главное он услышал. Его глаза зажглись огнем надежды, и он заорал, — Баклажан! Это я! Поднимай цепь, Баклажан!

— Не ори, — проскрипела медная труба, присобаченная железными скобами к потолку коридора, а решетка дрогнула, поднимаясь наверх. — Бой разве закончился?

— Пса я порешал, но срочно раны перевязать надо! — крикнул воин, жестом показывая Сане, чтобы проползал под решеткой, не дожидаясь, пока она поднимется.

Саня ужом ввинтился в щель, стараясь не поцарапаться об ржавые прутья решетки. Следом за ним прополз гладиатор.

— Больно у тебя голос бодрый для смертельно раненого бойца, Левый! — проскрипел самодельный динамик.

— За мной, — прошептал гладиатор, не обращая внимания на разглагольствования невидимого Баклажана. — В комнате ожидания восемь человек, их заберем и по Восточной дороге в Школу гладиаторов!

— Притормози, друже! — Саня окликнул бросившегося по коридору воина. — Мне куклы нужны!

— Их утром увезли во дворец, — задумчиво отозвался гладиатор, замедляя ход. — Слушай, ты же маг? Помоги мне освободить моих друзей, и я помогу тебе найти кукл.

«Твою налево, — горестно подумал Саня, — вспоминая про взятое с собой яйцо. — Похоже за полчаса не уложимся…»

— Без меня ты не успеешь, — приняв гримасу Сани на свой счет затараторил гладиатор. — Вестовые скорей всего уже в пути. Скоро сюда выдвинуться Третий и Четвертый легионы при поддержке некромантов.

— Веди, — принял решение Саня.

Гладиатор, улыбнувшись, сорвался с места и побежал по коридору.

— Знаешь где портал открыли? — на бегу спросил Саня у воина.

— Знаю, — бежать с трезубцем гладиатору было неудобно, но он не жаловался. — Сегодня как раз в честь открытия портала и устроили гладиаторские битвы, мало им жертвоприношений! Так ты что — оттуда?

— Оттуда, — ухмыльнулся Саня, — сюрприз, ёпта!

— Повезло вам, — глубокомысленно заметил гладиатор, — что Ахронис разрешил бои устроить. Сам он не любитель, но пришлось бросить косточку своим воинам и знати, вложившейся в поход.

— Ахронис это кто? — уточнил Саня, про себя удивляясь ширине и чистоте подземного коридора.

— Местный начальник. Больше на оборотня похож, чем на человека.

— А, видел его, — кивнул Санек. — Еще до того, как он в фарш превратился.

Гладиатор подавился заготовленным вопросом и остаток пути поглядывал на Саню с восхищением, смешанным с опаской.

Добежав до развилки, воин сделал Сане знак оставаться на месте, а сам юркнул в левый коридор. Спустя десяток секунд оттуда послышался лязг железа и рычание.

— Во дурак, — пробормотал про себя Саня, не двигаясь, впрочем, с места.

Еще с десяток секунд, прихрамывая, показался и сам гладиатор, обзаведшийся вместо трезубца коротким мечом и зажимающий свободной рукой рану в плече.

— Не делай так больше, — хмуро предупредил довольного воина Саня, используя на нем целительский артефакт.

— Это было личное, — мотнул головой гладиатор. — Справа сидит Баклажан, он так-то нормальный мужик, но поперек хозяев не пойдет. Можешь дверь заклинить, чтобы он выйти не смог?

— Этот тот тип, который поднимает решетки? — уточнил Саня.

— Решетки поднимают рабы, он лишь отдает приказ, — поправил мага разом погрустневший воин.

— Я сейчас, — взгляд Сани похолодел.

Оставлять за спиной не пойми кого, во власти которого заблокировать в самый неподходящий момент путь он не собирался.

— Я с тобой, — выдавил из себя гладиатор, следуя за Саней.

«Ну, сила воли у него есть, этого не отнять», — подумал маг.

Проход в комнату управления был прикрыт не стандартной деревянной дверью, оббитой железными полосами, а грязной занавеской из-за которой отвратительно воняло гниющим мясом.

Отдернув занавеску в сторону, Саня на секунду замер, всеми силами желая развидеть то, что он только что увидел.

Огромный жирдяй полулежал-полусидел на широкой дубовой лавке, с трудом ворочая толстыми до невозможности руками. Нижняя часть тела вовсю отдавала нездоровой синевой, а из-под ногтей черно-синих пальцев ног толстяка сочился белесый гной.

Баклажан сидел за длинным столом из которого торчало восемь медных трубок. Слева от жирдяя стоял разнос с зажаренным кроликом, справа лежал бронзовый кинжал.

— Ты кто такой? — неожиданно тонким голосом поинтересовался жирдяй, потянувшись за кинжалом.

— Подними все решетки, — хмуро бросил Саня, создав на ладони небольшой фаербол. Теперь ему стало ясно откуда у толстяка появилось такое прозвище.

— Все-все? — противно усмехнулся толстяк, прочитав в глазах Сани свой приговор, и неожиданно громко крикнул. — Поднять все решетки!

— Стой! — крикнул гладиатор.

— Пошел в Тартаррус, Левый, — огрызнулся жирдяй, — чтоб тебе до конца жизни быть пасси…

Договорить Баклажану не дал метательный нож, застрявший в правой глазнице.

Саня дернул кистью и нож прыгнул обратно в ладонь.

«Как же мне раньше не хватало магии!» — подумал Саня с брезгливостью наблюдая, как огромная воняющая туша сползает на пол, и занавеской стирая с ножа кровь и убирая его в крепление на груди.

— Ты не понимаешь, — поморщился Левый. — Он приказал открыть все ворота!

— И что? — не понял Саня, выходя из операторской.

— Клетки с экзотическими зверьми, с рабынями, приготовленными в награду победившим, камеры с военными преступниками и прочей швалью.

— У нас на пути они встретятся? — уточнил Саня, возвращаясь к центральному коридору.

— Не должны, — задумался гладиатор. — На нашей стороне нет ни диких зверей, ни хозяев, только приговоренные к смертной казни воры и убийцы.

— Тогда поспешим, — нахмурился Саня, переходя на бег.

Первый представитель «отребья» встретился им через несколько минут.

Щуплый, сутулый песеглав вопросительно потявкивая шел им навстречу.

— Из домушников, — с ходу определил Левый. — Они с ножами управляться мастаки. Твари еще те!

Саня кивнул, принимая информацию к сведению и резко взмахнул правой рукой.

«В яблочко», — удовлетворенно отметил парень, вынимая нож из правой глазницы песеголового и обтирая лезвие об его рубаху.

— Ловко, — оценил гладиатор, дожидаясь, пока Саня закончит возиться с ножом. — На следующем перекрестке слева будут комнаты гладиаторов, справа — арсенал.

— А прямо?

— Прямо ход в школу гладиаторов.

— Тогда ускоряемся!

Комнаты гладиаторов встретили их запахом крови и вялым боем между дюжиной людей и четырьмя песеголовыми. Трое гладиаторов с разорванным горлом уже лежали на полу, четвертый пытался удержать кишки из распоротого живота.

— Шавки драные! — гаркнул Левый, врываясь в зал.

Его клинок легко порхал, отправляя то одного, то другого песиголового на встречу с богом смерти — Морсом.

Саня же занялся ранеными.

Смирив внутреннюю жабу, он достал палочку с десятью зарядами исцеления Средних ран. Спасти удалось лишь двоих — воина с распоротым когтями животом и гладиатора, который сумел грамотно пережать страшную на вид рану.

— В арсенал, — скомандовал Левый и, подавая остальным пример, бросился за оружием.

Спустя пару минут Саня почувствовал себя командиром отряда то ли наемников, то ли головорезов. Очень уж угрожающе выглядели гладиаторы в надетых доспехах и вооруженные гладиусами с прямоугольными щитами.

Саня, видя, что воины берут по три-четыре меча с собой, сгреб весь арсенал в пространственный карман, заработав с десяток восхищенных взглядов. И так высокий авторитет Левого при выкинутом Саней фокусе, и вовсе взлетел в небеса.

— В школу, — также лаконично скомандовал Левый, стоило Сане закончить вычищать арсенал.

Гладиаторы молча построились в две колоны и они побежали.

— Что дальше? — бросил Саня, вместе с Левым возглавляя небольшую колонну гладиаторов.

— Убиваем надсмотрщиков. Вооружаем братьев по оружию. Двигаемся в сторону Дворца. Собираем по пути армию. Захватываем Дворец. Ты получаешь своих кукл, а мы — свободу.

— Долго, — недовольно протянул Саня.

— Мы можем отбить куклу по пути у патрициев, — немного подумав ответил Левый.

— А не проще вам уйти через портал на Порог? — уточнил Саня, которому просьба Арта уже не казалась такой уж легкой и интересной.

— Проще, — вынужденно согласился Левый. — Но это наш дом! Наш мир! Псы сделали рабами нас и наши семьи. Сейчас же… с вашим приходом у нашего мира появился шанс. Так кто же им воспользуется, если не мы?

— Кто если не мы? — понимающе кивнул Саня.

Слова гладиатора задели его до самой глубины души. «Кто если не мы?» Такие простые, но такие глубокие слова из прошлой жизни. Боевые товарищи. Честь и долг. Чувство полета и твердая уверенность, что за твоей спиной находятся те, кто подстрахует, прикроет, поможет.

Резко выдохнув, Саня посмотрел на бегущего рядом Левого, понимая, что внутри себя он уже сделал выбор.

Внимание! Совокупность принятых вами решений позволило вам достичь следующего уровня «Боевого братства» Боевое братство *II Описание: Теперь вы в курсе, где находится каждый из ваших боевых товарищей и при определенных обстоятельствах можете выйти с ними на связь*


«Прости, Арт, — подумал Саня, вдыхая полной грудью, — выполнение твоей просьбы займет чуть больше времени…»

— Левый, — прищурился Саня, чувствуя, как внутри растекается тепло от принятого им правильного решения, — а расскажи-ка мне, пока бежим, с кем нам придется столкнуться на пути к свободе и величию твоего народа? Ну, в смысле по дороге ко Дворцу?

Глава 13

Мир-колония псоглавцев. Вестерн Санька

Рассказ Левого не занял много времени. К тому же гладиатор знал только то, что было у всех на слуху.

Основные воинские соединения песеголовых располагались на границе территорий клана. Несмотря на заключенное перемирие псы не слишком доверяли друг другу и не спешили убирать войска с границы.

Да и пропускная способность портала не позволяла перебросить всю армию на Порог. К тому же Степные волки, в отличие от горных кланов, испытывали серьезную нехватку рабов. А порталы, несмотря на ярко горящий Маяк, без жертвенной крови работать отказывались.

Рабов же клан Степные волки получал благодаря сдаче марионеток в аренду соседям.

Давным-давно главе малоизвестного тогда вольного отряда удалось пленить с десяток людских магов, буквально завалив их горой своих воинов, и заложив фундамент будущего могущества клана.

За столетия непрекращающихся войн с местными аборигенами, Степные волки брали самые сложные заказы на захват людских поселений и городов, на защите которых стояли маги. Находились на острие атак в большинстве генеральных сражений. Великодушно оказывали помощь другим кланам в обмен на деньги, влияние и … власть.

Основатель клана молодой воин и удачливый стратег Ахрон действовал решительно и не считался с жертвами. Набирая несколько легионов зеленых воинов, он заваливал врагов трупами и щедро одаривал воинов, сумевших замкнуть на шее ненавистных людских магов рабские ошейники.

Шли годы, песеглавцы, постоянно прибывающие из своей метрополии, уверено теснили Низших — другими словами все местные народы. Кобольды ушли в горы, сцепившись в схватке за подземные города с горняками. Люди ушли в леса, в болота, в джунгли. Попрятались на островах и в старых крепостях, охраняющих горные перевалы.

А клан Степных волков, захвативший огромное количество кукл и марионеток, стал одним из самых влиятельных кланов, потеснив на иерархической лестнице Стаи даже шаманов с некромантами.

Сейчас между кланами сохранялось хрупкое равновесие в преддверье великого Похода за новыми землями, рабами, артефактами, ну и, конечно, технологиями. И зов Маяка оказался для песеголовых манной небесной. Для кого-то это была отличная возможность сбросить внутренне напряжение общества, для кого-то — рискнуть и урвать самые лакомые кусочки.

И, судя по рассказу Левого, Степные волки были как раз-таки из последних.

Шаманы клана покамлали и выбрали благоприятное место для установки портала. То ли на то было веление звезд, то ли оказались замешаны политические игры верхушки клана, но правильным местом была признана усадьба главы ковена некромантов, которая находилась рядом с Колизеем. Сам глава некромантов, попавший в опалу, в данный момент случайно находился на дальней границе. Вот только ходили слухи, что сокровищницу ковена до сих пор не нашли.

Сделав себе мысленную отметку, а песеголовые, по твердому убеждению Сани, крупно задолжали и ему, и Порогу, парень продолжил вникать в местные расклады. Ведь одно дело вернуться с миссии при своих, и совершенно другое — с добычей.

По словам Левого — земля здесь была о-очень дорогая. Во-первых, район патрициев, что по меркам Порога соответствовало кварталу знати. Во-вторых, наличие Колизея и Школы гладиаторов, которые приносили старшему сыну главы клана огромные деньги. В-третьих, от Колизея до Дворца главы кланы шла широкая, мощенная камнем дорога.

— Сколько идти до дворца? — уточнил Саня со скрытой радостью наблюдая за организованным вооружением гладиаторов.

Ликвидацию надсмотрщиков Школы он произвел сам. Не то что бы не доверял десятку освобождённых гладиаторов во главе с Левым, скорее нарабатывал авторитет.

К тому же магического арсенала из плетений первого уровня для песеголовых воинов было более, чем достаточно.

Пара десятков ледяных игл, несколько воздушных серпов и пара фаерболов, молниеносно выпущенных Саней, оказали на тренирующихся гладиаторов неизгладимое впечатление.

— Я с гладиаторами иду во дворец! — громогласно заявил Саня, высыпая из пространственного карман оружие и доспехи из арсенала Колизея. — Иду освобождать наших братьев и сестер от ига псов! Кто со мной — мечи и бронь перед вами! Времени мало, потому все вопросы по ходу дела!

— Этот парень вытащил наши задницы из Колизея! — крикнул Левый, видя, что гладиаторы не торопятся прикасаться к оружию. — А его друзья-маги устроили среди патрициев самый настоящий Тартаррус! Мы дойдем до Дворца и освободим наших магов и друидов! Соберем всех, кого сможем и уйдем в леса!

— Ты верно забыл, Левый, чем кончилась попытка предыдущего восстания? — угрюмо бросил здоровенный двухметровый гигант в кожаной броне, держа в руке отполированную телами гладиаторов палку. — Да нас первый некромант оприходует! Не помнишь, что ли, где сейчас Правый?

— Это выбор каждого, — скрипнул зубами спасенный Саней гладиатор. — И Правый, где бы он не был, одобрил бы мой шаг! Это наш мир! И мы…

Левый не договорил, схватившись за уши, следом за уши схватились и остальные стоящие во дворе гладиаторы.

— Доболтались! — разочаровано протянул согнувшийся пополам ближайший к Сане воин — Некр!

Появившийся на стене маг, на взгляд Сани сделал две ошибки. Во-первых, он размазал силу удара по всей массе гладиаторов, собравшихся во дворе школы. Во-вторых, вместо того, чтобы бежать за помощью, он самолично решил навести порядок.

Короткий выдох, найти взглядом тень сбоку от довольно-таки молодого некроманта. Легкая дезориентация в пространстве, головокружение и Саня появляется рядом с Темным магом.

Коснуться кобуры с револьвером и улыбнуться удивленно распахнувшему глаза песеголовому.

«Бэнг!» — мысленно выстрелил Саня, вдыхая в себя ауру некроманта.

Третий заряд в его воображаемой обойме был самым безобидным для врагов, не нанося ровным счетом никого урона. Но зато это умение класса «Безликий» помогало на время нацепить на себя чужую ауру.

— Авыг? — гавкнул некромант, наводя на Саню короткий жезл, оканчивающийся серым черепком со светящимися зеленым глазами.

— Ага, — весело согласился Санек. — Абырвалг!

Короткий подшаг в сторону, отразить аурой сорвавшийся с жезла полупрозрачный сгусток некроэнергии, довернуть корпус и выхватить из пространственного кармана светящийся меч.

Взмах рукой и волчья голова, кувыркаясь, летит во двор, а тело враз потерявшего внушительность некроманта оседает на площадку.

Саня, не церемонясь с трупом, надел перчатки артефактора — черные, с серебряной вышивкой, и собрал все побрякушки убитого пса, которые хоть как-то светились в магическом зрении.

Закончив со сбором трофеев, он посмотрел во двор, на замеревших гладиаторов.

— Кароче, мужики, кто с нами, — Саня кивнул на приосанившегося Левого, — собирайтесь и стройтесь. Левый, я пробегусь до покоев этого типа, — Саня пнул ногой труп, вызвав у гладиаторов приступ паники, — через пять минут встречаемся у ворот, ведущих на Дворец!

— Стой! — крикнул воин. — Где-то еще один некромант, они по одиночке никогда не ходят. Что касается нас, то мы уже готовы! Пока будем ждать тебя, поможем твоим друзьям зачистить Колизей. К тому же у многих патрициев с собой есть ключи от ихних особняков!

Поморщившись на «ихних» Саня согласно кивнул:

— Действуйте!

Помощь помощью, но отказываться от новых знаний, которые помогут в борьбе против вторженцев, станет только клинический идиот. А особняки патрицеев, по мнению Сани, это не только золото, рабы и артефакты, но еще и семейные архивы с библиотеками, за которые маги Порога душу продадут.

— Буду ждать вас здесь! — подытожил Саня и осторожно двинулся в ведущий вглубь крепости коридор.

— Эй, Левый, — окрикнул собирающего вокруг себя гладиаторов воина двухметровый здоровяк. — А тебе не в падлу под руку пацану иди, пусть даже и магу?

— Ты же знаешь, Тини, что немного умею, ауру вижу, опасность чую там? — не прекращая собирать воинов ответил Левый.

— Ну…

— Так вот у этого пацана аура — ослепнуть можно. И если бы не его внешний вид, я бы его с легатом спутал!

— Не знаю, — недоверчиво протянул здоровяк, не обращая внимания на прислушивающихся к их разговору гладиаторов. — Приходит какой-то шкет и начинает тут командовать!

— Без этого шкета нам Дворец не взять, — твердо возразил Левый. — А не возьмем Дворец, нас вскоре растопчут резервные легионы. И нам еще повезло, что он согласился нам помочь!

— Больно гладко на словах, — покачал головой Тини, все еще сомневаясь.

— Поэтому мы сейчас пойдем в Колизей и сами увидите, что там происходит.

— А! Волк тебя сожри! — в сердцах бросил здоровяк, вставая в строй. — Я с тобой!

— Тогда принимай командование над Третьей центурией! Мыш! — Левый повернулся в сторону обособленно стоящей группы гладиаторов. — Ты с нами?

Невысокий татуированный воин, вооруженный двумя клинками, молча кивнул.

— Принимай командование над Второй центурией! Я принимаю командование над Первой центурией и манипулой! Выдвигаемся на Колизей! Поможем магам, добьем патрициев и остатки когорты хозя… шавок! Нет больше над нами хозяев! Псам — смерть, нам — свобода! Пасм — смерть, нам — свобода!

Его клич начали подхватывать гладиаторы и уже через несколько ударов сердце Школа сотрясалась от слитного рёва:

— Псам — смерть, нам — свобода!

«Держись, Правый, — подумал про себя предводитель восстания гладиаторов, — я иду!»


За гладиаторов Саня был спокоен. Он успел расставить в их аурах метки и не волновался за то, что маги по ошибке примут людей за отряд песеголовых. А если они смогут найти ключи от особняков патрициев, будет и вовсе великолепно!

Саня усмехнулся своим мыслям и пинком ноги раскрыл украшенную резьбой дверь, которой кончался короткий коридор. Скользнув внутрь, он метнул нож в сидящего в медитации песеголового, в два прыжка оказался рядом с хрипящим некромантом и, привычным уже движением, отчекрыжил псу голову.

Арт говорил, что только высшие некроманты способны еще какое-то время существовать после смерти, но и они пасуют перед старым дедовским методом — «Голову с плеч, тело сжечь».

Убитые им некроманты не выглядели серьезными магами смерти, чтобы рубить им головы и сжигать тела, но береженого и Бог бережет, а Сане не сложно поиграть в Горца. Тем более когда под рукой есть терпеливо ждущие своего часа артефакты, прилежно собираемые Саней еще во время заварушки в Городе (/Подробней об этом можно прочитать в книге «Серый. Битва за Порог» https://author.today/work/19511 <https://author.today/work/19511>/).

Апартаменты некромантов выглядели внушительно. Высокие потолки, лепнина, мраморные статуи и много золота. Золото Саня решил прихватить с собой, благо пространственный карман позволял.

Перейдя на магическое зрение, он с ходу обнаружил два маленьких тайника с неактивными ловушками и большой сейф, успешно маскирующийся под мраморную статую какого-то песеголового.

В маленьких сейфах оказалось серебро, золото и парочка амулетов, от которых так и фонило магией Смерти. А вот большой сейф порадовал. Сняв внешнюю облицовку, Саня не стал мудрствовать лукаво и изобретать велосипед, вернулся к обезглавленному трупу, порылся по карманам и, найдя связку ключей, подобрал нужный.

— Это я неплохо зашел! — присвистнул Саня, глядя на содержимое сейфа.

Аккуратно сложенные папки, плотно набитые каким-то бумагами. Целая полка некро-жезлов и два мешочка магических перстней. Десяток рабских ошейников и несколько книг — судя по всему учебников магии. И самое главное — накопитель магической энергии:

Накопитель магической энергии 9999/10000

Подхватив напоследок лежащей на церемониальной подставке амулет, чья магическая структура чем-то походила на неактивированую защиту тайников, Саня с чувством выполненного долга пошел обратно.

Покои некромантов были расположены с точки зрения безопасности очень удачно. Сами они располагались где-то в районе третьего этажа и коридор, выходящий на стену внутреннего двора, был единственным незащищенным местом. И Саня понимал почему. Вряд ли среди гладиаторов были умельцы вскарабкаться на пять метров вверх по идеально ровной стене.

Второй коридор, вел на лестничную клетку, перегороженную толстой металлической решеткой. Приложив позаимствованный амулет к месту пересечения магических линий, Саня довольно улыбнулся — решетка скрипнула и распахнулась. Спустившись на один пролет ниже, Саня открыл при помощи амулета еще одну решетку, спустился на первый этаж, и, открыв последнюю решетку, он вышел во внутренний двор Школы.

Двор был пуст.

Все до одного гладиаторы ушли на Колизей, и Саня надеялся на то, что в пылу резни они не забудут про ключи от усадьбы патрициев. Вернуться на Порог Саня планировал очень и очень обеспеченным человеком.

Куклу для Арта он в любом случае найдет, а если Дворец не удастся захватить с ходу, то у него есть еще три активных умения в «барабане его мысленного револьвера», которые станут для псов смертельным сюрпризом.

Прикинув, что у него есть еще минут десять-пятнадцать, Саня занялся исследованием внутреннего убранства Школы. К тому моменту, когда вернулись довольные гладиаторы, он обнаружил два арсенала.

В первом нашлось тысячи единиц разнообразного вооружения и брони и щитов. Если бы не магическое зрение, Саня бы и не подумал, что обычная гранитная плита может скрывать за собой широкую лестницу, ведущую в просторны подвал. В подвале обнаружилась еще одна стальная дверь, которую амулет некроманта открыл так же легко, как и остальные засовы.

За дверью обнаружился еще один арсенал, только гораздо меньший, для командного состава. Зачарованные на защиту доспехи, зачарованное на нанесение максимального урона оружие и, что Сане показалось самым ценным — пояса на увеличение выносливости.

Дав волю внутреннему хомяку, на глазах превращающегося в гигантскую жабу, Саня вычистил комнату подчистую и приступил к вскрытию второго арсенала.

— Твою дивизию!

Вскрыв второй арсенал — абсолютную копию первого, расположенного на противоположной стороне двора за серой гранитной плитой, успешно маскирующейся под стену, Саня многое понял. И почему сокровищница ковена до сих пор была не найдена, и почему второй некромант сидел в медитации вместо того, чтобы помогать своему коллеге подавлять восстание гладиаторов.

Его глазам предстала самая настоящая сокровищница, стены которой были выложены каким-то черным камнем, не выпускающим наружу магического излучения.

— Арт как знал, когда мне последнее умение навязывал, — протянул Саня, мысленно крутя барабан.

Последнее, шестое умение, которое Саня рассчитывал использовать в сокровищнице Дворца, принадлежало классу «Повелитель пространства» или, в просторечье «Сундук». Конкретно данное умение позволяло создать временное пространственное хранилище, радиусом в пять шагов.

Но пяти шагов Сане было мало.

Сосредоточившись на плетении «Потайной комнаты», Саня вкладывал в заклинание всю, доступную энергию, отчаянно борясь за увеличение площади Потайной комнаты.

Половину своего резервуара он оставил в качестве НЗ, накопитель магической энергии использовать посчитал нецелесообразным, поэтому пришлось уменьшать время существования Потайной комнаты.

Снизив длительность до двенадцати часов, он добился увеличения диаметра круга до двадцати шагов.

«Мало», — прикинул про себя Санек.

Пришлось снизить продолжительность существовании Комнаты еще вдвое — до шести часов.

«Вот теперь нормально, — удовлетворенно хмыкнул парень. — Главное, чтобы несущие стены и колонны не исчезли, а то это будет самая глупая смерть!»

Приготовившись на всякий случай использовать Шаг теней, Саня активировал плетение:

«Бэнг!»

На плечи разом навалилася неземная тяжесть, в глазах поплыли темные круги, а на периферии взгляда появился таймер обратного отсчета:


05:59:59

05:59:58


— Чтоб меня! — прошептал парень, вытирая брызнувшую из носа кровь. — Да я, мать его, Дэвид Блейн, в рот мне ноги!

Вокруг Сани находился девственно чистый арсенал. Даже облицовка из черного камня и та исчезла.

— Теперь главное с всем этим добром успеть добраться до дома, — пробормотал Саня себе под нос. — Бог его знает, что будет дальше, но одно точно — мы с ребятами теперь чертовски богаты!

Глава 14

Мир-колония псоглавцев. Вестерн Санька

Пока Саня дожидался гладиаторов, он присел прямо по центру двора, погрузившись в медитацию, чтобы восстановить потраченную ману.

Спустя минут десять, его транс прервал громкий топот ног, радостный гомон гладиаторов, вкусивших крови псеглавцев и довольный голос то ли Калуги, то ли Лобана:

— Везунчик ты все-таки, парень!

— Чего это? — удивился Саня, открывая глаза.

— Идем мы сюда такие, и хоп! Аура некра! Лобан тебя чуть было не размазал по всему двору!

— Ну, — подключился второй маг. — Думаем, что за бесстрашный некр медитирует, а это ты тут у нас сидишь прохлаждаешься! Решил под противника закосить?

— Тип того, — Саня прикрыл рукой зевок, не спеша распространяться про свои умения, и пружинисто поднялся на ноги. — Что-то вы долго.

— Ничего себе долго? — возмутился номер XXI. — Сам попробуй сними печать рабского подчинения так, чтобы мозги не выжгло!

— Мне хватило минуты, — улыбнулся Саня. — Вы вдвоем, я так понимаю с нами?

— Впятером, — XXI ожег Саню взглядом. — Брэм, Вори и Дорн сочли уместным присоединиться к нам.

— Они догонят нас чуть позже, — добавил XXII.

— Ну тогда пошли, — кивнул Саня и нашел взглядом Левого. — Все нормально?

— Два легко раненных, — широко улыбнулся гладиатор, протягивая Сане мешок с золотыми амулетами. — Вот ключи от поместий патрициев.

— Отлично, — улыбнулся в ответ Саня. — Прогони своих бойцов через арсенал, — Саня кивнул на чернеющую в стене дыру, — И после этого выдвигаемся. По пути расскажу, что будем делать.

План действий, предложенный Саньком, был прост. Колонна гладиаторов идет по дороге, реквизируя все транспортные средства, встречающиеся по пути. На каждое поместье выделяется маг и два контуберния, или два десятка воинов, в чью задачу входит освобождение рабов и экспроприация имущества.

— Конфискация, — перефразировал Саня, видя непонимание в глазах гладиаторов. — Грабеж, в общем.

Воины понятливо заулыбались, а скорость колонны увеличилась раза в полтора. Очень уж восставшим рабам не терпелось отомстить своим бывшим хозяевам.

Колонна стремительно обрастала телегами и повозками, и когда армия достигла первых поместий, в арьергарде находилось три дюжины транспортных средств, треть из которых уже были забиты оружием и доспехами.

— О, вилла уважаемого доминуса Архокринокриуса, — скривился XXI. — Я займусь ей, если вы не против.

— Мыш! — тут же отреагировал Левый. — Хватай две конты и за магом!

Гладиатор, к которому обратился Левый, молча ударил себя в грудь кулаком и, ткнув пальцев в двух деканов (командиры контуберний), проследовал за магом.

— У Калуги давние счеты к Архокринокриусу, — пояснил XXII. — Любит ли, знаешь ли здешний бомонд развлекаться за счет магов.

— Фейерверк там сделать, воздушный дворец создать? — уточнил Саня.

— Ага, — поморщился маг, но, взглянув на безмятежно улыбающегося Саню, решил не распространяться. — Что-то типа того.

— Слушай, Лобан, — Саня вопросительно посмотрел на мага, правильно ли назвал его по имени. — они тут все что ли Архи?

— Архо, — поправил парня маг. — Самый простой способ установить клановую принадлежность и запечатлеть свое имя в века. Как и сделал основатель клана «Степные волки» Архон. Кстати в жилах всех песеглавцев, чье имя начинается не просто с «Архо», но с «Архон», течет королевская кровь.

— Понятно, — кивнул Саня. — Как думаешь, за три-четыре часа уложимся?

— Уложимся, — уверено заявил Лобан. — Если не застрянем во Дворце.

— А что там может быть такого? — уточнил Саня.

— Слишком тихо вокруг, — пощелкал пальцами Лобан, пытаясь подобрать слова. — Толпа гладиаторов идет на Коти Палаци — Дворец местного вождя, а никто ничего не делает. Ладно некры, они, нам кажется, крепко обиделись на отца Архониса за исчезновение своей сокровищницы, и теперь играют в свою игру…

Маг на секунду прервался, отвлёкшись на негромкий хлопок, донесшийся из усадьбы, и, как ни в чем не бывало, продолжил.

— Поэтому нам и встретилось всякое отрепье. С сильным некросом, поверь, не забалуешь!

— Ладно, некров на время исключаем из общей картины, — поторопил мага Саня.

— Да, исключаем, — согласился Лобан. — Но шаманы-то! Шаманы никуда не делись! А столько смертей не могли не потревожить духов. Значит верхушка уже в курсе происходящего, правильно?

— Получается правильно, — согласился Саня.

— Но почему тогда у нас на пути не встречаются баррикады? Почему мы берем одну усадьбу за другой практически без сопротивления?

— Но с усадьбами ты загнул, конечно, — не согласился Саня. — Только первую и взяли, а до второй еще метров сто идти.

— Нет там никого, — отмахнулся от Сани маг. — Я бы почувствовал! Понимаешь, почему-то верхушка не бросает против нас ни свою гвардию — преторианцев, ни шаманов, ни остальных марионеток и кукол… Почему?

— Укрепляют оборону Дворца, — пожал плечами Саня. — Я бы так и сделал вместо того, чтобы распылять войска.

— Вот и Дорн так же считает… Умоемся мы там кровушкой…

— Не, — легкомысленно заявил Саня. — Если вы шаманов на себя возьмете, нормально все будет!

— Шаманов на себя взять сможем, — нахмурился Лобан. — А что делать с марионетками?

— По отработанной схеме, — улыбнулся Саня. — Главное, чтобы их не рассредоточили по всей площади Дворца.

— Нет, так не сделают, — покачал головой задумавшийся Лобан. — Ими так управлять сложнее. Максимум будет две группы… Так, Саня, тебе надо поговорить с Дорном! Я пошел брать поместье, — маг не глядя сунул руку в протянутый Саней мешок и безошибочно вытащил нужный амулет-ключ. — Дорна встречу, передам ему твои слова. Будем думать.

— Левый? — вопросительно протянул Саня, уверенный, что спасенный им гладиатор не пропускает ни единого слова их с Лобаном, беседы.

— Тини! Хватай две конты и за магом!

— Лучше четыре, — хищно улыбнулся Лобан. — Это имение дворцового ювелира.

— Тини, услышал?

— Услышал! — в глазах здоровяка блеснула жадность. — Вынесем все, на что уважаемый маг укажет!

Четыре десятка гладиаторов, перегоняя друг дружку, бросились вслед за магом.

— Не боись, ребят! — весело крикнул Саня, почувствовав шибанувшую сзади острую зависть и страх оставшихся не у дел воинов. — На всех хватит!

— Сам-то не боишься, что мои парни половину добычи растащат? — тихо спросил Левый.

— Рук не хватит, — хмыкнул Саня. — Одно дело золотые наручи, цепи и кольца, что твои бойцы сейчас на себя надевают, другое — золотые слитки или монеты. Какой от них прок в битве? Надеюсь твои парни осознают этот факт? Если нет, то донеси до них, что сейчас самое ценное — это не золотые монеты, а стальной нагрудник и связка пилумов. То вооружение, что мы взяли в арсенале, неплохое, но с броньками патрициев не сравнится.

— Это да, — разом поскучнел Левый и оценивающе посмотрел на третий особняк. — Знаешь чей?

— Судя по тому, как у тебя загорелись глаза, — хохотнул Саня. — Какого-то вояки?

— Легат внутренней стражи, — подтвердил догадки Сани Левый.

— Удачи, — хмыкнул Саня, уже не сомневаясь, кто возглавит осмотр усадьбы.

Он оглянулся назад и посмотрел в конец колонны, где довольные воины, под предводительством Калуги, набивали телеги одеждой, рулонами ткани и грузили какие-то… ящики?

— С атриума взяли, — пояснил Левый, поймав вопросительный взгляд Сани. — Там патриции хранят сундуки с драгоценностями.

Оставив гладиаторов грузить конфискованное имущество, довольный Калуга догнал Саню и кивнул на третью усадьбу:

— Кто со мной?

— Левый, — коротко ответил парень, не став спрашивать Калугу про участь находившихся в доме песеголовых.

О некоторых вещах лучше не знать.

С каждым часом продвижение колонны замедлялось все больше, а Саня начинал нервничать все сильнее. И даже заверения Дорна о том, что обратный путь займет не более часа не могли успокоить Саню.


04:18:41

04:18:40


В усадьбах патрициев ни кукл, ни марионеток не обнаружилось. Даже рабов и тех не было. А вот человеческую прислугу псы бросили даже не задумываясь

— Вот здесь удобное место для обороны было бы, — протянул Саня, с любопытством рассматривая невысокую белоснежную стену, расходящуюся от красивой мраморной арки.

— Скорее для ловушки, — не согласился Дорн. — Присмотрись к тому, что происходит под сводами арки.

— А что там должно происходить? — удивился Саня, переходя на магическое зрение и ничего там не обнаружив.

— Духи Земли там спрятались, — пояснил Дорн. — Ты не просто магическим зрением смотри, а стихийным. Не глазами, а чувствами.

Внимание! Маг Дорн предлагает вам изучить активный навык «Внешнее течение Силы» Принять? Да/Нет

Согласившись с системным предложением, Саня переждал легкий приступ головокружения и активировал Внешнее течение Силы.

— Твою дивизию… — прошептал парень.

Сейчас он не просто видел окружающий его мир, но действительно чувствовал его. Яркие стихийные нити, свежесть, идущую от фруктовых садов и духов.

Любопытство от играющих листьями деревьев воздушников. Грубый интерес духов земли. Журчание водников у далекой речки. И тяжелое ожидание неприятных духов под сводами ажурной мраморной рамки.

— Ждут, когда мы зайдем под нее, чтобы обрушить свод, — шепнул на ухо Сане Дорн.

— Уничтожим? — замедлил шаг Саня.

— Слишком просто, — растянул губы в улыбке маг. — Подвесим эфирный маячок и создадим им ложные воспоминания.

Дорн замахал руками, немыслимым образом сплетая пальцы в хитрые мудры.

— Притупим бдительность псов, заодно и вычислим, где засели шаманы. Некров во Дворце нет, значит, значит маячок не обнаружат.

— Вдруг есть? — усомнился Саня, с интересом наблюдая, как с рук Дорна срывается сиреневое облако и летит в сторону притаившихся под аркой духов.

— Нет, точно нету, — покачал головой Дорн с удовлетворением наблюдая, как духи срываются с места и летят в сторону уже видимого Дворца. — Старик Арходриан слишком долгое время вставлял палки в колеса нынешнему главе клана. Единственный из песеголовых, с которым можно было пообщаться и подискутировать о теории магии. Хорошо, что его отослали на границу. Не хотелось бы его убивать.

— Так может переманить? — подал гениальную идею Саня.

— Все не так однозначно, — вздохнул Дорн. — Ладно, давай еще раз прогоним план действий.

— Давай, — согласился Саня.

План захвата Дворца не блистал каким-то экстраординарными тактическими приемами или выдающимися идеями.

Телеги с награбленным добром патрициев, в сопровождении раненных гладиаторов, были отправлены назад — к Колизею, а точнее к порталу. С собой колонна взяла только пару котлов, лекарственные травки и половину найденных рулонов с тканью — для будущих лечебных повязок. Гладиаторы, отправленные с трофеями, были, конечно, жутко недовольны принятым решением, но возражать в открытую не посмели, понимая, что толку в предстоящей битве от них будут немного.

Свои лечебные артефакты Саня раздал Калуге и Лобану — для них количество зарядов не являлось проблемой. Напитывая палочки со Средним и Легким исцелением ран собственной энергией, они, по сути, превращались в условный аналог целителей.

Калуга и Лобан повозмущались было для приличия, но палочки взяли. Будущую армию Сопротивления маги берегли, как зеницу ока, понимая, что в противном случае их снова завалят телами и пленят.

Пока гладиаторы Левого готовятся к штурму Дворца, а маги, вычислив месторасположение шаманов завязывают с песеголовыми магическую дуэль, Саня проходит во Дворец и находит марионеток. Врубает свою дипломатическую абилку, в двух словах объяснит магам, что происходит, показывает непонятливым выданную Лемом руну. Маги бьют в спину шаманам и гвардии песеголовых, а Саня освобождает вторую группу магов. Дорн с Брэмом и Вори создают условия для штурма и гладиаторы, при поддержке магов захватывают Дворец!

Хороший план? Отличный! Вот только шит таким количеством белых ниток, что Сане страшно становилось даже думать о возможных косяках.

— Пора, — вывел из задумчивости голос Дорна. — Не знаю как ты туда попадешь, но заранее желаю тебе удачи.

— Попасть куда-то — дело нехитрое, — философски отозвался Саня. — Главное: после этого выйти оттуда. Желательно на своих двоих.


Саня прищурился, вспоминая какой бедлам творился здесь полчаса назад. И все это время, пока гладиаторы под зычные окрики Левого, Тини, Мыша и других командиров готовились к штурму, он осматривал Дворец.

С первого взгляда глазам открывался райский уголок.

Извилистая речка, совсем непохожая на ров с водой, тянулась вокруг невысокого холма. Через речушку вели несколько мостов. Три пешеходных и один грузовой. Пешеходные мостики были выкрашены приятной белой краской и выглядели с Саниной диспозиции словно игрушечные.

Грузовой смотрелся повнушительней. Просторный, двухъярусный, в четыре телеги шириной, сложенный из мощных каменных блоков с двумя дозорными башнями с обеих сторон, он внушал невольный трепет.

За мостом, на склоне холма, вплоть до крепостных стен, были разбиты плантации… роз. За плантацией находилась опоясывающая холм стена, возвышающаяся на четыре метра и монолитные закрытые ворота. Край стены резко перетекал в выложенные камнем мостовые, вдоль которых стояли небольшие каменные домики, расположенные впритык друг к другу. Видимо в этом квартале, опоясывающем Дворец, жила обслуга и прочие нужные люди.

Ну а выше по склону возвышался сам Дворец. Снова четырехметровая стена, только на этот раз с бойницами и крепостями по углам, и виднеющиеся за ними высокие мраморные колонны и ансамбль белоснежных статуй песеголовых, расположенных на крыше Дворца — один в один Оперный театр в родном городе Сани!

И прямая, как копье, дорога, шла через речку, под углом вверх по склону до самого Дворца.

Все это выглядело внушительно, но изящно. Грозно, но приятно.

Но стоило только перейти на Внешнее течение Силы, как ажурные пешеходные мосты превращались в темные пятна сидящих в засаде водяных. Голубая вода, весело плещущаяся в реке скрывала под собой черную ленту мрака. Плантации роз алели от опасности скрытых среди цветов духов. А внешние каменные стены с трудом сдерживали вырывающихся на свободу духов камня.

В общем, ловушка на ловушке.

Да и в сторожевых крепостях на главном мосту были опущены решетки, а второй ярус был плотно забит песеголовыми с плюмбатами наготове.

На цветочных плантациях помимо пышущих злобой духов ощущались еще несколько неправильных мест, которые — вот же совпадение — располагались на удобных для подъема тропинках.

Стены замка, переходящие в улицу, были черны от песеголовых, а из крайних домиков выкатывались баллисты и стрелометы.

Да уж, план, конечно, отличный, вот только шит таким количеством белых ниток, что страшно становилось даже думать о возможных косяках…


— Пора, — голос Дорна вывел его из задумчивости. — Не знаю, как ты туда попадешь, но заранее желаю тебе удачи.

— Попасть куда-то — дело нехитрое, — философски отозвался Саня, еще раз прокручивая в голове всю информацию по Дворцу. — Главное: после этого выйти оттуда. Желательно на своих двоих.

Еще раз прикинув предполагаемый маршрут движения, с учетом выявленных ловушек духов, Саня посмотрел на приведенного Дорном пленного шамана. Песеголовый чудом уцелел в бойне при Колизее, потеряв обе ноги, и сейчас, кривясь от боли, корячился на земле, пытаясь принять независимый вид.

Судя по оскаленной морде и возмущенно-гневному окрасу мыслей, песеглавец не понимал серьезности происходящего и был свято уверен, что уже совсем скоро он лично будет орошать портальный камень переноса кровью восставших рабов.

— Господи, — пробормотал Саня. — Мир непуганых идиотов, зависших в развитии! Дорн! Значит во Дворце к некромантам настроены негативно?

— Думаю, после сегодняшнего, — усмехнулся маг, — некров провозгласят козлами отпущения!

— Значит моя текущая обманка не подойдет, — покивал сам себе Саня. — Жаль. Ну да ладно.

Украв ауру некроманта в Школе гладиаторов, студиоз Серого факультета рассчитывал, что она станет его пропуском во Дворец. И хорошо, что он узнал о своем просчёте до того, как оказаться под стенами Коти Палаци.

Сейчас же ему, чтобы исполнить задуманное, нужно было «выстрелить» три раза подряд. И если опытные Тени, по словам Арта Скала, могли за бой прокручивать и использовать умения свыше двадцати различных классов, то Саня чуть ли не с ног валился после двойного отката. А тут — аж три умения!

Подготовив зелье Бодрости и два эликсира маны, Саня с омерзением зажмурился, позволяя Вори натянуть на его голову священную маску волка, снятую с одного из человеческих помощников шамана.

Повертел головой, попрыгал на месте, проверяя хорошо ли на нем сидит халат шамана и чертова маска. Две минуты, за которые нужно успеть добежать до ворот — это всего-ничего, и времени поправлять съехавший волчий нос у него точно не будет.

«Погнали!» — подумал Саня, и, коснувшись кобуры, направил на пса воображаемый револьвер.

«Бэнг!» — вдохнуть ауру шамана.

Поёжиться от гадкого ощущения — будто замарался в чем-то мерзком.

Крутануть барабан.

Вообще-то это заклинание класса «Паладин» можно было применять исключительно добровольно. Паладин выбирал добровольца и протягивает между ними незримую нить. А дальше все зависит от уровня способности «Мученик». На базовом уровне абилка спасет от одной-единственной атаки, передав весь урон добровольцу. На максимальном будет действовать до тех пор, пока доброволец или же мученик жив. Знай держи себе мученика в тыле под мощнейшей регенерацией и постоянно обновляемыми щитами!

Но Сане сейчас и базовая страховка будет на руку. Выжил после пропущенного удара — и то хлеб.

«Смерть на медленном огне ты выбираешь, али как воин сразиться в бою и может быть даже выжить?» — послал Саня мысленный посыл.

Незнание языка псов играло ему сейчас только на руку, поскольку шаман интерпретировал ментальное сообщение в эмоциональном плане — «Смерть на огне или бой и выжить?»

«Бой!» — не раздумывая ощерился песеглавый.

«Бэнг!»

Саня физически почувствовал, как его жизнь и жизнь пса связались в тугой узел. В голове взорвалась какофония из визга и лая, щедро перемешанного ментальным взаимообменом. Под лопаткой дико зачесалась шерсть, а ноги ниже колен обожгло болью.

Рухнув на пол и взвыв от боли, Саня с трудом выдавил из себя:

— Обезболивающее… псу… живо!

Если бы не смутно знакомое тепло, идущее откуда-то сзади и справа, Саня бы точно потерял сознание.

— Что происхо… — протянул было Вори, но Дорн уже выхватил палочку со вшитым заклинанием исцеления Средних ран и послал в сторону схватившегося за голову шамана волну тепла.

— С…спасибо, — просипел Саня и сделал широкий глоток из фляги.

С кряхтением поднялся на ноги, с осторожностью прошелся туда-сюда, проверяя слушаются ли его стопы.

— Блин, как чужие, — пожаловался он Дорну и приложился к фляге.

— Ты как? — обеспокоенно поинтересовался маг.

— Жить буду — не помру, — прохрипел Саня, отдавая Дорну флягу. — Морок еще держится?

— Еще пару минут шаманы будут видеть кучку оборванных рабов, а не ровные ряды приготовившихся к штурму гладиаторов, — кивнул Дорн. — И все же, как ты попадешь внутрь.

— Щас узнаешь, — пообещал Саня и, коснувшись кобуры, крутанул барабан. — Помни про ступеньки и штурм ровно через две минуты.

Класс «Охотник за головами» был в высшей степени интересен и в любой другой ситуации, Саня выбрал бы его. Возможность ставить метки на своих и чужих. Проникать, пользуясь невидимостью, в стан врага. Выслеживать любых тварей по скудному описанию — ни дать, ни взять ведьмак двадцать первого века!

Но конкретно сейчас его интересовало лишь одно умение — «Невидимка». Срок действия: две минуты. Скрытность не только визуальная и эмоциональная, но и ментальная, что для Сани сейчас жизненно необходимо. На поддержание непрерывно расходуется мана. Много маны.

Но эту цену Саня готов был заплатить.

Парень опрокинул в рот эликсир со вкусом корицы, выронил из рук не нужный больше флакон, открыл второй, с трудом просунув руку сквозь оскаленную пасть волчьей маски, и аккуратно сжал горлышко зубами.

«Бэнг!» — мысленно прошептал парень, исчезая под изумленным взглядом магов.

Глава 15

Мир-колония псоглавцев. Вестерн Санька

Бежалось Сане, благодаря ежедневным тренировкам, легко. Знай себе посматривай по сторонам и береги дыхание. Небольшой дискомфорт вызвал бутылёк с эликсиром маны, зажатый в зубах, но это неудобство Саня был готов терпеть.

К тому же часть резерва пришлось потратить на проверку блинка. Было бы обидно дойти до самого Дворца и, просочившись за ворота, обнаружить, что невидимость пропала. К счастью, при теневом перемещении, невидимость не спадала.

Промчавшись по дороге до самого моста, он юркнул вправо туда, где в магическом зрении виднелись воздушные ступеньки. Дорн не подвел и сделал все, как Саня и просил. Внезапно с моста послышался лай песеголовых.

«Неужели заметили?» — животным червячком страха заворочалась в голове ледяная мысль.

Саня припустил еще быстрее и, не удержавшись, бросил взгляд на мост. Песеглавцы увлеченно швыряли плюмбаты в противоположную от Сани сторону.

«Обманка! — сообразил парень, — спасибо, Дорн!»

Выскочив на берег он, не сбавляя скорости, вернулся на центральную дорогу и понёсся вперед. Можно было, конечно, бежать рядом, но, во-первых, его могли выдать клубы поднимаемой пыли, а во-вторых, ну кто в здравом уме побежит, пусть и невидимкой, по главной дороге врага?

Пробегая мимо плантаций роз Саня, по совету того же самого Дорна, задержал дыхание. Шаманы псов могли договариваться с духами земли и менять аромат цветов, делая его для возможных захватчиков смертельно опасным. Правда, по словам Дорна, цветы вырабатывали определенные запахи, созданные против песеголовых, так как никому из псов и в голову не могла прийти мысль о том, что человеческие рабы осмелиться пойти на штурм Коти Палаци. Но Саня не собирался рисковать и проверять подействует ли смертельный аромат цветов на людей.

Бежать в гору было слегка утомительно, но его подстегивало убывающее время действия заклинания невидимости и еще быстрее кончающаяся мана. Ведь помимо подпитки невидимости, ему приходилось бежать с активированным «Внешним течением Силы», чтобы видеть ловушки и засады духов.

Перепрыгнув через духа земли, который с нетерпением ждал, когда кто-нибудь опустит ногу на широкий каменный блок, Саня подбежал к первым воротам.

Дело осложнялось тем, что он не мог блинкнуться через стену, так как ему нужно было видеть тень, а и за стеной по обе стороны от дороги возвышались каменные блоки, перерастающие в гранитную мостовую жилого квартала.

Саня не понимал смысла в такой планировке обороны замка, но его совета при стройке спросить забыли.

Оставалось два пути — или лезть наверх, или найдя в воротах щелочку и разглядев подходящую тень, просочиться внутрь. Если бы не жесткое ограничение по времени, Саня бы полез по стене, но сейчас…

Парень скользнул взглядом по створкам, ища малейшую щель. Посмотрел наверх — глухо. Вниз… есть! Припав к земле, он довольно улыбнулся и жадно всмотрелся в небольшой — полсантиметра — зазор. За воротами находилась решетка, чуть дальше лапы двух дюжин псов.

«Должно быть преторианцы, — подумал Саня, — местная гвардия. Посмотрим на вас поближе!»

Легкое головокружение и тошнота и он появляется между решеткой и целой центурией псов, плотно перегородивших подъем наверх.

«Здесь я точно не протиснусь, — подумал Саня, с трудом отводя взгляд от кончика копья, застывшего в паре сантиметров от его лица. — И оп!»

Переместившись в тень крайнего справа преторианца, стоящего в последнем ряду, Саня аккуратно отошел подальше и снова припустил вперед. Псы явно что-то почуяли и принялись принюхиваться, жадно втягивая воздух своими огромными ноздрями.

«Хрен-та-там!» — довольно подумал Саня, закидывая прямо на бегу голову назад и проглатывая вкусную жидкость с привкусом корицы.

Бар маны скакнул вверх, даря иллюзию спокойствия, а Саня поднажал. Оставалось всего-ничего: проникнуть во Дворец и успеть найти первую группу магов. Точнее, добраться до нее, потому что яркое полыхание десятка аур в угловой крепости не могло заглушить никакое шаманство.

«Ран, Форест, ран!» — подумал парень, подбегая к монолиту Дворцовых ворот.

Резко взвыло чувство опасности, а Саню будто кто-то толкнул в правое плечо. Послушно отключив ум, маг бросился вдоль стены, чудом разминувшись с прилетевшим из правой крепости ледяным копьем.

«Значит все-таки разбили на две группы и посадили на смотровые площадки угловых башней! — сделал вывод Саня. — А еще значит справа сидит какой-то дико чувствительный кукловод!»

Его догадки подтвердил пронзительный вой тревожного рожка. Вот только толку от поднявшейся суеты было мало. Песеголовые нервно оглядывались по сторонам, не понимая почему была объявлена тревога.

«Ползи, Форест, ползи!» — подбодрил себя Саня, подбегая к угловой башне.

На его счастье внутренняя крепостная стена не была идеально гладкой, представляя из себя ровные ряды гранитных блоков, практически безукоризненно подогнутых друг к другу. Практически….

Достав из пространственного кармана два зачарованных кинжала, Саня начал скоростной подъем наверх.

Найти еле заметную щель, плотно загнать туда белое от накала лезвие правого ножа. Найти следующую щель, с трудом вбить туда тускло-зеленое лезвие левого кинжала, стараясь чтобы капли едкой кислоты не попали на замызганный халат или, хуже того, на сапоги.


00:08

00:07

00:06


Таймер невидимости заканчивал обратный отсчет, а Саня был еще только на середине стены.

«Черт, черт, черт!» — заскрежетал зубами парень.

Подниматься на одних кинжалах было сложно. Очень не хватало хоть малейшего упора для ног.

«Помогу», — донеся чей-то смутно знакомый голос, а под левой ступней появилась воздушная ступенька.

«Живем!» — с облегчение выдохнул Саня и, опираясь на появляющиеся по пути опоры, рванул наверх.

Взлетев на смотровую площадку, он ужом скользнул мимо рассредоточенных по площадке безвольных магов и выбросил руку с зажатым в ней кинжалом в сторону почуявшего неладное шамана песеголовых.


00:01


Мысленно крутануть барабан, переключаясь на класс «Дипломат» и коснуться рукой спрятанной под халатом кобуры:

«Бэнг!»


00:01


— Что про…

— Я от Дорна и Лема! — перебил Саня пожилого мага, с трудом держащегося на ногах. — Устроили восстание. Штурмуем Дворец.

Небо громыхнуло и куда-то неподалеку ударила огромная ветвистая молния, подтверждая его слова.

— Задача: уничтожить шаманов, — продолжил Саня, параллельно перекусывая рабские ошейники кусачками Арта. — Держать себя в руках! Все вопросы после победы.

Воспользовавшись замешательством магов, Саня успел снять ошейники со всех одиннадцати магов и шагнул к двенадцатому привычно потянувшись к его шее кусачками. Вот только на шее мага не было ошейника…

— Ловко с аурой придумал, — заметил старик, глядя на Саню ясным взглядом живых серых глаз.

«Твою ж!» — подумал Саня, дернувшись в сторону, но не успел.

Тело пронзила дикая боль, дыхание перехватило мышцы свело в судороге, шерсть на плечах и башке встали дыбом, а из горла вырвался тонкий скулеж.

«Вот тварь!» — подумал Саня перед тем как умереть.

Звонко лопнула, обрываясь, серебристая струна, связывающая Саню и покалеченного шамана песеголовых.

Пленный шаман получил свой последний бой с человеческим магом, А Санек шагнул вперед и вбил кислотное лезвие кинжала прямо в кадык удивленному магу.

— Я от Дорна и Лема! — повторил Саня приходящим в себя магам, старательно вытерая кровь с ножа об рубаху убитого мага. — Мы устроили восстание. Штурмуем Дворец. Задача: уничтожить шаманов. Держать себя в руках! Все вопросы после победы. Все ясно?

— Ясно, сынок, — с кряхтением оперевшись на своего соседа произнес пожилой маг. — Ты иди по своим делам, мы тут сами справимся.

— Добро, — кивнул Саня, вытаскивая второй кинжал из горла все еще пускающего кровавые пузыри шамана песеголовых, убитого десятком секунд ранее, — я ко второй группе. Повесьте на меня метку, чтобы с шаманами не перепутать.

— Иди-иди, — в голосе мага сверкнула сталь. — Без сопливых солнце светит.

Глаза мага полыхнули белым огнем, плечи распрямились, и он, позабыв про Саню, шагнул к бойнице:

— Каин, позаботься о куклах. Белый, на тебе защита крепости от марионеток. В ответ не бьем! Актар, займись преторианцами. Укрепления не разрушаем! Нам здесь еще не один штурм отражать.

«Наш человек!» — удовлетворённо подумал Саня и с чистой совестью бросился вниз по ступенькам.

Невидимость спала, у него осталась одна надежда на маскировку, да на ауру шамана. Ну и фактор внезапности, конечно.

Внизу его ждал неприятный сюрприз в виде двойки песеголовых, стоящих на страже входа в башню. К счастью, псов больше интересовал творящийся во Дворце переполох, чем защищаемая ими лестница.

Саня расфокусировал зрение, чтобы правый пес, не дай Бог, не почувствовал его взгляд и бесшумно скользнул к нему.

В последнюю секунд воин все же что-то почуял и дернулся вбок и Санин нож, вместо того, чтобы пробить псу ухо, скользнул по скуле и вспорол шею, застряв в районе ключицы.

«Грязно», — отстранено подумал Саня, бросаясь ко второму.

Второй страж отреагировал молниеносно. И не думая тратить время на то, чтобы вытащить из ножен меч, он сорвал с пояса нож и завыл, подавая тревогу. Сане было плевать. В минуты смертельной опасности, его ум отключался, а сам парень превращался в бездушную машину убийства. Минимум движений, максимум эффективности.

Приняв удар ножа на наруч, Саня ударил пса Воздушным кулаком под подбородок, подсек правую ногу и вбил кинжал под подбородок оглушенного воина.

Обтер кинжал о тогу стражника, убрал в перевязь, шагнул к все еще цепляющемуся за жизнь первому псу. Вытащить нож, нанести контрольный в глаз. Возиться с панцирем, надежно прикрывающем грудину времени не было.

Затащив стражников вовнутрь, Саня огляделся по сторонам поправил волчью маску, напустил на себя важный вид и, нахмурившись, поспешил ко второй башне.

Еще немного и освобожденным магам придется бить по своим товарищам. Если он не успеет вовремя.

По пути ему встретилась дюжина песеголовых, бегущих к покинутой им башней. Командир отряда замедлили ход и что-то прогавкал, обращаясь к Сане.

Грозно рыкнув на любопытного пса, Саня раздраженно дернул плечом и поспешил дальше. Сердце колотилось словно бешеное. Одно дело в бою забирать жизнь злодея, и совершенно другое — вот так вот, в наглую, идти в тылу врага.

Но Сане сегодня дико везло. Песеголовый не стал терять время, и вступать в перепалку с высокомерным учеником шамана, от которого так и тянуло злой магией. Шаман явно спешил с важным поручением, и декан, сплюнув Саньку вслед, рявкнул на своих бойцов и продолжил путь к угловой башне.

Мраморные колонны величаво возвышались вверх. За ними виднелся приятная зелень аккуратного парка и роскошный бассейн. Жаль только времени рассматривать все это великолепие у Сани не было.

Резонно предположив, что маги справятся с обороной своей крепости и без него, Саня за какие-то пару минут и миллиард сожженных нервных клеток добрался до входа в левую башню, возле которой стоял дежурный патруль.

Плюнув на все, Саня зацепился взглядом за полумрак лестницы, виднеющейся за спиной стражников и, подмигнув псам, переместился туда. Снаружи сновало множество песеголовых, и Саня всерьез рассчитывал, что его исчезновение останется незамеченным.

Полюбовавшись на ошеломленных стражников, он бесшумной тенью бросился наверх.

«Только бы не было засланного казачка!» — взмолился по себя парень, который сейчас мог рассчитывать только на последнее умение Дипломата и на свои умения.

В этот раз он сделал ставку на «Благожелательность» — аура, транслируемая владельцем навыка, на короткое время заставляла окружающих преисполниться к ее владельцу доверием и симпатией.

Крутануть барабан. Подняться по лестнице. Активировать полученный за второе место в Турнире по пиласу «Прилив сил». Вдох-выдох…

«Бэнг!»

— Всем привет! — Саня шагнул вперед и широко улыбнулся, забыв, что под маской его лица не видно. — Как дела?

— Гры? — уставился на него скрюченный шаман песеголовых с седой шерстью на висках.

— Гры, — не стал спорить Саня, скользя взглядам по шеям кукол и марионеток, приближаясь к шаману.

Почувствовав вспыхнувшую в ауре пса тревогу, Саня указал рукой в сторону захваченной магами башни:

— Гры!

Вот только шаман песеголовых, вместо того, чтобы повернул голову влево и посмотреть на башню, уставился на Санин указательный палец.

«Косяк», — отстранено заметил Саня, максимально уплотняя свою ауру и разгоняя реакцию тела.

Скользнуть вперед и, пользуясь замешательством шамана — спасибо «Благожелательности»! — взорваться серией стремительных ударов.

Запястье, вскинутое в защитном жесте предплечье, нос, и горло, горло, горло.

«Только бы не успел отдать приказ… — билась в голове пугающая мысль, пока Саня шинковал песеглавца, — только бы не успел отдать приказ!!»

Посчитав, что шаману более, чем достаточно, Саня крутанулся вокруг себя в поисках недобитых противников.

«Вроде чисто… За работу».

Клинки полетели на землю, в руках появились кусачки и Саня, сорвав свободной рукой осточертевшую маску, шагнул к ближайшему магу.

Дзинь!

— Я от Дорна и Лема! — завел привычную шарманку Саня, перемещаясь от одного мага к другому.

Дзинь! Дзинь!

— Мы устроили восстание.

Дзинь!

— Штурмуем Дворец.

Дзинь!

— Задача: уничтожить шаманов.

Дзинь!

— Держать себя в руках!

Дзинь!

— Все вопросы после победы.

Дзинь!

— Я от Дорна и Лема!

Дзинь!

— Мы устроили восстание…

— Не части, сынок, — неожиданно произнес худой как палка и седой как лунь маг. — Остальные тебя все равно не слышат.

— Куклы? — огорченно уточнил Саня.

— Куклы, — согласился маг и властно приказал. — А теперь по существу!

— Правую башню освободил, они ждут сигнал от меня, что все получилось…

С рук седобрового мага сорвался ослепительно яркий жгут молнии и ударил во двор — в ближайшую коробку песеглавых.

— Вопрос снимается, — сглотнул Саня. — Мы освободили гладиаторов, вырезали патрициев, освобождаем магов и рабов…

— Это я вижу, — перебил его маг. — Скажи мне… кто: мы?

— Мы — это я и освобожденные мной маги, — ощерился Саня. — И вы в том числе!

— Откуда ты такой воинственный взялся? — с рук мага сорвалась еще одна молния.

— С Порога. Саня меня зовут. Академия магии Цитадели.

— Имя учителя? — жадно спросил маг.

— Арт Скал, — гордо ответил Саня, справедливо посчитал, что имена других преподавателей ничего магу не скажет. Хотя… — А еще Олькуш Ги’Дэрека.

— Ну первый-то понятно, — задумчиво изрек маг, взмахом руки отбрасывая взбегающих по лестнице песегловых назад. — Хитрый как дракон, да и тело неплохо сохранилось. Но Олькуш… Он вроде бы погиб при закрытии Южного прорыва?

— Живее всех живых, — заверил мага Саня, раздумывая про себя, что имел ввиду маг говоря про тело Арта. — Мастер эээ….

— Батыр, — подсказал маг. — Батыр фон Мар.

Внимание! Батыр фон Мар, хочет добавить вас в список контактов! Принять? Да/Нет

— Мастер Батыр, — согласился с предложением Саня. — Давайте я возьму на себя защиту лестницы, а вы…

— Не мельтеши, Саня, — отмахнулся от него маг. — Кукл всех, и свою в том числе, усади и сам присядь, отдохни.

— Но я могу помочь! — возразил Саня, замечая, как по периметру площадки вспухает мыльный защитный пузырь.

— И не сомневаюсь, — серьезно кивнул маг, отправляя в сторону лестницы огромную шаровую молнию, — но ты просто не представляешь себе как долго… Я. Ждал. Этого. МОМЕНТА!

За спиной мага вспыхнули сотни молний, переплетаясь в могучие крылья, небо над Дворцом стремительно темнело от накатывающихся грозовых туч. Фон Мар поднялся в воздух и оглушительно расхохотался в унисон с прокатившимся по земле громом.

— ЗНАЕШЬ, САНЯ, — прогрохотало вокруг, — ЧЕГО БОЯТСЯ ТРУСЛИВЫЕ ШАВКИ?

— Вас? — предположил Санек, которому после показанного представления стало ну очень страшно.

— ЗАПАХА ГРОЗЫ!

Одновременно со словами мага с неба во дворец ударили три ослепительно-ярких жгута молний, за раз испепелив сотни песеголовых.

— Дворец нам понадобиться! — собрав всю свою храбрость крикнул Саня. — Может не стоит его разрушать?

— ПОЖАЛУЙ ТЫ ПРАВ, МОЙ ЮНЫЙ ДРУГ!

Саня без сил откинулся на крепостную стену, наблюдая сквозь бойницу, как гладиаторы с Левым во главе ровной колонной поднимаются по главной дороге, а Вори и Брэм идут рядом, дезактивируя ловушки.

— В норматив уложился, — пробормотал себе под нос Санек, чувствуя, как его начинает колотить послебоевой мандраж. — Думается мне, что эту миссию не просто выполнил, а даже перевыполнил!

Внимание! Завершить задание досрочно?

— Не, — отказался Саня. — С Левым еще попрощаться надо, с магами вопросы порешать, да и телепортироваться из другого мира в Академию? Ну его к черту, такие эксперименты! Да и куклу Арту еще нужно подобрать… Стоп!

Слова, сказанные фон Маром сложились наконец-то в пазл, и взгляд Сани сфокусировался на плотной фигуре куклы, от которой доносился едва уловимый аромат персиков.

— Да ну нахрен… Не может быть!

Глава 16

Мир-колония псоглавцев. Вестерн Санька


02:34:17

02:23:16


Уже прошло действие бодрящего заклинания «Прилив сил», коленки перестали трястись после отходняка, а в голове начал вырисовываться дальнейший план действий. Как бы не хотелось еще посидеть и отдохнуть, но время, утекающее словно песок сквозь пальцы, заставляло пошевеливаться.

«Итак, что мы имеем?» — флегматично рассуждал Саня, глядя из башни на финальную зачистку Дворца.

Рабов гладиаторы строили в одну колонну, слуг — в другую, пленных — в третью. Пленных, кстати, было больше всего. И они, под конвоем магов и гладиаторов уже плелись обратно к Колизею кряхтя под тяжестью навешанных на них сумок с золотом и серебром.

Официальная версия, скормленная псам, была следующая: мол, все пленные идут в Колизей, где будут сражаться за свою жизнь, в полной мере вкусив все прелести гладиаторской жизни.

По факту, песеголовых вели на убой. Как бы черство это не звучало, но выгодней было поддерживать работу портала, вместо того, что открывать новый. И хорошо, что песики не догадывались об уготованной им участи, иначе постарались бы продать свои жизни подороже.

«Груженые золотом псы уже идут к порталу. Клан «Степные волки» обезглавлен, и сейчас, по замыслу развивших бурную деятельность магов, к пограничным армиям будут отправлены гонцы, приказывающие идти в наступление. Благо все официальные печати и прочие регалии имеются».

Саня посмотрел вслед летящим с приказами воронам.

«К некроманту Арходриану, Дорн все же настоял на своем, направлен особый гонец. С предложением о сотрудничестве. Не знаю, правда, как маги это видят, ну да их дело. Единственное, что до сих пор непонятно — планируют ли мэтры возвращаться на Порог… и что делать с куклами!»

Складывающаяся вокруг кукл ситуация категорически не нравилась Сане. Маги, судя по всему, твердо решили оставить этот ресурс себе, и Сане пришлось потрудиться, чтобы отбить куклу для Арта.

«Ох не нравятся мне эти интриги, — поморщился парень, — не успел рабские ошейники скинуть, как уже начали свои хитроумные комбинации крутить!»

В дела магов он решил не вникать — своих забот хватало. И если уж они решили замахнуться над господством над этим миром и поиграть с песеголовыми на их поле, единственное, что мог сделать Саня — пожелать освобожденным магам удачи. Сам же он планировал как можно скорей вернуться домой.

«Ну все. Хватит рассиживаться! — приказал себе Саня. — Пора!»

— Пошли, — Саня поднялся на ноги и поманил за собой куклу Арта. — Нас ждут великие дела!

Спускаясь по лестнице он еле удержался от того, чтобы удержать завтрак в желудке — невыносимо воняло паленой шерстью и сгоревшим мясом.

Кукла послушно спускалась следом, никак не реагируя на стоявшую на лестнице вонь.

— Дорн! — помахал магу Саня. — Я обратно, время выходит!

— Сильно спешишь? — прищурился маг.

— Сильно, — кивнул Саня. — Сам подумай у нас этих прорывов штук сто по всей Цитадели открылись. Не только псы, но еще и Ксуры и еще всякие там

Внимание! Дорн хочет добавить вас в список контактов! Принять? Да/Нет


— Спасибо тебе, Саня, — нахмурился Дорн. — Не исключаю вероятности того, что все это, — маг обвел рукой вокруг, — лишь из-за того, что твоему учителю нужна кукла…

Дорн сделал паузу и внимательно посмотрел на Саню.

«Исполняются мечты, жизнь прекрасна если ты, бип-бип, на машине! — Саня хорошо усвоил уроки Алексея и мастера Килиба и сейчас забивал свою мысленную речь всякой ерундой, лишь бы не выдать своих истинных намерений. — Так-то на машине реально быстрей было бы!»

— В любом случае, мы все, и я лично, очень тебе благодарны! Ты просто не представляешь себе…

— Дорн, — перебил мага Саня. — Извини, конечно, что перебиваю, но давай поговорим о том как вам было тяжело по пути к порталу?

— Тебе говорили, что ты умен не по годам? — не смутился маг.

— Говорили, — хмыкнул Саня, — ну так что, пошли?

— У меня есть идея получше, — улыбнулся маг. — Хватай свою куклу и забирайтесь в эту повозку.

«Эх, с Левым не успел попрощаться, — с сожалением подумал Саня, беря куклу за руку.

— Стойте! — со стороны колонны с рабами послышался знакомый голос. — Маг Саня, подожди!


Мир-колония псоглавцев. Левый

События последних часов никак не желало укладываться у гладиатора в голове.

Сначала бой с деканом песеголовых, в которому ему была уготована роль добычи, потом неожиданное появление мага, хладнокровное убийство Баклажана, освобождение гладиаторов, захват Школы, вскрытие арсенала…

У него с детства была хорошо развитая интуиция и, возможно, благодаря ей он все еще был жив, несмотря на сотни проведённых в Колизее боев. Он точно знал, когда стоит идти в отчаянную атаку, а когда лучше переждать житейскую бурю в надежном укрытии.

К сожалению, десять лет назад его отец не пожелал прислушаться к смутным опасениям своего бастарда и уйти еще дальше в леса. Да и кто в здравом уме и трезвой памяти послушает десятилетнего мальчишку, у которого в отличие от матери — местной целительницы — не было даже искры таланта? Тем более не так-то просто было найти их городок, разбитый на развалинах храма Древних богов и окруженный непроходимыми болотами.

Единственные люди, которые ему с ходу поверили была мама, да старший брат-погодка. Ну и что, что сводный? Подумаешь, отцы разные, мать-то одна!

Была мысль плюнуть на все и уйти с семьей в леса, но все же решили остаться — негоже своих бросать.

Так всем городком и попали в плен. Все, кроме матери. Целительница выжгла себе источник и с улыбкой на губах отправилась к праотцам, сумев забрать с собой некроманта и целых две контуберии псов.

Ему с братом повезло — их вместе определили в Школу гладиаторов, где они вместе учились драться и тщательно лелеяли жажду мщения. Братья быстро стали лучшими воинами и поскольку всегда действовали в паре получили прозвища — Левый и Правый.

Им даже довелось несколько раз поучаствовать в межклановых войнах и обагрить свои мечи в крови песеголовых. Наверно именно тогда Правый и поверил в себя. И как Левый не отговаривал брата не спешить и дождаться подходящего случая, Правый не послушал.

Поднятое им восстание захлебнулось кровью и обернулось для гладиаторов урезанием итак немногочисленных прав и послаблений. А сам Правый исчез в застенках Дворца.

Но Левый знал, что брат жив и терпеливо ждал подходящего случая, чтобы прийти к нему на помощь. Вот только с каждым днем, неделей, месяцем ждать становилось сложнее. Чаще накатывало чувство безнадежности, а сам Левый допускал все больше и больше ошибок на арене.

По ночам он твердил слова матери: «Сможешь? Смогу!», глотал слезы и посылал брату свою любовь и веру в то, что все будет хорошо.

И в тот момент, когда он уже простился с жизнью на арене Колизея, ему выпал Шанс.

И Левый его не упустил.

Никогда еще за всю свою жизнь двадцатилетний парень не убивал столько, сколько за сегодняшний день. Надсмотрщики школы. Слуги и прислужники псов. Сами песеголовые и даже элита клана Степные волки — преторианцы отведали остроту его меча.

Удачней всего вышло с поместьем легата внутренней стражи.

Левый без сожалений прикончил всю прислугу легата, не понаслышке зная, из-за кого сорвалось восстание Правого. А взятые из атриума доспехи позволили ему практически невредимым дойти до самого Дворца. И ведь шел в первых рядах, своим примером вдохновляя товарищей.

Добравшись до Дворца, он передал командование Тини и понесся во внутренние покои главы Степных волков, с каждым метром чувствуя ауру брата все ярче и ближе. В тронный зал, откуда доносился шум боя и несло магией, он не пошел, свернув к тренировочным залам.

Там он и нашел Правого, цепями прикованного к белоснежной стене.

Тело брата покрывала сеть заживших и полузаживших шрамов, а из свежих ран неохотно текли тонкие струйки крови. Голова безвольно висела на груди, а скрюченные пальцы сжались вокруг цепей, давая стертым кандалами запястьям временное облегчение. Но даже значительно потеряв в весе, брат не превратился в безвольный скелет, хоть смотреть на тугие канаты мышцы, перекатывающие под свисающей кожей, было жутковато.

— Брат, — прохрипел прикованный к стене воин. — Я знал, что ты придешь!

— А ты схуднул, братик, — отчаянно смаргивая непрошеные слезы, криво усмехнулся Левый. — Хватит сил, чтобы меч удержать?

— Хватит, — Правый поднял голову и облизал пересохшие губы. — попить бы…

— Наверное, сейчас не лучшее время, — произнес Левый, бережно протягивая флягу, подаренную Саней к губам брата. — Но пребывание во Дворце явно пошло тебе на пользу.

Не дожидаясь ответа, он убрал флягу и принялся вытряхивать из мешка все собранные по пути ключи прислужников.

Левому было немного не по себе. Идя сюда, он ожидал увидеть в глазах брата ненависть или безудержную злобу, или даже равнодушие сломавшегося под пытками человека, но никак не спокойный расчетливый взгляд, присущий их матери.

— Я бы сказал пошло на пользу голове, но не телу, — горько усмехнулся воин. — Но отчасти ты прав, очень хорошо, знаешь ли, прочищает мозги, когда юных отпрысков главы клана учат отрабатывать смертельные удары.

— Потом расскажешь, — попросил Левый, чувствуя, как волна бешенства и дикой злобы накрывает его с головой.

— Потом расскажу, — согласился Правый, внимательно рассматривая сваленные в кучу ключи. — Вон тот бронзовый! А Патрик…

— Патрик подавился моей спатой, — усмехнулся Левый.

— Жаль, — заметил Правый, с плохо скрываемым предвкушением наблюдая за тем, как брат воюет с замком. — Я бы с ним… побеседовал.

— Там этих Патриков еще на два легиона наберется, — успокоил брата Левый. — Что думаешь делать дальше?

— Ты мне скажи, — насторожился Правый, — раньше у нас был всего один вариант.

— Понимаешь, — вздохнул Левый, — Ты сам знаешь, какой из меня лидер…

— Это да, — согласился Правый, прекрасно понимая, о чем говорит брат.

В их дуэте именно Правый был лидером и идейным вдохновителем, тогда как Левый обычно занимался решением хозяйственных вопросов.

Цепь звякнула, освобождаясь от оков замка и блестящей змеей скользнула вниз, освобождая узника.

— От кандалов вон тот, с длинной царапиной на дужке, — подсказал Правый.

— Так вот, — продолжил Левый, аккуратно освобождая брата от кандалов. — Сегодня я встретил человека, который сначала спас меня на арене, потом исцелил меня от ран. Хоть и не смертельных, но неприятных. Потом освободил Школу, перебив всех надсмотрщиков и ихних лизоблюдов и взял приступом Дворец.

— Если этот человек спас твою жизнь, то я его вечный должник, — нахмурился Правый, с облегчением опуская руки вниз, — и сколько раз тебе повторять, не «ихней», а «их»!

— Понимаешь, брат, — не обратив внимания на замечание Правого протянул гладиатор. — Когда он находится рядом, я чувствую, как мир вокруг меняется… Как будто рядом со мной оказался герой из древних легенд, про которых рассказывал мама.

— И ты хочешь пойти к нему под руку? — покивал головой Правый, рассматривая стертые в кровь запястья, — Я с тобой, брат.

— Правда? — удивился воин. — Но как же наша великая битва за освобождение от гнета захватчиков?

— Сколько псов погибло от рук этого воина? — уточнил Правый.

— Если лично, то где-то штук двадцать, а если косвенно, то под легион выйдет!

— Он лично убил в два раза больше псов, чем я за всю свою жизнь, — терпеливо пояснил освобожденный. — Так что я, пусть меня Волк сожрет, готов идти к нему на службу! А теперь доставай из своего заплечного мешка то, что ты принес и я покажу тебе темницы Дворца!

— Тебе они будут немного великоваты, — извиняюще произнес Левый, вытряхивая из мешка взятые в усадьбе легата доспехи. — Кто же знал, что ты так похудеешь!

— Дареному рабу в зубы не смотрят, — усмехнулся Правый, споро облачаясь в доспехи.

— Как же я рад тебя видеть, брат! — только после того, как оделся и вооружился, Правый стиснул Левого в объятьях.

— Как же я рад, что ты жив, брат! — глухо выдавил из себя Левый. — Пошли?

— Пошли!


В подвале Дворца братья вспомнили каково это — действовать словно единый механизм.

Ни слуги псов, ни даже двое песеголовых не смогли справиться с их свирепым натиском. А Левый с каким-то внутренним удовлетворением отмечал, как изменилась манера боя Правого.

Если раньше его приходилось постоянно одёргивать и прикрывать, когда он, азартно бросался в бой, то сейчас Правый действовал максимально эффективно. Не лез вперед, здраво оценивая свое текущее состояние здоровья и не увлекался боем, сохраняя холодный разум.

Закончив с зачисткой подвалов Дворца и освободив три дюжины заточенных в темницах людей, братья вернулись к воротам, где уже вовсю происходила ротация состава и деление пленных на три колонны.

— Ты уверен, брат? — уточнил Левый, с невольной завистью глядя на то, как Тини умело управляется с руководством небольшой армии гладиаторов. — Ты с легкостью станешь легатом, а то и легатом пропретором!

— Чушь все это братик, — поморщился Правый. — Я за эти три месяца многое понял. Семья — вот, что самое главное в жизни. А мое желание власти, ни к чему хорошему не привело.

— Тогда поспешим, брат! — бросил Левый. — Кажется я его вижу! Да, это точно он рядом с двумя магами и повозкой.

— Они, кажется, собираются уезжать? — уточнил Правый.

— Стойте! — крикнул Левый. — Маг Саня, подожди!


Мир-колония псоглавцев. Саня

— О, Левый! — улыбнулся молодой еще, несмотря на достаточно развитое тело, парень. — Друга своего нашел? Ууу, — Саня скользнул взглядом по истощенной фигуре Правого. — Ты как на ногах-то до сих пор стоишь?

Саня сунул руку за пазуху и, вытащив оттуда короткую деревянную палочку, направил ее на воина.

От палочки пробежала волна тепла, а кровоточащие раны и стертые запястья и лодыжки Правого начали стремительно исцеляться.

— Вот так-то лучше, — кивнул сам себе Саня. — Чего хотел-то, дружище?

— Мы с тобой! — выдал Левый, чье горло отчего-то пересохло. — Если можно конечно…

— Эээ, — завис Саня.

— Присягаем тебе на верность! — Правый толкнул брата локтем и первый опустился на правое колено.

— Присягаем тебе на верность! — эхом отозвался Левый, поспешно опускаясь на колено вслед за братом.

— Хорошие воины, зачатки магического дара, сильная ментальная связь, — задумчиво проговорил Дорн. — Отличные данные для телохранителей! Умеешь ты кадры себе подбирать, Саня!

— Не виноватая я, — непонятно пробормотал Саня, — он сам ко мне пришел… Кхм, Левый, а как же командование армией?

— Тини прекрасно справляется, — пожал плечами воин.

— Кхм, что тут сказать… — почесал затылок Саня, с интересом изучая появившееся уведомление Сети:

Внимание! Большинство людей тратят всю свою жизнь, чтобы найти надежных людей и построить верную команду. Вам же… повезло?

Принять присягу и ответственность за жизнь своих людей? Да/Нет

Награда: Боевое братство *III, Харизма и Воля +1*

Отказать в присяге и стать одиночкой? Да/Нет

Награда: В тылу врага, Интеллект, Мудрость и Воля +1


— Мужики, если вы надеетесь, что я буду сражаться за права людей в этом мире, вы заблуждаетесь, — Саня решил поговорить с гладиаторами начистоту. — Я сейчас вернусь в свой мир и буду отражать атаки чертовых пришельцев до тех пор, пока они не кончатся.

— Неважно, — у спасенного гладиатора оказался глубокий, пробирающий до мурашек голос. — Твой путь — прямой, как стрела, твои помыслы чисты, а с рук срываются смертельные заклинания! Мы с братом прикроем твою спину и даже вернув долг жизни, останемся рядом.

— Наш дар подсказывает, — подхватил Левый, — что твоя тень уже изменила наш мир. И если мы не воспользуемся выпавшим нам шансом встать рядом с тобой, потом будет поздно.

— Ты один, — добавил Правый, — а это неправильно. Это грустно, что никто кроме нас этого не понимает.

— Никто кроме нас, — пробормотал Саня, задумчиво смотря на двух братьев, преклонившими перед ним колено.

— Никто кроме нас, — эхом откликнулись парни.

— Дорн, — Саня посмотрел в глаза магу, с внимательно наблюдающему за разговором, — эти ребята идут со мной!

Глава 17

Мир-колония псоглавцев. Вестерн Санька

Стоило только принять присягу, как их троих окутал золотистый вихрь, а у Сани в левом нижнем углу появилось два окошка с довольными физиономиями Левого и Правого.

«Куда не беги от судьбы, — философски подумал Саня, — а она все же догонит тебя и заставит заниматься тем, что на роду написано!»

— Смотрите, — вслух произнес Саня, — гонять буду нещадно!

— Я же тебе говорил, — довольно улыбнулся Левый.

— Ага, — согласился Правый.

На гладиаторов угроза Сани произвела прямо противоположный эффект. Парни дружно заулыбались, молча переглянулись и поднялись с колен.

— Дорн, мы все в твою колымагу-то поместимся?

— Не вижу проблем, — улыбнулся Дорн, — правда придется немного потесниться.

— Не быстрей ли будет пешком? — нагло заявил Правый, скептически осматривая повозку. — На этом убожестве еду слугам возили.

— Можешь идти пешком, — не стал спорить Дорн.

— Да не, — тут же сдал назад Правый, — доверюсь мнению уважаемого мага.

В любой другой момент Саня бы одёрнул своего бойца, проверяющего пределы дозволенного, но сейчас ему было дико лень.

— Кого будем запрягать? — вяло поинтересовался Саня. — Не песеголовых же?

— Зачем вообще кого-то запрягать, когда рядом есть маг воздуха? — лукаво прищурился Дорн, колдуя над повозкой.

— О! — воскликнул Саня, до которого дошло, чем занимаемся Дорн. — Я так тоже делал! У меня правда был пулеме… м-м, боевой артефакт на воздушной подушке.

— Стандартное плетение, — пожал плечами Дорн. — Облегчение веса и стабилизация по четырем точкам.

— А скорость от чего зависит? — жадно уточнил Саня, с которого при появлении нового источника знаний схлынула вся вялость.

— А тут уже напрямую от твоей силы зависит, — разочаровал Саню Дорн. — Лучше сядьте.

— Понятно, — протянул Саня, присаживаясь на грубую скамейку и усаживая рядом с собой куклу. Левый и Правый расположились напротив. — И долго нам, хе-хе, лететь?

— Засекай, — хмыкнул Дорн, сжимая ладонь в кулак.

Телега слегка приподнялась над землей и не спеша полетела вперед, изредка касаясь колесами дороги. Дорн аккуратно объезжал идущих по своим делами гладиаторов и скованных одной цепью пленных. Но стоило ему спуститься с холма и миновать широкий мост, все еще скользкий от пролитой на нем крови, как скорость повозки стремительно увеличилась.

«Все воздушники чертовы Шумахеры!» — подумал Саня, крепче хватаясь за край телеги одной рукой и удерживая куклу другой.

Это был самый быстрый заезд на телеге на Саниной памяти. К тому же Дорн, то ли из озорства, то ли из любви к стихии, изредка заставлял телегу взмывать в воздух, и тогда дух перехватывало почище, чем при прыжке с парашютом!

Когда они подлетели к Колизею, на таймере «Потайной комнаты» оранжевым мигало:


01:47:52


«Еще целый час же! — с недоумением подумал Саня, которому с каждой минутой становилось все хуже и ленивей. — Почему оранжевым мигает? И почему так тяжело дышать?»

— Дальше пешком, — подлил масла в огонь Дорн, останавливая телегу. — Из-за сильного магического фона портал начал сбоить, поэтому не используй магию.

— Не вопрос, — ответил Саня с трудом спускаясь с телеги. — Ты со мной пойдешь?

— Да, — степенно кивнул Дорн. — К сожалению, портальных маяков у нас нет, поэтому мы с Лемом останемся на Пороге. Договариваться с нынешней властью и искать возможности построить временный портал без жертвоприношений.

— Ну, — сглотнул Саня, через силу идя вперед, — думаю после вскрытия клановой сокровищницы все необходимое найдется.

— Если бы у песеголовых были портальные маяки, они бы уже завалили Порог своими легионами, — покачал головой Дорн.

«Будто знает, что у меня есть этот чертов маяк!» — зло подумал Саня.

— А будь он у нас, мы бы смогли наладить постоянный канал связи и помогать друг другу, — посетовал Дорн, глядя куда-то вдаль.

«Поделись. Выгодно. И поспеши. Тяжело…» — прозвучал под ухом едва слышный голос Лёхи.

— Держи, Дорн! — тревога, прозвучавшая в голосе Алексея, не на шутку перепугала Саню и он, не раздумывая подчинился приказу своего друга. — Сам делал!

Саня протянул магу переливающееся радугой яйцо, с коротким обозначением:

Двухсторонний маяк

— Только мы его еще не проверяли в действии. В теории у него два режима работы. Самый простенький — чтобы одному уйти можно было. Просто притягивает как магнитом обратно в Порог. И второй — чтобы канал пробить. Но тут братская кровь нужна. И чтобы один из братьев здесь был, а второй — там.

— Ты просто не представляешь, что ты для нас сделал и продолжаешь делать, — Дорн остановился и посмотрел Сане в глаза. — Буду с тобой откровенен. Я немного покопался у тебя в мозгах и догадывался, что у тебя есть маяк. Но был более, чем уверен, что ты не станешь его мне отдавать. Но твой поступок…

Дорн откашлялся и приложил руку к сердцу.

— От имени и по поручению Круга магов, я, Дорн Наездник, предлагаю тебе нашу дружбу и помощь! Да будет так!

В абсолютном чистом небе ударил раскат грома, а вокруг запахло озоном.

Внимание! Круг магов, сообщество чародеев, до недавнего времени преданное забвению, предлагает вам свою дружбу.

Принять? Да/Нет

— Благодарю за оказанную честь, — Саня по наитию также приложил руку к груди и поклонился. — И знаешь, что, Дорн? — поддавшись внутреннему порыву проговорил Саня. — Если мы сможем открыть портал в мой родной мир, то мои братья помогут вам очистить этот мир от блохастых шавок! Правда в обмен на территориальные преференции…

— Мы обсудим это позже друг Круга, — мягко улыбнулся Дорн. — А теперь поспеши. Даже силы одного из Пяти, помогающего тебе, не безграничны.

Саня хотел было уточнить, что Дорн имеет ввиду и что за один из пяти, но новый приступ слабости позволил лишь коротко кивнуть и молча шагнуть к порталу. Сил не было даже на то, чтобы проверить идет ли кукла за ним или нет.

Неожиданно справа его подхватил Правый, а слева — Левый, и целеустремленно потащили к порталу.

— А насчет братской крови не переживай, — послышался сзади голос Дорна. — Батыр фон Мар мой родной брат.

Возле портала стоял незнакомый Сане маг с цифрой XXIX на груди.

— Фрол, все в порядке? — обратился Дорн к магу.

— Пока да, — лаконично отозвался маг. — Но советую поторопиться.

— Отправляемся немедленно, — успокоил двадцать девятого Дорн. — И Фрол, сними наконец-то эту драную робу!

— Сниму, — буднично отозвался маг. — Вот как сдохнет последний шаман, так и…

Дослушивать Саня не стал и шагнул в портал, с двух сторон поддерживаемый братьями.


Ремесленный городок Стальное кольцо. Фортпост Круга магов

Вывалившись из портала и не рухнув на землю только благодаря братьям, Саня подмигнул «Шарпею», в руках которого наготове бился толстый жгут молнии. Гладиаторы тут же оттащили его в сторону и из портала вышел Дорн с куклой под руку.

— Лем, дружище, у меня для тебе куча новостей, — с ходу крикнул Дорн. — И самая главная, мы остаемся во Дворце!

— Ты верно спятил, Дорн, — усомнился в словах фон Мара «Шарпей».

— Дворец наш, четыре легиона псов рассеяны и частично взяты в плен, — буднично начал перечислять Дорн, наблюдая за тем, как меняется выражение лица Лема. — Освобождены все маги и куклы!

— Но как же доступ к Сети? — похоже «Шарпею» не улыбалось возвращаться назад.

— Двусторонний портал, который мы с тобой испытаем, — улыбнулся Дорн. — В общем, отправляй своих учеников обратно. Здесь, в качестве дипломатической миссии Круга, остаемся только мы с тобой. Ты же уже вышел на контакт с местной властью?

— Вышел, — «Шарпей» кивнул на замершего рядом седого воина. — Знакомься, сэр Юлио. Временно исполняющий обязанности мэра города Стальное кольцо.

— Кузнецы? — Дорн впился взглядом в лицо сэра Юлио. — Купим все, что у вас есть!

— Мне нужно обсудить ваше предложение с руководством, — твердо заявил седой.

— Договоримся, — многообещающе улыбнулся Дорн. — Саня, ты сейчас куда?

— Домой, — прохрипел парень, повиснув на руках братьев. — Мастер Лем, вы можете закрыть портал?

— Да он и сам сейчас схлопнется, — складки кожи на голове мага снова заходили словно живые. — Вышло пять человек, а судя по скачку напряжения, будто тысяча! Горо, Доминик, а ну марш в портал! — прикрикнул он на двух магов, своей энергией подпитывающих рамку телепорта.

Маги молча кивнул и вместе шагнули в искрящееся окно портала.

После их исчезновения телепорт просуществовал еще пару десятков секунд и схлопнулся, отрезав магам дорогу назад.

— Я расскажу про вас в Академии, — едва ворочая языком пробормотал Саня. — Удачи!

И, с превеликим удовольствием, согласился окончить миссию добровольно, не дожидаясь принудительной телепортации в Академию.

Мир смазался, земля ушла из-под ног, на плечи навалилась нестерпимая тяжесть, разрывая мышцы и ломая кости.

— Руку дай, Саня! — послышалось откуда-то сверху голос Лёхи. — Руку давай, говорю!

Из последних сил подняв нереально тяжелую руку и вцепившись в ладонь товарища, Саня почувствовал расходящееся по телу прохладу и, с чувством выполненного долга, отключился.

Академия. Штаб командования. Алексей

Мысль посмотреть, как дела у Сани оказалась… мягко говоря не самой лучшей.

А уж после того, как Саня — дурачок, ей Богу! — упаковал сокровищницу ковена некромантов, не оставив в хранилище даже облицовочной плитки из антимагического обсидана, Алексей и вовсе чуть было не разбил себе эфирный лоб эфирной ладонью.

Модифицировать заклинание, которое используешь в первый раз в жизни… это, это Слабоумие и отвага, как она есть!

Ладно Алексей был рядом и перевел бо?льшую часть своего манапотока на поддержку плетенья из арсенала «Сундуков». Сделав себе мысленную отметку узнать у Сани откуда у него в наличии заклинание «Потайной комнаты», Алексей с неослабевающим вниманием продолжил наблюдать за дерзкими приключениями друга.

«Дипломатическая неприкосновенность, позволившая скинуть с марионеток ментальную удавку, «Мимикрия», благодаря которой Саня дважды сменил ауру, «Мученик», увидев действие которого Алексей на миг потерял дар речи, «Невидимость»…

Алексей сомневался, что даже архимаг Ксандр знает столько разноплановых заклинаний. А Саня, с легкостью фокусника, доставал из рукава один козырь за другим!

Но больше всего Алексея удивило с какой легкостью Саня убивал. Будто не вчерашний школьник, а профессиональный военный или наемник.

На какой-то момент Саня стал для него словно совсем чужим человеком, но стоило парню попасть в беду, как Алексей, не колеблясь, пришел ему на помощь. Когда он лез по внешней стене крепости, когда мозг Сани чуть не вскипел от побочных эффектов «Мученика», когда Дорн осторожно прощупывал его мысли, и даже когда он сдуру активировал «Потайную комнату».

Последние минуты Алексей выдержал исключительно на морально-волевых.

Стоило Сане закончить миссию и оказаться на поле, к Алексею наконец-то вернулась подвижность и он, мгновенно опустошив эликсир с маной, соскочил с места, чуть не свалившись на землю из-за онемевших ног.

Вдох-выдох, разогнать энергию по телу, вернуть ногам подвижность и подскочить к Сане, которого уже свернуло в три погибели.

— Руку дай, Саня! — крикнул Алексей, бросаясь к парню. — Руку давай, говорю!

Правый и Левый рассеяно застыли, не понимая, откуда исходит опасность. Их чуйка вовсю поднимала тревогу, но воины никак не могли понять, что угроза идет от самого Сани.

— Магистр! Разрешите отлучиться с Саней на несколько минут? — обратился Алексей к терпеливо ждущему пояснений архимагу.

— …

— Я сопровожу его, — вызвался Олькуш Ги’Дэрека, выразительно взглянув на ректора.

— Да Ксуры с вами! — в сердцах махнул рукой ректор. — Отчет в устной и письменной форме! От всех пятерых!

— Мы быстро! — улыбнулся Алексей, которого захлестнул азарт происходящего. — Левый, Правый, хватайте Саню, я — ку… мага и за мной!

— Эти-то откуда здесь появились? — возвел глаза к небу Ксандр.

— Под мою ответственность, Магистр! — успокоительно вскинул ладонь Олькуш.

— Жду через десять минут! — мрачно бросил ректор.

— Рассказывай! — стоило им недалеко отойти, как на Алексея жадно набросился Олькуш. — Мы видели через Натали, что происходило в Сильном. Но потом ты ушел в себя, а никто из студиозов так и не вернулся.

— Расскажу, — пообещал Алексей, — только для начала поможем Арту.

— Святое дело, — согласился Олькуш, кидая взгляд на куклу. — Эээ, не понял, он что нашел куклу Арта?!

— Сам в шоке, — нервно хихикнул Алексей.

— А эти-то откуда? — Олькуш кивнул на прислушивающихся к разговору братьев.

— Гвардия Сани, — еще шире улыбнулся Алексей, — вы не представляете, уважаемый Олькуш, насколько находчивым и разноплановым молодым человеком оказался наш Саня!

— Я так понимаю, дело не только в возвращении Арта? — проницательно заметил Олькуш.

Алексей судорожно размышлял, каким образом отделаться от Ги’Дэрека и не раскрыть секрета про сокровищницу, про которую сейчас знали только он да Саня. Даже металист Дорн не смог пробиться сквозь выставленные Алексеем щиты и выудить эту информацию.

«Что же ему выдать, чтобы принял за чистую монету… А что если…»

— Он вышел на Круг магов! — Алексей притормозил и посмотрел Олькушу в глаза.

— Ого, — протянул Олькуш, что-то мгновенно просчитывая. — Это очень могущественная организация… была. Саня молодец!

— Молодец, — согласился Алексей, продолжая движение.

Вернуть должок Арту, а на обратном пути зайти к Чжо и скинуть эту чертову ношу, стремительно сжирающую ману.

Алексей сорвал с пояса второй бутылёк и залпом его выпил.

— Куда идем-то? — уточнил Олькуш, следуя за Алексеем и куклой.

— Тут недалеко, — успокоил его Алексей, заворачивая к знакомой беседке. — Парни, усадите Саню на землю и ничего не делайте.

Сам он стремительно подошел к персиковому дереву и с легким поклоном произнес:

— Арт, ты готов?

— Ты знаешь, что делать, партнер! — в голосе Арта сквозило плохо скрываемое предвкушение.

Алексей легонько ударил персиковое дерево по стволу. Дождался, пока осыпятся все персики. И хладнокровно испепелил дерево «Огненным касанием». Присев на корточки, Алексей достал из-за пазухи трубку и аккуратно ссыпал в нее оставшуюся горстку пепла.

Под пеплом обнаружился перстень Души, который Алексей так и не забрал, с головой уйдя в медитацию над Четками.

Взяв перстень и аккуратно надев его на указательный палец правой руки куклы, Алексей сунул трубку в зубы, подмигнул напряженным братьям и выдохнул в куклу фиолетовый дым.

Струи дыма втянулись в глаза и ноздри куклы, а Перстень души начал мерцать в такт биения его сердца.

Кукла вздрогнула всем телом и захлебнулась сухим кашлем.

— Персик или водички? — с улыбкой спросил Алексей, глядя на такую знакомую, только сильно похудевшую фигуру.

— Ванну! — проскрипел Арт Скал, с наслаждением вдыхая воздух. — Ванну и книгу!

Глава 18

Академия. Алексей

— Так парни, — посерьезнел Алексей, удостоверившись, что Олькуш Ги’Дэрека и Арт Скал направились к Магистру Ксандру. — Времени мало, действуем быстро! Первым делом, хватайте по персику. Даже по два.

Дождавшись, пока братья выполнят его просьбу, он телекинезом поднял оставшиеся плоды и убрал стратегический запас персиков в Инвентарь.

— Чего стоите? Ешьте! — и сам, показывая пример, впился в сочный фрукт крепкими зубами.

Бар маны тут же скакнул вверх и тяжесть, постепенно наваливающаяся на плечи, отступила в сторону.

— Полегчало? — довольно улыбнулся Алексей, глядя на удивленные лица братьев. — А теперь хватайте вашего командира и за мной!

Добираться до поместья Чжо пришлось бегом. Во-первых, он не знал, сколько осталось времени до того, как заклинание «Потайная комната» закончит свое действие, во-вторых, пора было возвращаться в штаб.

Забежав в особняк Чжо, Алексей пробежал сквозь гостиную, и спустился по лестнице вниз — на подземный ярус, где располагались залы для медитаций.

Забежав в дальний, он скептически его осмотрел, воссоздавая в памяти габариты сокровищницы ковена.

— Вроде один-в-один, — пробормотал Алексей, становясь в центр зала. — Парни! Давайте ко мне! Дверь только закройте за собой! И поплотнее!

Дождавшись пока гладиаторы займут указанные места, Алексей аккуратно скользнул сознанием в разум Сани и, поделившись теплом и энергией прошептал:

«Р-рота подъем!»

— Ааа? — протянул Саня, с трудом раскрывая глаза.

— Скидывай Комнату! — крикнул Алексей, — быстрее!

— Бэнг! — прошептал Саня, болезненно морщась.

— Ого! — ошеломленно выдавил из себя Правый. — Вот это да!

— Но… откуда? — воскликнул Левый, не зная куда смотреть.

«Медитативный зал номер семь» в мгновенье ока наполнился десятками, если не сотнями, сундуков, ларцов и ящиков. А в опасной близости от ребят появились даже четыре стеллажа с книгами.

— Самое главное плитка на месте, — выдохнул Алексей, который больше всего переживал насчет магической экранизации помещения. — Не знаю, как это у нас получилось, но это полный успех!

— Ага, — скривился от боли в сломанной ключице Саня, поудобней устраиваясь на полу. — Вопрос — как нам отсюда выйти…


Академия. Штаб командования. Магистр Ксандр

— Приятно познакомиться, Магистр! — улыбнулся ректору Арт Скал. — Понимаю ваше удивление и готов досконально ответить на все ваши вопросы.

— У меня один вопрос, — хмуро ответил Ксандр незаметно подавая знак своим коллегам.

Преподаватели, верно истолковав жест ректора, поднялись с мест, беря мага в кольцо.

— Ваше отношение к Академии.

— По большому счету, мне плевать, — пожал плечами Арт. — Когда-то давно я здесь преподавал и считал это место своим домом. Даже отражал атаку зордов… Точнее возглавлял карательный отряд в их мир. Создал голема, чтобы не допустить повторения произошедшей трагедии. Потом было Вторжение и бесконечная война.

Арт прервался и посмотрел куда-то вдаль, за плечо Ксандру.

— Посылать двух магов на отражение прорыва было непозволительной роскошью… И в какой-то момент мои коллеги и друзья перестали возвращаться назад. Мне… повезло. Я заключил контракт с одним одушевленным артефактом в обмен на свои знания. В итоге мое тело попало в плен к песеголовым, а разум — в одну интересную книгу, целью которой было сохранить и передать накопленные знания следующему поколению.

Арт горько усмехнулся и взглянул на мага, а точнее, судя по ауре, на алхимика, от которого остро ударило жгучим любопытством и чуть ли не одержимостью.

— Сначала претенденты приходили довольно часто, и мы щедро делились с ними знаниями, но время шло и учеников становилось все меньше, а промежутки между обучением все больше… А дальше последовало забвение, длинной в несколько столетий. А потом, в один прекрасный день, книга попала в руки одного талантливого юноши, чье имя вы хорошо знаете.

— Алексей… — кивнул головой ректор.

— Алексей, — согласился Арт Скал. — Я давно уже потерял интерес ко всему мирскому… почти…, но этому парню я должен. Да и Академия для меня не пустой звук… И к Ксурам и песеголовым у меня особые счеты. Так что я, пожалуй, на какое-то время задержусь у вас.

— Натали? — Ксандр посмотрел на гранд-мастера Воздуха.

— Он говорит правду.

— Килиб?

— Я тоже не почувствовал лжи.

— Ой, да бросьте! — махнул рукой Арт. — Без обид, но не вам тягаться со мной в ментальных техниках. Как много было утеряно в веках!

— Да ладно тебе, Арт, — не согласился Олькуш Ги’Дэрека. — Они без Сети чуть не всю жизнь провели! Через артефакты запросы отправляли. Классы наощупь определяли… Да мы радоваться должны, что хоть что-то осталось! Да и присмотрись к ним. Я бы не стал списывать нынешнее поколение со счетов!

— Ты прав, Олькуш, — согласился Арт. — Это я так, брюзжу… В общем, Магистр Ксандр, дайте мне час, чтобы привести себя в порядок и до окончания недели Прорывов я в вашем полном распоряжении!

— Вы в курсе текущего положения дел? — уточнил Ксандр, не сводя с Арта пронзительного взгляда.

— Более чем, — улыбнулся Арт. — более чем.

— Что ж, — кивнул ректор, делая знак Диолу. — В знак ваших добрых намерений передайте ключи управления големом мне или Мастеру Диолу.

— Справедливо, — признал Арт, призадумавшись. — Держите!

Он сформировал ментальный пакет, вложив туда высший административный доступ к управлению големом, и отправил его ректору.

— Только будьте аккуратны, его можно использовать только для защиты и только в Академии.

— Приму к сведению, — кивнул ректор, заметно расслабляясь. — Мастер Олькуш проводит вас в свои покои, а после жду вас здесь. У нас впереди много работы.

— Хорошо, — благожелательно улыбнулся Арт, скользнув взглядом по Дэнису ван Игнису, — отличная у вас команда подобралась, Магистр.

— Я знаю, — растянул губы в ответной улыбке Ксандр. — Мы не просто команда, мы — семья.

— Семья? — Арт взглянул на Натали Нолкоп. — Хм, забавно.

— Пойдемте, Арт, — вмешался Олькуш Ги’Дэрека, заметив, как сверкнули глаза ректора. — Время поджимает.

— Времени нет, — откликнулся Арт Скал, следуя за Ги’Дэрекой. — Кому как не вам, многоуважаемый Олькуш, знать об этом.

— В данной плоскости есть, — возразил декан Водного факультета. — К тому же, если мы обратимся к трактату Вритры Великолепного «О сущности времени и пространства», то…

Дождавшись пока увлекшиеся философским диспутом маги покинут территорию штаба, Ксандр вопросительно посмотрел на Бизэ.

— Я тоже не почувствовал в нем фальши, — нахмурился воздушник. — Усталость. Равнодушие. Потерянность. Только когда наш гость упомянул Алексея, прошел эмоциональный всплеск.

— Коллеги, — Олген Торсун дождался пока Бизэ фон Аэр закончит высказываться и включился в обсуждение, — сами подумайте! Этот маг сотни лет жил… даже не жил, а существовал во имя одной-единственной цели — выжить! И вот сейчас, он выжил, даже тело обратно получил свое, хотя я, как целитель, плохо себе представляю, как такое возможно. Но тем не менее! Он достиг своей жизненной цели и сейчас он конечно же находится в прострации! Для начала ему нужно прийти в себя. Осмыслить все, что произошло и двигаться дальше. Но как — это уже его дело. Безвольно плыть по течению или поставить новую цель.

— Значит нам нужно помочь человеку поставить правильную цель, — поджал губы Бизэ фон Аэр. — Захочет он стать властителем Порога и что будем делать?

— А вы заметили его класс? — вмешалась Натали.

— Хм!

— Я как-то не обратил внимания…

— И я…

— Просвети нас, Натали, — попросил Бизэ, который к своему стыду, тоже не обратил внимания на класс Арта Скала.

— Вольный маг, — огорошила своих коллег и товарищей грандмастер Воздуха. — И то, я более, чем уверена, что он разрешил увидеть его класс!

— Если я правильно помню древние легенды, — нахмурился Гал Батра, — то это…

— Путешественники меж мирами, — закончил за него Ксандр.

— Или отшельники-исследователи магической науки, — возразил Гал Батра. — Простите, но мне срочно нужно отойти!

Алхимик подхватил свою тетрадь и чуть ли не бегом бросился за Олькушем Ги’Дэрекой и Артом Скалом.

— Чего это он? — удивился Кромбер.

— Да этому книжному червю только дай возможность вместо войны в книги зарыться! — пренебрежительно бросил Дэнис. — Недавно же ныл про Имперскую библиотеку!

— Бизэ, — Ксандр привлек внимание воздушника. — Будь добр, проследи за ним. Чтобы глупостей не наделал.

— Уже, — усмехнулся декан Воздушного факультета, взмахом руки посылая за алхимиком легкий ветерок.

— А меня другое интересует, — неожиданно проговорила Натали. — Почему студиозы так долго не возвращаются? Один только Саня вернулся и то, его тут же Алексей куда-то потащил!

— Не куда-то, а к этому их Арту Скалу, — возразил Ксандр. — Предупреждая ваши вопросы, я знал об этом и Диол тоже был в курсе. Олькуш заранее предупредил.

— Где там уже Саня с Алексеем? — нетерпеливо прогудел Мастер Килиб. — Сидишь тут как на иголках, и даже не в курсе, что там творится! А эти ребята, судя по всему, могут многое рассказать нам про песеголовых!

— Вон, идет один герой, — скривился Дэнис, — хотел бы я узнать, откуда он взял этих двух головорезов!

— А мне знаете, что интересно, — задумчиво протянул Барк, — куда делся Алексей?

— Я, кажется, знаю, — встревожено ответил Бизэ, прислушиваюсь к чему-то.

Воздушник резко нахмурился, послал в сторону парка полупрозрачный фантом и повернулся к ректору.

— Ксандр, похоже у нас проблемы!


Академия. Алексей

Выйти из новообразованного хранилища оказалось легче, чем думал Саня. Алексей не знал, кто проектировал эту обсидиановую сокровищницу, но неизвестный архитектор предусмотрел небольшой «карман», с двумя дверьми. Входишь в «прихожку» сокровищницы, закрываешь за собой выточенную из обсидана дверь. Открываешь вторую дверь и попадаешь уже в само хранилище.

Покинув по очереди «Медитационный зал номер семь», парни поспешили обратно на площадь. Во-первых, не хотелось, чтобы у преподавателей возникли вопросы по их задержке, а во-вторых, задания Сети и не думали кончаться. Да и осмотр Ольгена Торсуна Сане бы не помешал.

Персик, конечно, восстановил духовные силы парня, но сломанная ключица постоянно «постреливала» пронзительной болью.

Вот только на пути к штабу их перехватил взволнованный Гал Батра, который, не обращая внимания на Саню и его свиту, клещом вцепился в рукав Алексея.

— Алексей! Я знаю, что у вас есть доступ в Имперскую библиотеку! Вы должны мне помочь!

— И как? — удивился Вольный маг, кивком головы показывая Сане, чтобы тот его не ждал. — Да и не думаете ли вы, что Академии без грамотного алхимика придется тяжело?

— Вы возьмете меня с собой в Имперскую башню магов, — твёрдо заявил алхимик. — Что же касается второго вопроса… Я вас умоляю! Последние лет двадцать я только и делаю, что деградирую! А мои хваленые напитки Бодрости может с легкостью сделать любой пятикурсник!

— Но неделя Прорывов…

— Окончится войной, участвовать в которой у меня нет ни малейшего желания, — фыркнул Гал Батра. — Я все это уже проходил на границе с Крепостью и повторюсь: у меня нет ни малейшего желания смотреть на трупы своих учеников!

— Но…

— Алексей, вы еще молоды, у вас в голове много штампов, романтических и патриотических представлений, но, пожалуйста, не нужно меня переубеждать. Я свой выбор сделал. Мне нужно в Имперскую башню магов!

— В качестве кого вы хотите туда попасть? — уточнил Алексей, видя, что переубеждать алхимика бесполезно.

— Спасенный вами маг по имени Арт Скал говорил об одушевленном артефакте… Книге…

— То есть вы действительно готовы отказаться от тела, чтобы получить доступ к знаниям? — уточнил Алексей, в голове которого тут же вспыхнул образ Хранителя библиотеки и данное ему обещание.

— Я умер в тот момент, когда паладины Крепости убили всю мою семью, — бесцветным голосом ответил маг. — И лишь книги хоть как-то помогают забыться.

Алексей задумчиво посмотрел на сгорбленную фигуру стоящего перед ним мужчины. С одной стороны, ему было решительно непонятно, отчего такой перспективный алхимик предпочел убежать от проблемы, нежели попытаться ее решить. С другой — а кто он такой, чтобы лезть в душу и голову взрослому человеку?

«Опять всплывает вечная учительская установка: «Догнать и причинить добро?» — подумал Алексей. — Хватит уже считать, что лучше других знаешь, как будет правильней. Тем более решение Батры всем на руку. И мне, и Академии, и даже Порогу!»

— Давайте сюда руку, Мастер Гал, — он протянул алхимику свою ладонь. — И знайте, я уважаю ваше решение и нисколько не осуждаю. И даже, должен признаться, оно выгодно в текущей ситуации и Академии и Порогу.

— Спасибо, юноша, — по щеке мага скользнула одинокая слезинка. — И за вашу откровенность в особенности! Вот вам моя рука!

— Имперская библиотека! — произнес Алексей, краем глаза замечая, как к ним несется полупрозрачный фантом.


Имперская библиотека. Алексей

Легкое головокружение и Алексей с затаённой радостью обнаружил себя и алхимика в таком знакомом зале, в котором он и сам был бы не прочь зависнуть лет эдак на сто-двести…

— Приветствую Хранителя знаний Имперской Библиотеки! — громко произнес Алексей, с ностальгией осматривая ровные ряды книжных шкафов и практически родную матовую стелу с висящим над ней радужным шаром.

— Приветствую, Алексей! — добродушно отозвался Хранитель. — С удовольствием слежу за твоим путем! Жаль только, что у остальной четверки все не так радужно, а про студиозов твоей Академии и вовсе молчу!

— Какой четверки? — не понял Алексей. — И что со студиозами не так?

— О! — голос невидимого Хранителя затрепетал. — Ты привел добровольца?

— Возможно, — уклончиво ответил Алексей. — Скорее кандидата в добровольцы.

— С кем имею честь общаться? — Гал Батра наконец-то оторвал взгляд от бесконечных стеллажей с книгами и перевел взгляд на стелу.

— Я — Хранитель Имперской библиотеки, — как нечто само собой разумеющееся ответил голос. — За все время, проведенное мной здесь, я, в лучшем случае, прочитал треть всех книг. И если ты согласен вступить в должность…

— Я согласен! — перебил Хранителя Гал Батра. — Согласен!

— Мастер Гал, — Алексей посчитал нужным повторно предупредить мага о последствиях. — Вы потеряете тело.

— Уважаемый Хранитель, — Гал Батра прикипел взглядом к матовой стеле. — Мне будут доступны все накопленные человечеством знания?

— Причем не только вашего мира… — с интонацией искусителя добавил Хранитель.

— Я согласен, — убежденно произнес Гал Батра.

— У вас, будущий коллега, будут и небольшие обязанности, — добавил Хранитель. — Выдавать по запросу книги, встречать гостей, пополнять копилку знаний…

— Да согласный я! — в нетерпении крикнул Гал Батра.

— И самое главное, — не обратив внимания на крик души алхимика, продолжил Хранитель. — Покинуть пост Хранителя вы сможете только тогда, когда найдется доброволец!

— Я добровольно хочу стать Хранителем Имперской библиотеки! — отчетливо произнес Гал Батра, подаваясь вперед.

— Да будет так! — в голосе Хранителя скользнула радость вперемешку с облегчением. — Приветствую нового Хранителя!

Тело Гала Батры обмякло, глаза потухли, а от головы к пьедесталу проплыл оранжевый шар и замер напротив радужного шара.

«Словно разговаривают о чем-то», — пришло Алексею на ум.


Внимание! Задание: «Приведите в Башню магов добровольца, готового вступить с текущим Хранителем библиотеки в партнерские отношения» выполнено! Награда: потрепанная книга в дрянном переплете «Боги Порога».


В руках Алексея появилась старая толстая тетрадь, с висящей на соплях обложкой, а радужный шар, полыхнув напоследок золотом, подлетел к голове Гала Батры и плавно втянулся в череп мага. Алхимик резко открыл глаза и хрипло произнес:

— Великая Пятерка, я чувствую тело!

— Как к вам обращаться? — уточнил Алексей, замечая, как глаза экс-Гала Батры стремительно меняют свой цвет с темно карего на золотистый.

— Зови меня Мидас, — улыбнулся алхимик и повернулся к стеле. — Удачи, Хранитель! Будут вопросы, ты знаешь, что делать!

— И вам удачи, — отозвался пьедестал голосом Гала Батры, — а теперь прошу меня простить…

Внимание! Вам предложено добровольно покинуть Имперскую библиотеку! Принять? Да/Нет


— Ох, чувствую Ксандр меня прибьет, — пробормотал Алексей, соглашаясь с предложением.

— Не бзди, друже, — отозвался Мидас, — договоримся!

Академия. Алексей

Легкое головокружение, просевший аж на половину бар маны и жутко довольный Гал Батра-Мидас, с любопытством осматривающийся по сторонам.

— Слушай, парень, я голоден как стая песеголовых! — заявил экс-алхимик Алексею. — Сообразим что-нибудь пообедать?

— Сначала к ректору, — покачал головой Алексей, увлекая экс-алхимика за собой. — Сам подумай, за какие-то полчаса в Академии появились два мага. Я бы на месте Магистра Ксандра вас бы на карантин посадил. До выяснения, так сказать.

— Все будет нормально, — отмахнулся Мидас. — Поверь, это еще не все заготовленные сюрпризы Сети, которые начинают потихоньку всплывать. Или ты действительно думаешь, что Сеть просто так допустит повторения прошлого Вторжения?

— Признаться, я тоже об этом думал, — согласно кивнул Алексей. — Слишком уж все удачно складывается.

— Удачно? — поднял брови Мидас. — Ты просто не видишь всей картины происходящего.

— Просветишь?

— Вот к ректору твоему выйдем, там и просвещу, — успокоил Алексея маг. — Так просвещу, что мало не покажется! Только накормите для начала.

— Накормим, — пообещал Алексей, выворачивая к командному штабу и тут же вскинул перед собой руки в защитном жесте. — Магистр Ксандр, я сейчас все объясню!

Ощутить исходящее от ректора напряжение и раздражение мог даже неодаренный человек.

— И не сомневаюсь, — медленно проговорил архимаг, впившись взглядом в экс-алхимика. — В особенности поведай нам откуда ты, как говорит Чжо, словно кроликов из шляпы достаешь магов Древности.

— Предлагаю вам сначала подготовиться к встрече отряда одного перспективного Громовержца, — вклинился в разговор Мидас. — А пока вы их будете вытаскивать с того света, я поем!

— Что ты несешь? — нахмурился было Ксандр, с трудом сдерживая раздражение, как около штаба, в том месте, где Цезарь с командой получал последние наставления от Мастера Килиба раздался легкий хлопок и появилась пятерка окровавленных студиозов.

— Медика! — раздался хриплый голос Цезаря. — Скорее!

Глава 19

Южная окраина Центральной провинции Цитадели. Лесопилка около заброшенного шахтерского городка. Цезарь

— Быстрей-быстрей! Делай как я!

Как только Цезарь оказался на месте, он тут же погнал навязанный ему отряд к небольшому дому, стоящему в отдалении от прохудившихся сараев. Точнее не дому, а стенам, поскольку крыша у этого домика как таковой не было.

— Меня слушать как отца! — заявил Цезарь, как только его группа укрылась за каменными стенами кузни. — Миссия очень опасная, а у вас нет боевого опыта.

— У тебя, можно подумать, он есть, — фыркнула целительница с третьего факультета.

— Во-во, раскомандовался тут, — поддержал девушку огневик с четвертого курса. — Ты еще даже первый курс не окончил!

— Ребят, да вы гоните! — возмутился воздушник-третьекурсник. — Это же Цезарь из Союза! Да у него ни одной проигранной дуэли!

— Класс: Громовержец, — рассудительно добавил пятикурсник с Земляного факультета. — Я тоже, к слову, не понимаю, зачем нашу пятерку к нему приставили…

— Раз приставили, значит так надо, — высказался последний из навязанных Цезарю студиозов. Судя по тому, как остальные посмотрели на пятикурсника с Водного факультета, ожидая, что он скажет, в их пятерке этот парень был главный. — Цезарь, что ты предлагаешь?

— Значит так, ребята, — приободрился парень. — Магию пока не используем, чтобы не выдать своего присутствия. Но будьте готовы, если что, уходить в лес. Наш приоритет — выжить и собрать информацию о Ксурах. Кто такие, вооружение, внешний вид и так далее. И ради Бога, никакой спешки. Надо будет — месяц в засаде просидим.

— Разумно, — неохотно согласился водник. — Кто-нибудь в курсе, где мы находимся?

— Сейчас узнаем, — пообещал Цезарь, усаживаясь в медитационную асану.

— Нельзя же магию! — возмутилась целительница.

— Тиха ты! Это не магия, это единение с Воздухом! — одернул ее воздушник.

Цезарь тем временем, вполуха слушая студиозов, раскрывался стихии. Скрипнула под порывом ветра дверь в кузню, по полу пробежался сквозняк, закружилась дорожная пыль. Цезарь закрыл глаза и выдохнул, растворяясь в ветре.

Вдох.

Легкий ветерок подул из соснового бора, заглянул по пути в каменное здание кузни, выскочив через отсутствующую крышу, пробежал через брошенную лесопилку и направился к небольшим холмам. От холмов, минуя лесок, шла дорога в огороженный частоколом городок. Порыв ветра взметнулся вверх — над брошенной лесопилкой, над холмами и сверху вниз посмотрел на заброшенный шахтерский городок.

Старые, покосившиеся дома. Одна-единственная вышка, находящаяся на другой стороне города. Центральные кирпичные здания, в которых когда-то располагались городская управа, отделение банка и двухэтажный ресторан. И… огромный танк с активированным силовым полем.

С трудом удержавшись в потоке, ветер унял вспыхнувшее глубоко внутри возбуждение и принялся дальше осматривать шахтерский городок.

Справа от танка, установленного по центру главной дороги, находился здоровенный металлический куб, стены которого по очереди опускались, образуя что-то типа командного пункта. А по окрестностям сновали патрули трехметровых фигур, закованных в футуристическую силовую броню.

С трудом удерживаясь от того, чтобы подлететь поближе, ветер пронесся над городом, посчитав всех юнитов предполагаемого противника, количество бронетехники и предполагаемое вооружение.

Патрульные тройки уже исследовали городок и организованно разделились. Часть направилась минировать подходы, часть выдвинулась дальше — по хорошей дороге, выложенной камнем, в сторону виднеющейся далеко вдали Цитадели. И одна тройка пошла в противоположную сторону — к брошенной лесопилке.

Любопытство взыграло верх и ветерок подул в спину приближающейся к лесопилке тройке разведчиков.

«Офигеть, рептилоиды! — ошарашенно подумал Цезарь, которого тут же выкинуло из медитации. — Да еще и в силовой броне!»

— Так, ребята, — прошептал он студиозам, — сюда приближается тройка о-очень мощных ребят. Предлагаю валить как можно дальше. Я их отвлеку, а вы уходите на юг. — Цезарь махнул рукой в сторону леса.

— Всего трое? — размял плечи огневик. — Да мы их раскатаем на раз-два!

— И в самом деле, Цезарь, — поддержал огневика водник. — Нас шестеро, а их трое?

— Это только разведка, — с нетерпением протараторил Цезарь. — А в городе их тридцать шесть, плюс в командном центре еще штук десять и в танке минимум двое-трое!

— Мне кажется ты перестраховываешься, — согласился с товарищами студиоз Земляного факультета.

— Черт, ребята! Это здоровенные трехметровые прямоходящие ящерицы в силовой броне! — Цезарь зло посмотрел на пятерых магиков, возомнивших себя героями. — Разведку я провел, все, валим отсюда!

— Нет, — покачал головой водник. — Можешь возвращаться в Академию, но без нас! Мы не испугаемся каких-то ящериц в усиляющей броне.

— Дебилы, — Цезарь впечатал ладонь себе в лоб. — У них крутые пушки, мины, наверняка еще сканеры, определяющие все живое и неживое! Поверьте мне, мы с ними не справимся!

— Кони, принимай командование на себя, — велела целительница. — А ты можешь валить домой!

«…! …! …!» — у Цезаря просто-напросто не было других слов, чтобы охарактеризовать сложившуюся ситуацию. Сначала подсунули детский сад с самомнением Ков’Альдо. Теперь эти горе-маги решили поиграть в спасителей Отечества…

«Да и плевать, — отчетливо подумал Цезарь, мгновенно успокаиваясь, как обычно бывало с ним за несколько минут до начала боя. — Главное детишек отсюда вытащить…»

Глаза Цезаря потускнели, а сам парень погрузился в расчет операции, не обращая внимания на суетящихся студиозов.

— Мик, на тебе защита! — тем временем деловито командовал Кони. — Ани, поддерживай Мика. Мы с Вомом, — он кивнул воздушнику, нападем с флангов, — Ликус, будь готов или поддержать наш удар, или усилить защиту Мика!

«Отвлечь внимание на себя. Призвать шторм. Снести базу, — сосредоточено накидывал цели Цезарь. — Создать помехи в связи. Рассеять силы противника. Уничтожить противника по одному. Успеть до того, как мелкие найдут проблем на свои задницы!».

Внимание! Вам доступно задание! «Фортпост Ксуров». Основные задачи: — Уничтожить командный центр ксуров — Лишить ксуров связи — Уничтожить всех ксуров — Выжить Дополнительная задача: — Сохранить состав своей группы Принять? Да

— И вместе мы покажем этим пришельцам! … — Кони подавился заготовленным лозунгом, скользнув взглядом по Цезарю.

— Принять, — не стал спорить с системой Цезарь.

Глаза мага засияли ослепительно белым огнем, плащ взвился вверх сам собой, а за выбитыми окнами кузни стремительно потемнело.

— Мик, — бездушный голос Цезаря пробирал до души. — У тебя десять секунд, чтобы замаскировать себя и своих друзей. Спрячьтесь в подвал. Вом, на тебе вентиляция, чтобы не задохнулись.

Цезарь наклонил голову набок, словно вспоминая, все ли он сказал и неожиданно рявкнул:

— Выполнять!

Не дожидаясь реакции ребят, он, под раскаты грянувшего грома, взмыл вертикально вверх, с ходу ударив ветвистой молнией по приближающейся к лесопилке троице. Недовольно скривился и хлестнул по вспыхнувшему куполу защиты еще двумя молниями. Реактор силовой брони выжившего Ксура перезагрузился, и Цезарь, с извращенным удовольствием, насквозь прожарил палящего в него из бластерной винтовки ящера.

Обеспокоено взглянув на бар маны — одну пятую резерва как корова языком слизнула, Цезарь взмыл еще выше и нацелился на командный пункт Ксуров. Темное, аж до черноты, небо то и дело разрезали лазерные и бластерные вспышки, но Цезарь двигался слишком стремительно.

Пустив в сторону обманку, он спрятался в тучу и замер, концентрируясь.

Примерно представляя возможности вражеской техники — а чего там представлять, взять отечественные, да умножить в десять раз! — он понимал, что второй раз ударить по командному пункту ему никто не даст.

В нос шибануло запахом озона, воздух загудел от напряжения. Ксуры взвинтили темп стрельбы в несколько раз, пытаясь поразить верткую мишень. Танк же, убрав осадные крепления, покатил вперед, разрывая дистанцию с командным центром.

Тыдыщ!

Гигантский жгут плазмы ударил точно в центр командного центра, с легкостью пробив все активные щиты ксуров. На месте командного центра осталась кипящая лужа металла, а несколько ящеров, которые успели выбежать из металлической коробки, безжизненными куклами упали на землю.**

Внимание! Обновление задания! «Фортпост Ксуров». Основные задачи: — Уничтожить командный центр ксуров (выполнено) — Лишить ксуров связи (выполнено) — Уничтожить всех ксуров — Выжить Дополнительная задача: — Сохранить состав своей группы

«Переборщил», — подумал Цезарь, чувствуя, как держащая его в воздухе сила стремительно покидает тело, а сам он падает вниз без единой капельки маны.

Цезарь выхватил бутылек с маной, опрокинул его в рот, но выжженный источник и не думал отзываться. Хуже того, рядом сверкнули всполохи лазеров, а плечо и бедро обожгло острой болью.

«Вот только танк с собой не забрал, — с сожалением подумал Цезарь, прощаясь с жизнью, — да и мелких жаль. Пропадут ведь!»

Ногу повторно обожгло уколом боли, а на в небе, прямо над ним вспыхнула ветвистая молния, после которой перед глазами повисло системное сообщение:

Внимание! Выберите промежуточную награду:

Легендарный класс: Искра Индры или Пик здоровья (разовое приведение физических и ментальных сил к максимальному показателю, согласно текущему возрасту)


— Пик здоровья! — проорал Цезарь, словно кот, цепляясь за призрачный шанс спасения.

Чуть позже он погрустит о непринятом легендарном классе, но сейчас… Сейчас единственное, что он хотел — резко сократить поголовье ксуров в отдельно взятом регионе.

— Уууххх, м-мать! — проорал парень, чувствуя, как корежит его тело.

Источник вспыхнул внутри него яркой лампочкой, а боль в простреленных ногах и плече прошла, сменившись жутким голодом.

Тут же окружив себя коконом из щитов, Цезарь прижал руки к телу, снижая на теле площадь поражения и ускоряясь еще больше. Тело переполняла энергия, руки сжимали незнамо как появившиеся кастеты из молний, а в уме царило холодное спокойствие.

«Вышка. Ксур с длинной винтовкой. Предположительно снайпер», — мелькнула мысль, и Цезарь чуть скорректировал угол своего падения, закладывая крутой вираж.

Промелькнув сбоку от отчаянно стреляющего из лазерной винтовки рептилоида, Цезарь резко замедлился, игнорируя законы физики и молнией метнулся к развернувшемуся в противоположную сторону воину.

«Десять негритят отправились обедать», — Цезарь аккуратно прожег молнией незакрытое забрало тактического шлема и рванул к танку.

«Один поперхнулся, — Цезарь вылетел прямо перед танком и разрядил толстый жгут плазмы прямо в ствол танка, — их осталось девять».

«Девять негритят, поев, клевали носом», — Цезарь отпрыгнул от взорвавшегося изнутри танка и, прикрываясь щитами от лазерных вспышек, побежал по широкой дуге вокруг города.

Чтобы жизнь оставшимся в живых ксурам не казалась медом, парень сжал ладонь в кулак, щедро отдавая одну пятую резерва на плетение «Нити молний». Как результат количество молний, бьющих в городок, увеличилось в несколько раз, а небеса и так не смолкающие от раскатов грома, треснули напополам.

«Один не смог проснуться, их осталось восемь», — Цезарь ослепил разрядом молнии потерявшегося и палящего во все стороны ксура и скользнул ему за спину, касаясь руками висков тактического шлема.

Шлем частично оплыл, налобный фонарь погас, но ксур, судя его попыткам сбросить Цезаря с себя был еще жив

«Один не смог проснуться, их осталось восемь!» — настойчиво повторил Цезарь, повторно создавая высокомощный разряд между ладонями, прижатыми к вискам рептилоида.

Запахло сгоревшей проводкой и паленым мясом. А Цезарь, оттолкнувшись от спины ксура залетел под прохудившуюся крышку деревянного двухэтажного дома.

«Восемь негритят на Порог ушли потом», — пробурчал парень, проносясь сквозь дом и прикрываясь щитом от вспыхнувшего за спиной взрыва.

Ящеры, несмотря на потерю связи и ужасный шторм оказались неплохими вояками.

«Один не возвратился, остались всемером», — Цезарь, в отличие от ксуров прекрасно ориентировался на местности и не устоял перед искушением минусануть отбившегося от основного состава рептилоида.

Мощный порыв ветра и валун, за которым залег ксур рухнул на воина, вдавив его в землю. Не став добивать все еще живого противника, Цезарь юркой молнией метнулся в центр — к зданию управы, под каменными сводами которой, ящеры пытались найти укрытие от разбушевавшейся стихии.

«Семь негритят дрова рубили вместе», — двое ксуров за каким-то чертом сменили винтовки на плазменные тесаки, жутко похожие на светошашки из всеми знакомой франшизы, и замерли по обе стороны от входа. Цезарь не стал множить сущность и порывом ветра выбил тесаки ксуров из их лап, придав им максимально возможное ускорение.

Им — тесакам, а не ксурам, в результате чего один ящер практически потерял голову, неверяще ощупывая застрявшую под подбородком светошашку напарника. А второй лишился правого плеча, потеряв сознание от болевого шока.

«Зарубил один себя — и осталось шесть их», — промурлыкал маг.

Добить калеку Цезарь не успел, отступив под градом лазерных вспышек. Благо по окрестностям города попряталось еще много противников.

«Шесть негритят пошли на пасеку гулять», — мысленно улыбнулся Цезарь, создавая шаровую молнию и подкрадываясь, в окружении бьющих в землю молний, к присевшему за углом банка ксуру.

«Одного ужалил шмель, — Цезарь очень сильно хотел посмотреть, что будет, если отрубить ящеру хвост, но сдержался и послал оранжевый сгусток плазмы в наспинный реактор, тут же максимально разрывая дистанцию. И не зря. Следом полыхнул ослепительно яркий, даже на фоне молний, взрыв реактора, — их осталось пять!».

Здание банка, выдержавшее десятилетия тлена, не устояло перед ксуровским реактором и заходило ходуном, складываясь вовнутрь. Пятерка ксуров успела выскочить из каменной ловушки — эх Люка бы сюда! — и сейчас, заняв круговую оборону, насторожено озирались.

«Пять негритят судейство учинили» — Цезарь появился ровно по центру круга и от души стегнул ксуров ветвистыми плетями молний. Резко взмыл вверх, довольно наблюдая, как находящиеся на взводе ящеры принялись поливать друг друга огнем.

«Засудили одного, осталось их четыре», — зафиксировав смерть одного ящера, Цезарь не стал мешать ребятам веселиться и взмыл над городом.

«Четыре негритёнка пошли купаться в море», — заприметив группу ксуров отступающих к холмам, Цезарь молниями скорректировал их движение, загоняя на расставленные разведчиками мины.

«Один попался на приманку, их осталось трое!» — одного ксура разорвало пополам, второй остался без хвоста и ожесточенно палил сейчас во все стороны, а третий с нечеловеческой скоростью удалялся прочь из этого сумасшедшего городка.

«Трое негритят в зверинце оказались», — когда-то, судя по бурному росту травы и до сих пор не выветрившемуся запаху, здесь был коровник. Цезарь притаился на его крыше, наблюдая сквозь дыры в прохудившейся крыше за тем, как несколько ксуров профессионально оборудуют пулеметное гнездо. Коснувшись нагревшихся наручей, Цезарь довольно улыбнулся, а в коровнике появилась пятерка элементалей Воздуха.

«Одного схватил медведь, и вдвоём остались!» — маг не стал досматривать, как его фамильяры, про которых он совсем забыл, рвут на части пулемётчика и последовал за давшими ходу ксурами.

«Двое негритят легли на солнцепёке», — Цезарю хватило секунды, чтобы оценить удобство выбранной позиции противника. Двое ксуров залегли на углу крыши ресторана, поделив между собой секторы обстрела и терпеливо кого-то выцеливали.

«Один сгорел… — Цезарь, прицелившись, вбил плазменный жгут молний прямо в реактор левого снайпера, — и вот, оставшись одиноким…»

Цезарь подлетел поближе, наблюдая за тем, как ксур пытается удержаться на проваливающейся под ним крыше.

«Последний негритёнок поглядел устало!» — маг захлестнул вокруг шеи ящера пламенную удавку и приземлился ногами ему на плечи, отправляя в недолгий полет вниз.

«Он пошёл повесился, — Цезарь с интересом посмотрел на оставшийся у него в руках тактический шлем с все еще живой!! головой ксура и, едва шевеля губами, прошептал: — и никого не стало…

Повертев шлем в руках, парень отложил его в сторону, потянулся за винтовкой ксура, ремень которой он поймал ногой, и недовольно посмотрел на светлеющее небо и проходящую потихоньку грозу.

Маны на повторение локального стихийного катаклизма, в принципе еще хватало, но откат способности будет идти еще сутки. А по округе убегали, прятались, оказывали себе первую помощь и отстреливались непонятно от кого еще штук пятнадцать ксуров.

— Это еще полторы считалочки! — прикинул про себя Цезарь, осматривая трофейную винтовку. — Нужно поспешить…


Он почти успел.

Ксуры ожесточенно сопротивлялись, но с выведенной системой связи и неработающим радаром обнаружить Цезаря было практически нереально. Он стрелял, бил молниями, натравливал на ящеров своих фамильяров, но все равно не успел зачистить территорию до окончания вечера. Пришлось продолжать охотиться ночью.

И вот тут пришлось несладко. Часть техники, видимо, у ксуров все еще работала, а может быть вернулась в строй после исчезновения устроенной Цезарем магнитной бури, но так или иначе, они его начали видеть.

К тому же парню было непросто с ходу разобраться в трофейной вражеской технике, большая часть которой, оказалась привязанной к ДК своих хозяев. Из винтовки пострелять, к его великому сожалению, не удалось, помахать светошашкой тоже, а мины он, словно какой-то недомаг, аккуратно поднимал теликинезом, швырял в сторону окапавшихся ксуров и подрывал их молнией.

Два раза его чуть было не подстрелили.

В первый раз спас поставленный по наитию зеркальный щит — спасибо Алексею! Второй раз его прикрыли фамильяры. Вот только сами выстрела из чего-то похожего на ионную пушку не вынесли и вернулись в амуницию. Точнее старший из элементалей, принял удар на себя, но, не справившись, потянул силу из остальных, в результате чего им пришлось сбежать в артефакт, чтобы их не выкинуло на стихийный план.

Цезарь же, вместо того, чтобы превратиться в фарш, оглох на оба уха и временно ослеп на левый глаз. От полной потери зрения спасли саморучно изготовленные в мастерской Барка очки.

После этого случая, он внимательно отслеживал вооружение противника, первым делом разделываясь с владельцами ионных пушек.

К утру, после бессонной ночи, он оказался в глубине леса, догнав-таки последнего ксура. Но, как оказалось все же не последнего.

Как только он почувствовал далекий всплеск магической энергии, он мгновенно понял, что произошло. Хлебнув тонизирующего напитка и опустошив уже пятую за прошедшие сутки склянку с маной, он бросился в сторону лесопилки. К кузне.

Уже подбегая к лесопилке, споткнулся взглядом о появившееся уведомление:

Внимание! Обновление задания! «Фортпост Ксуров». Основные задачи: — Уничтожить всех ксуров (выполнено) — Выжить (выполнено) Дополнительная задача: — Сохранить состав своей группы

— Дебилы! — ругнулся Цезарь, старательно глуша расползающееся по телу чувство тревоги и липкого страха. — Авось пронесет!

Не пронесло.

Студиозы хоть и сумели прикончить оставленного Цезарем недобитка с покалеченной правой рукой, но и сами сейчас выглядели не лучшим образом.

Мик, маг земли, лежа на поляне со свистом втягивал воздух, кашляя кровью. Водник Кони, который и добил ксура, сначала оторвав ему ледяным копьем покалеченную руку, а потом виртуозно загнав второе копье в открывшуюся взгляду подмышку, трясущимися руками пытался активировать свиток исцеления.

Побелевший то ли от страза, то ли от потери крови огневик Ликус зажимал простреленное плечо и бездумно смотрел перед собой — прямо на прошитое словно решето тело целительницы, которую и пытался исцелить Кони. Имени девушки Цезарь не помнил.

Рядом бестолково суетился воздушник Вом, бросаясь с алхимическим набором первой помощи то к Мику, то к Ликусу, то к целительнице.

— Срань! — ругнулся Цезарь, срывая с пояса палочку с заряженным Исцелением средних ран.

Взмах в сторону Ликуса. Взмах в сторону Мика. Убрать палочку и рявкнуть:

— Кони, Вом, а ну льем в нее свою силу!

Тело целительницы зашлось в конвульсиях, а перед Цезарь появилась табличка:

Внимание! Вы хотите окончить миссию добровольно, не дожидаясь принудительной телепортации в Академию? Внимание, награда за миссию будет перерасчитана! Принять? Да/Нет

— К черту награду, — прорычал Цезарь, которого сейчас больше заботило выживет девчонка или нет, — принять!

Стоило Цезарю понять, что они оказались на площади родной Академии, как он тут же взревел, хрипя пересохшим горлом:

— Медика! Скорее!

Глава 20

*Академия. Алексей*

За все то время, которое он находился в этом мире, Алексей успел твердо уверовать в безграничные возможности магии и сейчас с удивлением наблюдал за бессилием Олгена Торсуна.

Нет, раны целительницы затянулись, сердце исправно начало гонять по телу кровь, легкие насыщали клетки кислородом, но приходить в сознание девушка отказывалась. В итоге, подключив ее к звенящему от избытка энергии кристаллу, Олген отправил Ани, так звали целительницу, в палаточный госпиталь.

— В коме, — коротко бросил целитель, отвечая на вопросительный взгляд ректора.

С остальными студиозами — Ликусом и Миком — Олген разобрался намного быстрее и, прописав каждому постельный режим в минимум четыре часа, отправил студиозов вслед за Ани.

— Вот и первые потери, — недовольно поморщился Кромбер.

— Потом погорюем, — жестко ответил Мастер Диол. — Студиозы! Доклад!

«А ведь верно, — подумал Алексей, которому уже не так сильно хотелось погрузиться в чтение книжицы «Боги Порога», — грустно, конечно, что так вышло, но узнать с чем им предстоит столкнуться критически важно!»

Так и не достав книгу из Инвентаря, Алексей присоединился к своим товарищам.

С целью экономии времени, Цезарь отчитывался перед Бизэ фон Аэром, а Саня перед Мастером Диолом. Маги же оперативно обрабатывали получаемую информацию и формировали общую базу данных.

Глядя на потрепанного Цезаря и вымотанного Саню, Алексей внезапно испытал жгучее желание поучаствовать в какой-нибудь миссии, но с усилием заставил себя прислушаться к докладу ребят.

— Здоровые трехметровые ящеры, закованные в силовую броню…

— Ростом где-то под два метра, тело человеческое, головы — волчьи. Широкоплечие, поджарые, скорость превышает человеческую в полтора-два раза…

— Силовая броня? Это чрезвычайно крепкие доспехи, которые практически невозможно повредить мечом или арбалетным болтом. К тому же создают активный щит, который защищает от заклинаний…

— Некоторые песеголовые частично трансформированы. К примеру, вместо ногтей — желтые когти. Спина и грудь покрыта шерстью, выполняющей роль кольчуги. На лицо потеря человеческого облика в обмен на преимущества животной формы…

— Помимо того, что каждый боец представляет огромную опасность в бою один на один, ксуры постоянно на связи между собой и командным центром…

— Общаются мыслеречью. Каждый песеглавец обладает зачатками ментального дара. Речь используют лишь при отдаче команд. Чрезвычайно продуманное деление на боевые отряды…

— Обладают оружием с максимальной разрушительной силой. Один боец может нанести непоправимые повреждение любой находящейся без магического прикрытия армии Порога…

— Больше полагаются на свою скорость, реакцию и силу, чем на броню. Шлемы носят единицы. Наручи и поножи все без исключения. Большинство воинов используют пластинчатые доспехи или зачарованные кожаные нагрудники…

— Слабое место — зависимость от источников питания и боеприпасов. Повышенная уязвимость к молниям и заклинаниям школы Земли. Лучшая стратегия — обездвижить и добить…

— Практически не используют луки и арбалеты. Предпочитают пилумы — метательные копья. Слабое место — уязвимость к молниям, да и вообще любым заклинаниям…

— Сильная сторона — практически все остальное. Эта цивилизация в технологическом плане ушла очень далеко. Боюсь, даже магия спасует перед бластерами и лазерами ксуров…

— Клан, с которым я столкнулся, активно использовал захваченных магов. Силу их шаманов и некромантов охарактеризовать затрудняюсь…

— При противодействии ксурам, рекомендую воздержаться от использования в операции неподготовленных магиков.

— Армия псов чрезвычайно сильна, организована и многочисленна. Необходима поддержка пехотинцев и огневое прикрытие.

Саня завершил свой доклад почти одновременно с Цезарем и вопросительно посмотрел на магов.

— Поодиночке они больше не пойдут и это не обсуждается, — заявила Натали Нолкоп. — Или вместе с кем-то из преподавателей — Саня с Цезарем обменялись скептическими взглядами. — Или вместе!

— Пожалуйста, только без преподавателей, — взмолился Цезарь. — Старшекурсники-то не слушают умных советов, а уж состоявшиеся маги… Не обижайтесь, пожалуйста, но… скажем так, без боевого опыта там делать нечего и самомнение преподавателей будет только мешать.

— А вы у нас, значит, самые умные? — вкрадчиво уточнил Дэнис, опасно прищуриваясь.

— Мы выполнили миссии и вернулись, — пожал плечами Саня.

— Ксандр, прозвучит кощунственно с моей стороны, но мы теряем время, — вмешался Олген. — Пора отправлять ребят на миссии. Я боюсь представить, что здесь будет, когда начнут возвращаться остальные студиозы! Как бы не пришлось ставить второй шатер для раненых…

— Согласен, — кивнул ректор. — Саня, связь с Кругом будет через тебя. Помочь им отбить их мир мы не в состоянии, но на Пороге магам Круга будет оказана вся возможная поддержка. Цезарь! Я бы на твоем месте повременил с выполнением заданий и поспал хотя бы пару часов.

— Разрешите выполнять? — хищно улыбнулся Саня.

— Есть поспать пару часов, — недовольно согласился Цезарь.

— Ксандр, мы выбиваемся из графика, — нахмурившись заметил фон Бизэ. — Заданий все больше…

— А резервов все меньше…

— Мы планировали, что первые миссии будут легкие и что студиозы вернутся в течение нескольких минут, но уже прошло полчаса, а это по внешнему времени уже сутки!

— Коллеги, но никто не может знать наперед, как все будет происходить!

Мгновенно потеряв интерес к вспыхнувшему спору, Алексей пожелал Сане, который уже выбирал следующую миссию, удачи и снова вспомнил о книжице. Стоило другу вместе со своими телохранителями — во дает, а! — исчезнуть с негромким хлопком, как Алексей, с удобством устроившись сбоку от командного штаба, достал книгу.

— Боги Порога, — он негромко прочитал название, с осторожностью касаясь отвратительного переплета. — ну-ка, ну-ка…

Внимание! Книга находится в критическом состоянии. Настоятельно рекомендуется перед прочтением провести реставрацию. Определить местоположение ближайших мастеров? Да/Нет/Все равно читать (Внимание! При выборе последнего пункт высока вероятность уничтожении книги)


— Да мне, как-то не к спеху, — пробормотал Алексей. — Но найти адреса мастеров явно не помешает.

Внимание! Найдено шесть адресов.

Перед Алексеем высветилась карта материка, на которой вспыхнули шесть точек.

Самая яркая находилась где-то в горах на границе Крепости и Бастиона. Еще две точки наползали друг на друга в Крепости, следующая мягко горела в Лесу, еще одна светилась в Пустыне и последняя, самая тусклая, да к тому же еще и ярко-алая, находилась в Цитадели.

— Юго-запад? — покачал головой Алексей. — Провинция Шамба, город Железные кроны? Что-то далековато. И почему горит красным?

Внимание! Доступно задание: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 3 разумных. Сложность: средняя. Опасность: низкая. Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!

«Совпадение? — вскинул брови Алексей. — Не думаю. Откровенней намек было бы сложно придумать… Только если бы Сеть индивидуальное задание назначила!»

Внимание! Смена статуса задания: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Внимание вам доступно индивидуальное задание с повышенной наградой! Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!

«Слишком много внимания, — автоматически отметил про себя Алексей и нахмурился. — ох не случайно Сеть меня подгоняет!»

— Магистр Ксандр! — Вольный маг решил предупредить ректора, — Индивидуальное задание от Сети!

— Как не вовремя, — посмурнел архимаг. — Ладно, двигай! Только постарайся побыстрее. Чувство у меня… нехорошее.

— Ну так мурглы потому что, — влез Мидас. — Ты уже, парень, сначала с ними разберись, книга не убежит!

«Не у вас одних предчувствия», — хотел было сказать Алексей, но вовремя передумал, взглянув на мрачные лица преподавателей.

— Все будет хорошо! — он продемонстрировал оставшимся на площади магам широкую улыбку и принял задание.


Город Железные кроны, вторжение мурглов. Алексей

— Это будет легко, — сделал вывод Алексей, оглядев место, куда его забросила Сеть.

Городок Железные кроны был расположен вдоль устья реки. Точнее вдоль рек. Или лучше сказать — реки текли сквозь этот город? Широкая река выше по течению разветвлялась на несколько рукавов, окружая город естественной защитой.

С высоты соколиного полета, Алексей насчитал шесть ответвлений, делящих сушу на семь частей. Самая густонаселённая находилась на центральном вытянутом, будто огурец, острове. Там же, судя по энергетическому контуру, располагался один из пунктов портальной Сети Цитадели.

На соседних двух «огуречных» островах стояли ровные квадраты частных домов, больше походивших на замки, утопающие в зелени.

Крайние огуречные острова тесно застроены мастерскими, доходными домами и скромными жилыми особнячками.

А на далеких берегах такой вот многослойной реки стояли бараки и деревянные хижины и… лесопилки. Много лесопилок.

Из того, что Алексей увидел при помощи несложного плетения «Орлиный взгляд» и из справки, полученной от Сети, складывалась следующая картина:

Железные кроны поставляли в Цитадель шестьдесят процентов ценных пород древесины. Город был основан три столетия назад в качестве альтернативы импорту древесины из Леса. Эльфы, на взгляд чиновников Цитадели, подходили к торговле безответственно, ежемесячно выставляя на продажу только погибшие по какой-то причине деревья.

Лесной массив, по неведомой обычным людям причине, так же рос слоями, расходясь в бок от «многослойной реки». Легчайшая бальса сменялась легендарным железным деревом. Драгоценный сандал чередовался с обычной сосной и кедром.

А любой маг, обладающий способностью «Единение с миром» сходу мог определить причину такой аномалии. Кто-то сумел настолько хорошо договориться со стихийными духами, что деревья, принадлежащие, насколько помнил Алексей, к разным климатическим зонам, спокойно росли по соседству.

Что касается вторженцев, то мелкие пучеглазые уродцы с перепончатыми лапами и простенькими деревянными копьями не производили ровным счетом никакого впечатления. Но то, с какой скоростью они принялись возводить плотину на самом правом ответвлении реки, навевало определенные мысли.

Причем люди в упор не замечали появления мурглов.

Оживленное движение по сотням мостов, перекинутых через реку, не прекращалось ни на минуту. Лесопилки весело звенели, слышался задорный стук топора.

Единственные, кто показывал хоть какое-то беспокойство были рыбаки, снимающие сети. С десяток мужиков оживленно перекрикивались со своих лодок, да в раздумьях чесали затылки.

— И чего Мидас так встревожился? Но надо бы посмотреть поближе, что там происходит, — пробормотал Алексей, рассеивая плетение «Орлиный взгляд». — Бьюсь об заклад без шаманов не обошлось… Ведь очевидно же, что мурглы находятся под какой-то иллюзией, но в воздухе не наблюдается ни малейшего следа магии.

«Кстати странно почему в Академии не преподают шаманство, — неожиданно подумалось Алексею. — А ведь раньше точно было такое направление. Ведь старина Гудрон — шаман…»

Сделав себе мысленную заметку расспросить об этом Ксандра, Алексей задумчиво посмотрел на бурлящие окраины города и передумал создавать плетение «Огненные крылья», хочешь-не хочешь, их никаким отводом глаз не замаскируешь. Да и стоит ли поднимать панику среди местных жителей? Ведь он на все сто был уверен, что с легкостью справится с сотней мурглов.

До мурглов было однозначно ближе — всего-то подняться вверх по течению реки. До мастерской, судя по внутреннему указателю Сети было подольше — чтобы попасть на центральный остров нужно было пересечь минимум три моста. Но что-то, несмотря на предупреждение бывшего хранителя, подсказывало Алексею, что книга — важнее.

«Ладно, мелкие ушлепки подождут…» — решил Алексей, набрасывая на себя простенький морок. На данный момент лишние вопросы от стражи ему были ни к чему.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 5 разумных. Сложность: средняя. Опасность: средняя.

Замерев на мгновение, Вольный маг в раздражении дернул плечом. С одной стороны, он согласился на это задание ради реставрации книги, с другой — Сеть настойчиво давала понять, что оттягивать решение проблемы с мурглами не стоит.

«Отдам книгу в ремонт и к ним, — принял решение Алексей. — Не думаю, что это займет много времени!»

С первой проблемой он столкнулся на одном из многочисленных мостов, ведущих на центральные острова. По обе стороны стояли стражники и бдительно проверяли кулоны всех проходящих по мостам людей.

Прикинув про себя количество мостов, увиденных с высоты, и умножив их на восемь — именно столько воинов охраняли каждый мост, по четверо с каждой стороны, Алексей впечатлялся. Почти три тысячи бойцов! И ведь у них должна быть пересменка, целый день на такой жаре не постоишь, даже несмотря на грамотно подобранные защитные амулеты и кольца, которыми щеголял каждый стражник.

«Интересный город, — подумал Алексей, создавая через реку собственный мост из воздушных ступенек. — На каждом жителе личный кулон, прям как индивидуальный куар-код у москвичей! Интересно…»

Чем ближе Алексей подбирался к центральному острову, тем богаче и серьезней становилась экипировка стражников. А на каждом мосту, помимо восьмерки здоровяков теперь дежурили и маги.

«Очень интересный, — в очередной раз подумал Алексей, растворяясь в силе стихий, которые бурлили в городе. — Как можно не отреагировать на Вторжение с таким количеством магов?!»

Чем ближе он подбирался к центральному острову, тем сложнее становилось избегать внимания стражи и пронизывающих насквозь хмурых магов.

— Ваш амулет, — стоило ему отвлечься на книжную лавку, как он нос к носу столкнулся с патрулем, который, видимо, плевать хотел на наложенный на Алексея морок.

— Вот, — не придумав ничего лучше, Алексей достал из-под плаща свой золотой амулет, в котором долгое время обитал Цит.

«Не выйдет, придется уходить, — хладнокровно подумал маг, краем глаза прикидывая, как поудобней оказаться на крыше.

— Благодарю, — неулыбчивый стражник провел над амулетом рукой и тут же склонился в поклоне. — Простите, Мастер. Доброго дня.

Просканировав опешившего от случившегося Алексея, стражник кивнул пятерке солдат с хищного вида копьями и притороченными к поясам миниатюрными арбалетами, и патруль отправился дальше.

«Интересно, — в очередной раз за день подумал Алексей, — кого мне сейчас благодарить? Цита, вложившего в амулет все мыслимые и немыслимые коды допуска, или магистра Ксандра за официальную должность преподавателя Академии?»

С сожалением посмотрев на книжный магазин, Алексей оставил амулет висеть на видном месте и, уже не скрываясь, направился согласно внутреннему компасу.

«Расту над собой, — весело подумал Вольный маг, подходя к невзрачному каменному дому, над дверью которого висела бронзовая гравировка смутно знакомого мужского лица с пенсне на левом глазу. — Раньше бы трясся как осиновый лист, а сейчас — хоть бы хны! Или это Санин прорыв на меня так подействовал?»

Поиграв в гляделки с барельефом неизвестного мастера, Алексей потянул тяжелую дверь на себя.

«Ого!»

Попав в просторное, несмотря на внешние размеры домика, помещение, он словно попал в свою детскую мечту.

Стены зала украшали многоярусные книжные полки, от и до забитые книгами в похожих переплетах. По центру находился огромный полукруглый стол, где в данный момент кипела работа.

Множество линеек, угольники, несколько скальпелей разных размеров, косточки из разных материалов, разные кисти, много маленьких баночек были ровно выложены на одной стороне стола. На другой находился идеально прямой ряд зубоврачебных, столярных, и портняжных инструментов. А посреди стола, зажав старого вида книгу в больших тисках, что-то увлечено измерял штангенциркулем рыжий мужичок в клетчатой рубахе и в шестиуголке. В зубах мастера была зажата курительная трубка, из которой нет-нет, да и шел розоватый дым.

— Чё надо, — буркнул рыжий, не отвлекаясь от книги.

— Здравствуйте, — вежливо поприветствовал мастера Алексей. — Подскажите, пожалуйста, вы занимаетесь реставрацией книг?

— Что, — ухмыльнулся клетчатый, ловким движением перекинув трубку из одного угла губ в другой, — гильдии все неймётся?

Он бережно положил штангенциркуль на стол, поправил шестиуголку и с прищуром посмотрел на Алексея.

— Не знаю, — честно ответил Алексей. — Так берете или нет?

— Ну берем, — неожиданно легко согласился рыжий. — Да ты проходи, не стесняйся.

— Здорово, — обрадовался Вольный маг, расслабляясь. — Скажите, а сколько времени займет реставрация?

— А за сколько нужно уложиться? — ласково уточнил мастер, залезая рукой под стол.

— Ну, где-то час? — прикинул Алексей. — Может два.

— Обычная книга или артефакт?

— Артефакт скорей всего, — призадумался Алексей. — Да, точно артефакт.

— Ну, в таком случае может быть за полчаса сделать? — на лице рыжего застыла кривая улыбка, а сам он так покраснел, что того и гляди взорвётся.

— Не, — подумав ответил Алексей. — Я за полчаса не успею, да и вам, наверное, времени побольше нужно. Чтобы качественно получилось.

— Думаете? — глаз мастера предательски задергался.

— Да, — серьезно подтвердил маг, с интересом рассматривая лежащие на столе инструменты и не замечая происходящих с клетчатым изменений. — Качество прежде всего!

— А знаете что? — от рыжего дохнуло угрозой и Алексей бессознательно шагнул назад, чудом уходя от просвистевшей перед носом топора. — КАТИТЕСЬ К КСУРАМ ИЗ МОЕЙ МАСТЕРСКОЙ!

— Ээээ, — времени соображать, откуда в реставрационной мастерской взялся топор вроде как не было, но это единственное, о чем мог думать маг, машинально уклоняясь от широких взмахов этого, кхм, инструмента.

— Как же вы меня достали! — продолжал надрываться рыжий, глядя на Алексея налитыми кровью глазами, всеми силами пытаясь отрубить Алексею лишние части тела, вроде носа или рук. — Я! Не! Работаю! На! Гильдию!

— Да мне плевать на гильдию! — Алексей был категорически не согласен терять любые, даже ненужные на взгляд клетчатого части своего тела. — Мне просто нужно отреставрировать книгу!

— За час? — мастер перевел дух, перекинул трубку в другой угол рта и крутанул в руке топор. — За сраный час отреставрировать книгу?

— Ну почему сразу же час? — Алексей замер возле стеллажа с книгами, внимательно следя за каждым движением психованного мастера. — Я же сказал, что можно и два…

— Убью! — глаз рыжего дернулся, и он вскинул топор. — До смерти убью!

— Слушай, не вынуждай меня причинять тебе боль, — предупредил психованного рыжего Алексей, потянувшись к Источнику.

— Мне? Боль? — от удивления клетчатый чуть не выронил изо рта трубку. — Меня еще никто так не оскорблял!

— Охолонись, — буркнул Алексей, отскакивая в сторону и швыряя в противника Воздушный кулак.

Вот только, к его удивлению, заклинание распалось, не успев сорваться с рук, а висящие на стенах мастерской светильники загорелись ярче.

— Что не получается? — усмехнулся рыжий, замахиваясь топором.

«Ага, нашел дурака, — промелькнуло у Алексея в голове. — Батарейку себе нашел?»

Поддавшись порыву злости, он, вместо того, чтобы бегать от клетчатого по всей мастерской, шагнул вперед, перехватил сжимающие топор руки и с силой впечатал свой лоб в нос негостеприимного хозяину мастерской.

Послышался влажный хруст и клетчатый, сыпля проклятьями и позабыв про оставшийся в руках Вольного мага топор, присел на корточки, зажимая левой рукой сломанный нос.

Алексей осмотрел топор:

Топор мастера Свойства: Идеально сидит в руке. Острый. Проводник Скрытые особенности: Масштабируемый размер (активируется при Силе в 10 единиц)

и, от греха подальше, убрал его себе в Инвентарь.

«Интересная штучка, — подумал Алексей, — пойдет в копилку вещей, которые никогда не пригодятся, но выкинуть или продать — жалко!»

— Ты сломал… — в голосе рыжего послышалось тихое отчаянье.

— Нечего на людей бросаться, — пожал плечами Алексей. — Но ты особо не переживай, вылечим мы твой нос.

— Да при чем тут нос?! — мастер поднял на него полные слез глаза. — Ты мне трубку сломал!

И вправду, две половинки курительной трубки сиротливо лежали на полу, а на них капала кровь из разбитого носа клетчатого.

— Зря ты ее сломал, — глаза мастера превратились в две льдинки, а его рыжие волосы вспыхнули жарким пламенем. — Зря.

— Я сломал тебе нос, — поправил его Алексей, не обращая внимания на происходящие с мастером изменения. — А трубку ты сам расколошматил. Всегда проще обвинить кого-то в своих неудачах. Но так не бывает. Мы и только мы несем ответственность за нашу жизнь.

— Ты сломал мне жизнь, — бесцветным голосом произнес клетчатый. — Без нее я не смогу дальше заниматься любимым делом.

— Чушь, — возразил Алексей. — Ты же реставратор. Отреставрируй её и все. Делов-то…

— Делов-то? — шевелюра рыжего взвилась костром. — Да на это год уйдет в лучшем случае! А без трубки я не смогу ни диагностику проводить, ни полноценной реставрацией заниматься!

— Давай я тебе свою на время дам, — предложил Алексей. — Она у меня все равно без дела лежит.

— Свою? — горько повторил рыжий и с досадой махнул рукой. — Мне не нужна обычная трубка, мне нужна моя! А свою курилку можешь засунуть себе в…

Стоило Алексею достать из Инвентаря трубку, как клетчатый подавился заготовленными ругательствами и заворожено уставился на фиолетовый дымок, поднимающийся из чаши.

— Пойдет такая? — уточнил Вольный маг, с нетерпением глядя на враз успокоившегося и присмиревшего мастера.

— Пойдет, — не сводя глаз с артефакта согласился мастер. — Разрешите?

— Держи, — Алексей протянул ему трубку и нетерпеливо вздохнул.

Ему было немного жаль мастера, но, во-первых, если человек не умеет справляться со своим гневом, ему ничто уже не поможет, а во-вторых, в последнее время ему надоело «Догонять и причинять добро» всем подряд. Есть четкая цель — отреставрировать книгу и устранить смутную угрозу, исходящую от мурглов. Все остальное, включая личные трагедии кого бы то ни было — в сторону.

— Что нужно отреставрировать? — под взглядом мастера натекшая из разбитого носа кровь вспыхнула огнем и исчезла, не оставив после себя ни малейшего следа.

— Книгу, — Алексей достал из Инвентаря потрёпанный томик и показал её мастеру, бережно собирающему с пола части разбитой трубки.

— Великая Сеть… — прошептал мастер, роняя только что поднятые с пола половинки своей трубки. — Это же…

— Так, — Алексей, присел, аккуратно подхватил половинки трубки клетчатого, и выпрямился, увлекая за собой мастера. — Времени мало, — он легонько встряхнул его за грудки, добиваясь появления осмысленного взгляда. — Работаем или мне другого мастера найти?

— Работаем, — облизал губы рыжий.

— За пару часов управишься? — уточнил маг, отводя мастера под руку к его столу.

— Посмотрим, — неопределенно ответил рыжий. — С таким инструментом все возможно.

— Ну и отлично, — кивнул Алексей. — Я сейчас по делам, часа через два вернусь.

Он взглянул на едва тлеющие светильники и, развернувшись, пошел на выход.

— Стой! — крикнул мастер. — Предоплату внеси!

Алексей медленно повернулся и, неосознанно копируя мимику Арта, вопросительно поднял левую бровь.

— Без оплаты не работаю, — набычился мастер. — А трубку твою я тебе так и так верну.

«Разумно» — согласился с аргументами мастера Алексей и коротко бросил:

— Сколько?

— Для начала, заряди накопители в моей мастерской, — с каждым словом голос мастера креп, а сам он споро крутил колесики на своем верстаке, освобождая лежащую в прессе книгу от зажима. — Дури в тебе много, от тебя не убудет, а мне работать сподручней будет.

— Ладно, — кивнул маг и зажег на ладони огненный шар.

Магия тут же распалась, а светильники засветились чуть ярче.

«Эдак я до самого вечера буду, — подумал Алексей, — а ну-ка…»

Коснувшись рукой чернильницы, висящей рядом с книгой, он принялся наращивать ледяное копье, которое никак не желало расти. Чем больше усилий прилагал Алексей, тем ярче начинали гореть светильники.

— Харош! — крикнул мастер за секунду до того, как ледяная пика вонзилась в белоснежный потолок мастерской.

— Переборщил чутка, — извиняюще улыбнулся Алексей. — Предоплата получена?

— Получена, — буркнул мастер, колдуя над потрепанной книжкой «Боги Порога». В его руках мелькали десятки кисточек и он, то и дело проводил трубкой Алексея по переплету. — Вали уже по своим делам.

— Сервис тут, конечно, на высшем уровне, — пробормотал Алексей себе под нос и толкнул дверь от себя, выходя на улицу.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: средняя.

— Мда, — вздохнул Алексей, пробежав взглядом по заданию, — не было печали! Что ж, придется поспешить!

Глава 21

*Город Железные кроны, вторжение мурглов. Алексей*

Чем ближе Алексей подбирался к точке назначения, тем тревожней становилось у него на душе.

Причем, не у него одного. Все встречные маги хмурились и обеспокоено поглядывали на развилку большой реки, не спеша, впрочем, поднимать тревогу.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 20 разумных. Сложность: высокая. Опасность: высокая.

— Да ладно! — в сердцах бросил Алексей, пересекая последний мост на его пути к деловито возводящим плотину мурглам. — Чего тут бояться-то?

Ускорившись, он перешел на легкую трусцу, а потом и вовсе побежал, подгоняемый мрачными предчувствиями надвигающихся неприятностей.

Промчавшись мимо двух водяных мельниц, расположенных на обоих берегах «Огуречного» острова, Алексей, не сбавляя хода, врезался в мыльную пленку наведенного мурглами морока.

— Беру свои слова обратно, — пробормотал Алексей, во все глаза смотря на кишащую зелеными, жёлтыми и красными мурглами реку. — Откуда вас здесь столько взялось-то?

Небольшие — по пояс обычному человеку — существа с перепончатыми лапами, одинаково хорошо передвигающиеся как на четырех, так и на двух конечностях, с двумя лупоглазыми глазами на выкате и широким — от уха до уха — ртом, деловито сновали в спонтанно образовавшейся пойме реки.

На глазах Алексея плотный красный мургл, выхватил из реки большую щуку, откусил ей голову и прижал к своей шее, на которой блестели десятки шарообразных наростов. Один из шариков задрожал и прыгнул в нутро все еще бьющейся в агонии щуки, а мургл, потеряв к своей добыче интерес, отбросил рыбу в сторону.

Заинтересовавшись происходящим, Алексей потянулся тонким видением к потерявшей голову щуке и с омерзением увидел, как она скукоживается, тая прямо на глазах. Мгновение и из высушенной чешуи выскользнул маленький ядовито-желтый мургл, который тут же вцепился в проплывающего мимо малька.

— Мерзость, — процедил Алексей, стряхивая с левой ноги сливающуюся с землей жабу и ужасаясь про себя ущербу, который ненасытные твари нанесли экосистеме региона. — Еще немного и они тут все сожрут!

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 50 разумных. Сложность: высочайшая. Опасность: высокая.

— Понеслась… — буркнул Алексей, создавая плетение «Огненных крыльев».

Снизу раздалось недовольное кваканье, а за спиной тут же повеяло теплом, и Алексей, довольно улыбнувшись, принялся плести следующее заклинание, на этот раз — атакующее.

Его пальцы порхали по воздуху, складываясь в сложные мудры и перетекая из одного положения в другое, воздух вокруг вольного мага разом похолодел, а изо рта вырвалось облачко пара.

— Хиииии Мах!

Алексей выдохнул ледяную стужу, которая шустро побежала вперед, оставляя позади себя глубоко промороженную землю. Стоило заклинанию добраться до воды, как его скорость увеличилась, а во все стороны от Алексея прокатилась ледяная волна, оставляя за собой звенящий от холода каток.

Мурглы, не будь дураками, мгновенно отреагировали на появившуюся угрозу и к Алексею бросилось два десятка голубых и трое синих крепышей. Зеленые, желтые и красные, наоборот, рванули от него в сторону плотины, не горя желанием оказаться в ледяной тюрьме.

— Умные твари, — буркнул Алексей, видя, что голубые и синие мурглы плевать хотели на разбегающийся по реке лёд. — Оо, даже так?

На его глазах, один синий мургл поймав за шкирку желтого, оторвал ему башку и прижал к шее, на которой у него висела уже гроздь блестящих шариков.

Секунда и из скукожевшегося желтопузого вылез светло-голубой мургл, который сразу же бросился пожирать мелких собратьев.

— Давить вас надо, мрази, — брезгливо констатировал факт Алексей, отмахиваюсь от подбегающих мурглов огненной плетью. — Даю слово: выжгу вас дотла!

Держать сразу же три заклинания было непросто, но он пока справлялся.

Голубые мурглы встречу с огненной плетью не пережили, а вот синий что-то злобно квакнул, отпрянув назад и размылся в прыжке, чтобы в следующий миг оказаться нанизанным на бритвенно острый сталактит.

— Фу какая мерзость, — скривился маг, рассматривая полный острых зубов рот мургла и икринки, охватывающие черную шею чешуйчатого тройным кольцом.

Не пожалев на все еще живого уродца маны, Алексей активировал висящий в ауре триггер «Плевок магмы» и с нескрываемым удовольствием испепелил мургла.

— На первый взгляд обмороки ходящие, но эта вот их адаптация к условиям окружающего мира пугает, — пробормотал Алексей, замечая, как к нему со всех сторон несутся голубые, синие и даже фиолетовые твари.

Коснувшись чернильницы, он влил в «Ледяное кольцо» еще больше энергии и взмыл в воздух, оставив подбегающих мурглов с носом.

— Паразиты, — произнес Алексей, с болью в сердце смотря, как из реки уходит жизнь. — А с паразитами разговор короткий.

Если раньше он не хотел использовать плетение «Огненной воды», не желая нанести ущерб экосистеме региона, то сейчас, его руки были развязаны. Подготовив заклинание, Алексей терпеливо дожидался пока ледяная корка покроет всю реку, изредка осыпая жрущих друг друга обмороков ливнем каменных сосулек.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 100 разумных. Сложность: высочайшая. Опасность: высочайшая.

Прищурившись, Алексей взглянул вниз, себе под ноги, где выжившие мурглы поняв, что допрыгнуть до Алексея не получится, принялись трансформировались в здоровую черную жабу. Вот только угроза исходила не от новой разновидности мурглов, а от самой реки.

Снизу полыхнуло опасностью, и Алексей заложил резкий вираж вправо, проваливаясь вниз и на какие-то сантиметры разминувшись с ледяным гребнем. Вперед, резко взмыть вверх, оттолкнувшись ногами от еще одного острого, как нож гребня. Влево, вперед, завертеться волчком, уходя от десятков ледяных копий, полетевших вслед.

В какой-то миг, как это обычно и бывало, страх отошел в сторону, и Алексей с упоением погрузился в схватку со стихией. А в том, что в бой вступил дух реки, у Вольного мага не было ни малейших сомнений, кроме одного единственного вопроса — почему дух выступил на стороне мурглов?!

Приноровившись к размеренному ритму смертельных пятнашек с ледяными пиками, его пытливый ум принялся перебирать варианты, а часть его сознания, не задействованная в смертельной гонке, сосредоточилась на поиске магических возмущений, переключаясь с одного спектра восприятия реальности на другой.

Копаться в головах этих обмороков Алексей не решился, хоть это и был логичный и эффективный ход. Какая-то внутренняя чуйка из-за всех сил шептала ему, что в ментальном поле у мурглов твориться жесть, похлеще Скверны.

«Пора переходить к решительным действиям», — подумал Алексей, уходя от очередного морозного подарка.

К тому же под толстой коркой льда тем временем мелькали темные кляксы, навевая мысли о готовящейся подставе.

«Сейчас!» — принял решение Алексей, завершая финальные штрихи над плетением «Огненная вода».

Да, вся вода в реке на несколько ударов сердца превратится в полыхающий огнем кипяток, но жизни, кроме чертовых мурглов, там и так уже нет.

Закончить плетение ему не дал оглушительный шум ломающегося льда и выросшая посреди реки фигура огромного элемента Воды.

Притороченная к поясу чернильница заходила ходуном, привлекая внимание Алексея, а сам он споро подвесил почти законченное заклинание себе в ауру. Ведь уничтожить такого могущественного водяного — все равно, что обречь город на медленное угасание.

«Берегись, — прозвучало в голове Алексея, — путы…»

С легкостью уйдя от медленного удара водяной петли, Алексей принялся судорожно размышлять.

«Он сказал «Путы», значит кто-то его контролирует. Но кто? Так. Не бывает контроля без уздечки повиновения! Но никаких пут, я хоть убей, не вижу! Найти шаманов мурглов? Но как? Вокруг ни одного источника! Кроме двух слабеньких магов, приближающихся сюда со стороны мельницы. О черт!»

Его словно током шибануло от осознания того, что сейчас произойдёт. Если эти обмороки с такой лёгкостью размножаются, используя в качестве донора любое живое существо, то что будет с магами?

— Не подходите! — гаркнул Алексей, напитывая свои Огненные крылья еще большим количеством энергии. — Назад! Опасность!

Один маг неуверенно замедлил шаг, но второй потянул его за собой, приближаясь прямо к бурлящей черной кляксой жабе, в которую слились сразу двадцать мурглов.

— Назад, дебилы! — Алексей усилием воли поднял перед магами двухметровую земляную стену, перегородив проход от одной мельницы к другой.

Стоило ему на секунду отвлечься на спасение жизней двух горе-героев, как дергающаяся на берегу чернильная жаба выстрелила в него несколькими черными нитями. От трех он увернулся, но четвертая намертво вцепилась в левый сапог.

«Жизнь дороже! — подумал запаниковавший Алексей, стряхивая рассыпающуюся обувку, и уворачиваясь от очередного удара духа реки. — Куда он прет?!»

— Куда ты прёшь?!

Один из магов все же перелез через стену, пересек мыльную пленку морока и с изумлением уставился на происходящее в пойме.

— Да свали ты отсюда! — Алексей кинулся к магу, но наперерез рванули черные нити жабы-кляксы, и ему пришлось уходить в сторону.

Маг не внял предупреждениям и принялся осыпать слипшихся в жабу мурглов двух и трех уровневыми заклинаниями.

«Не успеваю», — отчетливо осознал Вольный маг, вспоминая «Огненное покрывало» Марка, накрывшего загон с пойманными людьми.

Стоит ли жизнь мага жизни целого города?

В последнее время в жизни Алексея много что поменялось. И если раньше он бы задумался, то сейчас руки сами сплели мудру «Плевка лавы» и отправили смертоносное заклинание, не оставляющее от противника ничего кроме горстки пепла, в ошалевшего мага.

«Прости, дружище», — хладнокровно подумал Алексей, уворачиваясь от очередного водяного кнута. — Бог его знает, во что ты превратишься после близкого знакомства с этой мерзостью!»

Удивительно, но внутри ничего даже не йокнуло от того, что он собственноручно приговорил человека к смерти. Вот только у судьбы на мага-торопыгу оказались другие планы.

Сразу же сотни нитей выстрелили навстречу расплавленному куску магмы, принимая удар на себя. А похудевшая в два раза жаба рванула на опешившего мага.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 200 разумных. Сложность: критическая. Опасность: высочайшая.

— Чтоб тебя, — прошипел Алексей, с бессилием наблюдая, как клякса, смахнув голову мага с плеч, с чавканьем ввинчивается в обезглавленное тело. — И надо было тебе через этот морок проходить? Хм, морок…

«Морок! Раз он до сих пор стоит, то кто-то его подпитывает? Найду, кто удерживает заклинание, найду этих таинственных шаманов! Вот только что делать этим… мурглом?»

Черная жижа, смутно напоминающая очертаниями громадную жабу, уже высушила тело мага до капли и сейчас рвало кожу человека изнутри.

«Мерзость!» — сразу три плевка лавы полетели в абсолютно черную фигуру человека, срывающего с себя клочья кожи, вот только гибрид человека и мургла оказался непрост.

Согнув колени назад, он резво отпрыгнул в сторону, разинул широкий — от уха до уха рот с острыми зубами и многообещающе посмотрел на маневрирующего в воздухе Алексея.

«Фигня война, — попробовал успокоить себя Лёха, — всего-то делов: избавиться от твари, угомонить духа, найти шаманов и сжечь к чертям всех этих обмороков! Сначала разберусь с этим стрекозлом, потом займусь мороком!»

Зло тряхнув волосами, Алексей спикировал вниз и вправо, давай возможность черному мурглу дотянуться до него в прыжке. Тварь недоверчиво покосилась на него лупоглазым глазом и неожиданно сиганула вверх.

«Мать, мать, мать!» — Лёха чудом ушел с траектории полета стрекозла, отмахнувшись еще одним плевком магмы от рванувших в его сторону нитей.

— На тебе! — яростно крикнул парень, силой воли заставляя расступиться замороженную реку аккурат под черным мурглом и примораживая его ко льду.

Поднырнув под медленную оплеуху водяного, он принял несколько водяных копий на огненный щит, ударил в ответ простеньким огненным кулаком и потянулся сознанием к поставленной мурглами иллюзии.

— Есть! — Алексей, напряженно всматривающийся в основание морока увидел небольшую подземную речку, протекающую под островом. — Еще чуть-чуть!

«Путы… — булькнуло в голове. — Везде…»

— Щас найдем, — пообещал Вольный маг духу воды, сосредоточенно ища хоть малейшую зацепку.

— Эй, крылатый, что здесь происходит? — раздался испуганный голос второго мага, не решающегося слезть с созданной Алексеем стены. — Куда делся Биргам и что это за твари?!

— Стой, — Алексей от промелькнувшей догадки замер на месте, чуть не попав под удар духа. — Ты их видишь?

— Попробуй такое не увидь! — крикнул человек. — Ну то есть еще минуту назад была спокойная река, а сейчас будто окно открылось! Вон оно чё происходит!

«То есть исчез не весь морок, а только часть, — сделал вывод Алексей, — но как…»

— А еще раньше здесь отродясь столько жаб не было!

«Жабы! Точно!» — Алексей аж зажмурился от досады.

— Эти твари заражают паразитами! Не приближайся к жабам! Огневик?

— Старший ученик! — гордо заявил маг. — Скоро стану адептом!

— Я преподаватель Академии магии Цитадели, Алексей Алый. Сжигай дотла всех жаб!

— Всех-всех?

— Сам говоришь раньше их не было, ведь!

— Ну…

— Сжигай тех, у кого на шее есть блестящие шарики! — озарило Алексея. — И ни в коем случае не вступай в бой с мурглами!

— Понял! — крикнул маг, зажигая в руках огненный шар.

«Ну хоть с этим повезло, — подумал Алексей, настраиваясь на полупрозрачные бусинки мурглов. — Вот он след!»

Действительно, стоило ему понять, что он ищет, как вся пойма вспыхнула тысячами едва видимыми в магическом зрении искрами. Они находились и в замороженной реке, и в водном элементе, который как сейчас понял Алексей, всеми силами сопротивлялся влиянию мурглов. Вот почему удары такого опытного духа были настолько медленными.

«Черт, черт, черт, как же избавить его от этой икры? — задумался маг, наблюдая за тем как темные тени мургов под толстой коркой льда сливаются в одно большое пятно. — А что если…»

Глава 22

— Лезь! — крикнул водяному Алексей и сорвал с бедра чернильницу, которая сама прыгнула ему в руки, — Лезь, слово даю выпущу обратно!

Вольный маг чуть ли не физически ощутил недоверие духа и уже думал, что тот откажется, но огромный элементаль неожиданно резво подался вперед, нацелившись на узкое горлышко склянки.

— Да! — крикнул Алексей, с мстительным удовольствием наблюдая за тем, как сотни икринок, сыпятся на ледяную поверхность реки, не в силах попасть в его артефакт. — Получилось!

«Обещал…» — пробулькал водяной, окончательно скрываясь в чернильнице.

— Обещал, — согласился Алексей и с предвкушением посмотрел на замерзшую реку, под которой темное пятно мурглов все увеличивалось и увеличивалось. — Но сначала исполню первое обещание.

*Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» …*

Не дождавшись окончания сообщения, Алексей выпустил наружу ждущее своего часа заклинание «Огненной воды».

Блестящие икринки одна за другой звонко трескались и взрывались, не выдерживая жара вскипающего льда, сжигаемые мурглы зло шипели, а с островов послышалось испуганное кваканье жаб. И вся эта какофония райской музыкой лилась в уши Алексею.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 100 разумных. Сложность: высочайшая. Опасность: высочайшая.

Если бы не висящие на бедре «Книга Огня» и «Чернильница с Водой» вряд ли бы у него получилось сначала заморозить, а потом вскипятить целую реку.

— Хра-а!

Из кипящей реки выпрыгнула пятиметровая жаба, покрытая черной блестящей шкурой.

— Хра-а! — из раскрытой пасти выстрелила черная лента языка, сорвав с Лёхи правый сапог.

— Беги отсюда! — гаркнул Алексей увлекшемуся истреблением мелких жаб магу, справедливо посчитав, что выпрыгнувшей на берег твари будет куда как сподручней схарчить такую близкую цель.

Сам он принялся осыпать монстра стихийными заклинаниями, пытаясь выявить уязвимость кадавра мурглов.

Жаба хрипло квакнула с сожалением посмотрев в спину улепетывающего со всех ног мага и повернулась к Алексею.

— Хра-а! — монстр многообещающе посмотрел на Алексея, напрочь игнорируя огненные шары, ледяные копья, воздушные кулаки и каменный град.

— И что мне с тобой делать? — задумчиво протянул Алексей, кружа над жабой. — Хоть в рукопашку иди! Хм…, а это мысль!

Он увернулся от очередного выстрела языком, выхватил из перевязи вытянутую склянку с красной жидкостью, опрокинул ее себе в рот, и рванул к земле, на ходу покрываясь гранитной коркой каменной кожи. Едва почувствовал на языке привкус брусники, он ощутил как руки наливаются силой, а тело распирает от заемной мощи.

Внимание! Зелье сила быка увеличило вашу Силу на +3 Текущий уровень Силы: 11 Продолжительность эффекта: 59 минут Побочный эффект: Внимание! Во время отката (120 минут) вы и ложки не сможете поднять

«Успею!» — азартно подумал Лёха.

Стоило ему коснуться земли, как его тело начали облеплять камни, дерн, черная, как гуталин земля. Три удара сердца, за которые он два раза чудом ушел от языка кадавра, и перед пятиметровой жабой появился трехметровый гранитный голем.

Можно было, конечно, нарастить побольше «мяса» и стать повыше, но тогда сразу же падала манёвренность, а все движения получались словно под водой.

«Зуб даю, не случайно клетчатый на меня бросился!» — подумал Алексей, доставая из Инвентаря топор, вскользь просматривая его описание:

Топор мастера Свойства: Идеально сидит в руке. Острый. Проводник Скрытые особенности: Масштабируемый размер (активируется при Силе в 10 единиц)

Точнее не топор, и даже не Топор, а ТОПОР!

Масштабирование сработало как надо, и артефакт удобно лег в руку, увеличившись в размере аж в три раза. Единственная характеристика, которая до сих пор была для него непонятна — «Проводник», ну да и Бог с ней!

В очередной раз поблагодарив самого себя за выбранный «Пронзительный взгляд» и неизвестного монаха за собранные Четки, которые серьезно увеличили его возможности, Алексей шагнул вперед, замахиваясь топором.

Вжух!

И лезвие с легкостью перерубает левую лапу жабы.

— Вааааааа!

Алексей в жизни не слышал, как орут жабы и на мгновенье подрастерялся, чем тут же воспользовался монстр, боднув его своей башкой.

Вжух! Вжух!

Маг не упустил своего шанса, благо левой рукой он удобно уцепился за костяной нарост на лбу жабы, а правой так удобно было махнуть крест-накрест, и с молодецким хэканием лишил мургла его лупоглазых гляделок.

Ослепленный монстр мотнул головой, стряхнув надоедливого человека в големоброне и попытался отпрыгнуть в сторону, но нарвался на болезненный удар топора.

— Хэк!

Вжух!

— Ваааа!

— Хэк!

Вжух!

— Храааа!

Чем-то бой с кадавром мурглов напоминал летние каникулы у деда в саду, а именно — колку дров. От черного, как совесть менеджера гипермаркета, который додумался продавать на кассе целлофановые пакеты, мургла во все стороны летели не менее черные «щепки».

— Держись, академский! Подмога идет! — послышалось издалека.

«Уууу, — подумал Алексей, — с такой помощью и врагов не надо! Надо ускориться!»

Ему совершено не хотелось заниматься еще и спасением других магов, которые, к гадалке не ходи, захотят погеройствовать.

«Арт! — Алексей мысленно потянулся к своему партнеру. — Как уничтожить эту мерзость?»

«Чтоб ты знал, я сейчас лежу в горячей ванне с книгой и…» — раздался в голове недовольный голос Арта.

«Мурги, Арт! Лови картинку!» — если раньше Алексей бы дослушал своего наставника до конца, извинился и начал бы заверять его в серьезности ситуации, то сейчас Алексей просто знал, что он в своем праве.

Ведь если не пресечь угрозу мурглов сейчас, то потом победа обойдется Порогу слишком дорого. Если и будет она вообще, эта победа…

«Мурги? — обеспокоенно переспросил Арт. — Мурлгы наверное? Так, как я вижу уничтожить их до тогда, как они адаптируются к стихийной магии не вышло… Ладно хоть насчет икры догадался! Что же до жабы… Постепенно повышай температуру и влажность воздуха и продолжай ее шинковать».

«Спасибо», — кивнул Алексей, удачным ударом подрубая монстру переднюю лапу.

«Не расслабляйся! — отдернул его Арт, — теряешь контроль над «Огненной водой»! Дальше сам. Слишком много энергии уходит на поддержание связи из-за разницы временных потоков. Топор-то используй!».

«Опять все сам, — вздохнул Вольный маг, который всерьез надеялся, что ему удастся спихнуть на Арта часть дел. — А топор я и так использую!»

Потянувшись вниманием к Книге и Чернильнице, он поддал жару, превращая пойму реки, которую облюбовали мурглы в исходящий паром кипяток. Пар он с огромным трудом потянул к себе, закручивая вокруг себя и жабы плотную воронку.

С какой легкостью ему давались заклинания Земли, Воды и Огня, и с какой сложностью получались заклинания Воздуха!

А ведь еще нужно было уклоняться от языка и от прыжков жабы, которая всеми силами стремилась подмять мага под себя.

Наконец-то у него получилось закрутить потоки пара по спирали и дышать сразу же стало тяжелее. Жаба недовольно квакнула и повела головой из стороны в сторону, словно выбирая, куда же отпрыгнуть.

— Стоять! — крикнул Алексей, ударом топора пресекая попытку монстра перескочить через него.

Для пущей убедительности он задействовал подвязанный в ауре триггер «Каменного тарана», но к его удивлению, плетение не просто активировалось, а прошло сквозь Топор.

— Так вот что такое проводник… — пробормотал закованный в големоброню Алексей, глядя на огромный каменный шип торчащий из груди жабы. — Это что за имба-топор такой! А ну-ка…

Пустив плетение молнии сквозь артефакт, Алексей довольно крякнул. Огненное копье мало того, что ударило в два раза быстрее, так еще и оставило в башке жабы рваную дыру.

— Вааааааааа! — заревел монстр и редкие черные мурглы, которые до сих пор остались в живых в огненном кипятке бросились к убиваемому монстру.

— Не так быстро, — Алексей перехватил топор поудобней и махнул им в сторону самого прыткого мургла.

«Плевок магмы» вместо того, чтобы медленно полететь к цели, вылетел словно снаряд из пушки, и испепелил тело мургла, оставив после себя обожжённые перепончатые культяпки.

— Добивайте подранков! — раздался чей-то уверенный глубокий голос. — В бой не вступать! Перемолоть землю в песок и выжечь всю икру, которую успели наметать мурглы!

«За тыл можно не переживать, — с облегчением подумал Алексей. — Как же, черт возьми, приятно иметь дело с профессионалами!».

Он, не прерываясь ни на секунду, планомерно повышал температуру в рукотворном торнадо, без устали орудуя топором, умудряясь при этом отбиваться от приближающихся мурглов-недобитков Плевками магмы.

Топор выступал идеальным катализатором плетений, давая заклинанию то, чего ему не хватало — в данном случае ускорение полета, благодаря чему Алексей с горем пополам сокращал численность выживших «черных» и планомерно кромсал верещащую без остановки жабу.

В какой-то момент поток мурглов кончился, и Алексей, отбросив топор в сторону, подскочил к изрубленной жабе вплотную и обхватил склизкое тело, заключая монстра в стальной хват гранитных рук.

— Вулкан! — выдохнул Алексей, давая волю полыхающей под сердцем искре.

— Назад! — послышал отчаянный окрик невидимого мага, но успели отойти те, кому был адресован вопль или нет, Алексей не узнал.

На семь долгих ударов сердца под ним раскрылось полыхающее жерло вулкана, сжигая все на своем пути.

Вольный маг, объятый пламенем, бесстрастно наблюдал за тем как кадавр мурглов плавится и стремительно тает, словно масло на раскаленной сковороде

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 50 разумных. Сложность: высочайшая. Опасность: высокая.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 20 разумных. Сложность: высокая. Опасность: высокая.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: средняя.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 5 разумных. Сложность: средняя. Опасность: средняя.

Внимание! Изменения данных в задании: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 3 разумных. Сложность: средняя. Опасность: низкая.

Внимание! Задание: «Защитить город Железные кроны от вторжения мурглов» выполнено! Вернуться в Академию? Да/Нет (При отказе вы будете в течение минуты телепортированы принудительно)

Алексей перевел взгляд огненных немигающих глаз на магов, укрывшихся за созданной им земляной стеной и неохотно развеял оба плетения.

Крышка с чернильницы, повинуясь его воле, выскочила, давая свободу духу реки. Целый водопад свежести хлынул на землю, остужая кипящую воду и вымывая на берег склеенную из ракушек рамку портала и поплывший из-за жара ритуальный каменный кинжал.

Алексей скользнул взглядом по скукожившееся под его взглядом духу реки и, расправив Огненные крылья, полетел к мастерской — времени до принудительной телепортации оставалось меньше минуты.


— Это кто, мать моя женщина, был? — негромко проговорил Грэг, сорокалетний маг Земли, с опаской убирая часть щитов, под которыми он и остальные маги Гильдии пережидали ярость огня.

— Если бы не знал обратного, то точно решил бы, что или кто-то из Древних, или даже из Ушедших богов, — медленно ответил своему заму Данияр фон Ковгай, глава и по совместительству командир боевого крыла Гильдии, чей уверенный голос Алексей услышал несколько минут назад.

— Может это был архимаг Ксандр?

— Нет, — Данияр уверенно покачал головой, провожая взглядов уносящийся в сторону города крылатый столб Огня, — точно не Ксандр, но то, что этот тип спас наши задницы, а то и весь мир от разноцветной заразы, заставляет задуматься…

— Дан! — послышался голос Хафиза, старшего ученика, который и привел своих товарищей к водяным мельницам, в безлюдную заводь третьего острова. — Там на берегу!

Ушлый маг уже сидел на рукотворной стене и обшаривал взглядом берег.

— Биргама нашел? — для проформы поинтересовался Данияр.

— Не, — сразу же погрустнел Хафиз. — Биргама эти твари схарчили, не послушал меня дурак! «Пойдем, посмотрим! Мы же боевые маги гильдии!» — передразнил он погибшего товарища и протянул руку в сторону реки. — Вон, смотрите около воронки!

— Не понял, — протянул Грэг, — это что, топор?

— Это не просто топор, — хмуро поправил зама Данияр, чье настроение стремительно неслось вниз. — Это топор Рыжего Вилли.

— Того сумасшедшего реставратора, который все никак не хочет присоединится к гильдии? — переспросил Хафиз. — Стойте! Так раз его топор здесь, то можно в конце концов его дожать! А то достал уже! Совсем обнаглел, такие деньжищи за заказы берет и налог за защиту не платит! А нас завидит, сразу за топор хватается!

— Значит так, — весомо бросил Данияр. — С этого дня к Рыжему Вилли ни ногой! На рынок аккуратно возвратить все требуемые ему ингредиенты, которые гильдия выкупала. Насмешки прекратить. Клиентов отваживать перестать! Топор вернуть со всем уважением, сверху добавить пару редких книг и… Трубку концентрации. Хафиз, лично займешься.

— Понял, глава! — тут же отозвался смышлёный старший ученик, мысленно примеряя на себе звание адепта, для которого отданное поручение светило долгожданным званием, ведь абы кому Трубку не доверят!

— Но Дан! — вскинулся один из боевиков, не обладающий проницательностью Хафиза.

— Заткнись, Атол, — резко ответил фон Ковгай. — Этот топор только добровольно отдать можно! И я никому не позволю напрягать мастера, чей приятель сначала походя вскипятил реку, а потом нашинковал коллективный аватар мурглов! Все меня услышали?

Обведя пристальным взглядом притихших магов, Данияр удовлетворено кивнул и повернулся к реке.

— Обыскать берег! Грэг, займись рамкой и кинжалом. Потом за мастерами — нам эта плотина ни разу не сдалась. Остальные! Найти оставшуюся икру, ежели такая имеется. Встретите мургла — вы знаете, что делать… И не жалейте кислоты!

— Глава! — вмешался Хафиз. — Жаб тоже.

Данияр пронзительно взглянул на мага и вопросительно наклонил голову.

— Да, — правильно понял невысказанный вопрос Хафиз. — Тот маг сказал.

— Слышали? — повысил голос фон Ковгай. — И всех жаб тоже!

Пока его подчинённые, негромко перешептывались, обсуждая увиденное и услышанное, бросились исполнять приказ, включающий в себя геноцид всего жабьего племени, глава гильдии смотрел невидящим взглядом на реку и сосредоточенно думал:

«Кто же ты такой, неизвестный друг Вилли, откуда здесь появился и как так, Ксуры меня дери, мы проморгали прорыв мурглов, к которому готовились последние десять лет?!»

Глава 23

*Город Железные кроны. Алексей*

«И что на меня нашло? — задумался Алексей, подлетая к мастерской с барельефом неизвестного мага. — Я себя под конец каким-то искусственным интеллектом почувствовал. Никаких эмоций, только голый расчет эффективности. Не хочу так».

Приземлившись на землю, он поежился от идущей от мостовой прохлады и пошевелил пальцами ног.

— Жаль сапожки, — пробормотал Алексей, с благодарностью вспоминая кожаные сапоги Имперского мага. — Надеюсь у Чжо осталось еще одна пара…

Подмигнув барельефу мага, одобрительно смотрящего на Алексея через пенсне, он потянул дверь на себя и зашел в ярко освещенную мастерскую.

— Привет трудящимся!

— Что-то долго, — клетчатый неохотно оторвался от тройной лупы, через которую он сравнивал старую истертую обложку книги и абсолютно новую. — Два часа час назад прошли.

— Да так, дела были, — отмахнулся Алексей, шлепая босыми ногами по прохладному полу мастерской. — Получилось?

— Почти, — замялся мастер, неосознанно грызя мундштук своей трубки, — я на обложках специализируюсь в бо́льшей степени. Переплетные крышки снял, честь по чести отреставрировал. Но с листами возникла проблема. Разобрать книгу — не проблема, но чтобы промыть каждый листик, проклеить, укрепить все ветхие места специальными материалами нужен другой мастер. Твоя трубка, конечно, хороша, но для такой тонкой работы не подойдет.

— Но…

— Я дам тебе контакт отличного мастера, точнее мастеров — заверил Алексея рыжий. — И у них, в отличие от меня все специальные материалы в наличии имеются. К тому же бо́льшую часть подготовительных работ я провел. Так что времени много не займет.

— То есть, — уточнил Алексей, — следующий мастер мне отдаст уже отреставрированную книгу?

— Не совсем, — снова замялся рыжий. — Следующий мастер отреставрирует все странички до одной…

— А потом?

— А потом придется отправится к еще одному мастеру, — виновато ответил рыжий, — он сделает сшивку по блокам и оденет переплет.

— Наденет, — механически поправил его Алексей. — Все?

— Почти, — поморщился клетчатый. — Последний мастер проверит качество реставрации и финальную сборку книги. Проверит переплет на прочность. Оживит книгу.

— Слушай, дружище, — нахмурился Алексей, — в жизни не поверю, что ты сам не сможешь все этого сделать.

— Тут такое дело, — стушевался мастер. — Шанс поработать с такой книгой выпадает раз в жизни. И я бы хотел, во-первых, выполнить работу по высшему разряду, а, во-вторых, … привлечь к ней всех своих коллег по цеху. Понимаешь… понимаете, мне, после того как я закончил с обложкой, Сеть дала несколько уникальных достижений и очень полезную способность! Ну и… как-то так…

— По высшему разряду, значит? — угрюмо уточнил Алексей, поглядывая на таймер возврата.

— По самому наивысшему! — заверил его мастер.

— Давай сюда адреса, — решился Алексей.

«Глупо будет не попытаться восстановить артефакт по максималке, пока есть такая возможность, — подумалось ему. — Опять же с мастерами познакомлюсь и прорывы, если повезет, позакрываю!»

Внимание! Вам доступно задание «Профессиональная реставрация» Посетите всех мастеров и, возможно, у книги откроется скрытое свойство!

«Принять, конечно, — согласился Алексей. — Как говорится, снявши голову по волосам не плачут!»

— Держите, — рыжий мастер сноровисто упаковал обложку и книгу в плотный сверток, черканул сверху пару строк и протянул ему вместе с трубкой.

— А она…

— … мне больше не понадобиться, — ответил мастер. — Главное, свою починил!

— Ну ладно, — Алексей подхватил сверток и трубку и убрал их в Инвентарь. — Спасибо. Сколько с меня?

— Нисколько, — широко улыбнулся рыжий, — это еще мне приплатить нужно!

— Хм, — поиграл бровями Вольный маг, — ну тогда бывай!

Дойдя до выхода из мастерской, он толкнул дверь от себя и, повернувшись к реставратору улыбнулся:

— Кстати, твой топор тебе занесут. Вежливо.

Пока мастер подбирал слова, дверь за странным посетителем захлопнулась.

— Надо связаться с настоятелем, — задумчиво пробормотал рыжий реставратор, наблюдая по следящему артефакту, как Алексей исчезает в тусклой вспышке телепорта. — Его предсказание начинает сбываться…


Академия. Алексей

— А ты быстро! — восхитился Мидас, аппетитно хрустящий овощным салатом. — С мурглами сначала разобрался?

— Почти, — поморщился Алексей. — Та еще мерзость.

— Да не особо, — не согласился бывший хранитель, — главное, сразу же их кладку уничтожить…

— Доклад! — перебил его недовольный Ксандр, — а пока рассказываешь — держи обувку! Куда свою дел даже спрашивать не буду.

— В общем, мурглы — полугуманоиды, полуамфибии. — не стал артачиться Алексей, бросив оценивающий взгляд на подаренные ректором сапоги:

Сапоги путешественника Свойства: +1 к Выносливости Скрытые особенности: Удобные, Эфирный след

— Откладывают икру, если дать им время сжирают все на своем пути, — надевая обувку продолжил свой рассказ Алексей, — активно используя полученный строительный материал для трансформации своего тела, виртуозно адаптируясь под внешние угрозы. Но, судя по всему, уважаемый Мидас побольше моего знает.

— Хм, и вправду, — вскинулся фон Аэр. — Гал… то есть Мидас?

— Коллеги! — экс-алхимик шутливо вскинул перед собой руки, в одной из которых он держал яблоко, в другой ложку. — Как только доем, я в вашем полном распоряжении. Что же касается мурглов. Как только приходит сообщение об их вторжении, необходимо сразу же посылать туда двух огневиков и выжигать их кладку до пепла. И чтобы ни одна икринка не уцелела! Чрезвычайно неприятный противник, если дать ему время на развитие.

— Доедайте и подключайтесь к нашей медитационной сфере, — вынес решение Ксандр. — Алексей, личное задание выполнил?

— Не совсем, — покачал головой Вольный маг. — Еще четыре точки нужно посетить.

— Оно того хоть стоит? — высокомерно бросил Дэнис.

— Как закончу, узнаем, — улыбнулся Алексей, не спеша показывать книгу. — Долго меня не было?

— Несколько минут, — отозвался Мастер Диол. — Хорошо бы и дальше так.

— Тогда увидимся через несколько минут, — серьезно ответил Алексей, разворачивая перед собой мигающие задания Сети.

— Алексей! — неожиданно окликнул его Мастер Барк. — Как четки?

— Четки? — переспросил маг, опуская взгляд на грудь, где свернутые в два раза и перекинутые через плечо болтались черно-белые бусины.

«Так вот почему я не чувствовал усталости и проблем с маной! Вот откуда уклонение и критические удары топором! Да и клетчатый меня даже коснуться не сумел… Вот это четки! Вот это мощь!»

— Знаете, мастер Барк, — немного помедлив ответил Алексей. — Похоже они сегодня спасли мне жизнь. Ну и жизни жителей Железных крон.

Благодарно погладив четки рукой и поклонившись расплывшемуся в довольной улыбке мастеру-артефактору, Вольный маг перевел внимание на задания Сети.

Внимание! Доступно задание: «Защитить отшельника» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: средняя. *Говорят, многие артефакторы приходили к Мастеру рун, чтобы получить его благословение** Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*

Внимание! Доступно задание: «Прийти на помощь союзникам в Крепость» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: высокая. *Два артефактора, обосновавшиеся на главной площади Крепости и даже чуть ниже, долгое время соперничают между собой. Говорят, что если они объединятся, из их рук выйдет настоящий шедевр! Вот только ничто на свете не способно примирить давних соперников. ** Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*

Внимание! Доступно задание: «Защита оазиса» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: средняя. Опасность: высочайшая. *К услугам главы одной из местных общин, обитающей в укрепленном Оазисе, обращаются все, кому нужно что-то сшить. Будь это старинный растрепанный талмуд или даже жуткая рана.** Внимание. Награда будет рассчитана после окончания миссии!*

Внимание! Доступно задание: «Враг поневоле» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: низкая. Внимание. Рекомендуется привлечь к выполнению миссии Саню. *Где-то в тех местах живет друид, который может вдохнуть жизнь даже в засохшую ветку. Правда он уже давным-давно не выходит на контакт с людьми.** Награда будет рассчитана после окончания миссии!*

— Магистр Ксандр! — Алексей мысленно отсортировал список заданий по важности. — Саня придет, попросите его дождаться меня. Это важно.

— Важно, — скривился архимаг. — Предупрежу!

Алексей сочувственно улыбнулся, он-то понимал, насколько сложно сейчас приходилось архимагу и остальным преподавателям, и, не медля ни секунды, принял второе задание.

— Всегда мечтал посмотреть на Крепость, — пробормотал Вольный маг, прежде чем исчезнуть в тусклой вспышке телепорта.


Главная площадь Крепости. Алексей

— Повезло, — пробормотал Алексей.

Телепорт закинул его в узкий переулок между двумя высокими зданиями и для большинства людей, которыми так и кишела площадь, его появление осталось незамеченным.

Единственным свидетелем появления Алексея был заросший плюгавый мужичок, валяющийся на дырявом одеяле около стены.

— Ты хто такой? — бездомный зашарил рукой под одеялом. — Маг штоле?

— Тебе показалось, отец, — миролюбиво ответил Алексей, по наитию всматриваясь в статус бродяги.

Шанк Горхи 45 уровень по имперской классификации воинов. Сильные черты: Стремительный. Убийца. Послушник Ордена Чистоты Бездомный

Алексей на рефлексах вскинул перед собой щит, в котором тут же застрял метательный нож, и с перепугу метнул в приспешника Ксуров здоровенный каменный шип.

— Штоп вы все сдохли… — просипел «бездомный», скребя ногтями по торчащему из груди камню.

— Только после тебя и всей твоей секты, — огрызнулся Алексей, которого начало потряхивать.

Как бы он не хотел остаться чистеньким, не вышло. В надвигающейся войне придется убивать не только монстров и иномирцев, но и обычных людей. Кто-то переметнется на сторону врага по глупости, кто-то — по незнанию. Но таких перебежчиков, к сожалению, с каждым днем будет все больше и больше.

«Интересно, что делал в этом переулке профессиональный убийца? Кого-то поджидал? Вряд ли… здесь же глухой тупик. За кем-то следил? Но почему тогда он не на площади? Охранял кого-то или… что-то?» — Алексей коснулся висящей на поясе Цепи и негромко топнул ногой.

Посланный им импульс прокатился по сторонам и вниз, и спустя несколько минут перед Алексеем появилась полупрозрачная карта пустот.

— Бинго, — улыбнулся Вольный маг и с легкостью — зелье Силы до сих пор работало — отодвинул труп в сторону.

Под дырявым оделялом лежала перевязь, в которой отсутствовал один нож, тонкая цепочка с гирькой на конце и короткий клинок, отливающий холодной синевой.

Алексей не глядя убрал все найденное оружие в Инвентарь и, прищурившись, посмотрел на каменную плиту, на которой было расстелено одеяло.

— Тут наверняка есть какой-то тайный ход, — задумчиво протянул Алексей, сверяя геоположение задания и план подземелья. — Но искать его я конечно же не буду.

Судя по кипящей на площади жизни, Ксуры городу не угрожали, чего нельзя было сказать о раскинувшихся под Крепостью подземельях. Да и задание: «Два артефактора, обосновавшиеся на главной площади Крепости и даже чуть ниже» намекало о том, что нужно лезть в подземный лабиринт.

Алексей потянулся к каменной плите мыслью и начал поднимать ее вверх.

Он понимал, что таким образом скорей всего разрушит тонкий механизм открытия тайного хода, но разбираться в механическом устройстве люка не было ни времени, ни желания.

Заскрипели сминаемые стальные балки и шестеренки, звонко лопнула цепь с противовесом, каменный пол переулка некрасиво вздулся, обнажая сложную систему шестерёнок и противовесов, а сам люк завис в воздухе, демонстрируя с мясом вырванные края.

— Хорошо быть магом, — усмехнулся Алексей, аккуратно опуская толстый стальной люк рядом с открывшимся ходом. — Эх, жаль Цита рядом нет!

Окутавшись гибкими щитами, Алексей нашел взглядом стальные поручни лестницы и шагнул на верную ступеньку. Спустившись на несколько метров, он усилием воли потянул люк к себе, «закрывая» за собой ход. Обезопасив себя от возможных неприятностей с поверхности, он в темпе полез вниз.

Пока он спускался в подземелья Крепости, Алексей не забывал останавливаться возле каждого технического отверстия или хода и запускать импульсное сканирование. В принципе, у него уже была старая карта подземелий Крепости, но импульсное сканирование серьезно дополнило её. По крайней мере какую-то его часть.

Добравшись, судя по заверениям карты, до основного подземного яруса он сверился с геолокацией задания и удовлетворено кивнул сам себе. Первое дело сделано — он на месте.

Алексей огляделся по сторонам.

Лестница заканчивалась под самым потолком яруса и от нее шли целых два хода в технические коммуникации подземелья. Залезать в эти дыры Алексей не спешил, предпочитая вместо этого внимательно осмотреть открывшуюся взгляду картину.

Чем-то этот подземный ярус походил на главную площадь Крепости, вот только вместо красивых, многоэтажных зданий магазинов и торговых представительств, здесь стояли настоящие миниатюрные крепости.

Причем, судя по многочисленным кучкам вооружённого народа, в подземельях намечалась заварушка.

С одной стороны выступали высокие, рослые, похожие друг на друга словно братья-близнецы парни в черно-белых плащах, вооруженные посохами, мечами и арбалетами. С другой, судя по одежде и разномастному вооружению, находились отряды то ли наемников, то ли авантюристов. Среди этих ребят мелькали люди с искрой дара, но эти маги, раскрывать свою магию не спешили, сжимая в руках посохи и кинжалы.

«Насколько я помню сводку с последнего собрания государств, этот Орден Чистоты есть ни что иное, как секта Ксуров. А значит надо помочь кхм, нашим.

Алексей присмотрел дозорную башенку одной из крепостей, прижимающейся одной стороной к стене, и, расправив Огненные крылья, спланировал туда. К тому же эта крепость отмечалась на карте его задания как местоположение одного из мастеров.

Приземлившись на башню, Алексей, не обращая внимания на вспыхнувшие среди наемников и авантюристов перешептывания, оценивающе посмотрел на черно-белых.

На груди каждого из воинов болтался антимагический амулет, отбивая охоту начинать бой первым.

— Э, ты кто такой, тудыть-сюдыть? — с винтовой лестницы послышался чей-то хриплый голос. — Ты откуда взялся тут?

— Мне бы реставрацию книги провести, — оглянувшись, Алексей увидел коренастого мастера в бесформенном камзоле, весьма недвусмысленно направляющего на него арбалет, на ложе которого лежал зачарованный болт.

О том, что на лестнице стоит мастер Алексею подсказала знакомая трубка, зажатая в зубах у собеседника.

— Меня к вам послал… эээ, — Алексей неожиданно понял, что так и не поинтересовался именем рыжего реставратора. — из Железных крон мастер. Рыжий, в клетчатой рубашке.

— Молотком еще дрался, тудыть-сюдыть? — уточнил мужчина.

— Не, — нахмурился Алексей, — топором.

— Топай за мной! — скомандовал мастер, не спеша убирать арбалет, — итак уже мне удружил по самое не хочу!

— Почему удружил? — миролюбиво поинтересовался Алексей, спускаясь вслед за мастером по винтовой лестнице.

— Ну как это, тудыть-сюдыть? — удивился мастер. — Чистых взбаламутил? Взбаламутил! Они сейчас свою чудную баллисту притащат и вместо того, чтобы с наемниками сцепиться, мою скромную лавку попытаются штурмом взять.

— Отобьемся, отец, — легкомысленно отмахнулся Алексей. — И даже амулеты этим Ксуровым выкормышам не помогут.

— О как! — крякнул мастер, выходя в практически идентичную копию мастерской, расположенной в Железных кронах. — Показывай свою книгу!

Единственное отличие, бросившееся Алексею в глаза, были два полных латных доспеха, стоящие в углу мастерской. Все остальное в точности повторяло интерьер реставраторской Железных крон. Даже массивное кресло, и то стояло на своем месте. Неожиданно вышеупомянутое кресло дернулось и начало заваливаться назад.

Алексей помотал головой, но ошибки не было. Кресло действительно жило своей жизнью.

— Ах ты старый козел! — раздался глубокий голос мужчины, чья голова появилась под креслом. Точнее не из-под кресла, а из подземного хода, крышкой которого служили часть пола и прикрученный к нему предмет мебели. Обладатель сочного баса грациозно вытек из подземного хода и принялся стряхивать пыль с безукоризненно сидящего на нем костюма. — Опять клиентов переманиваешь, итишкин корень?!

— Ты чего здесь забыл Гекарий? — завопил мастер в бесформенном камзоле. — А ну ползи в свою нору, тудыть-сюдыть!

— Побойся Древних, Чукондий! — горячо возразил мужчина и, отставив в сторону длинную черную трость, принялся элегантно отряхивать брюки из дорогой ткани и сумку, перекинутую через плечо. — У меня задание от Сети, итишкин корень! Иначе я бы ни в жизнь в твой клоповник не сунулся!

— Да мне плевать на все задания Сети, — потряс арбалетом хозяин мастерской. — Пшел вон из моего дома!

— А ты попробуй выгони, — прищурился модник, поудобней перехватывая трость. — Бездарь!

— Выпендрежник! Подлиза! Жухло! — не остался в долгу бесформенный камзол. — Дилетант!

— Алкаш! Неряха! Кривой! — тут же отреагировал гость. — Халтурщик!

Алексей, по началу с интересом прислушивающийся к перепалке, разом заскучал и устало вздохнул. Очень уж разворачивающаяся дискуссия походила на разборки между шестиклассниками.

— Уважаемые!

— Аморал! Горлопан! Дегенерат!

— Дундук! Дятел! Жлоб!

— Мастера!

— Жулик! Злыдень! Индюк!

— Каланча! Клоп! Косорукий!

Поняв, что взывать к благоразумию и здравомыслию бесполезно, Алексей покачал головой.

«Как заведенные чешут! И смотри-ка, прям по алфавиту!» — подивился он про себя, но додумать мысль не успел.

Послышался глухая канонада, а мастерская слегка затряслась от впившихся в стены крепости десятков, а то и сотен снарядов.

«Неужели из пулемета долбят?» — удивленно подумал Алексей. — Уважаемые! Чистые пошли в атаку!

— Морда!

— Недотепа!

— Невежа!

— Невежда!

«Бесполезно… — Алексей осознал все бесперспективность своих призывов. С этими двумя мастерами оказалось справится сложнее, чем с целым классом первоклассников. — а если…»

Он достал из свертка книгу и молча положил ее на стол. Рядом с книгой, уже в полной тишине, легла новенькая обложка.

— Это то, что я думаю? — хрипло протянул хозяин мастерской.

— Это, что она? — модник вцепился в книгу взглядом.

— Не знаю, о чем вы думаете, — пожал плечами Алексей. — Но эта книжка называется «Боги Порога», и мне нужно её реставрировать.

— Тудыть-сюдыть…

— Итишкин корень…

— Беретесь? — спросил Алексей и поморщился от особо сильного удара в стену.

— Месяц и книга будет в идеальном состоянии! — первым отреагировал камзол.

— Я возьмусь за три недели! — замахал рукой гость.

— Две!

— За неделю сделаю!

— Стоп-стоп-стоп! — прервал вновь заспоривших мастеров Алексей. — Мужики, у вас час, максимум два. — Делите работу как хотите, но чтоб все страницы были отреставрированы.

— Но как же сшивка!

— Да и переплет одеть нужно!

— Сшивкой и переплетом займутся другие, — отрезал Алексей. но посмотрев на полные непонимания лица мастеров добавил, — ваши коллеги. Просьба первого мастера.

— А Вилли молодец, — уважительно покачал головой хозяин мастерской. — Не забывает старых друзей.

— Адрес Рыжий Вилли дал? — уточнил модник.

— Он, — кивнул Алексей.

— Ладно, — манера поведения коренастого хозяина мастерской радикально изменилась. Исчез хрип в голосе и дурацкие присказки. — Мы тут с моим заклятым другом поработаем, а ты, будь добр, наведи порядок снаружи. Не люблю, когда дрожат стены моего дома.

— Договорились, — улыбнулся Алексей.

— Ну-ну, — скептически протянул модник. — И многое он навоюет против Чистых? С их-то амулетами?

— Думаю, — хмыкнул Алексей, — ни один амулет не устоит от упавшего на голову валуна.

— Заявка на победу, тудыть-сюдыть, — глубокомысленно заявил первый мастер, аккуратно снимая потрепанную обложку с книги.

— Угу, — отозвался второй, вытаскивая из своей сумки какие-то материалы и колбы. — Сурьезный подход, итишкин корень!

Усмехнувшись про себя комментариям двух мастеров, Алексей стрелой взлетел по ступенькам винтовой лестницы и аккуратно выглянув из просторной бойницы посмотрел на происходящее снаружи.

— Даже так, — зло протянул Вольный маг, скользя взглядом по готовящимся к штурму авантюристам и наемникам. — Ну тогда пеняйте сами на себя!

Глава 24

*Подземный ярус Крепости. Торговая площадь. Алексей*

Хорошо, что он сдержал первоначальный порыв и не стал «помогать своим». Хотя план был хорош. Дождаться, пока Алексей ввяжется в драку с Чистыми и ударить ему в спину. Вот только откуда вся эта толпа знала, что он здесь появится?

«Значит ждали не меня, — сделал единственный верный вывод Алексей, окружая башню мощными стихийными щитами. — Но тогда кого?»

В следующий момент ему резко стало не до вопросов. Заклинания наемников в корне отличались от преподаваемой в Академии магии и были какие-то неправильные, что ли?

На его глазах мага, тщетно маскирующегося под арбалетчика, скорежило на левый бок, после чего из его вытянутых в направлении Алексея рук сорвалась темно-багровая капля крови?

Машинально выставив перед собой два зеркальных щита — один плашмя, второй чуть позади и под углом, Алексей в изумлении покачал головой.

Капля с легкостью пробила первый щит и, к счастью для Вольного мага, лишь бессильно скользнула по второму, улетев куда-то влево.

«Неужели запретная магия крови?» — молнией мелькнула мысль, а сам Алексей, повинуясь острому уколу опасности, упал на пол площадки.

Над головой дохнуло смертельной угрозой, а кирпичная стена взорвалась осколками, засыпая лестницу в мастерскую.

— Это что, чтоб вас всех, пулемет?! — проорал Алексей, вслепую посылая с десяток огненных копий и ледяных лезвий в сторону предполагаемых стрелков. — Ловите контрастный душ, уроды!»

«Если они с легкостью снесли кирпичную коробку, то что им мешает перебить саму башню…» — еще даже не успев додумать мысль, Алексей хлопнул по полу, щедро вливая в свой посыл энергию.

Бар маны резко скользнул вниз, башня задрожала и немного осела, но теперь Алексей был спокоен за свою защиту. Каменные блоки, из которых была сложена башня, превратились в нефрит.

Изначально Алексей хотел при помощи Цепи превратить камень в гранит, но внутренняя чуйка в голос заголосила о защите против кислоты. А своей интуиции, не раз спасавшей его жизнь, Алексей привык доверять.

Почувствовав себя уверенней, он обновил стихийные щиты, опрокинул в себя зелье маны и аккуратно выглянул из бойницы.

Увиденное ему не понравилось.

За эти пару секунд Чистые успели взять откуда-то самый настоящий крест, на котором была распята смуглая девушка в разодранной кожаной броне. Рядом с ней на точно таком же кресте извивался высоченный чернокожий мужчина. Третий крест, который Чистые споро устанавливали рядом оставался пуст.

Установив матово-черное распятье, пятерка Чистых принялась оборудовать, насколько Алексей мог судить, малую портальную площадку с ярко светящейся руной якоря. Алексея мгновенно пробрал холодный пот. Если бы он принял задание Сети чуть позже, оказался бы не в переулке Крепости, а вот здесь, на блестящем кресте.

«Повезло, — подумал Алексей и с жалостью взглянул на пленников. — И как хорошо, что у меня нет привязанностей в этом мире…».

«Ага, как же, — ответил его внутренний голос, — а если бы на этом кресте был Саня или Ната с Костяном? То же бы не стал обращать внимания?»

«Это другое», — попробовал было возразить Алексей.

«Им это скажи, — не согласился внутренний голос. — Или сам убьешь, чтобы не мучились? Зуб даю их сейчас на твоих глазах пытать начнут».

«Да иди ты!» — зарычал от ударившей в голову злости Алексей.

Книга Огня сама слетела с бедра, развернувшись на нужной странице, а огонек, пляшущий под сердцем, который и так подрос после драки с аватарой мургов, предвкушающее затрепетал.

«Контроль! — крикнул его внутренний голос. — Контроль держи!»

Алексей не стал отвечать, лишь крепче стиснув зубы. Отгородившись от наемников еще парой щитов, на этот раз комбинированных, он многообещающе посмотрел на Чистых.

Один из сектантов, лидер, судя по белоснежному костюму и плащу, уже стоял около прикованной к кресту девушки, терпеливо дожидаясь пока на разожжённом походном горне накалится стальная кочерга.

Пленница смотрела на своего будущего мучителя с презрением, а висящий по соседству чернокожий гигант отчаянно извивался, без устали сыпля проклятьями.

— Да придет в мир Огненный вепрь, — пробормотал Алексей, сопровождая слова созданием соответствующего плетения.

За все недолгое время своего присутствия на стихийном плане Огня, он ни разу не видел этого духа, но это не помешало сейчас его призвать.

Чем больше ярости было у призывающего, тем сильнее выходил дух и тем сложнее было его изгнать обратно. Заклинание это, не пользовалось среди огневиков и пиромантов популярностью, так как зачастую вепрь бросался на призывателя, стоило ему покончить с целью. Но Алексей, благодаря висящей на Цепи Чернильнице за свою безопасность не переживал.

— Р-р-р-а-а-а-а! — взревел материализовавшийся у стен крепости огненный вепрь и свирепо уставился на наемников, которые оказались ближе к нему, чем Орден Чистоты.

— Не туда! — Алексей хлестнул вепря водяным бичом, заставив духа еще раз яростно взреветь.

— Вот теперь туда, — пошатнулся Алексей, чувствуя, как из груди вынули весь гнев и злость.

Выглядел вепрь страшно.

Стремительно движущийся огненный вихрь, среди пламени которого угадывались длинные клыки, широкая пасть и горящие яростью глаза. Хотя, при должном воображении, в этом сгустке разъяренного пламени можно было увидеть как медведя, так и какого-нибудь тираннозавра.

Ворвавшись в строй Чистых, вепрь с остервенением принялся расшвыривать похожих друг на друга воинов, не обращая внимания на удары мечей. Алексей же, воспользовавшись тем, что Чистые перенесли внимание на духа огня и перестали бить по башне из двух спаренных пушек, чем-то похожих на футуристические пулеметы, вырвал из земли здоровенный кусок и швырнул его в стрелков, сметая правый фланг сектантов.

Командир в белом плаще недовольно зыркнул на Алексея и вскинул руку в сторону вепря. Сразу же пять коротких молний прошили дух огня, от чего тот завизжал и, вместо того, чтобы броситься на обидчика, отступил назад.

— Эм, — пробормотал Алексей, — все что ли?

Вызывая вепря, он рассчитывал, что дух огня устроит в рядах Чистых настоящую панику, а он, тем временем, сумеет перебить большую часть сектантов каменными глыбами. Вот только все пошло не по плану.

Воины Чистых, попадающие под удар вепря хоть и отлетали, но практически сразу же вскакивали на ноги и снова бросались в бой. А их антимагические амулеты начинали гореть в магическом зрении все ярче и ярче.

— Ай! — огненный шар, запущенный кем-то из наемников, неведомым образом умудрился пройти сквозь щиты и ударить Алексею в плечо.

Урона как такового он Вольному магу не нанес, спасибо Книге и Имперской броньке, но сам факт пропущенного удара настораживал.

— Ну ладно! — скривился Алексей, одной рукой стискивая в руках Чернильницу, а другой касаясь Цепи. — Н-н-ааа!

Стены крепости-мастерской, на чей башне сейчас держал оборону Вольный маг, во все стороны ощерились каменными копьями и ледяными пиками. Земля на три десятка метров превратилась в лед, а перед крепостью вырос крупный валун, прикрыв Алексея от магических атак наемников.

— Ааааа! — из-под стены донеслись крики пары десятков человек, попавших под раздачу.

Среди них, Алексей удовлетворенно заметил трех сектантов, чьи амулеты не смогли защитить своих владельцев от каменных копий.

«Вот оно что! — Вольный маг заметил, как амулеты Чистых ослепительно вспыхнули перед тем как их владельцы оказались нанизаны на каменные лезвия.

Видимо скорость каменных копий, помноженная на массу, выдала больше килоджоулей, чем было заложено в амулетах Чистых.

«Нужно больше льда и камня!»

Вот только воплотить в реальность свои мысли он не успел. Отошедшие от контратаки Алексея наемники и Чистые сделали ответный ход.

Вепрь уже жалобно визжал, огрызаясь на слаженную атаку Чистых. Видимо мечи Чистых тоже были непростые, раз практически непобедимый дух огня отступал под дружным напором воинов.

И хоть Алексею удалось повредить одну из пушек, вторая осталось невредимой и планомерно била в ворота крепости, от которых во все стороны летела зеленая каменная крошка.

Глава Чистых, оставив вепря на своих подчиненных прицельно стрелял из своего технологичного наруча в Алексея, каждым выстрелом снимая один щит.

Наемники, ободренные успехом Чистых, тоже пошли в атаку, причем большая часть летящих в сторону крепости заклинаний была так или иначе связана с кислотой.

«Алеша — молодец, — криво улыбнулся Алексей, без устали возводя вокруг себя кокон щитов. — Угадал с нефритом. Вот только сидя в обороне сражения не выиграть. Но как тут, блин, перейти в атаку?! Тут же банально рук не хватает! Хм, а что, это идея…»

Прищурившись, он активировал свою старую разработку, подсмотренную еще у Седерика в конспектах. Со времен битвы сразу же с десятком старшеклассников утекло немало воды, и у Алексея было много времени, чтобы доработать плетение. Единственное — маны было жаль, но целый воз персиков в Инвентаре дарил твёрдую уверенность в завтрашнем дне.

С легким сердцем расставшись с оставшейся третью резервуара, Алексей отдал приказ появившимся клонам идти в атаку, а сам упал на пол и потянулся за персиком.

Ощущения были не самые лучше. Казалось кто-то взял его и пропустил сквозь соковыжималку. Живот скрутило, во всем теле появилась слабость, а перед глазами заплясали джигу тысячи прозрачных точек. Да уж, давненько он не вычерпывал источник до дна!

Впившись зубами в крепкий, но уже сочный персик, Алексей с облегчением откинулся на внутреннюю стенку бойницы. Силы стремительно возвращались, но что делать с Чистыми он пока не понимал. Големоброня и в рукопашку, положившись на бонусы от четок? Расстреляют как в тире. Огненные крылья? Та же самая мишень, только в движении. Ледяная стужа? У наемников есть маги, а у Чистых — амулеты…

Единственный выход, который он видел — это сидеть в глухой обороне до тех пор, пока мастера не закончат восстанавливать страницы. Ну а потом свалить отсюда куда подальше, прихватив с собой мастеров. Что же делать с распятым на крестах пленниками Алексей не знал. Прибить их валуном чтобы не мучились?

Приподнявшись с пола, он выглянул из бойницы.

Большая часть наемников с увлечением гонялась за иллюзиями Алексея. Да и Чистые, которым дубли мага помешали добить вепря, рассердились не на шутки. Алексей отдавал себе отчет в том, что все прекрасно понимают, что имеют дело с иллюзиями. Но одно дело не обращать внимания на безобидный морок, другое — на методично осыпающую тебя каменными иглами или ледяными сосульками дубли.

Он попробовал было вырвать из земли еще один кусок, но столкнулся с неожиданным сопротивлением. Будто какой-то могущественный маг Земли мешал заклинанию. Нет можно было конечно, пойти на принцип и влить больше энергии в заклинание, но зачем? Слишком уж дорогим получится этот каменный шар, которым Алексей хотел метнуть в Чистых.

«Ладно, — судорожно соображал Алексей, отмахиваясь от кислотных стрел и плевков. — Выход есть всегда! Как я могу помочь тем двум несчастным? Помочь… А ведь и вправду! С чего это решил, что я должен их спасать? Нужно всего лишь помочь им, дать шанс. А ну-ка…».

Найдя взглядом одного из Чистых, которой стоял рядом с прикованным к кресту чернокожим гигантом и усиленно строил из себя охранника, Вольный маг расслабился и скользнул в его мысли:

«Странно, Хорун говорил, что будет обоерукий, а не маг… Чет крепкий орешек попался, так и сыпет заклинаниями словно архимаг какой-то! Уже семерых наших убил и с десяток покалечил! А этот огненный монстр! У ребят тупо амулеты не выдерживают от жара! … Жаль все-таки, что обоерукий снова нас вокруг пальца провел! Эх, с какой бы радостью я бы намотал кишки его друзей вокруг их шей! А чернокожего демона еще бы и сжег на медленном костре! А потом и его спутницу. Да, и ее тоже…»

Чистый исподтишка бросил взгляд на смуглянку, чья разорванная на груди кожанка давал волю воображению. Засмотревшись на полуприкрытую грудь девушки, Чистый увлекся и пришел в себя только от прозвучавшего рядом рычания. Вздрогнув, он посмотрел на висящего на кресте чернокожего гиганта и чуть не отшатнулся от полного испепеляющей ненависти взгляда пленника.

«Пора», — решил Алексей, проникая на эмоциональный уровень сознания сектанта.

Аккуратно обойдя все вбитые мужчине в подкорку внушения, он легонько коснулся сознанием эмоций Чистого.

«Какой страшный воин! Если бы не эти антимагические цепи, он бы порвал всех нас голым руками! Может быть лучше освободить этого негра, чтобы он пощадил меня? … Негра? Что за негра?»

«Упс, — мысленно поморщился Алексей, — косякнул…»

Вольный маг усилил нажим, чувствуя, как Чистый чуть было не вывернулся из его слабенькой ментальной хватки.

«А ведь и вправду! — Алексей с усилием продавливал свою позицию, корежа эмоции и сознание сектанта. — Меня спасет только если я воткну копье в спину… второму охраннику и освобожу этого могучего воина и невинную девушку! Но… Никаких но! Прямо сейчас! Пока начальник добивает из своего бластера порождение огненных демонов! Сейчас! Укол мечом в спину и отомкнуть замок у цепей! Быстрее! Сейчас! Действуй!»

Чистый дернулся, выхватил меч, обошел кресты сзади вонзил свой меч в бок второго стражника, увлеченно наблюдающего погоню за клонами Алексея. Клинок вышел у Чистого из груди и воин, упав на колени и схватившись руками за острие, что-то побулькал и рухнул на бок.

Первый стражник посмотрел на убитого им товарища бессмысленным взглядом и, сняв с пояса связку с ключами, начал возиться с замком.

Со стороны это, наверное, выглядело забавно.

Дерганный охранник, словно какая-то марионетка возился с замками, пытаясь попасть в замочную скважину ключом, а чернокожий пленник настороженно косил глазом на спятившего с ума сектанта. Ругаться и сквернословить при этом гигант не переставал, не желая привлекать внимания остальных Чистых.

Дзинь!

Алексей, с трудом удерживая контроль над взбунтовавшимся сознанием воина, дождался пока пленник, освободившийся от цепей, схватит неожиданно длинной рукой его куклу за горло, и отпустил контроль.

Со стоном схватившись за голову, он швырнул в сторону Чистых плетение ядовитого тумана и несколько огненных копий, отвлекая, на всякий случай, внимание сектантов на себя.

И тут же отлетел назад, получив в многострадальное плечо ледяным болтом. Бронька снова спасла хозяина от серьезных повреждений, но ощущения были не из приятных. Оскалившись, он дал волю искре, в нетерпении пляшущей под сердцем, и обрушил на наемников настоящий огненный дождь.

— Сейчас полегче будет, — усмехнулся Алексей, потирая ушибленное плечо.

На его глазах чернокожий гигант неожиданно ловко для своих габаритов скользнул к своей спутнице и за два удара сердца освободил ее от цепей. Вот только девушка так и осталась висеть на кресте, закусив от боли губу. Она, в отличие от чернокожего, была не просто примотана цепями, но еще и прибита к кресту длинными железными гвоздями.

Гиганту не потребовались клещи.

Не прекращая изрыгать ругательства, он принялся вытаскивать гвозди руками, причем, получалось это у него на удивление быстро. Освободив потерявшую от боли сознание девушку, которая так и не проронила ни единого слова, он аккуратно закинул ее к себе на плечо и бросился к темному провалу ближайшего коридора.

Уже практически добежав до спасительной темноты, он остановился и нерешительно посмотрел назад — на вепря, забившегося в щель между стеной и одним из поднятых Алексеем каменных шипов.

Дух был плох.

Размером он сейчас едва доставал до настоящего вепря, на Чистых не бросался, вместо этого отчаянно уворачиваясь от ударов зачарованными мечами, зло хрипел в ответ на бластерные выстрелы командира сектантов.

Но в глазах духа до сих пор горела неукротимая ярость и ненависть к противным двуногим.

Чернокожий парень бросил на загнанного в угол вепря полный жалости взгляд и неожиданно громко свистнул.

От этого требовательного, полного власти и силы свиста сердце пропустило удар, а кровь предприняла попытку застыть в жилах. И если Алексей лишь уважительно хмыкнул, отметив про себя мощь чернокожего, то Чистым пришлось хуже.

Большинство сектантов парализованными куклами застыли на месте, подарив духу огня так необходимую ему передышку.

— Держите пленников! — заорал белоснежный, оправившийся от парализующего свиста быстрее остальных сектантов. — Гиз, хватай свой взвод и за ними! Ах ты ж магово отродье!

Вепрю хватило и секунды. Выскользнув из своего укрытия, он стремительно рванул вперед, умудрившись вырвать из бедра одного из сектантов приличный кусок мяса. Несколько мгновений и огненный дух исчез в коридоре, в котором уже растворился чернокожий пленник со своей ношей.

— Тупые бездари! — из-за рта белоснежного полетели слюни. — Никчемные куски говна! Принести мне голову этого ублюдочного мага! Немедленно!

«Эк тебя прихватило, — подумал Алексей, вслепую отстреливаясь от перешедших в активное наступление наемников и воинов Ордена. — Кажется, пора валить. Надеюсь мастера уже закончили…

Неожиданно замолк пулемет, несмолкающий последние полчаса, снаружи повисло напряженное молчание, а Алексей почувствовал появление кого-то хорошо знакомого.

Он выглянул из бойницы и увидел знакомую фигуру в сером плаще и горящим красным глазом, задумчиво поигрывающим двумя клинками разной длины.

— Оригинально, — хорошо поставленным баритоном протянул антимаг, рассматривая портальную площадку, на которой он оказался, и установленные кресты.

Глава 25

— Действительно оригинально, — повторил воин, коснувшись кончиком меча глянцево-черного креста. — Где они, Хорун?

— Твои дружки сейчас медленно умирают, Серый! — выплюнул командир чистых, — и ты никак…

— Ушли в третий от стены коридор! — крикнул Алексей, беззастенчиво перебивая сектанта. — Привет, кстати!

— Привет, — улыбнулся Серый, не обращая внимания на стягивающихся вокруг него Чистых и наемников. — И спасибо! — воин взмахнул клинками и добавил, прежде чем взорваться вихрем ударов, — Дальше я сам!

Немного понаблюдав за размытой фигурой Серого, окруженной сверкающей сталью мечей, и убедившись, что воин чувствует себя в бою с превосходящими силами противника как рыба в воде, Алексей кивнул сам себе и пробормотал:

— Удачи!

С завистью взглянув на стремительные, выверенные движения воина в последний раз, он бросил в приунывших наемников пару огненных копий и веер ледяных и каменных сосулек, после чего перевел взгляд на заваленную битым кирпичом лестницу.

Спускаться во двор и искать вход в мастерскую было, откровенно говоря, лень, да и времени было жаль, поэтому Алексей не придумал ничего лучше, как притянуть все осколки кирпичей к себе и швырнуть получившийся кирпичный шар в магов.

— Хе-хе, страйк же! — ухмыльнулся Вольный маг, смотря на результаты своих трудов.

Но от добивания потерявшихся наемников его остановил звон железа и ругань мастеров, послышавшаяся из мастерской.

Молнией метнувшись вниз, Алексей и не заметил, как скатился по ступенькам и выскочил в мастерскую.

— Руби его, тудыть-сюдыть! — мастер в бесформенном камзоле воинственно размахивал разряженным арбалетом и широкой кисточкой. — В салат шинкуй!

— Коли его, коли! — не отставал от мастера-рестовратора его заклятый товарищ, гневно потрясая тростью, — коли его, итишкин корень!

Алексей с любопытством уставился на два оживших доспеха, которые слаженно добивали остатки наемников, которые неизвестно как просочились за стену крепости и проникли в реставраторскую.

— Эй, парень! — окликнул его хозяин мастерской, — лови!

Вольный маг машинально вскинул руку, поймав серебряную цепочку, на которой болтался кулон закрытой книги.

— Надевай! А то и тебя покромсают, тудыть-сюдыть!

Заметив краем глаза, как один из доспехов коротким, выверенным движением смахнул с клинка кровь и шагнул в его сторону, Алексей быстро накинул на себя амулет и облегченно выдохнул. Живой доспех мгновенно потерял к нему интерес и последовал за своим братом-близнецом на улицу.

Проходя мимо валяющегося на полу бородатого наемника в панцирной броне, доспех отточенным движением вогнал свой меч в едва заметный стык между пластинами и, замерев на мгновенье, поспешил дальше.

«Не понял…» — Алексей не знал, показалось ему или нет, но в магическом плане внутреннее сияние доспеха усилилось, в то время как аура бородатого наоборот как-то слишком быстро потухла.

— Это они так подзаряжаются, — ответил на невысказанный вопрос Алексея модник. — Да, негуманно, но Чукондий их в гости не приглашал.

— Они души что ли выпивают? — уточнил Вольный маг, брезгливо переступая через заколотого словно свинья наемника.

— Молодой человек, кто вам сказал такую чушь? — хриплым голосом возмутился мастер-реставратор Чукондий. — Гекарий, ты что ли, тудыть-сюдыть, мозги ему запудрить уже умудрился?

— Ага, — криво усмехнулся франт, аккуратно приставляя трость к стене и вынимая изо рта трубку. — Как раз в тот момент, когда прикрывал твою немощную спину от вон того прыткого моряка. И как только его в наши края занесло, итишкин корень! Просвети молодого, а я пока с последним листочком закончу.

— Душа бессмертна, молодой человек! — нравоучительно поднял палец мастер. — Ее простым мечом, да даже и непростым, никак не убить. Доспех же, так сказать, вычерпал его энергетический кокон. То, что вы, маги, называете аурой.

— Понятно, — кивнул Алексей, с сожалением вздохнув.

Он слышал от Чжо, да и сам читал в книгах, что есть древнее заклинание то ли «Меч Мордуя» то ли «Лезвие Мордкайна», которое призывает могучий зачарованный клинок, словно управляемый незримой рукой, который защищает мага до последнего. Ему бы, признаться, такое плетение не помешало…

— Даже не думай, — хохотнул второй мастер, склоняясь над столом с валиком в руке. — Не осталось на Пороге таких мастеров! Только кузнецы «Золотого руна» могли создавать такие шедевры! Да и полезны они по большому счету только таким домоседам как мы, которые носа не кажут из своих мастерских или лабораторий.

— Чего-то я не заметил такого доспеха у Рыжего Вилли, — недоверчиво протянул Алексей.

— Так он же в Цитадели живет! — покачал головой мастер. — Не углядит за стражем, тот убьет покупателя или воришку какого, вмиг лицензии лишат. И не посмотрят, что мастер каких поискать!

— Да и есть у нашего Вилли чем нежеланных гостей выпроваживать! — хрипло хихикнул Чукондий.

— Это точно! — согласился Гекарий.

— Да знаю, — мечтательно прищурился Алексей, — знатный топорик. В руке сидит как влитой!

Реставраторы молча переглянулись, но промолчали. Алексей же, расценив их молчание за готовность перейти к деловому разговору, кивнул на прилавок.

— Долго еще?

— Да, считай, почти готово, — хрипло отозвался Чукондий. — Мы каждый листочек книги расклеили, проклеили, укрепили все ветхие места специальными материалами. Самую лучшую разновидность клея использовали и с десяток редких растворов. Считай бóльшая часть трудоёмкой и кропотливая работы сделана.

Мастер немного помолчал, наблюдая за тем, как его товарищ ловко орудует валиком и кисточкой и невпопад добавил:

— Тудыть-сюдыть, значица.

Вообще, если внимательно проанализировать все мелочи, касающиеся реставраторов, которые по ходу дела подмечал пытливый мозг Алексея, то вырисовывалась интересная картинка.

Во-первых, все трое принадлежали к одной организации, причем, он был более, чем уверен, что здесь не обошлось без какого-то закрытого храма монахов или других адептов боевых искусств. В детстве он достаточно насмотрелся на дзюдоистов и каратистов, которые тренировались в соседнем зале и по манере двигаться и держать себя, мог сходу определить кто стоит перед ним.

Так вот от этих реставраторов так и несло тщательно скрываемой силой. А разбитый нос рыжего Вилли был, в большей степени заслугой Четок и фактора неожиданности.

Во-вторых, ребята явно шифровались.

Начиная со странного внешнего вида — клетчатая рубаха с кепкой-шестиуголкой, бесформенный камзол, мешком висящий на своем хозяине, элегантный костюм с тростью… В облике каждого из реставраторов была какая-то деталь, цепляющая внимание…

«Словно они хотят отвести внимание от чего-то важного… Трубки!»

Действительно, каждый из мастеров не выпускал из-за рта трубки. Причем трубки, судя по поведению рыжего Вилли были непростые…

«Точно какой-то тайный орден, — сделал вывод Алексей. — Еще и эта манера общения… Хочешь не хочешь, а именно такой образ и отпечатывается в сознании. И ведь надень они другие одежды, и встреться мне на улице, я их и не узнаю!»

Алексей скользнул по лицам мастеров внешне безразличным взглядом.

«Ну вот, что и требовалось доказать…», — когда знаешь, куда смотреть поиск не занимает много времени.

Оба мастера носили парики и еле заметный, но все же грим. И ведь если бы не высокое Восприятие Алексея, он бы так ничего и не заметил. Кстати о Восприятии.

*Внимание! Благодаря высокому Восприятию, природной любознательности и осознанной внимательности вы разглядели то, что никому до вас не удавалось. Вот только нужны ли вам чужие тайны? Вам доступно задание «Конклав демоноборцев». Принять? Да/Нет*

* *«Чертовски интересно, — с сожалением подумал Алексей, отказываясь от задания, — но катастрофически нет времени!»

Стоило ему отказаться от задания, как тут же вылезло новое уведомление Сети:

*Внимание! Эффект эликсира Сила быка закончилось. Текущий показатель Силы -6 Продолжительность эффекта: 119 минут

* * *

— Ох… — на печи разом навалилась тяжесть, коленки подкосились, а руки налились свинцом. — Какой-то жестковатый откат.

Трясущейся рукой он потянулся было за персиком, но на полпути остановился, передумав.

К гадалке не ходи, впереди еще воз и маленькая тележка испытаний и садиться на персиковую иглу Вольному магу как-то не хотелось.

Стиснув зубы он на подкашивающихся ногах дошел до прилавка и поочередно посмотрел в глаза наблюдающих за ним реставраторов или все же демоноборцев? и твердо произнес:

— Сколько с меня?

— За счет фирмы, тудыть-сюдыть, — растянул губы в улыбке хозяин мастерской.

— С нами уже Сеть расплатилась, — пояснил второй, задумчиво грызя мундштук трубки. — Итишкин корень.

Дождавшись, пока листы книги аккуратно упакуют в водонепроницаемую бумагу и перевяжут широкой лентой и упакуют коричный конверт, Алексей дрожащей рукой взял пакет, молясь про себя всем богам, чтобы не выронить его из рук и сделал два шага назад.

— Я так понимаю ты еще в два места заглянуть планируешь? — уточнил модник.

— Есть такие планы, — кивнул Алексей, смотря на стоявших рядом мастеров и не понимая, кого они ему напоминают.

— Тогда оставь талисман себе. Во-первых, к старине Брану без него не попадешь, а во-вторых, когда после него к нашему, кхм, учителю отправишься спасибо нам скажешь. Он у нас в плане безопасности параноик, да ведь, Гекарий?

— Верно Чукондрий, — кивнул реставратор. — С цепочкой хоть какие-то шансы будут.

— Слушайте, — Алексей не смог сдержать улыбки от внезапно посетившей его мысли, — а это ваши реальные имена?

— Ну да, — обескуражено нахмурились оба мастера, — а что?

— Да так, — хмыкнул Вольный маг. — Спасибо вам большое!

— И тебе не хворать, — выпустил из трубки колечко бирюзового дыма модник.

— Учителю от нас привет передавай! — второй реставратор трубкой отсалютовал Алексею, — скажи от…

— Чука и Гека, — не удержавшись перебил мастера Алексей и хрюкнул от еле сдерживаемого смеха, — обязательно передам!

Уже исчезая в тусклой вспышке обратного телепорта он услышал удивленное:

— Он что, знает учителя?

*Академия. Алексей*

*Внимание! Задание: «Прийти на помощь союзникам в Крепости» выполнено! **Принять награду? Да/Нет*

Смахнув сообщение в сторону, Алексей улыбнулся встречающим его магам и показал трясущейся рукой большой палец.

— Проклятье? — обеспокоено произнёс Олген Торсун, проводя рукой по воздуху, — Следов вражеской магии вроде бы нет…

— Сила Быка, — успокоил целителя Алексей, — не ожидал, что откат будет таким сильным.

— Не бреши, — бросил Дэнис ван Игнис. — После Бычанки ты бы даже языком ворочать не мог, не то что на ногах стоять.

Через силу пожав плечами Алексей перевел взгляд на ректора.

— Подземелья Крепости. Орден Чистых и сборная солянка из наемников и авантюристов, — кратко обрисовал ситуацию Вольный маг. — Ловушку устроили на Серого, но тот опоздал и мне пришлось за него отдуваться.

— Тьфу! — в сердцах бросил ван Игнис. — Тут дыры в обороне нечем закрывать, а они там междоусобицу устраивают! Дегенераты!

— Не горячись, Дэн, — Бизэ фон Аэр похлопал декана Огня по плечу. — На наш век хватит. Пусть молодняк развлекается на «детских» миссиях.

— Ничего себе детских! — возразила Натали. — Ани до сих в критическом состоянии!

У командного пункта воцарилась неловкая тишина.

— Много тебе еще? — как ни в чем не бывало спросил Ксандр у Алексея, виртуозно разрушая повисшее в воздухе напряжение.

— Три прыжка, — прикинул про себя Алексей, вызывая перед собой список заданий.

*Внимание! Доступно задание: «Защитить отшельника» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: средняя.*

*Внимание! Доступно задание: «Защита оазиса» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: средняя. Опасность: высочайшая.

* * *

*Внимание! Доступно задание: «Враг поневоле» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: низкая. Внимание. Рекомендуется привлечь к выполнению миссии Саню.

* * *

— Да, три.

— Держи! — Ксандр бросил ему кольцо, — дрожащие руки — не лучшее подспорье для мага.

«У нашего ректора какой-то фетиш на кольца», — подумал Алексей, рассматривая серебряный «Перстень Ювелира»

*Перстень Ювелира Свойства: Твердые пальцы, +1 к Ловкости Скрытые особенности: +1 к Восприятию, Амбидекстр, Эфирный след*

— Спасибо, — кивнул Алексей с третьей попытки надевая кольцо на левую руку.

— Не задерживайся там, — бросил ректор и в следующий момент позабыл про Алексея.

В воздухе сверкнули сразу же две тусклые вспышки телепортов и перед командным пунктом появился десяток студиозов.

— Раненые есть? — тут же крикнул Олген Торсун.

— У нас нет, — отозвался перемазанный грязью старшекурсник, — только два истощения!

— И у нас нет, — отчитался следом незнакомый Алексею студиоз. — И вот, вам велели письмо передать. Ректору Академии и Декану Огненного факультета с уважением от коменданта крепости Белоречка Кимсара де Флок.

— О, Дэнис, — с интересом отозвался Ксандр, — вот значит где сейчас служит твой лучший ученик.

— Небось могли за день уложиться, а он вас двое суток промурыжил?

— Почти трое, — уточнил студиоз и тут же добавил, словно оправдываясь, — зато гарнизон без потерь обошелся. Им там еще несладко придется! Два прорыва за это время было!

— Вижу Кимсар с вас еще и экипировку снял? — прищурился Ксандр. — Вот жук!

— Им там нужнее, магистр! — горячо заверил его студиоз, — а у нас еще есть! Им помощи ждать неоткуда, мы и зелья им все отдали и свитки с артефактами.

— Магистр! — нахмурился Дэнис, — разрешите…

— Не разрешаю, — отрезал Ксандр. — Кимсар сам справится, а ты нам здесь нужен.

— Но…

Алексей не стал дослушивать, чем кончится очередной спор между преподавателями и принял выбранное задание. Минута в Академии равна почти часу снаружи, а значит не стоит тратить время попусту.

*Внимание! Доступно задание: «Защита оазиса» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: средняя. Опасность: высочайшая.*

*Пустыня. Алексей *

Чувство опасности заорало во все горло еще до того момента, как Алексей услышал выстрелы и почуял запах сгоревшего пороха. Он резко хлопнул по Цепи, покрываясь со всех сторон толстой коркой нефритовой брони, и попытался понять где он оказался.

Около оазиса шел бой.

Песчаные големы, которых поднимал засевший в оазисе маг земли, шли в безнадежную атаку на походную колонну из пяти джипов и… танка.

Пулеметы, установленные на джипах, короткими очередями разрывали рыхлые тела големов, чтобы в следующий момент перенести огонь на поднимающихся из песка человекообразные фигуры.

Солдаты в униформе цвета хаки напряженно переводили свои автоматы с одного рассыпающегося голема на другого, но открыть огонь не решались, видимо экономя патроны.

Танк же… Танк же в данный момент целился прямо в Алексея, а точнее в нефритовый валун, внезапно появившийся на поле боя.

Вольный маг не стал дожидаться выстрела и проверять прочность каменной брони.

«Пересёмы!» — прошептал Алексей, активируя одно из первых своих заклинаний, выученных по конспектам Седерика.

Уйдя под землю, он в нерешительности замер. К кому идти — к солдатам, которые так похожи на американские ВС или в оазис, к неизвестному магу, который вряд ли станет разбираться, кто пожаловал к нему в гости в такое время?

Бам!

Нефритовый валун треснул надвое, но все же устоял перед танковым снарядом.

Алексей криво улыбнулся. С одной стороны, его защита выдержала танковый выстрел, с другой — хорошо, что его не было внутри.

В принципе, с его возможностями, Алексею ничего не стоит уничтожить этих военных, но тогда задание закроется и его телепортирует в Академию.

«Значит действуем по-прежнему, — подумал маг. — Нахожу мастера по сшивке переплета, отдаю в работу книгу, и пока он работает, разбираюсь с происходящим!»

Приняв решение, он начал перемещаться в сторону оазиса.

Чем ближе он подбирался к островку зелени в пылающей жаром пустыне под злые пулеметные очереди, тем четче понимал, почему неизвестные военные до сих пор не ворвались в прохладную свежесть зеленого островка.

Оазис опоясывала высокая неровная каменная стена, сложенная, казалось из чьих-то огромных зубов. Хотя почему «казалось»? Алексей активировал Орлиный взгляд и посмотрел на островок зелени сверху.

Оазис действительно лежал внутри выбеленной временем челюсти то ли гигантской акулы, то ли динозавра, то ли еще какого монстра.

«Это ж каких размеров должен был быть их обладатель, чтобы целый оазис вольготно раскинулся под защитой древних зубов?»

Отогнав посторонние мысли в сторону, Алексей задумчиво посмотрел на четырёхметровые зубы. Острые зубцы и клыки напрочь отбивали желание перелететь через «стену». Да и его интуиция настоятельно рекомендовала не изощряться, а зайти как положено. Знать бы только еще как.

«Где-то поблизости точно должен быть ход вовнутрь…»

Военные, судя по взревевшим двигателям, думали схожим образом. Колона перестала тратить боеприпасы на бесконечных големов и двинулась вправо, по часовой стрелке объезжая оазис.

Алексей же, немного подумав, решил двигаться в противоположную сторону. Ну их, этих вояк. Сначала стреляют, потом разбираются.

Подвесив в ауру несколько защитных плетений, он дождался, пока големы осядут безвольными кучками песка и выбрался на поверхность.

Короткое заклинание на основе Земли и Воздуха и весь песок, забившийся везде куда можно и нельзя, благополучно исчез. Накинув на себя «Песчаную пленку» — первоочередное заклинание для пребывания в Пустыни, защищающее своего обладателя от песка, он легкой трусцой побежал вдоль стены.

Спустя пять минут приятного, несмотря на местность, бега — спасибо ректору за удобные сапоги! — он заметил на белоснежной стене зубов темное пятнышко.

«Это или кхм, кариес, — усмехнулся про себя Алексей, — или вход».

Ускорившись, он за несколько минут добежал до выточенных прямо в зубе ворот. И хоть вход был хорошо замаскирован, но чуть темный цвет зуба все равно привлекал к себе внимание.

Добравшись до ворот, на которых каким-то немыслимым образом держалась самая настоящая зубная эмаль, Алексей по наитию достал трубку и постучал ей по зубной облицовке.

— Кого Ксуры принесли? — недружелюбно откликнулся чей-то гнусавый голос.

— Я из Цитадельской Академии магов, — крикнул Алексей, — к мастеру-реставратору Брану.

— К мастеру Брану? — голос неизвестного сразу же стал приторно сладким. — Что ж ты сразу не сказал? Заходи, мил человек! Открываю!

Глава 26

Правая створка «зубных ворот» дрогнула и рывком приоткрылась.

Доверия к человеку с таким вкрадчивым голосом у Алексея не было ни на грош, поэтому перед тем как протискиваться в приоткрывшиеся ворота, он проверил, все ли триггеры необходимых плетений висят у него в ауре и только после этого подошел поближе.

То ли створку заклинило на четверти пути, то ли она физически не открывалась дальше, но факт оставался фактом. Перед Алексеем находилась узкая полоска темноты, куда он с горем-пополам мог протиснуться только боком.

Не спеша лезть в кромешную тьму, он наскоро активировал плетение «Ночного зрения» и аккуратно заглянул в открывшийся проход.

«Похоже, найти мастера Брана будет легче, чем я думал», — мелькнуло в голове.

В коротком коридоре шириной в три-четыре метра и высотой в два с половиной-три было пусто. И лишь у левой стены валялись заржавелые от старости доспехи.

Внимательно осмотрев прикидывающийся рухлядью доспех, Алексей выцепил взглядом пять узких — едва ли боком протиснешься — проходов в Оазис, перекрытых решеткой и внутренними воротами. Секунда и ворота скрипнули, поднимаясь, а Алексей тут же дезактивировал «Ночное видение».

Дождавшись, когда ворота полностью поднимутся, Алексей протиснулся в щель прохода и тут же почувствовал, как закрывающаяся створка, повинуясь поворотному механизму резко рывком захлопнулась, толкнув его в спину.

«Ну-ну», — хмыкнул про себя Вольный маг, не спеша идти дальше.

— Ставлю золотой, что он и минуты не продержится! — послышался голос гнусавого.

— Принимаю, — степенно отозвался невидимый Алексею стражник.

— Ставлю сотню, что через минуту я уже буду внутри! — крикнул Алексей, ловя невидимого спутника на слове.

С одной стороны, он понимал гнусавого — скучно стоять на страже весь день, а тут такое развлечение! Но с другой стороны, ему от этого понимания было ни жарко, ни холодно. А вот наказать стражника с каждой секундой хотелось все больше и больше.

— Тебя никто за язык не тянул! — обрадовался гнусавый. — Дусар?

— Я пас, — спокойно отозвался напарник гнусавого. — И тебе не советую.

— Вот еще! — возмутился стражник. — Договор есть договор! Все, мил человек, время пошло!

— Ну пошло, так пошло, — пожал плечами Алексей и шагнул вперед.

Два шага. Именно столько понадобилось живому доспеху, чтобы перестать притворяться ржавой кучей мусора, принять свой естественный вид и ринуться наперерез магу.

Алексей даже шаг замедлять не стал, лишь щелкнув указательным пальцем левой руки по амулету, висящему на шее. Чук и Гек оказались правы. Без кулончика в виде закрытой книги на скромной серебряной цепочке было бы значительно сложней.

Живой доспех, стоило амулету попасть в зону его внимания сначала застыл на месте, потом недовольно скрипнул сочленениями своего доспеха и понуро поплелся обратно — на свое место.

— Что, дружок, зарядка заканчивается? — весело уточнил Алексей у тускло светящегося доспеха и в приступе щедрости добавил. — Лови подарок!

Он щедро зачерпнул энергию и протянул от себя к доспеху наспех построенный энергоканал, по которому тут же хлынула сырая мана.

Доспех замер на полпути и резко развернулся к Алексею, насторожено следя за действиями мага.

— Ты скажи, когда хватит, — попросил его Алексей, наблюдая как медленно уменьшается бар маны. — А то получишь, хе-хе, передоз.

Доспех внимательно посмотрел на него и медленно кивнул шлемом, в глубине забрала которого, наливались силой два огонька. Спустя долгих пять секунд живой доспех вскинул руку, и Алексей тут же разорвал энергоканал.

*Внимание! Благодаря природной любознательности, осознанной внимательности и внутреннему чувству правильности вы подобрали ключик к секретам закрытой общины, членов которой охраняют легендарные живые доспехи. Вот только нужны ли вам чужие тайны? Вам доступно задание «Конклав демоноборцев». Принять? Да/Нет*

«Нет, — уже не так решительно отказался Алексей, кивнул на прощанье склонившемуся в благодарном поклоне доспеху. — Со своими бы задачами разобраться».

Дойдя до перегороженного выхода, он проверил стальные прутья на прочность и крикнул:

— Эй, служивый! Поднимай решетку и гони мою сотню золотых!

— Ааа… эээ… — послышался скомканный лепет стражника.

— Бэ! — рявкнул Алексей, усиливая психологический нажим. — Решетку!

— Так это, ты же еще не вышел? — нашелся с ответом стражник. — Не вышел. По уговору еще полминуты!

— Поверь, если ты не поднимешь эту чертову решетку, — обманчиво спокойным голосом проговорил Алексей. — Ее подниму я. И тебе это не понравится.

— Не дури, Гнитий, — послышался голос рассудительного напарника гнусавого. — Ему сам Страж поклоны бьет! И изъясняется он как Владыка. А ну, навались на барабан!

— Пять! — подхлестнул мыслительный процесс гундосого Алексей. — Четыре.

Решетка дрогнула и поползла наверх.

Дождавшись, пока она поднимется до груди, Алексей поднырнул под решетку и бочком протиснулся в оазис.

«Прям как в тюрьме Килиба, планировка один-в один!» — подумал маг, оценивая неудобность прохода. — Зато для защиты — самое оно».

— Добрый день, — Алексея встречали два воина с короткими копьями, — прежде, чем мы проводим вас к Владыке, запомните несколько простых правил: Магию использовать не рекомендуется. Выяснение всех споров исключительно на официальных дуэлях. Вопросы есть?

Судя по голосу, это был тот самый рассудительный стражник, а стоящий рядом с ним толстяк с бегающими глазками был, видимо, гнусавый.

— Есть, — улыбнулся Алексей и принялся сверлить толстяка взглядом. — Где моя сотня?

— Ааа, ну… это… — гнусавый принялся обильно потеть. — Я отдам чуть позже.

— У тебя неплохое копье, — Вольный маг с намеком посмотрел на оружие.

— Даже не думай, — тут же нахмурился толстяк, покрепче сжимая копье. — Свою ласточку никому не отдам!

«Не совсем пропащий, — подумал Алексей, осматривая стражника. — Давай, Алеш, взялся учить, так учи до конца!»

Ему как-то резко стало плевать и на гнусавого, и на сотню золотых. Щелкну его по носу? Щелкнул. Преподал урок? Преподал. Теперь же Алексей хотел побыстрей отдать листы на сшивку и понаблюдать за военным. Но раз взялся что-то делать — делай до конца.

— У тебя час, Гнитий, — доверительно сообщил стражнику Алексей и, делано потеряв интерес к толстячку, посмотрел на второго воина. — Куда идти-то?

— Вас проводят, — сухо ответил стражник и крикнул в сторону караулки:

— Васик! Проводи гостя к Владыке.

Из здания, поставленного впритык к стене выскочил загорелый до черноты подросток и стремительно подлетел к воину.

— Будет сделано, дядя Дусар! — звонко отбарабанил паренек и поманил Алексея за собой.

— Идите за мной… — подросток сделал паузу, словно приглашая Вольного мага назвать свое имя.

— Алексей, — улыбнулся Алексей, с интересом осматриваясь по сторонам.

В Оазисе, судя по единому архитектурному ансамблю, хорошо потрудился маг Земли. Или даже целая группа. Глаз Алексея замечал невидимые обычному человеку детали — каменные каналы акведуков, где древние руины плавно перетекали в современные постройки. Стыки между зубов, залитые с внутренней стороны бетоном. Цепь каменных мостов, ведущая вдоль «Зубной стены». Шестигранники бастионов, являющиеся, судя по идущим из них каменным желобам, водохранилищами. И многое-многое другое.

Причем, от его взгляда не ускользнуло то, как посмотрел на него пацан. Да и в эмоциональном спектре аура мальчика вспыхнула искрой интереса.

— Необычное имя, — сдержано заметил паренек, ведя Алексея мимо двуярусного апельсинового сада.

— Совершенно обычное, — не согласился Алексей, восхищаясь про себя архитектурным талантом магов, работающих на Владыку. — Конечно, не такое распространенное, как например Василий, — Алексей испытывающее взглянул на вздрогнувшего пацана. — Не правда ли, Васик? Или все же Васёк?

Парень замер под каменной аркой и настороженно зыркнул на него в ответ.

— Васёк, значит, — удовлетворенно кивнул Алексей, и, прищурившись, посмотрел на висящее над мальчиком имя и статус:

*Васёк 21 уровень по имперской классификации магов-самоучек. Сильные черты: Воин Пустыни, Рекрут, Советник, Ученик мага Песочник*

Алексей был готов биться об заклад, хоть с кем, даже с гундосым толстяком, что этот Васик как-то связан с Марком, Саней и другими пацанами. Он даже ощущался в ментальном плане точь-в-точь, как его младшие товарищи.

Фонтан кипящей энергии был надежно зафиксирован крепкой хваткой самодисциплины. Не могут так себя ощущать двенадцати— четырнадцатилетние мальчики.

«Что ж у них там за приют такой был? — подумал Алексей. — Какая-нибудь школа ФСБ или ГРУ?»

— Ну Васёк, — угрюмо согласился пацан, незаметно, как ему казалось, формируя плетение пылевого клинка.

— Я учусь на одном факультете с Марком, Саней, Цезарем, — зашел с козырей Алексей. — Кто там еще из наших? Гай, Юлий, Люк, Сэнди, Марти, Ник, Леший, Кот…

— Достаточно, — прервал его пацан. — Вы здесь за мной или…

— Или, — честно ответил Алексей, — парни сейчас отражают прорывы по всей Академии, а я выполняю индивидуальное задание Сети.

— Так вот откуда появились эти стрелки, — протянул Васёк. — Мы уж думали…

— Американцы? — хохотнул Алексей.

— Ну да, — расплылся в улыбке пацан и протянул Вольному магу руку, — Василий!

— Алексей, — повторно представился Алексей. — Ну пошли, что ли?

— Да, пойдемте, — спохватился мальчик, трогаясь с места и переходя на быстрый шаг. — Как там парни-то?

— Да нормально, — пожал плечами Алексей, не забывая крутить по головам и восхищаться продуманностью устройства оазиса. — Вот ты здесь сколько, полгода примерно? А они уже полтора. В Академии такая хитрая система устроена, что внутри время с недели до года растягивается, а потом наоборот сжимается в пружину. Так что твои друзья стали практически полноценными боевыми магами. Точнее младшими, в силу своего возраста, боевыми магами.

— Понятно, — с завистью протянул пацан. — Привет передавайте ребятам, скажите, что у Васьки все хорошо, а вот Димычу с Вороной не повезло.

— Передам, — пообещал Алексей. — Сам-то к нам не хочешь?

— Хочу, — бесхитростно ответил парень, — но не могу. Дело у меня здесь.

— Понимаю, — покивал Алексей. — Помочь чем?

— Вряд ли у вас есть выход на старейшин бедуинов или на руководство Города… — скептически протянул Васёк. — Но за предложение спасибо.

— Ты, я вижу, маг Земли? — задал риторический вопрос Алексей, — погоди-ка пару минут.

— Ну маг, — настороженно согласился пацан, замедляя ход. — А что?

— У меня способность есть интересная. «Призрачная связь» называется. Устанавливается между мной и моими учениками. Я тебя сейчас кой чему научу, и ты, если вдруг что случится, всегда сможешь со мной связаться.

— У меня уже есть учитель, — покачал головой Васёк.

— Ну давай с разрешения и в присутствии твоего учителя тогда? — предложил Алексей. — Да и стихийные заклинания тебе не помешают…

— Если учитель согласится, я не против, — ответил пацан, подумав. — Нам налево.

Больше всего здание, к которому они пришли, напоминало мексиканскую пирамиду. Такая же многоярусная, как египетская, но с широкой лестницей, идущий на самую вершину. Забавно, но за пределами Оазиса пирамиды видно не было, хотя, может быть Алексей был слишком близко к стене? Но ведь «Орлиный взгляд» тоже ничего такого не показал…

Васёк же, не дожидаясь Алексея, принялся подниматься по лестнице.

«Интересный оазис», — подумал Алексей, ступая на ступеньку вслед за пареньком.

Чем выше они поднимались, тем величественней вид открывался на разбитый в оазисе город. Финиковые рощи, банановые плантации, цитрусовые сады. Стеклянные теплицы, несколько амфитеатров и практически ни одного жилого дома.

— Живете-то где? — спросил Алексей.

— Под землей, — ничуть не удивившись вопросу ответил пацан. — Этот оазис, так сказать, верхушка айсберга.

— Поди еще и производство есть? — предположил Алексей, заметив тонкие струйки дыма, выбивающиеся из-под нижних террас.

— А то, — согласился Васёк. — В Пустыне одно правило — если ты слабый, тебя сожрут.

— Разумно, — согласился маг. — Слушай, а ваш Владыка, он вообще каков? Тоже слабых сжирает?

— Увидите, — усмехнулся парень. — Думаю, найдете общий язык. Что же касается сжирания… Ему это ни к чему. К нам сами приходят. Приходят слабые, становятся сильными.

— И уходят?

— Кто-то уходит, кто-то остается, — пожал плечами Васёк. — Все, пришли, нам сюда.

Честно говоря, Алексей думал, что их путь закончится на самой верхушке пирамиды, а не трети пути, но послушно свернул в неприметный коридорчик.

— А вообще, вы странный какой-то, — неожиданно заявил парень, бесшумно идя по полутёмному коридору. — Вон стрелки уже третий час вокруг нашего оазиса разъезжают, запасной вход ищут, а вы раз и нашли. Кулон у вас как у мастера Брана, да и доспех вас не убил…

— Какой есть, — усмехнулся Алексей, не спеша отвечать на невысказанные вслух вопросы. — Как со стрелками-то думаете справляться?

— Ждем когда на штурм пойдут через главный вход, — честно ответил Васёк. — Но мне кажется не дождемся.

— Почему?

— Ну… — замялся парень, — три часа назад у них было два танка.

— Было? — уцепился за ключевое слово Алексей, не забывая пригибать временами голову, чтобы не налететь лбом на потолочные крепления.

— Они как появились, сходу попытались оазис занять, ну Тархан с перепугу его в зыбучие пески затянул. Да так глубоко, что даже Владыка вытянуть не может.

— Да уж, — поежился Алексей. — Смерть от удушья под землей — не самая приятная вещь.

— Не, духи Пустыни их сразу же оприходовали, — вздохнул Васёк. — Вот только по мне лучше уж от удушья умереть, чем в их лапах. Но больше всего пулемет жалко. Удалось бы его снять, ох я бы им…

*Внимание! Дополнение в задание: «Защита оазиса» Обеспечьте защитников средством самообороны. Принять? Да/Нет*

— Посмотрим, — неопределенно ответил Алексей, просматривая задание. — Пулемет не обещаю, а вот сам танк может и удастся поднять.

— Да не, — махнул рукой Васёк. — Даже Вла… Владыка не смог.

Алексей ничего не стал отвечать пареньку, тем более они уже заходили в просторную мастерскую, один-в-один похожую на две предыдущие.

— Спасибо, Вась, — раздался громогласный голос, — можешь идти! Ну а ты, Алексей, проходи!

Из-за установленного на центральном столе верстака сначала показалась лохматая голова мастера, в зубах которого была зажата трубка, а затем и остальное тело. Чем-то мастер Бран походил на Клима — такой же квадратный, с мощными руками и широкими плечами, вот только ростом реставратор был Алексею, в лучшем случае, до подбородка.

— Ва-ся!

— Да иду я, иду! — буркнул паренек, незаметно бросив на пол маленький мешочек с песком.

Мастер дождался, пока проводник исчезнет в коридоре и впился взглядом в грудь Алексея.

— Вижу на тебе наш амулет, — сразу же перешел к делу реставратор. — Значит ты или от братьев или от учителя.

— А почему не от Рыжего Вилли? — уточнил Алексей. — Сроду бы не сказал, что Чук и Гек братья.

— От Рыжего снега зимой не допросишься, — охотно объяснил реставратор. — Он поди с тебя золотом по весу заказа взял?

— Нет, — задумчиво ответил Алексей, — светильники ему подзарядил только.

— С чего это такая щедрость? — удивился мастер. — Ну да ладно, показывай, с чем пожаловал, раз эти трое тебя ко мне отправили.

— Вот, — Алексей осторожно вынул из Инвентаря коричневый пакет и аккуратно положил на стол. Обложка есть, листы готовы, сшить осталось, да переплет надеть.

— Ну-ка, ну-ка, — задумчиво пробормотал мастер, бережно вытаскивая из конверта листы. — Сеть Всемогущая и все Древние вместе! Это то, что я думаю?!

Мастер Бран поднял ошарашенный взгляд с обложки на Алексея.

— Боги Порога, — подтвердил Алексей. — Именно поэтому я у вас.

— Так-так-так, — реставратор схватил лупу и уткнулся в листы. — Ага, неплохо-неплохо… Какую же нить использовать? Где-то у меня был волос единорога… На такую книгу — не жалко! О! Чешуя дракона! Вилли чего-то расщедрился… Так-так-так… — мастер Бран на несколько секунд замер, после чего неожиданно крикнул:

— Васик! Васик, иди сюда! Я знаю, что ты уши свои греешь в коридоре! А ну иди сюда!

— Да я тут свой песок обронил, вот и вернулся…

— Ну-ну, — беззлобно хмыкнул реставратор. — Бери-ка нашего гостя и покажи ему оазис. Фруктами с грядки угости, на главные ворота своди, в лавку оружейную заведи, меня минимум час не беспокоить!

— Дядь Бран, а к Вла…дыке его сводить?

— Не в этот раз, — покачал головой реставратор, не отрывая взгляда от книги. — Все! Гуляйте отсюда оба. Не мешайте работать!

Подросток тут же потянул Алексея за собой в коридор, а потом и на лестницу.

— Ну что, Алексей, куда вас в первую очередь отвести? — спросил пацан с гордостью смотря на оазис с пирамиды.

— А пошли для начала на главные ворота, — предложил Алексей. — Глянем, что там с танком случилось.

Глава 27

*Оазис. Алексей*

До ворот дошли быстро. Очень уж Ваську хотелось посмотреть как Алексей будет доставать танк. А сам Алексей хотел забраться на стену и присмотреться к воякам.

— Вот, — Васёк гордо повел рукой, показывая самую настоящую каменную дорогу, проходящую сквозь оазис и идущую дальше в пустыню.

В стене, окружающей оазис отсутствовал один-единственный зуб, но и этого было достаточно для организации двухполосного двухстороннего движения. Другими словами въезд в оазис был настолько широк, что по дороге могли проехать одновременно четыре телеги.

А вот сами ворота, как раз-таки, отсутствовали.

Сверху зубы соединялись каменным перешейком, посреди которого торчала решетка, которая в любой момент могла рухнуть вниз, да дежурила дюжина воинов Пустыни. Да-да, за воротами стояли Воины Пустыни.

Алексей ради интереса даже вызвал описание класса, которым щеголяли все без исключения мужчины.

Воин Пустыни — один из шестнадцати искусственных классов, выведенных Древними с целью скомбинировать сильные стороны классов маг и воин. Воины Пустыни — мастера сражений как в строю, так и в схватках один на один. Любимое оружие: мечи, короткие копья, дротики и короткие луки. Не могут носить броню выше классом чем кожаная. Силой и выносливостью уступают обычным воинам, но зато владеют одной стихийной веткой магией Земли. В данном случае — песком. Песчаные кулаки. Песчаные щиты. Песчаные штормы. Поднятие песчаных големов — все, что касается песка входит в их магический арсенал. Пусть он не так разнообразен как у обычного стихийного мага, но у себя дома Воины Пустыни практически непобедимы. Минусы: покидая пустыню теряют до 90 % эффективности класса. Всю жизнь должны находиться рядом с песком. Будь это барханы великой Пустыни или мешочек с золотистым песком.

— Интересно, — пробормотал Алексей. — Вась, судя по тому, что ты всюду таскаешь с собой мешочек с песком, ты, наверное, хоче… эм, планируешь стать Воином Пустыни?

— И что? — привычно нахмурился Васек.

— Да ничего, — хмыкнул Алексей. — Если хочешь связать свою жизнь с песком и Пустыней — твое дело.

— Мое, — ровно согласился мальчик. — Знаете, Алексей, песок тоже ведь разный. Бывает обжигающий песок удушливых барханов, а бывает белоснежный пляжный песок на берегу Красного моря или Атлантического океана…

— Аргумент, — согласился Алексей, выходя вслед за мальчиком за пределы оазиса. — Слева танк упал?

— Да, — парень ткнул пальцем в непримечательный желтый песок. — За три секунды потоп. Даже выстрелить не успел.

— Ага… — протянул Алексей, машинально касаясь Цепи. — Давай-ка глянем.

Он не сильно топнул по каменной дороге, посылая импульс вниз и в следующий момент пораженно замер. Каменная дорога оказалось не Имперской дорогой, как сначала подумал Алексей, а… многоярусным мостом. Причем, судя по полостям, это был не просто мост, а гигантский акведук.

Обнаружено одно из чудес света — Акведук Вритры.

Величайший правитель Древности, побратим Великого дракона, разработал и воплотил в жизнь сеть акведуков и водохранилищ, обеспечив пораженные Дыханием Ксуров Земли Империи чистой водой.

Многие правители пытались переплюнуть славу величайшего строителя, пытаясь то построить что-то превосходящее Акведук Вритры, то, наоборот, разрушить дело последних лет его жизни. Но лишь времени удалось справиться с тем, с чем не справились потомки.

Путник, прояви уважение!


— Вась, — прошептал Алексей, — ты даже не представляешь себе, насколько ты прав, сказав, что танк утонул.

— В смысле? — не понял мальчишка.

— Да я так, мысли вслух, — пробормотал Алексей.

Танк обнаружился на глубине в тридцать метров. Да и то только потому, что зацепился гусеницей за опору акведука. Если бы не опора, он бы так и «тонул» в песке до тех пор, пока не достиг подземной реки. По его прикидкам от поверхности до подземной реки было где-то двести десять метров.

Встав поудобней, он «потянул» танк на себя.

Тянуть было сложно. Видимо двухчасовой штраф на Силу влиял не только на физические кондиции Алексея, но и на любые действия с физическими предметами. Так или иначе, пусть ему и было непросто, первые пятнадцать метров все шло как по маслу, но стоило танку пройти половину пути, как маг почувствовал чье-то присутствие.

Чем-то эта сущность, отблеск чей ауры увидел Алексей, была похожа на Скверну. Такая же мощная, опасная, но не голодна, а… сонная. Вот только духи, которые так и вились вокруг нее, были до тошнотворности бодры и активны, не желая выпускать из рук свою добычу.

«Это, чтобы вас, просто кусок высокотехнологичного железа! — мысленно сокрушался Алексей, обливаясь потом. — Ну на кой вам нужна эта консервная банка?!»

В голове мелькнула было мысль отдариться каким-нибудь артефактом или сырой силой, но он тут же от нее отказался. Не дай Бог разбудить спящую под оазисом сущность. Вряд ли, конечно, она проснется от небольшого энергетического накопителя или горсти слабеньких колец, но береженого и Бог бережет.

Вот и приходилось тянуть танк исключительно на силе Воли и своей упертости. Даже магию возле такой силищи было боязно использовать.

А духи, словно поняв, что применять магию он не желает, всеми силами мешали Алексею поднять танк.

— …сей!..ся!

Один, особо хитрый дух уплотнял песок перед танком и пытался бит Алексея песчаной плетью.

— …лексей!

Другой в самые неожиданные моменты толкал танк сторону акведука, стараясь зацепить его за выходящие каменные блоки.

Третий и вовсе каким-то немыслимым образом теребил его за левый сапог и штанину!

— Алексей! Бойся!

Неподдельный страх, прозвучавший в голосе Васька, который, не выпуская из рук штанину Алексея, все же докричался до него, придал Вольному магу сил и он, откинув самых назойливых духов слабеньким воздушным щитом, резко дернул танк вверх и тут же вправо, прикрывая от возможной опасности себя и вжимающегося в каменную дорогу Васю.

Он успел в самый притык.

Едва перевернутый на бок танк оказался между ними и пустыней, как по днищу военной машины забарабанила пулеметная очередь.

— Эти вернулись! Скорей назад, в оазис! — Васёк, стоило Алексею прикрыть их танком, тут же вскочил на ноги и потянул мага за собой. — Давай, давай! Быстрее!

Поддавшись напору пацана, Алексей побежал за ним, из последних сил удерживая танк. Проще было бы конечно, развернуть его, опустить на землю и только после того тянуть за собой, но времени на это у него не было.

— Дома! — крикнул Васек, стоило им миновать высокую арку ворот.

Цванг!

Решетка камнем упала вниз, идеально попав в предназначенные для нее пазы, чуть подпрыгнула и по инерции заходила ходуном.

Всегда приятно выходить за пределы. Ваши действия и поступки привели к увеличению вашей базовой характеристики. Воля +1. Текущее значение: 13

Алексей нетерпеливо смахнул сообщение в сторону и аккуратно, насколько позволяла ситуация, опустил танк на землю. Ну и ладно, что боком! Будет еще время нормально поставить!

— Сюда! — Вася уже взлетал по лестнице, перепрыгивая по три штуки зараз.

Последовав его примеру, Алексей взлетел по ступенькам и жадно приник к зубцу, на ходу формируя плетение «Зоркий глаз».

Больше всего его интересовал флаг, который ну сто процентов должен был быть на камуфляже у солдата любой уважающей себя армии.

«А вдруг реально, амеры?» — мелькнула шальная мысль.

— Ну что там? — Васёк дернул его за рукав. — Только не говори, что америкосы!

И собственная мысль, и слова Васи разом растеряли весь свой юмор, стоило Алексею рассмотреть рукав пулеметчика. На котором висела звездно-полосатая нашивка и короткая надпись: U.S. ARMY

— Не буду, — нервно хмыкнул Алексей, — сам чуть позже убедишься. Английский-то знаешь?

— Кто ж его не знает-то? — рассеяно ответил Вася, усиленно над чем-то размышляя. — Слушай, а ты сам-то здесь как оказался?

— Задание у меня, — улыбнулся маг, прекрасно поняв, что он него хочет добиться Васёк.

— Да нет, — недовольно поморщился парень, — здесь — на Пороге.

«И название мира знает, — отметил про себя Алексей, от которого не укрылось, с какой легкостью Васёк перешел на «ты» после обстрела у ворот. — Интересно было бы взглянуть на их программу обучения…»

— Случайно.

— Ага, — протянул пацан. — Я, кстати, тоже. Если мысли, что будем делать с амерами? Они же своих не бросят. На штурм пойдут или нет — не знаю, но теперь точно не уедут. А ведь так все хорошо складывалось…

— Что все? — уточнил маг, наблюдая за медленно приближающейся колонной военных.

— Эта дорога, если по ней прямо поехать, в соседний оазис ведет. А там, как бы так сказать…

— Конкуренты?

— Именно, — Васёк бросил на Алексея быстрый взгляд. — Магов практически нет, только пара шаманов, но воинов дюже много. Для нас, — паренек мотнул головой назад, — это критично. Для них, — кивок в сторону военных, — нет. Ну, пока патроны есть, конечно.

— Но тамошние ребята также могут вызвать зыбучие пески? — уточнил Алексей.

— Не совсем, — терпеливо вздохнул пацан. — Я же говорю, у них магов нет, привыкли грубой силой брать. Нет, если дюжина Пустынников усилия объединят, то конечно танк в песке потопят. Но это мы знаем, что это за техника, а те ребята — обычные пустынные бандиты.

— Тебе-то какая выгода, если американцы тот оазис займут?

— Минус конкуренты — раз, — принялся загибать пальцы Вася. — Торговые караваны к нам пойдут — два. Амеры посидят в оазисе месяц-два и к нам придут — три.

— В этом я сомневаюсь, — не согласился Алексей.

— О, поверь, — покачал головой Вася, — Вла. Владыка прекрасно понимает на что способен даже взвод профессиональных военных. Поэтому мы обложим их со всех сторон, чтобы у них не оставалось другого выхода, как договариваться с нами.

— Жестоко, но действенно, — признал Алексей.

— Самому что ли на переговоры выйти? — принялся тем временем рассуждать паренек. — Вроде не должны в пацана-то сразу стрельбу начать… Но и воспринимать меня будет тоже как ребенка…

— То есть вам нужен переговорщик? — уточнил Алексей, внезапно осознавая, что они с четырнадцатилетним мальчиком ведут серьезный разговор, а хмурые, бородатые Воины Пустыни не спешат встревать, уважительно прислушиваясь к беседе.

— Все верно, — кивнул Вася.

— А американцы тебе подойдут? — улыбнулся Алексей.

Активировав «Биение жизни» чтобы определить количество военных, он неожиданно для себя обнаружил четыре едва тлеющие искры в лежащем на бок танке.

— Живы что ли? — ахнул парень, проследив за взглядом Алексея.

— Пока да.

Дзанг!

Военные, приблизившиеся на расстояние уверенного поражения, выстрелили по решетке, перекрывающей въезд в оазис.

— Сразу два щита сняли! — ошарашено крикнул Вася. — Еще два выстрела и хана решетке!

И мальчик бросился по ступенькам вниз. Алексей бросил оценивающий взгляд на военную группировку из танка и трех джипов. В танке светились четыре искры, в джипах — по десять.

— Тридцать четыре, — пробормотал он себе под нос и шагнул с парапета, проигнорировав лестницу.

Мягко приземлившись около танка, он одной рукой прикоснулся к Цепи, другой — башни танка. Секунда, другая, и тонкие струйки песка неохотно начали вытягиваться со всего танка. Помимо четырех танкистов в танк залез дух песка, который не только не дал остальным духам разорвать людей на куски, но и сам не выпил их насухо, решив, видимо, превратить американцев в живую консерву.

Дух был явно сильней своих друзей и покидать облюбованное убежище не хотел.

«Сам напросился», — мрачно подумал Алексей, которого сильно напрягла несговорчивость духа. И если раньше он просто хотел вытащить его из танка и отпустить, куда глаза глядят, то сейчас сердце требовало отмщения за потраченное время.

— Вась, дай мне свой мешочек! — скомандовал Алексей, перестав церемониться и начав «наматывать» духа на руку.

— А тебе зачем? — настороженно спросил пацан, но мешочек все же протянул.

— Ща узнаешь, — пообещал ему Алексей, чуть не выронив неподъемный, как ему показалось мешочек на землю.

Обливаясь потом и сжав зубы, он все же удержал будущий артефакт в руке и начал привязывать дух к мешочку с песком.

Дух же, поняв наконец-то, что смертный маг в несколько раз превосходит его в силе, заметался, выскочил из танка, устроив на пятачке у танка пылевую бурю, и попробовал было удрать в пустыню, да не тут-то было.

— К ноге! — мстительно скомандовал Алексей, накидывая на песчаный столб ментальную уздечку и закрепляя ее слепком Цепи.

— У-у-у-у! — завыл дух, но, не в силах противиться послушно закружился у ноги мага.

— Он, — Алексей указал на пацана, — твой новый хозяин. Только он сможет дать тебе волю. Если он умрет, окажешься привязан к его останкам.

Параллельно со словами, Алексей доплетал плетение подчинения, отрезая духу любые лазейки. Закончив, с заклинанием он посмотрел на поменявший цвет мешочек, на котором к его удивлению проявился тусклый знак «ॐ».

— Держи! — золотистый мешочек выскользнул из рук Алексея, но Васёк его ловко подхватил. — Капни на него пару капель крови и, считай, у тебя появился личный телохранитель. Когда посчитаешь, что готов его отпустить, просто развяжи мешочек и высыпь весь, до последней песчинки песок в Пустыню или, на крайний случай, на землю.

— Эээ, спасибо, — выдавил из себя Васёк, осматривая мешочек со всех сторон.

Алексей же, не обращая внимания на переглядывающихся Воинов Пустыни, так и не сказавших ни слова, подошел к люку танка и пустил в него легкую исцеляющую волну. Диагностировав, что по крайней мере один из танкистов пришел в себя, он постучал по люку и громко сказал:

— Hey, man! Open up!

— Who is… who’s this? — послышался встревоженный голос танкиста.

— I’m from Earth! — как можно убедительней заявил Алексей, — I’ll help!

— I… I can’t! Let’s wait when commander awake. I’m just a gunner… — Эй мужик! Открывай! — Кто… кто это? — Я с Земли. Я помогу! — Я… Я не могу. Давай подождем пока очнется командир. Я всего лишь наводчик

— Как же вы меня все достали, — пробормотал Алексей себе под нос и, бросив бесполезные попытки убедить наводчика открыть люк, потянулся к нему ментальным щупом.

В принципе, он смог бы уломать ганнера открыть люк, пусть без визуального контакта это было бы сложнее, но время… Времени не было.

Внутри танка послышался шум — будто кто-то полз, матерясь себе под нос.

Дзанг!

— Третьего выстрела решетка может и не выдержать! — обеспокоено заметил Вася.

— Надо чтобы выдержал, — отрезал Алексей, точечно посылая заклинание «Бодрости».

Шум усилился. Взятый под ментальный контроль наводчик заскрипел защелкой — или чем там блокировался люк у американцев? Металл натужно затрещал, и крышка неохотно отошла на пару сантиметров.

Алексей, ухватившись за стальной обод пальцами, плавно потянул его на себя, магией помогая себе открыть люк. Из танка на него смотрел худощавый солдат, одетый в американскую форму песочного цвета. Глаза ганнера безвольно смотрели вперед, а из приоткрытого рта вытекала тонкая ниточка слюны.

— Прости, камрад, но разгрузку я с тебя сниму, — пообещал вьющийся рядом Вася. — И броник, и шлем, и берцы!

— Снимешь-снимешь, — пообещал Алексей, магией вытаскивая наводчика на землю, — лезь быстрее внутрь, отстёгивай их и сразу же назад.

На этот раз паренек не стал ничего переспрашивать и молча нырнул в танк.

— Готово! — спустя несколько секунд крикнул Вася и ловко выскользнул из боевой машины.

— Ты если броньку-то с него снимать решишь, попроси своих, чтобы пустынную одежду принесли для вояк, — посоветовал Алексей, — и пусть не жмотятся: амеры распробуют плащ с защитой от пустынного ветра и жаркого солнца, потом к вам за ними и придут.

— Разумно, — согласился пацан и бросился к застывшим вдали воинам.

— По-ле-тели! — с чувством продекламировал Алексей, телекинезом вытаскивая американский военных одного за другим.

А Вася уже вовсю суетился вокруг вытаскиваемых Алексеем танкистов, стаскивая берцы с наводчика.

— Вась, обезоружь их просто, — подсказал Алексей и пообещал. — Они сейчас сами разденутся.

— Кхм? Ну ладно, — было видно, что пацан не поверил Алексею, но послушно принялся вытаскивать пистолеты из кобуры. — О, револьвер! Не по уставу, однако.

Алексей же послал исцеляющую волну, следом раскинул на пришедших в себя военных плетение Бодрости и тут же грубо вторгся в их ментальные границы:

— Stand up! — Алексей, хоть и владел английским довольно сносно, но не знал, как будет «Становись, равняйсь, смирно!», поэтому ему пришлось импровизировать: — Stand in the line, vashu mat! Take off your clothes, blin! Fast, fast, fast! — Встать! Встать в линию! Снять одежду! Быстро, быстро, быстро!

Подкрепив свою пламенную речь ментальным тычком, он с некой виной посмотрел на спешно разоружающихся и раздевающихся солдат. Но что-то ему подсказывало, что Марк с ребятами будут рады нежданному подарку.

— Алексей, — подал голос Васёк, с уважением наблюдающий за происходящим. — Не… афроамериканец пусть комок оставит. Командир как-никак…

— Логично, — согласился маг, давая здоровенному — так и не скажешь, что танкист — чернокожему военному команду оставить на себе форму.

— Вот, — Васёк принял от одного из Воинов четыре крупных узла. — Одежда их. Там плащи, тюрбаны, халаты, сапоги, кушаки, ну и остальное по мелочи. Все зачарованное!

— Утащите их обмундирование, — кивнул на валяющиеся на земле шмотки Алексей, — они сейчас в себя приходить будут.

— Щас! — бодро кивнул пацан.

Алексей и глазом моргнуть не успел, как площадка оказалась абсолютно чистой безо всякой магии.

— Могете, — уважительно протянул Алексей.

— Бедуины, — хмыкнул Васёк. — Ну что пошли на переговоры?

— Пошли, — согласился Алексей, ослабляя у военных ментальный поводок. — Говори своим, чтобы поднимали решетку.

— А если будут стрелять? — уточнил пацан, давая знак стоящим на стене воинам.

— Не будут, — уверено заявил Алексей, — Зачем им стрелять в своих же?

— Ну а вдруг…

— Пошли, Васёк, — маг успокоительно похлопал парня по плечу, поморщившись от боли в натруженных мышцах. — Только представь, ты будешь присутствовать на первых русско-американских переговорах в этом мире!

Глава 28

*Пустыня. Штаб-сержант Мэтью Ричмонд*

Штаб-сержант Мэтью Ричмонд прожил долгую, насыщенную событиями жизнь и к своим сорока двум годам достиг немалых высот на военном поприще. Его оклад был почти такой же, как и у некоторых офицеров, впереди маячила перспектива стать сержантом первого класса, откуда открывалась дорожка к заветному званию мастер-сержанта.

Конечно, Мэтью не отказался бы и от должности главного сержанта, но потомственный военный из Арканзаса был реалистом и точно знал куда можно лезть, а куда лучше не стоит. Где нужно проявить инициативу, а где держать рот на замке. В каком деле можно огрести проблем, а в каком — неплохо заработать.

И это качество очень ему пригодилось, когда он начал свой небольшой бизнес, напрямую связанный с армией.

За всю его воинскую карьеру ему пришлось хлебнуть столько грязи и дерьма, причем по большей части от своего руководства, что никакой оклад этого не стоил. И единственное, что держало его в армии — бизнес и некоторые взятые на себя обязательства, благодаря коим, его сын сейчас учился ни много ни мало — в Йеле, входящем в лигу плюща.

Специфика его работы предполагала недюжинные навыки психологии и хорошую чуйку. Тем более оставалось всего ничего — полтора года контракта, а дальше его ждал перевод на другой материк.

Но когда у них в роте появился лейтенант Райен Сплинтер, опытный штаб-сержант сразу же понял, что спокойная жизнь на военной базе очередной страны, чьи названия Мэтью даже не запоминал, закончилась полностью и бесповоротно.

Вообще, судя по повадкам, этот Райен был вовсе не Райен, и уж точно не лейтенантом. Вот только что понадобилось одному из офицеров контрразведки — ну а кто еще по собственному желанию сунется в их танковую роту? — было неизвестно.

Может копал под бригадного генерала Смита или выявлял факты коррупции, а может даже под него… Да нет, не может быть… Но то, что лейтенант окажется самой настоящей занозой в заднице, было ясно уже по фамилии (Splinter с англ. «Заноза»). Поэтому Мэтью быстренько договорился о суточном патрулирование и, получив под свое командование второй взвод, смотался от греха подальше на соседнюю базу.

«В рамках пресечения незаконного трафика нефти, оружия и наркотиков».

Звучало красиво, а на деле — приходилось гонять тощих местных, промышляющих мелкой торговлей алкоголем и всяким таким. Заодно удалось перекинуться словечком с кое-какими людьми.

Вряд ли Сплинтер прибыл в батальон за ними…, но штаб-сержант решил перестраховаться.

К сожалению, чуйка не изменила Мэтью. Штаб-сержант не знал, что нарыл лейтенант, но пять хамви, полные злых коммандос, подъехали к их базе в вечер того же дня.

С некоторыми из зашедших в его кабинет в качестве лейтенантской свиты, штаб-сержант Ричмонд был шапочно знаком и наслышан об их способностях. Он не стал качать права, терпеливо выслушал приказ лейтенанта о возвращении, взял под козырек и только после этого уточнил: Они действительно поедут обратно в ночь, да еще и сквозь накатывающую на базу песчаную бурю?

Получив утвердительный ответ, Мэтью испросил разрешения идти выполнять приказ и получив еще один кивок, поспешил к своим парням. Те как раз распивали бочонок прохладного пива, и штаб-сержант Ричмонд не хотел, чтобы коммандос лейтенанта уличили его взвод в этом небольшом нарушении устава. Только не сейчас.

И хоть обычно офицеры закрывали глаза на редкие посиделки своих вояк, с пониманием относясь к тяготам службы вдали от родины, ожидать того же от мутного лейтенанта Сплинтера было, по меньшей мере, глупо.

Так и оказалось.

Когда он зашел в барак, весь его взвод лежал мордой в пол, заливая дрянной линолеум кровью из разбитых носов. А сержант Хосе Родригес стоял на коленях с закованными за спиной руками.

«Они знают», — стояло в глазах сержанта.

«Совпадение», — слегка качнул подбородком Мэтью.

— Я вижу не все ваши люди способны к обратному переходу… — в хриплом голосе лейтенанта Сплинтера звучало плохо скрываемое торжество. — Поэтому обратно пойдут только два танка. В составе следующих экипажей…

Чем дальше бесшумно появившийся за спиной офицер называл имен танкистов, тем яснее штаб-сержант осознавал: «Он знает. Знает намного больше, чем сам дьявол».

В озвученном списке находились все его бизнес-клиенты. Кроме Боба.

— Боб Мишиган уже неделю находится в Гуантанамо и дает показания, — чертов лейтенант, похоже, читал мысли штаб-сержанта. — Немедленно занять свои места, согласно штатному расписанию. Танки R-102 и R-103 остаются на базе. Обратно возвращаемся на R-100 и R-110.

Пол казармы, в которой протекал скоротечный разговор предпринял попытку уйти из-под ног Мэтью Ричмонда, но штаб-сержант неимоверным усилием воли взял себя в руки и козырнул:

— Сэр, разрешите исполнять, сэр?

— Поторапливайтесь, — небрежно бросил офицер, с огромной скоростью тарабаня пальцами по своему планшету.

Мэтью взглянул на своих бойцов, едва заметно дернул подбородком и сжал губы, призывая таким нехитрым образом к молчанию. Выходя из казармы, он не удержался и краем глаза заглянул в планшет лейтенанту. Но вместе отчета он увидел какую-то браузерную игрушку по типу фермы.

— Выживание в параллельном мире. Варианты попадания от трусов, до полного обмундирования. Как один, так и в составе группы, — заметил его взгляд лейтенант. — В последнее время пользуется оглушительным успехом.

— Сэр, от чего зависят стартовые условия, сэр? — против воли вырвалось у Ричмонда.

— Удача, сержант.

— Удача — девка ненадежная. М-16 получше будет, — буркнул Ричмонд, покидая казарму.

Выйдя на свежий воздух, он постоял несколько секунд с закрытыми глазами и уверенным шагом направился к своему танку. Штаб-сержант даже не стал смотреть на небо, хотя это было одним из его любимых занятий. Он любил ночное небо и знал на нем каждую звездочку. Но сейчас мысли были заняты другим.

«Предположим, лейтенант знает о начинке сотки и сто десятого, но если я до сих пор не в наручниках и не сижу на электростуле, значит конторе что-то от нужно от штаб-сержанта армии США Мэтью Ричмонда…»

А это значит, что можно побарахтаться.

Шикнув на своих подчиненных, отпущенных коммандос из казармы, он приказал готовить танки к выходу, а сам принялся напряженно думать.

Подорвать все пять хамви и свалить в пустыню? Вряд ли лейтенант настолько туп, чтобы не понимать преимущества двух танков перед пусть и пятью, но джипами. Значит он абсолютно уверен, что Ричмонд будет вести себя послушно. Но откуда такая уверенность?

— Сэр! Разрешите обратиться? — шмыгнул разбитым носом Хосе и, дождавшись короткого кивка, протараторил, — главный калибр опломбирован, как и все пулеметы. На гранатомётах с дымовыми снарядами тоже пломбы.

«Пломбы — это плохо, — подумал Мэтью Ричмонд. — Выстрелить-то можно, вот потом будет не ствол, а цветочек…».

— Занять места! — повысил голос штаб-сержант. — Следуем в Кэмп-Пэтриот!

«Все продумал, дьявол, — Ричмонд посмотрел на довольного лейтенанта, забирающегося в модифицированный хаммер. — Доигрался ты в бизнесмена, Мэтью!».

Мельком взглянув на надвигающийся шторм, Мэтью, несмотря на свой возраст, ловко забрался на свою сотку и скользнул в люк. R-100 взревел газотурбинным двигателем и тронулся вперед.

— Давай за лейтенантом! — приказал Мэтью водителю, а сам занял свое место командира.

Лейтенант Сплинтер, как и ожидал штаб-сержант, возглавил колонну. За ним ехал R-100 Мэтью, далее три хамви, второй танк и замыкал колонну пятый джип.

Ехали медленно, так как буря выдалась сильной. Вообще, будь его, штаб-сержанта, воля, в такую погоду они бы ни в жизнь бы не высунули своих носов с базы. Заклинит что-нибудь в такой пылищи — минус одна единица боевой техники. Но лейтенанту было виднее.

Так и тащились они добрый час, ориентируясь практически по одному радару.

— Сэр! Они ускоряются, сэр! — неожиданно крикнул Хосе, внимательно следящий за головным хамви.

— Подстраивайся под них, — хмуро приказал Мэтью, без устали размышляющий что именно знает Сплинтер, что ему нужно, и не проще ли ему застрелиться прямо сейчас.

— Сэр, — Хосе оторвал взгляд от монитора, на котором в следующую секунду начало твориться что-то странное, и взглянул на своего командира. — А что насчет…

— Ничего, — отрезал штаб-сержант, переходя на канал связи со вторым танком. — Возвращаемся на базу согласно приказу лейтенанта Сплинтера. — Если что с техникой случится — отвечать будет старший по званию. Вы же, — Мэтью добавил в голос нажима — просто выполняли приказ.

Его услышал не только Хосе, но и остальные танкисты. Напряжение, последний час витающее в танке, снизилось, и солдаты немного расслабились. Хосе с довольной улыбкой повернулся к монитору, чтобы в следующую секунду воскликнуть:

— Какого…

Мэтью, вынырнув из своих мыслей, бросил встревоженный взгляд на монитор, из которого на танк стремительно надвигалась сияющая арка.

А в следующую секунду радары и электроника танка сошли с ума.

— Не останавливаясь! — скомандовал Мэтью, — не хватало еще, чтобы коммандос поцарапали своим корытом наш бампер! Крис! Что происходит?

— Работаю над этим, сэр! — отозвался конопатый боец с ярко-рыжими волосами. — Сэр, буря пропала!

— Что за…

Мэтью приник к призматическим приборам наблюдения.

Они все еще находились в Пустыне. Вот куда делась буря…

— Твою ж…

Прямо на глазах штаб-сержаета из ниоткуда появился хамви коммандос, за ним еще один и еще. Водила первого хаммера от неожиданности ударил по тормозам и следующая за ним машина боднула его в задний бампер. Третья боднула вторую, а затем на джипы вылетел танк.

Мэтью зажмурился, но Сэм — механик-водитель стодесятого умудрился свернуть в сторону, уходя от столкновения.

— Может в бою эти ребята и асы, — пробормотал штаб-сержант, — но водить ни черта не умеют.

Дождавшись появления последнего хаммера и удостоверившись в отсутствии внешней угрозы, он проверил связь и полез, чертыхаясь, открывать люк танка.

Пустыня встретила его прохладой и тишиной.

— Где лейтенант Сплинтер? — громко спросил штаб-сержант у водителя, следующего за ним хаммера.

— Не знаю, сэр! — недоуменно пожал плечами долговязый белобрысый детина. — Сэр, а где буря?

— Рядовой! После лейтенанта, кто у вас самый старший по званию? — строго спросил его Мэтью, игнорируя заданный вопрос.

— В нашем хамви сержант Уильямс.

— А в остальных?

— Сержант Бэлгрэм, Доуз и Коуби!

— Попроси всех сержантов подойти ко мне, рядовой.

— Есть, сэр!

«Куда же все-таки пропал этот чертов Сплинтер? — подумал Мэтью. — Хотя, не могу сказать, что я сильно расстроился! Ха-ха! Еще бы его черепашки, хе-хе, не стали бы качать права…».

Веселое настроение штаб-сержаета мгновенно улетучилось, стоило ему бросить взгляд в ночное небо пустыни.

Груз в танках… Семеро подчинённых, только по документам являющихся солдатами армии США… Нынешние проблемы из-за его маленького бизнеса и проблемы будущие… Все это незаметно отошло на задний план.

Ведь на безоблачном небе не было ни одной знакомой звезды…


День спустя. Штаб-сержант Мэтью Ричмонд

Первые шесть часов было чертовски непросто. Не только он умел ориентироваться по звездам, но и добрая половина коммандос. Пренебрежительное отношение танкистов им пришлось не по душе и сержанты чуть ли не в ультимативном порядке потребовали перестать называть их коммандос. Они рейнджеры и точка.

В тот момент Мэтью с трудом удержался, чтобы не расстрелять всю четверку. Они находятся дьявол знает где, а этих костоломов больше всего волнует то, как их называют.

«Спокойно, Мэт, — сказал тогда себе штаб-сержант. — У ребят просто стресс. И у тебя стресс. Если начнется стрельба — будет только хуже. Хотят, чтобы мы называли их рейнджерами — да бога ради! Но ты не расслабляйся, Мэт. Думай, думай! Случайно ли Сплинтер светанул передо мной своим планшетом? И что бы я сделал, оказавшись в другом мире? А может быть все это просто одна большая гребанная подстава? Может какому-то хрену из Пентагона пришло в голову провести эксперимент над взводом штаб-сержанта Мэтью Ричмонда?».

Камеры найти не удалось. Небо по умолчанию поддельным быть не могло, ну и тридцать шесть человек одновременно сойти с ума не могут. Неужели действительно, мать его за ногу, параллельный мир?!

Штаб-сержант сделал единственное, что мог в данной ситуации — загрузил бойцов работой по самое не могу. Так, чтобы ни секунды не было подумать о происходящем. И танкисты и коммандос, ой, простите, рейнджеры! с каким-то облегчением приняли правила игры и принялись выполнять приказы. Ведь есть старший. И он, видимо, знает, что делает.

Полчаса ушло на снятие пломб и диагностику вооружения. Полтора часа ушло на починку электроники. Час — на налаживание связи. И то, её удалось наладить исключительно между хамви и танками. GPS, спутниковая, сотовая связь — не работало ни-че-го. Еще три часа ушло на мелкий ремонт джипов и прочистку машин от налетевшего во все щели песка.

Вояки были не дураки и прекрасно понимали, что без военной техники они обречены.

А потом солнце начало вставать и Мэтью принял решение продолжать движение на север. Там должна была находится база Кэмп-Пэтриот, и если она на месте — значит они словили массовый глюк, ну, а если нет, то… дальше будет видно.

Можно сказать Мэтью и его взводу повезло. Спустя каких-то два часа на горизонте показалась база. Вот только это был далеко не Пэтриот, да и назвать базой челюсть, валяющуюся на песке мог только конченный оптимист.

Он бы сто раз подумал идти туда или нет, и скорей всего обогнул бы это место по широкой дуге, но доклад Хосе, который последние два часа не выпускал бинокль из рук, в корне изменил его решение:

— Сэр, похоже эта… стена окружает оазис.

Оазис — это еда и вода. А с едой и водой у них были серьезные напряги. Что делать было решительно непонятно, поэтому Мэтью решил делать то, что он умел лучше всего на свете: выживать.

Наладить диалог с обитателями зубного города с ходу не вышло — местные просто не шли на контакт, поэтому штаб-сержант решил действовать решительно.

Предупредительная очередь в небо должна была показать серьезность армии США, а танк Гостингса, при поддержке двух хамви, занять ворота. Вот только план захвата пошел не по плану.

Сначала они потеряли танк — песок ударил в бок Абрамса с такой силой, что его аж откинуло в сторону и за какие-то пару секунд засосало под землю. Хаммеры рейнжеров, видя такой колленкор, дружно прыснули врассыпную, полосуя из пулемета этот дьявольский песок. А потом…

Потом были песчаные големы. Песчаные, мать их, големы! Прямо как в гребанном человеке-пауке!

Пришлось откатываться в сторону и кружить вокруг оазиса, в надежде найти дырку в зубах — ну то есть брешь в обороне. Песчаные големы так и лезли, но успешно рассеивались после коротких пулеметных очередей. Еще бы рейнджеры поэкономней расходовали боеприпасы… но у этих ребят явно была аллергия на словосочетание: «экономия патронов»…

А потом прямо между ими и стеной появился какой-то тип в плаще, превратившийся в следующую секунду в здоровенный зеленый валун. С перепугу шмальнув из главного калибра по этой непонятной хреновине, Мэтью принял решение продолжить разведку.

Честно говоря, он не был уверен, что действительно видел на месте валуна человека… Ну да плевать.

Объехав оазис и обнаружив еще одни ворота, на этот раз закрытые, Мэтью приказал вернуться назад — к первому проходу. Не зря же он был открыт? Может помеха какая или еще что?

Вернувшись назад он с удивлением увидел, как недавний тип — значит все-таки не показалось — неведомым образом вытаскивает танк из песка. Не касаясь его.

Кто-то из рейнджеров не выдержал и выпустил длинную очередь по аборигену. Но тот неожиданно ловко прикрылся танком. Прикрылся танком!!! И свалил в крепость, под защиту упавшей сверху решетки.

Такое спускать было нельзя и Мэтью приказал вынести драгоценными снарядами к основному калибру эту решетку. Вторым, тем более своим, танком он рисковать не собирался, планируя отправить на прорыв три хамера с рейнджерами. Вот только сначала решетка оказалась удивительно устойчива, выдержав целых три выстрела из 120 миллиметровой пушки, а потом стрелять как-то резко расхотелось.

От оазиса в их сторону шли шестеро. Двое местных — тот самый странный тип, какой-то мальчуган и… его парни. И если ноги его танкистов слегка заплетались, то эти двое шли уверенно. Вот только все равно было в их фигурах что-то неестественное.

— Хосе?

— Такое ощущение, будто воздух перед ними дрожит…

Мэтью так и хотелось зло рявкнуть: «Это пустыня, дуболом! Здесь везде воздух дрожит!» Но вот ведь в чем дело — он сам видел это дрожание воздуха. Будто это была какая-то… магия.

А неизвестные тем временем приближались все ближе, пока, наконец, не остановились в десятке метров от его взвода.

— Let’s talk? — предложил плащ со смутно знакомым жутким акцентом. (/Поговорим?)/

Сказал вроде негромко, но Мэтью все было слышно также хорошо, будто странный гражданский в плаще стоял в нескольких метрах.

«Поговорить хочешь, засранец? — подумал про себя штаб-сержант, спрыгивая с танка и поправляя кобуру со стареньким, но надежным Сойером. — Ну давай поговорим…».

Глава 29

*Пустыня. Алексей*

— Let’s talk? — предложил Алексей, остановившись в двадцати шагах от военных.

(Поговорим?)

Рядом стоял Васёк, держа в руках легкий арбалет. По совету Алексея он не стал светить трофеи и сейчас играл роль недалекого местного аборигена из каких-нибудь Средних веков.

Танкисты, все кроме командира переодеты в холщовые штаны и просторные рубахи, уже практически пришли в себя и недоуменно переглядывались, пытаясь понять, как же так случилось, что они добровольно разделись практически догола.

— Staff Sergeant, Matthew Richmond, — спрыгнувший с танка коренастый американец не стал разводить политесы и с ходу взял быка за рога. — What happened with my people?

(Штаб-сержант Мэтью Ричмонд. … Что случилось с моими людьми?)

Но Алексей не спешил отвечать, внимательно всматриваясь в американца. Чем-то стоящий перед ним мужчина был похож на Андрея Николаевича. И пусть сейчас Николаич находился где-то под Бастионом, штурмуя Бункерк, но чувство родства, мгновенно вспыхнувшее при виде этого сержанта, не желало никуда уходить. Да и может ли быть человек с таким тяжелым взглядом сержантом?

— Если он сержант, то я балерина, — озвучил его мысли Васёк.

Американец лениво посмотрел на пацана, отчего Вася стушевался и спрятался за Алексея.

Вот только Алексей не оценил актерскую игру Васи. Все его внимание было приковано к сознанию американца. У невозмутимого снаружи военного внутри вспыхнул самый настоящий пожар. Удивление, узнавание, радость, страх, непонимание, облегчение и снова страх. Заинтересовавшись, он попробовал было скользнуть в сознание странного американца, но, к своему безмерному удивлению, наткнулся на самый настоящий ментальный блок. Косой, кривой, гарантирующий при взломе смерть своему владельцу, но работающий ментальный блок!

«Вот это поворот», — кто бы не ставил этот блок, он был настоящим профессионалом. Алексей не смог проникнуть глубоко в мысли американца, предпочтя отступить. Да и сам Мэтью был явно непрост. Как будто почувствовав, что Алексей пытается проникнуть ему в голову, он нахмурился и щелкнул кобурой, а его мысли поблекли, и вовсе став нечитаемыми.

Но и того, что Алексей успел увидеть, хватило бы даже не на пару-тройку подписок о неразглашении, а на парочку пожизненных.

«Интересно, эта встреча случайная или нет?», — подумал маг, доставая из Инвентаря вынесенную из Чертогов стелу.

Он не мог дать логического объяснения своему поступку, но в глубине души был уверен, что поступает верно. Проводить инициацию через свой личный медальон он не захотел, решив, что такая «ниточка» повредит не только ему, но и, возможно, этому Мэтью.

«Эх, ребята, знали бы вы, что это на самом деле такое…» — подумал маг, наблюдая за ошарашенными лицами вояк, — вот тогда бы действительно удивились. А так… подумаешь, вещь из Инвентаря достал. Кстати вопрос — смогу ли я танк туда убрать?»

— … — хоть американец и держал лицо кирпичом, но капелька пота, появившаяся у него на виске и разгорающийся пожар в ауре сигнализировали о состоянии, близком к шоковому.

— Touch it and you will speak… мм, Вась, как местный язык будет на Инглише?

(Коснись ее и ты будешь говорить на…)

— Локал лэнгвидж, — подсказал пацан.

— Точно! Touch it and you will can speak local language.

/(Прикоснись к ней и ты сможешь говорить на местном языке Примечание от автора: на самом деле нельзя сказать «//will //can» //can с //will не употребляется. Нужно было сказать //will //be //able //to, но Алексей не слишком хорошо шарит в Инглише)/

Военный замер, судорожно раздумывая над словами Алексей. Посмотрев на пьедестал как на гремучую змею он повысил голос:

— Guys! Get in the car! Now! — после чего, дождавшись пока четвёрка танкистов облепит его танк, он подозрительно посмотрел на Алексея. — Why should I touch it if we can speak English?

(Парни/! В//машину//! Живо! … Почему я должен касаться этой штуки если мы можем говорить по-английски?)/

— I’m from Earth, — попытался объяснить ему маг. — I know English, but local people don’t. So you need to know local language to survive.

(Я с Земли. … Я знаю английский, но местные — нет. Поэтому тебе нужно выучить местный язык чтобы выжить)

— I can survive anywhere, — заявил военный, причем, Алексей всем своим нутром чувствовал, что этот американец, понимающий русский язык, не врет, не хвастается, а просто констатирует факт — он действительно может выжить где угодно.

(Я могу выжить хоть где)

— What about your people? — Алексей кивнул в сторону военной техники. — Они такие же крутые как ты и тоже смогут выжить в незнакомом мире, не зная местных реалий и языка? Если бы я хотел причинить вам вред, давно бы причинил. If I wanted to kill you, you would be dead already.

(Что насчет твоих людей? … Если бы я хотел тебя убить, ты бы уже был мертв)

Американец пронзительно посмотрел Алексею в глаза, словно пытаясь найти там ответы на свои вопросы и, сплюнув, шагнул к стеле.

Внимание! Для инициации доступен один разумный. Выберите, какой пакет данных вы желаете передать инициируемому: Базовый (Языковой пакет, ограниченное подключение к Сети — требуется амулет) Средний (Языковой пакет, стандартное подключение к Сети — требуется амулет, три пакета с умениями на выбор) Продвинутый (Языковой пакет, стандартное подключение к Сети — требуется амулет, пять пакетов с умениями на выбор, карта местности) Полный (Языковой пакет, расширенное подключение к Сети — требуется амулет, семь пакетов с умениями на выбор, карта местности и материка, информационный пакет «История Порога», привязка Инвентаря)* Допуск младшего администратора*

«Средний», — принял решение Алексей и телекинезом протянул военному первый попавшийся амулет, которым оказался серебряный кругляш на серебряной цепочке из стандартного набора. Этот, три раза ха-ха, повышал сопротивление ментальному воздействию.

Американец, немного помедлив, принял артефакт и решительно коснулся стелы. В следующую секунду он согнулся пополам, а джипы ощерились автоматными стволами.

— Hold your fire! — прохрипел мужчина, распрямляясь. — I’m fine!

(Не стрелять! … Со мной все нормально!)

— Голова поди болит? — уточнил Алексей.

— Будто всю ночь пил, — согласно кивнул военный, аккуратно касаясь висков.

— Во, — удовлетворенно протянул Алексей. — Сейчас и поговорить по-человечески можно. Значит так, я сейчас обрисую ситуацию, потом отвечу на три любые вопроса. Это понятно?

— Десять, — скупо бросил американец.

— Что десять?

— Десять вопросов.

— Четыре.

— Девять, — тут же отреагировал сержант, не моргнув глазом.

— Пять.

— Восемь.

— Шесть.

— Семь.

— Шесть с половиной? — Алексей откровенно веселился, понимая, впрочем, мотивы армейца. Он бы и сам не отказался от ответов на вопросы в первый день своего попадания.

— Семь, — брови мужчины сошлись на переносице. — И я не буду спрашивать куда делось снаряжение и вооружение моих парней.

— Может вам еще и танк отдать? — влез в разговор Васёк.

— Умолкни, шкет, — американец даже не взглянул на пацана. — По поводу танка будет отдельный разговор.

— Вряд ли местные отдадут вам танк, — покачал головой Алексей. — Но возможно, после того, как я закончу свой короткий рассказ, у вас сложится полная картина происходящего.

— Я слушаю, — американец оказался на удивление разумным человеком и не полез на рожон.

— Вы попали в другой мир, — вздохнул Алексей. — В мир меча и магии. Причем этим самым мечом и магией местные управляются невообразимо хорошо… Я только что помог вам пройти инициацию. Благодаря амулету у вас теперь будет допуск к Сети — это местный аналог Интернета, плюс он считывает ваши характеристики, навыки, умения, весь жизненный опыт и формирует предпочтительный класс развития.

По лицу американца было видно, что он хочет что-то спросить, но он сдержался.

«Умный, зараза, — уважительно подумал Алексей. — Не повелся…»

— Далее. В данный момент мы находимся в Пустыне, которую населяют бедуины, контрабандисты, сектанты, бандиты, работорговцы, авантюристы и прочий отчаянный народ, которым пришлось либо бежать из цивилизованных стран или им там стало скучно.

Он снова сделал паузу, приглашая американца уточнить про страны, но тот молча слушал, не спеша тратить свои вопросы.

На континенте находятся четыре крупнейших государства. Первое — Цитадель. Протянулась с севера-запада на юго-запад материка. Условная конфедерация со своим сенатом из дворян и надзирающим органом в лице налоговой службы. Хорошие стихийные маги, артефакторы, предприниматели, мануфактурщики и… авантюристы. Второе — Крепость. Расположена на юго-востоке. Диктатура чистой воды. Ресурсов мало, но имеют выход к океану, откуда к ним постоянно лезут разные твари. Воинское дело, несмотря на высочайшую коррупцию, развито весьма сильно. Сильные маги воды. Существует несколько легендарных воинских орденов. Третье — Бастион. Горная страна, расположенная… в горах, растянувшихся с юго-востока на юг. Владеют разными шахтами, активно осваивают подземные коммуникации, где, в последнее время столкнулись с лезущей из подземного города нежитью. Политический строй, скорей всего, президентская республика. Только вместо президента король. Хорошие воины, ремесленники, сильные маги Земли. Четвертая страна — Лес. Расположен он между Бастионом и Цитаделью. Политическое устройство… Наверное, парламентская монархия, хотя не помню, чтоб кто-то когда-нибудь видел их старейшин. Лучшие травники, зельевары и маги жизни. Ну и Пустыня — расположена между Бастионом и Цитаделью и, до недавнего времени являлась буфером между этими государствами, которые находились в состоянии перманентной войны.

Алексей вопросительно посмотрел на американца. В принципе, говорить он мог и дальше, но где-то внутри потихоньку зарождалось понимание, что книга практически готова и можно возвращаться к мастеру Брану. Да и огненная искра, выросшая в последнее время в несколько раз к недовольству остальных стихий, подгоняла мага, требуя идти, бежать, лететь!

Взглянув на задумавшегося американца, Алексей, напротив, медленно вздохнул и неспеша выдохнул, погружаясь в небольшую медитацию и пранаяму. Ему очень не понравилось поведение обнаглевшей стихии. Если ради силы и могущества придется стать рабом стихии — это точно не его путь.

Искра под сердцем недовольно кольнула, но напор сбавила. Алексей же по очереди сосредоточил внимание на бешеной энергии шустрой молнии, прохладе и свежести махровой снежинки и на увесистости невозмутимого кристалла.

Внутренне свербение куда-то бежать и что-то делать постепенно ушло, сменившись внутренней гармонией.

Внимание! Не все могут осознавать, что происходит с ними. Вернее, осознавать, что происходит могут не только лишь все, мало кто может это делать. Вы — можете. Базовая характеристика Мудрость +1. Текущее значение: 13

— Я готов задавать вопросы, — напряженный голос американца вырвал его из медитации.

— Спрашивайте, м-м, Мэтью, — приглашающе кивнул Алексей.

— Куда нам идти?

— Вась…

— Если ехать прямо от ворот нашего оазиса, — важно подбочился пацан, — то через два-три часа вашим ходом, уткнетесь в оазис. Его держат местная банда. Магов у них нет. Только два шамана. Если их снять, то оазис ваш.

— Ваша выгода?

— Избавляемся от конкурентов. Этот отрезок пути становится спокойней, торговля оживляется. Как вариант, мы сможем подкидывать вам заказы…

— Наемный отряд… — скривился Ричмонд. — Ладно. Чего нам следует остерегаться?

— Скорпионов. Хотя с вашим вооружением они не опасны. Магов и мастеров меча. Духов пустыни и бедуинов. Хотя опять же, с вашим вооружением — это все пыль.

— Какие здесь перспективы? — сержант потерял к Ваську интерес и посмотрел на Алексея.

— Начинается большая война, — Алексей серьезно посмотрел на американца. — Таких, как ваш отряд с каждым днем попадает сюда все больше. Этот мир буквально притягивает к себе разумных с окружающих миров, создавая прорехи в пространстве или, как их называют местные — форточки.

— Есть вариант вернуться назад?

— Есть, — твердо ответил Алексей. — Но только если играть по-честному. Не будете пытаться нести сюда свою хваленую демократию, постараюсь вас вытащить домой.

— Зачем тебе это? — недоуменно вскинул бровь армеец. — Ты же русский.

— А ты американец, — пожал плечами Алексей. — И это не значит, что мы враги. Я бы даже сказал наоборот. К черту политику. Чтобы выжить — нужно держаться вместе. Да и потом… Можешь считать меня идеалистом, но мне кажется, что старушке Земле давным-давно пора объединиться. Поверь, увидишь тех ребят, которые вторгаются в этот мир, ты поймешь, что я имею ввиду. Ведь если падет Порог, то следующей будет Земля…

— Как мне с тобой связаться?

— У меня есть возможность выходить на связь со своими учениками, — улыбнулся Алексей. — Я понимаю, что вам до сих пор трудно поверить в магию, но, судя по вашей ауре, из вас может получиться неплохой маг Земли или Огня. Хм, да… — Алексей, прищурившись, окинул американца взглядом. — Или Земли, или Огня… Такая склонность обычно проявляется только к одной стихии, а вас же… Впрочем, ладно, до ваших секретов мне дела нет.

— …

— Вернемся к нашим баранам, — смущенно кивнул Алексей, поймав на себе красноречивый взгляд военного. — Так вот, я могу вас научить двум заклинаниям, и, помимо, самих заклинаний у вас появится возможность скачать пакет «Призрачная связь». Ну а там уже все интуитивно понятно.

— Мои люди…

— Я и так сделал для вас больше, чем нужно, — покачал головой Алексей. — Тем более сейчас ваш авторитет укрепится.

— С этим у меня проблем нет, — не моргнув глазом соврал американец.

— Угу, — кивнул Алексей, — именно потому, наверное, ваши танкисты предпочли залезть на танк, а не сесть в джипы.

— Я готов стать тво… вашим учеником, — скрипнул зубами Мэтью.

— Тогда не будем тянуть кота за хвост, — улыбнулся Алексей. — Повторяйте за мной.

Спустя пять минут и пару сотен тысяч убитых нервных клеток, американец наконец-то смог понять, чего от него хочет этот странный парень в плаще и смог напитать простую фигуру щита энергией. В ту же секунду перед ним появился песчаный щит.

— Отлично, — выдохнул Алексей. — Класс-то уже выбрали?

— Еще нет, — односложно ответил американец, с удивлением тыкая в висящий перед ним песок. — Этот щит даже от пистолетной пули не защитит!

— А от простенького фаербола сможет, — не смутился Алексей. — Тем более, во-первых, оружия кроме вас ни у кого пока нет, а, во-вторых, это же самое простенькое заклинание. Будете ежедневно тренироваться, сможете землетрясения устраивать, вон, как Васёк. — Алексей кивнул на внимательно прислушивающегося к беседе пацана.

Показав американцу плетение огненного шара и в очередной раз подивившись про себя, как в одном теле уживаются две личности, он взглянул на внутренние часы и решил: «Пора».

— Ну все, командир, дальше сами.

— Погодь, — американец тут же развеял фаербол и серьезно посмотрел на Алексея: — Что я тебе… вам должен?

— Вась, беги в оазис, я догоню, — обронил Алексей, не спеша отвечать на вопрос военного.

— У ворот подожду, — недовольно буркнул пацан и, смерив американца подозрительным взглядом, пижонски заскользил по песку прямо как по льду.

— Вы, уважаемый Мэтью, — заговорил Алексей, удостоверившись, что его никто не слышит, — мне ничего не должны. А вот я должен вас предупредить. Будете играть в свои мутные игры, сотру вас в порошок. И мне не помешают ни ваши танки, ни автоматы.

— Я же не Пентагонский ястреб, — бесстрастно ответил военный, — а простой штаб-сержант. Моя задача выжить и вернуться домой. Вместе со своими людьми.

— Посмотрим, не поменяется ли ваше мнение спустя пару месяцев, — хмыкнул Алексей. — И да, у ученика могут быть свои секреты и это нормально, но врать учителю нельзя. Это понятно, Мэтью? Или лучше Митя?

Мужчина вздрогнул, но ничего не ответил, насторожено следя за магом. Алексей же выразительно посмотрел на его ладонь, стиснувшую рукоять пистолета и подытожил:

— Не люблю проблемы, штаб-сержант Ричмонд. Надеюсь мы друг друга поняли?

— Поняли, — мрачно ответил штаб-сержант. — Последний вопрос.

— Уже восьмой, — вскинул бровь Алексей.

— Как от ученика учителю, — не растерялся военный. — Сеть рекомендует мне три класса: «Фортификатор», «Каратель» и, — штаб-сержант дернул щекой, — «Двуликий»…

— Думаю вы сами знаете ответ на свой вопрос, Мэтью, — улыбнулся Алексей. — Удачи!

— Взаимно, — мужчина вскинул голову, отсалютовал Алексею и резко развернувшись направился к своим.

«Вот и ладушки, — подумал про себя Алексей, оставляя в ауре новоиспеченного ученика следящий маркер. — Что-то мне подсказывает, что Порог еще услышит об этом штаб-сержанте, а все местное ворье, бандиты и работорговцы вздрогнут».

Бросив взгляд на что-то говорящему своим бойцам мужчину, маг повернулся и направился к Оазису, раздумывая про себя как Васёк заставил волну песка нести его в нужном направлении и не провалиться при этом под землю.

Дойдя до ворот, он посмотрел на мальчишку и взрослых воинов, облепивших танк и беззлобно пробормотал себе под нос:

— Звиняйте, ребят, но танк я заберу с собой…».

Глава 30

С гордостью посмотрев на установленный на стене пулемет, Алексей кивнул сам себе и посмотрел на долгожданное уведомление Сети:

*Внимание! Дополнительное задание: «Обеспечьте защитников средством самообороны» выполнено. Награда: навершие меча*

Камушек был, конечно, красивый и уж точно не простой, но маг едва ли мог представить себе такую ситуацию, где ему бы понадобился меч. Поэтому драгоценный камень отправился в Инвентарь. Сразу же за танком.

— Алексей, давай договоримся! — Васька, как только он увидел исчезновение танка, чуть Кондратий не хватил, — зачем тебе Абрамс?!

Пацану было мало снятого с танка пулемета с пятью тысячам патронов и он, словно клещ, вцепился в Алексея и, бешено вращая глазами, требовал вернуть танк. Поначалу Лёху это веселило, но спустя добрых пять минут, в течении которых Васёк без остановки возмущался, просил и даже угрожал, он не выдержал.

— Значит так, — Алексей аккуратно оцепил руку пацана от рукава своей броньки. — Во-первых, это мой трофей, я его поднял из-под песка. Во-вторых, уж не знаю откуда ты так хорошо знаком со спецификацией этого танка и так хорошо разбираешься в оружии, но снаряга танкистов — тоже мой хабар и если будешь наглеть, то все заберу. Кстати, ты сам-то не хочешь пару комплектов своим товарищам передать? В-третьих, если твои старшие друзья, — маг кивнул в сторону напрягшихся Воинов Пустыни, — начнут права качать так отхватят, что мало не покажется. В-пятых, ты, дружище, вконец обнаглел. Я тебе не друг и не брат, чтобы меня за рукава хватать и упреками сыпать.

Взглянув на зло зыркнувшего на него пацана, Алексей устало вздохнул.

— Дурак ты Васёк. Эмоции свои и язык совсем не контролируешь. Я тебя первый и последний раз предупреждаю — не перегибай. Все, бывай!

— Стой! Да стой же ты! — мальчик, видя, что маг не обращает на него внимания, побежал к Алексеем и протянул ему кобуру с револьвером. — Можешь Сане передать? Он страсть как их любит, да и подстраховка не помешает. А насчет комплектов… Через пять-десять минут будут у пирамиды.

— Страховка не помешает, — согласился Алексей, принимая подарок. — Да и камки пацаны оценят, ну а что касается тебя…Будет туго, знаешь как со мной связаться!

И Алексей, подмигнув странному пацану, направился к пирамиде. Ноги сами вели его в центр оазиса, а в голове крутились мысли как о Мэтью, так и о Васе. За американца Алексей не переживал — было что-то такое в этом человеке, благодаря чему с уверенностью можно было сказать, что скоро в Пороге появится первая в мире военная база ВС США.

С пацаном же все было не так однозначно.

Мелкий сопляк, который за несколько месяцев сумел так себя поставить, что видавшие виды Воины Пустыни слушали его как отца родного. Воин Пустыни, Рекрут, Советник, Ученик мага — когда только умудрился? Да и класс «Песочник» весьма интересный… Алексей кивнул своим мыслям и твердо пообещал себе разузнать про этот класс подробней. Только позже, как время будет.


«Вернусь в Академию — поговорю с Марком, — решил Вольный маг. — Бог его

знает, сколько еще таких вот кадетов из загадочного Приюта ходит сейчас

по Порогу…».


/Увлекшись мыслями, он и не заметил, как подошел к пирамиде, где его уже

ждал угрюмый бедуин. Взмахом руки предложив Алексею следовать за собой,

воин потопал по ступенькам наверх. Дойдя до прохода, воин замер на

ступеньках, кивнул Алексею в сторону отверстия./


«Интересно, ему не положено сюда заходить или сам не хочет?» — подумал

маг, заходя в коридор.


Наскоро пройдя в мастерскую, он еще раз подивился про себя идентичности

рабочих кабинетов реставраторов и деликатно покашлял, привлекая к себе

внимание.


— Это вы, мой юный друг? — реставратор на секунду оторвался от книги и

добросердечно улыбнулся, — проходите, не стойте у порога!


— Благодарю, — улыбнулся Алексей и подошел к столу, с любопытством

осматривая инструменты мастера.


Щеточки, валики, иглы различной длины и толщины, какие-то пожелтевшие

листы с формулами и геометрическими рисунками… Его взгляд зацепился за

классическую пентаграмму, вписанную в идеально ровный круг.


«Даже так, — отстраненно отметил Алексей, делая вид, что его не

заинтересовали листочки с формулами и пента— гексо— и еще какими-то там

— граммами.


*Внимание! Благодаря высокому Восприятию (Интеллект), природной

любознательности и осознанной внимательности вы разглядели то, что

видеть вам не полагалось. Вот только нужны ли вам чужие тайны?

Вам доступно задание «Конклав демоноборцев».

Принять? Да/Нет*


Стоящий перед ним мастер ощутимо напрягся в ментальном плане. Видимо

реставраторы каким-то образом чувствовали, когда их маленький секрет

находился под угрозой раскрытия.


«Нет, — мысленно отказался от сомнительного удовольствия Алексей. — Ну

не чувствую я от них опасности и все тут! А, не дай Бог, появятся

демоны, буду знать кого и где искать. Поэтому, мой ответ — нет».


Внимание! Кто-то из Древних сказал: «Лучше /*плохо делать/, но

/свое*//*дело, чем/хорошо, но чужое». Только тот разумный, который

четко видит свою цель и точно знает, что ему нужно, а что нет, может

взять свою жизнь под контроль. Остальные — плывут по течению, хватаясь

за все предложения подряд «на всякий случай».

Для принятия судьбоносных решений нужно быть мудрым, волевым и внимательным

Базовая характеристика Мудрость +2. Текущее значение: 15

Базовая характеристика Интеллект +2. Текущее значение: 12

Базовая характеристика Воля +2. Текущее значение: 14*


Навалившись на стол, он переждал приступ острой головной боли и

успокоительно махнул рукой встревоженному мастеру. Было такое ощущение,

будто голова сначала вспухла изнутри, а затем расширилась, что ли?

Зрение стало четче, время чуть замедлило свой ход, а все увиденное,

казалось, теперь навечно врезалось в память.


«Боюсь представить какую награду бы мне дали если б я принял и выполнил

задание… — подумал Алексей, осторожно прислушиваясь к своим ощущениям, –

уж больно жирно!».


— С вами все в порядке? — уточнил мастер Бран, незаметно смахивая со

стола листы с формулами призыва и изгнания. — Может быть воды?


— Все хорошо, — успокоил реставратора Алексей, — что насчет…


— Все готово, — довольно улыбнулся мужчина, попыхивая трубкой, из

которой стелился золотистый дым. — Можно забирать!


*Внимание! Задание: «Защита оазиса» выполнено!

Вернуться в Академию?*

*Да/Нет (При отказе вы будете в течение пяти минут телепортированы

принудительно)*


— Спасибо вам, — слегка поклонился маг, бережно принимая коричневый

конверт с книгой.


— Осталось самое главное — вдохнуть в книгу жизнь, — добавил мастер

Бран. — Но это тебе уже к Мастеру мастеров.


— Да, я знаю, — кивнул Алексей, морщась от слабости в руках. — Сейчас в

Лес и готово!


— Не буду тебя спрашивать, откуда ты знаешь где сейчас находится

учитель, — вздохнул реставратор. — В Академию-то заходить будешь?


— Есть такой план, — подозрительно согласился Алексей, прикидывая про

себя, успеет ли он за пять минут добраться до основания пирамиды.


— На вот, — реставратор протянул ему дикий сплав из разнообразных

кристаллов. — Передай старине Ксандру, будь добр.


— Ладно, — согласился Алексей, дрожащими руками принимая…


Сердце стража


— Спасибо, дружок, — улыбнулся реставратор. — И за возможность

поработать с книгой. И за помощь в защите. И за то, что Гнития на место

поставил.


— Да чего уж там, — отмахнулся Алексей, весь в мыслях о возвращении в

Академии.


— А бери его с собой? — неожиданно предложил мастер.


— В смысле? — опешил Алексей. — Не-не-не, зачем мне такая обуза!


— При всех его недостатках, Гнитий — справный воин, и он пригодится

тебе, кхм, в Лесу.


— Да мне есть с кем пойти, — покачал головой Алексей.


— Ну, — пожал плечами реставратор, — если у тебя под рукой есть мастер

копья, то твоя правда. Но я, в благодарность за книгу, настоятельно бы

рекомендовал тебе взять его с собой.


— Хм, — в принципе, мысль взять с собой копейщика не вызывала внутри

отторжения, а даже наоборот — казалась правильной. — А обратно как его?

Я же не порталист какой, чтобы прыгать по Порогу куда хочу.


— За это не переживай, — успокоил его Бран. — Как он обратно доберется –

не твоя забота.


— Ладно, разберемся, — буркнул Алексей, — спасибо за работу, мастер!


— Ты, это, заходи, если что, — расплылся в улыбке реставратор.


«Странные они тут все, — отметил про себя Алексей, выходя из коридора.

На глазах у сопровождающего за его спиной развернулись огненные крылья,

и он спланировал к подножью пирамиды. — Было бы время, обязательно б

разобрался, кто здесь строит светлое будущее…»


На земле его уже ждали.


Васёк с двумя связанными между собой тугими узлами и переминающийся с

ноги на ногу гнусавый с копьем на перевес. Времени на прощание уже не

оставалось, поэтому Алексей кивнул пацану и крикнул стражнику:


— Хватай поклажу!


Тот послушно перекинул узлы через плечо и ухватился за протянутую руку

Алексея, чтобы в следующий момент исчезнуть в тусклой вспышке телепорта.


Оазис. Вершина пирамиды


— Молодой он больно, — рядом с мастером Браном и наблюдающим за парящим

на огненных крыльях Алексеем, появилась высокая фигура загорелого до

бронзы мужчины, одетого в белоснежный классический костюм. — Думаешь

сумеет достучаться до вашего учителя? Ведь даже друиды махнули на него

рукой.


— Влад, ну ты же видел, как он ловко обошел стража, как с ходу решил

проблему с этими, как ты говоришь?


— Америкосами, — улыбнулся мужчина.


— Вот, точно. А как он достал эту передвижную крепость! Даже ты не смог,

даром, что Архитектор и Повелитель Земли! Ну и книга в конце концов.

Простой смертный её ни в жизнь не получит!


— Это точно, — согласился мужчина, чьи коротко подстриженные седые

волосы намекали о почетном возрасте своего владельца. — А если у него не

получится?


— Значит будем отражать атаки демонов сами, — разом поскучнел

артефактор. — На второй континент надежды нет, как бы нам самим им

помогать не пришлось…


— Тогда я начинаю, — лоб мужчины прорезала глубокая складка.


— Подожди, — посоветовал ему реставратор. — Пусть сначала пришельцы с

Абулой разделаются и его оазис займут. Потом через Васика наладь

торговлю с ними, заручись поддержкой и составь договор найма, закрепив

его клятвой перед Сетью. И только потом начинай.


— Послание в Город для Шамана и Гладиатора уже составлено и ждет своего

часа, — отозвался мужчина по имени Влад и откликающийся на обращение:

Владыка. — Полгода и эта пустыня будет наша. А еще через полгода ни один

демон не сможет преодолеть нашу сеть бастионов и крепостей!


— Если только у нас будут эти… — вздохнул мастер Бран, задумчиво смотря,

как их гость исчезаем вместе с Гнитием в тусклой вспышке сетевого

телепорта, — эти полгода…

Глава 31

Академия. Алексей

— Опять кого-то с собой приволок, — закатил глаза вечно всем недовольный в последнее время Дэнис ван Игнис.

— Серьезно, Алексей, — хмыкнул фон Аэр, — нашел очередного великого мага древности?

— Не-не, — подхватил Кромбер, — это как минимум один из Ушедших богов!

Преподавателям было скучно.

Появляющиеся каждые пять минут — кто-то раньше, кто-то позже — студиозы рапортовали об успешном выполнении миссии, хвастались друг перед другом полученной от Сети наградой, выслушивали инструктаж и отправлялись на следующую миссию.

Система, выстроенная архимагом, работала безупречно. Магики выполняли легкие миссии, потихоньку учась применять на практике все то, что преподаватели старательно вдалбливали в них весь учебный год. Ребята поопытней брались за средние миссии, и Ксандр уже подумывал об отправке некоторых из них на тяжелые.

Но больше всего ректора радовало послание, переданное от его старого приятеля, являющегося, по совместительству, главой Налоговой службы, достопочтимого Андрю. Цитадель, в первые дни умывшись кровью, встала намертво, не пуская захватчиков вглубь страны и, в особенности, к портальной сети телепортов.

Налоговая методично перетряхивала города, поселки и деревушки, целеустремлённо ища отправленных в отставку ветеранов, неизвестно куда подевавшихся армейцев, а также вербовала в ополчение охотников, следопытов и вообще любых добровольцев с подходящим для войны классами и навыками.

Самое главное, что каждый городок, каждая деревушка, которые подверглись атаке иномирян были предупреждены об отрядах боевых магов и теперь, при появлении магиков, не тратили драгоценное время, разбираясь кто они и откуда.

И все бы ничего, вот только людей не хватало.

Ксандр смотрел на появляющиеся каждую минуту задания и хмурился все больше. Даже если отправлять студиозов по одному, даже если самим пойти в бой, прорывов было слишком много.

И ведь времени прошло всего-ничего — даже Академский день еще не закончился. Это сейчас студиозы полны сил и рвутся в бой. А что будет через день-два? Ведь час, проведенный в Академии снаружи равняется двум суткам с хвостиком.

Если в ближайшие месяцы Цитадель не оправится от нанесенного вторженцами урона, то он, Ксандр, мало чем сможет помочь… А тут еще этот Алексей, без устали добавляющий в его расклады все новые и новые фигуры.

Ладно появление Арта Скала, который закончил, наконец-то, принимать ванну и сидел сейчас рядом, было худо-бедно спрогнозировано. Еще в начале года Диол, по поручению Ксандра исследовал всю территорию и представил доклад о повышенной магической активности за беседкой у оранжереи, так что Ксанд особо и не удивился… Но вот побега Гала Батры и появление в их рядах бывшего хранителя Имперской библиотеки он никак не ожидал.

Слишком удачное совпадение!

Ксандр незаметно вздохнул и посмотрел на Алексея, который в данный момент увлеченно рассказывал о какой-то боевой машине, найденной им на задании.

«Все, — подумал архимаг. — Хватит с меня сюрпризов! Этот парень буквально притягивает к себе приключения!»

— Алексей, — Ксандр прервал молодого уникума на полуслове. — Эта вещь должно быть тяжелая?

— Тонн шестьдесят, — прикинул маг.

— Вот и отлично, — архимаг улыбнулся пришедшей ему в голову мысли. — А Сила с Выносливостью у тебя какая?

— Восьмерка, — нахмурился Алексей, — Выносливость — десятка.

— Недурно, — вскинул брови Ксндар, — впрочем, чего это я… Сильно сложно такую тяжесть в пространственном кармане таскать?

— Нелегко, — пожал плечами Алексей. — Но не смертельно.

— Тогда не спеши от него избавляться, — посоветовал ректор. — Сила быстрей прокачается.

— Магистр прав, — подал голос Килиб, — я тоже, как только пространственный карман получил, на максималку его наполнил, а потом еще каждый день подкладывал по чуть-чуть.

— И попал в итоге в больничку с переутомлением, — недовольно оборвал его Олген Торсун. — Нагрузки хороши в меру!

— Спасибо за совет, магистр, — кивнул призадумавшийся Алексей. — Скажите, а Саня еще не вернулся?

— Нет еще, — вместо ректора ответил довольный Арт. — С минуты на минуту прибудет. На этот раз такого оглушительного успеха, как в первый заход у него не случилось, но тоже весьма недурно вышло!

— Чего на этот раз он учудил? — поинтересовался Олькуш Ги'Дэрека.

— О! — Арт поудобней устроился в кресле и бросил лукавый взгляд на ректора. — Имея в наличии несколько рабских ошейников, он подкараулил вражеского военачальника в нужнике и сейчас когорты песеголовых увлеченно режут друг друга. К сожалению, погибший от меча военачальника шаман был хитер как змея, и плита телепорта треснула вместе с его черепом. Старый пройдоха исподтишка подворовывал жизненную силу приносимых в жертву рабов.

— А зачем ему телепорт? — уточнил хмурый ван Игнис.

— У мальчика какой-то пунктик на рабстве, и он вбил себе в голову, что пленных магов необходимо освободить, — охотно пояснил Арт. — И хотел снова зайти в гости к песеголовым.

— Думаю, каждый из нас считает также, — нахмурился Кромбер. — Я прямо сейчас готов отправиться на миссию!

— Мы все хотим, и мы все готовы, — примирительно сказал Арт, — но вот может только Саня. Хотя… Если кто-то из присутствующих может незаметно пробраться в сердце вражеской армии и умудриться подчинить военачальника, окруженного сотнями верных людей, то…

Кромбер недовольно скрипнул зубами, но промолчал, да и остальные были вынуждены согласиться с Артом Скалом.

— Кстати, магистр Ксандр! — Арт всплеснул руками, будто вспомнил что-то важное, — В ближайшие пару-тройку дней по Академскому времени для Алексея будут какие-нибудь задания?

— Не думаю, — поморщился Ксандр, а Алексей настороженно посмотрел на довольное лицо мага.

«Арт?»

«Что Арт? — невозмутимо отозвался Вольный маг по мыслеречи. — Если бы ты не был так зациклен на этой передвижной крепости и прочих мелочах, которые постоянно отвлекают твое внимание, ты бы сам почувствовал, что в ближайшем будущем что-то намечается».

«У меня были смутные предчувствия, — согласно прикрыл глаза Алексей. — Сухпайков эльфийских заготовил на пару лет, да и с твоего дерева персиков почти на десять корзин нападало».

«Девять десятых можешь выкладывать, — бескомпромиссно заявил Вольный маг, взмахом руки материализуя перед парнем девять плетеных корзин. — Они здесь нужней будут».

«Не вопрос, — не стал спорить Алексей, послушно принимаясь наполнять корзины румяными персиками. — Намечаются проблемы с телепортом?»

«Нет, — легкомысленно ответил Скал, — все гораздо проще. Эта книга. Она и сейчас-то фонит похлеще любого ретранслятора, а как только реставраторы закончат над ней работу, так и вовсе веселье начнется…»

«Она перебьет маяк? — предположил Алексей. — Прорывы будут случатся около меня?»

«Умный мальчик, — хоть на лице мага не дрогнул ни один мускул, Алексей почувствовал, как тот улыбается, — сможешь хоть немного оттянуть вторженцев на себя. А то еще месяц и Цитадель сметут. Нам жизненно нужна передышка хотя бы в месяц-два — после чего страна сможет если и не выбить из шахт засевших там Ксуров, то хотя бы перейдет на осадное положение».

— Тогда не теряйте юношу, — мысленный разговор между Вольными магами занял какие-то пару секунд. — Алексей знает, что делать. И если все получится, как задумано, то количество прорывов резко сократится.

— Хорошо, — медленно проговорил Ксандр, переводя взгляд с Вольного мага на корзины, наполняемые персиками. — Арт, подключайтесь к нашей медитации, нам нужны ваши знания. И будьте добры, — в голосе ректора прорезался металл, — поделитесь и с нами вашими мыслями.

«Умелый маг, — довольно заметил Арт, незаметно подмигнув Алексею, — уловил нашу мыслеречь, представляешь?»

«Эфирный след, — механически ответил Алексей, просчитывая про себя возможные варианты. — У меня пара подарков ректора да и твое кресло непростое…»

«Приятно видеть твой рост, — серьезно заметил Арт. — И помни главное. Все эти циферки в характеристиках — ерунда, если перестать развиваться и начать полагаться только на них».

— И кстати, — продолжил Арт уже вслух, — я бы на твоем месте избавился от лишней тяжести. Сходить на миссию — это одно, но трехмесячный поход — это другое…

— Ты прав, Арт, — кивнул Ксандр и бросил Алексею чистую золотую пластину. — Плетение «Хранения», если не знаешь, начертано на обратной стороне. Просто перемести эту свою катапульту из своего Инвентаря в хранилище пластины. И будь осторожен, она скрадывает вес только в сто раз.

— Готово, — Алексей напитал плетение силой и подул на пальцы, которые чуть не оторвала враз потяжелевшая пластина, стремительно вырвавшаяся из рук.

Он присел на корточки, отряхнул с артефакта песок и посмотрел на проявившееся на золотом прямоугольнике изображение танка и протянул:

— Вроде получилось, — пользуясь тем, что Ксандр отвлекся на Мастера Килиба, Алексей, которому внезапно захотелось похулиганить, наскоро выжег под танком: «Фром ЮСА виз лав».

— Килиб, прибери пайцзу, — скомандовал ректор и хмуро уточнил у Арта Скала. — Сколько прорывов Алексей сможет на себя оттянуть?

— Больше половины, — прикинул Арт.

— Толку-то! — воскликнул Дэнис. — Парень, конечно, силен, но он не сможет в одиночку справиться со всеми вторженцами!

— А ему и не надо, — внезапно поддержал Вольного мага Бизэ фон Аэр. — Правильно ли я понимаю, что попасть к нам в мир они смогут, но установить постоянную связь нет?

— Правильно, — ответил вместо Арта, экс-Гал Батра. — Уж поверьте мне, как магу, хранившему эту книгу более пяти тысяч лет. После того, как наш молодой друг закончит полную реставрацию книги, у нее появятся некоторые скрытые свойства. Бо́льшая часть вторженцев попросту к нам не попадет. Настройка межмировых порталов — штука тонкая. Их еще откатом хорошенько вдарит. В худшем случае портальные арки придут в негодность, в лучшем, для Порога, конечно, еще и армии вторжения достанется!

— Следует ли нам послать с Алексеем кого-нибудь? — задумчиво протянул Ксандр, выстукивая по столу смутно знакомый Алексею ритм.

— Я! — вскочил на ноги Дэнис.

— И я! — обиженно проревел Кромбер.

— Увы, коллеги, — Бизэ фон Аэр развел руками, — никто из нас не может покинуть Академию до тех пор, пока не кончится контракт со стихийными планами.

— Что насчет меня, магистр? — вопросительно протянул Мастер Килиб.

— Алексей, — Ксандр проигнорировал реплики преподавателей. — Скажи, откуда взялся этот уважаемый воин?

— Задолжал, — ухмыльнулся Алексей, — вроде как долг свой отрабатывает.

— Мастер копья… Монолит… Телохранитель… Прилично развитая защитная ветвь земляной стихии… — прищурился ректор, разглядывая смутившегося толстячка, — и сколько этот уважаемый воин тебе должен?

— Сто золотых, — пожал плечами маг.

— Воины его уровня столько берут за один контракт, — задумчиво пробормотал Ксандр, — причем задания им поручают старшие…

— Дык, контракт и есть, — прогундосил толстяк. — Супроводить, значит, до места и все.

— Понятно, — протянул ректор и неожиданно спросил. — Уважаемый, а вы себя как в Лесу чувствуете?

— Не очень, — поморщился гундосый, — не мой профиль. До места сопровожу, а дальше — без меня.

— Решено! — громко хлопнул в ладоши ректор, у которого в голове сложился гениальный, на его взгляд, план. — Алексей с Саней и…

— Гнитий, ваша светлость.

— … и воин Гнитий добираются до точки назначения. Чинят книгу, и Алексей с Саней идут дальше. Желательно в самые дебри Леса, чтобы максимально усложнить жизнь иномирным шакалам.

— Да им в принципе без разницы куда идти, — встрял Мидас. — Главное в движении находиться.

— Мастер Диол подберите снаряжение для путешествия по Лесу, вроде у нас есть пара десятков рейнджерских плащей? Кстати, Алексей, в Лесу есть одно интересное место, — прищурился Ксандр, взглянув на парня, — местные зовут его Чудом света… Скидываю координаты, на всякий случай.

«Вот спасибо, магистр!» — подумал Алексей, и благодарно поклонился ректору.

— Значит решили, — удовлетворённо кивнул архимаг. — Ждешь Саню, и вы отправляетесь в путь. Только перстень, будь добр, пока … не доберетесь не снимай.

— Магистр… — глухо произнес покрасневший как рак Килиб с трудом поднявший пластину.

«Это ж сколько у него силы…» — подумал Алексей.

— Отстань, Килиб, — отмахнулся от преподавателя Физической активности Ксандр, — ты мне здесь нужен, как понять не можешь? Успеешь еще кулаками намахаться… Так, коллеги, — ректор подобрался и к чему-то прислушался, — мне кажется или намечается прибытие?

— Верно, — кивнула Натали, не проронившая до этого ни слова, — возвращаются сразу пять групп и, по-моему, среди них те, кому нужна помощь целителей!

— Целителя, — ворчливо поправил грандмастера Олген Торсун. — Все мои ученики на миссиях!

— Готовьтесь, Олген, — встревожено проговорила Натали, — я чувствую злость, страх и боль!

В следующую секунду на площади появился весь Темный факультете во главе со своим деканом, который, мягко говоря, был не в духе. Спустя еще две секунды спустя перед командным центром материализовался отряд Ков’Альдо, а за ними почти одновременно взъерошенный Санек со своей охраной.

Алексей только было открыл рот поприветствовать прибывших, как на площади сверкнули еще две тусклые вспышки и появились две группы окровавленных старшаков. Олген тут же бросился к ним, Мастер Диол потянул за собой командиров групп на доклад, а Бизэ фон Аэр громогласно попросил освободить площадку и отойти в сторону.

— Для тех, кто проголодался готов горячий обед! — добавил декан воздушного факультета.

Алексей махнул Сане рукой, привлекая его внимание и подзывая к себе, и с любопытством принялся наблюдать за новоприбывшими, в особенности за Тенэбре Седьмым, который так и кипел возмущением.

В глазах мага крутилась Тьма, а сам Темный принюхивался, зыркая по сторонам, пока, наконец, его взгляд не сосредоточился на Сане, спокойно идущем к Алексею.

— Где он?! — прорычал Темный, перетекая к Сане и хватая его за грудки. — Где он?!

— Кто он?! — заорал ошарашенный пацан. Идущие за ним братья мгновенно ощерились мечами и застыли подле своего командира, ожидая приказа.

— Я его чую, ты был с ним рядом, где он?! — Тенебрэ так встряхнул мальчика, что у него клацнули зубы.

— Да вы спятили что ли?! — Саня дернул рукой, приказывая братья не вмешиваться. — Мастер Самди, я старость уважаю, но когда мне страшно, могу и в челюсть немножко дать!

— Отвечай, где Круг?!

В глазах декана плескалось безумие, а выпущенная из-под контроля аура, накрыла всю площадку вязкой тенью. Александр шагнул было к магу и положил ему на плечо руку, как в следующий момент кувырком отлетел назад, отброшенный теневым щупальцем.

— Самди, а ну успокойся! — крикнул Ксандр, вскидывая вверх кулак, вспыхнувший маленьким солнцем.

— Дружище, лучше сверни свою ауру! — крикнул Дэнис, выскакивая вперед.

Наручи огневика налились ярким солнечным светом, отгоняя тени назад, а на лице застыла хищная улыбка-оскал. Но Самди Тенебре Седьмой и не думал кого-то слушать, пожирая Саню взглядом.

— Верни по-хорошему… — прошипел Темный, притягивая Саню все ближе и ближе к себе.

«Не хочешь помочь своему другу?», — в голове Алексея раздался веселый голос Арта.

«В чем дело-то?»

«А еще дюжина в Интеллекте… — сокрушенно вздохнул Вольный маг. — Сокровищница некромантов же!»

«Спасибо, Арт!» — Алексей бесстрашно шагнул к декакну Темного факультета, доставая из-за пазухи перстень, на который он завязал охранное плетение Медитационного зала номер семь. — Мастер Самди, можно вас на секунду?

— Ты! — Самди мазнул по Алексею безумным взглядом. — От тебя тоже пахнет Кругом!

— Конечно, — обезоруживающе улыбнулся Алексей, — пойдемте, я вас провожу.

— Куда?

— К Кругу, конечно же.

— А ну дай его сюда! — зашипел декан, протягивая руку к горлу Алексея.

В следующий момент произошло сразу несколько вещей.

Дэнис клацнул наручами, одновременно с этим хлопая в ладоши, отчего вокруг него разошлась волна ослепительно яркого солнечного света.

Копье Гнития просвистело рядом с ухом Алексея и кольнуло ладонь Самди.

Поднявшийся на ноги Александр выхватил из-за пояса белоснежный жезл и неуклюже ударил им своего учителя по левой руке.

— Аргх!!! — взревел Самди на глазах Алексея превращаясь в лича, но в следующий момент без сил повалился назад, прямо на бережно подхватившего его Александра.

— Дожили, — раздраженно бросил Ксандр, дезактивируя один из своих многочисленных перстней, — друг с дружкой за цацки воюем! — и добавил в голос ментального внушения. — А ну все разошлись по своим делам!

Заворожено наблюдающие за скоротечной схваткой магики и преподаватели отмерли и бросились заниматься своими делами, а ректор не поленился подойти к виновато замершим около валяющегося на земле Самди магам.

— Алексей, — голос ректора напоминал патоку, — Саня… Вы ничего не хотите мне рассказать?

— Понимаете, магистр Ксандр, — заговорщицки прошептал Саня. — Так получилось, что я вынес хранилище ковена некромантов песеголовых. Ну и мы разместили его в медитационном зале номер семь. Все равно им никто не пользуется!

Ректор смачно впечатал себе в лоб ладонь и покачал головой.

— Я не буду спрашивать как ты, сопля малолетняя, умудрился хранилище некромантов вынести. И не буду выяснять, что ты имеешь в виду под этим громким словом, — с каждым словом Ксандр дышал все тяжелее. — Знали бы вы оба, как вы меня уже достали! Берите своих обормотов и валите с глаз моих!

— Магистр, а как же Самди? — уточнил Алексей.

— Я позабочусь о нем, — ответил ректор, с трудом удерживаясь, чтобы не наорать на двух притягивающих неприятности магиков. — И о «сокровищнице» тоже! И не бойтесь, никто оттуда ничего не возьмет.

— Ну Самди-то пусть Круг свой возьмет, — разрешил Саня и тут же сделал шаг назад, наткнувшись на испепеляющий взгляд ректора.

— Магистр, вот комплекты лесных рейнджеров! — послышался голос Диола. — Шесть на складе было, я все на всякий случай притащил!

— Раздай им, будь добр, — из последних сил улыбнулся Ксандр.

— Мужики, хватайте мешки, — распорядился Саня, усилено сигнализируя Алексею, что пора бы уже свалить куда подальше, пока ректор не взорвался.

— Магистр Ксандр, последняя просьба! — Алексей улыбнулся ректору, чей левый глаз уже самопроизвольно дергался. — Вот эту вещь, — Алексей аккуратно вытащил из Инвентаря «Сердце стража», — вам попросил передать реставратор мастер Бран, а вот эти два узла, — он пнул брошенную Гнитием поклажу, — передайте, пожалуйста Марку.

И, пользуясь, тем, что ректор завороженно разглядывает сплавленный ком кристаллов и не успел отреагировать на его бестактную просьбу, Алексей развернул перед собой задание:

Внимание! Доступно задание: «Враг поневоле» Рекомендуемое количество магов для выполнения задания: от 10 разумных. Сложность: высокая. Опасность: низкая.


Внимание. Рекомендуется привлечь к выполнению миссии Саню.

И, приняв его, исчез вместе со своими спутниками в тусклой вспышке телепорта.

— Нашел передаста, понимаешь, — пробормотал себе под нос ректор, с любовью поглаживая полученный артефакт. — Моя пр-релесть, как мне тебя не хватало!

Хмыкнув своим мыслям, в которых полный латный доспех, стоящий в его кабинете перестает быть красивым пылесборником, он отдал распоряжение убрать тяжелые узлы с площадки и жестом пригласил суетящегося вокруг Самди Александра на доклад.

Заняв свое место в медитативной сфере и приготовившись слушать самого взрослого студиоза Академии, он отбросил в сторону подлые мыслишки о том, что ценой двух студиозов снимает с Цитадели огромную нагрузку, но не удержался и едва слышно прошептал:

— Удачи, ребята, и да поможет вам Сеть!

Глава 32

Лес. Алексей и Саня

— Ты понял, что это было? — поинтересовался Саня, стоило им появиться на широкой поляне, на краю которой стояла егерская сторожка. — Он мне чуть горло не смял.

— Видимо Самди очень нужен этот артефакт, — пожал плечами Алексей. — Давай сначала разберёмся, куда мы попали, а потом о произошедшем поговорим.

— Разумно, — тут же согласился Саня и повернулся к братьям-гладиаторам. — Парни, вы как в лесу себя чувствуете?

— Все детство в лесах провели, — улыбнулся Левый, а Правый кивнул на шесть походных мешков, переданных Диолом:

— Это же нам?

— Нам, нам, давайте, хоть глянем, что там внутри.

Внутри каждого мешка находился стандартный набор рейнджера за который, по уверениям братьев, в их мире могли душу продать:

Тёмно-зелёный плащ с капюшоном, с пассивным умением «Скрытность» и «Хамелеон».

Мягкие кожаные сапоги — пассивное умение: «Тихий шаг», активное: «Бесшумная поступь»

Темно-зеленые штаны с пассивным умением «Скрытность» и «Хамелеон».

Темно-зеленая куртка с пассивным умением «Скрытность» и «Хамелеон»

Пояс-перевязь с коротким клинком и, самое главное, встроенным пространственным карманом на вес, не превышающий вес рейнджера.

Перчатки, не дающие пальцам замёрзнуть даже в самую холодную ночь.

Вечная фляга с родниковой водой.


Сапоги Алексей менять не стал, как, впрочем, и остальную свою снарягу. Кроме плаща. Плащ ему понравился. Он, конечно, не шел ни в какое сравнение с роскошными плащами Древних, но в текущих условиях казался более