КулЛиб электронная библиотека
Всего книг - 591442 томов
Объем библиотеки - 897 Гб.
Всего авторов - 235394
Пользователей - 108126

Впечатления

Serg55 про Берг: Танкистка (Попаданцы)

похоже на Поселягина произведение, почитаем продолжение про 14 год, когда автор напишет. А так, фантази оно и есть фантази...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Влад и мир про Михайлов: Трещина (Альтернативная история)

Я такие доклады не читаю.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Гиндикин: Рассказы о физиках и математиках (Физика)

Не ставьте галочку "Добавить в список OCR" если есть слой. Галочка означает "Требуется OCR".

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
lopotun про Гиндикин: Рассказы о физиках и математиках (Физика)

Благодаря советам и помощи Stribog73 заменил кривой OCR-слой в книге на правильный. За это ему огромное спасибо.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
kiyanyn про Ананишнов: Ходоки во времени. Освоение времени. Книга 1 (Научная Фантастика)

Научная фантастика, как написано в аннотации?

Скорее фэнтези с битвами на мечах во времени :) Научностью здесь и не пахнет...

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
kiyanyn про Никитин: Происхождение жизни. От туманности до клетки (Химия)

Для неподготовленного читателя слишком умно написано - надо иметь серьезный базис органической химии.

Лично меня книга заставила скатиться вниз по кривой Даннинга-Крюгера, так что теперь я лучше понимаю не то, как работает биология клетки, а психологию креационистов :)

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
kiyanyn про Лонэ: Большой роман о математике. История мира через призму математики (Математика)

После перлов типа

Известно, что не все цифры могут быть выражены с помощью простых математических формул. Это касается, например, числа π и многих других. С точки зрения статистики сложные цифры еще более многочисленны, чем простые.

читать уже и не хочется. "Составные числа" назвать "сложными цифрами"... Или

"Когда Тарталья передал свой метод решения уравнений третьей степени Кардано, тот опубликовал его на итальянском и

подробнее ...

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Как использовать VPN для TikTok?

Попала или как выжить на троне (СИ) [Екатерина Васина] (fb2) читать онлайн

- Попала или как выжить на троне (СИ) 891 Кб, 254с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Екатерина Юрьевна Васина

Настройки текста:



Васина Екатерина Попала или как выжить на троне

Глава первая

Все же анекдоты придумываются не на пустом месте. Не зря про супружескую измену они обычное начинаются: “возвращается как-то супруг неожиданно из командировки…”. Только в моем случае вернулась я. И не из командировки, а от родителей, что живут в соседнем городе. И не к мужу, а к жениху, с которым жили вместе уже семь месяцев.

Семь месяцев я ходила с шорами на глазах, как послушная лошадка. А теперь вот с меня их сдернули. И я стояла в дверях спальни, смотрела на обнаженную спину того, с кем собиралась прожить жизнь в любви и согласии. Знакомая такая спина, с тремя родинками на пояснице.

Благоневерный трудился над какой-то девицей. Я со своей позиции могла видеть только две задранные ножки с красным педикюром. И то, как она поджимала пальцы. А еще слышала повизгивания.

Время шло, парочка меня не замечала. Пришлось кашлянуть и так громко сказать:

— Ну чисто кошку давят по весне.

Моя фраза произвела хороший эффект. Парочка сначала замерла, а затем буквально разлетелась по углам.

— В одном углу ринга Матвей с голой задницей. — прокомментировала я гнусавым голосом. — Но, кажется, он уже не так по-боевому настроен. В другом — незнакомка с грудью наперевес.

— Это кто?! — незнакомка визжала на ультразвуке. — Матвей, ты же ска…

— Я — судья. — сообщила ей. — Матвей много чего говорит. Мне вот сообщил, что будет с друзьями в Имаджинарум играть. Хорошо играет, я смотрю.

— Алиса…

— Бинго! — подняла я вверх большой палец. — Ты вспомнил имя своей невесты! Браво!

Внутри уже трясло от желания разнести тут все к чертовой матери. Эта скотина трахался с чужой бабой на нашей постели! На белье, которое я выбирала сама!

— Вон отсюда! — ткнула я пальцем в девицу. — С трудом держу себя в руках. Считаю до трех, а потом начну выдирать у тебя волосы.

— Матвей, ты ничего не говорил про невесту!

— Да я…

— Ты не сказал ей свою биографию?!

— Алиса, хватит хохмить.

— Милый, я пожалуй пойду…

— Нет! — рявкнула я, отчего эти двое заткнулись. — Пойду я. А когда вернусь, чтобы вас обоих тут не было. Матвей, напоминаю: квартиру мы снимаем на мое имя, так что если попытаешься меня не пустить, позвоню хозяйке.

Мой теперь уже бывший жених сглотнул. Жил он в этой квартире на птичьих правах, так что выгнать меня точно не мог. Вот идиот! Ну как пришло в голову изменять там, где живешь? Нагадил в собственном гнезде!

Я развернулась и под обалдевшее молчание вышла из квартиры. Дам им час. А пока посижу на лавочке, на детской площадке, подумаю о смысле жизни и мысленно кастрирую Матвея. Хорошо еще, что сумка у меня не тяжелая, привыкла путешествовать налегке.

Ночь выдалась такая… летняя и теплая. Детская площадка, где днем всегда стоял визг, сейчас дремала под светом пары фонарей. Круглая карусель, родом из советских времен, качели. железная горка и песочница, где валялось чье-то забытое ведерко. Ну и скамейки, конечно.

Сюда я села еще и потому, что окна нашей — теперь уже моей — квартиры выходили в другую сторону. Нечего тут смотреть на меня, одинокую.

Ветра не было, но качели едва заметно покачивались. Туда-сюда, скрип-скрип. Я покосилась на них и пожала плечами. Извините, но в полтергейсты не верю. В жизни полно других, по-настоящему страшных вещей.

Качели притихли, видимо, поняли, что меня не пронять. Я же сидела, подперев подбородок ладонью и смотрела вокруг. Многоэтажки, светящиеся окна, где-то звук сирены и лай собак. Привычно, размеренно, как-то не очень.

А ведь я в школе мечтала сделать нечто невероятное! Например, откопать неизведанную гробницу в Египте, найти Атлантиду или изобрести лекарство от всех болезней. В принципе, стандартные мечты.

Зевнула и поморгала как следует. Спать не хотелось, в крови бурлил адреналин и жаждал крови бывшего. Интересно, он бы обделался, покажи я ему игрушку от папы? Папа у меня тот еще шутник. Разрешения на ношение оружия при себе не имею, так он мне пистолет-зажигалку подарил. По виду не отличить от настоящего. Ну и приемам самообороны научил, как выжить в лесу, при ядерном ударе. Да, да, папочка-военный мечтал о сыне. Но решил, что дочка тоже ничего, поддается воспитанию.

Тут слух уловил нечто, выбивающееся из мирного вечера, почти перешедшего в ночь. В уже густых сумерках послышались голоса: пьяные, наглые, правда, то и дело пускающие “петуха”.

— Давай, овца, шевели, шевели копытами.

— Я ее урою сейчас!

И испуганный голос явно пожилой женщины:

— Ох, батюшки, сейчас, сейчас.

Да что там такое?

На тот момент, видимо, адреналин затмил здравомыслие. Потому что я едва ли не на цыпочках подкралась к углу дома и осторожно выглянула. Ну так и есть: двое молокососов решили, что пожилая женщина — отличный шанс стать богаче на пару-тройку тысяч. Ну вот зачем, а?

Я вздохнула и вышла из-за угла. Громко спросила:

— Проблемы, ребят?

— Вали, шкура. — мигом среагировал тот, что повыше, с щенячьим пушком над губой. В желтоватом свете фонаря цвет его лица казался не слишком здоровым. Ну кто меня за язык то тянул? Своих проблем не хватает? Со вздохом я направила на него зажигалку, которая сверкнула таким грозным отблеском и сообщила:

— Считаю до трех, козлы. Раз…. два.

— Епт! — только и сказали “козлы”, после чего развернулись и дружно удрали куда-то в летнюю темноту.

— Повезло. — прокомментировала я. — Женщина, вы как? Вы далеко живете?

Она оказалась не такой уж и пожилой. В возрасте, да, но глаза светились молодым задором. И было в них что-то странное, что-то непонятное.

— Живу я далеконько. — сообщила она. — Спасибо, девушка, ты храбрая.

— Я дура. — сообщила ей. — Может, вам такси вызвать?

— Так доберусь. — махнула незнакомка рукой. В другой она держала такую объемную сумку с блестящими замочками. Понятно, почему парни решили к ней пристать.

— Ну тогда удачи вам. — пожелала я и развернулась, чтобы уйти обратно на детскую площадку. Еще двадцать минут посижу и пойду проверять квартиру. Если что, придется силой выставлять незваных гостей.

— Стой, девушка. — послышалось сзади.

Я обернулась и вздрогнула. Незнакомка стояла совсем близко, как так вышло? И снова что-то странное в ее облике, отчего дрожь по спине и мурашки по коже. Хотя, может, на улице просто стало прохладно.

— Не каждый здесь поможет постороннему.

— Вы просто на остановку идите. — посоветовала ей.

— Хочу тебя отблагодарить.

— Не стоит.

— Нет, я не могу остаться должной. Вижу в твоем сердце желание все изменить. Твоей натуре тесно здесь.

“Цыганка что ли?” — мелькнула мысль. Ну вот так всегда, поможешь, а тебе погадать пытаются. Нет, пора удирать домой и пинками выгонять Матвея с зазнобой.

— Я помогу тебе. — продолжала незнакомка, от которой я уже начинала пятиться. — Подарю тебе новую жизнь.

С этими словами она коснулась меня рукой. А я вдруг поняла, что в ее облике странное: глаза. Их цвет постоянно менялся. И сейчас они стали абсолютно черными. Перед тем, как голова стала пустой, что-то зазвенело, а я полетела куда-то.

И летела…летела…летела…

Глава вторая

Это же надо так устать, что не помнить какой сегодня день. Понедельник…суббота? Почему молчит будильник? Я проспала? Черт, не помню, точно из памяти вырезали кусок. Я заворочалась и наощупь попыталась взять мобильник.

Его не было.

Как и прикроватной тумбочки, где вечно валялись телефон, книга, ключи и вязаный Ясик — мой талисман на удачу.

Теперь я вспомнила, что выгнала Матвея. Точнее, застала его с девицей и велела убираться. А вот как вернулась домой — не помню.

И дома ли я?

Я приоткрыла глаза, не зная, чего и ожидать. Ну не помню как очутилась дома. Последнее, что отпечаталось в памяти: странная незнакомка и ее слова: “Подарю тебе новую жизнь”. После этого — провал.

И теперь я вот тут, непонятно где и непонятно как очутившаяся. Осторожно села, продолжая оглядываться и понимать, что глаза становятся все больше. Кажется, кто-то еще не проснулся.

Кажется, кого-то стоит ущипнуть.

Сказано — сделано. Но щипок чуть ниже локтя принес лишь резкую боль. То есть — я не спала.

— Это я так новую жизнь начинаю? — только и смогла произнести.

Фраза звучала слишком буквально. Я могла бы еще понять и принять, вытащи Матвей из квартиры все вещи, включая мебель. Я могла бы смириться с фактом пробуждения на вокзале в компании радостных бомжей. Я даже готова была поверить в амнезию из-за удара по голове.

Но реальность превзошла все ожидания.

Наверное даже самая вип-спальня не выглядела так роскошно… и приторно. У меня появилось стойкое чувство, что я объелась сладкой ваты. А еще, что вот-вот в комнату войдет единорог в радугах. И нагадит тут розами.

— Ау. — проговорила шепотом.

В ответ тишина, а затем голову сдавило точно обручем. Так, что не выдержала и схватилась за виски.

“Арил Бардолф. Иди к нему”.

— М-м-ма-а-а-ать. — простонала я. — Не так громко.

“Арил Бардолоф. Иди к нему”.

— Хорошо, хорошо!

Голос затих, голову отпустило. Я сошла с ума и попала в частную психбольницу? Нет, даже если это на миг представить правдой, подобных комнат там не существовало бы. Это скорее апартаменты во дворце. В розовом дворце Барби.

На скрип двери я подпрыгнула и прикрылась одеялом.

— Эйса Алисия, доброе утро!

Я огляделась вокруг. Эта девочка обращается ко мне? А почему на ней костюм как у заправского ролевика? Длинное платье, но без рукавов, тонкие перчатки, волосы спрятаны под светлую шапочку, расшитую непонятным узором.

— Я приготовлю вам утреннюю ванну, эйса Алисия.

Так, все же обращается ко мне. Я коротко кивнула, на всякий случай молча. А сама усердно щипала себя под одеялом за руку. Но боль все сильнее убеждала: я не сплю.

— Сейчас пришлю помочь вам одеться.

Стоило дверям закрыться, как я слетела с кровати. Так, срочно выглянуть наружу. Срочно! Сердце колотилось так, что стало больно в груди. Несколько шагов до плотных штор темно-розового цвета заняли точно века. Время замедлилось, пока я отдергивала штору.

— Да как же…

Слова кончились, как и воздух. Пару секунд я лишь открывала и закрывала рот, пока не задышала опять. С хрипами и ругательствами.

Невозможно поверить, но передо мной открывалось нечто невероятное. Не мой город. Да что там, ни один город на Земле не мог похвастаться таким местом.

За окнами расстилался идеальный парк. Ровные белоснежные дорожки между фигурными клумбами, на которых пестрели цветы. Кронам деревьев придали идеальную форму шара, а кусты подстригли в виде невиданных зверей.

Но все это еще можно переварить. А как объяснить, что на ярко-синем небе вместо привычного солнца сияли два, но поменьше. Отчего тени лежали немного по-другому, свет казался более… золотистым что ли. Не знаю. Я сразу же попрыгала и пришла к выводу, что гравитация такая же как и на Земле. Так, а где я вообще?

И в чем вообще? Сейчас только обратила внимание на одежду. Обычно я спать ложилась или в длинной футболке, или в майке и шортиках. Но в таком белоснежно-розовом безобразии — никогда. Все в рюшах, тонкое, непрактичное.

И тело…

— Мама! — уже на грани истерики простонала я, оглядываясь.

Зеркало! Оно нашлось с другой стороны кровати. Огромное, в белоснежной раме, на которой кто-то одаренный нарисовал розовой краской танцующие силуэты девушек. Я одним прыжком очутилась у него, заглянула…

— Ешкин ко-о-о-о-от! — наверное, мой вопль было слышно и за пределами дворца, или где я там оказалась. Остальные выражения уже произносила более тихо. А сама смотрела в зеркало и трогала щеки, волосы, нос, грудь. Пыталась осознать, что в зеркале я.

И при этом не я. Волосы теперь достигали талии, лежали крупными кольцами и приобрели карамельный цвет. Кожа лишилась загара, а лицо…лицо если и напоминало мое, то совсем-совсем отдаленно. Смотревшая на меня незнакомка не выглядела классической красавицей, но врожденный аристократизм в ней ощущался сразу. Глаза оказались темно-зелеными, а губы чуть пухлее моих. В целом я сейчас выглядела чужой, моложе лет на пять и ужасно избалованной.

— Эйса Алисия, все готово.

Опять та же девушка. Я обернулась к ней, видимо, мой взгляд слегка ее встревожил. Она перестала улыбаться и чуть подалась вперед:

— Что-то случилось, эйса?

— Арил Бардолф. — пробормотала я. — Он мне нужен.

— Эйса, вам нужен этот к-к-колдун?

Колдун? Я икнула и на всякий случай просто кивнула. А потом на всякий случай указала пальцем на дверь.

— Он скоро будет здесь. Эйса, ванна готова.

Мне бы сейчас холодный душ не помешал. И как здесь с канализацией и прочими удобствами? Тут есть туалет или мне придется корячиться над какой-нибудь дыркой с кучей мух?

Я прошла следом за девушкой в дверь напротив. Она почти сливалась с бледно-розовой стеной. А за ней оказалось огромное помещение, полное ароматного пара. Он пах розами, апельсинами, чем-то еще, очень нежным. А в центре комнаты находилась утопленная в пол ванна. Точнее, небольшой такой бассейн, полный белоснежных и розовых пузырьков. Они лопались и тогда вырывались нежные ароматы.

Кажется, я тоже скоро начну радугой гадить от такого количества мимишных вещей вокруг.

Пол под ногами оказался теплым, выложенным темно-розовой плиткой. На небольшом возвышении устроилась внушительная стопка полотенец, множество пузырьков разной величины и цвета. А еще там же стояли три девушки, на которых из одежды оказались только совсем короткие белые туники и шапочки.

— Эйса, наслаждайтесь ванной. — с этими словами та, что привела меня, вышла.

Ну это она громко сказала. Пока что я могла только сдерживать вопросы и подступающую истерику. Где этот Арил, колдун он или кто там? Придет и припру к стене, не отпущу, пока все не объяснит.

Пока стояла в ступоре, меня уже окружили девушки-служанки. При первой же попытке снять с меня пеньюар, я отскочила на добрый метр.

— Простите, эйса, — мигом склонилась служанка. — Простите, если сделала вам неприятно.

— Отойдите. — приказала я.

Еще меня другие не раздевали. Косясь на замерших в нерешительности служанок, я сама скинула одежду. И сама залезла в теплую воду. Пузырьки приятно щекотали тело, аромат кружил голову, обволакивал.

Сильнее кружил… сильнее. Я вдруг поняла, что запах имеет странный привкус, слишком сладкий, слишком приторный. И воздух вдруг превратился в кисель. Я беспомощно хватанула его ртом раз…другой, понимая, что ухожу под воду. Пыталась взмахнуть руками, позвать на помощь, но почему-то не смогла крикнуть. А зрение стало плыть, лица служанок, что пятились к дверям, превратились в бледные пятна.

Уже проваливаясь в пахнущую сладостью темноту я успела услышать шум, грохот и резкий мужской голос. А затем вырубилась с ленивой мыслью, что мое странное путешествие, скорее всего, подошло к концу.

Глава третья

Где я подхватила вирус? Голова трещала, кости ломило и в целом полное ощущение, точно провалялась в постели не одну неделю, да еще с высокой температурой. Иначе с чего приснился идиотский сон про другой мир?

Я открыла глаза, мечтая добраться до бутылки с минералкой, крана, да просто лужи. Горло пересохло, казалось там даже трещины образовались.

Чуть перевернулась и закашлялась. И как теперь добраться до кухни?

— Очнулась? Отлично! Все же у эйсы тело крепкое.

Глаза распахнулись сами собой.

— Млять!

Над головой уже знакомый потолок с идиотскими рисунками бело-розовых тонов, с позолотой. И кровать та же самая, бескрайняя, полная подушечек, легких одеял и тончайшего белья.

— Успокойся и лежи. — посоветовал тот же голос. — Еще денек и будешь здорова.

— Здо…кха! — я опять закашлялась.

Перед лицом возник узкий длинный стакан с водой. Я тупо посмотрела на него, перевела взгляд выше. Стакан держала мужская рука, смуглая, с длинными пальцами и сильным запястьем. Дальше начинался рукав черного одеяния. А чуть выше я увидела лицо. Мужское. Очень недовольное.

— Пей. — потребовал незнакомец. — Тебя пытались отравить. Опять.

В стакане оказалась не вода, а напиток с кисловатым привкусом. После него я точно заново родилась. Откинулась на подушки и переспросила.

— Опять? Вы кто?

— Арил Балдорф, колдун Высшей категории, обладатель запретной в этих землях магии. Что еще… ах, да, должник твоего отца, который, увы, скончался. По законам этого королевства, теперь я твой должник, эйса.

У него оказалось очень загорелое и хищное лицо, с резкими чертами и прямым носом. А еще черные волосы, собранные в хвост и прищуренные глаза странного золотого цвета.

— Колдун? — я хихикнула, понимая, что схожу с ума.

Арил потер лоб с таким видом, точно ему уже надоело со мной общаться.

— Я уже пожелал Эрвине сгореть в пламени Хериоса, пожелаю еще раз. Значит так, говорю я — ты молчишь. Вопросы потом. Почему вертишь головой?

— Ищу камеры. — призналась я. — Ну типа реалити-шоу и все такое. Правда, разрешение на съемку я не давала и…

— Я не понимаю о чем ты, эйса. Для начала, как тебя зовут. Настоящее имя.

— Алиса. Алиса Кирова, двадцать пять лет, работаю архитектором, недавно рассталась с парнем. И не понимаю какого черта тут творится.

— Хорошо Эрвина подошла к делу, даже подобрала с похожим именем. Так легче будет привыкнуть.

— К чему?!

— Молчать!

Арил вроде и голос не повысил, но я вдруг послушно замолчала.

— Отлично. — сообщил этот… колдун. — Когда женщина молчит — она идеальна. Значит так, девочка, у тебя серьезные проблемы. И благодарить за них ты должна Эрвину. Она приходится нашей эйсе Алисии нянькой, подругой, второй матерью. За свою деточку убьет не задумываясь. Но она не могущественная ведьма, в ней даже нет крови иных рас. Так, немного колдует, может наложить защиту, но и все. Полгода назад у эйсы Алисии погибли родители: наши правящие эйсы. И Алисия стала прямой наследницей трона. Через месяц ей исполнится двадцать один год, по нашим меркам это тот возраст, когда вступают на трон. Пока что его занимает брат покойного эйса. А три месяца назад на Алисию начались покушения. Одно из них ты как раз и пережила. Вопросы?

— Это не постановка?

— Мне твои слова не всегда понятны, Алиса. Это все происходит на самом деле. Эрвина воспользовалась правом Алисии требовать мой долг вместо своего отца. Она решила найти в другом мире сильную девушку, сознание которой я должен перенести в тело Алисии.

— Зачем?! Я не сильная! Я даже таракана убить не могу!

— Ты очень много говоришь странной ерунды. Если Эрвина выбрала тебя, значит было за что. Теперь тебе надо продержаться месяц, не дать себя убить, сесть на трон и перед этим найти себе мужа.

С этими словами Арил щелкнул пальцами. Кресло у окна тут же оказалось у постели. И колдун устроился в нем, вытянув длинные ноги. Я отметила, что кроме черного цвета в его одежде мелькали серебристые тона.

— Хороший набор. — промямлила я. — Именно в такой последовательности?

Слабенькая надежда на то, что все это розыгрыш, стремительно таяла. Взять то же самое кресло…

Тут я не выдержала. Под слегка недоуменным взглядом Арила, встала и, несмотря на то, что меня слегка покачивало, обошла кресло. И сидевшего в нем колдуна. Присела, провела руками под сиденьем, по бокам.

— Что ты делаешь? — прозвучало над головой.

— Ищу невидимую проволоку. — пропыхтела в ответ. — Как-то же кресло двигалось.

Арил фыркнул, а затем… затем я вдруг поняла, что сижу на попе и ошарашенно смотрю под потолок. А кресло уже летает надо мной вместе с колдуном.

— Мама…

— Скорее — магия. — ответил Арил.

Кресло медленно и как-то величаво опустилось на пол. Я продолжала сидеть и понимала, что мне вот это все надо будет переваривать очень долго.

— В твоем мире нет магии. — вздохнул Арил.

А я прямо таки крестьянкой необразованной себя почувствовала. Осталось носом шмыгнуть и рукавом его вытереть.

— И что теперь?

Арил пожал плечами. Чувствовалось, ему меньше всего хотелось помогать мне.

— Выживай, девочка, я тебе помогу. А потом отправлю назад.

Я продолжала сидеть на полу. И начала загибать пальцы, перечисляя проблемы.

— Итак, я — принцесса, которая вот-вот получит корону. На меня покушаются, мне надо найти мужа и постараться еще выяснить, кому мешаю. Здесь есть магия, а у меня — высшее образование и подготовка по выживанию в постядерном мире.

Тут поймала взгляд колдуна и махнула рукой.

— Мой папа — военный. У него свои заморочки. Так что могу набить морду не слишком сильному сопернику, разжечь костер во время дождя и без зажигалки, выжить в лесу и ее кучу вещей. М-да… шансы у меня стремятся к нулю.

— Да. Сомневаюсь, что тебе понадобятся здесь эти умения.

— Я еще умею при зомби-апокалипсисе выживать. — сообщила безнадежным тоном.

— Проверяла?

— Нет. А у вас зомби есть?

— Нет, — покачал головой Арил. — Некросы за этим тщательно следят. Так что думаю этот талант тебе тоже не пригодится.

Запишем, чувство юмора у него так себе. Темненькое, как и его одеяние.

— Тогда будем решать проблемы по мере поступления.

Я тут покосилась на Арила и поинтересовалась:

— Если я принцесса, да еще приболевшая, то почему возле моей постели не толпятся лекари и встревоженные приближенные? Где кандидаты в женихи с кружевными платочками?

— Я всех выгнал.

— Так платочки были?!

— Были лекари. — терпеливо пояснил Арил. — Но я воспользовался правом главного колдуна королевства. И всех выставил вон. Так что сейчас за твоей дверью человек пятнадцать. Они бы еще и подслушивали, но полог тишины работает хорошо.

Я потерла подбородок и на дверь смотрела уже другим взглядом. Возможно, среди толпившихся за ней, находился и тот, кто пытался меня убить. Или та. Кстати да, считается же, что отравительницами чаще всего выступают женщины.

— Мне надо к ним выйти?

— К ним выйду я. — сжалился Арил. — Скажу, что принцесса будет спать и к вечеру встанет абсолютно здоровой. А потом вернусь и займусь твоими покоями.

— Зачем? — насторожилась я.

— Хочу убедиться, что ночью к тебе никто не проберется. Не могу же сам находится здесь круглые сутки. А ты мне пока можешь задавать любые вопросы.

— У меня один вопрос. — пробубнила я. — Когда этот дурдом закончится?

— Он еще не начинался.

Я успела увидеть ухмылку у него на лице и едва не зашипела. Ну да, ему то не грозит участь быть отравленным, или заколотым или что там еще могут придумать.

Еще и есть хочется. У меня живот заурчал, словно в ответ на мысли. Арил тут же отреагировал. Видимо, его просили поддерживать меня в здравствующем состоянии. Все ради какой-то принцессы, мать ее, и ее королевства. Она сейчас в моей квартирке, со своей няней, а я тут.

— Залезай в постель. — скомандовал Арил. — Тебе сейчас все принесут. И сделай вид болезненный, ты слишком румяная.

Я молча запрыгнула под одеяло, укуталась им по уши и закрыла глаза. Так, чтобы наблюдать все сквозь ресницы. Смотрела, а в голове мысли скакали так, что виски уже болели. Или это от неудавшегося отравления?

Продолжая усердно притворяться спящей, я наблюдала как Арил вернулся уже с двумя служанками. Они вкатили резной столик на колесиках, быстро расставили все и удалились едва ли не бегом. Кажется, колдуна тут боятся.

Двери опять закрылись.

— Есть подано. — голос Арила звучал чуть насмешливо. — Кажется, теперь кто-то хочется, чтобы ты лопнула.

— В смысле, много еды?

— В смысле, в соус положили одно зелье. От него человека начинает пучить, потом он раздувается и…плюх!

Я икнула. Несмотря на голод, на еду теперь смотрела без прежнего энтузиазма. В отличие от Арила, который обмакнул палец в тот самый соус и облизал вполне так с аппетитом.

— Ты что делаешь?!

— Что? — удивился колдун. — Ах, это… ты все равно его есть не будешь. Фу, пересолили.

— Но ты же…он же отравлен!

— Ага. Для людей это зелье смертельно, если вовремя не принять противоядие.

— Ну!

Арил вытер руки салфеткой и как-то так хладнокровно произнес:

— А кто сказал, что я человек?

Так, первая пометка в мысленном блокноте: здесь водятся не только люди. И сразу возникает вопрос: кто тут есть еще?

— А кто ты?

Ответ последовал незамедлительно:

— Нечеловек.

— Логика тоже нечеловеческая? — спросила я. — Понятно, что ты не человек, а кто тогда?

— Тот, кто будет помогать тебе выживать. — Арил зевнул и продолжил. — Тебе еще мужа искать. Кстати, кандидаты начнут прибывать послезавтра.

Кажется, моя икота здесь станет хронической.

— А их много? — спросила жалобно.

— Не очень, королевство считается приходящим в упадок, так что приданое твое не слишком богатое. По королевским меркам. Так что думаю около ста претендентов, не больше.

— Ста?! — у меня голос сорвался на писк. В голове почему-то возникла просто ужасная картина: сто мускулистых мужиков и почему-то выстроившихся в длинную очередь. И они… они голые!

— Может чуть больше. — пожал плечами Арил. — Думаю, это надо уточнить у королевской свахи. Велите прибыть ей вечером.

— Будут… только люди?

Арил явно решил взять на себя временную роль сиделки. Потому поставил мне на постель толстый деревянный поднос, на котором стояли тарелки с фруктами, чем-то, похожим на желтую кашу, тостами, тонко нарезанными сыром и мясом, а также с бокалом чего-то, напоминающим молоко. Я взяла его и понюхала. Донесся легкий запах ванили и еще чего-то незнакомого.

— Я думаю да, но лучше уточните все у королевской свахи. — повторил Арил.

У меня перед глазами все еще стояли мускулистые кандидаты в женихи. Правда, теперь среди них виднелись тролли и великаны. Кто там еще может быть? Так, вторая пометка: среди кандидатов могут оказаться нелюди. Хотя, если и Арил не человек, то, может, не все так плохо.

Больше в еде отравы не оказалось. Так что я поела от души, после чего почувствовала себя гораздо лучше. Человек все же удивительно устроен: хорошая еда и вот мысли уже приобретают более позитивный характер. Ну женихи, ну подумаешь. Не мне же с избранником жить. Выберу как смогу, пусть потом принцесса отдувается.

— То есть выбираю любого?

— Советую присмотреться повнимательнее. — процедил колдун. — Видишь ли, хоть ты и сядешь на трон, но фактически королем станет именно твой избранник. Ты — принцесса по крови, когда во время обряда смешаете свою кровь, то он также станет королем по крови.

— И тогда я стану не нужна? — поинтересовалась я.

Арил переставил поднос на низкий столик перед кроватью и кивнул.

— Потому и говорю: выбирай тщательно. Алисия могла повестись на смазливую рожу, ты — надеюсь — будешь умнее.

— То есть, он должен быть умным, не слишком уродливым и при этом не мечтать меня прирезать после первой брачной ночи?

— Это условие того, что ты вернешься обратно, когда все получится. Если тебя убьют — Алисия останется в твоем теле, а ты пуф-ф-ф-ф!

— Лопну?

— Станешь призраком. — ответил Арил, разводя руками. — Так что у тебя действительно цель — выжить.

Я обхватила голову руками и едва не застонала. Сейчас ненавидела эту Алисию. Себе она задницу прикрыла, а меня швырнула в пекло.

— Эй! — тут подняла взгляд и увидела, что колдун встает и явно собирается уходить. — Ты куда?

— У меня есть работа, кроме опеки принцессы.

— Ты же сказал, что будешь помогать мне?

— А я не помог? — прищурился Арил. — Мне не получится торчать возле тебя постоянно. Но вот… держи.

Он весь был такой, ну точно сгусток тьмы среди яркого дня.

Угу, я зло, я мрак, я ого-го!

Я молча протянула руку, которую Арил перехватил, повертел бесцеремонно и… надел кольцо.

— Типа решил опередить претендентов на меня? — только и смогла спросить.

В ответ мне послали мрачный взгляд, в котором янтаря было очень много, а симпатии — очень мало. Понимаю, понимаю: с такой внешностью надо о завоевании мира думать, людей и нелюдей пытать, а не с принцессой в розовом пеньюаре возиться.

— Надень его на палец, Алиса, — сообщили мне. — Как только почувствуешь опасность или угодишь в нее, то сожми руку в кулак. И мысленно позови меня.

Кажется, где-то я такое уже встречала. Только там звучало: “Встань передо мной, как лист перед травой”. Здесь та же тематика?

— И ты придешь? — спросила, а сама разглядывала кольцо.

Самое простое, я бы сказала даже невзрачное. Так, светленький металл и вязь незнакомого языка. Для меня, человека, выросшего в мире без магии, но с технологиями, сложно было понять как оно действует. Хотя, если подключить логику…

— То есть, когда я сжимаю кулак и зову вас, то получается нечто вроде вибраций, которые передаются через кольцо? И вы их слышите?

— Я слышу зов своей крови, которая находится в этой кольце.

Я сглотнула и подумала, что у этого колдуна явно какой-то кровавый пунктик. Вон еще и улыбается так странно. Так и тянет проверить, все ли в порядке с моей шеей. Но он ведь не вампир? Они бледные и днем не обитают.

Пока я лихорадочно вспоминала приметы вампира классического, Арил уже направился к дверям.

— Стой! — окликнула я его. — Так мне что, тут целый день сидеть? А как же обязанности принцессы?

— Сейчас главная твоя обязанность — выжить. Вечером я приду. Притворяйся больной.

— Карты. — вспомнила я. — Захвати с собой карту королевства и мира. Мне надо изучить где я.

Честное слово, в его глазах промелькнул интерес. Лишь на миг. Потом исчез под янтарным сиянием.

— Принесу. — ответил коротко и вышел из спальни, плотно закрыв за собой дверь.

И вот теперь мне стало совсем некомфортно. Странно, вроде Арила я знаю несколько часов, но рядом с ним чувство опасности несколько притуплялось. А тут оно вдруг подняло голову и начало нудеть. Я сидела в постели, и мне казалось, что из-за картин, цветов, окна выглядывают злобные рожи убийц.

Ладно, я тоже злобная бываю.

Лежать мне не хотелось, тем более чувствовала себя вполне хорошо. Но вроде как надо изображать больную принцессу. А, может, у нее тут книги есть?

Книг в спальне не оказалось. Зато я за час обнаружила целую коллекцию духов, гардеробную, где почти все наряды были нежны оттенков и с огромных количеством кружев, плюс украшения. Красивые, с яркими камнями. Но их было как-то маловато. Покрутив в пальцах колье, я вдруг подумала: а почему эта Алисия решилась на побег в другой мир, а не попыталась поискать союзников в своем? Здесь все так плохо? Или она просто полумер не признает?

Стук в дверь заставил меня вздрогнуть. И едва не сжала руку в кулак, вопя мысленно о помощи. Сдержалась в самый последний момент. Сначала надо понять, кто там.

Стук повторился, а затем дверь чуть приоткрылась и в спальню робко вошла одна из служанок.

— Айса, к вам пытается пройти вир Лориц.

Кто?

Я молча смотрела на служанку, а она — на меня. Так, явно будет ждать моего решения. Надо ведь что-то ответить.

— Ну… пусть войдет. — сообщила, наконец.

Кошки драные, мне срочно надо научиться разговаривать по-принцесски.

Служанка кивнула и ее точно вихрем вымело. За дверью послышался шепот, а затем в спальню вошел… а нет, ворвался мужчина.

— Милая! — его хриплый шепот звучал как в фильмах про шпионов. — Ты в порядке?!

Милая? Та-а-ак, дела принимают все более интересный поворот. Про возлюбленного мне никто и ничего не сказал.

Глава четвертая

Что теоретически может сделать принцесса при виде странного мужчины, который обращается к ней “любимая”? Черт, я не знала. И потому решила молчать, хлопать глазами и на всякий случай подтягивать к себе одеяло. Моя первая ошибка: не догадалась стянуть нож или вилку от завтрака. И чем мне его пырнуть, если полезет?

— Алисия? — мое молчание явно тревожило этого вира Лорица. — Алисия, скажи что-нибудь?!

Я подумала и приложила руку ко лбу, при этом издав глубокий вздох. Вот зря. Миг, и этот странный тип уже сидел в кресле у моей постели. И сграбастал в свои лапы мои пальцы. Ладно, у него не лапы, а очень даже аристократические ладони. Такие узкие, холеные. Сразу видно, что ни гвоздей не забивал, ни дрова не пилил. У того же Арила на руках я отметила и мозоли и шрамы. Жизнь у колдуна явно куда насыщеннее чем у придворного.

Но мне этот вир Лориц не нравится. Я своей интуиции доверяла и доверяю. И если она говорит, что с человеком не то, значит скорее всего так и есть.

— Ужасно себя чувствую. — простонала я.

Так, Алиса, импровизируй. У вира Лорица глазки слишком бегают.

— Ходят слухи, что тебя пытались отравить.

— Не знаю. — я говорила шепотом и страдальчески закатывала глаза. — Мне сказали лежать и восстанавливать силы. Не хочу никого видеть.

— Конечно, конечно. — Лориц тоже перешел на шепот. — Я в курсе, что Черный колдун вылечил тебя, хотя лучше бы он позвал целителей. Ведь его дело защищать границы. Я подкупил стражу, чтобы проникнуть к тебе, несмотря на запрет колдуна.

Так, делаем пометочку: стражу можно подкупить.

— Я рада тебя видеть.

Чуть сжала пальцы, как бы говоря, что все хорошо. Но всем видом изображая несчастную больную.

— Я был у нашего королевского целителя. — тем временем шептал Лориц. — Он просил передать, что сделал укрепляющее зелье. Оно восстановит организм лучше, чем заклятья Черного колдуна. Старый Зейб всегда помогал нам с тобой. Помнишь? С тем же самым зельем, которое не дает тебе забеременеть.

Тут я не удержалась и закашлялась. Однако сюрприз один за другим. Принцесса у нас не девственница. А как же непорочная красотка, первая ночь, простыня там и все такое? Или здесь это неактуально?

В любом случае, пить я ничего не собиралась. Но Лориц продолжал пихать мне в руку пузырек. Из толстого стекла, очень холодный. Внутри плескалась по первому впечатлению обычная водичка. Я же внимательно разглядывала его лицо. Симпатичный мужчина. Точнее, такой весь ухоженный. И совсем молодой, лет двадцать с небольшим. Светлые волосы зачесаны назад, черты лица мягкие, точно смазанные. Смазливый… все же не мужчина, а мальчик.

— Это просто зелье для придания сил? — спросила по-прежнему слабым голосом.

— Да, да, оно самое, любимая.

— Знаешь, — протянула я, а сама ласково поглаживала его руку со множеством колец. — Ты, милый Лориц, тоже выглядишь слишком бледно. И неважно.

— Я волновался за тебя. Колдун никого не впускал, после тоже велел оставить тебя в покое.

— Ты просто герой.

Теперь, Алиса, давай улыбнись пошире. Вот так. Я растянула губы в улыбке и проговорила:

— Выпей и ты немного зелья, Лориц. Тебе тоже не мешало бы прибавить сил.

Вир Лориц сбледнул еще сильнее, я бы сказала почти позеленел.

— Алисия, как я могу?! Это твое лекарство. Я хочу, чтобы ты поскорее встала на ноги.

— Но мне тоже не понравится, если ты сляжешь от волнения за меня. Разделим зелье? Ведь мы же любим друг друга. — я широко улыбнулась виру. — Видишь, заботимся друг о друге.

— Но я мужчина. И в отличие от тебя не в постели. Выпей, Алисия, и сразу ощутишь как тебе станет легче.

Я молча покрутила склянку. Ну да, на вид вода, только вот интуиция тихо завывала от ощущения опасности. С другой стороны, если паренек ее любовник, то может и впрямь заботится.

Пробка издала тихий “чпок”, когда я открыла склянку. Нюхать по понятным причинам не стала, а сразу сунула под нос Лорицу. Тот отпрянул, скривишись.

— Чего не пьешь? — спросила предельно ласково.

— После тебя, Алисия. Сделаю все, что хочешь.

— Пей! — рявкнула вдруг я.

Ну надоели эти реверансы.

— Пей сказала! — добавила громче, а Лориц вскочил и попятился. Но куда ему! Я выплеснула почти все содержимое склянки на одежду вира. И сжала кольцо, когда Лориц завопил и начал сдирать с себя расшитый блестящими нитями камзол.

“Арил, срочно!”

Кажется, я так завопила мысленно, что в голове даже раздалось эхо.

Колдун появился красочно. Сначала в комнате точно вздохнул кто-то большой, затем пространство чуть дрогнуло и в центре спальни появился портал. Из него вышел Арил и первое, что сделал, наставил палец на Лорица. После рявкания колдуна на незнакомом мне языке, вир Лориц упал на пол и остался там лежать. Изредка лишь поскуливал и трясся.

— Это он предлагал выпить. — сообщила я Арилу. — …ля-я-я!

Ну просто, кажется, я оторвала колдуна либо от ванны, либо от чего-то более интимного. Так как в спальню ко мне он явился в одних лишь… ну не знаю, наверное, это были подштанники. Или бриджи. В любом случае, кроме тонких штанов до колен на нем больше ничего не было.

В общем, пока Арил изучал содержимое склянки, я сидела и разглядывала его. Хм, а почему считается, что колдун должен быть бледным и хилым? Кажется, вот конкретно этот колдун решил разрушить все стереотипы. Поджарое и явно сильное тело, мышцы прорисованы со скульптурной точностью, кожа смуглая и странные золотистые тату на плечах.

Арил поднял взгляд на меня. Пару секунд мы молча изучали друг друга, после чего колдун со вздохом повернулся к Лорицу и присел перед ним на корточки. Завывания со стороны вира усилились.

— Бу! — сказал вдруг Арил, делая вид, что хочет ткнуть пальцем в Лорица.

Завывания перешли в писк.

— Он в обморок упадет. — забеспокоилась я. — И мы ничего не узнаем.

— Никто не упадет в обморок пока я не разрешу. Итак, тебе пытались подсунуть отраву “Нежный поцелуй”.

— Кхм. — этим междометием я выразила свое отношение к названию яда.

— Да, согласен. — кивнул Арил, продолжая разглядывать Лорица, пока я в свою очередь разглядывала спину колдуна. — Яд на вкус сладкий и легкий. Спустя час внутренности начинают буквально распадаться на части. И продолжается это иногда около суток. Противоядия нет. Ну считается, что нет. На самом деле можно в течение минуты после приема съесть порошок одного минерала и запить бутылкой вина. Но только в течение первой минуты.

— То есть, это Лориц пытался все это время расправиться со мной.

Колдун медленно выпрямился и пихнул ногой неудачливого отравителя. Тот в очередной раз взвизгнул и закрыл глаза.

— Он не может говорить?

— Нет, я лишил его возможности произнести хоть слово или крик, ну и обездвижил.

Арил, явно не без удовольствия, пнул Лорица еще раз. И произнес с оттенком горечи:

— При прежнем короле таких снобов и ублюдков во дворце не было. Это один из дружков твоего кузена. Не знаю, у принцессы… странный вкус.

— Я бы сказали ужасно испорченный. — пробормотала я. — Кузен? Слушай, надо его допросить.

— Отличная идея. — одобрил Арил. — Сейчас все сделаем.

— Только попробуй без крови.

— Я очень постараюсь.

Улыбка у колдуна не предвещала ничего хорошего, когда он взял Лорица и вместе с ним шагнул в открывшийся портал. Я через него успела увидеть кусочек темной мебели. Кажется, это была кровать, а на ней — красное белье. Однако эстет.

Самой мне улыбаться не хотелось. Меньше чем за сутки меня пытались убить три раза. И чудом удалось спастись. Что ждать дальше?

* * *
Итак, я, конечно, не попала в зомби-апокалипсис, не в постьядерный мир, но легче не становилось. В первом случае так вообще все ясно: видишь кого-то, кто пытается сожрать твои мозги — стреляй. А тут враги маскируются под приличных людей.

Лежать мне не хотелось. Постель вызывала тянущее неприятное чувство, какое случается у человека который только выздоровел, а до этого очень долго лежал.

Мне прислали одну из фрейлин, а за дверью находилось несколько служанок. На всех я смотрела с огромным подозрением. И думала, что делать дальше. Надеюсь, Арил расколет этого вира Лорица. Как-то вот если подумать шаблонами, то отравителем должен выступать кузен. Типа очередь на трон и так далее. Но слишком уж явно тогда выходило. Ну или просто неведомый кузен идиот. Что, кстати, тоже не стоит исключать.

— Эйса, как вы себя чувствуете?

Черт! Я так задумалась, что забыла о фрейлине. А она то может и полезной оказаться, если задавать правильные вопросы. Я уставилась на собеседницу. Явно моложе, только-только вышла из подросткового возраста, миленькая, одета в бледно-сиреневые тона. И смотрит вопросительно.

— Я чувствую себя лучше. А что?

— Через час ужин. — робко сообщила фрейлина. — Вы сможете присутствовать на ужине?

Перед глазами встала вереница придворных за длинным столом, и я во главе.

— Это, — я задумалась, подбирая слова, — ожидается много гостей? После болезни немного проблема с памятью. Но колдун сказал, что скоро все восстановится.

— Эйс велел передать, что будет ужин в семейном кругу.

Так, а эйс у нас сейчас дядя. Престол он занимает до момента, пока я не надену корону. Хм-м-м-м, а не решили ли любимые родственники дружною толпой избавиться от меня? Ведь к власти вроде привыкаешь быстро.

Нет, мне определенно надо увидеться с родственниками. А еще подумать, как избежать очередной попытки отравления. А что она будет — почти не сомневалась.

— Мне нужен наряд. — сообщила я фрейлине.

— Я позову служанок, эйса.

— И прическу. — добавила я.

На меня посмотрели странно. Хотя да, наверное, тут к каждому наряду своя прическа, украшения, туфли, сумочки и так далее.

В гардеробной, если можно так назвать огромное помещение с не менее огромными окнами и сотнями нарядов, в самом центре стоял небольшой подиум. На него то я и встала, чтобы оставшийся час стоять и терпеть издевательства. Заодно я болтала с фрейлиной, чье имя вспомнила как Лери. Лери оказалось болтливой, но помочь мне особо не могла. Хотя я подумала, что знать дворцовые сплетни тоже полезно.

— Говорят, — щебетала Лери, сидя на кушетке, — что первые претенденты уже будут прибывать завтра к вечеру. Ох, эйса, как мне хочется взглянуть на них хоть одним глазком!

— Мне тоже. — сказала я честно. — Уже все готово к их прибытию?

— Да, эйс велел размещать женихов в западном крыле дворца. Все готово, и, кстати, можно как раз прогуляться по Розовому саду.

Лери подмигнула мне, у меня глаз дернулся в ответ. Розовый сад… это словосочетание не говорило ни о чем. Но раз у фрейлины горят глаза, значит явно надо как-то отреагировать.

— О, да, я тоже считаю, что нам следует там прогуляться. Завтра вечером.

Лери хихикнула и тут же сурово взглянула на служанок. Те молча продолжали превращать меня в наряженную куклу и притворялись глухими.

— А еще говорят. — Лери перешла на шепот. — Что могут быть представители Драконьей империи.

М-м-мать! Я дернулась так, что одна из шпилек царапнула мне кожу.

— Эйса, простите! Простите меня!

Я придержала служанку, готовую броситься на колени.

— Продолжай работать. Это я вздрогнула, а не ты специально меня оцарапала.

Здесь есть драконы?!

— Неужели? — протянула, переваривая услышанное.

Стоп, драконы обычно дышат огнем и жрут людей.

— Да! — Лери прижала руки к груди и мечтательно вздохнула. — Они такие властные и великолепные.

— Драконы? — уточнила я осторожно.

— Я однажды видела одного, когда их представители приезжали к вашему отцу, мир его душе, на переговоры.

Та-а-ак, а вот это уже интересно.

— А о чем были переговоры? Не припомню такого.

— Я не знаю. — пожала Лери плечами, а я едва не зарычала. — Скучные переговоры о поставках и договорах. Но они приезжали только раз, и больше я их не видела. Жаль! В них столько силы и огня.

Ну да, огня в прямом смысле слова.

— Думаешь, нам нужны драконы?

— У них сильная империя. И много свободных мужчин. Они выбирают пару один раз и на всю жизнь. Конечно, к правящим семействам это не относится.

— Ну да. — пробормотала себе под нос. — У нас браки ради империй и государств, ради благоденствия народа, но только не ради любви.

— Готово, эйса. — прошептала одна из служанок, отходя вместе с остальными в сторону.

— Вы прекрасны. — тут же польстила Лери.

А я повернулась к зеркалу. Все это время оно находилось за спиной. А теперь вот я смогла разглядеть себя, новую.

Я редко надевала вечерние платья. Еще реже делала торжественные прически. Все куда-то спешила, торопилась, да и в джинсах с футболкой гораздо удобнее, чего уж там. Как и в кроссовках, вместо шпилек.

А в нарядах что-то есть. На меня смотрело мое новое отражение, с копной кудрей карамельного цвета, украшенных тонкой диадемой. В центре сверкал небольшой камень. Таких я прежде не встречала: он точно светился изнутри и мягко переливался золотисто-розовыми гранями. И это подчеркивалось платьем. Вроде этот оттенок называют “пыльной розой”. Тонкая ткань, неглубокий вырез и открытые руки. На талии — тонкий пояс, по корсажу — мелкие кристаллы, а юбка чуть шелестящая и кружева, кружева, кружева. Впору называть себя Барби и требовать себе Кена. Даже внешность такая…барбивидная. Разве что взгляд несколько воинственный. Это я просто злилась на колдуна. Арилу то легче, его платья таскать не заставляют и отравить не пытаются.

Кстати, об отравлении.

— Девочки, — посмотрела на служанок. — Мне нужно несколько стражников. Хороших таких, опытных. Пусть явятся ко мне.

Миг, и служанки исчезли практически беззвучно, разве что прошелестела ткань на их платьях.

— Зачем они тебе? — поинтересовалась Лери.

— Не пристало эйсе одной ходить по двору.

— Позови вира Лорица.

— Он занят. — сообщила я, размышляя насколько сильно может быть “занят” вир. И как быстро вытрясет Арил из него информацию. Что-то мне подсказывало, что да, очень быстро. Если потребуется, выжмет во всех смыслах.

Тем временем в моих апартаментах послышался шум, непонятное лязганье, тихие разговоры, а затем грянул гром. Нет, оказалось это мужской голос. Только от его громкости я присела и тихо сказала “мама”.

— Эйса, отряд сопровождения прибыл!

Хорошо под платьем не видно, как у меня ноги подогнулись. Мы с Лери переглянулись, у меня рука сама собой потянулась к ближайшей вазе. Еще вопрос: зачем в гардеробной вазы со свежими цветами и куча статуэток? Неважно. Сейчас, прихватив одну из них, я шепотом велела Лери идти вперед.

— Эйса, я не могу выходить первой, это непозволительно фрейлине.

— А мы не на приеме. — погрозила я ей пальцем. — Прямой приказ: выйти первой!

Не знаю о чем подумала Лери, но она послушалась. Грациозно выгнув спину, двумя пальчиками придерживая подол платья, фрейлина ступила в апартаменты. А я, с вазой наперевес, за ней.

— Какого… — вырвалось у меня невольно.

В апартаментах оказалось человек десять военных. Все как на подбор, статные, в серебристо-сером обмундировании, сверху которого красовались легкие кольчуги. На поясе меч, ножи, на груди какие-то непонятные мне амулеты. В общем, красавцы!

— Эйса. — стоявший чуть впереди остальных страж прижал руку к груди и поклонился. — Счастливы будем сопровождать вас.

Этот был старше остальных, с уже подернутой сединой бородкой и умными карими глазами. Морщины вокруг них говорили о том, что этот мужчина либо много щурится, либо любит смеяться.

“Чего ж вас много так?!”, - едва не заорала я.

Сдержалась и лишь спросила:

— А количество сопровождающих сам выбирал?

Имена, мать его, имена надо узнавать. А то буду казаться совсем идиоткой, которая даже не помнит как зовут придворных.

С другой стороны, от тупенькой принцессы и не будут ожидать подлянок.

— Эйса, так после покушений думаю вы сами опасаетесь одной то ходить.

Такой спокойный голос. Моего папу, кстати, чем-то напомнил. То ли бородкой, то ли взглядом. Знаете, так смотрят совсем уже взрослые мужчины на девушек-родственниц. Мол, оберегать тебя надо, глупая, а то вокруг врагов полно.

Хм, друг или враг? Надо прощупать в ближайшее время. Я повернулась к Лери и приказала:

— Пошли.

— На ужин? — оробела та.

У нас там вроде ужин в тесном семейном кругу намечался, так что срочно исправляемся.

— До дверей, где будет проходить встреча с моими дорогими родственниками. А после отправляйся к себе. И до утра меня не беспокоить.

Еще одна мысленная пометка: выучить все эти реверансы и этикеты, а то постоянно буду попадать впросак. Хотя… чисто теоретически могу прослыть эксцентричной особой. Ладно, посмотрим. Сейчас надо пережить ужин, причем в прямом смысле слова. Много еды и возможности в очередной раз попытаться от меня избавиться.

Из апартаментов я выходила внешне спокойная, а внутри визжащая как истеричная девица. Страшно же! Чужой мир, чужие нравы, еще убить норовят. Неудивительно, что вокруг я смотрела с особой тщательностью. А заодно негромко расспрашивала Лери о мелочах, которые могли оказаться полезными.

— Хм, какой наряд. — прокомментировала одну проходившую мимо девушку.

— В этом году, эйса, новая мода: многослойные юбки и смелые вырезы. Один из торговцев слухи привез, что такое в Торстене носят.

— Ах, ну если в Торстене! — тянула я. — Что-то этих не узнаю.

Пара в возрасте сдержанно поклонились. Отметила их благородную осанку и несколько надменный взгляд. В ответ одарила таким же, ну насколько смогла это сделать, так как со всех сторон окружали бравые стражники.

— Это виры Отреввы, неужели не узнали? — ахнула Лери. — Хотя… вира не так давно уезжала в Ристанье, там же просто благодать для таких как она.

— Точно. — пробормотала в ответ. — Просто смотрим злобно. Не признала сразу.

— Эйса, вам все же надо показаться целителю, а не только колдуну. — заметила Лери робко. — Виры Оттревы четвертые на очереди к трону, конечно, они станут так смотреть на вас.

Оп-па, а вот и еще одни любители чужой короны. Запоминаем, Алиса, запоминаем.

Так постепенно я узнавала хотя бы некоторых из тех, кого встречала на своем пути.

Глава пятая

Одно я поняла точно: дворец пустынным местом назвать трудно. Молчу про кучу стражи, слуг, которые бесшумно скользили тут и там. Куча придворных, которые заняты непонятно чем. Честное слово, не понимаю, как можно целый день болтаться по дворцу и распускать или собирать сплетни. Но многие, если верить Лери, этим и занимались.

Возле огромных дверей, украшенных жемчужно-серебристыми пластинами, Лери склонилась и проговорила:

— Я могу идти?

— До завтра. — ответила рассеянно.

У меня ладони вспотели, а пальцы сами собой стали мять юбку. Так что пришлось мысленно дать себе по рукам. Что-то мне подсказывало: родственники Алисии не самые приятные в общении люди.

Стоявшая у дверей стража отточенным движением распахнула двери. И голос сверху произнес:

— Наследная эйса Алисия Элуф Арбери прибыла на ужин.

Говорившего я не увидела, сглотнула и шагнула вперед. А сзади, внушительным хвостом растянулась моя стража.

— Алисия, что это за представление?

Слишком дружелюбный тон. Вот слишком. Так медом пытаются заглушить горький привкус отравы. Или это у меня уже мания преследования развилась после всех этих попыток избавиться от принцессы.

Каблуки мои звонко цокали, пока проходила через зал, к столу. Наверное, по меркам дворца, это было маленькое помещение. Прямо-таки крохотное.

“Жемчужная гостиная”, - почему-то всплыла ассоциация.

Перламутово-пепельные оттенки роскошной мебели, светлые стены, почти скрытые под картинами и лепными украшениями, под ногами выскобленные до блеска каменные плиты. Скользкие настолько, что приходилось контролировать каждый свой шаг.

Зато сопровождение просто топало и разносило гул по всей гостиной. Я обернулась к страже, поймала взгляд старшего из них. И улыбнулась, совсем чуток, уголками губ. А у него прищурились глаза в ответной скрытой улыбке.

— Ждите за дверью, — сообщила им. — Думаю, здесь мне ничего не угрожает.

При этом смотрела на “родственников”.

— Алисия, ты меня убиваешь. — фыркнула та самая, с замаскированным ядом в голосе. На вид ну копия соседки снизу. Я думаю у многих есть такая соседка: с кротким взглядом, но со шваброй наперевес. Обычно ею она стучит в течение дня, если ей кажется, что вы слишком сильно топаете или прибавили звук у телевизора чуть громче. В немилость попадают все, кто не умеет летать или спать беззвучно.

Эта выглядела весьма моложаво. Разве что лично я посоветовала бы незнакомке не так сильно завивать волосы и почаще улыбаться более естественно. А то чувство, точно ей губы к ушам приклеили.

“Эйса Арлинда”, - вспомнила имя незнакомки. Это тетя Алисии и жена наместника, который временно занимает трон до того момента как принцесса, то есть я, получу корону. И логично, что они на первом месте по подозрениям в попытках от меня избавиться.

Хотя это было бы слишком просто. Слишком.

— Надеюсь, убиваю не в прямом смысле слова? — спросила я кротко.

За столом наступила тишина. Я же аккуратно села на предупредительно отодвинутый стул и расправила юбку. В той же тишина вскинула взгляд. На меня смотрели три пары глаз. А это у нас, судя по всему, эйс Бехар и по совместительству мой дядя. Большой мужчина, широкий. А в серых глазах рассеянность и легкое удивление, нос как у орла, а подернутые сединой волосы заплетены в косицу.

— Это плохая шутка, дорогая сестра.

Ага, ну здравствуй кузен. Эйс Луан, молодая копия отца, весьма привлекательная копия. И взгляд такой же рассеянный.

— Главное, чтобы это осталось всего лишь плохой шуткой. — улыбнулась я ему. — Дегустатор еды здесь?

Арлинда отставила поднесенный было к губам бокал. На фоне скромно одетых мужа и сына она выглядела просто роскошно. Я бы сказала — местный китч и колорит. Одних украшений столько, что женщина сияла, как новогодняя елка.

— Дорогая Алисия, зачем он здесь? На тихом семейном вечере?

— Ну, например, затем, чтобы проверить, нет ли в еде секретных ингредиентов. Я за сегодняшний день только три раза столкнулась с попыткой покушения.

— Эпизод с ванной ужасный. — густым басом сообщил Бехар. — Но ты сказала… три раза?

— Да, причем третий раз отраву мне пытался подсунуть вир Лориц.

При этом я в упор смотрела на Луана. Не скажу, что крутой специалист-физиономист, но заметить что-то смогла бы.

— Лориц?! — выдохнул Луан. — Алисия, ты уверена? Быть не может! Вы же любовники!

Теперь уже у меня округлились глаза. О, так тут нравы вполне себе свободные. И принцесса не обязана быть девственницей и прочее, прочее, прочее.

— Ну постель он явно не считал поводом для верности. — вздохнула я, но Арлинда перебила.

— Ты сегодня странно выражаешься, дорогая. Как себя чувствуешь? Я приказала приготовить для тебя диетический ужин. В нем есть все, чтобы быстрее восстановить тело, но при этом он легкий и не раздражает желудок.

И точно по мысленному приказу слуги стали вносить накрытые прозрачными крышками тарелки. Большие, явно тяжелые.

Передо мной поставили одну из них. Я сглотнула и невольно прижалась к спинке стула. Серовато-желтоватое содержимое тарелки выглядело так, точно его уже поели, потом выплюнули и пару месяцев подержали на открытом воздухе.

Слуги отточенными движениями подняли крышки. К моему огромному счастью эта “кашица” ничем не пахла. Но есть ее я не хотела. Окинула взглядом соседей по столу. Ну да, они явно не беспокоились о тяжести в желудках. Тут вам и блинчики, и мясо, и поджаренные овощи и еще куча всего. Плюс блюда с мелкими закусками, фруктами, нарезками, какими-то мясными желе и паштетами.

А мне есть это…переваренное нечто?!

Я повернулась к замершему за спиной слуге.

— Дегустатора сюда. — прошипела. — Живо!

Того точно ветром сдуло. А я мрачно уставилась на родственников. Те, кажется, потеряли аппетит.

— Дорогая… — промяукала Арлинда, но Бехар вдруг перебил ее.

— Алисия права. Скоро коронация, кто-то не хочет видеть ее на троне.

Я поковыряла ложкой субстанцию на тарелке. Она подрагивала и явно умела говорить.

— Но это бред! — воскликнул Луан. — Да, корону получит Алисия, но по факту править будет тот, кого она назовет мужем. Тогда логично, если для начала отравить мужа, потом Алисия останется без мужского плеча и стоит ей предложить или отдать корону как новому мужу или же убить ее и стать захватчиком. Но опять же обращаемся к законам нашего королевства Лиридон.

— Ты правда думаешь, что отравитель штудировал законы, когда решил от меня избавиться? — перебила я кузена.

— О великий Авандон! — вдруг послышался дрожащий голос Арлинды. — Луан, мальчик мой, ты тоже под ударом!

Я едва не потрясла головой. Так, если тут и сидит отравитель, то маскируется он весьма умело. Перевела взгляд на дядю. Но тот сидел и явно витал где-то в облаках. Пока не вошел дегустатор: очень высокий и очень худой человек с таким кислым выражением лица, что у меня чуть язык не онемел. Хотя я понимаю: если ты дегустатор, то теоретически частенько рискуешь жизнью. Будешь тут кислым.

— Попробуйте вот это. — предложила я ему, кивая на свою тарелку.

— Семена чии. — прошелестел дегустатор. — Обладают обволакивающим эффектом, помогают организму восстановится после болезни, улучшают пищеварение. Позвольте, эйса.

На моих глазах он зачерпнул полную ложку кашицы и отправил в рот.

— И сколько ждать? — не выдержала я после минуты, в течение которой все смотрели на дегустатора. А он разглядывал потолок с видом фаталиста.

— Смотря какой яд могли подмешать. — тут же проговорил Бехар. — Некоторые могут начать действовать лишь через сутки. Так проще замести следы.

Та-а-ак, а дядя то отлично в этой теме разбирается, как я посмотрю.

Не есть сутки? Я оглядела полный стол и поняла, что у меня сейчас слюна потечет от голода. Но страшно. Правда, страшно.

Покосилась на дегустатора, тот изображал хамелеона. Так же смотрел на меня и не моргал.

— Ну как? — спросила его почему-то шепотом.

— Эйса, быстрые яды исключены, как видите, я жив. Насчет остальных пока рано говорить.

Вашу ж кукушку да трижды!

— Проверь всю еду. — вдруг потребовала Арлинда дрожащим голосом. — Все, что есть на столе. Луан, тебя тоже могут попытаться отравить! Ты же один из претендентов в мужья. Алисия, деточка, может, вам сразу сыграть свадьбу? Поправка в законе есть. Если принцесса беременна от одного из претендентов, то отбор автоматически считается законченным.

Мы с Луаном переглянулись с одинаковым ужасом в глазах.

— Мама! — с мукой в голосе произнес кузен. — Серьезно, я думал, мы уже обсудили, что участвую в отборе исключительно для вида. Не хочу я связываться с женитьбой. Это отвлекает от науки. Я только-только начал второй том “Алхимия. Дали запретного”. Серьезно, зачем мне жена, если впереди столько интересного.

— Поддерживаю. — тут же подхватила я. — Знаете, пожалуй, я не буду ужинать. Мне… мне хочется прогуляться. Всем приятного аппетита. И помните про врагов.

Тут я наклонилась вперед и зверским шепотом произнесла:

— Не забывайте звать дегустатора!

* * *
— Эйса! — у дверей меня перехватила стража. — Ждем приказов.

Я оглядела свой мини-отряд. Черт, совсем про них забыла. Хотя…

— На прогулку! — скомандовала быстро. — Прикажите оседлать лошадей.

— Куда отправимся, эйса?

Это тот, с бородкой и морщинками вокруг глаз. Я уже выяснила, что зовут мужчину Резар. И он — один из пяти командиров дворцовых подразделений безопасности. Тут их называли, королевскими стражами.

— На прогулку. Куда захочу.

Принцесса я, в конце концов, или нет?

Заодно осмотрю хоть немного окрестности. И подумаю над встречей с родственниками. Пока в голове каша.

А еще мне в голову пришла просто идиотская мысль. Тем не менее, пришедшая мне по вкусу. И я решила ее проверить.

— Прошу, эйса.

Окруженная охраной, я последовала куда-то за Резаром. Заодно разглядывая придворных. Кто-то низко кланялся, кто-то лишь склонял голову, а один мужчина и вовсе остался стоять, глядя мне в глаза. За его спиной столпилась небольшая кучка придворных. Но они мне поклонились, хотя в глазах горела жажда скандала.

Пройти мимо? Что-то мне подсказывало — нельзя. Нельзя оставить такое без внимания.

Представим, что это местный гопник. Дворцовый. Обыкновенный. Эти понимают только язык силы.

— Со спиной проблемы? — спросила участливо. Еще и улыбочку в голос добавила.

— Да нет. — ухмыльнулся придворный. — Просто я кланяюсь только тому, кто сильнее.

Глаза кучки придворных за его спиной загорелись еще сильнее. Мда, Алисию тут явно ни в грош не ставили. Вот же безвольная особа. С другой стороны, судя по обстановке в ее апартаментах, по тому, что рассказал Арил, принцессу воспитывали как драгоценный цветок.

Резар возле меня сделал было шаг вперед, но я придержала его движением руки. Нет, тут надо разобраться самой.

— Кто сильнее? — сама шагнула к придворному. — Есть разная сила… как тебя зовут?

— Брахим, вир семейства Арли. Даже не знаешь своих подданных. — он не добавил приставку “эйса”.

— Так вот, Брахим. — я подошла уже почти вплотную.

Он возвышался, большой и наглый, уверенный в своем превосходстве над хрупкой принцессой.

— … иногда стоит думать, прежде чем говорить. — закончила фразу.

При этом коротко размахнулась и коленом врезала промеж ног Брахима. Тихо порадовалась, что платье позволило это сделать, да и опыт есть. Ну и сил я приложила от души.

— Видишь, кланяться эйсе это не так уж сложно. — проговорила, когда Брахим с воем сложился пополам, а потом уже приказала Резару. — Заприте его. Потом подумаем, что с ним сделать.

Огляделась, отряхивая платье. Придворные вокруг превратились в истуканчиков. Кажется, даже не моргали. А моя охрана… у всех во взгляде читалось примерно: “Да ладно?!”

— Меня за сегодня несколько раз пытались отравить. — сказала я громко и четко. — От этого ужасно портится настроение. Потому… не злите и без того раздраженную эйсу.

Брахима отволокли двое, куда-то в глубину дворца. Он продолжал подвывать что-то насчет пострадавшей части тела. Остальные придворные после оцепенения срочно сделали вид, что у них у всех крайне много дел. Так что до конюшен мы добрались без проблем и происшествий.

— Эйса, вы сегодня сами на себя не похожи.

Я искоса глянула на Резара. Сама в душе опасалась, что могут во мне заподозрить самозванку, но потом успокоилась. Если что-то выглядит как принцесса, одевается как принцесса, но ведет себя как злая принцесса, то это… бинго! Это злая принцесса!

— Мне не понравились покушения. — призналась Резару.

— Верю, эйса. — он чуть склонил голову. — Но мы могли скрутить вира, вам стоило лишь щелкнуть пальцами.

— Он нанес оскорбление мне, а не вам. Что за эйса, которую не уважают подданные.

— Слова вашего отца. — вздохнул Резар. — Я очень рад, эйса, что вы все же усвоили его уроки. Хотя помню как затыкали уши и кричали, что хотите примерить новое платье, а не слушать его поучения.

Ну Алисия… я отвесила мысленного пинка принцессе. А вслух проговорила:

— Последние события заставили меня на многое взглянуть по другому.

А дальше была шикарная лошадь, при виде которой я просто на миг онемела от восторга. Белоснежная, просто вот ни единого пятнышка, с лоснящейся шкурой, длинными ногами и роскошной гривой. Служанки с поклонами провели меня в двухэтажный дом, неподалеку от конюшни. Еще одна гардеробная, с нарядами для верховой езды. Вот тут я оценила штаны из плотной ткани и высокие сапоги. Удобно и практично.

Верховой езды меня обучали еще в детстве, да и тело принцессы тоже помнило что к чему. Так что я верхом на Челси, так звали мою кобылку, пересекла город. И сорвалась в галоп, едва выехали за городские ворота. Сначала по дороге, выложенной широкими плитами. Затем свернула в поле. Тут и там торчали небольшие домики, видимо, местные фермы. Где-то на горизонте начиналась полоса леса, а за ним возвышались горы. Вечернее солнце заливало золотисто-розовыми лучами все вокруг, пахло летом и немного конским потом от Челси. Я неслась, наслаждаясь скоростью. И сбрасывая с себя дворцовые шепотки и интриги. Хорошо то как!

На солнце набежала тучка. Где-то послышались крики, а затем странный гул. На миг вскинув голову, я вдруг резко натянула поводья. Челси в ответ недовольно ржанула, но тут же захрипела от ужаса и едва не встала на дыбы.

В небе парил огромный огненно-красный дракон. И не просто парил, а падал конкретно на меня.

А стража отстала на своих не таких быстрых лошадях.

Инстинкт самосохранения сработал быстрее мозга. Я буквально скатилась с лошади, успев сгруппироваться. Локоть на миг вспыхнул болью, но это воспринималось мимоходом. У меня все мысли занимало огромное красное чудище. Только бы огнем не чихнуло!

Перекатилась по земле и вскочила. О, да! Обожаю штаны, в них двигаться гораздо легче.

Увы, дракон, вопреки моим надеждам, не впечатался мордой в землю. А я так надеялась! Сидя на попе, я видела, как он схватил лошадь и взмыл вверх.

И замер, явно догадавшись, что в когтях не все составляющие добычи.

— Ходу, ходу, ходу! — заорала я подскакавшему верхом Резару.

Раз, протянула ему руку.

Два, оказалась впереди командира.

Три, вцепилась руками куда могла.

А сзади раздался разочарованный вопль дракона. Ну да, не попалась игрушка! Я обернулась, пытаясь высмотреть из-за спины Резара, что там происходит. Вся стража дружно мчалась к городу.

Дракон лошадь не сожрал. Он ее даже не швырнул, а вполне себе аккуратно поставил на траву. Ну ничего себе, мелькнуло в дурной голове, такая мощь и такая аккуратность!

Но затем огромная морда развернулась в нашу сторону.

— А-а-а-а! — заорала я. — Гони, Резар!

Стыдно мне не было. Я драконов только в фильмах видела. А тут в нескольких метрах.

И тут раздался второй рык. Удивились все, включая дракона. Правда, он мигом зарычал в ответ и захлопал крыльями. Несмотря на то, что между нами расстояние немного увеличилось, у меня волосы от ветра попали в глаза. Пока отфыркивалась, ситуация на поле изменилась.

Откуда взялся второй дракон, я так и не поняла. Огромный, черный настолько, что его чешуя отливала синевой. И морда. Целая мордища с узкими зелеными глазами и огромной пастью.

— Да ну нахер! — тихо пробормотала себе под нос.

Два дракона — в два раза больше проблем. Черный налетел на красного, крылья захлопали так, что у меня заложило уши. Чудища сцепились в схватке прямо в воздухе, обмениваясь ударами и укусами. Следить за ними мне не хотелось. Резар мое мнение разделял, потому пришпорил лошадь и проорал всем скакать во весь опор.

У ворот нас уже ждали. Небольшой отряд в полном облачении и перепуганные горожане. Вторые разумно выглядывали из дверей и окон, перешептывались.

— Эйса!

— Эйса вернулась!

— Не забрали!

— А если сюда прилетят?!

— Эйса. — едва мы остановились, как от отряда выступил вперед грузный мужчина в полном обмундировании. — Возвращайтесь во дворец, мы проследим, чтобы незваные гости убрались прочь.

— Г-г-город. — простучала я зубами. — Они н-н-не полез-з-ут…

— Не должны, у нас договор.

— А что, — рявкнула я. — Договор позволяет им драться так близко от города? Да там вон тоже дома, люди живут!

— Но ведь скоро отбор. — мягко напомнил Резар у меня за спиной.

Я поняла, что еще немного и взорвусь. Драконы, непонятные законы, попытки покушения! Следовало срочно все это брать под контроль. У меня не было времени осмотреться здесь. Придется сразу же вливаться в местную жизнь.

Рыки драконов, сотрясающие воздух, прекратились. Я едва не разрыдалась от облегчения, когда увидела как две фигуры улетают за горизонт. И пусть не возвращаются. И что это вообще было?

— Стой! — остановила Резара. — Не надо во дворец.

— А куда? — осторожно поинтересовался он.

— Знаешь, где живет Арил?

— Черный колдун?!

— Да, да, он самый! В курсе?

— Да. Но…

— Вези к нему. — прорычала я. — Прямо сейчас! Немедля!

Глава шестая

К чести Резара, он пытался меня остановить. В ход пошли увещевания на тему, что негоже эйсе самой ехать к колдуну. Вот давайте вернемся во дворец, оттуда отправите гонца, он сообщит колдуну. Срочно? Ну тогда можете отправить магического вестника. Тут я проглотила массу вопросов и коротко приказала:

— Едем сейчас.

“Эта девчонка сошла с ума”, - так и читалось во взгляде Резара. Вслух же он вздохнул и сказал:

— Как скажете, эйса. Но Черный колдун не любит незваных гостей.

— Мне он обрадуется. — буркнула я.

У Арила просто выбора нет. Если хочет, чтобы ему списали долг жизни, то пусть помогает.

Башня ничем не выделялась от остальных построек. Высотой где-то примерно как главное крыло дворца, квадратная, наверху, кажется, нечто вроде патио. Или как тут это называют? Окна не бойницы, а вполне себе обычные, арочного вида и закрыты витражными стеклами. Дверь массивная, с черным кольцом-ручкой. К ней то я и направилась. В компании топающей стражи. Заметила, что некоторые из них держать руку на рукояти меча. И шепотом приказала:

— Резар, пусть выглядят мирно. В конце концов, Арил на нашей стороне.

— Мне бы вашу уверенность, эйса.

— У самой маловато. — вздохнула я.

Дверь выглядела обманчиво безобидно. Но стоило мне подойти еще на пару шагов, как пространство перед ней исказилось и в воздухе появилась рожа. Натуральная рожа, какая может быть, если скрестить собаку, дикобраза и летучую мышь.

“Ух ты! Это кто ж тебя так?”

— Кто такая? — ухнула рожа. — Какого рыла помешали спать?

— Мне нужен Арил Бардолф. — сообщила я. — Скажи, что с ним желает говорить наследная эйса.

Ух ты, прям как настоящая принцесса заговорила. Вот что стресс то животворящий делает!

— Эйса, любая другая девка. Нет его. Нету.

— Тогда где он?

— А некрос его знает. — если бы у рожи были плечи, она бы ими пожала. — Может по шлюхам шатается, может пьет, может во дворце интриги строит. Это же Арил. Иди отсюда, эйса или как там тебя. Утомила.

— Не хами. — предупредила рожу.

— И что ты мне сделаешь? Вот что? Я и так тут заперт! У меня договор не разорвать.

Все это рожа проорала мне в лицо и исчезла. Оставив меня переглядываться с Резаром. остальная стража оживленно перешептывалась, явно впервые видя охранника Арила.

— Кхм, — кашлянул командир. — Я же говорил, что у черного колдуна так себе характер. И прислуга под стать.

— Ну так если заперт кучу лет поневоле озвереешь. — заступилась я за рожу. — Ой дура-а-а-а!

Взгляд зацепился за колечко на пальце. Ну чертовы драконы! Как я забыла то про быструю связь с колдуном? Да уж, иногда ужасно туплю. Просто ужасно.

Резар деликатно промолчал, явно не зная как еще реагировать на мое поведение. А я сжала руку с кольцом и мысленно проорала:

“Я у твоей башни! А-а-а-а-а-а-а”

Вопль присовокупила, чтобы быстрее среагировал.

Арил появился после уже знакомого звука, точно где-то лопнули гигантские крылья.

Все редкие прохожие, кто отваживался проходить в этой части города, мимо башни, дружно ринулись врассыпную. Я же застыла с открытым ртом, так как колдун появился во всем своем обнаженном великолепии, с распущенными волосами и крайне раздраженный.

— Пламя Хериоса! — рявкнул Арил, пока Резар зачем-то пытался мне ладонью загородить обзор, а я вытягивала шею.

— И тебе добрый вечер.

— Оденьтесь! — рявкнул командир.

Арил глянул на него, точно только что заметил. Потом кинул взгляд на себя и провел рукой по телу, на глазах создавая темные штаны и белую рубашку. Последним штрихом стали высокие сапоги.

— И чем обязан визиту наследной эйсы?

Мда, судя по тону Арила, с его восторгами я поторопилась. Вспомнила рельефное тело, сглотнула и решила, что рожа не ошиблась: по девкам шлялся. Эх, мужчины, везде вы одинаковы. Что на Земле, что за тридевять земель.

— У меня мно-о-ого вопросов. — протянула я.

При этом уставилась прямо в глаза Арилу. Многозначительно. Я все понимаю, колдунам тоже нужен отдых. Но меня недавно дракон то ли чуть не сожрал, то ли едва не похитил. И тот, и другой вариант совершенно не пришлись по вкусу. Так что Арилу придется потратить на меня время. Не так прикольно, как со страстной девицей, но тоже ничего. Вопросы, по крайней мере, я тоже задаю со страстью.

Колдун мерил меня ответными взглядами. Далекими от радости. Не могу его осуждать. Наконец сплюнул на мостовую и проворчал:

— Возвращайтесь во дворец, эйса. Я скоро буду там. В кабинете вашего отца, мир его душе.

— Мир его душе. — хором откликнулась стража.

“Офигел? — так и вопил мой взгляд. — И где я кабинет короля найду? Память то мне не оставили, в отличие от тела”.

“Ты ж умная. — отвечал мне взгляд Арила. — Давай, умничай и выкручивайся. Или уже лапки кверху”.

— Я жду тебя, колдун. Явись до захода солнца. — с этими словами я повернулась к Резару и кивнула. — Возвращаемся во дворец.

Спина едва не дымилась от взгляда Арила. Хорошо еще мне хватило ума не добавить к напыщенной фразе что-нибудь вроде: “Ибо негоже невинной девушке встречаться с мужчиной с наступлением темноты”. Тем более принцесса явно не невинна, раз у нее любовник. Кстати, заодно спрошу как там вир Лориц.

* * *
А во дворце стоял переполох. Слухи о нападении дракона уже обросли невиданными подробностями. Буквально у входа ко мне бросилась Арлинда и какой-то высокий худощавый мужчина с холодными острым взглядом.

— Дорогая! — меня стиснули в объятиях, обдав сладким запахом духов и едва уловимым — алкогольным. — Ох, дорогая! Это правда? Дракон едва не овладел тобой?!

Ого, а я смотрю воображение здесь у всех богатое. Сама лично эту картину даже представлять не хочу.

— Скорее, едва не похитил. — просипела, пытаясь выбраться из родственных объятий.

— А!

Тетушка мигом выпустила меня и помахала перед собой платочком. Запах духов и алкоголя стал сильнее. Придворные вокруг перешептывались и следили за мной и остальными героями сцены. Даже стража навострила уши.

— Так, первое. — я повернулась к Резару. — Отпускай своих людей. А сам будешь сопровождать меня до кабинета. Второе! — оглядела зрителей. — Кому-то делать нечего? Как виру Брахиму?

Большая часть мигом вспомнила, что у них есть срочные дела. Остальные отошли чуть подальше и сделали вид, что любуются остатками заката через центральный вход дворца.

— Эйса. — проскрипел тот, с холодным взглядом. — Вы же понимаете, что подобные выходки в духе драконов? Тем более перед началом отбора.

Держать лицо, держать лицо.

— На все вопросы ответ завтра. — сурово отчеканила я. — Мне нужно в кабинет моего отца, мир его эээ… душе.

— Мире его душе. — раздалось со всех сторон.

— Но это же… — пролепетала Арлинда. — Душенька, сейчас это кабинет Бехара. Ты же понимаешь…

— Он сейчас там?

— Нет, но…

— Отлично! — я хлопнула в ладоши. — Значит, кабинет временно занят. Я на совещании. Не беспокоить.

Глаза у Арлинды стали совсем круглыми. Ох, чую, прежняя Алисия такого не говорила. И сейчас тетушка не знала как вести себя с обновленной племянницей.

— Волнуюсь я, — решила немного прояснить ситуацию. — Отравить пытались, драконы лезут. Просто сердце не на месте!

Приложила руку к бюсту и кивнула Резару.

— Идем.

К счастью, найти кабинет оказалось несложно. Я просто потребовала, чтобы Резар шел впереди, а сзади поставила одного из стражей. Так и добрались широкими коридорами и роскошными залами. Не знаю, что там со страной, но дворец выглядит просто шикарно.

Кабинет оказался неожиданно небольшим. И очень уютным. Из тех, где хочется скинуть обувь, свернуться в кресле и читать книги до рассвета. У камина как раз стояла парочка таких вот кресел. А между ними огромная шкура невиданного зверя.

— Резара тоже оставь.

Арил уже находился тут. Стоял возле тяжелого стола, заставленного статуэтками, камнями, бутылками, заваленного бумагами и непонятного мне назначения кристаллами всех форм и размеров. Некоторые из них издавали нежный перезвон, некоторые меняли цвет, а один то и дело точно расплывался в воздухе.

— Я приказал принести сюда вино и легкие закуски. — проговорил Арил. — Тем более, одна эйса не дала мне поесть и велела немедленно явиться во дворец. Думаю, здесь мы можем говорить без посторонних ушей. И да, Алисия, ешь спокойно, здесь отравы нет.

Мой желудок радостно квакнул в ответ на эти слова. Нерв и погоня сделали свое дело. Оказывается, я ужасно хотела есть.

Но Резар. Как говорить при нем?

Словно в ответ на мои мысли, Арил подошел поближе. В руках два бокала с темно-красным вином.

— Резар, налей себе выпить, если хочешь. Есть вино, вода и травяной напиток.

Мне же колдун протянул один из бокалов. Я заметила, что он странно хмурится. Так делают люди, когда не уверены в том, что видят или слышат.

— Думаю, мне хватит и воды. — сообщил командир стражи. — А что случилось, колдун? Ты выглядишь обеспокоенным.

— Дело в нашей наследной эйсе.

Я глотнула вина и пожалела, что не могу выпить бокал махом.

— Да, — усмехнулся Резар, глядя на меня. — После того удара по яйцам вира Брахама стало понятно, как сильно поменялась эйса. Да и к тебе она прежде не питала доверия. Скорее — избегала.

На всякий случай я взяла бокал так, чтобы если что можно было его кинуть. Нет ну мало ли. Я этому миру не доверяю ни капли. То драконы, то рожи, то заговорщики. Кажется, начинаю понимать желание Алисии свалить отсюда. Да в моей съемной однушке в не самом лучшем районе в разы безопаснее, чем тут.

— Просто, — постаралась, чтобы голос звучал как можно спокойнее, — просто я очень не люблю, когда на мою жизнь покушаются.

— А еще у вас в прабабках эйса Ардит. — кивнул Резар. — И судя по портретам, внешне вы сильно на нее похожи. И в молодости она тоже была изнеженной девочкой, пока сюда не пришла война.

Я бросила быстрый взгляд на Арила. Тот как раз поднес бокал к губам. Поймал мой взгляд и то ли у него глаз дернулся, то ли это так подмигнул быстро. Я решила, что все же второе. Значит, надо кивать и соглашаться с Резаром. Значит, у меня, то есть у Алисии, была боевая прабабка? Так, так, так, видимо, нянька эйсы и Арил учли этот момент. Отлично!

— В нашем роду, — я говорила медленно, подбирая слова, — внутри женщин часто спят силы, о которых порой нам самим неизвестно. Дня два назад приснилась мне эйса Ардит. Злая-я-я-я, просто вне себя. Говорит, что страна разваливается, а я — наследная заср…эйса — только о нарядах, да о женихах думаю. Залепила мне пощечину и проорала, что не будет мне покоя и мужа хорошего, пока не возьму все в свои руки. Тут любого проняло бы. И еще сказала, что я сильная, и она поможет мне эту самую силу освободить из оков ээээ… воспитания?

Резар крякнул и пробормотал что-то про “демоновых призраков” и “упрямых предков”. Арил же молча взял бутылку и долил мне вина. Оказывается, я все выпила на нервах. Второй бокал на всякий случай решила лишь пригубить. Не хватало только напиться, ага. Тут трезвой то приходится следить за каждым словом. Ощущение, что иду по канату над пропастью.

— Колдун. — обратился Резар к Арилу. — Такое возможно?

— В роду эйсы Алисии есть носители магии, одна из них — эйса Ардит. Так что допускаю такой поворот событий.

— Почему бы тебе не спросить у меня, Резар?

Ну да, эйса я или нет?

Вместо ответа, Резар повернулся ко мне, приложил руку к груди и поклонился. Тихим, но сильным голосом произнес, глядя мне в глаза:

— Я с вами, эйса. Моя стража будет всюду сопровождать вас и защищать до последней капли крови. Ваш отец дал мне возможность получить эту должность. Я отплачу ему тем, что стану вам служить преданно и верно. Только вам.

Я призвала на помощь все виденные мной исторические фильмы и все прочитанные фэнтези романы.

— Я принимаю твое служение, Резар.

Фух! Хорошо хоть можно мысленно произнести парочку крепких выражений.

В итоге, Резар ушел окрыленный и поклявшийся хранить все в тайне. А я просто упала в кресло.

— А-а-а-а-а! — простонала тихо, вытягивая ноги. Еще и обувь сбросила. Сапоги, конечно, удобные, но у меня все тело болело. Наследная эйса Алисия не привыкла к пробежкам и дальним прогулкам. Ничего, привыкнет.

— Вот нельзя мне было сразу сказать про эту эйсу Ардит?

Арил со вздохом устроился прямо на шкуре, рядом с камином. Там потрескивал огонь, наполняя комнату приятным теплом и запахом каких-то трав. Видимо, полили дрова ароматическими маслами. С приходом вечера на улицах становилось довольно свежо, так что камин оказался в самый раз. Хотя возможно его зажгли и просто для уюта.

— Я не знал как ты поведешь себя в новой обстановке. — сообщил колдун лениво. Он сидел, опираясь на руку, а во второй крутил бокал с вином. Я вдруг отметила невольно, что отблески огня делают его лицо более хищным, резким. А янтарного цвета глаза сейчас едва ли не светились.

— И еще…

— Что? — едва не простонала я. — Что еще то?

— Ты изменилась. Точнее, твой запах.

Я кашлянула и деликатно сообщила, что да, он мог измениться после скачек и попыток удрать от драконов.

— Я не про то. — поморщился Арил. — Люди его не ощущают, это скорее на уровне ауры, которая у тебя тоже изменилась. У эйсы она была спокойная бледно-розовая, стандартная для человеческой женщины.

— А сейчас?

— А сейчас у тебя там огонь и золото.

Ноздри Арила чуть расширились, точно он мою ауру пытался понюхать. Хотя кто его знает.

— И что это означает? — спросила осторожно. — Я стану обращаться в кого-то и выть на луну?

— Оборотни живут в резервациях, Алисия. — усмехнулся Арил. — Нет, просто смена душ повлияла на ауру. Алисия была лишена магии. А вот Алиса что-то пробудила внутри. Это… интересно.

* * *
Хорошо, что бокал вина я уже успела выпить. Плохо, что как раз решила глоток из второго бокала. И от неожиданности выплюнула все вино и попала аккурат на колдуна.

— Хериосову собаку тебе под зад! — рявкнул колдун.

— А как еще я отреагировать должна на то, что стала ведьмой?

На всякий случай я приготовилась защищаться. С колдуна станется превратить меня во что-нибудь квакающее или склизкое.

— Не ведьмой. — все так же сердито проговорил Арил. — Ведьмы тайнами природы ведают, а у тебя что за дар пока не знаю. Но разберемся, разберемся.

Прозвучало это как-то многообещающе. Я бы сказала зловеще. Так и представила милую улыбку Арила и его задумчивое: “Препарируем, препарируем…”.

Бр-р-р, воображение, притормози.

— Много с чем придется разбираться. А завтра женихи начнут приезжать, лишняя головная боль.

— Значит чем раньше начнем, тем больше впихнем в твою голову знаний. Прикажи страже встать у дверей и никого не впускать. Для особо рьяных я парочку заклинаний приготовлю. Не повредят, но успешно объяснят, что эйсу стоит слушаться.

— Прямо сейчас?

— Ты сама сказала, что работы очень много. Здесь же есть книги, есть вино и еда, и есть я.

Как бы подтверждая свои слова, Арил обвел рукой кабинет и начал стягивать облитую вином рубашку. Я же постаралась следить за дыханием, так как иногда мужская грудь выглядеть ужасно сексуально. Особенно если она мускулистая, загорелая и с темными волосками.

— А что, высушить парой слов не судьба? — спросила, стараясь, чтобы голос не сорвался на писк.

— Для этого есть слуги. А магия для более важных вещей. — парировал колдун.

— Но одежду то вы создали.

— Ходить голым не самый лучший выбор. Тем более здесь жарко. Приступим?

Ну кстати да, жарковато. Я потянула себя за воротник жакета и кивнула. Мне тут надо новый мир изучать. Мужчины подождут, тем более совсем скоро их тут будет очень даже много.

— Приступим. И для начала, мне надо устройство вашего мира, с кем граничит наше королевство. Как его там…Деланей. Основные законы, особенно, что касается моей персоны. И отбора. А! Еще мне надо выяснить, чем мы торгуем, с кем торгуем, с кем дружим, с кем не очень. О Божечки мои! Я столько даже в ночь перед защитой диплома не учила. Ладно, я в ту ночь вообще дрыхла без задних ног. Ну что… эй, все нормально?

Арил, неотрывно смотревший на меня во время монолога моргнул и сказал, что да, нормально. Но я очень много говорю, потому он едва не заснул.

— Это основное из истории Деланей.

С такими словами Арил опустил на стол пять книг. К счастью, не слишком толстых. Я взвесила одну из них на ладони, присвистнула. Чувствую, стоит расположиться с комфортом.

— Налей еще вина. — попросила, сгребая книги в кучу и усаживаясь с ними на шкуру у камина. Вот так гораздо удобнее. И сразу как-то уютнее что ли. Даже на душе чуть полегчало. Из приоткрытого окна тянуло свежим ветерком, а камин давал достаточно тепла. Интересно, почему дрова не сгорают? Волшебство?

Первая книга пошла бодро. Заодно выяснила, что могу читать на местном языке. Неплохой бонус, хотя бы не прослыву невежей.

— Шовинистский закон. — комментировала я чтение. — Почему правит мужчина, даже если наследует трон женщина?

— Дань традиции.

— Ясно, типа деды наши так делали, и мы будем делать.

— Женщины склонны к сиюминутным порывам.

— О только не начинай. Лучше еще подлей вина!

Страницы шелестели перед глазами. Эпоха Золота, Эпозха Грозы, Эпоха Ардит… стоп!

— Это что? — я сделала еще глоток вина и ткнула пальцем в строчки. — Ардит, это же вроде прабабка Алисии? В честь нее названа целая эпоха?

— Эта эпоха была короткой. — кивнула Арил. — Короткой, но яркой. И перед ней, как видишь, была Эпоха Тьмы.

Он протянул руку, коснувшись меня, и указал на строчки выше. Их я уже прочитала. А сейчас смысл прочитанного резко стал ускользать. То ли хватить пить, то ли проблема оказалась в прикосновении. От него кожу мягко жгло. Я скосила взгляд на Арила. Тот сидел рядом, губы плотно сжаты, глаза едва уловимо светятся. Так мягко, точно огонь в окне.

Стоп!

Я мысленно хлопнула себя по голове. Красавчик колдун — это хорошо. Но секс с красавчиком колдуном по пьяни малопривлекательная вещь. Хотя низ живота на миг приятно свело от одной только мысли, что…

— И почему эпоха названа в честь Ардит? — кажется, я спросила слишком громко, так как Арил поморщился и попросил не орать. Мол, он еще не в столь почтенном возрасте, чтобы иметь проблемы со слухом.

— Она первая из женщин вашего рода, которая села на трон и правила сама.

— То есть прецедент правления женщиной был! Это возможно.

Я повернулась к колдуну и… опять едва не поплыла. Взгляд. Почему-то он притягивал, заставлял вглядываться в глубину и искать нечто. Что именно, я и сама не знала. Момент казался особенно интимным еще и потому, что вокруг нас мягко кралась ночь. А свет исходил лишь от пары светильников, да от камина.

— Алиса!

— А? — вздрогнула я и поняла, что Арил у меня что-то спрашивает. И смотрит уже крайне раздраженно.

— Я говорю, не устала ли ты еще? Впрочем, неважно, так как работы много. А насчет Ардит. Она считается смутьянкой и реформатором, в итоге, пропала где-то в Темных Землях во время битвы за Передел. После королевством правил уже ее сын, затем — внук, ну и так далее. В любом случае, ардит была исключением. И, самое главное, она была колдуньей.

— Я тоже!

— Но Алисия не обладала ни каплей магии. — прошипел Арил.

Мы сидели буквально нос к носу. И мне стоило огромных усилий отвести взгляд первой.

— Зато у меня она есть. Кстати, а какая?

— Узнаем, сказал же. — тихо рявкнул колдун. — Дальше.

Я придвинула к себе очередной том. Время уже давно перевалило за полночь, бутылка вина оказалась распита на двоих. Арил сидел мрачный, то и дело кидая на меня непонятные взгляды. Чудилось мне, что проявившаяся магия спутала ему все планы.

— Кстати! — вспомнила я где-то между законом о налогах с каждой телеги на реконструкцию мостовой и законом о количестве приданого если невеста выходит замуж повторно.

— Что?

— Как что? С этими нападениями и книгами я забыла про вира Лорица.

— И правильно сделала. — зевнул Арил. — Ничего он не знает. Говорит, записки находил на столе в спальне, там же и вознаграждение обнаруживалось. Ну и обижен он на тебя.

— На Алисию. — поправила я мрачно. — Чего так?

— Да говорит, смеялась она над ним, унижала. Плюс намекала, что место его временное, займет его потом законный муж. Могла при всех назвать собачкой…

— Я все меньше уважаю ту, которая решила прикрыть мной свою задницу. — вырвалось у меня невольно.

Отпила еще вина и вернулась к чтению. Алисия и правда дура. Выбрала в любовники смазливого хлыща. Нет, чтобы, кого получше. Хотя я сама парня выбирала тоже не совсем не уму, а скорее по тому, как классно сидят на нем джинсы. Эх, Матвей, интересно убрался ты уже из квартиры или нет?

Строчки уже плыли перед глазами. Законы, законы, законы, прецеденты, история и торговля. География и религия. В какой-то момент я поняла, что мой мозг — такая кладовка, которую сейчас забили едва ли не до отказа. Зевнула, решила на миг закрыть глаза, чтобы дать им отдых.

Глава седьмая

Овца или нет?

Такая весьма глубокая мысль засела в голове с утра. Когда я проснулась в своей постели и увидела шаткую огромную стопку книг на полу. А рядом записку, от которой так и сквозило сарказмом:

“Это то немногое, что тебе следует изучить за сегодня, эйса. Точнее до обеда. И да, прежде Алисия не отличалась тягой к знаниям”.

Уже поняла, что Алисия отличалась тягой к отсутствию мозга и интересом к сомнительного вида мужчинам.

И сейчас, сидя в одной компании с любимыми родственниками за роскошным завтраком, я решила две проблемы: продолжать изображать овцу и можно ли это все есть? Кстати второй вопрос вполне логичный. Блюд куча, ядов тоже великое множество. Ну а дегустатор уже напробовался так, что тихо икал в сторонке.

Вот чертов колдун! Неужели нет какого-нибудь амулетика, чтобы проверять еду на безвредность?

— Дорогая? Все хорошо?

Из размышлений меня вывел голос тетушки. Арлинда, как всегда при параде, смотрела на меня, чуть подавшись вперед. Светлые волосы едва уловимо колыхались под утренним ветерком. Сегодня завтрак устраивали на открытой террасе, с которой открывался вид на внутренний сад и на западное крыло. Сюда скоро начнут прибывать женихи.

— Все отлично.

— Ты ничего не ешь. Переживаешь из-за Лорица? Его так и не нашли.

Ну да, и не найдут. Арил сказал, чтобы насчет него я больше не волновалась.

— Я переживаю из-за драконов, тетушка. Неприятно ощущать себя в опасности в собственной стране.

Сбоку послышался кашель. Это решил дать знать о себе эйс Бехар. Я уже поняла, что дядя Алисии разговорчивостью не отличался. Он и его отпрыск вечно витали где-то в своих мыслях. Или же обсуждали какие-то алхимические опыты. Из терминов я опять же ничего не понимала.

— Алисия, — эйс Бехар отложил вилку с нанизанным прозрачным куском рыбы. — Я понимаю, что тебя не интересовали традиции и законы. Но это ты могла выучить.

Та-а-ак, и где я села в лужу? На всякий случай похлопала глазами и сообщила, что так переволновалась, так переволновалась, теперь каша в голове. Судя по взгляду Бехара, он давно склонялся к такому мнению. Не могу его винить.

— Официально время отбора началось вчера.

— Да-а-а. — осторожно кивнула я и рискнула отпить немного воды. Ее пили все.

— И-и-и? в тон мне протянул Бехар.

— И-и-и?

Неловкое молчание нарушил смех кузена. Луан, оказывается, все это время не витал в облаках, а слушал разговоры за столом. И теперь от души смеялся.

— Отец, мне кажется проще напомнить Алисии, что это нормально, когда во время отбора ее пытаются похитить.

Что?!

— В смысле? — взревела я.

Арлинда подпрыгнула и попросила вести себя сдержаннее. Я честно пыталась, но, кажется, выходило не очень.

— В смысле нормально, когда пытаются украсть эйсу?!

— Дорогая Алисия, — со вздохом ответила Бехар, — Луан не совсем верно подобрал слова. Ненормально, да, но таковы традиции. Испокон веков считалось, что на трон должен взойти самый смелый, умелый и сильный.

— А насчет ума традиции умалчивают?

Луан вдруг подмигнул мне и одобрительно поднял вверх большой палец. Надо же, миры разные, а жесты одинаковые. А если я ему комбинацию из трех пальцев покажу он поймет? На всякий случай удержалась от соблазна.

Бехар же сделал вид, что не заметил мой выпад.

— Держать страну в руках сможет лишь достойный. Да, считается, что эйса сама сделает выбор. Но, кхм, не всегда девушки оказываются дальновидными. Потому в обсуждении кандидатуры принимают участие все родственники. А женихи пытаются выделится.

Я сидела и уже вовсю прикусывала язык, так как наружу рвались не самые приятные слова.

— Отец хочет сказать, — вмешался Луан, — Что некоторые кандидаты считают доблестью выкрасть эйсу и доказать свою любовь.

Теперь я онемела, ибо в голову полезло столько вариантов…

Очередной порыв ветерка бросил мне в лицо мои же локоны. Отплевавшись от них со свойственной эйсе изящностью, я наконец-то снова обрела голос.

— То есть, у нас получается такая картина. Есть отбор, где есть правила. И определенные задания. Но каждый старается эти правила нарушить.

— Особенно драконы. — снова вмешался Луан. — Они в принципе признают только свои законы. Потому и окопались на своем континенте.

— Вчерашняя драка двух драконов… — медленно протянула я. — Это может как-то осложнить отношения с ними?

Арлинда со вздохом отпила разбавленное вино и начала обмахиваться веером. Хотя на террасе было вовсе не жарко. И вполне себе приятно, если бы тема разговора сменилась на более позитивную. Длинный стол, белоснежные скатерти, бежевая мебель и гранитные полы, на которые небрежно так брошены светлые шкуры незнакомых мне животных. Плюс прозрачные ткани по периметру террасы, раздуваемые ветерком.

— Говорят, нападавший был черным?

— Как уголек. — кивнула я. — И что?

— Алисия, — со вздохом проговорил Луан, — хочешь, я тебе дам пару интересных трактатов об истории драконов? Все же мы с ними долго воевали, еще дольше мирились и сейчас находимся в стойком, пусть и холодном перемирии. Неужели тебе неинтересно?

— Безу-у-у-умно. А пока ответь на вопрос.

— Черных драконов истребили практически под корень во времена Эпохи Хаоса. Истребили свои же, так как они овладели запретной магией. Если кто-то и выжил, то сбежал в Темные земли.

— Они до сих пор нежеланные гости.

— Уже нет. — ответил за сына Бехар. — Когда у драконов к власти пришел Император Идар, то он в корне пересмотрел устои своей расы. Но черные уже освоились в Темных землях и наотрез отказались возвращаться. Максимум — иногда взаимно сотрудничают. Так что думаю у драконов появятся много вопросов.

Угу, у меня тоже. И самый главный: какого хрена черная морда решил подраться с красной мордой. И чем мне лично все это грозит.

И, кажется, быть овцой не вариант. Станут пытаться украсть все, кто горазд. Я замучаюсь раздавать словесные и материальные пинки.

Перевела взгляд на Луана и прищурилась. Тот как-то резко заволновался, даже огляделся вокруг себя. Я же прикидывала, что если кузен Алисии так-то далеко не урод. И вроде умный. Может, все же дать мальчику шанс? Хотя… они же родственники. Фу-фу-фу, нет!

— Все в порядке? — уточнил кузен.

— Ага. В полном. Думаю вот, кто же меня отравить пытается.

— Не я. — усмехнулся Луан. — Действует дилетант или тот, кто не разбирается в алхимии. Подливать яд в еду не так действенно. Во-первых, есть дегустатор, во-вторых, некоторые пищевые яды сложно замаскировать. Точнее, многие пищевые яды. Горьковатый вкус, запах. Да и всегда есть шанс промахнуться.

Так, я сейчас на Луана другими глазами смотреть буду! А он продолжал, откинувшись на спинку кресла. При этом отправлял в рот и жевал длинные тонкие стебельки, по вкусу похожие на молодой горошек. Их я тоже рискнула попробовать.

— Алисия, отравить можно многими путями. Пропитав ядом ночную рубашку, постельное белье. Знаю случай, когда подкупили служанку и она капнула ядом на землю растения, что находилось в спальне. Для них яд был безвреден, впитывался и затем начинал испаряться с листьев. Где-то через пару недель яд подействовал.

Кажется, именно так начинается мания преследования. Я поняла, что с испугом поглядываю на мебель и на свою одежду. Заметили это и Луан с Бехаром. Переглянулись, дружно расхохотались.

— Совсем стыд потеряли рассказывать такие страсти. — взвилась Арлинда. — Алисия, дорогая, твои недоброжелатели обязательно будут найдены. Верно? — взглянула она на мужа.

— Ну шпионы работают, выясняют. — пожал тот плечами. — Я просто не понимаю какую цель преследует отравитель. Тогда проще сначала отравить меня.

— Но наследница то я.

— Алисия, да. И вскоре я передам тебе корону, как и договаривались. Но…извини, только опыта правления у тебя нет.

— А потому, — подхватил Луан, — гораздо логичнее сначала избавиться от тех, кто может тебе помочь. Оставить бедную эйсу без верных людей. А затем взять ее в жену и счастливо править.

Я от неожиданности едва не прикусила язык. И резко подалась вперед. А ведь дядя с кузеном далеко не идиоты. Ой, как далеко! Так-то вполне логично выходит. Зачем убивать курицу, которая может принести золотые яйца? Арил уже дал понять, что власть здесь передается по наследству. И что прежнего короля очень любили. Если эйсу, то есть меня, отравят, то народ может и начать бунтовать. Да и в любом случае, власть у захватчика будет шаткой. Ведь остаются еще мои родственники, которые имеют права на трон после меня. Но их то не пытаются отравить.

А если они заговорщики и сейчас думают отвести от себя подозрения?

Понятное дело, что от таких мыслей аппетит резко пропал. В итоге кроме воды и горстки зелени ничего поесть не удалось. Да и сидеть за одним столом с возможными заговорщиками не слишком хотелось. Хотя, с другой стороны, если они не при чем, то Луана можно взять в союзники. Но для начала стоит посоветоваться с Арилом. Пока что колдун — единственный, кому я доверяла. Ему не нужен трон, ему плевать на интриги, он просто хочет выполнить долг и свалить отсюда. Вот понимаю его стремление и полностью разделяю.

* * *
Арил точно уловил мое желание поболтать с ним. Только я вернулась в апартаменты, как колдун явился с уже привычным хлопком невидимых крыльев. Я даже почти не присела от неожиданности.

— А если бы была не одна? — только я смогла спросить.

— Серьезно? — вскинул он бровь. — Считаешь, что я не в силах понять одна ты или с кем-то?

Еще и уселся в кресло, не спросив разрешения. Впрочем, я для него не эйса Алисися, а Алиса — девушка из другого мира. Которая просто должна хорошо сыграть свою роль. И пока что мы нужны друг другу.

Я постаралась не думать о том, как хорошо сидит на колдуне белая рубашка с широкими рукавами и темные штаны с высокими сапогами. Сильный и гибкий, лично у меня Арил сразу вызвал сравнение с пантерой. Те же литые мышцы, беззвучная походка, цепкий хищный взгляд.

— А что вообще будет, если тебя увидят в моих апартаментах?

— Скажут, что у эйсы изменились предпочтения мужчин.

Я едва не закашлялась. Однако с девственностью тут явно не заморачиваются.

— А еще я почти ничего не ела.

— Догадывался. — кивнул Арил. — С этим надо что-то делать. Пока прикажи принести тебе в комнаты еще один завтрак. Я его проверю.

В этот раз отравить не пытались. И то ладно. Я наконец-то смогла поесть, а заодно напиться травяного отвара, который мне так понравился еще в первый день. Легкий и свежий, он дарил бодрость и прочищал голову.

— Посмотрю в книгах. — тем временем говорил Арил, активно принявший участие в уничтожении завтрака. — Есть амулеты, помогающие распознать яд в еде.

— А если он будет не в еде? — пробормотала я.

Колдун бросил быстрый взгляд, обжегший меня. Даже внутри стало жарко. Может дело в том, что прежде таких янтарных глаз я не встречала. Вот уж точно нелюдь.

— Смотрю, ты нашла общий язык с дядюшкой и его сыном?

— Их стоит опасаться?

Я успела прожевать рулет с сыром и ягодами, прежде чем колдун ответил.

— Не думаю. Скорее нет, чем да.

— То есть, от них яда в одежде и предметах интерьера я могу не опасаться?

— Я подберу амулет, который будет находить яд везде. Это меньшая из проблем.

— Серьезно? — я едва не подпрыгнула. — Знаешь, мне не понравилось попытка отравления в ванной. И я хочу нормально есть, а не прислушиваться к себе.

Арил со вздохом сделал рукой какое-то движение и я… онемела. То есть открывала рот, а не могла издать ни звука.

— Чувствуешь? — поинтересовался колдун и тут же вздохнул с явным блаженством. — Тишина! Благословенная тишина!

“Ты засранец”, - попыталась я просигналить ему взглядом.

Но, как и все мужчины, Арил умел становится удивительно невнимательным и глухим в те моменты, когда ему удобно. С удовольствием стащив с одного из блюда крохотные корзиночки из песочного теста, наполненные свежими фруктами и сливками, слопал сразу половину и потянулся еще раз. Га-а-а-а-ад! Когда потягивался у меня почему-то слюна начинала выделяться гораздо интенсивнее. И морда породистая. Люблю я мужчин таких… харизматичных. А у этого харизма через край прет.

— Значит так, — продолжал обладатель харизмы, — слушай меня очень внимательно, Алиса. Кандидаты в мужья начнут прибывать через несколько часов. К счастью, тебе не надо встречать каждого. Общая встреча эйсы с претендентами начнется завтра с утра. Это будет очень долго и очень утомительно. До утра я сделаю амулет, чтобы ты не беспокоилась насчет яда. И еще, смотри внимательно. Я в курсе, что женщины падки на смазливые рожи. Так вот, советую все же обращать внимание на мозг и совесть. Не поверишь, но у некоторых есть и то, и другое. И не забывай изучать наш мир, Деланей и остальное.

Он отхлебнул из бокала, зевнул, прикрыв рот. Я мрачно подумала, что Арил еще и аристократ. Вот несмотря на довольно грубые замашки, есть в нем что-то. Или я уже хочу так думать? Хотя с чего бы? Мне сейчас надо побыстрее тут разобраться с женихами и домой ускакать. А, еще надеть корону и выловить заговорщиков. Ну последнее чисто моя инициатива. Не хочу больше месяца жить и оглядываться каждую секунду.

— Что еще, — протянул Арил, — следи за языком, да. Следи за окружением, я не могу постоянно быть рядом. Помни, что Алисия не образец высокой морали и доброты. А, и еще…

Очередное движение рукой, и я смогла заговорить.

— Какого хрена?!

— Ты уже можешь начинать следить за языком.

А кто-то может начинать следить за тем, чтобы не быть посланным. Я прикусила язык в прямом и переносном смысле. Не стоит ссориться с союзником.

— Если поведение Алисии изменится, это многих удивит?

— Алисия постоянно менялась, ей нравилось играть с людьми. Но в силу, м-м-м, недалекости, делала она это топорно. И еще, здесь верят в то, что в снах могут приходить предки, давать указания и наставления. Ссылайся на Ардит. Думаю, такое пойдет эйсе Алисии только на пользу.

— Не хочу притворяться овцой. — вырвалось у меня. — Думаю, если показать Алисию умной и сильной, то возможность похищения уменьшиться?

Арил задумался. Потом кивнул, пусть и с некоторым колебанием.

— Не сразу, но возможно, это подействует. Насчет похищения родственники просветили?

— Ну ты счел эту деталь мелочью, не стоящей внимания. — отозвалась я не без сарказма. Шпилька улетела “в молоко”. Судя по виду Арила, он действительно считал подобное мелочью. И правда. о чем это я? Подумаешь, похитить могут и, кхм, любовь свою начать доказывать. Мелочи какие!

— Слушай. — предложила я в сердцах. — Может, мне тебя мужем выбрать? И быстро разберемся с проблемами, и ты с долгом разберешься, и я домой вернусь.

Бинго! Я умею удивлять. Арил, кажется, округлил глаза. Пусть и на мгновение, но все же. После чего откашлялся и сообщл, что наследная эйса не его предел мечтаний.

— Недалекая избалованная девчонка. — проговорил тоном, от которого я сама едва не ощутила себя таковой. — Я, конечно, много чего в жизни совершил, но не думаю, что мне положено такое наказание.

— Вообще-то я сейчас наследная эйса! — возмутилась в ответ на такую фразу.

— Так то временно. — вздохнул Арил. — Ты вернешься домой, а мне потом мучиться с взбаломошной девицей. К тому же, кандидатом может стать только тот, у кого достаточно знатное происхождение. Это тоже…

— …традиции. — закончила я фразу. — Но глупо! Ведь есть случаи в истории…

Да, мы явно любим перебивать друг друга.

— … когда править начинал простолюдин? — спросил с усмешкой Арил. — Это очень милые сказочки, помогающие верить в доброе и вечное. Но, увы, такое случается лишь в сказках. В жизни — гораздо, гораздо реже. Хотя бы потому, что есть те, кому простолюдин на троне — поперек горла. И часто такая смена власти начинается с большого кровопролития. Ты хочешь крови, девочка?

— Не вампир. — буркнула себе под нос. — Кстати, у вас есть такие? Которые кровь пьют, солнца боятся, сами бледные и красивые.

— Ты сейчас описала большую часть женщин. — фыркнул колдун, а я мысленно зашипела. — Кровушки ваше племя пьет от души. Но я понял о ком ты. Вампиры… у нас они называются вампы. Почти то же самое. Только солнца не боятся, да и насчет красоты поспорил бы.

— А я их увижу?

— Вряд ли. Их империя закрыта от посторонних. Разве что по приглашениям.

— А из кого они кровь пьют?

— Да из кого придется. — пожал плечами Арил. — Кровь у них как источник жизни, а не как еда. Почему они тебя интересуют? Империя вампов не то место, куда стремятся попасть. К тому же там довольно скучно.

— Ты там был?

— Приходилось. — уклончиво ответил Арил.

Прежде, чем я обрушила на него еще одну тонну вопросов, колдун поднялся. И потянулся так, что у меня сердце ахнуло и чуть не отправилось в обморок.

— Читай книги, Алиса. И учи историю, а заодно следи за языком. Вечером пришлю курьера с амулетом.

— Как я узнаю, что он от тебя?

— Узнаешь. — усмехнулся Арил.

Опять мне показалось, что его ноздри чуть дернулись, точно он принюхивался к чему-то. На миг взгляды встретились. Внутри точно проскочил разряд, хотя внешне я оставалась такой же, как всегда.

Симпатично-брутальный колдун это здорово. Это просто супер, особенно если предположить, что он приятное дополнение к тому миру, где я очутилась. Только вот начинать всерьез интересоваться им запрещено. Я разбираюсь с проблемами и отправляюсь домой, он — возвращается домой к себе. И каждый остается в своем мире. Поэтому увлекаться не стоит.

Главное, почаще себе об этом напоминать.

А спустя несколько часов начали прибывать женихи.

Глава восьмая

Изучать книги получилось до обеда. Я потребовала принести еду в апартаменты, но к ней не притронулась. Хотя желудок настойчиво требовал не просто есть, а жрать. Увы, без амулета Арила рисковать не хотелось. Так что скосила взгляд на аппетитные блюда, на прохладные напитки, сглотнула слюну и… вернулась к чтению.

Сам мир, куда попала, назывался Эдэйн. На всякий случай я повторила некоторые названия несколько раз, чтобы точно запомнить. Ничего, в университете тот же сопромат приходилось зубрить. А тут просто история, пусть и чужого мира.

Что там у нас дальше? Пять континентов, множество островов, три самые развитые расы — люди, драконы и сирены. Да, да, моря и океаны оказались вполне себе заселенными. Еще в истории упоминались вампы и оборотни. Но последние считались зараженными вирусом и содержались в резервациях. У них там своя атмосфера, а границы сдерживались магией.

Страницы едва слышно шуршали под пальцами. Я отмахнулась от случайно залетевшего насекомого и продолжила читать. Да это круче любого фентези! Тут все наяву!

Я читала про кровавые войны, про восстания и примирения. Перед глазами проносились события разных лет. Я узнала, что есть города, где живут все три расы, а есть такие, как Орисс — место, где можно жить лишь драконам. У людей тоже такие города. Ну а сирены, понятное дело, в большинстве своем живут обособленно. За редкими исключениями. Всякие тролли и орки — это древние расы, как и драконы. Они спокойно ассимилируются в любой стране и довольно мирные. Тут я, честно говоря, едва не закашлялась. Тролли и орки мирные? Кстати, про драконов такое не говорили.

Я только начала читать про местные религии, как в двери сначала постучались, а затем они распахнулись. Рефлексы сработали сами собой. Я мигом вскочила, прихватив самую тяжелую книгу.

— Эйса! — вскрикнула одна из служанок. — Ой, мы напугали вас? Простите, эйса, не бейте нас!

И склонилась в поклоне, остальные последовали ее примеру. Кроме Лери. Та служанкой не была, а должность фрейлины позволяла не слишком бояться моего гнева. Но тоже покосилась с опаской. Хм, чувствую, Алисия еще и руки распускала. Ну дрянь же!

— Поднимитесь. — строго сказала я. — Распрямитесь. Я нервная после покушений, ясно. Что-то случилось?

— Ванна готова, эйса. — пролепетала одна из служанок.

— Ванна? — повторила я задумчиво. — В прошлый раз меня колдун оттуда чудом спас. Опять хотите?!

— Тихо, тихо! — быстро протараторила Лери. — Алисия, я лично проследила, чтобы служанок отобрали всех новых. Да и прошлые служанки не виноваты, им флаконы подменили.

— Где гарантия, что опять не подменят.

— Да уж колдун постарался. — хмыкнула Лери. — Все твои притирания да пены для ванн лично пометил.

Мое воображение сейчас сыграет злую шутку. Ну или я такая испорченная. Конечно, он пометил магией или еще чем-то таким.

— Но ты явно мне хотела что-то другое сказать. — отметила я слишком возбужденный вид Лери.

Та закатила глаза и прижала руки к груди. Декольте у нее сегодня, кстати, выглядело глубже обычного.

— Говорят, — сказала она громким шепотом, — Драконы прибыли. Ах! Из Золотой империи!

Я оглядела порозовевшие лица служанок, послушала их тихое хихиканье и поняла, что мне срочно надо отреагировать. Судя по-всему, эти драконы секси-мачо и все такое в одном флаконе.

— Ах! — повторила послушно. — Из самой Золотой Империи! Поверить не могу!

Подумала и прижала руку ко лбу. Закатывать глаза не стала, вдруг переборщу. Но судя по вздоху Лери, она мою реакцию поняла и разделила. Я же лихорадочно пыталась вытащить из мешанины знаний в голове то, что успела прочитать про Золотую Империю. Находиться на юге, на берегу Океана. Прямо вот так, с большой буквы. С двух сторон горы, покрытые густыми лесами. Климат теплый, зимы нет. Пять тебе, Алиса, за географию. А что с остальным? Золотая Империя на нашем континенте, тогда как большая часть драконов предпочитает селиться на соседнем, забыла название.

— Значит так, — решила я подать голос, — Прежде чем я залезу в наполненную ванную, одна из вас окунется туда.

— Это негигиенично! — возмутилась было Лери, но я подняла руку, отчего фрейлина мигом заткнулась.

— Когда вопрос идет о жизни и смерти, гигиеничность стоит на втором плане. Тем более мои слуги явно моются каждый день.

В итоге я заставила залезть в ванную аж трех служанок, подождала полчаса и… велела вылить воду и набрать свежую. Под моим контролем. Водопровод здесь уже изобрели, к счастью.

Спустя три часа, свежая, причесанная и наряженная в нечто бледно-желтое с кружевами, я смотрела на себя в зеркало и морщилась. У меня все слипнется сейчас от того сладкого образа, что мне создали.

— Не нравится? — спросила Лери.

Ну да, у нее платье травянистого оттенка, красивое декольте и вышивка, кружев не так много. А я точно кукла.

— Что-то не то. — пробормотала задумчиво. — нет, нет, — тут же обратилась к служанкам, мигом склонившимся в поклоне, — вы тут не при чем. Просто у меня сегодня другое настроение. Не хочу всего вот этого.

— Позвать дворцового стилиста? — тут же вмешалась Лери. — Давай, он просто кудесник, ты же знаешь.

“Да, да, я вижу какой он кудесник. Сделал из эйсы куклу и радуется”.

— Обойдусь. — махнула я рукой. — Эйса я или нет?

— Конечно, наследная эйса.

— Значит, могу одеваться так, как пожелаю. — сделала вывод. — И становиться законодательницей моды.

— Ой! — Лери прижала руки к лицу. — Ой, эйса Алисия, опять хотите дорогу Министру моды перейти?

Ученье — свет! А я то забыла про него. Ну и должность! Воображение услужливо подсунуло нечто напудренное, смазливое и жеманное. Бр-р-р-р, хотя может он и не такой?

— Это кто тут кому дорогу переходит? — прищурилась я. — У нас Министр моды корону получит через месяц?

— Конечно нет! — пролепетала Лери. — Но вы же помните тот случай, когда решили покритиковать его новые веяния в нашей моде.

Я, понятное дело, не помнила. Но кивнула. А потом отрубила:

— Эйса желает отправиться на прогулку по парку. А если учесть то, что меня могут похитить, то придется научиться быстро отсту… бегать. В таком наряде я максимум смогу ходить.

— Но ведь вас может похитить кто-то из драконов. — выдохнула едва слышно одна из служанок. Я смерила ее сочувствующим взглядом.

— Дорогуша, а если у него изо рта вонять будет?

Оп-па, попала точно в цель. Судя по округлившимся глазам собеседниц, о таком они не задумывались. Драконы по их мнению явно пахли лепестками роз, ими же гадили, а еще всегда выглядели шикарно. Эх, вот они — женские заблуждения.

— Алисия, — осторожно проговорила Лери, — У тебя плохое настроение?

— Меня пытаются убить. Конечно, я буду вне себя. А потому, требую отыскать самый удобный наряд для верховой езды. Эйса имеет право ходить так, как пожелает. Тем более во время отбора. Ну! Или мне рявкнуть?

Рявкать не пришлось. Кажется, служанкам самим стало интересно, что получится. Лери же задумчиво оглядывала меня и покачивала головой.

— Ты так сильно поменялась, Алисия. Слухи верны? Тебе снится эйса Ардит, мир душе ее.

— Мир душе ее. — эхом откликнулась я, стараясь не шевелиться, пока мне переделывали прическу. — Есть такое.

Так, Лери болтушка. Значит, можно добавить огоньку в слухи. Чтобы не сильно удивлялись переменам в эйсе Алисии.

— Она мне почти каждую ночь снится. — проговорила шепотом, но громким. — А вчера и вовсе во сне отвесила пощечину. Кожа даже наяву так и горела все утро.

— Ох-х-х! — донеслось едва слышное от служанок.

Я скрыла довольную улыбку. Да, да, иногда слухи весьма полезны. И мы их сейчас подогреем.

— В общем, понимаю, что Ардит сказать хочет что-то. Но главного не пойму. Она ругается, кричит, что эйса должна быть сильной, решительной.

— Как она? — прошептала Лери.

Я кивнула и смахнула несуществующую слезу со щеки.

— Может, дух Ардит вселился в меня и требует перемен?

— Простите, наследная эйса. — пискнула одна из служанок, что сейчас укладывала мне волосы. — Я слышала, что такое происходило перед большими переменами или войнами.

— Если они будут на благо Деланей, то я готова.

Ну все, теперь мои перемены вряд ли кого-то удивят. Буду валить на прапрабабку или кто она там мне.

Меня только закончили причесывать, как опять раздался стук в двери, а затем зычный голос стражника:

— Фрейлины Кирис и Лейса к наследной эйсе с подарком от одного из женихов.

Начинается! Из гардеробной я вышла, натянув улыбку. Да, в наряде для верховой езды передвигаться значительно проще. Довольно облегающие штаны я заправила в сапоги чуть ниже колена, на низком толстом каблуке. Плотная рубашка с длинными рукавами и распахнутым воротом, а также жилет, весь расшитый серебром, завершали наряд. Волосы мне заплели в сложную косу, украсили мелким жемчугом.

— Эйса Алисия, эйса Алисия!

— Подарок просили передать!

— Нашли в нашей гостиной!

— А там записка. И слова! Такие слова!

— И украшена как!

Две девушки, наряженные как куклы, склонились передо мной и продолжили тараторить. Влетевшее с ними животное, похожее на обезьянку, только с лисьим хвостом, внесла еще больше сумятицы. Так как не желало сидеть спокойно. Пока я не глянула на нее и не шикнула:

— Сидеть!

То ли тон подействовал, то ли взгляд, но животное чуть утихомирилось и занялось тем, что стало обрывать мелкие листочки с одного из растений. Их у меня в апартаментах стояло великое множество.

Я же разглядывала коробку, что притащили фрейлины. Судя по-всему, легкую, иначе точно бы заставили нести ее стражников. Размером мне до колена, завернутая в блестящую бумагу со сверкающими камушками. Да вашу мать, это что. бриллианты? Кто такой щедрый?

Я поняла, что у меня с губ вот-вот сорвется фраза: “Отойти в сторону и лечь на землю”. Нет ну мало ли, вдруг тут магические бомбы есть.

— Это же вензель Золотой Империи. — прошептала вдруг Лери. — Дуры вы! Это от самих драконов!

Так, сейчас у меня тут три упавшие в обморок фрейлины будут.

— Стоять! — рыкнула тихо. — Не двигаться!

— Алисия, открой ее! — Лери аж дрожала от предвкушения. — Драконы щедрые к своим избранницам!

Ага, а еще пытаются их утащить далеко-далеко.

В идеале сейчас было бы выставить фрейлин, вызвать Арила и проверить подарок. Уж слишком он выглядел пугающе. Или же я стала параноиком.

Мои колебания разрешила та самая обезьянка, что вбежала с фрейлинами. То ли животное не воспитывали, то ли оно в принципе оказалось глуповатым. Но я не успела среагировать, когда вертлявая засранка подскочила к коробке и просто сдернула с нее бумагу.

Что-то щелкнуло, борта коробки раскрылись, открывая прозрачно-красное блюдо, точно выточенное из рубина. На нем горсткой лежали плоды, напомнившие мне финики. Только больше и золотисто-медового цвета. Пахли они одуряюще.

Дальше я воспринимала все отдельными кадрами. Вот бросаюсь наперерез обезьянке, вот она успевает схватить один из фиников и сунуть в рот. Вот она падает и корчиться на пол. А фрейлины начинают визжать.

— Стража!

Оказывается это заорала я. И мир снова вернулся в прежний ритм. Пальцы на руке с кольцом Арила сжимались до боли, мысленно я звала колдуна, но почему-то он не отзывался.

— Выйдите! Выведите их. — велела вбежавшим стражникам. — И не спускайте глаз, пока не разберемся, кто и зачем передал мне отравленное лакомство. Ну!

Фрейлин пришлось вытаскивать — они все же упали в обморок. Служанки сбились в кучу и тряслись, пока я склонилась над обезьянкой. Та еще дышала, но зеленоватая пена на губах и подергивания говорили сами за себя.

Арил, где ты, мать твою?!

— Что у вас тут? — проворчали вдруг из воздуха.

Скрипучий голос, смутно знакомый. А потом завизжали служанки, кинулись к дверям, а очередные вбежавшие стражники схватились за мечи.

— Да, сычье вымя, заткнитесь! — взвыла рожа, с которой я спорила еще у башни Арила. Теперь она материализовалась в моих апартаментах и оглядывалась. Пока не остановила взгляд на мне.

— Занят колдун. — сообщила мрачно. — Меня прислал. Вот скажи, похож демон Ажалей на того, кого посылают постоянно? Как собачку, чтоб меня разорвало.

Стража продолжала стоять с мечами наизготовку. Я глянула на них и покачала головой: мол, подождите. Демона же заверила, что ну ни капли не похож.

— А он, — ворчливо возопил Ажалей, — меня посылает. Туда-сюда, туда-сюда! Что тут у тебя случилось?

Служанки перестали верещать и теперь лишь перешептывались, не смея шевельнуться. И вот какой из них толк, если кто-то нападет?

— Вот! — я показала на обезьянку и коротко рассказала, что произошло.

Рожа склонилась над животным, проворчало на неизвестном мне языке.

— Редкий яд, — сообщил демон, — на вкус не ощущается, срабатывает только в паре со сладкими фруктами, действует моментально, противоядия нет.

— Ты не сможешь ее вылечить?

— Это просто животное. Глупое, раз сожрало отраву.

Он говорил правильные вещи, но мне все равно безумно жалко обезьянку. Она сейчас еще дергалась и смотрела на меня глазами, которые постепенно затуманивались.

— Понимаю, — вздохнула сочувствующе, — не все подвластно демонам, да?

Кстати, почему Арил мне не сказал, что здесь есть демонюки? И в книгах про них не говорится.

— Все! — мигом завелся Ажалей. — Все нам подвластно! Мы не жалкие смертные! Мы живем тысячи, миллионы лет!

— А животное излечить не можем. — подначила я.

Думала, демон сейчас лопнет от злости. Ажалей аж покраснел, глаза выпучил, но сдержался. Наверное, вспомнил, что я важна для Арила. А, может, приберег месть на потом. Типа подать холодным и так далее.

— Я все могу! — у него голос вибрировал от ярости. — Смотри, человечка жалкая!

Слова на незнакомом языке и последовавший затем смачный плевок на животное заставил меня подпрыгнуть. Однако у него методы весьма необычные. Или тут демоны плевками лечат?

Ажалей умолк, а вот обезьянка пошевелилась. Ей явно стало лучше.

— Для демонов нет неизлечимых ядов. — с гордостью пробубнила рожа. — Запомни это, смертная.

Я заверила, что запомню на всю жизнь.

— На всю свою жалкую жизнь. — добавил Ажалей. — Но ты постарайся не сдохнуть до того, как всем не расскажешь.

— Вот прям очень сильно постараюсь.

Демон довольно хрюкнул, оглядел всех и, продемонстрировав длинный раздвоенный язык, исчез с едва слышным хлопком.

— Ох, Хериосово семя! — прошептал один из стражи. — Демон Черного колдуна приходил. Не к добру это!

— И эйсу послушал. — добавил второй.

Я ощутила как на мне скрестились взгляды и едва не начала чесаться. Кажется, мой рейтинг сейчас ощутимо пополз вверх.

А главное обезьянку спасли! Не могу видеть когда мучаются дети и животные. Самые беззащитные из нас.

Глава девятая

То, что на меня покушались не драконы — ежу понятно. Они могут быть какими угодно засранцами, но вряд ли станут так глупо подставляться.

Значит, кому-то крайне невыгодно, чтобы они находились на отборе. Вопрос — кому. И чем, черт подери, занят Арил, раз не соизволил явиться сам, а прислал Ажалея. Прикольная рожа, кстати.

— Марш на выход. — строго приказала служанкам. — Слезы вытереть, успокоительное выпить и снова на работу. Что, демонов никогда не видели?

— Ах… — услышала откуда-то из кучи бледных лиц и юбок, — ну точно Ардит… Хериосово пламя! Да бла…

— Мне повторить? — прошипела злобно.

Сейчас следовало выставить из апартаментов всех лишних и решить, что делать дальше. Стража стояла и смотрела на меня, а заодно вокруг. Явно ждали подвоха.

Я только рот открыла, чтобы приказать позвать Резара, как он тут и явился. Вломился в апартаменты, на лице стыд и ярость. В руке — обнаженный меч. Бородка и усы едва ли не дыбом.

— Эйса, — выдохнул он, — Простите меня, эйса! Не углядел! Везде лдей расставил, в оба смотрели, а тут…

Он склонился передо мной в слишком глубоком поклоне. Даже вот неловко стало. Взрослый мужик и так… ну неправильно это.

— Позвольте искупить вину, эйса!

— Позволю. — вздохнула я. — Прекрати причитать, Резар, не время. Две фрейлины принесли подарок. Говорят, нашли в нашей гостиной… надо уточнить в какой.

— В Бирюзовой явно. — подал голос один из стражников. — Эйса, она же по праву считается гостиной фрейлин.

— Уточним. — кивнула я. — Допросим фрейлин, хотя думаю, они лишь пешки. Что?

Я осеклась, понимая, что мужчины вокруг смотрят на меня с плохо скрытым изумлением. М-да, Алисия явно вела себя по-другому. А во мне папочкино воспитание заговорило. Эх, не зря Арил твердил, что за языком надо следить.

— Испугалась я, — объяснила чуть дрогнувшим голосом. — Эйса Ардит…

— Мир душе ее! — оглушили меня мужским хором.

— Мир душе ее. Так вот, она во сне является и твердит что-то про скорые перемены. Говорит, что поможет.

Нет, меня все сегодня пытались перебить. Не успела я договорить, как в апартаменты без стуков влетел эйс Бехар. Ну да, ему можно, он же любимый дядюшка. И сейчас этот дядюшка выглядел как кот, которому прищемили любимый хвост.

— Алисия!

— Я тут! — сообщила скромно. — Что слу…

— На тебя опять покушались?!

— Чуть-чуть. — подумала и добавила. — Я сильно испугалась. А новости то быстро разлетаются.

Эйс Бехар потер лоб с таким видом, точно вот-вот схватит мигрень. Приятное в общем-то лицо сейчас то и дело искажалось в каких-то странных гримасах. Явно человеку не по себе.

— Да уж, — усмехнулся он. — Новости просто разносятся с дикой скоростью, племянница. Драконы Золотой Империи требуют срочной аудиенции. Они возмущены, что кто-то пытается очернить их благородное имя.

У меня взгляд сам собой скосился на Бехара. Тот постукивал пальцами по гладко выбритому подбородку. Машинально отметила, что такие мягкие подбородки обычно встречаются у людей безвольных, ведомых. Хотя психолог из меня так себе.

— Требуют — примем. — услышала я свой голос. — Дядюшка, как думаешь, лучше разговаривать в кабинете моего отца? Вряд ли драконы хотят, чтобы наш разговор стал достоянием общественности?

Бехар ошарашенно посмотрел на меня и кивнул.

— Согласен, дорогая, идеальное место. Ты! — ткнул он пальцем в одного из стражей. — Советника Акорра сюда и быстро.

Пока отдавали приказ, пока что-то суетились, я отловила Резара и отвела в сторону.

— Трех стражей у дверей кабинета. — прошептала быстро. — Еще нескольких поставь так, чтобы никому не были видны. Те, что у дверей, пусть сигналят при малейшей подозрительном шуме или крике. И сразу вла…вбегают в кабинет. Нельзя допустить, чтобы на меня или драконов попытались покуситься опять.

— Понял. — коротко отозвался Резар и… поклонился. Но не низко, а отрывисто, четко. Такое мне понравилось больше, чем раболепное унижение.

— Эм-м-м, дорогая. — услышала я голос Бехара и обернулась.

Эйс разглядывал меня и качал головой. Ну точно добрый дядюшка, чья племянница вернулась за полночь и с припухшими от поцелуев губами.

— Думаю, тебе стоит одеться согласно дворцовой моде.

— Меня все устраивает. — ответила коротко.

Ему то хорошо говорить. В штанах и камзоле. Хорошо еще тут не мода средневековья, нет напудренных париков, мушек, кринолинов и корсетов. Но все равно ходить в многослойном платье неудобно и жарко. Хотя если взять веер, то можно им отбиваться от убийц в случае чего.

— Эйс Бехар, — произнесла сурово, видя, что тот пытается настоять на другом наряде, — Я хочу взойти на трон, для этого мне как минимум надо выжить и выбрать мужа. Причем именно в таком порядке. Потому я стану ходить в том, в чем можно быстро бегать и больно бить. Вы же не хотите, чтобы я пострадала из-за того, что не смогла убежать и запуталась в подоле платья?

И взгляд такой сделать суровый, уставиться на эйса Бехара. Не-е-ет, подумалось внезапно, не правитель он, не правитель. Нет стержня, силы воли. Такие действительно или исполняют роль наместников, или же слетают с трона пинками более сильных особей.

В итоге, в кабинет мы вошли спустя почти час после попытки очередного покушения. Вот еще плюс: время здесь измерялось так же, как на Земле. Надо находить плюсы, даже если тебя сожрали. Там два выхода, по крайней мере.

Кабинет мигом напомнил мне вечер, когда мы с Арилом заперлись здесь. Я лишь вздохнула, вспомнив мускулистую грудь колдуна и его залитую вином рубашку. Может, каждый раз в него жидкостью плескать, когда на красивого мужчину захочется полюбоваться. Эх…

Я сделала было пару шагов в сторону огромного кресла, этакого мини-трона, что стояло за столом. Но вовремя себя одернула. Алиса, аккуратнее. Ты пока лишь наследная эйса, причем считавшаяся так себе по уму и характеру. Дай людям осознать свои изменения.

Потому притормозила и позволила эйсу Бехару занять место за столом. Куда он сел с пыхтением и оханием на спину. Сама же скромно встала рядом, еще и руки так сложила перед собой. Ни дать, ни взять, невинная невеста на выданье.

— Быстро они узнали. — пробормотала тихо.

— Уши есть везде. — вздохнул Бехар. — Алисия, вира Лорица так и не нашли. Я просил стражу расспросить его круг общения, но…

— Может в запой ушел? — спросила я. — Ведь место фаворита стало свободным, он мне надоел.

— А-а-а, — понимающе протянул эйс. — Ну тогда мог, мог. Ладно, появится, дело молодое.

И тут двери в кабинет распахнулись, легким шагов вошел ашер. Я поняла, что эта должность нечто вроде смеси церемониймейстера, посыльного и извещателя. Невысокого роста мужчина с блестящей лысиной и длинными усами обладал на диво приятным и звучным голосом.

— Принц Кальяс Фейдхельм, младший сын Красного дракона и повелителя Золотой Империи, желает видеть эйса Бехара ли Сенатосса.

Ну да, а про меня ни слова. Как всегда, как всегда. Я прикусила губу и решила, что дракон мне не нравится заранее. Во-первых, явно любит пафос, во-вторых, такое невнимание к той, чьей руки явился просить. Правда, здравый смысл пытается оправдать дракона. Мол, может, тут так принято.

Но тут в кабинет вошла, нет, буквально вплыла процессия при виде которой у меня сначала заболели глаза, а потом в них зарябило. Здравый смысл подсказал, что сейчас следует махнуть рукой, сказать “да ну, нахер” и бочком удрать отсюда.

Сила воли не дала. Ну и любопытство. Оно у женщин просто непреодолимое.

Нет, ну просто реально хотелось узнать, что на уме у такого представителя драконовых.

Волосы у принца Кальяса пламенели. То есть дракон оказался рыжим. Просто огненным. И со стрижкой, которая дала бы фору любым земным модникам. Коротко стриженные, по бокам они оказались выбритыми в странные узоры. А на затылке виднелся длинный хвост. Я аж позавидовала такой прическе. Сама то вечно носила длинные волосы. И как-то руки до экзотических причесок не доходили.

Они медленно приближались, точно хищники, а я продолжала изучать принца. Надо сказать, он тоже на меня смотрел. Прямо изо всех сил. Зелеными и чуть раскосыми глазами.

Ну ладно, внешность выдающаяся. К огненно-модерновой стрижке прилагались также смуглая кожа, мужественные черты лица, мощная челюсть и высокие скулы. Густые брови оказались чуть сдвинутыми. Ну и на фигуру природа Кальяса не обделила. Плечи широкие, талия и бедра узкие, руки явно сильные. Да и одевался принц так, чтобы все видели какой он красавчик. Правда, цвет у рубашки я бы сделали не такой яркий, а то просто глаза слепит. Впрочем, его сопровождение и вовсе напоминало стаю павлинов. Красные и золотые оттенки били по глазам и заставляли их слезиться. Не иначе от великолепия. Кроме принца я еще насчитала пятерых мужчин. И все с длинными волосами, заплетенными в обычные косы.

По знаку Бехара один из слуг бесшумно метнулся в сторону и принес кресло. Поставил перед принцем, исчез за дверью. Я же сглотнула и незаметно переступила с ноги на ногу. Взгляд Кальяса мне не нравился. Слишком хозяйский, слишком наглый. Похоже, драконам не отказывают. Я вспомнила томные вздохи женской половины дворца и вздохнула. Не было печали, драконы прискакали.

— Приветствую, принц Кальяс. — первым начал Бехар, а я нахмурилась еще больше. Разве не вошедший должен приветствовать? Кажется, в этикете прописано именно так. Его мне подсунул Арил, но прочитала я лишь половину толстенного тома.

— Приветствую, эйс Бехар. — тут Кальяс перевел взгляд на меня. — Приветствую, эйса.

Ну хоть заметили и то хлеб. Очень хотелось помахать рукой, но вместо этого я чуть присела. Но промолчала. Лишь продолжала его рассматривать. Кажется, это принцу польстило.

Его свита безмолвно стояла чуть в отдалении и явно слушали все, о чем мы говорили.

— Я возмущен тем, как нас, представителей Золотой Империи, пытались спровоцировать на конфликт. — снова заговорил Кальяс. — В вашем королевстве не все гладко, эйс Бехар? Милой эйсе кто-то угрожает?

“Ну разве что твоя улыбка. Такая тонкая, что порезаться можно”.

— Все в порядке, принц, — успокоил Бехар, — это внутренние проблемы, с которыми мы справимся.

“Ну да, я вижу как вы справляетесь. Приходится из других миров людей выдергивать. Сами с усами”.

— Но ваши внутренние проблемы коснулись меня и репутации Золотой Империи. — возразил Кальяс, чья прическа меня уже не восхищала так сильно как вначале. — Вы же понимаете, эйс Бехар, что подобные слухи имеют свойства разрастаться, точно лесной пожар. Вскоре будут шептаться, что я лично пытался отравить эйсу Алисию.

Ничего, ничего, продолжайте разговаривать, а я постою, продолжу дальше притворяться мебелью.

— Принц Кальяс, такие слухи мы станем жестко пресекать. Да и потом, вскоре начнется время отбора. И все внимание перейдет на него.

Бехар пытался улыбаться. Я же мысленно хлопала себя по лбу. Как, вот как этот человек все еще сидит на троне, пусть и временно? Да он же даже не пытается изобразить невозмутимость. От него виной прет за километр. А дракон, рыжий прохвост, явно это чует. Вон как подобрался, и правда хищник. Снова быстрый взгляд на меня. Я прикусила язык, чтобы не высунуть его. Чисто детский жест.

— Как раз я и хотел поговорить про отбор.

Небрежным жестом принц Кальяс поправил манжеты на рубашке. Откинулся на спинку кресла и широко улыбнулся. А клыки то у него хорошие, острые. Сразу видно — нелюдь!

— У вас вопросы? — спросил Бехар. — Надеюсь, остальные гости не причиняют неудобств?

— Все соблюдают основной закон отбора: не устраивать споры и дуэли с соперниками, а сохранять дружеский настрой. Поверьте, ни у кого нет желания устроить конфликт между королевствами только лишь из-за одной эйсы.

Так, “мебель” по имени Алиса сейчас закипит. И пар пойдет из ушей. Я глубоко вдохнула и незаметно выдохнула, стараясь успокоиться.

— Тогда в чем проблема? — явно удивился Бехар. — Если не устра…

— Меня не устраивает, что мое имя пытались опорочить. — теперь принц Кальяс чуть подался вперед, длинные пальцы сжали подлокотники кресла. — Видите ли, если на мое имя падет тень, оно падет и на всю Золотую Империю. Да, я младший сын повелителя Арлена, трон займет мой старший брат. Но во мне кровь одного из предков, что основали Золотую Империю.

Он выдержал поистине королевскую паузу. После чего снова улыбнулся, в то время как Бехар все сильнее спадал с лица. Чувствую, ссора с драконами в его планы не входила. Я же впивалась ногтями в ладони, уговаривая себя пока молчать.

— Потому, эйс Бехар, у меня к вам отличное предложение. Чтобы на корню устранить все слухи о попытке отравить эйсу, вполне логично будет, чтобы она до отбора объявила свой выбор. Прецеденты есть, я просматривал истории отборов. Если эйса беременна от одного из кандидатов, то он автоматически становится ее избранником. Это выгодно и мне, и вам. Я получу красавицу жену и трон, плюс докажу, что чист. А вы получите поддержку Золотой Империи.

Все, ребята, я так больше не могу!

— Эйса, конечно, просит прощения за то, что обладает даром речи. Но не кажется ли вам, принц, — я сделала ударение на слове “кажется”, - что подобные случаи лучше всего обсуждать наедине и лично со мной!

О, на меня обратили внимание!

— Хотите остаться наедине?

Черт, лучше бы не обращали.

— Н очень. — призналась честно. — Знаете почему? Вы правы, принц, слухи во дворце распространяются со скоростью ветра. Я не могу дать вам гарантию, что вскоре по углам не начнут шептаться о том, что принц Кальяс, Золотой дракон, пытается мошенничать и подговаривает на это эйса Бехара. Могут пойти толки, что принц боится соперничества? А что скажут остальные претенденты?

Дракон открыл рот. Его аура точно зашипела, я едва ли не физически ощутила как меня пытаются подавить. Передо мной сидел нелюдь, и он злился. Злился, потому что знал — я права. И пытался найти ответ.

Но прежде чем он снова открыл рот, за окном послышался шум. Кажется, что-то прокричал ашер. А я увидела как ноздри Кальяса чуть дернулись. Раз… другой… третий. Он точно принюхивался к чему-то, чего не ощущала я. Затем дернул головой и вскинул руку на встревоженные шепотки своей свиты.

— Что-то не так, принц? — поинтересовалась я.

— Черный дракон? — ощущение, что этот вопрос Кальяс задал себе самому. — Так он правда явился сюда?

Кто?! Я не удержалась и кинулась к окну. Из кабинета вид как раз открывался на центральный вход. Услышала за спиной топот и вздохи. Это мужчины рванули к другим окнам. В то же самое время ко дворцу приближалась процессия. Скромная, состоявшая лишь из одного всадника. Угольной-черный жеребец, украшенный серебром, а на нем — всадник в темных одеждах. Он на миг вскинул голову, точно ощутил мой взгляд. И я шарахнулась в сторону — на месте лица у Черного дракона сверкала маска. Обычная гладкая маска, не выражающая ничего.

Глава десятая

Я услышала какой-то скрип, повернула голову и поняла, что это Кальяс скрипит зубами. Ну никакой выдержки, ну что ж такое!

— Принц, — спросила сладким голосом, — вы недовольны очередным претендентом на мою руку?

— Зато вы светитесь. — парировал он. — Эйса, только не говорите, что на вас произвело впечатление заступничество Черного.

О, так значит все же этот рыжий пытался меня похитить. А Черный надавал ему по заднице.

— Меня скорее возмутила попытка похитить. Скажите, принц Кальяс, вы собирались меня тащить в когтях, как овцу?

И ресницами так хлоп-хлоп. Наши взгляды с Кальясом встретились. Зрачки принца вытянулись, стали щелевидными и было видно, что владел он собой с трудом. Но все же справился. Разве что в груди точно родилось и тут же трусливо удрало тихое рычание.

— Не обольщайтесь, эйса Алисия. Я про благородство Черных. Эйс Бехар, думаю, нам стоит забыть о том разговоре, что здесь происходил.

Беххар лишь согласно кивнул, а меня точно демон Ажалей дергал за язык.

— Принц Кальяс, я понимаю вас. Не думаю что Черные обрадовались бы, узнай о нашем разговоре. Надеюсь, ваша свита умеет держать язык за зубами?

И опять похлопала ресницами. Кальяс же обжег меня взглядом, в котором тем не менее подрагивало любопытство. Кажется, слухи про эйсу и то, что он сейчас увидел не совпадали.

Едва за принцем и его яркой свитой захлопнулась дверь, как Бехар забегал по кабинету. Хорошо еще многочисленные ковры заглушали перестук его каблуков. Эйс носил их, чтобы выглядеть повыше.

— Алисия, что за тон?!

— Тон?! Дядя, если ты не заметил, он едва ли не прямым текстом предлагал подложить меня под него.

— Тебе не понравился принц Кальяс? — Бехар аж остановился. — Но он завидный жених, о нем пишут целые романы! И Золотая империя одна из самых сильных!

— Я уверена, что в романах он просто невероятный герой-любовник. Но нет, мне не нравится тот, кто предлагает жульничать, а меня рассматривает как путь к трону. Он даже не спросил моего мнения по этому поводу.

— Но его предложение было не лишено смысла!

Я другими глазами посмотрела на Бехара. А ведь он трус! Он готов подложить меня под дракона, лишь бы не испортить с ними отношения.

Наверное, именно в этот момент озарения поняла: на дядю надежды нет. Он труслив, он не гибок и готов пресмыкаться перед другими. Он не правитель.

“Ты тоже”, - шепнуло что-то в голове.

Но я хотя бы не боюсь драконов. По незнанию или по дурости — неважно. Но не боюсь.

— Ты изменилась. — услышала я голос Бехара.

Он стоял и разглядывал меня, точно увидел впервые.

— Повзрослела. — ответила коротко. — Поумнела. И во мне проснулись гены предков. Прости, дядя, у меня много дел.

Я ведь так и не увиделась со свахой из-за суматохи последних дней. Даже не знаю, что там дальше по плану. Я вообще не знаю, что сейчас делать.

За дверью стража мигом на меня уставилась.

— Я возвращаюсь в свои комнаты. — отрезала сухо. — Вы со мной. Остаетесь там дежурить, сменяетесь каждые четыре часа. Вопросы? Нет. Отлично.

По дороге перехватила одного из мальчишек-курьеров, что разносили по дворцу приказы и письма, велела привести ко мне сваху и немедленно.

А еще хотелось есть. Но амулета пока не принесли. Черт! Трижды черт! Я скоро Ажалея припоминать начну.

К счастью, по дороге на меня никто не нападал, никто не пытался подколоть и вообще создалось впечатление суматохи. Придворные, одетые наряднее чем обычно, отвешивали мне реверансы, слуги проносились беззвучными молниями, Залы сверкали, разносились чарующие звуки музыка. Государство Деланей готово было принять гостей и претендентов на мою руку, сердце и прочие органы.

— Эйса!

Ко мне ринулись несколько фрейлин. Они напоминали райских птиц, настолько ярко оказались наряжены. Меня окутали ароматы духов, да так, что едва не расчихалась. Лица девушек пылали от возбуждения.

— Эйса Алисия! Черный дракон прибыл! Представляете!

— А вы видели принца Кальяса? — блондинка с розовыми губами так махала веером, что вокруг поднялся ветерок. — О-о-о, он прекрасен!

— Я успела заметить как прибыл лорд Дариан!

— А принца Зокуса видели? Ох, для его лошадей отвели отдельную конюшню! Говорят, каждая из них стоит целое состояние!

А ведь эти трещотки могут собрать неплохие сведения.

— А кто еще прибыл? — я опустила голос до шепота. — Дорогие мои, сможете узнать? Предлагаю завтра утром за чашкой чая обсудить всех явившихся. Ох, мне не терпится!

Кажется, такое поведение Алисии для них было привычным. Захихикав, фрейлины пообещали узнать все-все-все и буквально растворились среди придворных. Я же побрела в крыло для царственных особ, типа меня и моих родственников. Краем глаза увидела смутно знакомого мужчину. Тот как смазанная жиром молния метнулся в сторону. А, кажется, ему я дала по яйцам. Лениво проводила его взглядом и махнула рукой.

— А чего он на свободе?

— Эйс Бехар сказал, что дал ему еще один шанс. — тут же ответил один из стражников. — Но вы только моргните, эйса…

Я моргнула. Двое из сопровождения тут же сделали кому-то знак. И пара стражей метнулась следом за мужиком.

А Резар неплохо натаскал своих ребят. Прежде чем впустить меня, стражники сначала изучили комнаты и только после этого, с поклонами, позволили войти.

— Благодарю. — проговорила устало. — Несите службу и пусть она не будет вам в тягость.

Фразочка как-то засела в голове после прочтения истории Ардит. Она так говорила своим людям. И, судя по тому как посветлели лица стражей, им фраза тоже понравилась.

Стоило дверям захлопнуться, как раздался уже знакомый звук.

— О, — я старалась сильно не язвить, но оно само получалось, — Сами явились, не стали Ажалея присылать. Кстати, чем он недоволен? Ощущение, что у демона перманентная депрессия.

— Ажалей связан клятвой подчинения. — ответил Арил.

Он устроился в кресле, знаком предложив мне занять второе. Сердце снова опасно скакнуло куда-то к горлу, так как колдун выглядел слишком брутально и слишком харизматично. Особенно в сравнении с Кальясом. Тому крепкое тело точно для декораций досталось, а вот Арил своим явно пользовался. И не только в постели.

Я сглотнула, так как мысли о постели были явно лишними. В кресле пришлось устроиться, хотя бы потому, что устала. Банально устала и перенервничала. Даже сейчас внутри меня все подрагивало. Эти интриги, попытки убийства, да ну нафиг!

— Черный дракон, — проговорила медленно, — с ним могут быть проблемы?

— Проблема уже в том, что он явился. — ответил Арил. — Думаю, остальные драконы сейчас в недоумении и бешенстве.

— Но они вроде же напротив старались вернуть Черных.

— Вернуть да, но здесь Черный прибыл сам. И плевать хотел на остальных. Ты заметила, что приехал он в одиночку, тогда как остальные явились с целой толпой?

— Это тоже что-то значит?

— Ну примерно нечто вроде “плевал я на вас и вашу охрану. В одиночку могу положить всех и нагадить сверху”.

— Кажется, — проговорила я задумчиво, — кое у кого стальные яйца. А зачем я ему? Это же он тогда прогнал Красного? А красный и есть принц Кальяс? Только не лишай меня голоса, это очень важные вопросы. Сваха!

Это раздался стук в двери, а затем они распахнулись. Я только успела открыть рот, а колдун уже исчез. Нет, не растворился в воздухе, видимо, решил не выдавать себя хлопком. Он просто метнулся к постели и нырнул под одеяло. Сверху было навалена куча подушек, так что заметить Арила при всем желании было бы сложно.

— Эйса, — проговорил ашер, вытянувшись во весь рост, — вира Дардана по вашему приказу прибыла.

Я вдруг поняла, что Арил мне так и не отдал амулет. Скосила глаза в сторону постели. Выглядит немного взъерошенной, но в целом нормально. Понять, что там кто-то лежит точно невозможно. Подушки, подушки, подушки. Точно Алисия их коллекционирует.

— Эйса Алисия, ну наконец-то! А то я уже начала думать, что отбор вас не интересует и муженька вы себе подобрать не хотите!

Вира Дардана оказалась высокой статной женщиной. Про таких говорят “кровь с молоком” и так далее. Светлые волосы, уложенные просто, но элегантно, ярко-синие глаза и ястребиный нос. Взгляд, кстати, тоже оказался таким. Цепким, пронзительным. На миг стало не по себе: вдруг поймет, что я никакая не Алисия.

Но, к счастью, вира Дардана ничего не поняла. Разве что слегка вздернула брови при виде моего наряда. И вежливо уточнила, не собираюсь ли я на конную прогулку.

— Нет, — столь же изысканно ответила я, — просто мне так удобнее ходить. Особенно в свете последних событий. Но вы же пришли не обсуждать мои наряды.

— Как я смею. — вира склонилась в реверансе, — Однако согласно протоколу я могу рекомендовать вам, что лучше для привлечения женихов.

— Мозги. — с самым серьезным видом парировала я. — Женихов привлекают мозги. Правда, они порой и сами об этом не сразу догадываются. Вира Дардана, можете описать вкратце, что там происходит? Ведь основная часть прибудет завтра?

— Скорее ближе к утру. — кивнула сваха.

Она продолжала стоять, возвышаясь надо мной. И я жестом велела ей сесть в кресло, которое еще недавно занимал Арил. Мебель я, кстати, оценила по достоинству. Мягкая, комфортная, сядешь и вставать не захочешь. Жаль только, что садиться в эти дни приходилось ненадолго. Все на ногах, да в беготне.

— Эйса Алисия, — начала вира, — я принесла вам список женихов и расписание. Всего ожидается пятьдесят претендентов.

Я заметила, что ее тон стал более деловым. А сама вира Дардана нет-нет, да посматривала на меня так, точно видела впервые.

— И сколько прибыло?

А вот в сторону постели я очень старалась не коситься. Надеюсь, Арилу там удобно. Засранец такой, подслушивает небось. И ведь не прогонишь.

— Десять уже прибыли, их поселили в западном крыле, с видом на дворцовый сад. Так что, эйса, с утра вам лучше всего совершать там легкие прогулки. С фрейлинами, конечно. Думаю. попытки похищения начнутся уже сегодня. Ох, прошу прощения, уже начались.

— Да, — кивнула я, — драконы они, как всегда, впереди всех. Значит, остальные будут прибывать в течение ночи?

— Ночь, утро. К обеду все уже прибудут. Вечером ожидается торжественная церемония вашей встречи с женихами.

Надеюсь, мне не придется целовать каждого. Так и губы сотрутся. Я заметила, что постукиваю пальцами по обтянутому тканью колену. Вира Дардана проследила за моим взглядом, кивнула.

— Да, эйса, завтра рано утром прибудет сам Министр моды, лорд Церий. Он лично предоставит вам варианты нарядов на время отбора.

— Я сама в состоянии выбрать то, что хочу надеть.

Синие глаза стали круглыми. Так, похоже, лорд Церий, тут некто, кому даже эйсы не отказывают.

— Но он в строжайшем секрете разрабатывал наряды!

— Показать может, — согласилась я, — а вот носить или нет — выбирать мне.

Вира Дардена достала из какого-то потайного кармашка тонкий платок. И тщательно вытерла им лоб. Лишь после этого выдохнула:

— Эйса Алисия, вы в своем праве, но лорд Церий может сильно, кхм, расстроится.

Ага, еще скажите, что у него, как у творческого человека, тонкая душа. И он впадет в депрессию, откуда его еше и хрен достанешь. Такое вире я говорить не стала, все же совет Арила про держать язык за зубами работал.

— Он вправе расстраиваться, так же как и я вправе отказывать. Что дальше? Не волнуйтесь, вира, с лордом Церием я смогу договориться.

Надеюсь. Очень надеюсь.

За окнами уже догорал закат, в комнатах мягко зажглись многочисленные светильники. Кажется, тут дело не обошлось без магии. Я сидела, вытянув ноги и все больше впадала в уныние. Тогда как Арил в постели явно уже задремал. Ну а как еще слушать все эти перечисления титулов женихов, их земли, их предпочтения в еде, в искусстве. Впрочем, слушать приходилось внимательно. Разжечь международный конфликт в мои планы не входит.

Оживилась я, когда вира Дардена дошла до пункта с проверками. Ну что-то типа конкурсов для женихов. Выявляется самый сильный, смелый, умный и так далее. Ну и заодно невеста, то есть я, присматривается в процессе. И думает, на кого сердце екает сильнее.

И меня оно пока только екало от открывавшихся перспектив. Пятьдесят женихов. Пятьдесят мужчин, которые жаждут взять меня в жены. А еще прибавим возможности похищения или соблазнения. Помню я про предложение Кальяса заделать мне ребенка.

— Вира, — перебила я Дардену, — вира, подождите. Это все очень мило. Но давайте я тоже немного поучаствую. Завтра с утра, после лорда Цериха, жду вас в кабинете моего отца. Мире его душе.

— Мире его душе. А…

— Завтра, — перебила я, — все завтра, вира Дардана. Я поняла, что впереди несколько крайне увлекательных недель. И еще, Черный дракон изначально был в списке женихов?

А вот тут сваха что-то резко побледнела.

— Нет. — она почти прошептала. — Не было его в списках. Но отказать не смогли.

— Почему?

— Эйс Бехар сказал, что союз с любой драконьей империей выгодна. И не стоит с ними портить отношения.

Вот с одной стороны он прав. Но с другой слишком подлизывается. Я Бехару не прощу его попытки уговорить меня на предложение Кальяса.

В итоге, виру Дардану я смогла выставить через три часа. К тому времени у меня гудела голова, в глазах прыгали фигурки женихов, а на краю подсознания маячила мрачная фигура в черном. Типа Черный дракон.

Фух! С таким звуком я рухнула на постель. И тут же подскочила, так как одеяло подо мной вздыбилось. Арил! Надо же как вира Дардана заморочила мне голову, что в какой-то момент я забыла про колдуна!

* * *
— Я, конечно, слышал теории, что эйсы — создания нежные и буквально воздушные. Но все же поверь, это лишь теория. А на практике ты приземлилась мне на голову! Самую ценную часть колдуна.

Все это Арил буквально шипел, пока сидел на краю постели и ощупывал затылок. Я же старалась изобразить раскаяние, хотя на самом деле хотелось ржать. Не смеяться, а именно ржать. Наш харизматичный колдун так трогательно пытался найти шишку.

— То есть, если тебе оторвать руки-ноги, а голову оставить…

— То я все равно останусь тем, кем есть. — отрезал Арил.

Он выпрямился и тряхнул волосами. Такая иссиня-черная грива, прямо лев. Ух-х-х. Люблю когда у мужчин хорошие волосы и руки. Вот руки прямо фетиш. А у Арила как назло все так, как мне нравится. Сильные запястья с темными волосками, длинные пальцы, чуть выступающие вены и смуглая кожа. Оу-у-у. О чем я сейчас?

— Точно! — услышала как во сне голос колдуна. — Я понял твой красноречивый взгляд. Мол, чего руки пустые.

Я только кивнула. Так, Алиса, соберись. Тебе еще выживать надо.

И все равно взгляд так и прикипел к мужским рукам, пока Арил доставал откуда-то из карманов широкого пояса амулет. На вид… ну просто прозрачный камушек на тонкой веревке.

— Слушай внимательно.

— Слушаю. — я действительно собралась. Мужчина он, конечно, видный, но амулет сейчас важнее. Иначе я тут похудею до состояния тростиночки, светиться насквозь начну. А у меня аппетит хороший, как у молодой здоровой девушки.

— Ты должна проносить его на шее ровно сутки, если больше — ничего страшного. После этого можешь прятать в карман или еще куда-то. Амулет уже запомнит твою ауру, станет защитником. При малейшей попытке отравить тебя любым способом предупредит.

— Как?

— Нагреется. — ухмыльнулся Арил. — Ты сразу почувствуешь неладное.

Он протянул руки, я как-то совершенно естественно наклонила голову, давая ему надеть на себя амулет. Прикосновение кожи к коже вызвало вдруг странные ощущения. Наверное, такие испытывает невеста, когда ей на палец надевают кольцо. Даже внутри все точно замерло. А сердце вдруг забилось в бешеном ритме, захлебываясь. Так, что мне пришлось незаметно втянуть воздух еще и ртом. А то дышать резко стало тяжело.

Мне показалось, что глаза Арила на миг вспыхнули золотым пламенем. Хотя это могли быть отблески лучей солнца. Оно почти спряталось за горизонт, но небо еще светилось золотым и розовым. Очаровательный закат.

— Спасибо.

Руки колдуна на миг задержались на моей шее и тут же он отодвинулся, встал.

— У тебя еще много дел, Алиса. — сообщил он как-то отстраненно. — Удачи. Если что-то случится, зови. Я пришлю Ажалея.

— У самого много дел, да?

— Не представляешь даже сколько. — усмехнулся Арил.

И снова исчез с хлопком невидимых крыльев. Я уже начала привыкать к таким спецэффектам. Да и день выдался ужасный. Накрыла ладонью амулет и упала на подушки. Черт! Они пахли чем-то горьковато-терпким, такой же запах исходил от Арила.

Я еще минут десять лежала в обнимку с подушкой, глубоко вдыхая ее запах. И только после этого, обозвав себя идиоткой, решилась встать.

— Ты — идиотка, Алиса, — проговорила тихо, — Балда! Тебе в свой мир возвращаться, там родители бедные с ума сходят. А ты на колдуна засматриваешься. К тому же он явно нелюдь.

Родители на самом деле вряд ли сходили бы с ума. Все же там сейчас находилась Алисия. Но как она себя ведет… я только надеялась, что по возвращению не обнаружу себя в роли жены какого-нибудь богатого престарелого дядечки.

Сначала изучение книг шло из рук вон плохо. В какой-то момент я заметила, что рассеянно вожу кисточкой по бумаге. Все это принес мне Арил. Кисточки здесь были необычные, их не надо было макать в воду и краску. Просто бери и рисуй, у каждой свой цвет.

Как-то незаметно для себя я набросала портрет Арила. Темно-графитовым цветом. Получилось неплохо. Все же художка и плюс учеба на архитектурном, да и Алисия, видимо, не была лишена способности рисовать. Колдуна я изобразила вполоборота, с нахмуренными бровями и смотревшего куда-то вдаль. Вроде как и набросок, но сходство весьма и весьма поразительное.

После этого чтение пошло бодрее. Я даже шепотом советовалась с портретом, оттачивала на нем остроумные фразочки. И ближе к двум ночи уснула, обхватив руками подушку.

Чтобы проснуться от тихих ругательств. Сначала даже не поняла, что происходит. Потом узнала голос Арила и подпрыгнула, оглядываясь. Но колдуна нигде не было.

— Алиса! — взревел между тем его голос. — Какого демона ты творишь?! Что это?!

— Ты где? — только и смогла спросить.

Нет, серьезно, Арила нигде не было. Но его голос раздавался откуда-то снизу. Там валялись книги, там, на полу я вчера устроилась с таким комфортом.

Осторожно вытянула шею, но нет. Только томики и все. Вон два валяются открытыми, как я и оставила. Остальные в неровной стопке, а справа листы бумаги и кисточки.

— Алиса?!

— Я тебя не вижу!

— Сюда иди! — прорычал колдун.

— Куда?!

— На голос! — уже почти взревел колдун.

Голос продолжал идти с пола. Потому я на четвереньках сползла с постели и осторожно подкралась к книгам.

И мой мозг окончательно обалдел. Вместе со мной.

— Как это назвать?! — спросил Арил.

Он действительно находился здесь. Точнее, со мной разговаривал его портрет, который сейчас выглядел как настоящий колдун. Только почему-то впечатанный внутрь бумаги.

— Ик… — только и смогла сказать я.

Глава одиннадцатая

— Это как? — спросила после напавшего икания.

Арил молчал, явно пытался успокоиться. Я же не понимала причины его злости. Серьезно, откуда он тут взялся? На моем рисунке.

— Кто сейчас должен явиться к тебе? — задал встречный вопрос колдун.

Он уже немного успокоился и не шипел как обиженный кот. Зато у меня руки дрожали. Потому что я ими вчера нарисовала портрет. А теперь он смотрит на меня и разговаривает. Несмотря на грифельно-серый цвет, в целом Арил выглядел как настоящий.

— Сначала вир Церий, — ответила кое-как, — Точнее не сейчас, а через час. Затем сваха, а потом я хотела почитать, прежде чем отправиться на прогулку в сад. Типа высматривать женишков.

— Положи меня среди книг на столе у окна, — приказал Арил, — так, чтобы никто не мог заметить.

У окна и правда стоял небольшой изящный столик на резных ножках. До моего появления там были ряды бутылочек с притираниями и духами, а сейчас все это потеснили стопки книг.

— Что ты делаешь? — мигом рыкнул колдун спустя пару секунд.

Просто я не выдержала и потыкала изображение пальцем. После чего с тихим визгом отдернула руку. И принялась вытирать ее о ночную рубашку. Тоже вот одеяние, блин. Кружева и бантики.

На ощупь рисунок напоминал человеческую кожу. Просто теплую кожу и все. На миг показалось, что я проткну невидимую грань и графитово-серый колдун вылезет весь целиком.

— Ты чувствуешь как я тебя потрогала?

— Нет. Но изображение начинает рябить.

— Что вообще происходит?!

— Я должен посмотреть в книгах. — ответил Арил после недолгого раздумья. — Слышал о таком, но лично не встречал. Все. Если что, зови, я пришлю Ажалея. Что такое?

— Все нормально. — проговорила сухо. — Я тебя поняла.

И поскорее убрала лист к книгам на столике. Пусть лежит там. Просто вдруг накатило. У меня бывает такое, вроде нормально, нормально, а потом как бабахнет. Такое случалось, когда уехала учиться в другой город. Месяц все шло хорошо, а затем я прорыдала два вечера, так сильно соскучилась по родителям и родному городу.

Вот и сейчас в глазах защипало. Видимо, оживший портрет стал последней каплей выдержки. Это чужой мир, здесь нет никого, на кого могу положиться. Колдун? Он помогает, но у него свои цели. Остальные напоминают стаю гиен. Чуть покажи, что ослаб и все, разорвут. Пусть я самостоятельная взрослая женщина, давно живущая отдельно. Всегда есть моменты, когда хочется стать маленькой и на ручки. К родителям или к любимому мужчине. Пусть ненадолго. Главное чтобы была такая возможность. Смахнула влагу с ресниц. Все, пожалела себя и будет. Вот все сделаю, вернусь домой и сразу к родителям. С моей работы Алисию явно уволят, придется искать новую. Ладно, разберемся с проблемами по мере их поступления.

Шорох со стороны окна заставил насторожиться и обернуться. Как раз вовремя, чтобы заметить как по стене ползут стебли плюща. Причем ползли они ко мне и явно не с хорошими намерениями. В принципе подозрительно, когда к тебе в окно начинает кто-то лезть.

— Ари-и-и-ил. — позвала я.

— Пытаюсь спать! — рявкнули со стола.

— Блин, зови сюда Ажалея, тут кусты ожили.

— Хериосово пламя, почему с тобой столько проблем?!

— Я сюда не напрашивалась. — огрызнулась тихо.

Плющ на мой голос отреагировал тем, что поднял листья и пополз чуть быстрее. Да мне только кровожадных растений не хватало! Тихо взвыла и попятилась, выставив перед собой одну из книг. Дурацкая ночная рубашка путалась и мешала нормально идти. Буду спать голышом, так удирать легче.

— Во смертная-я-я-я! Ну любишь ты приключения на задницу!

Ажалей возник между мной и кустами. При виде него плющ остановился и как-то нерешительно затрепетал листьями. Я сомневалась, что он может видеть. Значит, он либо хорошо чувствует, либо им управляет кто-то, кто может наблюдать. Хм-м-м!

— Это что?! — ткнула я пальцем в плющ.

Тот еще никак не мог определиться, что делать дальше.

— Это тебя хотят похитить, чтобы увлечь в пучину порока. Нормально фраза вышла?

— Самое то для любовного романа. — кивнула я. — Так это один из женишков развлекается?

— О да. Хочешь узнать, кто?

— Шутишь? Конечно! Кто этот травофил?

Ажалей фыркнул, точно я только что сказала отличную шутку. А вот плющ весьма резво стал отступать к окну. Но куда ему до демона! Тот, небось, резвости и проворству с рождения учился. Ажалей дунул, что-то прошипел и мигом по веточкам побежал-поскакал бледно-серый огонек. Глядя на это пламя я невольно попятилась, а потом спохватилась и рванула следом.

— Пс-с-с! — шикнул демон. — Сиди тихо, смертная, вряд ли ты спрыгнешь с окна и останешься невредимой. Я б тебя и сам скинул, но не могу.

— Бедный. — аж посочувствовала я. — То чувство, когда безумно тянет сделать гадость, а нельзя.

Ажалей проскрипел на непонятном языке и вряд ли он отвесил мне комплимент. После чего уже более спокойно сказал:

— Сейчас любитель лазить в окна сам явиться. Этот огонек притянет его в буквальном смысле и притащит сюда.

— Это не опасно?

— Жить будет. — как-то уклончиво сообщил Ажалей. — Хозяин велел никого не убивать.

Слово “хозяин” он произнес с отчетливой такой неприязнью. Аж зубами скрипнул. Отчего я все же не удержалась от вопроса. Это был один из множества вопросов, которые теснились в голове.

— Слушай, а почему я пока в книгах даже упоминания о демонах не встречала?

Странно, но вопрос заставил демона как-то раздуться и слегка покраснеть. Полное ощущение, что у него сейчас пар из ушей пойдет. И раздастся гудок паровоза.

Но тут у окна снова послышался шорох. И в спальню ввалился некто, оплетенный пожухлым плющом. Сверху продолжал плясать огонек. А пленник ворочался и пытался орать, но выходило лишь сипение.

— Я хорош! — без скромности проговорил Ажалей, мигом вернув роже нормальный буровато-зеленый цвет.

— Он нормально?

Вопрос вполне риторический, так как пленник продолжал сипеть и цветом напоминал баклажан.

— Чуть придушен и не может звать на помощь, но жизни ничего не угрожает. Допросишь его? Могу подсказать пытки. Я бы, наверное, начал с прокалывания десен или глаз. Можно еще призвать валлийских пиявок и поставить на причинное место. Кто хочешь заговорит. А еще…

— У тебя богатое воображение. — проговорила торопливо. — Просто вот невероятно богатое и яркое. Поделись им потом, ладно? Давай его допросим просто. Словами. Вопросами.

— Смертные, вы скучны.

— Освободи его. — потребовала я. — Насчет того кто скучен мы потом поговорим.

Ажалей со свистом втянул огоньки в себя, а после и вовсе рыгнул. Из пасти в воздух вырвалась тонкая дымная струйка, медленно растворилась. Манеры…

— Откуда пожаловал? — приступила я к вопросам, не давая пленнику прийти в себя. Он стоял на коленях и пытался отдышаться. Видимо, плющ сжал его сильнее, чем я думала.

“Что ты такое и откуда взялось?”- пронеслось в голове.

— Эйса…а… но как…

— Дай я ему язык оторву? — взмолился Ажалей. — Он все равно им не владеет.

— Тогда он тем более ничего сказать не может. Погоди, может, прорежется красноречие.

Я чуть наклонилась, уперла руки в колени и предельно ласково проговорила:

— Милейший, демоны терпением не отличаются. А эйса — тем более.

Лицо пленника показалось знакомым. Смуглое, с мелкими чертами лица и огромной родинкой на левой щеке. Вот за нее то взгляд и зацепился. Видела я его, видела.

— Милейший… — повторила, а демон вдруг рыкнул:

— Руки!

Начавший было что-то плести в воздухе пленник тут же опустил руки, а потом и вовсе сел. Замер, стараясь даже дышать тихонечко и аккуратно.

— Колдовать пытался. — пояснил Ажалей.

— Шалун. — покачала я головой. — Повторяю еще раз, ты зачем ко мне подглядывал? Мне стражу позвать? Велеть тебя в темницу посадить и пытать? А вдруг ты на жизнь мою покушался? На наследную эйсу!

— В темницу не имеете права, эйса! — голос у пленника хоть и подрагивал, но звучал так громко. Он продолжал сидеть и коситься на Ажалея, но хоть заговорил.

— Я подданный другого государства, не можете меня арестовать!

— Покушение на жизнь эйсы. — напомнила я. — И свидетель есть. Думаешь, ему будут возражать?

Демон довольно ухнул и показал язык — длинный и раздвоенный, с каплями слюны. На месте пленника я бы передернулась, а он побледнел и торопливо проговорил. С каким-то даже облегчением:

— Да что вы, эйса, да что вы! Да я вас и пальцем бы не тронул. Да это же…

— Ты и не трогал. — гоготнул демон. — Ты ее веточками придушить хотел. Хотел?! — рявкнул он внезапно. Даже я слегка подпрыгнула и мысленно дала Ажалею подзатыльник.

— Не хотел! — заорал пленник. — Зандер меня дери, если солгал! Эйса, ну просто один из ваших женихов хотел показать, как сильно ваша красота пленила его сердце!

Ну епт!

Я выпрямилась с таким разочарованным вздохом, что Ажалей зыркнул на меня, спросил.

— Чего, другого ждала?

— Меня уже начали утомлять похищения. — призналась тихо. — Все что-то шаблонно мыслят. Нет вот чтобы серенаду спеть, удивить поступком, а они все похищают и похищают. Скучно!

— Понимаю тебя. — вздохнул Ажалей. — Так, может, все таки попытаем? Немного. Капельку.

Показав ему кулак, я снова перевела взгляд на пленника.

— Передай своему принцу или кто он там, что эйсе эти похищения надоели. Она находит их скучными и неинтересными. Скажем так, я буду сильно расстроена, если он не поймет и еще раз попытается меня похитить. А когда я расстроена, то приходит Ажалей. И тоже расстраивается.

— Я прям рыдать начинаю от расстройства. — подхватил демон. — А слезы у меня кислотные. Хочешь покажу?

— Отпусти его. — прервала я поток слов. — Пусть уходит и передаст наше послание.

Дважды просить не пришлось. Стоило путам упасть, как пленник со скоростью лани метнулся в окно. Послышался глухой звук и ругательство.

— Выживет? — спросила с легкой тревогой. Не хватало, чтобы пошли слухи, что я мужчин в окно выбрасываю. Эдак все женихи по домам засобираются, а мне еще надо выбрать кого-то, чтобы домой вернуться.

Ажалей не ответил, да я и сама услышала как кто-то торопливо убегает через сад.

— Я пошел.

— Стоять! Ажалей, ты не ответил, почему в книгах нет упоминания о демонах.

— А с-с-зачем о нас-с-с упоминать? — голос демона вдруг стал срываться на шипение. — Нас-с-с-с с-с-согнали в с-с-с-амую глубь. В с-с-с-самый отвратительный из-с-с-с миров. Нас-с-с-с с-с-с-сослали в Жаровню. Пс-с-с-с-с-с.

— Тихо! — перебила я его. — Не надувайся. Я же не в курсе. Потому и спрашиваю.

— Драконы. — все так же шипел Ажалей. — Драконы прогнали нас-с-с-с-с. Мы вс-с-с-сего лиш-ш-шь хотели взс-с-с-сять чуть больш-ш-ш-ше. Твар-р-р-ри!

Да, с ним у нас диалог не получится.

— Ладно, иди давай. — вздохнула я. — С-с-с-с-пасибо.

Демон взглядом сообщил, что он обо мне думает и исчез. К счастью — вовремя, так как вскоре в спальню ворвались служанки. И понеслось: ванная, массаж, притирания, завтрак. В одном из пузырьков с кремом оказался парализующий яд. Амулет ощутимо кольнул жаром, когда одна из служанок взяла пузырек.

— Не хочу этот аромат. — тут же отреагировала я. — Возьми другой.

Если бы служанка начала осторожно настаивать, то пришлось бы ее арестовать. Но она лишь молча поставила пузырек и спросила, какой аромат я сегодня предпочту, если не свой любимый.

Надела я опять наряд для верховой езды. Лазурного цвета блузка с широкими рукавами, белоснежные брюки, заправленные в изящные сапожки, белый жилет с серебряной вышивкой и бирюзовые заколки в форме листьев в прическе.

Завтрак ядом не начинили. И я с удовольствием оценила и крохотные пирожные с ягодами, и острый сыр с розовой плесенью, и взбитую белую массу, вкусом напоминавшую нечто вроде сладкого нежнейшего творога. Хорошо здесь было кофе. Точнее, похожий на него напиток. Он весьма бодрил.

При слугах, что обслуживали меня за завтраком с портретом Арила поговорить не удалось. Я все косилась в ту сторону, но нет, нечто внутри подсказывало, что не стоит посторонним раскрывать мой дар.

Потому сидела, тянула вторую чашку кофе и думала, как улучить момент и пообщаться с колдуном. Исключительно по делу!

— Эйса! — в дверях возник ашер. — Вир Церий прибыл!

Видимо, принимать Министра Моды в спальнях здесь было нормально. Я пожала плечами и ответила:

— Зовите.

Хорошо, что кофе допила. А то бы он носом пошел. А так я просто сглотнула, когда в комнаты вошел вир Церий.

Глава двенадцатая

Вот по мне так стилист может выглядеть как угодно. Серьезно. Он может не выделяться в толпе, а может и наоборот чересчур бросаться в глаза.

Вир Церий подавлял во всех смыслах. Огромный рост, не менее огромное телосложение, а главное — лысина. Кажется, он натирал ее чем-то, потому что солнечные зайчики от нее тут же начали весело скакать по стенам и полу. Один и вовсе залетел мне в глаз, отчего я зажмурилась и расчихалась.

— Эйса Алисия, — голос оказался под стать размерам, просто размазал меня по полу и оглушил одновременно.

— Да, вир Церий. — просипела, пытаясь отдышаться.

Зато духи у него оказались высший класс! Я сама бы от таких не отказалась. Обожаю цветочно-цитрусовые нежные ароматы. Но они больше подходят юной девушке, а не суровому мужику с подведенными глазами и мощным подбородком.

— Эйса Алисия, что у вас за наряд! Ох, глаза мои, как можно было нарядиться с утра в наряд для верховой езды, но при этом не быть на лошади?! Быстрее в гардеробную! Скорее! Надеюсь, вас еще никто не видел в таком ужасе!

Его голос просто оглушал. Я оказалась буквально контужена. И потому вначале не могла толком сопротивляться. Миг, и из уютной спальни снова переместилась в гардеробную, на круглый помост в центре помещения. Вокруг запорхали служанки, зачем-то принялись меня раздевать. А голос вира Церия гремел. оглушал.

— Я — Министр Моды и Красоты — разработал специально для вас, эйса Алисия, самые прекрасные одеяния. Они должны подчеркнуть вашу нежность, вашу красоту и происхождение! Чтобы претенденты на вашу прелестную руку сходили с ума, готовы были на любые безумства, лишь бы победить в отборе. Но!

Палец-сосиска с огромным перстнем уставился прямо на меня. Я аж сглотнула и едва не попятилась. Отмахнулась от служанки, даже не понимая, что осталась лишь в одном белье: панталончиках и лифе.

— Но! — повторил вир Церий обвиняющим тоном. — Наша прекрасная эйса бегает по дворцу в штанах! Как… как оборотень! Как самка оборотня!

— Ах! — одна из служанок зажала себе рот.

Остальные ограничились взглядами и промолчали. А я вот молчать не смогла. В конце концов, тут эйсу, то есть меня, кажется, пытаются оскорбить!

— Погодите, а чем плохи штаны? И при чем здесь оборотни? Вир Церий, не стоит так сильно принимать к сердцу то, что я решила сменить имидж.

Шепотки среди служанок усилились. Вир же Церий выглядел так, что его вот-вот хватит удар. Даже руку на миг прижал к сердцу. Перстни звякнули о камни на камзоле. Хм, а он у него вообще гнется от такой плотной вышивки?

— Эйса! Я получил титул Министра Моды и Красоты от своего отца, а тот от своего отца. И вы сомневаетесь в моем умении?!

Вот черт, он истеричка. Мужик-истеричка.

— Вир, у меня вот-вот начнется встреча с женихами. Давайте я вам кратко скажу кое-что. Первое: в вашем умении никто не сомневается, так как вы до сих пор носите титул Министра. Второе: не забывайте с кем вы разговариваете, так как меньше чем через месяц трон займу я. Третье: смена имиджа сделана в целях безопасности. На меня покушаются, вир Церий, кому-то не хочется, чтобы я надела корону. И поверьте, убегать или сражаться проще в штанах, а не очаровательном платье.

Все, моя контузия прошла.

— Девушки. — обратилась к служанкам. — Сейчас вы нарядите меня в платье, которое устроит и меня, и вира Церия. В честь знакомства с женихами. Но в дальнейшем я предпочту надевать то, что безопасности и удобно.

А теперь немного лести и улыбки. Творческие люди это любят.

— Вир Церий, вы же не хотите, чтобы о ваших нарядах вспоминали как о тех, что помешали наследной эйсе спастись? Уверена, вы наоборот хотите войти в историю как Министр Моды, который совершил головокружительную карьеру. Который буквально изменил основы женской моды. Я уверена, что такое под силу лишь вам. И рассчитываю на ваш талант.

Ресницами еще похлопала.

Вир Церий шикнул на служанок, потом громыхнул:

— Все наряды эйсы сюда!

Началось блин! Следующие два часа я тоскливо смотрела то в окно, где все сильнее разгоралось утро, то на подносимые наряды. Компромисс никак не находился, нервы у меня уже трещали и грозились упасть в обморок. Пока виру Церию явно все это не надоело. Велев принести ему нитки, иголки и ножницы, это чудо моды, сказал, что сейчас все сделает.

— Все сам, все сам!

Я продолжала стоять на помосте, в панталонах и лифе. Вира Дардана явно уже маялась под дверью, время встречи с женихами все приближалось. А вир Церий склонился над длинным столом и что-то там творил. Слышались только позвякивания ножниц, да тихие ругательства. В этом царстве шелка, бархата и бантиков мужчина ощущал себя вольготно и непринужденно. А я вот даже перчатки нормально зашить не могу.

— Вот, эйса!

В ярко-освещенной гардеробной блеснула ткань. Вир Церий развернулся ко мне, встряхнул наряд.

Он не просто занимал пост Министра Моды. Он занимал его по праву. Уж не знаю насчет вкуса, но руки у вира Церия росли откуда надо.

Это было платье в греческом стиле, с одним открытым плечом и завышенной талией. Юбка спускалась широкими воздушными складками. Ткань легкая, белоснежная с едва заметным золотистым отливом. Лиф сверкал от мельчайших камней. И вряд ли это были стразы. Простота и элегантность. А когда вир Церий встряхнул платье я заметила кое-что.

— Все верно. — улыбнулся гордо Министр Моды. — Придумал только что, эйса, все ради вас. Ради вашей безопасности. Чтобы никто не говорил, что творения вира Церия навредили самой наследной эйсе. Здесь на талии секретная застежка. Покажу как с ней легко справится. Скидываете юбку и остаетесь в лифе и штанах. Советую выбрать что-то очень тонкое и обтягивающее. Ведь когда есть угроза жизни, то там главное выжить.

— Совершенно верно.

— У вас есть такие, эйса. — прошелестела одна из служанок. — Они входят в зимний набор для верховой прогулки. Из драконьего шелка, очень прочные и сшиты по фигуре. Надеваются под теплые штаны.

— Неси. — велела я. — Вир Церий, вы кудесник.

— Это на скорую руку, эйса. Я придумаю вам целый гардероб, над которым как следует поработаю лично. А сейчас давайте подготовим вас к выходу.

Я вздохнула. Да, да, начинается веселье: знакомство с женихами. Пятьдесят мужчин, каждый из которых преследует свои цели. Интересно, а какой процент явились потому, что эйса им действительно приглянулась?

* * *
Знакомство с женихами происходило в особой зале. Я мысленно обозвала помещение “колизеем”. Ну а что. Круглое помещение с рядами скамеек, высокие арочные окна и прозрачный огромный купол над головой. За ним сейчас сверкало солнце, но здесь жара не ощущалась. Опять магия? Или я что-то не знаю о местных технологиях?

Мой дядюшка сидел на огромном троне. Это был Трон с большой буквы. Я его как увидела, так с трудом удержалась, чтобы не присвистнуть. На нем спать можно, не то что сидеть. Короны на эйсе Бехаре не было, лишь узкий обруч наместника. Корону надену я, через три недели.

Остальная семья находилась позади трона, слева, в роскошных креслах. Я же сидела рядом с дядей. Сидела, гордо вскинув голову и выпрямив спину до хруста в позвоночнике. Внутри все дрожало. И не только от сотен гостей вокруг. Не только от негромких перешептываний, явно в мой адрес. Я понимала, что среди этих разряженных людей и нелюдей есть кто-то, кто желает моей гибели. Немного успокаивало прикосновение амулета и кольца. Если что, позову Ажалея или Арила. Первый напугает всех до усра… до икотки. А второй, скорее всего, тоже напугает.

Бехар поднял руку. Я машинально отметила, что тишина установилась не сразу. В нй осмотрела женихов. Они со свитами занимали почетные места. У меня же рябило в глазах. Кальяса разглядела, остальных пока не знала. Черного дракона не заметила.

— Жители и гости Деланей. — громко проговорил Бехар.

В тишине его голос разносился по всем уголкам зала. И опять мои мозги не вовремя решили прикинуть: это магия или архитектура помещения?

А эйс продолжал говорить.

— Мы рады приветствовать вас сегодня, в этот великолепный праздник. Когда сама природа и мать Аниша улыбается нам!

Ага, Аниша — мать всего живого, считается, что остальных богов родила именно она.

— И я счастлив объявить, что в этот день мы начинаем Отбор. Пятьдесят великолепных и блистательных представителей знатнейших родов станут биться за руку и сердце нашей прекрасной эйсы Алисии Элуф Арбери.

“Пожалуйста, только не расчленяйте меня! Сердце и рука отдельно от остального выглядит так себе”.

— Уверен, — продолжал эйс Бехар, — что победит достойнейший. А пока…

Он распинался еще минут пятнадцать. Я слушала и чувствовала себя как перед боем. Пятьдесят мужчин! Вот что мне с ними делать? Сваха сегодня утром сунула мне список того, что в планах Отбора. Я же собиралась сегодня после знакомства с женихами посвятить ее в свое мнение об Отборе. По мне так будущий муж эйсы должен быть хотя бы умным и справедливым. Остальное приложится. Ну и хватким, конечно. Красота и сила — дело наживное.

— … и я предоставляю слово нашей наследной эйсе Алисии.

Мля-я-я-я-я, теперь я поняла выражение “скрестились взоры и задымилась одежда”. Резко захотелось почесаться, защипало в носу. Я чудом не скривилась, а встала. Ладони вспотели.

Еще никогда не приходилось выступать перед такой аудиторией. Да ладно, мой максимум — защита диплома перед пятью преподавателями и однокурсниками в партере.

От меня все чего то ждали. Пауза затягивалась. Видимо, у эйсы в генетической памяти должны быть заложены пафосные речи.

У меня в генетике были только родители и многочисленные пра и так далее бабушки.

Потому я мысленно откашлялась и проговорила нежным голоском.

— Пусть победит сильнейший.

После чего скромно села обратно, пока мой голос облетал все закоулки помещения.

На лицах женихов проступило недоумение. Видимо, они ожидали большего восторга. Ну извините, я с незнакомыми мужчинами сначала переглядываюсь, а уж потом начинаю знакомиться.

Положение спас церемониймейстер. Я этого седовласого и усатого мужчину готова была расцеловать, когда он звучным голосом проговорил:

— Начинаем знакомство!

Я незаметно впилась ногтями в ладони. Да, да. вира Дардена все мне рассказала, даже написала какие лучше фразы произносить. Но сейчас, глядя на толпу людей, мне захотелось залезть под трон и остаться там, пока все не разойдутся.

Боязнь сцены, кажется это так называется? Но боюсь в таком случае меня в лучшем случае не поймут и посчитают странной. В худшем — женихи оскорбляются все разом и пятьдесят королевств или что у них там объявляют нам войну. Ага, называется, разобралась с ситуацией.

— Представитель Черных драконов, — тем временем проговорил церемониймейстер, а у меня натурально мурашки побежали по всем частям тела, — принц Аластар Рэндлл Черногривый. Младший сын императора Джехона — правителя Темной империи и Карнейских островов.

“Бу-га-га”, - кто-то гоготнул внутри меня. Потому что воображение почему-то подсунуло статного жеребца, бьющего копытом и призывно ржущего. Черногривый, придумают же звание.

Но тут весь внутренний смех резко оборвался, задумался и притих.

Черный дракон медленно шел по широкому проходу, ко мне. И я слышала как тихо шуршал его плащ по каменным плитам.

Ш-ш-ш-ш-ш…

Так шелестит кожа змеи во время линьки.

Мурашки перебрались на затылок и грозились перекинуться на мозг. Высокая темная фигура в черном плаще с серебряными нитями, в капюшоне, под котором поблескивала маска… это уже тянуло не на сказку, а на дарк-фентези.

И дело не только в мрачной прикиде Черного дракона, но и в его сопровождении.

Рядом с ним, в такт шагам шла… шло… шел, короче шагало существо. Я назвала бы его собакой. Только вот сделана она была из металла, стекла и чего-то жидкого зеленого. Жидкость плескалась в стеклянном брюхе, переливалась в светящихся глазах и в сочленениях суставов. Остальное было из металла. Из серебристого металла. “Собака” едва слышно полязгивала при каждом шаге. Из ноздрей то и дело вырывались светло-зеленые струйки, а уши двигались на любой шорох. В какой-то миг она едва заметно оскалилась и я поняла фразу “пошел в лес пописать, увидел медведя, заодно и нагадил”. Острейшие металлические клыки сверкали в лучах солнца.

Черный дракон знает толк в эффектны появлениях.

Он остановился в паре шагов от меня. К тому времени я не просто страдала от мурашек, я уже окончательно убедилась, что сейчас идеальное место — в моей комнате, под матрасом. На собаку-киборга мы не договаривались!

По этикету, жених должен был приветствовать первым. Но Черный молчал, я тоже молчала. Хотя бы потому, что боялась издать позорный писк.

Собака фыркала зелеными газами и стреляла не менее зелеными глазами. Где ж таких разводят то?!

— Эйса Алисия.

Голос Черного дракона оказался очень хриплым, очень низким. Он отдавался вибрацией в каждой клетке тела. Так что я невольно передернулась. Но нашла в себе сила чуть опустить голову и произнести:

— Эйс Аластар, я рада приветствовать вас в Деланей.

Аластар чуть пошевелил затянутой в перчатку рукой. Серебряная маска бесстрастно на меня взирала, за ней нельзя было разглядеть цвет глаз. почему-то они упорно представлялись мне красными. И с щелевидным зрачком.

А вот собака, повинуясь жесту хозяина, сделала несколько шагов и села рядом со мной. Я с трудом удержалась от визга и поджимания ног. Держись, Алиса, держись. Представь, что это интерактивная игрушка.

— Мой дар вам, эйса Алисия, — снова проговорил Аластар, — гончая тьмы, изготовленная лично мной.

Вокруг послышался шепот. Кажется, мне только что подарили нечто мега крутое? Я сглотнула и покосилась на собаку. Гончая тьмы. Ну да, а почему бы и нет.

— Бла… — голос едва не сорвался на писк. — благодарю вас, эйс Аластар, за такой необычный подарок.

“Эй, как ей управлять? Как ее кормить? Как ее выгуливать?”

— Она станет вашим преданным охранником. — продолжал Аластар, и его голос все так же отдавался вибрациями во мне. — Ее зовут Эрра. Дотроньтесь до нее, эйса.

“Зачем? Мне и так хорошо. У меня запасных рук нет”.

Все молчали, тишина прямо таки звенела вокруг. Точно невидимый гигантский комар. От меня явно ждали решения. Я же смотрела на гончую. Она смотрела на меня. Искра, буря и все такое.

Что ж, надеюсь, в планы Черного дракона не входит подарить мне еще и руку-протез после знакомства с собачкой. Я просто гордилась собой, когда опустила подрагивающие пальцы на голову гончей.

Тепло. Теплый металл и едва ощутимая вибрация. А после кисть окутал туман. Зеленый туман. Лишь на мгновение, но после этого я знала, как обращаться с гончей. Более того, я точно ощутила ее мысленно.

Вроде есть меня не собирается, просто ждет приказа.

— Сидеть. — проговорила негромко, но твердо.

Это мне знакомо. Есть знакомый кинолог, насмотрелась как он из неуправляемых собак создает на диво милых зверюшек.

Тут главное сразу расставить роли. И показать кто хозяин.

Гончая тьмы села, издав едва слышное жужжание. А от Черного дракона донесся хриплый смех.

— Вы понравились ей, эйса Алисия. Хорошего Отбора. И пусть победит сильнейший, о да.

С этими словами он отвесил поклон и просто вернулся на свое место. Оставив меня щуриться и думать, не послышался ли сарказм в последних словах.

Еще сильнее выпрямила спину, так что в позвоночнике что-то подозрительно захрустело. Кто там следующий?

— Принц Кальяс Фейдхельм, младший сын Красного дракона и повелителя Золотой Империи. — объявил церемониймейстер, точно услышал мой вопрос.

А, ну конечно, если не первый, то второй. Кальяс, сверкая алыми и золотыми оттенками в одежде, буквально подплыл ко мне. За ним семенила свита. Видимо, чтобы оттенить величие своего господина, сопровождение тоже сверкало золотом. У меня в глазах зарябило.

— Эйса Алисия. — Кальяс едва ли не мурлыкал, точно сытый кот. — Ваша красота не поддается описанию.

“Язык подвешен. Давай, пой, птичка”.

— Выбирая подарки, — продолжал разливаться соловьем дракон, — я не думал, что вы окажетесь в разы прекраснее всех нарисованных портретов. И оттого мои дары могут лишь подчеркнуть ваше великолепие. Как вы знаете, Золотая Империя — монополист драконьего шелка. Я взял на себя смелость приказать достать вам самые изысканные ткани, а также пошить одежду, которую носят наши женщины.

“Короче. чувак, ты меня подкупаешь тряпками. Класс!”

Я чуть наклонила голову, внимая сладким речам. Взгляд Кальяса оставался внимательным. Ага, этот понял, что я не дура. Улыбнулась в ответ и ответила.

— Благодарю вас, принц. если ваши мастера так же искусно плетут ткани, как вы — речи, то наряды вне всяких сомнений окажутся просто восхитительными.

А сама положила руку на теплый лоб Эрры. Внутри той что-то едва слышно клокотнуло, затихло. А вот дракон чуть побледнел. Видимо, его собачка в такой восторг не привела. Ну ничего, я в первое мгновение тоже думала, что описаюсь.

— Золотая Империя будет счастлива, если один из ее сынов покорит сердце такой красавицы.

О, да, видимо, их с рождения говорить так учат. Только вот… Матвей тоже умел красиво говорить. Это он просто растерялся, когда я его застала с другой девицей. А в начале романа просто медом растекался. Так что можно сказать, что я получила иммунитет на красивые фразы.

Пусть лучше доказывает делом.

— Пусть победит сильнейший. — скромно ответила на этот спич.

Мне хватило выдержки не дергать ехидно бровями и уж тем более не стала показывать ему фак. Во-первых, я же все-таки эйса, во-вторых, не факт, что здесь этот жест обозначает то же самое.

Просто кожей чувствую, что Кальяс вне себя. Как же, от него, красивого, в обморок не падают.

Уже падала от похожего. Спасибо, больше не надо. Глядя на разукрашенного Красного дракона, подумала вдруг, а в каком виде пришел бы Арил? Мысль сумасшедшая, но воображение уже подхватило ее. Думаю, его образ вышел бы ближе к Черному дракону. Лаконичность вкупе с легкой загадочностью и некоей зловещностью.

И ведь это было лишь начало знакомства. Так понимаю, драконы шли в первых рядах из уважения к их роду. Следом за Черным и Красным драконами явились Синий и Белый. Вот последний мне приглянулся как экзотика. Белоснежные волосы, ресницы, брови и кожа. При этом алые губы и глаза. В общем, я сравнила его с отощавшим снеговиком-каннибалом. Белые драконы отличались стройным телосложением и певучим голосом. В какой-то момент амулет на шее кольнул, но едва ощутимо. Не яд, скорее попытка приворожить. Уж больно я заслушалась речи Белого. Арила же вспомнила с теплотой. Надо же, предусмотрел и этот вариант.

Интересно, а есть вещи, которые колдун не предусмотрел?

Белый дракон ушел, чуть озадаченный. Видимо, предполагалось, что я вот прямо сейчас рухну в его объятия. Извините, мне еще собаку воспитывать. Я вдруг поняла, что рука так и лежит на голове Эрры. Та сидела, устремив взгляд на очередного жениха. А красивые глазки. У собаки, конечно. Зелень переливалась на свету, подрагивала, точно подмигивала. Зрачки у Эрры оказались щелевидными, как у кошки.

Следующий кандидат заставил меня несколько напрячься. Дело в том, что я запомнила не всех женихов. Хотя вира Дардана притащила мне полный список с краткой информацией на каждого. Так вот этот жених прибыл из дальних земель. Кажется небольшое государство Витера. Средний сын правителя, был женат пять раз! Пять! И это он не просто каждый раз снова и снова наступал на одни и те же грабли. Просто спустя год или чуть больше жены этого доброго молодца погибали от несчастных случаев.

Какой-то слишком невезучий мужчина.

— Принц Арбен фон Уннир, средний сын правителя Витеры, носитель Ордена Золотой Пчелы.

— Решил еще раз попытать счастья? — одними губами проговорила я.

Эрра ощутила мое раздражение. И… гавкнула. Точнее, издала звук, схожий с тем, как если бы гавкнул Терминатор.

Принца Арбен побледнел, покачнулся, но устоял.

— Не волнуйтесь, принц. — улыбнулась я. — Я думаю, это лишь приветствие. Так понимаю, Эрра не предупреждает, если ей кто-то не нравится или угрожает мне. А просто нападает. Но раз она сидит, то все в порядке. Верно?

В итоге знакомство с принцем Арбеном вышло скомканным, дары он вообще перечислил скороговоркой и отошел, то и дело косясь на Эрру.

Но та сидела смирно и больше не гавкала.

Из пятидесяти женихов прямо вот совсем принцев оказалось десять. Остальные — сыновья родовитых семей. После десятого жениха у меня уже вовсю ныла спина. После двадцатого — хотелось убивать, а улыбка прилипла к лицу. После тридцатого — смирилась и просто представила, что у меня работа такая. Мужчин оценивать. И подарки от них принимать.

В сплошную череду лиц они для меня не сливались. Но имена и титулы все равно перепутались в голове.

— Вир Дариан Анньели, младший сын вира Валмира Анньели, владельца Серебряных рудников и самоцветных приисков.

Я вдруг сглотнула. Руки чуть сильнее сжались на подлокотниках трона. Вир Дариан оказался смуглым и кареглазым, с короткими каштановыми волосами. А еще высоким и сильным. Белая плотная рубашка и длинный темно-синий плащ не скрывали широких плеч и не менее широкой груди. Но больше всего мне приглянулась улыбка. Не наглая, не вызывающая или снисходительная. Обычная улыбка молодого парня, который увидел незнакомую девушку.

И свита его оказалась не разряженной в пух и прах. Просто молодые мужчины, одетые просто, но со вкусом. У каждого в руках были плоские светлые шкатулки, обшитые бархатом, выложенные мелкими прозрачными камнями.

— Эйса Алисия, — голос у Дариана оказался под стать внешности, приятный и низкий, — Счастлив увидеть вас, достойную дочь короля Эннара.

— Мир душе его. — мягко проговорила я.

— Мир душе его. — раздалось вокруг, губы Дариана тоже шевельнулись, подхватывая фразу.

Плюс парню уже за то, что отца эйсы вспомнил. А то все о красоте, да о красоте поют дифирамбы. А ум, находчивость, воспитание, в конце концов!

— Я рада приветствовать вас в Деланей. — сказала в свою очередь. — И желаю вам удачи в Отборе.

Угу, как и всем впрочем. Но за тебя, парень, даже поболею. Чем-то ты мне понравился, чисто по человечески. Но попробуем узнать тебя получше. Внешность ведь порой ой как обманчива.

— Я так же сам себе желаю удачи. — улыбнулся Дариан. — Надеюсь, эйса Алисия, мои дары придутся вам по вкусу. Знаете, я постигал дело отца и его предков с самых низов. Чтобы понять тех, кто работает на нас. Многие из камней, что я привез в дар, добыты лично мной.

Я быстрым взглядом скользнула по лицам других женихов. Пара принцев чуть поморщились, точно работа руками казалась им чем-то неприличным. Но остальные никак не прореагировали. А некоторые и вовсе одобрительно покачали головой. Хм, интересно.

— Тогда ваши дары, вир Дариан, еще прекраснее. Ведь они сделаны вами лично. в них — часть вас самого.

Еще немного и мой язык завяжется в узел от витиеватых фраз. Спасибо вам, родители, что привили любовь к книгам. Спасибо, мозг и память, что с вами все в порядке.

А дальше мимо меня пронесли раскрытые шкатулки. В драгоценностях я не слишком разбиралась, но все же поняла, что мне подарили нечто очень и очень ценное. Белый металл, но не серебро, а что-то другое. И камни всех цветов радуги. Изящные колье, похожие на паутину, обручи на голову, браслеты со сложными узорами из камней, серьги. В глазах зарябило. Особенно бросился в глаза камень на одной из подвесок. Довольно крупный, он точно впитал в себя солнечный свет и теперь мягко излучал его.

— Желтый алмаз. — объяснил Дариан, заметив как я провожаю подвеску взглядом. — Один из камней, добытых лично мной.

— Горы любят вас.

— Они любят спокойных и упорных, эйса Алисия. Я счастлив буду узнать вас поближе.

Я лишь подавила вздох. Меня то узнаешь, но потом вернеться Алисия. И будут сюрпризы. С другой стороны, может принцессочка в моем мире немного мозгов одолжит?

Знакомство, наконец-то, подошло к концу. Как я завидовала сейчас гостям и женихам! Между ними бесшумно скользили слуги. разнося мелкие закуски и прохладительные напитки. А вот эйсе не пристало жевать во время знакомства. Так что мой живот прилип к позвоночнику. Я мечтала просто что-нибудь перекусить. Тем более с амулетом теперь можно это делать без опаски.

А вечером еще общий ужин с женихами, танцы и милые разговоры.

Я этой Алисие волосы повыдергаю, когда встретимся!

Глава тринадцатая

— Она мирная! — торопливо проговорила, едва в спальне появился Арил. — Эрра, фу… сидеть! Короче, свой!

Гончая тьмы ухом не повела. С того момента как я ввалилась в свои комнаты, она села у постели, да так и замерла. Только солнечные лучи отражались в ее металлических боках и на лбу, пускали солнечные зайчики по комнате.

И тут принесло колдуна. Явился, как к себе домой. И сразу же уставился на Эрру. На мою фразу о том, что собачка мирная, только усмехнулся.

— Ну да, мирная, как голодный оборотень. Не обольщайся, она тебя слушает потому, что в нее вживлен приказ. И тебя распознает как хозяйку. Кстати, по сути, Эрра — продукт Деланей. Хотя, Черный дракон об этом, конечно, не сказал.

— Да вот как-то упустил сей момент. — пробормотала я. — В смысле?!

— В прямом. Знаете, что это за зеленая субстанция внутри гочней?

— Похожа на растаявшую медузу. — неуверенно предположила я. — Плотоядная слизь? Генетические мутанты-паразиты? Потомство Ажалея?

— Я думаю демон без сомнения оценит юмор жалкой смертной. Нет, это всего лишь результат алхимии.

— М-м-м?

— Делаешь успехи. — одобрил Арил, продолжая разглядывать Эрру. — Не закидала вопросами, а лишь мило промычала. Это звук любопытства, эйса? Не дошла еще до этой печальной страницы в истории королевства Деланей?

— Как видишь.

— Пусть принесут поесть. — распорядился колдун, ну просто точно у себя дома.

Поправочка: он как раз дома. По крайней мере в своем мире. А вот я тут не по доброй воле. Но, кажется, скоро отправлюсь домой, так как уже выбрала того, кто станет мужем Алисии. Ну а что, мне сказали, что я опытная и сильная женщина? Значит выбору должны доверять.

— Ажалей хреново готовит? — не удержалась от шпильки.

Арил лишь поднял взгляд от Эрры. С ней он точно в гляделки играл. А у меня сердце ухнуло в район копчика, вдоль позвоночника мурашки и все такое. Какой взгляд, какой взгляд! Точно внутри глаз — мягкий жар. И внутри меня так все и отзывается на его тепло, тянется.

Вместо того, чтобы начать соблазнять колдуна, я приказала принести в покои легкий ужин. А сама устроилась напротив Арила. Чуть сварливо заметила:

— Я все время во дворце. Как можно узнать свой народ, если ты все время торчишь среди разряженных придворных?

— Алисия считала, что это нормально.

— Кстати, я нашла ей мужа.

— Так сразу? — удивился Арил. — Это Кальяс? Решила принять его предложение? Он просто пробивает бреши в рядах придворных красавиц.

— Бр-р-р. — передернулась я. — Красный слишком красив и избалован. Алисия, чувствую, ему под стать. Они же станут драться за зеркало и за любимую щеточку для завивки ресниц. Нет, я думаю ей подойдет вир Дариан.

— Оу, то есть, ты готова пустить его в постель?

Тут как раз внесли ужин, потому я буквально проглотила вопросительный вопль. Только вытаращила глаза. И таращила, пока слуги ловко расставляли по столу блюда, наливали вино. Арил же издевался. Сидел и менторским тоном зачитывал мне права и обязанности эйсы во время сегодняшнего торжественного ужина. При этом делал упор на то, что необходимо еще раз поблагодарить каждого из женихов за привезенные дары. И будет верхом вежливости и такта надеть и продемонстрировать как можно больше из подарков.

Я тут же представила как вместо меня по залу медленно передвигается блестящая куча подарков. Это будет зрелище!

— Какая к черту постель?! — зашипела, стоило слугам исчезнуть. Они собирались было остаться, но я на нервах рявкнула, что у нас приватный разговор. И всех как ветром сдуло.

Арил поднял бокал и подмигнул мне.

— Алиса, чтобы отбор так быстро закончился, то необходимо забеременеть от одного из женихов. Забыла?

Мля-я-я-я-я-я…

Кальяс ведь предлагал как раз вариант с беременностью.

— То есть, — поинтересовалась как можно тише, хотя в душе орала от несправедливости, — то есть, придется соблюдать правила и проводить Отбор?

— Иначе оскорбления остальным женихам. — вздохнул Арил. — Видишь ли, Отбор это не только выбор мужа. Поверь, не все женихи заинтересованы в том, чтобы получит трон Деланей. Многие из них сейчас общаются, находят общие интересы, заключают договора. В первую очередь они ищут выгоды для себя. Ты же… ну приятный бонус.

Рыба на подушке из овощей и нежнейший паштет показались вдруг сухими и безвкусными. Интриги, опять везде интриги. Кстати, еду в этот раз отравить не пытались. Уже хорошо. Провела рукой по груди, амулет качнулся под тканью. Теплый, приятный. Арил скосил взгляд на мой скромный вырез и спросил:

— Так что, согласишься поддаться чарам вира Дариана?

Прежде чем ответить, сделала хороший глоток вина.

— Подумаю.

— Ладно. — колдун пожал плечами. — До ужина еще далеко. Говоришь, тебе скучно в четырех стенах?

— Ужасно. И страшно. — вырвалось у меня. — Сиди и гадай с какой стороны опять начнут покушаться. За родителей волнуюсь, за себя. Ну в смысле за Алисию в виде себя. С работы точно уволили. Ай!

И махнула рукой, как бы показывая всю глубину раздирающих меня волнений. Наверное, со стороны выглядело глупо. Ведь попала в сказку. Дворцы, куча красавцев женихов, наряды, все тебе в рот смотрят.

Ага, а заодно яды за спиной прячут.

— Могу показать то, чего не видела Алисия. — вдруг предложил Арил. — Отвлечешься, а заодно увидишь то, что вижу я. И что видел отец Алисии.

— М-м-м…

— Что?

— Ты не сказал “мир его душе”.

— Я не думаю, что его душа сейчас в мире. — отрезал Арил. — Ну что, согласна? Не бойся, тебя не узнают.

— Мда. А ты знаешь как заинтриговать девушку. Когда идем?

— Прямо сейчас. — Арил одним махом допил вино и встал.

Когда протянул мне руку, то машинально приняла ее, не задумываясь. Затем точно окатило теплом изнутри. Все же у меня странная реакция на прикосновения колдуна. Да, красивые сильные руки, но такие не только у него.

Чертова химическая реакция. Нечто похожее я испытала года три назад. Когда забежала в автобус и встретилась взглядом с незнакомым парнем. Просто парень, не сказать, что образец красоты и мужественности. Но при взгляде на него у меня тогда натурально внутри все задрожало, а голову повело. Не любовь, даже не влюбленность, а нечто другое. Совершенно другое, и название этому я не могла сказать. Влечение? Природный инстинкт? Реальная химическая реакция? В любом случае через пару остановок я вышла. И того парня больше не видела, да и лицо плохо запомнила. Вроде смуглый, темноволосый… и все.

Арил мальчиком не был. Мужчина в расцвете сил. И это меня пугало еще больше. Рано или поздно я вернусь домой, он — останется здесь. Потому влюбляться точно не надо.

Но и просто так оставить свою тягу к нему я не могла. Почему? Потому что не хотела. Да ладно, попадается мужчина, от которого колени подгибаются. И он — мой союзник. Почему бы и не… в общем, надо подумать.

— Почему меня не узнают? — спросила Арила. — Личико эйсы приметное.

— Ничего страшного.

У него просто шикарная улыбка. Не широкая, пожалуй, несколько скупая. Но она так преображает лицо!

Алиса, заткнись, заткнись, заткнись!

— Так, — уже командовал колдун, — тебе надо выбрать самое простое платье.

Легко сказать! Тут проще выбрать самое шикарное платье. А время то идет! Я кое-как отыскала темно-синее платье с воротником стойкой и достаточно скромной серебряной вышивкой. Арил покачал головой, но согласился с выбором.

— Я возьму один из своих плащей, тем более сегодня довольно прохладно и он придется кстати. Прикроешься им. А сейчас переодевайся и выходи.

Переоделась я быстро, разве что запуталась в крючках и завязках, что находились на спине. Пришлось выходить из гардеробной и признаваться, что руки кривые.

— Повернись. — последовал короткий приказ.

Ловкие пальцы колдуна мигом все затянули, застегнули и одернули. Я же стояла и боялась лишний раз пошевелиться. Один раз его руки точно замерли, когда я не выдержала и вздрогнула от их прикосновения к обнаженной спине.

— Готово. Повернись.

Его голос стал каким-то более низким. Хотя внешне Арил выглядел как всегда. Он обхватил руками мое лицо и что-то тихо проговорил на незнакомом гортанном языке. Я ощутила легкое покалывание по коже, затем холодок и все прошло.

— Что ты сделал?

— Посмотри.

Зеркало было в двух шагах, которые я преодолела буквально одним прыжком. Спасибо платью от вира Церия.

В зеркало смотрела… я.

В смысле там отражалось мое лицо. Мое настоящее лицо. Моя родная внешность.

— Идем. — послышался голос Арила. — Я перенесу нас сразу в башню, оттуда начнем прогулку. Не волнуйся, для всех ты будешь отдыхать до ужина. Я верну тебя в срок. Эрра не пустит никого лишнего в комнаты.

Глава четырнадцатая

Я так в детстве сбегала через окно спальни, когда жила у бабушки-дедушки в деревне. Они считали, что пятнадцатилетней городской девчонке нечего делать в клубе соседнего села. Я же была иного мнения. Потому научилась бесшумно открывать весьма скрипучие рамы и не менее бесшумно прыгать в крапиву. Бр-р-р, как вспомню.

Вот и сейчас на меня нахлынули такие же чувства: азарт, нетерпениие и… легкое волнение. Такое, от которого чуть дрожат пальцы и по затылку пробегает холодок возбуждения.

Мы вышли спокойно, через главные двери дворца. На меня никто и не смотрел, так как упорно отворачивались при виде колдуна. Тот в свою очередь так же игнорировал встречных придворных.

За дверями оказалась площадь. Огромная, выложенная каменными плитами, с огромной скульптурой в центре. Высокий мужчина с бородой, верхом на лошади и с какой-то сферой в руке. Кхм.

— Это кто?

— Прадед эйсы. — ответил Арил. — Благодаря ему Деланей стало процветать. До определенного времени. Эйс Кендрим, в истории знаменит не менее своей матери.

— Ардит?

— Именно.

Сразу за площадью в разные стороны расходились широкие улицы. Везде под ногами камень, никакой грязи. Дома максимум в четыре этажа, с острыми крышами, в основном бледно-зеленого цвета. И очень много зелени. Даже с крыш спускались плети растений с яркими цветами.

— Здесь бывает зима? Ну когда холодно и…

— Я знаю, что такое зима. — перебил меня Арил. — В Темных землях этого добра хватает. Запретная магия сильно понижает температуру вокруг себя. А там ее хватает.

— Только там?

Мы шли по широкой улице, залитой вечерним солнцем. Чистые дома, не менее чистые плиты под ногами, спокойные прохожие. Часто на первых этажах домов я видела или кафе, или небольшой магазинчик. Много окон с разноцветными витражами. Они красиво преломляли солнечные лучи. Я заметила, что многие женщины гуляли с детьми. Видимо, о демографии тут заботятся.

— Запретная магия не зря так называется. — отозвался Арил. — Красиво?

— Очень. А почему…

— Идем в сторону от центра.

Меня увлекли по каким-то узким улицам, через небольшие площади и скверы. Здесь дома уже были в два этажа, кое-где стены облупились и под светлой краской проступали темно-красные камни.

— Что там про Запретную магию?

— Мы узнали о ней от демонов. — как-то устало произнес Арил. — Да, давай свернем сюда. Точнее, мы узнали о том, что составило основу Запретной магии. Хочешь знать, почему ее так называют?

Под нашими ногами прошмыгнула самая обыкновенная кошка. Разве что слишком худая и облезлая. Как-то не вязалась она с обликом Деланей.

— Именно.

— Магия основана на том, что претит людям. Большинству людей. — поправился Арил. — Потому овладеть ею смогли лишь полукровки или другие расы. Мы более выносливые, но тоже платим за знания. Там, где Запретная магия разлита в воздухе от множества учеников, стоит зима. И внутри нас тоже… холодно. Эта магия забирает что-то… ни у кого из колдунов, что знают Запретную магию, нет семьи, нет близких друзей.

Я вдруг поняла, что мы стоим в какой-то подворотне. Домики стали совсем маленькими. Когда-то они выглядели весьма мило, но сейчас почти все стены оказались облезлыми. Их пытались подкрасить, но получилось плохо. Тут и там бродили животные, слишком худые, слишком клочкастые. Не трущобы, нет. Но место казалось обветшалым.

Хотя люди жили. Я видела как со второго этажа выглянула женщина, мимо промчалась стайка детей. Босиком, в обтрепанных одеждах. Откуда-то тянуло горелыми овощами и чем-то резким, неприятным.

— Это ведь не так далеко от центральных улиц. — проговорил негромко Арил. — Район еще десять лет назад был вполне себе зажиточным. Здесь в основном жили и живут те, кто трудился в алхимических лабораториях.

— М-м-м?

— Видела на горизонте горы?

— Ну.

Арил слабо улыбнулся, без тени веселья.

— Твой прадед велел построить там огромные лаборатории, рядом с рудниками. Это долгая история, Алиса, хочешь о ней услышать? Она косвенно виновата в гибели отца Алисии. И в том, что драконы диктуют свои правила в Деланей.

— Драконы меня бесят. — призналась я. — Покажи мне еще город, чувствую, он окажется не таким красивым, как дворец и площадь перед ним.

Здесь старались все привести в порядок, но все равно тут и там в глаза бросалась разруха. Я увидела нищих. Они прятались в тени, лишь тут и там высовывались худые руки. Странно, им бы на центральных улицах подаяние просить, здесь то у людей явно с деньгами проблемы.

— Почему они здесь? Я не понимаю…

— Их гоняют с центральных улиц. Ничто не должно омрачать взглядов эйса и его семьи.

— Эйса, то есть, моего дяди? — уточнила я. — В смысле, ее дяди и все такое.

— А также его приближенных. — кивнул колдун. — Знаете, как любят убирать мусор в комнате?

— Э-э-э, вымыть пол?

— Замести все под ковер.

Я огляделась. Запахи горелого так и били в нос.

— Ну… слишком много того, что не спрячешь. Не понимаю. Ты говоришь, Деланей — процветающее королевство.

— Было. — кивнул Арил. — Идем. Хочешь посмотреть окраины или выпьем чего-нибудь?

Еще раз бросила взгляд на облупленные стены домов, на бегающих в пыли детей и сглотнула. Давайте поверим на слово.

— Я бы выпила. Чувствую, насмотрелась по уши.

Пока ничего не понимала. Да, страна в упадке, я вижу. Но почему Арил так переживает? Он же живет здесь из-за долга перед отцом эйсы.

Мы снова вернулись на центральные улицы, сели в одном из кафе. В честь теплой погоды столики и кресла вынесли на улицу, прямо на тротуар.

— Это странно. — пробормотала я. — Смотри, Арил, в центре все красиво и ухоженно, даже вон лошади в повозках лоснятся. А стоит отойти в сторону и все хуже и хуже. При этом нищие сидят там, им пытаются помогать те, кто и сами на грани бедности.

— Когда-то весь город выглядел ухоженно. При твоем прадеде в рудниках наткнулись на жилу незнакомой породы. Полупрозрачные ярко-зеленые камни. Их назвали орилами. Так, ты хочешь попробовать что-нибудь новенькое?

Арил резко сменил тему, едва к нам подошел один из официантов. Молодой парень в странном одеянии, больше похожем на нечто костюмированное. Хотя здесь такой наряд явно выглядел нормально.

— На твой вкус. — ответила я колдуну. — Пока не разбираюсь в напитках. Но люблю не слишком сладкое.

— Принесите молодой вире золотой лимонад, — проговорил Арил, — а мне огненный вихрь. И стандартную закуску.

Парень молча поклонился и проговорил заговорщическим шепотом:

— Могу предложить для прекрасной виры фруктовый лед с кусочками лайры.

Я вообще не в курсе, что такое лайра, потому скосила взгляд на Арила. Тот сидел с видом, что ему все надоело и он хочет обратно в башню.

— Ладно, — ответила осторожно так, — давайте ваш лед. Только не очень много.

— Стандартную порцию?

Мне показалось или колдун едва слышно фыркнул. Но нет, Арил вроде оглядывал улицу. Неподалеку от кафе пролегала дорога, где то и дело проезжали повозки. Дальше находилась небольшая уютная площадь с небольшой статуей. Невысокая женщина в длинном платье и с мечом в руках, стояла напротив мощного мужчины.

— Д-д-да, давайте стандартную.

— Отличный выбор, вира.

Я едва дождалась пока он отойдет и прошипела:

— Что там дальше про камни? Как их, охиллы?

— Орилы. Сами по себе они не сильно отличаются от обычных полудрагоценных камней. Но прадед эйсы был ученым-алхимиком, а не только умным правителем. И он открыл, что если смешать растолченные камни с драконьим тоником и прогнать через специальные перегонные кубы, то получаем…

— Ту зеленую жижу?

— Оно может выглядеть как угодно. А еще обладает огромной энергией. Понимаешь? Там, где раньше требовались огромные заклинания или физические силы, стали применять жижу.

— Она так и называется? — приподняла я бровь.

— Нет, конечно, Его назвали риганом, в честь эйса. Прадеда звали Реогон. О, а вот уже и заказ.

Опять пришлось отвлечься.

— Что за… — только и смогла я сказать, пока официант ловко расставлял заказ на столике. Напитки: для меня в узком высоком бокале, для Арила — в небольшом пузатом стакане, над ним вился легкий дымок. Еще плоская тарелка с закусками и… такой тазик. Хрустальный тазик, полный накрошенного льда, в котором там и тут сверкали оранжевые кусочки фруктов.

— Приятного аппетита, уважаемые виры. — прошелестел официант.

Я все еще открывала и закрывала рот. Да этим льдом можно раковину заполнить. И еще останется.

Странный звук вывел из оцепенения. Я даже сначала не поверила, но да, колдун смеялся. Точнее, чувствовалось, что он бы с удовольствием начал ржать в голос, но сдерживался. Но широкие плечи тряслись.

— Это что? — я прошипела, хотя готова была заорать.

— Стандартная порция льда с фруктами.

— Да его на год хватит!

— Он очень популярен в это время года.

— Почему не предупредил, что она огромная?

Арил снова издал приглушенный смешок.

— Хотел увидеть твою реакцию. Она бесценна. Мне нравятся такие живые эмоции. — произнес он вдруг с каким-то оттенком, который я могла бы расшифровать как “нежность”.

Хотя это слово с Арилом ну никак не ассоциировалось.

— Бесценна, говоришь? — прищурилась в ответ. — Ладно, рада, что развлекла. Надеюсь, с лимонадом сюрприза не будет?

— Не будет.

Не было. Лимонад оказался кисловатым, холодным и в меру сладким, а закуски легкие и очень вкусные. Сыр с розовой плесенью мне определенно понравился.

— Так что дальше? — спросила, прожевав кусочек спаржи. — Ну начали производить риган, экономика пошла вверх, так?

— Большая часть населения стала работать в алхимических лабораториях и на рудниках. А еще подскочили доходы от гостиниц, кафе и так далее. Город стал расти на глазах, развиваться. Впрочем, как и все государство.

— Но…

Арил отхлебнул свой напиток. У меня при одном взгляде на темно-красную дымящуюся жидкость глаза на лоб лезли. Как это пить можно? С другой стороны, он же нелюдь. Кстати, так и не сказал, кто тогда.

— Но затем к власти пришел эйс Терранс, дед Алисии. И он… продал права на изготовление ригана драконам. Точнее, Золотой империи. На протяжении тридцати лет создавать риган и добывать орили могли только драконы. В итоге, лаборатории в Деланей закрылись, на рудниках теперь работают только драконы и руда напрямую поставляется в Золотую империю.

— Это стоило того?

— Ну драконы щедро заплатили, казна с одной стороны пополнилась. Но… финансы тратились щедро, а Деланей при этом лишился основного источника процветания. Многие лишились работы, кто-то уехал, но далеко не все. Отец Алисии, эйс Фарлей собирался забрать обратно права на ригон, как только истекут тридцать лет. По договору, если он это сделает, драконы отдадут права. Если по истечению тридцати лет эйс Фарлей или кто-то из его династии не потребует ригон обратно, то договор автоматически продлевается еще на тридцать лет.

Я поковыряла ложечкой лед. Что-то как-то мне есть это блюдо не хотелось. Я лед в детстве любила, причем в виде сосулек. Потому что их запрещалось облизывать. А тут куча ледышек, вкусных и все такое, а вот не хочется.

— Но эйс Бехар же в курсе договора? Почему он до сих пор не отозвал его? Или еще рано?

— Срок истекает на днях. — ответил Арил. — И думаю, эйс Бехар не станет отзывать договор. Он боится драконов.

— Скорее, он готов лизать им задницы. — вздохнула я. — Прямым текстом предлагал забеременеть от Кальяса, чтобы тот выиграл в Отборе. Это нормально?

— Ну… тогда бы Деланей стал колонией Золотой Империи. Возможно, экономически выгодно, но опять же смотря как повел бы себя Кальяс. Думаю, не стоит говорить, что у Алисии при таком раскладе право голоса нет?

— Это странно. Ведь были прецеденты…

— Алиса! — мягко перебил меня Арил. — Я сейчас говорю про настоящую Алисию. Она глупа, она смотрит на смазливые рожи, а не на мозг…

— Я на мозги тоже не люблю смотреть, я предпочитаю их оценивать под черепной коробкой.

— Я рад, что ты посвятила меня в эту мелочь из своих предпочтений. Так вот, у той Алисии в жизни две цели: тряпки и секс. Ей плевать на Деланей. Ей плевать на окружающих. Ее заботит только собственная шкура. Но она очень хорошо умеет притворяться. Потому никто особо не удивился твоему поведению. И еще, с тем, что Ардит тебе является во сне — отличный ход.

— Спасибо. — пробормотала я. — Домой что-то резко захотелось.

Арил бросил несколько монет на стол и встал. Я же дождалась пока он повернется ко мне спиной. И даже длинное платье не помешало совершить рывок в сторону колдуна.

Он не ожидал от меня такой подставы. И к лучшему. Так что я успела сунуть ему за воротник хорошую порцию крошеного льда.

Колдун не заорал. Нет, он зарычал. Да так, что у меня волосы начали приподниматься. А сидевшие вокруг замолчали, а потом кто-то прошептал 2Черный колдун”.

Рычание умолкло, хотя чувствовалось, что Арил с радостью продолжил бы. Я же сглотнула и проговорила невинно:

— Просто хотела посмотреть на выражение твоего лица.

Арил молча сцапал меня за руку, повыше кисти, и потащил за собой.

— Ждем вас сно… — начал было официант, но поперхнулся и как-то умолк. Видимо, решил, что не стоит обращать на себя внимание колдуна.

Меня тащили до башни. К тому времени я уже пару раз успела пожалеть про идею со льдом, три раза разозлиться и один раз смириться с ситуацией. Ну не прибьет же, в конце концов. Я ему нужна.

Я им всем нужна.

У башни Арил остановился, обернулся и уже прежним тоном проговорил:

— Внутри ничего не трогать, не нюхать, не лизать и не есть. Идти строго за мной. А, и еще не визжать.

— У тебя там тараканы? — быстро спросила в ответ.

Арил чуть вскинул брови. В таком положении они придавали его лицу несколько саркастичное выражение. Черт, но ему это безумно шло.

— Ты боишься только тараканов?

Вокруг башни как обычно народ проходил редко, быстро и неохотно. Совсем близко уже находилась городская стена. Вся сплошь увитая зеленью, сквозь которую кое-где проглядывали грубые камни.

— Ну… тараканы мерзкие. А еще я боюсь гусей. Это такие шипящие птицы, гопники. Одиночество не выношу.

— Зря. — пожал плечами Арил. — Порой одиночество помогает думать. Хотя о чем это я…

Стоило подойти к дверям, как возник Ажалей. Честно, я даже была рада его увидеть. У демона чувство юмора схоже с моим. Да и с ним общаться приятнее чем с тем же Бехаром. Хотя по идее первый — злодей, а второй — заботливый дядюшка.

— И все те же. — от кислого голоса демона молоко бы свернулось. — Но, колдунская рожа, эта девица получше остальных.

— Закройся. — посоветовал Арил. — Открывай дверь.

— Не, не, не, — вмешалась я, — пусть говорит. И часто тут девицы появляются? Не все боятся великого и ужасного черного колдуна?

— Некоторые любят поострее. — подмигнул мне Ажалей. — Вот и ты…

— Я здесь по делу.

— Ну да, ну да, это дело хорошее. Громкое. И долгое.

— Заткнись. — еще раз приказал Арил, только после этого демон умолк и открыл дверь. Правда. при этом он что-то ворчал себе под нос на незнакомом языке. Вряд ли благодарил колдуна за вежливость и тактичность.

Я не знаю, что ожидала увидеть в башне колдуна. Снаружи она выглядела как типичное жилье мага из фентези. Ну такое из грубого камня, высокое, с высокими узкими окнами-витражами.

Но внутри это скорее напомнило смесь из уютной гостиной и лаборатории безумного ученого.

— Не трогать. — предупредил Арил, едва мы оказались за дверью.

Первый этаж представлял собой огромную круглую гостиную, там же находилась и кухня.

— А готовит Ажалей? — не удержалась я от вопроса.

— А кто еще то? — мигом заворчал демон.

Теперь его морда плавала по гостиной, следом за нами. Демон сегодня явно был настроен на волну ворчания.

— Думаешь, девки нашего колдуна готовить умеют? Они только стонать могут, да задирать платья. Он же не сись…

— Ажалей, я запечатаю тебе рот на неделю. — предупредил Арил, и демон тут же замолчал, обиженно хрюкнув.

Эх, а я только настроилась послушать про бравые похождения брутального колдуна.

И ладно, я ревную, чего уж там. Или же Ажалей это чувствует и дразнится, представляя Арила тем еще бабником.

— Ну… — огляделась вокруг. — Куда мы?

— Наверх.

Лестница оказалась винтовой, с низкими каменными ступенями. Тут и там на стенах виднелись непонятные знаки, письмена. Я протянула руку, чтобы потрогать, но Арил глянул так, что мигом передумала. Мало ли.

Лестница закончилась дверью, за которой открывался ошеломляющий вид.

На верху башни оказалась круглая площадка, ограниченная каменным бортиком где-то мне по пояс. И отсюда весь город был как на ладони.

— Вау-у-у-у-у! — это был мой выдох.

Реально красиво! Город со всех сторон ограждался массивной стеной, за ней протянулись небольшие деревеньки, вплоть до горизонта. Между ними зеленели и желтели поля, справа подступал лес, а за ним уже возвышались горы. Огромные массивные, с белыми шапками снега на верхушках. Тут и там блестели озера, а широкая река протекала через город.

— Замечаешь еще что-то?

Да, например то, что Арил стоял за спиной. И его голос приподнимал волоски у меня на затылке. Но колдун имел в виду явно что-то другое.

Я еще раз оглядела город.

— Центр выглядит так классно. Так ухоженно.

Да, вот именно, что ухоженными выглядели только главные улицы. А вокруг них тут и там прохаживалась городская стража. Я чуть наклонилась вперед, пытаясь разглядеть получше. И тут же меня придержали за талию. Ох, внутри вдруг разлилось приятное тепло от прикосновения мужской ладони.

— Стража гоняет нищих от главных улиц. — пояснил Арил. — Также они следят за порядком, но больше там, где могут попадаться высшие сословия. Понимаешь?

— Понимаю, что страна разваливается после того, как права на риган перешли к драконам. Но… но почему Бехар ничего не делает?!

— Он делает. Для себя. Для тех, у кого есть деньги. Видишь, он в Отборе также пытается действовать в своих интересах.

— Золотая империя. — протянула я. — Они не хотят возвращать права на риган. Они подкупают Бехара. И хотят забрать себе и трон Деланей, так? Тогда никто больше не отберет у них права. А обычные люди… ну видимо тут на них плевать.

— Отцу Алисии было не плевать. — вздохнул Арил. — Он собирался потребовать назад права на риган. И вот…

— Классика. — проворчала я. — Есть злыдни, есть нормальные. Про хороших не говорю, у нас у всех скелеты по шкафам. У меня там правда только Игорь.

— Это кто еще?

Мне показалось или голос Арила стал чуть более суровым. Он решил, что я в шкафу бывших прячу что ли? Ну после их коварного убиения.

— Это акула. — решила объяснить. — Такая огромная, из магазина. Плюшевая. Я сначала ее купила и возила в машине. Потом притащила домой и фоткала на диване и за столом. А потом Игорь устал и отправился в шкаф на каникулы. Там и живет.

За спиной раздался вздох. Точно Арил вот прямо сейчас засомневался в моих умственных способностях. И мысленно причислил к одному подвиду с Алисией.

— Я просто решила разрядить обстановку. — снизошла до объяснений. — И поняла, что ты мне хотел показать. Страна в полной жо… попе. Что ты предлагаешь? Я тут, как и ты, временно. Да, людей жалко, но блин я не политик и не правитель, и не супер-женщина, и не Конан-варвар. Короче, мне ведь только жениха выбрать и все!

— Ты сильная. Помоги им.

Ик. Да, да, я опять икнула. Кажется, в этом мире моя икота скоро станет хронической. Так как только вроде расслабишься и тут тебе снова прилетает сюрпризом. На этот раз отличился Арил. Ладно, он вроде как показал, что считает меня не самой глупой женщиной. Но помощь? Это все равно, что если бы ко мне подошел огромный бородатый викинг в татухах и робко попросил вдеть иголку в нитку.

И ведь главное руку с талии не убирает. Я поняла, что трудно мне дышать не из-за посвистывающего вокруг ветра, а из-за того, что кое-кто стоит совсем близко. Просто вот неприлично близко. И дышит слишком жарко. Точно дракон. Вот-вот пламенем чихнет.

— Помочь?

Так, а почему у меня такой голос писклявый? Я откашлялась, но все равно вышло как-то слишком робко. Эй, Алиса, это просто местный брутал! Возьми себя в руки. Тут таких куча.

Да, но не все стоят так близко. И не со всеми такая химическая реакция. Я просто ощущала как мои гормоны нервничают и орут, что рядом со мной идеальный по всем параметрам мужчина.

— У тебя сейчас есть власть. А еще свои мозги.

— Они как раз от Алисии.

— Разум твой. — рыкнул Арил. — Почему ты цепляешься к словам, женщина?

— Это один из моих недостатков. Хотя вообще-то я считаю это достоинством, потому что именно способность болтать и спорить в свое время помогли мне защитить диплом. Причем я его делала буквально за месяц до защиты и…

Я не успела договорить. Мир вдруг разлетелся. В смысле он, конечно, остался на месте, но для меня вдруг точно рассыпался. Потому что колдун с рыком развернул меня к себе и… практически впился поцелуем. Таким, что вышибло на миг дыхание, губы опалило, а сама я чуть не осела на пол. Не дали. Придержали и прижали к широкой груди.

Глава пятнадцатая

— А говорил: это работа, это работа! Хорошо работаешь! Ты ей сейчас легкие через горло высосешь.

Сварливый голос ворвался в ту страну, куда я унеслась вместе с поцелуем. Туда, где мужские губы влекли за собой, так властно, изучающе и при этом безумно нежно. Я и сама, придя в себя после первых мгновений, начала активно отвечать. Прикусила нижнюю губу, вызвав приглушенный рык. И тут же пальцами взъерошила гриву волос на затылке, прижалась еще сильнее.

Но демон Ажалей обломал весь кайф!

Он завис над площадкой и тоном бабки, которая увидела кошачью оргию, ворчал:

— Превратил башню в обитель разврата, а меня не зовешь. Где это видано, чтобы демоны только смотрели? Вот сколько раз просил материализуй мне тело. Нет же, огни жаровни, сам блудничает, а мне не дает!

Я чувствовала с какой неохотой Арил оторвался от моих губ. Слетевшее заклинание напоминало злобное шипение. Ажалей обиженно хрюкнул и провалился куда-то в район первого этажа.

— Засранец. — как-то беззлобно проговорил колдун.

— Демон. — поправила я.

Мы посмотрели друг на друга. Молча. Испытующе. Мир вокруг думал и шумел, где-то внизу перекликались люди, звенели колокольчики курьеров, зазывали торговки.

А тут, на башне, мы продолжали изучать друг друга взглядами.

— Ну. — проговорила я первой. — Ты врод не бормочешь извинения и не пытаешься удрать.

— А должен? — с каким-то интересом спросил Арил.

Кстати, рук с моей талии он так и не убрал. Более того, одна из них сейчас плавно переместилась чуть ниже и сжала, кхм, мою попу.

Та-а-ак!

— У меня Отбор. — напомнила я, хотя на женихов вот прямо сейчас было плевать глубоко и далеко.

— Я в курсе. — покивал колдун. — А еще ты слишком много болтаешь. А я решил побыть добрым и не лишать тебя голоса, как в первый раз.

А потом сразу, без перехода.

— Скоро торжественный прием. Чтобы вир Церий не закатил истерику из-за исчезновения эйсы, пора тебя вернуть. Попробуем через портал.

— А из дворца мы шли ногами.

— Лишний раз человеку не стоит пользоваться порталами. И еще…

Долгий взгляд янтарных глаз, внутри которых точно плясало магкое пламя. Да уж, у человека таких глаз не встретить.

Я целовалась с нелюдем. Да уж, экзотика на высоте. Из моих подруг никто таким не может похвастаться. Разве что Рита как-то переспала с двойняшками, но это скорее говорит о ее моральном облике, а не о тяге к приключениям.

— Надеюсь, я пройду через портал целой.

— Я тоже надеюсь.

Да уж, от фразы Арила легче не стало.

Следующий вопрос я уже задала, когда мы спустились чуть ниже. Здесь, судя по всему, находилась одна из лабораторий. Огромное круглое помещение, заваленное бумагами, кристаллами, некоторые из которых светились и гудели, бутылочками со странными содержимым и прочими вещами. Я старалась не слишком смотреть в ту сторону, где стояла банка с глазами. Причем глаза смотрели по сторонам. И, кажется, не одобряли происходящее.

— А зачем ты меня плцеловал?

Да, да, вот так в лоб. Что-то у меня порой с женской хитростью туговато.

Арил ответил не сразу. даже рукой помахал: мол, подожди тут с поцелуями, я занят.

В центре помещения разноцветными линиями переливалась… ну ладно, пусть это будет пентаграмма. От бормотания колдуна над ней все сильнее дрожал воздух и он точно раскрывался.

— Как только скажу, берешь меня за руку и идешь. След в след.

Он обернулся и вдруг широко улыбнулся.

— Мне захотелось поцеловать тебя, Алиса. В таком вот облике, в твоем настоящем облике. А теперь давай вернем эйсу.

Снова мурашки по телу, а потом в зеркале, что стояло неподалеку от пентаграммы, я снова увидела Алисию. Эх, все же свой облик мне ближе. Хотя эйса и напоминала меня, только лет на пять моложе и гораздо-гораздо ухоженнее.

Портал уже почти открылся. Арил заговорил чуть более торопливо.

— Значит так, на вечер возьми нового питомца. Не забудь амулет. И не давай никаких обещаний никому. Что еще… подарки не должны навредить, но все же если Эрра или амулет начнут нервничать, то советую быть настороже. Ладно, о чем я говорю, у тебя голова работает.

И снова поцелуй. Только теперь легкий, едва уловимый. Я даже не успела его прочувствовать, а в следующее мгновение ухватилась за руку и шагнула в портал.

Холод. потом жар, давление на виски, а затем ощущение, что меня разобрали, а затем собрали и хлопнули по плечу со словами “иди, живи дальше”.

А потом меня вышвырнуло в апартаменты эйсы. Так, что с размаху хлопнулась на колени. А потом и вовсе распласталась по полу.

— Мля-я-я-я-я. — только и смогла сказать совершенно не по-благородному.

— Просто на людей порталы действуют не очень хорошо. — сообщил колдун.

Я еще раз ругнулась. К счастью уже приходила в себя и смогла даже встать. Точнее перевернуться и сесть. Потрясла головой и сообщила:

— В задницу твои порталы.

— Вечером увидимся. — сообщил колдун и шагнул обратно к себе в башню.

Я же все еще сидела и пыталась свыкнуться с мыслью, что мое тело в порядке и никакие атомы внутри не перепутались.

Эрра подошла ближе, мне в лицо дыхнули смесью теплого воздуха и чего-то пряного.

— Чего? — проворчала я. — Слушай, ты меня понимаешь?

Горящие зеленые глаза смотрели прямо мне в лицо.

— Ладно. Будем считать, что понимаешь. Короче, давай так: когда сюда заходят, ты смирно сидишь в уголке. Я тебе туда даже подушку огромную закажу. Такую розовую, с оборочками.

Теперь, кажется, в горящих глазах сверкнула легкая паника.

— Короче, — продолжила я, — давай просто будешь там сидеть. А вот если почувствуешь угрозу… тогда вперед! Или если я крикну “фас”! Запомнила?

Ответа мне так и не дали.

— Вир Церий прибыл к эйсе Алисии. — сообщили мне.

Следом вошел Министр Моды. Взгляд сильно подведенных глаз сначала с укором взглянул на меня, а потом вир Церий увидел Эрру. Она только успела вернуться к себе в угол.

Тонкий визг двухметрового Министра огласил апартаменты.

— Тихо! — рявкнула я.

Даже закашлялась, так как орать пришлось во весь голос. Министр визжал, я зажала уши, а Эрра смотрела на это как на лучшее представление в мире.

Вир Церий только набрал еще воздуха в могучую грудь, как я повторила:

— Молчать! Сидеть! Слушать!

Эрра села. Министр замер с открытым ртом. Я же сделала знак вбежавшей страже.

— Закройте дверь, вир Церий немного переволновался из-за моей прически. Но теперь все в порядке.

— Вуф! — согласно ответила Эрра.

Вот уж кто явно получал удовольствие от происходящего.

Двери захлопнулись чуть более поспешно, чем следовало бы. Так, ну хотя бы подслушивать не будут. А то мне иногда казалось, что у моих комнат толпиться едва ли не половина придворных. И шепотом передают друг другу сплетни. Бр-р-р!

— Эйс-с-са Ал-ал-алисия!

Я продолжала сидеть на полу, обхватив руками колени и разглядывала Министра. Человек-гора с подведенными глазами и в белоснежной рубашке, на которой сверкала вышивка драгоценными камнями. Или это не вышивка, а что-то другое.

— Да, вир Церий. Не бойтесь Эрру, она нападает лишь на тех, кто хочет мне зла. Но вы же напротив стараетесь сделать меня как можно лучше.

— Ох, Хериосс всемогущий. — простонал вир Церий. — Кто ж знает, какой вкус у вашей с…с…собачки, эйса. Вдруг решит, что платье хочет напасть на вас.

— Ни за что.

— Эйса Алисия! — тут вир Церий переключился на более насущные проблемы. — Почему вы на полу? И в таком ужасном платье?! Да его пора служанкам отдать! Оно два года назад из моды вышло.

— Говорю же. — ухмыльнулась ему. — Вам есть над чем поработать.

В итоге, Эрру оставили в покое. Нет, вир Церий старался к ней не поворачиваться спиной. И говорил тише, чем обычно. Так что уши мои не закладывало. Эрра же просто молча проследовала за нами в гардеробную и сидела там. При этом на металлической морде отчетливо читалось все, что она думает об этом месте.

Эрра явно не из тех собачек, которую можно нарядить в попонку. Чую, она если и сделает попонку, то из человеческой кожи. Ну или из драконьей.

Вир Церий сегодня решил, что должен нарядить меня в цвета морской волны. Ярко, свежо и без лишних украшений.

— У вас есть красота и молодость, эйса. — приговаривал вир Церий, кружа вокруг меня и покрикивая на служанок. — Эти две вещи сияют ярче самых прозрачых бриллиантов. Но мы их, конечно, наденем. Вот эту тиару и это милое ожерелье. Они лишь подчеркнут цвет наряда.

Я молчала, ошарашенно глядя в зеркало. Платье цвета морской волны открывало плечи, подчеркивало талию и разливалось водопадом вокруг ног. Тиару точно выточили из тончайшего льда, она сверкала и разбрасывала вокруг себя искры. Так же сияло и ожерелье. И глаза. Волосы мне завили в легкие локоны, закололи на затылке. В целом — юность, дерзость и чистота.

Бугага, пронеслось у меня в голове.

— Вир Церий, мы — гений.

— Знаю. Ваши фрейлины сегодня будут носить повязки в тон вашему платью, эйса Алисия. Да, советую попробовать вот эти духи.

Пока небольшой тяжелый пузырек переходил из рук Церия в мои, я бросила быстрый взгляд на Эрру. Та сидела и едва ли не зевала. да и амулет помалкивал.

— Вы сами их создали? — поинтересовалась, осторожно понюхав воздух рядом с пузырьком.

Этот запах напомнил мне о лете и цветущих лугах, сразу после дождя.

— Конечно, я же гений.

— Они восхитительны. — просто сказала я. — С удовольствием воспользуюсь.

* * *
Сколько во дворце огромных залов я не знала. Мне кажется, тут смело можно бродить сутками. Только картой надо запастись и едой. Иначе легко можно заблудиться.

Я вдруг поняла, что у меня руки сами собой сжимаются в кулаки. Здесь, во дворце, роскошь била в глаза. Все эти статуи, фрески, витражи, картины, выложенные драгоценными камнями, роскошная мебель. Нет, это все круто, без сомнений. Но я видела, что Деланей все сильнее приходит в упадок. Неужели нельзя как-то распределить ресурсы? Блин, ну хотя бы заняться делом о ригане. У меня в университете по экономике четверка вышла исключительно из жалости. Я вообще не финансист, копить не умею. Но тут то казначеи наверняка умнее.

И явно более жадные. Как и эйс Бехар. Не понимаю, не понимаю как можно жить в стране, которую сам же и губишь.

Теперь исчезновение отца Алисии казалось мне все более странным.

Как и просьба Арила о помощи. Почему он сам не может ничего сделать?

Потому что он по сути для страны никто. Тут нужен некто с официальной властью.

Эрра шли рядом, отвлекая большую часть внимания на себя. Я в глубине души радовалась этому, потому что выглядеть сейчас как милая эйса получалось с трудом. То и дело вместо улыбки на лицо наползало зверское выражение лица. Внутри так и вовсе бушевало “Халк крушить”. Потому что вспоминала то, что увидела сегодня на улицах, смотрела на довольные лица придворных. И злилась, злилась, злилась.

— Наследная эйса Алисия Элуф Арбери!

Мля-я-я! Я только сейчас поняла, что уже дошла до дверей залы. И их распахнули передо мной, а церемониймейстер оглушил рыком. Так эйсе и правда оглохнуть недолго.

Ладно еще я не имела привычки падать, запутавшись в платье. Так что в залу вошла вполне грациозно. И незаметно выдохнула от красоты вокруг.

Пока все вокруг склонялись передо мной, я задрала голову и любовалась потолком. Точно ночное небо, самое настоящее. С него то и дело начинал падать дождь из серебристых искр, которые рассеивались, не долетев до пола.

Серебро и синева — вот основные цвета сегодняшнего вечера.

Я чуть кивнула гостям. Эйса не станет склоняться в реверансе, даже перед женихами. Тем более тут хорошо если десятая часть относится ко мне нормально.

А еще про себя мысленно сказала “спасибо” Черному дракону. Благодаря Эрре женихи не бросились ко мне всем разом. Скажем так, они стали приближаться очень осторожно, каждый раз сокращая круг. Пока я сама не спеша пошла по залу, при этом отлавливая фрейлин.

— Эйса, смотрите! — Лери крутилась вокруг меня. Вот она почему-то Эрру не испугалась. Тогда как остальные девушки предпочли ходить за мной хвостиком. Кажется, по этикету на первый танец я должна лично дать им добро. А после уже сами разберутся.

Я проследила взглядом за ее взмахом руки. Ох, ну его драконье чванливое высочество принц Кальяс собственной персоной. Весь в алых оттенках и золоте. Даже волосы точно пылали. Огонек среди царства серебра.

— Он такой… такой… — вздох Лери звучал точно стон.

— Да он на попугая похож. — возмутилась я шепотом.

На меня устремился непонимающий взгляд.

— Это кто?

Трижды блин! Надо было срочно выкручиваться.

— В очень дальней стране есть такие птицы. — я ведь даже почти не врала. — У них очень яркое оперение, а еще противный голос.

— У него красивый голос!

— То есть, — я прищурилась, подмигнула Лери. — насчет оперения ты спорить не будешь?

Фрейлина тихо фыркнула от смеха, но тут же осеклась. Это его драконо-попугайско-павлинье высочество подошел к нам. Бросил быстрый взгляд на Эрру, но та Кальяса игнорировала. Значит, ничего кроме болтовни от него пока можно не опасаться.

— Эйса Алисия, вы просто очаровательны. И в окружении таких прелестных спутниц.

“Попугай” умел льстить. Я подарила ему короткую улыбку и заверила, что в курсе красоты. И своей, и фрейлин. Те, кроме Лери, толпились позади меня и едва не падали в обморок от восторга. Ладно, дракон и правда выглядел роскошно. Этакий метросексуал в антураже фентези.

— Вы не откажите мне в первом танце, эйса?

Тон его голоса как бы намекал, что отказываться не стоит. В толпе я вдруг заметила Бехара и Арлинду. Оба во все глаза смотрели на меня. Во взгляде дядюшки дрожал страх. Мол, вдруг племянница опять выкинет финт.

Но потанцевать стоило, хотя бы, чтобы поболтать без посторонних ушей. Тем более заиграла очень приятная музыка, с хрустальными перезвоном и легкими нотами.

— С удовольствием, принц. — я подала ему руку. — Уверена, вы отлично танцуете. Жди.

Это я сказала Эрре. Та села рядом с Лери. Впрочем, фрейлину уже кто-то пригласил. Я кивнула, поймав ее взгляд и сама закружилась в танце. Вальс. К счастью, тело вспомнило навыки, вызубренные когда-то еще в школе. Я целых три года проходила на бальные танцы, в перерывах между рукопашным боем и уроками. Да и партнер попался умелый. Может, Кальяс и был засранцем, но танцевал великолепно.

— Как вам мои подарки?

Я вскинула взгляд и столкнулась с драконьим. Там переливалось жидкое пламя.

— Милые. — ответила нейтрально. — Но думаю, вы бы могли сделать мне еще один.

— Я весь ваш. — с жаром сообщил Кальяс.

Ой зря ты так говоришь. А вдруг я твои почки потребую? Кстати, тут ценятся драконьи части тела? Не то, чтобы я всерьез, но государство правда в экономическом кризисе, а тут чело… пардон, дракон говорит, что готов на все.

— Вы хорошо общаетесь с отцом? — я чуть изогнулась, позволяя руке Кальяса скользнуть по спине. Через тонкий шелк его пальцы казались очень горячими. Как и дыхание, от которого пахло корицей и перцем. Кто-то любит остреньео.

— Он прислушивается к моим предложениям. — ухмыльнулся Кальяс. — Старший брат хоть и должен получить корону, но предпочитает проводить время в путешествиях. Говорит, набирается мудрости и опыта.

— Сможете устроить нам встречу?

Ого, сумела удивить. На очередном пируэте увидела как на миг вытянулось лицо Кальяса. Но дракон быстро взял себя в лапы или там руки. Может, молодой и наглый, но не дурак.

— И зачем прекрасной эйсе мой старик? — он вдруг перешел на более интимный шепот. — Я гораздо лучше. И ласковее.

— Расслабьтесь, принц, — перешла я на деловой тон, — Постельные игрища меня сейчас не так интересуют как судьба Деланей. Вы же в курсе, что у Золотой империи права на риган? И они вот-вот истекут.

— Хм-м-м. — промычал Кальяс.

— Возможно, мы вместе подумаем как вернуть риган Деланей и возродить былое величие. Сами подумайте, у вас высокие шансы на победу. И гораздо слаще и приятнее править сильным государством, а не тем, кто подданные выживают.

Глава шестнадцатая

Кальяс молча продолжал кружить меня в танце. Я его тоже не торопила. Не поспешила ли, выложив вот так свои хотелки? Но не видела вариантов играть скрытно. Производство ригана стоит вернуть обратно законному владельцу. То есть — мне. Точнее Алисии, которую я изображаю.

“Боится ответственности. — вдруг раздалось в голове. — Боится отца”.

Я мотнула головой. Это что, у меня внутри голос Эрры? Откуда?

Моя собака сидела себе смирно там, где ее оставила. Только взгляд был устремлен на меня.

“Боится управлять. Куча комплексов. Ни разу не участвовал в государственных делах. В Деланее по сути будет управлять его отец”.

— Все в порядке?

Я глянула на Кальяса. Боже, да тут у нас просто ходячий комплекс под шикарной оболочкой? Хм, а Эрра права? И откуда она вообще знает все это?

Так, срочно импровизируем. А заодно думаем как в ближайшее время потанцевать с Черным драконом.

Просто представим, что я сейчас в компьютерной крутой игрушке. И мне надо как следует прокачаться, иначе прибьют. И вряд ли тут мне разрешат сохраняться.

— Это очень серьезное заявление, дорогая.

Я сделала очередной пируэт, не забывая улыбаться.

— Но оно имеет место быть, принц. Я в любом случае воспользуюсь правом наследной эйсы и потребую права на производство ригана назад. Так почему бы нам не сделать это вместе? Тем самым докажем друг другу лояльность.

— Хм. А если я взамен попрошу трон Деланей? Права на риган так важны, что согласишься объявить победителем меня? Я не против взять себе Деланей с риганом.

М-м-мать. Но я предполагала такой вариант развития событий. Драконы они те еще хитропопые создания, уже поняла.

— Думаю, работы предстоит много. — протянула задумчиво. — Экономика в жо… в глубокой яме, народу еще немного и поднимет бунт. Пока переведем все производство обратно на нас, пока все вернется на свои круги. Несколько лет пройдет точно. И это еще не надо забывать о других государственных делах. Но ты ведь докажешь отцу, что можешь все это сделать?

А вот глазки то забегали, забегали. На секунду даже стало жалко Кальяса. Из драконьего лощеного метросексуала он точно на глазах превращался в кого-то другого.

Вот жеж! Видимо, проблема отцов и детей актуальна не только у людей.

— Я могу устроить вам встречу с отцом. — выдавил, наконец, Красный дракон. — Но не могу ручаться, что переговоры пройдут успешно.

— Вы мне ее устройте. — пропела я нежно. — Остальное беру на себя.

— Странно…

Музыка постепенно затихала. И пары вокруг нас все медленнее кружились в звуках вальса.

— Что?

Мы остановились друг против друга. Кальяс чуть наклонился, губами коснулся моего запястья. И тихо проговорил, выпрямляясь.

— Слухи ошиблись, эйса. Вы умная и опасная женщина. Зачем притворялись раньше… это ваше дело.

И отошел. Я же осталась, чтобы тут же оказаться в компании Черного дракона.

Что, опять танцевать? У меня в горле пересохло после вальса с Кальясом. Так и хотелось чего-нибудь холодненького.

— Сейчас будет что-то быстрое.

Голос у Черного звучал глухо и вибрирующе. Точно где-то внутри зарождался рык. И сам дракон выглядел опять весь в темно-синем, балахонистом и маске. Чертова серебряная маска бесстрастно смотрела на меня. За ней переливались оранжевым огнем глаза.

— Надеюсь, — вежливо ответила я, — что вы не запутаетесь в своем плаще. Знаете, тут жарковато и…

— Вы правы, эйса. Здесь действительно жарковато.

Плащ стек с него, точно темная вода. Под плащом оказались брюки, заправленные в высокие сапоги и рубашка. Темно-синяя рубашка, облегающая шикарное тело. Они тут все издеваются? Почему мужчины один другого культуристее? А этот еще и лицо прячет. Призрак Оперы, чтоб меня…

Молча протянула ему руку, Черный осторожно принял ее пальцами, затянутыми в перчатку. И точно легкое покалывание пронеслось по коже.

— Эйса, кажется вы не хотите танцевать.

— Мысли читаете? — насторожилась я.

Нет, ну мало ли. Что-то в книгах, принесенных Арилом, я не нашла много информации о драконах. Ну есть, ну живут, ну поделили территории после долгих войн. Про религии было, про всякие там важные драконьи праздники, а вот про способности как-то не очень.

— Не читаю. — кажется, Черный под маской улыбнулся. — Просто у ва дыхание быстрое, а губы пересохли. Вы хотите пить. Идемте?

— Но…

— Не думаю что мы нарушим этикет. Вы же открыли танцы, дальше пусть сами.

Как у него получилось увести меня к террасе я не знаю. Вокруг Черного точно дрожала невидимая мощная аура. Да уж, это не младший принц с кучей комплексов и так далее. Думаю, под маской вполне зрелый и суровый мужчина.

Эрра подошла неслышно, села рядом и уставилась по очереди на меня и на Черного.

— Ваша собачка. — кашлянула я. — У нее столько талантов.

— Разработана мной лично.

— А компромат на других участников Отбора вы тоже лично собирали?

Я произнесла это шепотом, чуть наклонившись к Черному. И тут же выпрямилась с невинным видом. Чтобы взять бокал у проходившего мимо слуги. Амулет молчал, так что отхлебнула со спокойной душой. М-м-м, легкое розовое вино. Главное не напиться.

— Эрра, рассказала вам про Кальяса?

Мы стояли чуть в стороне от распахнутых дверей на роскошную террасу. Музыка продолжала звучать, пары кружились, а я тихо радовалась, что присутствие Черного удерживает других от того, чтобы подойти к нему.

— Она влезла в мою голову!

Черный перевел взгляд на Эрру.

— Надеюсь, в переносном смысле?

Ах, у нас оказывается ее и чувство юмора имеется?!

— Кажется, вы говорили, что мне Эрра вреда не причинит. Так что уверена, что мои мозги в порядке. И работают вполне неплохо. Потому повторяю вопрос: зачем вы дали мне компромат?

Музыка начала подходить к концу. Сейчас придется с кем-то танцевать. Я кожей ощущала нетерпение остальных кандидатов.

— Ну… возможно я надеюсь, что вы, эйса, сделаете правильные выводы. Приятного вечера, эйса.

И Черный отступил в сторону, а затем и вовсе исчез в полумраке террасы. Оставив меня с открытым ртом.

— Твой создатель. — я попыталась подобрать слова. — Он, блин. на всю голову больной!

А еще загадочный, мать его! К чему маска и все остальное? Я поняла, что буду делать после бала. Буду изучать особенности культуры Черных.

Просто надо знать, с кем живу в одном дворце.

— Эйса.

Я обернулась, чтобы столкнуться взглядом с темноволосым и кареглазым мужчиной. Напомнил он мне о жгучей Италии, о синем небе и ярких романах.

— Вир Дариан. — вспомнила имя симпатяги.

— Рад, что вы меня запомнили.

У него и правда милая улыбка. Мужская, теплая и точно дарящая тепло. Я отметила, что его наряд и мое платье совпадали в оттенках.

Дариан протянул мне руку, и мы скользнули в музыку очередного танца. Я заметила, что если не следить за движениями, то ноги двигаются сами собой. Тело автоматически вспомнило как танцевать. Значит, расслабляемся и общаемся.

— Роскошный прием, эйса.

— Благодарю.

— Вы выглядите усталой.

Я ухмыльнулась, кажется, вышло криво.

— А разве вежливо говорить это даме?

— А дама ценит двуличность?

Оп-пачки! Я решила присмотреться чуть внимательнее. Этот мужчина предпочитает искренность? Трижда оп-пачки.

— Я ценю честность.

— Среди высокорожденных это редкость.

— А вы исключение?

Он вел в танце уверенно и осторожно. Но все же что-то было не так. Наверное, я из тех, кто на хороших парней не слишком реагирует. Я оценивала Дариана чисто на предмет “подойдет ли он Алисии”.

Сложно сказать. Я первомуу взгляду больше не доверяла.

— Я высокорожденный лишь со стороны матери.

— Ох. — я не знала как реагировать на такие откровения.

— Это не секрет. — улыбнулся Дариан. — Моя мать совершила ошибку, будучи совсем юной. Я родился, но рос вдали от нее и от ее мужа. Отчим забрал меня, когда началась гражданская война. Все мои сводные братья отправились воевать, а я стал заниматься поставкой оборудования. Вот тут отчим и оценил мой талант.

— Талант какого толка?

— Талант организовывать людей и доставать вещи, которые, казалось бы, невозможно достать. Что бы вы хотели получить, эйса? Ну же, можете меня проверить.

— Спасибо, у меня все есть.

Хотя интересно, конечно, проверить, что он может. Судя по описанию, у Дариана врожденные задатки бизнесмена. Интересно, интересно.

— Ты в курсе, — спросила у него, — что с неба иногда падают звезды. Ну то есть, не совсем звезды…

— Куски небесных тел, да. Хочешь получить такой?

— Хотела бы взглянуть.

— Договорились.

Музыка закончилась. И Дариан, поцеловав мне руку, ушел. Правда, перед этим шепнул:

— Вы удивительная, эйса. Не ожидал увидеть умную и сильную особу.

Ага, я сама от себя такого не ожидала. Но жить захочешь и не так заквакаешь.

— Взаимно, вир.

Спустя три часа я поняла, что прямо вот горжусь средневековыми женщинами. Если там устраивались такие же вечеринки, то как они выдерживали! Три часа танцев. Мне изредка удавалось глотнуть чего-нибудь, ну или переброситься парой слов. Основные разговоры с женихами происходили во время танцев. Я прощупывала, льстила, улыбалась. А в голове иногда возникал голос Эрры. От нее я получила весьма интересные сведения. Например, что Синий дракон предпочитает мальчиков, а сюда прибыл исключительно за троном и возможностью вдали от сурового отца заводить кучу любовников. Ну обалдеть просто!

Были тут и извращенцы, и женоненавистники и прочая классика. О некоторых Эрра молчала. Либо Черный ничего не нарыл, либо они оказались идеальными кандидатами.

В какой-то момент я не выдержала, удрала на свежий воздух. На террасе горели огни, с нее открывался неплохой вид на город. Ярко-освещенный… лишь в центр. Чуть дальше фонарей становилось все меньше и меньше. А на окраине и вовсе тускло перемигивались два-три огонька.

— Работы тут. — пробормотала себе под нос.

И тут же обернулась, так как сзади послышались шаги. Ну что за жизнь у эйсы! Ни одной свободной минуты!

— Эйса Алисия.

Белый дракон. Имя… блин как его…а, Зокус! Я с ним уже танцевала и могу сказать, что красные глаза в сочетании с белоснежной кожей и волосами не самый лучший вариант.

— Заскучали? — спросила в ответ. — Скажите, правда, что в Белой империи всегда зима?

— Лишь три четверти времени. — улыбнулся Зокус. — А затем так же внезапно начинается лето. От зимы оно отличается лишь тем, что температура чуть выше замерзания воды. Выпейте со мной, эйса. В моих землях это означает дружеское расположение.

В его руках чуть подрагивали два бокала. Высоких и прозрачных, с чуть золотистой жидкостью. Какое-то шампанское, я его уже сегодня пробовала. И решила, что алкоголя на сегодня достаточно.

Но блин дружеское расположение…

— Конечно. — я взяла один из бокалов, что находился ко мне ближе.

И тут амулет кольнул кожу, а Эрра зарычала. Негромко, продолжая сидеть, но звук вышел впечатляющим. Белый не смог побледнеть только потому, что дальше уже просто некуда.

— Оу.

Бокал я все же взяла и теперь разглядывала его с другим интересом. И что у нас там? Вряд ли яд. Вроде с Белой империей мы не ссорились, но мало ли. Тут сюрпризы на каждом шагу.

— Что у нас тут? — протянула я задумчиво. — Хм-м-м, стоять, куда вы, принц?

Зокус дернулся и замер, так как Эрра чуть привстала и оскалила зубы. Металлические и очень блестящие.

— Это по-по…

— Это не “по-по”. - кивнула я, тихо радуясь, что больше рядом никого нет. — Это с вашей стороны попытка воздействовать на эйсу чем-то нехорошим. Давайте проверим чем. Думаю, стоит позвать стражу.

— Не надо!

— О, вас не казнят. — заверила тут же. — Просто с позором выгонят с Отбора. Сами понимаете, жульничают все, но если попадаются, то сами виноваты. Или вариант: вы мне говорите что там, а я позволяю вам тихо исчезнуть. Причину найдете сами.

— Огненный танец.

Я скорее угадала чем расслышала название. Ну драконы! Значит, как наложил в штаны, так сразу голос потерял.

— Что за хрень? — спросила строго.

— Афродизиак.

Голос исходил из темноты в углу. Она колыхнулась, выпуская часть себя а освещенное место.

Ну, конечно! Я едва не расхохоталась. Драконы меня окружают, честное слово! Один белый, другой се… черный.

Зорус при виде Черного сверкнул глазами. В прямом смысле слова. Но промолчал, тогда как Черныш, наоборот, разговорился.

— Огненный танец это драконий афродизиак, эйса Алисия. Вряд ли вы слышали о нем, так как производство под запретом. Но контрабандой его поставляют, да. Действует медленно, но верно. На сутки принявший становится безумно похотливым животным. И стопроцентная беременность.

— Драконий ублюдок. — сообщил Зокус.

— А я и не скрывал. — ухмыльнулся Черный.

— Я узнал тебя, тварь! Все думали, куда ты пропал. Где ты шлялся…

— У тебя есть право слова? — удивился Черный. — Я думал, эйса тебе ясно озвучила условия.

— Я попрошу замолчать. — перебила я Черного. — Значит так. Принц Зокус, забирайте ваш возбуждающий напиток…

“И валите на хрен, на хутор бабочек ловить”.

— … и уезжайте из Деланей. — продолжила спокойно. — Тогда ваша репутация останется в порядке. Доброго вечера, мне вам больше нечего сказать.

Так, дракона-альбиноса вычеркиваем. Я перевела взгляд со спины уходившего Зокуса на Черного. У меня из головы вылетело его имя. В любом случае даже мысленно я назвала его только Черным драконом. Ну можно еще Черныш, если уменьшительно-ласкательно. Хотя какое там. Чем-то мне Черный напоминал Арила. Наверное, мощной аурой и манерой держаться спокойно-иронично.

— Вы тоже можете уходить. — и добавила. — Да, спасибо.

— Не за что, эйса Алисия. Не люблю совсем нечестной игры.

— Эм-м-м. — я даже чуть растерялась. — Погодите, а то есть… в смысле ты предпочитаешь немного нечестную игру?

— В пределах разумного лгут все.

— Каждый судит в меру своей испорченности. — сообщила я скромно. — Хорошего вечера.

— И вам того же, эйса.

Глава семнадцатая

— Ты тоже считаешь, что все врут?

Таким вопросом я встретила Арила. Он явился ближе к двум ночи. Как почувствовал, что я не сплю? Ведь по идее я должна была свалиться без задних ног после бала. Но нет. Хотя признаться, едва не заснула во время горячей ванны и массажа. Служанки как следует размяли меня, причитая, какая же эйса уставшая и какая бледненькая. Я же едва не кряхтела под их прикосновениями. Массаж сначала расслабил, а затем взбодрил меня.

Колдун появился, когда я уже решила, что он не придет. И с чистой совестью свернулась клубком на постели. В этой идиотской пижаме с рюшами и бантиками.

А когда Арил явился, то в лоб задала ему вопрос.

— Прямо все? — уточнил колдун чуть устало.

Он устроился уже в привычном кресле, вытянул длинные ноги. И правда устал, вон под глазами тени.

— Ну меня вот сегодня пытались убедить, что врут все, просто в пределах разумного.

— Иногда мы врем сами себе. — отозвался Арил рассеянно.

Он разглядывал меня, подперев голову кулаком. Эрра лишь разок глянула на него и устроилась в своем углу. Не спала, но лежала, чуть прикрыв глаза. Наверное, представляла как гоняет взвод моих женихов.

— Сами себе это одно, а другим…

— Наша дорогая эйса никому и никогда не врала?

Я испытала сильнейшее желание кинуть в Арила подушку и убрать с его лица эту ухмылочку.

— Врать можно по разному.

— Но значит и ты этого не избежала.

Нет, подушку не отдам, я его книгами прибью. Села, обхавтив колени руками и в сердцах прошипела.

— Не надо мне нотаций, ладно? Я никогда не плевала враньем в душу. При этом глядя в глаза и улыбаясь.

Арил глянул на меня.

— А-а-а. — протянул он. — Все мужики сволочи?

— Не все. Но достаточно большой процент.

— Ладно. — колдун встал, потянулся. — Вижу, настроение у тебя сегодня кусачее. Ты отдохни лучше, завтра снова Отбор и все такое. С утра явно сваха решит согласовать этапы Отбора.

Я кивнула на стопку бумаги.

— Все переписала и с утра ее обрадую.

— И чего там?

Я следила как Арил лениво подошел к столику, заваленному бумагами. Давай, давай, читай, там столько интересного. Может, произведу на тебя впечатление и все такое. Хотя сама не знаю, зачем мне это. Мы из разных миров, никогда не будем вместе навсегда. Да и он нелюдь. А я — человек.

И вот, Алиса, ты врешь сама себе. Потому что тебе плевать сейчас на все это. А больше всего хочется прижаться к нему, убедиться, что целуется он именно так, как на башне. Чтобы сердце пыталось выскочить из груди, а в глазах прыгали дурацкие сердечки.

Пока Арил разглядывал бумаги и хмыкал, я смотрела на него. И думала, что вот сегодня на Отборе видела кучу шикарных и просто экзотических мужчин. Но из них из всех, пожалуй, заинтересовал только Черный. Да и то потому, что чем-то напомнил колдуна.

Дура ты, Алиска, как есть дура!

— Это будет очень забавный Отбор.

Сообщив эту фразу, Арил перевел взгляд с бумаг на меня. Казалось, вся его усталость прошла. И он с трудом сдерживал смех.

— Алиса, ты серьезно? — он помахал стопкой бумажек. — Сутки в лесу, чтобы проверить как претенденты умеют выживать без удобств?

Я пожала плечами. Ну а что, это интереснее, чем обучение национальному танцу. Которого я все равно не знаю.

— Подъем в горы со страховкой. — прочитал дальше Арил. — Я готов отдать один глаз, чтобы увидеть это. О, ну один день с каждым из претендентов это понятно. Классика. А это что?

Он снова посмотрел на меня.

— Каждый готовит свое любимое блюдо?

— Ага! — подтвердила я, широко улыбаясь. — Здорово же! А потом пир и дегустация этих самых блюд!

Арил взвесил кипу на ладони и произнес:

— Чувствуется, ты подошла к этому делу со вкусом.

— Просто то, что предлагала Дардана ну совсем скучно. Сам подумай: танцы, прогулки по саду, прогулка на лошадях, состязание в балладах. Я так возьму и усну. А тут драйв, адреналин, ну и все покажут свои сильные и слабые стороны. Так что завтра ждет милое удивление от всех женихов.

— Угу. Спокойной ночи, эйса.

— Я не эйса. — возразила Арилу.

Тот усмехнулся и покачал головой:

— Иногда ты кажешься большей эйсой по сравнению с Алисией Отдыхай.

Знаете, иногда мой язык бежит впереди мысли. Вот и сейчас, я только задумалась о фразе, а она уже вырвалась сама собой.

— А вдруг ночью ко мне попытаются пробраться?

Арил кивнул в сторону Эрры.

— Не думаю, что будут желающие остаться без одного мужского органа.

Да, да, я в курсе про собаку и все такое. А еще понимаю, что мужчины порой очень твердолобые. Им надо прямо заявлять. И я это делать умею.

— Останься. — в горле пересохло, но я смогла повторить. — Останься со мной. На ночь.

Кажется, даже Эрра перестала издавать едва слышный скрип. И комары за окном временно удалились в кусты.

Арил уже собирался открывать портал. Но при моих словах замер. При этом стоя ко мне спиной. Я же смотрела на эту широкую спину, обтянутую серой рубашкой и понимала, что сошла с ума.

— Не думаю, что в этом есть необходимость. — голос колдуна звучал чуть ниже, чем обычно. — Тебе ничего не…

— Это не для безопасности. — я откашлялась. — Останься ну…мля…останься как мужчина.

Спина колдуна и вовсе закаменела.

Я тоже как-то замерла. Даже не знаю как он отреагирует. Надеюсь не с криком “а-а-а-а, спасите меня от нимфоманки”. Кто этих колдунов знает. Может, у них из-за магии проблемы с психикой. Этот вот то и дело на меня странные взгляды кидает и порой точно принюхивается.

И когда Арил рывком повернулся, то вздрогнула.

— Ты понимаешь о чем просишь? — он буквально выдохнул этот вопрос.

— Ну да. — кивнула я. — Эйса же не девственница, чего бояться то. А ты… вот черт, как бы сказать.

Ага, Алиса, как сказать, что у тебя от него крышу рвет и все такое. Хотя есть еще время извиниться и пожелать спокойной ночи.

Вместо этого я сидела и в упор смотрела на Арила. Вот картина, наверное. Вся такая эйса в рюшах и бантиках, а в глазах голод по сексу.

— Так и скажи. — кивнул Арил.

Теперь он приближался мягким шагом. Я аж поежилась, настолько в упор он на меня смотрел. Точно уже снял одежду. С меня… и с себя.

— Я тебя хочу. — сообщила, на миг зажмурив глаза. — Ты самый нормальный мужчина здесь. И тебе от меня по сути ничего не надо. Ну то есть надо, но не то, что остальным. И вообще я пока только от тебя помощь и видела, поэтому…

Договорить я не успела. Меня заткнули, как и в прошлый раз. Поцелуем. Крышесносящим жарким и очень-очень собственническим. Я едва слышно охнула, ощутив как прикусили губу и подалась вперед. Вцепившись пальцами в рубашку колдуна, стараясь ее разорвать.

— Ты очень много болтаешь. — сообщил Арил, оторвавшись от моих губ.

Хриплый его голос заставил задрожать от предвкушения, от того, чего я так хотела.

— Приходится говорить. — мой голос тоже звучал как-то по-другому. — А то другие молчат, тупят…

— Замолчи!

Кое-кто не просто остался. Кое-кто показал мне, что у колдунов проблем с темпераментом нет. Пижаму с меня содрали, так что она осталась валяться на полу лоскутами.

— Туда ей и дорога. — сообщила я между поцелуями.

Меня целовали так, точно ждали долго-долго. И вот когда встретились, то до сих пор не можем в это поверить. Я лишь хваталась за широкие плечи и старалась громко не стонать. Чтобы не доставлять удовольствие тем, кто мог подслушивать.

Были и звезды в глазах, и фейерверки и прочее. И так несколько раз, без остановки. Пока я без сил не рухнула на Арила. Тот тяжело дышал, волосы прилипли ко лбу. Но каким же довольным выглядел колдун! Хотя, думаю, моя физиономия выглядела не менее радостной.

Дорвалась, называется.

— Ты только не уходи. — потребовала, слушая как под ухом бешено стучит его сердце.

— Если только уползать. — проворчал он. — Тут я, тут.

Его рука прижала меня плотнее. И я поняла, что вот прямо сейчас снаружи и внутри наступила полная гармония.

* * *
Забавно, что по идее после такого бурного секса я должна вроде спать до позднего утра. На деле же проснулась, когда за окном только светало. Учитывая, что уснули мы под утро, то удалось мне подремать от силы часа два. И при этом я ощущала себя бодрее некуда. А горячая сильная рука на бедре намекала, что колдун никуда не ушел.

Очень не хотелось разрушать хрупкую идиллию. Потому я еще немного полежала, и только потом приподняла голову. Чтобы увидеть как Арил спит. Одной рукой продолжал прижимать меня к себе, а вторую закинул за голову.

Спящий мужчина всегда выглядит мило. Если только не дрыхнет после пьянки, пуская слюни. Но мы этот вариант не рассматриваем.

Потому я тихо любовалась суровым лицом, даже во сне не особо смягчившимся. Мне нравилось ощущение тепла рядом, нравилось то, как Арил дышал во сне.

Идиотка? Или просто слегка позволила себе увлечься?

Но ведь случаются курортные романы. Почему бы не произойти роману сказочному? Причем во всех смыслах. Будет под боком и днем, и ночью.

Больше терпеть я не могла. И самыми кончиками пальцев провела по мужскому лицу. Ощутила колючую небритость, едва заметный шрам на скуле. Осторожно коснулась губ и…

— Мама! — вырвалось невольно.

Это мои пальцы прихватили губами, правда, тут же отпустили.

— Это не мама. — сообщил колдун сонным голосом. — Хочу сказать, что через час, максимум — полтора эйсе надо вставать и приводить себя в порядок. Кхм, думаю, среди слуг сегодня будут шепотки о том, кто же посещал спальню наследной красотки.

— Думаешь?

Арил со смешком перевернул меня на себя и еще сверху прижал ладонями. Так что я оказалась распластанной по мужскому твердому телу. Причем в некоторых местах прямо вот совсем твердому.

— Эй, — предупредила осторожно, — Я и так сомневаюсь, что смогу сегодня ходить.

— Проверим?

— Нелюдь колдунская! — выдохнула в ответ, когда Арил совершил некое коварное движение, в результате которого я оказалась наездницей. И начала медленно двигаться, чувствуя как заснувшее было томление пробуждается вновь. И начинает струится по венам теплой рекой.

И разомкнули объятия лишь когда до прихода слуг оставалось полчаса.

Я задумчиво держала в руках лоскуты пижамы, пока Арил одевался с самым что ни на есть задумчивым видом. Надеюсь, не размышляет на тему “а правильно ли я поступил”. Тут скорее мне надо этим вопросом задаваться, так как сама сделала первый шаг. Но мне так хорошо!

— Алиса, сегодня первый день испытаний для женихов. Советую быть осторожней. Эрра, конечно, сильно повышает твои шансы не быть похищенной, но и на нее можно найти управу.

— Какую? — тут же заинтересовалась я, кидая взгляд на гончую тьмы.

Та лежала в своем углу и разглядывала что-то на полу. Явно нечто крайне интересное, так как аж одно ухо подняла и наклонила голову. А потом вдруг сделала легкое движение головой, что-то хрустнуло у нее на зубах.

— Эрра! — мигом среагировала я.

Арил же кивнул мне, прошептал:

— Что-то поймала, пусть покажет.

— Зачем? Это какой-нибудь жук, наверное.

— Эрра, конечно, гончая, но она не обычная собака, которая будет ловить жуков ради развлечения.

Я согласилась. Гончая тьмы и ловля жуков не слишком сочетались. Потому щелкнула пальцами и приказала:

— Эрра, что там у тебя?

Собака встала и с видом “ну почему тебе все время надо все знать”, подошла. И выплюнула добычу прямо на кровать.

— …ля! — вырвалось у меня совсем не достойное эйсы восклицание.

— Точно! — кивнул Арил. — Ну какие же все вокруг любопытные!

Он прихватил с туалетного столика щипчики для бровей и взял ими то, что было похоже на раздавленную смесь креветки и осьминога. Я аж сглотнула и постаралась не думать о том, что эта гадость бродила по моим комнатам.

— Что это?

— Подслушивалка. Становится невидимой и легко проникает практически везде. Кто-то решил рискнуть и проверить как ты тут. Возможно, думали нанести непрошенный визит. Или собрать компромат.

— Они видели тебя?

Арил швырнул гадость на пол. Один щелчок пальцев и остатки гадости исчезли в мгновенной вспышке белого пламени. Ого, он и так умеет!

— Вряд ли видели. А если и видели, то мало ли, что колдун мог делать в комнатах эйсы. Сегодня вечером будем учиться в моей башне.

— М-м-м?

Арил на миг возвел глаза к потолку, точно мысленно у кого-то спрашивая совета.

— Твоя магия, Алиса. Я понял, какого она свойства. Придется много сделать. И лучше вдали от посторонних ушей. И еще… никому не говори о ней.

— Ты уже говорил.

— И повторю еще сто раз, если потребуется.

Арил шагнул ко мне, обхватил лицо руками. Его голос обволакивал и при этом заставлял слушать.

— Твоя магия, Алиса, — его взгляд не отпускал мой, — она из категории запретной. Не знаю как это случилось, возможно при перемещении твоего сознания сюда. Возможно… Хериосово пламя, да мы до сих пор до конца не разобрались в этом виде магии. Хотя и изучаем его беспрерывно. Потому пока молчи, улыбайся и проводи время с кандидатами. Выбирай подходящего.

— Да, умный человек. — проворчала я.

В ответ меня наградили коротким, но горячим поцелуем, потом шагнули в портал.

Глава восемнадцатая

— Эйса Алисия! Ох ты великая Мать наша! Да как же так то?! Да за что вы их?!

Я честно не понимала причитаний виры Дарданы. А сваха именно этим и занималась уже полчаса. Сидела в кабинете, где я устроилась за столом отцы эйсы и едва ли не билась в конвульсиях.

— Вира Дардана! — наконец, мне надоел этот спектакль одного актера. — Что такое? Я же сказала, что изменю некоторые из пунктов Отбора.

— Эйса Алисия, вы же ставите под удар здоровье кандидатов!

— Да? — изумилась я. — Это где? Я же им не предлагаю голыми в кипяток прыгать.

— Лес! — простонала сваха. — Вы их загоняете в лес! Хотите чтобы они там остались на всю ночь. А горы? Вы знаете, что будет, если кто-то из них сорвется?

И вира Дардана воздела руки к потолку, как бы показывая, что у нее нет слов. Я тоже подняла взгляд, полюбовалась на картины, которыми тут раписывали все потолки. И отрезала.

— Я себе мужа ищу, вира Дардана, а не комнатную собачку, которая писаться будет при каждом шорохе. Я замуж собираюсь. И по сути отдам Деланей в надежные мужские руки. Так что пусть эти руки будут лучше без маникюра, а с мозолями, но надежными. И да, никто не собирается причинять вред кандидатам. Я переговорила с дворцовыми магами. Охранная сетка над скалами не даст никому расшибиться. Только вот кандидатам об этом знать не обязательно. Проверка в том числе и на трусость.

Вира Дардана продолжала смотреть на меня круглыми глазами. Ну вот что такое? Неужели в ее понимание идеальный кандидат для меня это тот, кто знает танцы своей страны, разбирается в изысканной кухне, может слагать стихи и любит порой прогуливаться по улицам? Просто судя по списку ее пунктов Отбора именно так дело и обстояло.

Я же решила, что уж раз застряла здесь, то хотя бы подойду к делу с логикой и чувством юмора. Заодно и присмотрюсь к Дариану. Что-то мне подсказывало — он может стать для остальных серьезным соперником.

— Многие могут отказаться. — предупредила вира.

Я лишь широко улыбнулась. То же мне, напугала ежа голой… пятой точкой.

— Сами же понимаете, вира Дардана, что трусливый муж мне не нужен. Трусы долго не сидят на троне. Как и сорвиголовы.

— Видать и правда. — проворчала в ответ сваха.

Я лишь вскинула брови, как бы подбадривая ее продолжать. Женщина мяла в руках листы и выглядела растерянной. И если раньше она буквально пронзала меня взором, то теперь взгляд выражал что угодно, но только не цепкость и решительность. Кажется, я выбила ее из колеи.

— Простите, эйса.

— Да говорите уже.

— Видать и правда в вас заговорила кровь Ардит.

Вот на руку мне это родство, на руку!

— Это плохо? — прищурилась я.

— Да как сказать. Простите, эйса, Ардит была великолепной правительницей, но в любви ей не везло. А ведь она искала сильного мужа. И любила сильного, только вот и сама оказалась далеко не слабой.

Я пожала плечами. Меня старые любовные переживания предков эйсы не волновали. Надо выбрать кандидата и уже вернуться в свой мир. Сердце правда чуть сжималось при мысли, что придется расстаться с Арилом. Но тут ничего не поделаешь. Главное сильно не влюбляться.

“Секс, секс, только секс”, - я то и дело прокручивала в голове эту строчку.

Ведь можно сделать так? Можно.

Правда, долбанное сердце придется тщательно контролировать. Ничего, меня учили держать себя в руках. Я не ревела когда в двенадцать лет на полном ходу упала с самоката. И ободралась практически вся. И меня мазали чем-то очень жгучим. Я тогда стискивала зубы и тихо-тихо подвывала.

Тут правда есть опасность ободрать сердце. Ну да ничего, тоже немного повою и успокоюсь.

Убеждать то себя легко…

В итоге, вира Дардана ушла чуть более спокойная. Я же со вздохом встала и расправила платье. Мне предстояло сейчас завтракать вместе с кандидатами, пока будут объявлять первый пункт Отбора. И потому с утра вир Церий тщательно проследил как служанки меня наряжают. Он посчитал, что для завтрака подойдет платье из легкой ткани цвета кофе с молоком. И голубой вышивкой по корсажу. Просто и элегантно, а волосы убрали наверх, украсив мельчайшими цветами из драгоценных камней. Тоже голубых оттенков. Так что я выглядела совсем юной. И свежей. И не скажешь, что почти всю ночь провела без сна.

Внутри точно плеснуло мягким жаром, когда вспомнила подробности ночи. Кажется, даже уши загорелись.

— Ты вся в предвкушении. — хихикнула Лери, когда мы увиделись.

Из кабинета я вышла в сопровождении стражи. За спиной топал лично Резар. И сурово оглядывался по сторонам. В честь Отбора дворцовая стража сейчас носила парадные доспехи. Но тут я взбунтовалась так как выглядели они тонкими и ненадежными. Резар меня с готовностью поддержал. Потому мое сопровождение выглядело как обычно. Красота красотой, но безопасность прежде всего.

— Почему ты так решила?

Фрейлины окружили меня стайкой в одной из зал. Я мигом оглохла от свалившихся на меня новостей и сплетен.

— У тебя щеки горят.

О, да. И я даже знаю почему.

— Ну так такой выбор, такой выбор!

— Слышали! — вклинилось щебетание одной из девушек. — Белый дракон, красавчик с алыми глазами ночью уехал!

— Говорят, он струсил. — прошептала другая и все вокруг заохали.

— Алисия, а Линос и Артмаэль тоже уехали. — сообщила Лери.

— Да? — поинтересовалась я, пытаясь вспомнить кто это. Кажется, Линос это какой-то знатный вир. Вроде блондин. Или рыжий. Черт, там половина кандидатов уже перемешалась в голове.

— Они вместе уехали. — уточнила Лери.

До меня дошло не сразу. А потом… ну а потом оставалось только пожать плечами и сказать:

— Любовь нечаянно нагрянет, когда ее совсем не ждешь. А что с виром Дарианом?

Мигом вокруг меня раздались вздохи восхищения.

— Алисия, — Лери по праву любимой фрейлины постоянно крутилась рядом, — тебе стоит вставать пораньше и прогуливаться по саду. Там сегодня вир Дариан тренировался. Какое тело! Ах ты Мать богинюшка, просто сердце в груди хотело выскочить!

— О да!

— Он великолепен!

— Я даже не знала, какой он красавчик!

— И с мечом так управляется!

Так, женская часть дворца Дариана оценила. Это плюс. А как он насчет женщин?

— Он с вами флиртовал? — поинтересовалась с деланным любопытством. — Говорят, он тот еще сердцеед.

Судя по лицам стражи, у них уши уже вяли от женской трескотни. У меня, признаться, тоже. Но фрейлины давали очень много полезной информации.

— Он нам даже не помахал. — тут же вздохнул кто-то. — Улыбнулся и все.

— Не, я не слышала, чтобы он сердцеедом был. Говорят, много разъезжает по континенту, заключает договоры на продажу руды и так далее. Точно не вир, а обычный торговец.

Я слушала и запоминала. Так, пока Дариан не разочаровал. Посмотрим, как покажет себя на Отборе.

— А принц Кальяс до утра гулял по саду. — вспомнила вдруг одна из фрейлин.

Мы почти дошли до залы, где нас ждал завтрак. Я не обращала внимание на придворных, а внимательно слушала все, что говорили мне девушки. К счастью, они уже свыклись с присутствием Эрры. Тем более гончая Тьмы шла рядом со стражей и ухом не вела на женскую болтовню.

— Гулял точно! — покивала Лери. — А еще они с эйсом Бехаром поспорили о чем-то. Руками размахивали, но не кричали, а перешептывались. Потом оба недовольные разошлись.

О, а вот это интересно!

— Прям спорили? — уточнила я. — Не дрались?

Мою фразу расценили как шутку и захихикали. А Лери добавила.

— Нет, но эйс Бехар выглядел очень злым, тогда как принц просто озадаченно-недовольным.

Об этом стоит подумать. И, кстати, когда Кальяс даст ответ насчет встречи с его отцом.

* * *
Я думала, что мы все так чинно усядемся за длинные столы, но на деле все вышло по-другому.

Я с семьей дядюшки устроилась за столом на возвышении. Белоснежные скатерти, сверкающая посуда и необыкновенно вкусные запахи. А еще прозрачный купол над головой, за которым раскинулось синее небо. И обстановка вокруг белоснежная с вкраплениями золота.

Кандидаты устроились вперемешку с моими фрейлинами за небольшими столами. В этом есть смысл, если кто-то кому-то придется по нраву, он выбывает из Отбора. Ну и полезно иметь любопытные уши. Мои фрейлины, казалось, могли услышать даже мысли в чужой голове.

Я с удовольствием оглядела еду. Но насладиться нежным суфле, какими-то крохотными золотистыми пирожками и прочими изысками мне не дали.

— Алисия.

Бехар сидел справа от меня и косился на Эрру. Та косилась в ответ, но спокойно. чуть лениво. Амулет тоже молчал, так что я глотнула розовый напиток, по вкусу напоминавший смесь лимонада и чая.

— Да, дядюшка. — говорить приходилось тихо, чтобы не быть услышанным кандидатами.

Те, кстати, не ругались между собой и не пытались соперничать. А вполне себе мирно беседовали, кое-где раздавался смех, болтовня. Я видела как некоторые кандидаты с серьезными лицами что-то обсуждали. Неужели общие интересы нашлись?

— Что за бред насчет ригана?

Я стрельнула взглядом в сторону Бехара, потом на Луана и Арлинду. Эти двое что-то тихо обсуждали, до меня донесся обрывок фразы: “… да, она хорошая девочка, дорогой, но не вира”.

— О чем ты, дядя?

Бехар поморщился.

— Алисия, принц Кальяс вчера сообщил мне, что ты хочешь встречи с его отцом. Чтобы вернуть Деланей права на производство ригана.

— Все верно. — кивнула я. — Это давно пора было сделать, у нас проблемы с экономикой из-за того, что драконы сами производят риган. Дядя, ты когда последний раз проезжал по городу?

— А ты?

Мда, чуть не проговорилась.

— Разговор о тебе. Ты сейчас правишь, дядя. — я вдруг поняла, что меня не понимают. — Ходят слухи, что в стране сильный кризис.

Мне показалось или Бехар выдохнул с облегчением. Ну да, глупая племянница заинтересовалась дворцовыми сплетнями.

— Дорогая, — заговорил он ласково, — мало ли что болтают вокруг. Ты же знаешь, что злопыхателей хватает, особенно перед Отбором. Ну выйди прогуляться, сама увидишь. Давай завтра организуем прогулку по центральному парку. Или по площади. Можно посмотреть на огненное шоу или…

— Я поняла, спасибо.

Меня водили за нос. Бехар предлагал пойти туда, где все выглядело мило и красиво. Предлагал посмотреть ширму, за которой прятали настоящее положение Деланей.

По сути ну вот какая мне разница? Я из другого мира, тут лишь бы выжить. И сюда не просилась.

С другой стороны… у меня есть шанс хотя бы попытаться что-то изменить.

“Ты сильная. Помоги им”, - как наяву услышала голос Арила. И сглотнула. Ну трижды блин, нельзя так манипулировать мной!

— Дай мне заниматься скучными политическими делами, Алисия. — продолжал Бехар тихо. — Развлекайся, выбирай себе мужа и не думай о плохом.

Внутри зацарапало все сильнее. Прям заскребло. Я покосилась на Эрру. Та очень внимательно разглядывала Бехара. Не рычала, не сверкала глазами, но смотрела. В упор. Он пока этого не замечал, а наблюдал за мной.

Арил, ну вот где ты, когда так нужен?!

Глава девятнадцатая

Играть с огнем я пока не решилась. Но царапающее чувство запомнила. Дядюшке же с милой улыбкой сказала, что он прав. Не стоит обращать внимание на пустяки, лучше сосредоточиться на Отборе.

Хотя мужчины явно нашли общий язык и я им тут особо не нужна. Разве что Черный дракон сидел обособленно и что-то быстро чертил в воздухе. От его движений оставался светящийся след. Остальные женихи предпочитали так же тактично не замечать Черного, как и он их. Просто идиллия.

— Кхм!

Ага, а вот и вира Дардана. Она глянула на церемониймейстера, тот ударил палкой по полу и громогласно проговорил:

— Первый этап Отбора готов быть объявлен.

— О, давайте послушаем. — тут же отвлеклась от сына Арлинда.

Да, да, давайте, вы же не знаете, что я поменяла условия. Сама отхлебнула напиток и приготовилась к реакции окружающих. Эрра у меня под столом положила голову на лапы и с легким скрипом вздохнула.

— Дорогие женихи! — голос виры Дарданы магически усилили, чтобы его слышали все. — Мы уверены, что здесь собрались лучшие представители своих народов и стран.

И еще минут пятнадцать подобных речей. К тому времени я допила розовый напиток, съела пару крохотных пирожков с нежнейшей начинкой и изучила взглядом Черного дракона. Он ухитрялся выделяться везде в своей темно-синей одежде и с серебряной маской. Я не старалась специально смотреть на него, но взгляд то и дело цеплялся за темную широкоплечую фигуру. Сегодня Черный был не в плаще, а в коротком камзоле, расшитым фиолетовыми нитями, брюки заправлены в неизменные высокие сапоги. Разве что волосы скрывались под темным капюшоном, лишь посверкивала из-под него серебряная маска. И руки скрывались под перчатками.

И он единственный, кто не высказал никаких эмоций, когда объявили первое задание Отбора. Сутки пробыть в лесу, без слуг, без применения магии, без привычных вещей роскоши. Только ты, лес и то, что найдешь вокруг. Помогать друг другу можно, не мешать — тоже. И в принципе главная цель — прожить эти сутки и не быть сожранным.

Я подождала пока основные вопли утихнут и встала. Мигом воцарилась тишина. На меня устремились все взгляды, аж не по себе немного стало. Я, конечно, в студенческом театре выступала и скромной меня назвать нельзя. Но тут пятьдесят мужчин, куча придворных и еще семейка дядюшки.

— Я знаю. — мне пришлось приложить все силы, чтобы голос звучал спокойно. — Я знаю, что условия Отбора несколько отличаются от обычных. Но! Я считаю, что могу сделать его особенным и незабываемым. Вы все сильные и смелые, так покажите мне это. Деланей нужен сильный правитель.

Тут я хлопнула ресницами и так кокетливо добавила:

— А еще красивый.

“Какого хрена?” — читалось во взгляде дядюшки. Он явно не мог понять. чего ожидать от меня.

— Эйса Алисия! — подал голос Дариан. — А как далеко мы заедем в лес?

Он выглядел вполне довольным жизнью.

— Достаточно, чтобы ощутить себя наедине с природой.

Вир кивнул и откинулся на спинку стола. Еще и своих соседей по столу хлопнул по плечам, довольно громко произнес:

— Виры, разве это не отличная новость? Покажем на что мы готовы ради эйсы.

Но так бодро выглядели немногие. Кальяс смотрел на меня, как на врага народа, многие виры, кажется, готовы были удрать. А те, кто радовался, советовали им взять себя в руки. Мол, вам предложили продемонстрировать настоящие мужские качества.

Черный дракон же сидел с таким видом, словно ему все равно: выживать в лесу или демонстрировать национальный танец.

Я скромно села на место и отдала должное завтраку. При этом красноречивые взгляды родственников старательно игнорировала. Не будут же они скандал закатывать при всех? Тем более Эрра высунула морду из-под скатерти и осмотрелась. После чего Арлинда передумала шипеть мне возмущения, а Луан лишь усмехнулся и подмигнул. Кажется, он единственный из семейки не выглядел ошеломленным.

— Алисия, ты не устаешь удивлять. — шепнул, улучив момент.

— Не все довольны.

Луан лишь пожал плечами. Он как всегда выглядел спокойным, даже, чуть отстраненным.

— Они думали, что будет легко, Алисия. Ты их удивила и заставила почувствовать немного идиотами. Мужчины этого не любят.

— Женщины, представь себе, тоже.

— Тем более поползли слухи, что ты хочешь вернуть Деланей права на производство ригана.

— Слухи такие слухи. — хмыкнула я. — Даже если захочу, это лишь пойдет нам всем на пользу.

— Но с Золотой Империей мы можем потерять хорошие отношения.

— Оставим нейтральные. — пожала я плечами. — Зачем ты спрашиваешь меня о таких скучных вещах сейчас? Для этого можно выделить время… ну скажем, пятнадцать минут в день. Смотри, сколько у меня кандидатов. Нелегко будет выбрать.

— Полагаюсь на тебя, сестра. — улыбнулся Луан. — Я не знаю как вы, женщины, выбираете мужчину.

— Я — эйса, — вздохнула в ответ. — Придется смотреть не на мышцы и лицо, а на мозги и характер. Хотя вон тот блондинчик просто прелесть!

Родственнику, как и ожидалось, обсуждение мужчин не пришлось по нраву и он вежливо отстранился. А после и вовсе заговорил с отцом о каких-то опытах. Я слушала вполуха, сама же смотрела на женихов. Ладно, в основном на Черного дракона. Тот спокойно занимался завтраком, но в какой-то момент серебряная маска уставилась прямо на меня.

Точно кипятком плеснули изнутри. Я даже побоялась, что дыхну огнем и меня примут за драконицу. Что это было? То же ощущение, что и рядом с Арилом. Мне явно нравится харизматичные таинственные мужчины.

Мы с Черным смотрели друг на друга буквально пару секунд, после чего я заставила себя перевести взгляд на Дариана. Судя по тому, какие любовники были у Алисии, она предпочитает подобный типаж. Высокий и плечистый, привлекательное мужское лицо и открытая улыбка. Именно ее он продемонстрировал мне сейчас. Еще и бокал приподнял, как бы давая понять, что выпьет в мою честь.

Посмотрим, как с испытаниями справится.

Отправлятся решили после обеда. И вернутся на следующий день ближе к вечеру. По мне так маловато, но времени не так много. Я после завтрака прямиком направилась к Кальясу, которого обхаживали три моих фрейлины. Дракон млел, а при виде меня сразу скис, точно ему в блеск для губ лимон выжали. Блин, я читала книги про драконов и представляла их могучими и суровыми, а тут парень, который глаза подводит и любит яркую одежду. Ну ладно Черный хотя бы образу соответствует.

— Эйса, какая честь!

Ну зато Кальяс вежлив, хотя бы на людях. Я кивнула в ответ и прощебетала.

— Принц, я так хотела порасспрашивать вас о Золотой империи! Идемте, проводите меня до покоев.

Под моим взглядом, фрейлины прыснули во все стороны. А я уже представляла какие слухи пойдут. Мол, довел Красный дракон нашу эйсу до покоев, а там и до кроватки добрались. Ну и ладно.

Мы не спеша отправились через просторный холл и небольшой садик в сторону моих комнат. Моя рука лежала на локте Кальяса, сквозь ткань я нащупала мышцы. Как камень, явно нервничает.

— Принц, — сообщила тихо, — я думала, наши с вами беседы останутся вне ушей других людей.

— Эйса Алисия, — в тон мне сообщил Кальяс, — уши во дворце есть всегда.

— Спору нет, здесь любят слухи. Могу поспорить, что сейчас нас с вами уже обсудили во всех уголках. Но к чему вы посвятили моего дядюшку в нашу беседу о ригане?

Кальяс бросил на меня быстрый взгляд. Глаза кошки, грация… дракона, ладно. Рыжие волосы обрамляли бледное лицо точно пламя. Хорош, стервец, но слишком хорош.

— Сейчас он правящий эйс, потому я решил…

— Простите, — перебила я, мило улыбаясь, — Эйс Бехар лишь временно управляет страной. Меньше чем через месяц я взойду на трон. И мне надо что-то предложить моему народу. И мое слово все равно имеет больший вес, чем у эйса Бехара.

— Не думал, что вы заинтересуетесь экономикой страны, эйса Алисия. Для этого у вас есть казначеи.

— Меня интересует не столько экономика, сколько возможность вернуть Деланей былое величие.

— А что я получу с этого?

Мда, и правда. Говорить то я могу, и на рынке торговаться умею, но тут ситуация другая. Дракон — не продавец, а покупаю я не помидоры.

— У вас есть пожелания? — спросила осторожно.

Я надеялась, что после бала он не слишком рвется ставить условием выйти за него замуж. Все же одно дело править полусонной страной, а другое дело — по уши погрузиться в проблемы государства.

— Знаете, эйса, я не такой вас представлял.

— Вы уже говорили. — заметила скромно.

Нас провожали взгляды, в которых просто сверкали вопросы. Пока пересекали один из небольших садиков, что соединяли галереи, у меня спина зачесалась. Я так и чувствовала как смотрят вслед и гадают: не Красный ли дракон станет избранником. Кажется, даже птицы на идеально подстриженных деревьях переставали петь и тоже смотрели нам вслед.

— Но мне стоит остаться на Отборе до конца. — продолжал рассуждать принц. — Хотя бы ради чести Золотой империи. Возможно, я даже пройду в первую тройку. А затем… ну скажем так, мне приглянулась одна из ваших фрейлин. И думаю я тоже ей по вкусу.

При этом смотрел на меня и щурился. А я молчала, так как мысли в голове неслись бешеным галопом. Он намекал, что готов договориться обо всем, но ему нужна фрейлина.

— Ну драконы… в смысле именно вы принц привлекаете женское внимание. Но фрейлины не мои рабыни, они имеют право выбора. Тем более… а кто, кстати?

— Вира Лери.

Оп-па, я чуть не икнула. Лери мне все уши прожужжала какой Кальяс красавчик и так далее. И голос при этом звучал так взволнованно, и кружева на вырезе поднимались из-за частого дыхания.

— Лери очень дорога мне. — сообщила задумчиво. — Но она неплохо отзывалась о вас, принц.

Идея пришла внезапно. И язык выдал ее прежде, чем мозг обратботал.

— Я не могу приказать ей следовать за вами, любовь и страсть должны быть обоюдными. Но могу устроить так, чтобы вы оказались наедине. Что скажете? Если Лери ответит вам взаимностью. Но я опасаюсь, что вы разобьете ей сердце.

— Я много сердец разбил. — ухмыльнулся Кальяс. — Но никогда не обижал женщин. Устройте мне встречу с вашей фрейлиной, эйса, а я договорюсь, чтобы вы пообщались с отцом. Конечно, через портал связи.

— Конечно.

Не знаю, что за портал такой, но думаю ничего ужасного. А поговорить с отцом Кальяса надо.

Кому надо? Ну… не идет у меня из головы фраза Арила: “Помоги им”.

И в конце концов, устроить встречу — это же не отдать Лери этому дракону. Она как-то сказала, что мечтала бы потанцевать с ним или поговорить. Ну вот, мечты сбываются. А дальше пусть разбирается сама. Девушка взрослая, недавно любовника выгнала, так что сердце свободно.

Успокоив таким образом совесть, я заверила Кальяса, что сегодня же придумаю как им лучше встретиться, чтобы никто и ничего не заподозрил.

* * *
Один плюс в том, чтобы быть эйсой, определенно есть. Тебе можно просто скомандовать, что взять в поход и это все соберут, упакуют и донесут.

Правда, с последним облом, так как по условиям, вещи должны довезти только до опушки леса, а дальше все сами, сами.

Я исходила из реалий этого мира и из советов Арила. Тот появился в комнатах, стоило мне отпустить служанок. Те рвались позвать меня принять ванную и сделать массаж. Пришлось сказать, что все будет через час, мне, мол, надо посидеть и подумать о кандидатах в мужья. А страже приказала никого не впускать.

— Ты тоже следи и лови шпионов. — попросила Эрру.

Та следовала везде за мной, как зеленоглазая и механическая тень.

— Есть еще кандидаты на бегство с Отбора?

Такой вопрос задал Арил, едва пройдя через портал. За его спиной я увидела Ажалея, который тащил по воздуху стопку тарелок. И при этом напевал крайне сердитую песню. Понятно, опять не в духе.

— Ну вот соберемся в лес и узнаем.

Я следила за действиями Арила. Колдун как всегда выглядел деловым и слегка уставшим. Складка между бровями явно стала глубже. Не удержалась и подошла, пальцем попыталась ее разгладить, отчего Арил сначала замер, потом перехватил мою руку и как-то глухо произнес.

— Не стоит.

— В смысле?!

Он продолжал держать мою руку, а сам смотрел то на нее, то на меня. Потом тихо проговорил:

— Не искушай, Алиса. Сначала — к делу. Занятия в моей башне перенесем на следующую ночь, когда вернетесь из леса. Сейчас послушай внимательно.

— М-м-м?

Он все же отпустил мою руку. Ощущение, что ему это пришлось сделать с явным усилием.

— Мой портрет, который ты нарисовала. Я принес его, заберешь с собой. Ночью свяжемся. И это тоже возьми.

Мне в руку скользнул серебристый шарик, точно спелетнный из тончайших нитей.

— Когда все уснут, раздавишь его. Это безмолвная сфера, наш разговор не подслушают. Положи его в Эрру, там его не найдут, как и браслет.

— Она сумчатое? — изумилась я.

Арил посмотрел на меня, потом тряхнул головой и усмехнулся:

— Иногда я забываю, что у нас с тобой разные миры. Гончие Тьмы могут переносить важные вещи, просто отдай ей и скажи “Охранять”. В лесу старайся все же играть Алисию, а не Алису, так будет… проще. Все, до связи ночью. И еще… пока не рисуй ничего.

Глава двадцатая

Разговор с Арилом оставил меня в состоянии “глаза круглые, мозг в мечтах”. Наверное потому, что перед уходом, колдун коротко, но жадно поцеловал. И рукой провел по щеке, отчего я едва не подалась за ней следом, точно кошка. Почему бы и нет? Пока есть возможность, надо пользоваться на полную катушку.

Колдун ушел, а я быстро подошла к Эрре. Пора собираться в поход.

— Охранять. — приказала, протягивая ей сферу и портрет.

Гончая скосила глаза, глухо рыкнула и… сбоку открылся карман. Все еще с круглыми глазами, я положила туда все. Карман закрылся, точно его и не было.

— Киборг ты мой магический. — прошептала Эрре. — Прям не собака, а клад. Ты давай возле меня держись, ладно?

Эрра молча ткнулась головой мне в ладонь. Может, она и искусственно созданная, но полное ощущение, что рядом со мной настоящая собака. Просто экзотическая порода.

Эх, когда придется вернуться домой, я по ней стану скучать. Надеюсь, Эрра к Алисии привыкнет. И не решит, что она — чужачка. Или гончие реагируют лишь на внешний облик?

Надо спросить у Арила.

В общем, к приходу служанок, я выглядела спокойной и довольной жизнью. Поплескалась в бассейне, обнаружила в напитке яд, попросила принести новый. Нашла в закусках парализующий соус, решила не есть их. Позволил себя причесать и привести в гардеробную.

У Алисии куча нарядов. Но я и служанки основательно попотели, пока отыскали нужный. Я уже подумывала вызывать вира Церия и жаловаться на “мне нечего надеть”. В итоге кое-как выбрала плотные штаны, в которых можно не бояться колючек и прочего. Рубашку и жакет без богатой вышивки, плащ на случай прохлады, запас одежды. Причем я потребовала не класть в пожитки кучу вещей, так как могу не унести.

— Но у вас же будут лошади, эйса! — робко возразила одна из служанок, самая смелая.

— Да, но всегда надо быть готовой, что вещи придется нести. Тем более, еще есть палатки.

В итоге, где-то примерно к часу дня, все путешественники собрались перед главным входом во дворец. На площади уже толпились зеваки, которым не терпелось узнать, что затевается. Интересно, что придумают? Надо будет потом у фрейлин спросить.

Кандидаты в мужья в основном весело переговаривались, а при виде меня изобразили вежливые поклоны. И да, женщина в штанах тут повод глазеть на нее квадратными глазами. Я поправила шляпу, кивнула всем и весело прощебетала.

— Ну, благородные принцы и виры, всем удачи!

— Эйса, — окликнул весело Дариан, — главное, чтобы вы выдержали. И ваша собачка.

Эрра хмуро взглянула на шутника. Но вира смутить оказалось непросто. Он и гончей подмигнул, мол, не бойся, я просто поддразниваю.

— Пока “кусь” делать не надо. — тихо попросила я.

Через город и до самой опушки мы передвигались в окружении охраны, с повозками и остальными вещами, которые делали поход легким и веселым. Погода выдалась солнечная, с теплым ветерком и запахом спелых фруктов. Иногда налетали ароматы из ресторанов и забегаловок. Я учуяла как пахнет жареное мясо и поняла, что голодная. Вот жеж! Ладно, потерпим.

У опушки все остановились. Я проследила как женихи разбирают вещи, сама подошла к Резару.

— Как договаривалась. — проговорила тихо. — Займите позиции, чтобы вас не было видно. После полуночи можно устроить небольшой шум. Тех, кто сбежит… короче, проследите, чтобы они не потерялись. Сожранный хищниками принц нам тут не нужен.

— Будет сделано, эйса. — так же тихо ответил Резар. — Позвольте я поставлю троих поближе к вашей палатке?

— Одного. У меня есть гончая Тьмы.

— Двух.

— Резар, ты где торговаться научился? — я почесала подбородок. — Ладно, двух. Но чтобы никто не видел.

— Конечно, эйса. Мы будем тише воды, ниже травы.

Смотри-ка, аж умилилась я, а поговорки то везде одинаковые. Даже настроение поднялось немного. Я кивнула и подошла к своей лошади. Посмотрела на нее и вздохнула. Мне явно выбрали самую смирную кобылку. Но она возвышалась надо мной и старалась подавить надменным выражением морды.

— Ты не осел. — тихо, но строго сказала я. — Ты — лошадь. Друг человека и все такое.

Лошадь недоверчиво фыркнула. Но смотреть стала чуть дружелюбнее. Так что я смогла на нее вскочить и оглядеться.

Кандидаты в мужья уже были в седлах. Уж что-что, а верхом тут умели ездить все. Особенно грациозно смотрелись Кальяс и вир Орлан, из какого-то маленького государства возле побережья океана. Я отыскала взглядом Черного дракона. Он сидел на мощном темном жеребце и, казалось, дремал.

Спокойно, Алиса, он просто тебе Арила напоминает харизмой, вот и все.

Угу, или Арил напоминает его.

Нет, я первого увидела колдуна, так что сравнение не в пользу Черного. Почему-то не могла назвать его по имени, а только вот так. Черный дракон. Ему это подходило гораздо, гораздо сильнее.

В общем, до леса добрались без проблем, а вот дальше началось самое веселье.

Солнце стояло высоко, сильно жарило, так что я поправила шляпу и пожалела об отсутствии солнцезащитных очков. Ох, пригодились бы.

Мы с женихами углубились в лес. Никаких дорог, дорожек или самых простых тропинок. Только подлесок, только хардкор. Лошадей пришлось тащить за уздцы, при этом смотреть, чтобы тебе не выкололо глаз особой наглым сучком. Уже через пару минут у меня на голове нашел приют паучок с паутиной, белка выругалась и убежала куда-то вверх, а из одного дупла я заметила светящиеся глаза. Кхм, кхм, кхм, как… мило.

Женихи продвигались тут и там. Некоторые, например Дариан и Кальяс, оказались рядом со мной.

— Эйса, если дадите мне лошадь, то вам двигаться будет легче. — шепнул Дариан.

“Мне будет легче двигаться в моем любимом походном костюме”, - едва не рявкнула я. Наряды принцессы слишком обтягивали, да и мешок за спиной сильно отличался от удобного туристического рюкзака. Но ныть не время. Потому я сцепила зубы и двигалась на поиски удобной поляны. Хорошо еще Эрра периодически оказывалась рядом с лошадкой и так проникновенно смотрела на нее. Отчего животное не пыталось упрямиться.

Лес в магическом мире на поверку оказался не таким уж магическим. Да, я успела заметить некоторых мелких зверьков, мало похожих на земных. Но в целом те же комары, та же паутина, те же мелкие листочки и веточки, так и норовящие попасть в глаза или в волосы.

В итоге, мы брели по лесу часа три, пока вдруг один из женихов — такой огромный викинг с нечесаной бородой — вдруг не гаркнул:

— Зем… тьфу, вижу просвет!

Судя по громовому басу, парень в свободное время подрабатывал громкоговорителем. Я лично присела, даже Эрра тряхнула ушами, отчего те издали едва слышный скрип.

Но впереди и правда светлело что-то. И вскоре мы всей толпой выбрались к реке. Отлично! Вода есть, а как с местом для ночлега?

И место тоже не подвело. Не сыро, трава густая, но не слишком высокая, так что ходить удобно. Ну что же, просто идеально! Я с облегчением скинула вещи с плеч. Дариан и ее пара женихов пытались у меня их отобрать, приходилось отбиваться. Они не знали какие я рюкзаки в поход таскаю!

И опять взглядом отыскала Черного дракона. Он у самой реки стоял и оглядывал окрестности. Стоявший рядом жеребец ему под стать: мощный, мрачный и с темно-багровыми глазами.

— Что там? — крикнул ему Дариан.

— Тучи. — последовал ответ. — К вечеру может начаться дождь.

— Мы же промокнем! — раздался чей-то голос, а следом хохот “викинга” и его издевательский вопрос:

— Боишься штанишки промочить, вир Эрнус?

Пока женихи переговаривались, а кое-кто уже примеривался где ставить шатер, я подошла к Черному дракону. Серебряная маска бесстрастно повернулась в мою сторону. Показалось, что за ней глаза сверкнули зеленым отблеском.

— Да, эйса. — хриплый голос, опять задевающий какие-то струны внутри. И снова странное чувство “дежа-вю”.

— Драконы чувствуют друг друга?

— О, у вас интерес к нашему виду?

— Я серьезно.

— Да, — серебряная маска кивнула, — мы ощущаем присутствие друг друга. Это врожденное свойство. А что? Вы боитесь, что на ваших землях водятся незарегистрированные драконы?

— А такое может быть? — вырвалось у меня.

Черный пожал плечами и снова повернулся к воде.

— Нам вполне хватает наших земель, эйса Алисия. Не думаю, что у себя вы отыщите кого-то лишнего. Все драконы, что есть у вас, сейчас здесь. Я вас успокоил?

— Вполне. — пробормотала я.

* * *
Я заранее договорилась с Резаром и его командой чуть-чуть подбавить жару в наши сутки “выживания”. Но это все вечером. А пока мы занимались тем, что ставили шатры и решали как готовить еду. Думаете, все так просто? Ха! Тут были те, кто за стены дворца иначе как с армией слуг и поваров не выдвигался. Парочка женихов в какой-то момент психанули и заорали, что им нахер не сдалось. Ну там посылалось все к местным божествам, но тем не менее основной смысл тот же.

— Кто слабак — может идти. — заявила я нежным голоском. — Тут слабая женщина — я.

Эрра, как бы подтверждая мои слова, рявкнула. На миг среди женихов установилась тишина. Затем все вернулись к работе.

— Помочь? — Дариан подошел ко мне. — Эйса, вы неправильно делаете.

Знаю. Специально изображаю тупенькую, иначе еще начнут коситься. Поставить шатер — раз плюнуть. Вон Дариан уже справился. И даже закинул к себе всю поклажу. И не запыхался. Стоит и сверкает улыбкой. Я огляделась и поняла, что кроме него шатры установили только пятеро. Остальные еще возились. А трое и вовсе ходили между конкурентами и что-то предлагали.

— Думают, что если заплатят, то им помогут. — усмехнулся Дариан, перехватив мой взгляд.

— А это возможно?

— Возможно все, эйса, но в данном случае думаю желающих не найдется. Вы зацепили мужское самолюбие этим заданием. Думаю, каждый будет доказывать, что хорош именно он. А теперь позвольте…

Я позволила. Дариан моментально установил шатер, помог занести вещи внутрь и ловко разложил походный матрас. Вот, кстати, от такого я бы и на Земле не отказалась. С помощью магии складывается в легкий рулон, а расправляется в почти полноценную кровать. И весьма теплую.

— Благодарю, вир Дариан.

— Думаю, в таком месте можно просто Дариан. — улыбнулся собеседник. — Если вы не против.

— Отнюдь. — вспомнила я слово. — Благодарю, Дариан.

— Всегда к вашим услугам.

Еще и руку поцеловал. Но вот только жаром не обдало, как при общении с Арилом или… с Черным драконом. Просто приятно и все. Ну что же, не себе ж мужа выбираю. Главное, чтобы на внешность и на ум ничего так был. Ну и благородство никто не отменял.

Блин, самое обидное, что придется продержаться весь Отбор.

А день продолжал катиться своим чередом. Медленно и ровно. Я же постигала тайну мужской самостоятельности. Как-то незаметно лидерскую позицию взяли на себя Дариан и еще четверо. Распределили кто разжигает костры, кто готовит еду. Я молча порылась в вещах, что укладывали служанки, отыскала специи.

— Не переборщить. — скомандовала сурово. — Кто умеет готовить?

— Если не боитесь. — голос Черного дракона заставил все внутри меня на миг замереть.

Вир Эйдан хмыкнул и бросил ему один из котелков.

— Готовь, если умеешь. Мне тоже приходилось этим заниматься.

— Воевал? — поинтересовался Черный безразличным тоном.

— Нет, отец заставил два года служить на пограничной башне. Там все сам, слуг нет.

— Ну и я присоедниюсь. — подал голос Дариан. — А кто не умеет, можете дрова заготовить на ночь и границы патрулировать.

— Сухостой. — а это уже Кальяс. — Надо человек пять, чтобы его собрать. Топоры у нас есть. Эйса Алисия, погуляйте, цветочки там соберите. На нас полюбуйтесь.

С этими словами Кальяс стащил рубашку. Да еще и грудь выпятил, как бы приглашая убедиться, что мышцы у него что надо.

Я лишь покачала головой. Вот что я тут не видела? Подумаешь, мышцы. У Арила загар, шрамы на теле, а еще тепло, в которое хочется закутаться. После проведенной ночи с колдуном остальные мужчины точно побледнели, отошли на задний план. Это одновременно радовало и вселяло опасения. Рано или поздно я вернусь домой, а там придется лечить разбитое сердце и все такое. Потому что колдун точно не станет жить в мире, где нет магии.

Но цветы я собрала. Ага, с Эррой. Заодно и оглядела окрестности. Ребята Резара отлично спрятались, я их не видела и не слышала.

— Дорогая, — обратилась к Эрре, — покажи, они тут где-то неподалеку.

Гончая тьмы принюхалась, а после подняла лапу. И просто указала в трех направлениях. Я тихо икнула и решила собаку не ругать. Она явно умнее, чем обычные псы.

— Ладно, надеюсь комары их не кусают.

Ужин удался. Правда, наш отряд лишился пятерых кандидатов. Они по-тихому удрали. На этот случай я заранее договорилась с Резаром. Его ребята должны были встретить и сопроводить таких виров до города. А там пускай возвращаются по домам.

Солнце уже садилось, а мы как-то незаметно разбрелись кто куда. У Дариана и пары виров оказались музыкальные инструменты. Так что вскоре над рекой зазвучала веселая мелодия, а мужские голоса нестройно, но душевно запели. Что-то про походы, про красоток и так далее. Я особо не слушала.

Я смотрела на Черного дракона. Мне надо наблюдать за Дарианом и еще парой неплохих претендентов. А вместо этого стояла и смотрела как Черный дракон любуется закатом.

Нет, ну или же он размышлял на тему захвата мира. Серебряная маска скрывала все чувства. Черный дракон стоял по колено в воде и просто молчал. Я тоже.

Но мой язык почему-то решил сболтнуть.

— Ты не поставил шатер.

Черный стоял спиной ко мне. Но при этой фразе чуть обернулся, так что я смогла увидеть профиль маски. загорелая кожа и серебро прикольно контрастировали.

— Мне не нужен шатер, чтобы выспаться.

— Но ночью может быть свежо. — пробормотала я.

Короткий смешок показался мне смутно знакомым. Но глупо, я прежде с Черным не встречалась. Разве что…

Нет, вдвойне тупо.

— Эйса Алисия, — глухим голосом произнес Черный, — как вы представляете себе замерзающего дракона? Тем более летом.

И правда глупо. Они, наверное, огнем плюются.

Мой язык опять сработал быстрее мозга.

— Вы будете спать в драконьем облике?

— М-м-м, возможно. Так мы делаем, когда приходится заночевать на открытом воздухе. Мало кто отважиться приблизиться к нам во втором обличье.

— А вы… — нет, я определенно спятила, — а вы когда-нибудь катали кого-нибудь на спине?

Теперь Черный обернулся ко мне уже полностью. Мне показалось, или за маской, где виднелись глаза, я заметила удивление.

— Почему спрашиваете, эйса?

Я зажмурилась, обозвала себя дурой, но все же выдавила.

— Покатайте меня!

Хорошо, что остальные женихи не слышали. Они просто слишком увлеклись песнями и ужином. А вот меня трясло: то ли от собственной дерзости, то ли от предвкушения.

Черный молчал. Я же начинала медленно пятиться, решив, что глупостей на сегодняшний вечер более чем хватит.

— Отойдите в сторону, эйса Алисия, — услышала и вздрогнула, — мне нужно пространство, чтобы превратиться. А потом, заберетесь по хвосту.

Мама… так он согласился?!

Глава двадцать первое

— Эйса! — послышался чей-то вопль от костров.

Его подхватили остальные, но я почти не слышала. Потому что рядом возник Черный дракон. Огромный зверь, от которого шла упругая волна тепла, почти жара. Каждая чешуйка отливала антрацитово-черным, была величиной с ладонь взрослого мужчины.

— Охренеть! — прошептала тихо-тихо, чтобы не услышали.

За спиной продолжали орать. Я машинально обернулась и погрозила пальцем. Куда там!

— Эйса, отойдите, иначе он вас унесет подальше. — это Дариан уже приближался.

— Ты меня унесешь в свое логово? — уточнила я строго.

Черный насмешливо фыркнул, так что на воде закрутились бурунчики. Типа, мог бы — давно унес. А мне… может и ужасно глупо, но почему-то верилось — не унесет. Черный явно собирался играть по правилам.

Потому я легко взбежала по мощному хвосту, чувствуя как тепло колышет волосы. И уселась на шею. Тут несколько чешуек немного выступали и ухватиться за них оказалось легко.

— За ним! — уловила вопль, когда Черный взлетел. Без разбега, а сразу. Рев от ветра, что подняли крылья на миг оглушил, я зажмурилась. И прижалась изо всех сил к теплым чешуйкам. Ветер вокруг продолжал реветь, но меня не пыталось снести со спины. И я осторожно приоткрыла глаза.

Мы летели вдоль реки, а вокруг раскинулся лес. В стороне видела столицу Деланей, а совсем далеко горы. На вершинах белел снег.

Я обернулась. Где-то позади мелькало нечто алое и золотое. Так, Кальяс отправился в погоню. Следом неслось лазурное. А вот и Синий дракон.

— Нас преследуют! — проорала я и тут же расхохоталась: ну да, конечно, так меня и услышали.

Но Черный точно понял меня. Он обернулся, отчего я совсем близко увидела огромные желто-огненные глаза. Насмешливо рявкнул и… развернулся навстречу преследователям.

Вы когда-нибудь сидели на спине одного дракона, а вокруг летают еще трое? Я ощутила себя совсем маленькой, пока эти четверо летали и рычали друг на друга. Меня едва не снесло встречными потоками воздуха, пальцы намертво вцепились в чешуйки, волосы залепили лицо. Я прижалась так сильно, как только могла. И орала. Хорошо они меня не слышали. Потому что орала я далеко не самые приятные слова. И “идиоты” было там самым мягким выражением.

Кажется, до них, наконец, дошло, что одна эйса уже не пределе терпения. И все четверо развернулись обратно к лагерю.

Черный приземлился на самом краю леса. И едва я спрыгнула, как снова взлетел, умчался куда-то в чащу. Оттуда вскоре послышался хруст, как точно некто большой со вкусом сломал несколько деревьев. Я же сидела на траве и пыталась прийти в себя. Ух, вот это полетала!

— Эйса! Эйса Алисия!

Первым до меня добежал Дариан. За ним спешили драконы. И все такие недовольные, точно их на оргию не пригласили.

— Эйса Алисия, это было так недальновидно с вашей стороны!

Дариан помог мне подняться, начал оглядывать. Точно меня сожрать собирались.

— Эйса Алисия, вы себя ему в руки отдали! — а это принц Керрис — Синий дракон. Ярко-голубые глаза сверкали гневом.

— Я просто покаталась!

Да, да, лучшая защита — это нападение.

— Он вас мог унести!

О, а это истерит Кальяс. Аж волосами трясет, чуть слюной не брызжет. Я подождала, пока он сделает паузу и после спросила ледяным тоном.

— Судите по себе принц? Господа драконы, почему вы решили, что меня унесут?

Все резко осеклись. Такая дивная тишина с примесью лесных звуков повисла над опушкой. И в этой тишине из леса вышел Черный дракон. уже в маске и завернутый в нечто вроде тоги из узкого длинного листа.

— Да, да. — сообщил он на мой молчаливый вопрос. — Мы без одежды превращаемся. Срочно нужны штаны и рубашка. Прошу прощения, эйса.

— Ага. — только и смогла я сказать.

Все стратегические места Черный дракон прикрыл. Я же внимательно смотрела на его… плечи. Широкие и мощные, с узкой полосой шрама справа. Смотрела и кусала губу. Но молчала.

Пока молчала.

— Эйса Алисия.

Я обернулась к Кальясу. Тот прекратил орать и теперь смотрел даже виновато. Как и остальные мужчины. Только Дариан продолжал хмуриться. Ревнует? Ого, так может у них с Алисией и правда получиться.

— Да? — самым светским тоном произнесла я.

При этом травинки и листья из волос не забывала убирать. О, паучок!

— Я прошу прощения за то, что неправильно понял вас, эйса. И усомнился в честных намерениях Черного дракона.

Голос Кальяса чуть подрагивал. Понимаю, признавать себя неправым очень тяжело. Но я же великодушная.

— Делайте вывод, принц. Черный дракон честен. А вот ваши намерения явно не столь честны, раз так отреагировали. И что же делать?

Я подошла совсем близко к Кальясу, приподнялась на цыпочки и прошептала:

— Помните о моей фрейлине, принц. Играйте честно.

По огоньку в глазах догадалась — он понял. И согласен. Ну вот и отлично. А сейчас перекусить и выходить на связь с колдуном.

— Спасибо. — я подошла к Дариану. — Но я все держу под контролем.

— Надеюсь. — вздохнул вир. — Просто я в курсе игр драконов.

— Я тоже, потому все в порядке.

Не знаю уж поверил он мне или нет, но спорить не стал.

А теперь время пообщаться с Арилом. Ох, чую разговор будет просто шикарным. Лично у меня крайне много вопросов. И мне крайне необходимы ответы. Правдивые, мать его, ответы.

* * *
— Эрра, — я присела на корточки возле гончей, — Когда я попрошу, ты отведешь меня к Черному дракону, хорошо?

Эрра кивнула, совсем как человек. Ну вот и ладненько. Я высунулась из шатра, огляделась. Эти женихи меня утомили вниманием и в какой-то момент я рявкнула, сказав, что устала. Мигом они разбрелись по лагерю. Вон сидят группками, общаются. На мой шатер косятся.

Ладно, пора начинать. Вернулась в шатер и села на постель.

— Подойди, девочка. — позвала Эрру.

Безмолвная сфера и портрет оказались у меня в руках. Еще раз оглянувшись на выход из шатра, за которым уже сгустились сумерки, я развернула портрет. И одновременно раздавила сферу.

— Арил.

Лицо колдуна задвигалось, зрачки скользнули в мою сторону. Жутковатое ощущение, если честно. Он не был рисунком, но и живым существом не являлся.

— Да, Алиса.

— Ну что, как дела в башне? В городе?

— Все в порядке. — коротко ответил Арил. — Итак, тебя интересует магия?

— Безумно.

— У тебя все хорошо?

— Я каталась на драконе. — пожала плечами. — Это было великолепно. И меня не украли. Хотя ты уверял, что драконы только этим и занимаются. Или Черные особенные?

— Черные предпочитают играть честно. — ответил портрет. — Удивлен, что он согласился.

— О, да, за сегодняшний день столько удивлений. Так что там с магией. Она у меня какая-то особенная?

Голос у портрета тихий, чтобы его расслышать, надо, чтобы вокруг не шумели. А в лагере сейчас мужчины отдыхают и наслаждаются вечером. Небось, еще думают, что весьма неплохо справились и дальше все будет так же мило и легко.

Ну-ну, пусть так пока думают.

Я осторожно встала, продолжая сжимать сферу. На всякий случай пусть сохраняет вокруг меня безмолвие. И медленно двинулась к выходу. Сама же держала портрет так, чтобы он видел только меня, а не пейзаж вокруг.

— Алиса, это крайне редкий вид магии. Проблема в том, что она из разряда запретных. Она появилась во время войны с демонами, когда энергия этого мира зашкаливала чужеродными заклинаниями.

— Иными словами — запретная магия это мутант?

— Вроде того. Смесь того, что могут демоны и наши силы. И получают лишь немногие, справятся с ней могут еще меньше. Что-то произошло, когда твоя душа и душа Алисии поменялись местами.

— Что я могу?

— Если коротко, то оживлять рисунки. Но лишь те, что нарисовала только ты. И лишь те, которые выполнены… очень хорошо.

— Иными словами, — подытожила я, — каляка-маляка не соскочит с листа и не станет пугать людей.

— Да, именно так.

Я вышла из шатра и губами произнесла Эрре: “Веди меня к Черному дракону”. Гончая на миг замерла, а затем уверенно отправилась к лесу.

— В чем подвох? — продолжала разговор.

К счастью, в сумерках на меня никто не обратил внимания.

— Каждый раз, оживляя рисунок, ты теряешь часть жизненной силы.

— Поясняй для дилетантов.

— Душа, твоя сущность, называй как хочешь. Ты вливаешь ее небольшую часть в рисунок и потому он оживает.

Чем больше рисунок, тем больше сил вкладываешь.

— То есть, налево и направо нельзя разбрасываться рисунками. — пробормотала я себе под нос.

Дариан оглянулся, отыскал меня взглядом, но я махнула рукой. Мол погоди, я тут читаю. И вир отвернулся с явной неохотой.

— Нельзя. — подтвердил Арил. — На твоем месте я бы вообще не пользовался этой силой. Все, у кого она была… в какой-то момент жажда власти перевешивала осторожность. Ты знаешь, как ведут себя те, чья сущность исчезла?

— Умирают?

— Не совсем. — портрет криво улыбнулся. — Скорее перестают чувствовать. Им все равно, что творить. Они перестают различать границы норм и морали, добро и зло. И… магия тоже уходит. Остается лишь пустышка.

Вот всегда так. Чуть поманили конфеткой в виде крутой магии и тут же обломали. Я лишь покачала головой.

Эрра вела меня в лес, под ногами захрустели ветки. Ну да, бесшумно подойти вряд ли получится.

— Погоди минутку. — попросила я Арила.

После чего свернула портрет и уже более быстрым шагом потопала за гончей. Ну Черный дракон, ну куда забрался. Нет, чтобы тоже в шатре разместится.

Полянка открылась так внезапно, что я даже споткнулась. Небольшая, окруженная мощными деревьями. Ее заливал лунный свет, в котором, казалось, можно купаться.

А посреди поляны, прямо на траве, лежал Черный дракон. Серебряная маска блестела в свете луны. При виде меня он привстал и поинтересовался:

— Не спится, эйса?

И главное ни грамма удивления в голосе.

— Да вот что-то заболталась. — я сделала шаг вперед. — Смотрю, вам тоже не спится.

— Слишком хорошая ночь, чтобы тратить ее на сон.

— Тогда… — я развернула с шелестом портрет, — продолжим общаться.

Черный дракон молчал. И переводил взгляд то с меня, то с портрета.

— Что с вами? — продолжала с интересом. — Боитесь говорить? Онемели от счастья? Или предлагает мне тут солировать?

Треск вокруг был мне ответом.

Сначала я решила, что это Резар с ребятами решили раньше времени объявить “пугалки”. Но потом поняла: что-то не так.

Особенно когда справа раздался рык, от которого колени задрожали, а визг сам собой стал подниматься из груди.

— Назад! — голос Черного мало чем отличался от рычания.

А вот портрет молчал. Он молчал! То есть… Черный не колдун? Или колдун, но нашел способ меня обмануть? Или…

Тут стало не до размышлений: из-за кустов, на поляну, выскочило нечто крайне большое, клыкастое и колючее. Честное слово, точно гигантский дикобраз-мутант.

— Дрейкон. — выдохнул Черный.

— Мама. — в тон ему сообщила я. — Спасите!

Что-то мне подсказывало, что зверюшка пришла просить не тепла и ласки.

“Эрра!” — мой мысленный вопль слился с моим же визгом. Громким и переливчатым. Не от страха, а от желания предупредить остальных.

А затем меня буквально отбросило назад от сильного толчка. Полетели клочки одежды, звякнула серебряная маска, а вместо мужчины взревел огромный дракон. Я же на четвереньках бодро поползла в сторону…

Чтобы лицом к лицу столкнуться с еще одной такой же тварью. Пару секунд мы глядели друг на друга, а затем я молча подпрыгнула и рванула в сторону дракона. Там явно более безопасно.

Зубы дрейкона клацнули совсем рядом, кажется, даже отхватили кусок накидки. Но я уже подбежала к Черному дракону. То ли мне повезло. то ли он что-то ощутил, но по хвосту удалось сбежать очень быстро. А затем дракон взмахнул им и сразу пять дрейконов разлетелись в разные стороны. Чтобы вскочить на ноги и молча кинуться в сторону.

— Они бегут к лагерю! — выдохнула я, приникая к шее. — Ох! Это будет резня!

Черный согласно рыкнул и взлетел. Хрустнуло несколько деревьев. Я зажмурилась, то тут же снова распахнула глаза.

— Нам надо им помочь! — заорала изо всех сил. — Надо к лагерю!

Хотя внутри все сжалось от страха. С Черного станется увезти меня в безопасное место, а дрейконы тогда успеют перебить часть женихов. Да, среди них есть и драконы, и воины. Но эффект внезапности, плюс огромное количество тварей. Нет, без жертв не обойдется! И тогда будет международный скандал!

Но Черный развернулся к реке. И выдохнул огонь. Несмотря на ситуацию я не выдержала и завизжала, но на этот раз от восторга. Вау! Пламя осветило все внизу, в лицо пахнуло теплом и запахом костра. И Черный понесся к лагерю.

Мы прибыли вовремя. Там уже разворачивалось сражение. И я не выдержала, выругалась. Казалось, дрейконов вокруг, как муравьев. Десятки чем-то разъяренных тварей. Я вцепилась в чешую, пока Черный летал над лагерем. Оказывается, драконы умеют стрелять точечными плевками. И таким вот образом он выбивал дрейкона одного за другим. Остальные драконы присоединились к нему.

— Мамочки мои воробушки. — шептала я.

Вокруг мелькали огненные отблески, разносились крики, лязг оружия. Я увидела как один из виров кинул в дрейкона что-то, и тварь вдруг раздулась, а потом лопнула. Фу!

Вир Дариан стоял в свете костра, с обнаженным мечом. Но пока явно не пустил его в ход. Зато вокруг него лежало уже трое дрейконов. И он швырнул нечто еще в одного. Тварь зашаталась, а потом рухнула. После коротких конвульсий замерла. Ого, а Дариан то у нас маг. Или алхимик? В любом случае не просто воин и торговец.

Все закончилось так же внезапно, как и началось. Вроде только что бурлило сражение, а потом вдруг все затихло. И успокоилось. Только ругань и стоны звучали вокруг. Тихий скулеж оборвался лязгом стали.

— Спускайся! — выдохнула я. — Спускайся.

Меня сейчас волновало сколько жертв. Надеюсь, Резар с ребятами пришли на помощь. Но откуда эти твари? Я не помню, чтобы в книгах про географию Деланией упоминалось такое их количество. И дрейконы в основном обитают у подножия скал. Живут в извилистых пещерах, охотятся, но с людьми предпочитают не сталкиваться. Агрессивны только в брачный период, который наступает ранней весной. А сейчас лето в разгаре.

Стоило мне спрыгнуть со спины, как Черный с шумом взлетел и унесся куда-то в сторону. Остальные драконы последовали за ним. Хм, зализывают друг другу раны или занимаются психотерапией на тему “Я — дракон и я прибил кучу зверюшек”.

Ладно, неважно. Я огляделась, как раз, чтобы увидеть приближавшихся женихов и Резара с воинами.

— Эйса Алисия! — Дариан добрался до меня первым, протянул руку, но тут же отдернул и спросил. — Вы в порядке?

— Да. А…

— Есть раненные. — точно уловил мой вопрос вир Дариан. — Но убитых нет, к счастью. Сильнее всех пострадали те, кто в патруле, но они успели подать сигнал. Ну и… вы, эйса, знатно визжали.

— Я старалась. — отметила скромно.

— Эйса.

Резар опустился передо мной на колено. Его воины повторили жест.

— Все хорошо. — проговорила я. — Все нормально, я даже не ранена. Надо выяснить, что здесь произошло.

— Неизвестно. — отозвался едва слышно Резар. — Дрейконы точно взбесились и помчались прямо на лагерь. Непохоже на них.

Отлично, одной загадкой больше. Скоро из них можно будет целый талмуд составить и назвать: “Загадки Деланей без вариантов ответов”.

— Виры и принцы! — я повысила голос.

В отблесках костров и остатках драконьего пламени видны были все женихи. На лицах некоторых засыхали брызги крови.

— Сегодня вы все доказали, что сильны и отважны. — ого, у меня прямо красноречие проснулось. — Как вы видите, Резар и отважные его воины всегда присутствовали рядом. Все было запланировано. Как видите, ни одной жертвы. Возможно, вы будете возмущены, но поверьте: будущий правитель должен уметь реагировать в любой ситуации.

Поверят или нет. Отбросила волосы со лба и сделала самый уверенный вид, какой могла.

— Так это было задумано? — послышался чей-то вопрос.

— Семя Хериоссово! Эйса Алисия, это же опасно!

— Это скандал!

— Вы рисковали!

— Но вы справились! — мне пришлось повысить голос, чтобы перекричать всех. — Вы не струсили, а дали бой! Это реакция настоящего правителя-воина!

— Ну… — Дариан вдруг хохотнул, запустил пятерню в волосы. — Некоторые тут слегка обмочились.

Всеобщее возмущение сменилось на смешки. Значит, кое-кто все же струсил и попытался спрятаться.

— Я бы сказал они обгадились! — крикнули с задних рядов. — В прямом смысле слова. Так что придется их кинуть в речку. Пусть отмываются!

— Точно! А то воняют!

Кто-то красноречиво зажал нос и зафыркал. Ну вот!

— Тихо! — а теперь пришлось рявкнуть. — Кто испугался, просто не прошел первое испытание. И покинет Отбор утром. Все!

Как хорошо, что перед выходом к Черному дракону, я набросила длинную накидку. Под ней хотя бы не было видно, как меня трясет.

Кто-то или что-то решил избавиться не только от меня, но и от большей части женихов. Я не верила, что дрейконы внезапно взбесились и вот прямо чисто случайно помчались в сторону нашего лагеря. Все это плохо пахло. Моя задница, как и интуиция орали, что придется оглядываться вдвойне чаще.

А если это Черный? мысль обожгла и точно пронзила молнией. Вдруг все же Арил надул меня, и чтобы не быть разоблаченным, быстро призвал дрейконов?

Ага, за кучу километров, от подножия гор и вот за считанные секунды. Тут логичнее представить, что проще позвать медведей там, тигров или кто тут водиться. Тем более сейчас я уже сомневалась, что колдун и Черный — одно лицо.

Проверю все же в ближайшее время, но сейчас надо срочно посоветоваться с Резаром. Как только все успокоятся.

— Больше сюрпризов не будет. — надеюсь, у меня губы не тряслись, пока улыбалась. — Можете отдыхать. Резар и воины продолжат патрулирование. А вы все — герои.

Глава двадцать вторая

Мы вернулись в город после обеда. Минус десять женихов после первого испытания. Эта десятка решила, что сумасшедшая эйса им не нужна и собрались по домам. Ну… мужчина с воза, кобыле легче, переделывая известную поговорку.

Я не сводила глаз с Черного дракона, а он точно не замечал. Спокойно ехал рядом с Дарианом. Они о чем-то негромко беседовали, и вир выглядел крайне заинтересованно.

Эрра бежала рядом с лошадью. Уже после боя я забеспокоилась, где гончая и отыскала ее неподалеку. А после выяснилось, что она примчалась на поляну, когда Черный дракон оттуда улетел. И сразу же помчалась обратно к реке, чтобы начать терзать дрейконов направо и налево. Так что сейчас Эрра выглядела крайне живописно в темных засохших пятнах крови. В воду она отказалась заходить, придется отмывать во дворце.

— Воняет от тебя будь здоров. — сообщила я гончей.

Та высунула язык и фыркнуа. Точно соглашалась, но купаться отказывалась. Зараза одним словом!

Город встретил нас овациями.

— Чего это они? — шепотом спросила у Резара, глядя на толпы людей.

Они вопили, хлопали в ладоши и бросались в нас цветами. Точно мы не из похода вернулись, а с войны в которой одержали победу.

— Они радуются, что одно испытание позади. — отозвался Резар. — И что скоро у них появится новый правитель. День, когда вы наденете корону, станет и днем финала Отбора.

Ешкин кот, как говорит мой папа. А времени то всего две недели с копейками.

— Сегодня вечером объявят второе испытание. — проговорила тихо. — Думаю, это напугает еще пару-тройку человек.

— Почему, эйса?

Я усмехнулась.

— Ну думаю среди женихов будут те, у кого страх высоты.

— Эйса, что вы задумали?

— Всего лишь ищу храброго, умного и сильного правителя любимой стране. — пожала я плечами.

Резар покивал. И спросил в ответ, глядя перед собой.

— У правителей нет права на чувства?

— Думаю, так оно и есть.

Хорошо, что я не правительница. И надеюсь, Алисия исправится, найдет общий язык с мужем и продолжит то, что тут будет сделано.

Кстати, о делах. Я мысленно пробежалась по тому, что надо сделать сегодня. Самое главное: устроить встречу Кальясу и Лери, а еще навестить колдуна. Очень мне хочется посмотреть на его плечо. Тот шрам, что заметила у Черного дракона… такой же я видела у Арила. Почти уверена, что именно такой.

— Резар, — снова обратилась к начальнику стражи, — через час в кабинете моего отца. Нам надо серьезно поговорить. Кто может помочь разобраться с дрейконами?

— Есть биологи. — подумав, ответил тот. — Люди, которые…

— Я в курсе, что они занимаются растениями и животными. Пусть с тобой придет лучший из них.

— Хорошо. Это все? Колдун тоже будет?

— Да. Надо выяснить, что произошло с дрейконами. Мне это не нравится.

— Мне тоже.

С этими словами Резар отъехал в сторону. Но перед этим отвесил кивок, в котором я прочла уважение.

За час я успела помыться, переодеться в легкое платье оттенка персика и перекусить. Служанки и фрейлины кружили вокруг меня точно пестрые бабочки. Запахи духов, масел и чего-то еще окружали со всех сторон. Так же как и их вопросы, болтовня.

— В лесу с мужчинами!

— Это так волнующе!

— И романтично!

— Они сражались ради вас, эйса! Ох, это просто невероятно!

— Это так страшно! Дрейконы просто ужасны, отвратительны.

— А Дариан храбро сражался? А Кальяс?

Я бросила взгляд на ту, что задала этот вопрос. Лери. Вся такая воздушная, с раскрасневшимся лицом, с золотистыми локонами. Голубое платье и голубая лента в волосах, ожерелье с сапфирами и огромные глаза.

— Они сражались как отважные воины. — ответила осторожно. — Кальяс — дракон, так что он бился в своей второй ипостаси.

Лери прижала руки к груди, точно ей не хватало воздуха от восторга. Так, ну на свидание она точно согласиться. Осталось подумать как и где.

— А правда, что вы прокатились на Черном драконе? — робко спросила другая фрейлина.

Все вокруг затаили дыхание, даже служанки стали расчесывать меня аккуратнее. У одной выпала расческа, но никто не дернулся.

— Да. Два раза.

Меня едва не снесло ветром от общего выдоха. То ли восторга, то ли ужаса. Спохватившись, служанка подхватила расческу, убрала ее в огромную шкатулку с другими аксессуарами. Как они эту бандуру таскают?

Мне еле удалось всех выставить за дверь. Всех, кроме Лери. До встречи с Резаром и остальными оставалось десять минут.

— Лери.

— Да, Алисия.

Я присела на кушетку, похлопала рядом с собой.

— Сядь, нам надо поговорить. У тебя есть кто-то, кто тебе нравится?

— Алисия, — удивилась та, — ты же знаешь всех наших любовников. Мы каждую неделю рассказываем тебе.

— Тем не менее.

— Я пока одинока. — пожала плечами Лери. — Ты сама сказала, что Бетан не годится в любовники фрейлине эйсы.

Алисия наглая стерва и тварь, промелькнуло в голове. Что-то я не уверена, что она станет нормальной правительницей. Бедная страна, за что же ей такое.

Я думала еще утром как подать все Лери. И поняла, что лучше сказать правду. Она как-то выглядит более правильно. А все эти интриги и прочее оставим на другой раз.

— У тебя появился поклонник. — сказала, глядя в глаза фрейлине. — И он хочет пообщаться с тобой. Но! Только если ты сама этого захочешь.

Да уж, просто эффект разорвавшейся бомбы. Лери смотрела на меня квадратными глазами, рот приоткрылся. И только спустя несколько секунд она выдохнула:

— Эйса, он… он кто?

— Тот кто обратился ко мне за помощью. Встретишься?

Все же ум у Лери острый, хоть частенько и прячется за попытками изобразить легкомысленность.

— Он один из ваших женихов, эйса? Ох, Матерь великая, простите! Я не хотела! Не хотела привлекать его внимание!

— Эй тихо!

Я успела перехватить Лери до того как она упала передо мной на колени. Ненавижу кстати эту привычку здесь. Чуть что не так и бух, протирают пол коленками. Точно от этого я должна растаять и все простить. Скажем так, если вина серьезная, то поклонами ее не исправить. А если мелочь какая-то, то все это тем более выглядит тупо и унизительно.

— Лери, я тебя ни в чем не обвиняю!

— Фрейлины могут заигрывать с женихами только, чтобы проверить их на прочность! — всхлипнула та. — Я перестаралась, да?

— Нет! Просто один из мужчин обратил на тебя внимание. Что тут такого? Согласишься с ним встретиться? Прости, но он просил пока сохранить его имя в тайне.

Так, осталось пять минут. Понимаю, что эйса не опаздывает, а задерживается, но все же не люблю заставлять ждать. Тем более, в моих интересах узнать все побыстрее.

— И где… — Лери мотнула головой. — Простите, эйса, конечно. Да, я встречусь с ним.

И она вдруг хитро так улыбнулась.

— Мне же любопытно. Как насчет Хрустальной гостиной?

— Отличное место. — оценила я выбор фрейлины.

Гостиная находилась в дальнем крыле, там можно было встретиться без лишних ушей. Тем более попрошу воинов Резара проследить, чтобы Лери и ее кавалеру не мешали.

А теперь пора спешить в кабинет.

* * *
Резар привел с собой худощавую женщину с длинными пепельными волосами по имени Эллири. При виде меня она склонилась в глубоком поклоне.

— Эйса Алисия, рада, что мои услуги вам понадобились.

— И мои.

Арил вошел в кабинет через портал. Как всегда при виде него сердце екнуло, в животе разлилось тепло и захотелось обнять этого темноволосого смуглого колдуна. Вместо этого я уставилась на его плечо. Сейчас, понятное дело, прикрытое серой рубашкой и темным жилетом.

— Эйса. — колдун чуть кивнул головой, типа поклонился.

Впрочем, это никого не удивило. Имидж у Арила такой же темный, как и его магия. Я кивком не ответила, а лишь приказала.

— Присаживайтесь, где найдете. Нам надо поговорить насчет нападения.

Сама устроилась в роскошном кресле, за столом. Ну почему в кабинете так любят ставить все массивное и тяжелое? На этом столе можно толпой танцевать и он даже не дрогнет.

— Резар. — я первым делом обратилась к нему. — Вы посчитали сколько убитых дрейконов валялось после схватки?

— Тридцать пять тварей, эйса.

— Невероятно! — прошептала Эллири, но тут же спохватилась. — Простите!

— Говори. — велела я.

А сама смотрела на Арила. Тот ответил спокойным взглядом. Просто колдун, который пришел к эйсе. И у которого скелетов в шкафу столько, что уже двери трещат.

— Эйса…

Эллири облизнула сухие губы, потом продолжила. При этом ерзала в кресле, зачем-то мяла пальцами подлокотники:

— Дрейконы в этот периоод года обычно ленивы и предпочитают заниматься детенышами и охотиться. Тем более, они не стайные животные. Сбиваются в стаи в период гона, но до него далеко. И… нет, исключений не бывает. Это природа, понимаете? Гон ранней весной, чтобы успеть родить и вырастить детенышей до зимы.

— Были самцы и самки? — перевела я взгляд на Резара.

— Да. — коротко ответил он.

— Природа! — простонала Эллири. — Природа мудра в своих решениях, не бывает исключений, эйса. Не мог это быть гон, хотя и похож по всем признакам.

— Можно проверить на магию.

Арил произнес это едва ли не с зевком. Типа чего уж там, помогу вам, глупые. Но я за его слова ухватилась.

— Что для этого надо?

— Хоть одна убитая тварь. Но желательно целая.

— А шкура подойдет? — голос у Резара звучал чуть смущенно, точно набедокурил и признаваться не хочет. — Я тут одного освежевал, хотел плащ сшить.

— Шкура дрейкона слишком жесткая для плаща. — заметила Эллири.

— Ты просто их носить не умеешь. — огрызнулся Резар. — Так что, эйса?

— Где тебе лучше обследовать шкуру? — я взглянула на Арила.

Тот развел руками.

— Идеально в моей башне, эйса. Я постараюсь узнать все. И если там будет магия, то я ее найду.

— Отлично. Значит, Резар, ты приносишь шкуру в башню, но так, чтобы никто не заметил. Эллири, проверь еще раз, возможно, у дрейконов бешенство или еще что-то. Арил, я хочу присутствовать при проверке шкуры.

И только попробуй мне запретить. Колдун понял это по моему взгляду и пожал плечами.

— Без проблем, эйса. Пройдем через портал, чтобы не привлекать внимание.

* * *
— Алисия, чем я заслужил такой взгляд?

Этот вопрос Арил задал, едва мы переступили портал и оказались в башне. Уже легче, я не пыталась упасть в обморок. Неужели так быстро привыкла? Выпрямилась и вот тогда как раз и посмотрела на Арила.

— Ну так понятное дело! — голос Ажалея разнесся по башне, отразился от стен. А я поморщилась, прикрыла уши. Демон, что с него взять. Вот и сейчас морда демонская в обрамлении почти бесцветного пламени спустилась откуда-то сверху. Раскосые желтые глаза оглядели меня, потом Арила.

— Эйса, которая не эйса просто думает, таскал ли ты сюда девиц накануне. Кстати, не таскал. Это возмутительно! Мне самому нельзя, так я хоть смотрел!

Арил глянул так, что Ажалей осекся, потом пробормотал что-то и уже другим тоном спросил:

— Проблемы?

— Сейчас Резар принесет тушу дрейкона. Сделай так, чтобы для остальных она выглядела как просто мешок с продуктами.

— Понял. Уже лечу.

Ажалей скрылся из глаз, успев мне подмигнуть. Я не выдержала и показала не самый лучший жест ему вслед. Раздалось довольное уханье. Кажется, тут оттопыренные пальцы значит то же самое, что и у нас.

— А если серьезно, Алиса? Почему так смотришь? Я провинился в том, что упустил стаю дрейконов?

— Просто соскучилась. — пожала плечами.

Мне бы его рубашку расстегнуть. Пока есть время. И да, знаю, знаю, что не время. Но ведь это просто рубашка и…

В итоге я стащила эту часть одежды. Чтобы открыть рот и… промолчать.

У Арила шрама на плече не было. Я даже руку протянула, но колдун перехватил и прижался губами к пальцам. Все, от его дыхания у меня мысли стали путаться.

— В чем дело? — даже его шепот вызывал приятные искры внутри тела.

— Я испугалась там, на реке. Хорошо еще Черный дракон оказался рядом. Возможно, стоит выбрать для Алисии его?

Арил продолжал держать мою руку. Черные волосы падали на лоб, глаза отливали золотом. Ну что за мужчина!

Но почему нет шрама? Я была уверена, что он там. Я же изучила его тело!

Или все же… приняла желаемое за действительное?

— Думаешь, Черный дракон поможет Деланей? — вопрос Арила прозвучал как-то резко. — Этот вид связался с запретной магией. А ее в Деланей, да и в остальных государствах, не слишком жалуют.

— Но они смирятся с выбором эйсы.

— Не уверен.

— Но слово эйсы…

— Есть вещи, которые способны вызвать волнение у народа — мягко объяснил Арил. — Избранник из Золотой империи, из Снежной, вир из знатной семьи — этих народ примет и с радостью. Но Черные драконы… у них очень темная история. И живут они в закрытом королевстве. Запретная магия — напоминание о войне с демонами. О том, что хоть мы их и отбросили, но не победили. И кто знает, возможно, когда-то защита даст сбой. И демоны снова придут. Нет, Алиса, никто не любит, когда им напоминают о темных временах.

И это правда. Я сама засунула неприятные воспоминания далеко в подсознание. Например, неудача с первой любовью, когда меня высмеяли перед всем классом. И кто? Мальчик, от которого кружилась голова, так он мне нравился.

И еще некоторые вещи. Понимаю, что они не идут ни в какое сравнение с демонами и прочими подобными вещами. Но для отдельного человека его неприятности порой куда важнее глобальных.

— А я то думал они тут бесчинствуют! Какое разочарование!

Голос Ажалея разрезал разговор, точно лезвие. Демон явился с тушей дрейкона, которую бросил посреди зала. Та упала со шмякающим звуком. И меня снова передернуло, когда край покрывала соскользнул с морды твари. Острая, с вывернутыми ноздрями и толстыми короткими колючками. Оскаленная пасть обнажала клыки в три ряда.

— Фигасе у вас природа… — только и смогла пробормотать.

— Дрейконы не самые удивительные. — кивнул Арил. — Значит так, Ажалей, будешь на подпитке магии. Алиса, подожди немного в соседней комнате.

— Но…

— Запретная магия не игрушки. — прервал меня колдун. — Подожди в другой комнате. Я не собираюсь от тебя ничего скрывать.

— Да? — поинтересовалась как-то недоверчиво, но все же послушалась.

Сомневаюсь, что Арил забыл о моей магии. А мне лучше доверять ему в этом плане. Не хочу пострадать из-за собственной упрямости.

А вот ждать пришлось долго. Арил велел мне остаться в его спальне, мол, тут практически нет ничего, что может мне навредить. Вот это “практически” заставило не подходить близко к длинному столу. Он весь оказался заставлен бутылочками, баночками, а посредине валялся выпотрошенный зверь, похожий на скунса. Я поморщилась: вонял он ничуть не лучше.

Подальше от стола, поближе к постели. Арил предпочитал спать на огромной кровати. И явно не любил заправлять ее, потому как темно-красные простыни валялись перемешанными, одна подушка упала на пол.

Я присела и подняла ее. Не удержалась, прижалась щекой к ткани. От нее пахло Арилом, чем-то, похожим на специи и немного лавандой. Почему-то хотелось вот так стоять и вдыхать его.

За этим меня и застал Арил. Я только присела на постель, продолжая прижимать к себе подушку. И от растерянности уронила ее опять на пол.

— Это не магия.

Арил сел рядом со мной. Он точно похудел за эти несколько часов, глаза ввалились. А еще вокруг него дрожала и расплывалась темная дымка.

— Это и есть запретная магия?

— Ажалей помогает мне в особо сложных случаях. Это его магия сейчас вокруг меня. Пока не подходи, не знаю как она может подействовать на тебя.

— Ну так если это не магия…

Да, темная дымка мне не нравилась. Она казалась чужеродной в этом мире.

— Это алхимия. — сообщил Арил. — Демонова алхимия. Кто-то распылил среди дрейконов нечто, что свело их с ума. А после отправил по запаху эйсы. То есть, тебя. Ты в курсе, кто у нас самый сильный алхимик?

Мне понадобилось минут пять, пока я мысленно прокрутила в голове всех, кого успела запомнить.

— Да. — выдохнула осторожно. — Я в курсе. Но зачем?! И у нас нет доказательств, увы.

— А тут не права.

Несмотря на усталость, Арил улыбнулся. И даже дымка вокруг его тела точно отступила, посветлела.

— Что хочешь сказать?

— Лишь то, что любое действие, особенно магическое оставляет свой след. С алхимией то же самое, ведь ее основа также магическая. Потому я смогу извлечь следы того, кто мог это провернуть. Единственное, после этого придется отлежаться дня два. Сможешь продержаться без меня?

— Я попытаюсь. В конце концов, есть Резар. И его ребята.

— Тогда подожди еще немного. И скоро я предоставлю тебе все данные. Их будет достаточно, чтобы обвинить тех, кто это сделал, в измене эйсе.

Глава двадцать третья

Хорошо все же, что Черный подарил мне Эрру. Теперь никто не рискнет ворваться в спальни и обнаружить, что эйсы нет. Тем не менее, надолго задерживаться в башне не стоит. Я поймала себя на том, что стучу пальцами по спинке кровати. Хм, и снова непрошенные мысли в голову. А как часто тут оставались женщины?

Вот точно лишнее.

Арил ворвался в спальню, со стуком открыв дверь.

— Пламя Хериосса! — его рык заставил меня вскинуть брови.

— В смысле, ты узнал?

— Узнал. — рявкнул Арил. — Люди! Люди, почему вы так ненавидите себе подобных?! Почему?! Особенно тех, кто родня по крови!

— Я так понимаю, ты злишься?

— Мне надо полежать.

Колдун рухнул на постель. На лбу у него блестел пот, кожа стала бледной. И при этом он злился. Аж зубы скрипели.

— Брось их в самую глубокую тюрьму. — прошипел он. — Давай.

— Ты мне имена то скажи.

Арил сказал. И откинулся на подушки, явно совсем обессилев. Тут же в спальню влетел Ажалей, за ним левитировал стакан с чем-то зеленым и на вид крайне гадостным.

— Иди давай. — проворчал демон. — Твори добро направо и налево, девица, а мне дай хозяина в себя привести. А то загнется и мне тоже хана. Понимаешь, почему не могу ему горло перерезать.

— Ты очень милый. — сообщила я Ажалею.

Того аж перекосило.

— Я не милый! — заорал он. — Я ужасный!

— Вот и я в этом смысле.

Имена предателей меня не удивили. В принципе, очень часто заговорщики оказываются очень близко к предполагаемой жертве. И очень часто за милыми улыбками скрывают истинные мотивы.

Это я просто книг много читаю, ага.

Конечно, обратно портал для меня никто не открыл. Но и не надо. У Арила оказалось много плащей, один из них — зеленый и с капюшоном — я позаимствовала. В таком виде спокойно добралась до дворца, чтобы столкнуться со стражей.

— Сегодня эйс не принимает прошения. — лениво сообщил один из них.

— Вали отсюда. — добавил второй.

Я скинула капюшон с головы, пару секунд наслаждалась произведенным эффектом. Вот как так получается, а? У стражников лица просто вытянулись. А затем они оба со скрежетом согнулись в низком поклоне.

— Эйса!

— Простите, эйса!

— Так что там насчет прошений? — спросила мягко. — Чувствую, тут над воспитанием работать и работать.

Снова поклон и молчание. Ну правильно, иногда лучше держать язык за зубами.

Но точно из-под земли появились еще стражники.

— По приказу Резара, эйса, мы должны сопровождать вас.

— Тогда за мной. — скомандовала резко. — Мои приказы исполнять сразу, не размышляя.

— Да, эйса.

Такой прекрасный день выдался! Я шла по дорожкам, направляясь к западному крылу. Море цветов, яркая зелень и пение птиц. Где-то играли на музыкальных инструментах, цветные стекла дворца сверкали на солнце, белоснежные стены с фресками выглядели свежими и безупречно чистыми. Такой фасад, такая красота! А где-то внутри спрятались ядовитые твари. Которые смотрели мне в глаза и улыбались.

По коридорам я буквально пронеслась, не обращая внимание на поклоны и приветствия вокруг. В это время мои дорогие родственники должны пить напитки на огромной террасе с видом на внутренний роскошный сад.

“Эрра, ко мне!”, - я знала, что гончая меня услышит.

И правда, через какое-то время вдалеке послышались визги, грохот, кажется, что-то разбилось.

— А вот и моя собачка. — умилилась вслух. — Не волнуйтесь, она мирная.

Стража стояла смирно, но судя по лицам доброй они Эрру не считали. А гончая радостно мчалась через дворец, роняя все на своем пути. Глаза горят зеленым, механический корпус чуть скрипит при движении. И вот она уже рядом, смотрит и ждет приказа.

— Когда скажу “хватай” и назову имя, то действуй. — проговорил, присев на корточки. — Но не грызи, просто держи. Можешь рычать, прокусить до крови, но не перегрызай ничего.

— Эйса, она такая умная? — шепотом спросил один из стражи.

— О, да!

При виде меня, Эрры и стражи Бехар с Луаном и Арлиндой разом замолчали. Ах, какая идиллия! Высокие изящные бокалы с золотистым напитком, фрукты в серебряной вазе, крошечные пирожные. И такие прямо удивленные лица.

— Алисия? — Арлинда отставила бокал. — Где ты была, дорогая?

— Скажем так, я получала крайне полезную информацию. И очень хочу ею с вами поделится.

— Что такое? — а это уже Бехар. — Алисия, ты выглядишь…

— Взволнованной, да. Не каждый день чудом уходишь от атаки дрейконов. Так вот, что хотела сказать…

Я повернулась к страже и приказала:

— Арестовать эйса Бехара и его сына. Именем наследной эйсы Алисии, они обвиняются в измене и попытке покушения.

Один из бокалов со звоном упал на каменные плиты.

* * *
— Алисия, что происходит?

Ага, так вовремя задан вопрос. Я посмотрела на тетушку. И даже не миг пожалела ее. Ведь думает, что ее муж и сын самые лучшие и милые.

А тут такой облом!

— Минуту, тетя. — я перевела взгляд на Бехара и Луана. Те стояли, окруженные стражей, и выглядели очень спокойными. Луан едва не зевал.

— Алисия, я задам тот же вопрос, что и твоя тетя. Что происходит? Ты понимаешь, в чем обвиняешь нас?

— О, да! — я улыбалась широко и, как надеялась, зловеще. — Вы же потребуете доказательств. Они есть. И мы посмотрим их прямо сейчас. Думаю… а, вот и они.

Перед тем, как направиться на поиски семейства, я велела привести двух дворцовых магов, алхимика и советника. Чтобы потом никто не смел меня обвинить в том, что подсидела родственника.

Все по закону, как полагается.

Арлинда попыталась упасть в обморок. Зря.

— Тетя! — рыкнула я. — Меня пытаются отравить почти каждый день. Это я должна падать в обморок. Вылейте себе воды на лицо, сразу очухаетесь.

— Алисия, это не смешно. — проговорил Бехар.

— И потом, я сильно сомневаюсь в том, что есть доказательства.

Это Луан сказал. Он разглядывал свой маникюр и как-то спокойно разговаривал. Но я видела, что его взгляд нет-нет, да начинает бегать.

— Эйсы…

Это вошел Резар, а за ним все остальные. Я терпеливо дождалась, пока все раскланяются. Сама же присела в одно из кресел. Что-то ноги слегка подрагивали. Все же не каждый день обвиняешь людей в покушении и в попытках отравления. Эрра устроилась рядом со мной. И один ее вид заставил Бехара и Луана не слишком возмущаться. Хотя вид оскорбленной гордости они сохраняли. Арлинда и вовсе полулежала в кресле.

— Дорогие мои подданные. — начала я разговор. — Все мы знаем, что через две недели мне заступать на трон. И вот ведь незадача, как раз идет и Отбор. Думаю, все в курсе, что вчера пытались напасть на меня и женихов. Целая орава дрейконов, которые в это время года обычно мирно бродят по своим пещерам. А тут просто вели себя как одержимые брачным гоном. Но! — я подняла руку, призывая пока всех слушать. — Это не все. Практически каждый день меня пытаются отравить. К счастью, еще остались люди, преданные мне. И не только люди…

Я положила руку на голову Эрры, ощутила тепло металла.

— Покажи им. — велела коротко.

Гончая широко зевнула, из пасти вырвалось слабое сияние. Не знаю как Арил сделал это, но прямо завораживало. Особенно когда замелькали какие-то цифры, оттенки, непонятные символы. Ну это для меня непонятные, а вот судя по ахнувшим магам и алхимику, они все очень даже понимали.

— Слепки аур, смотрите магистр Эриус.

— Вижу, вижу. — забормотал алхимик. — Тут вот связь следов зелий и аур. Ох, но это же…

— Это запретная магия! — заорал вдруг Бехар.

Лицо у него налилось кровью, а пальцы сжались в кулаки:

— Она запретная, идиоты! Нельзя выполнять никакие действия даже с отпечатками аур, это запрещено!

— Кем? — зевнула я. — Лично мной ничего не запрещено. Более того, колдун Арил находится у меня в услужении, отдавая долг жизни. И он великолепно владеет запретной магией.

— И вы поверите черному колдуну? — рявкнул Бехар. — Серьезно?!

— Отец, прекрати.

А вот Луан все же выглядел спокойным, хотя маникюр уже не разглядывал. А вот за отпечатками аур следил. После чего взглянул на меня. Я приподняла бокал с коктейлем.

— Дорогой брат, один вопрос: за что?

— Дуре не место на троне. — спокойно ответил Луан. — Особенно дуре, которая решила, что может побыть умной. Ты хотела разрушить наш договор с Золотой империей.

— И вернуть договоры на риган! Нам нужно восстановить экономику, Деланей все больше становится отсталым государством. Вы видели, что творится на окраинах?

— А ты видела? — усмехнулся Луан. — С каких пор твои глазки видят что-то, кроме смазливых морд и новых нарядов?

— Может, с тех пор, как меня пытаются отравить?

— Милый, — пролепетала Арлинда, — это же все неправда? Алисия — хорошая девочка, и…

— Заткнись, милая. — посоветовал Бехар. — И что теперь, племянница? Сама возьмешься за управление? Хочешь, чтобы страна быстрее стала руинами? Договор с Золотой империей заставлял другие страны боятся нас. Когда узнают, что мы вернули риган себе, то многие захотят захватить страну. И получит добычу руды себе.

— Я люблю теории. — кивнула в ответ. — Но предпочитаю все же проверять их на практике. Уведите эйса Бехара и эйса Луана в тюрьму.

— Для благородных? — уточнил Резар.

— Еще чего! Пусть посидят с простыми ребятами, поболтают.

Предателей увели, а с Арлиндой осталась пара стражей-наблюдателей и еще вызвали целителя. Тетушка уверяла, что у нее поднялось давление. Я же предложила ей выпить вина и вернуться в апартаменты. Мол, ее ни в чем не обвиняют.

— Луан. — простонала Арлинда. — Милая, он явно ошибся. Но мы должны прощать ошибки.

— Правда? — удивилась я, а Резар за спиной тихо-тихо хмыкнул. — Милая тетушка, а давайте я вам яду налью в вино. А потом скажу, что ошиблась. Но мы ведь должны прощать ошибки!

— С тобой невозможно разговаривать.

Арлинда прижала пальцы к вискам и сообщила, что у нее начинается мигрень.

— Тогда лежите и молчите. — рявкнула в ответ.

— Неблагодарная! — донеслось мне в спину, когда буквально выбегала с террасы с сопровождении Эрры и Резара. Где-то за спиной семенил советник.

— Я относилась к тебе как к дочери!

— Алисия!

— Абонент временно недоступен и крайне зол. — прошептала себе под нос.

Так, ну, кажется, попытки покушения прекратятся.

Я остановилась в широком коридоре, чьи стены были увешаны картинами охоты и чьими-то портретами.

— Советник, хотите что-то сказать?

Его худое лицо стало еще более вытянутым и точно скисло. Мда, похоже, тут тоже будут проблемы.

— Эйса, вы приказали арестовать эйса Бехара, который временно руководил страной.

— Ага.

— И сейчас трон…

— Он не пуст. — ответила радостно. — Я займу его. И начну править. Две недели туда-сюда все равно не изменят ничего.

Глава двадцать четвертая

Итоги сегодняшнего дня впечатляли: стресс у советника Ниола после моих слов о троне, арест двух родственников, истерика у тетушки и шок у кучи подданных. Это после новости про арест.

Что касается фрейлин, то за вечерним чаем они не сводили с меня взглядов. Я же наслаждалась напитком. И пирожными, и еще легкой выпечкой. Над фруктами кружились одуревшие от запахов пчелы. А вокруг раскинулся вид на дворцовый сад.

— Эйса Алисия, так вы правда… займете трон?

— Официально это произойдет через три дня. — ответила я. — Но да, эйс Бехар пытался от меня избавиться.

— Что с ним будет?

Эту фрейлину звали Эвелин. И, кажется, она спала с Бехаром. Она и еще трое моих спутниц. По крайне мере слухи об этом во дворце ходили давно.

— Будет наказан по законам Деланей. — сообщила я Эвелин.

Одна лишь Лери не принимала участие в обсуждении. Она сидела и как-то слишком мечтательно смотрела вдаль. Чашка с чаем в ее руках уже давно остыла, пирожное на тарелке выглядело забытым.

— По законам Деланей за покушение на эйса наказание — казнь. — пискнула другая фрейлина.

— Очень полезно знать законы. — похвалила я ее.

На самом деле про казнь мне думать не хотелось. Возможно, легко представлять как хочешь прибить кого-то. Но отдать такой приказ в реале… это непросто. Практически невозможно. Да я только комаров да тараканов могла прибить без колебаний.

С другой стороны можно представить, что Бехар и Луан — особо крупные и мерзкие тараканы.

Я кинула взгляд на Эрру. Та лежала в стороне, чтобы не нервировать фрейлин. И щурила глаза. Вот уж кому наплевать на все, так это гончей тьмы. Она знала свое предназначение и просто делала для этого все.

— Думаю, — я решила прекратить обсуждение политических интриг, — что нам стоит поговорить о завтрашней второй части Отбора. Как вам задание?

Все фрейлины дружно прижали руки ко лбу. Да, да, за ужином сваха объявила условие второй части Отбора. Хотя за новостями про арест Бехара и Луана, ее слушали не слишком внимательно.

— Но на второй этап уйдет дня два.

— Ничего страшного. — пожала я плечами. — Думаю, женихи будут стараться, когда узнают, что их избранница уже заняла трон. Прямых наследников больше нет, Луан и Бехар арестованы, трона им больше не видать.

— Скалы. — простонала одна из фрейлин. — Они такие высокие! И там водятся ужасные твари! Те же дрейконы.

— Ну дрейконами нас теперь не испугать.

— Высота! — взвизгнула Эвелин. — Они очень высокие.

— Отлично! Правитель должен быть смелым и не боятся таких вещей, как высота. И покорение скалы можно сравнить с покорением власти. Только вверх, не терять бдительности, иметь страховку. Иначе можно упасть и разбиться.

Конечно, ни фрейлинам, ни женихам я не стала говорить, что маги протянут защитную сеть. Она невидимая, ее невозможно заметить, но надежно удержит того, кто сорвется.

Да и вообще я поняла, что фрейлинам информацию лучше всего подавать дозированно. Проще болтать о чем-то легком, милом и девичьем.

— Эйса, — прощебетала одна из девушек, — а кому вы отдаете предпочтение? Ну вот между нами.

Ага, вам скажи, а вы потом разнесете все это по дворцу.

— Есть несколько. — улыбнулась так загадочно. — Но пока рано говорить о чем-то конкретном.

А сама поймала взгляд Лери. У той в глазах плавала мечтательность. Так, надо заканчивать посиделки и пообщаться с ней. Мне просто позарез надо выяснить, смогу ли я увидеться с правителем Золотой империи.

Алисия, мать твою, я выполняю работу, которая на плечах нормальной эйсы. А не втянутой во все это против воли.

Фрейлины ушли, явно недовольные тем, что секреты я не все раскрыла. Лери же сделала знак остаться. А после, когда двери террасы закрылись, повернулась к ней.

— Ну что?

— Это был Красный дракон! — визг Лери прозвучал тихо, но от души. — Эйса, вы устроили мне встречу с принцем Кальясом! Как мне отблагодарить вас?!

Она кинулась на колени, так что я не успела перехватить ее. И рявкнула:

— А ну встань! Немедленно!

Фрейлина замотала головой, продолжая стоять на коленях.

— Поднимись! — зашипела я. — А то замуж выдам за самого старого и жадного вира в королевстве!

Угроза подействовала. Лери поднялась, но при этом вся дрожала. И видно было, сколько усилий ей понадобилось, чтобы весь вечер сидеть и молчать.

— Как прошла встреча?

— Он невероятный! — снова прорвало фрейлину. — Он такой внимательный, чуткий, вежливый! Он даже спросил разрешение, прежде чем взять меня за руку!

Кхм, кхм, она точно с Кальясом встречалась?

— Он такой умный! Столько всего знает! И оказывается приехал на Отбор только потому, что его отец решил окончательно прибрать Деланей к рукам.

Тут Лери тряхнула головой и перешла на шепот. Такой, что нам пришлось склонить голову друг к другу. Иначе ничего не расслышать.

— Эйса Алисия, Кальяс просил передать вам. Сказал, что умею держать язык за зубами. Сегодня в полночь он может устроить вам встречу со своим отцом. Говорит, если опасаетесь подвоха, то можете взять кого-то. В полночь в вашем кабинете.

И как он собирается нам там устроить встречу? Ладно, это волшебный мир, все бывает.

— Еще он просил передать. — шептала Лери. — Что на вас виды не имеет. И что его отец боится потерять производство ригана, потому и отправил его сюда. Деланей сейчас имеет все права на то, чтобы вернуть риган себе. Он подкупал Бехара, давал ему щедрые суммы. И тот не отзывал права. А вас никто всерьез не принимает. Простите, эйса Алисия, но правитель Золотой империи считает вас дурочкой. Простите.

— Не проси прощения. Маска дурочки поможет мне. Спасибо. А теперь иди к себе. Надеюсь…

— Он хороший. — поняла мои мысли Лери. — Я знаю, что вы о нем не лучшего мнения, но он правда хороший.

— Хочется верить. Потому что если он тебя обидит, я его драконью задницу надеру.

Лери хихикнула. Судя по ее раскрасневшимся щекам, спать она не отправится. А скорее всего продолжит свидание. Ладно, девочка взрослая.

А мне пора готовиться ко встрече с правителем Золотой империи. Для начала вернуться в свои комнаты.

Там я ощущала себя более защищенной. Пока шла по залам и коридорам, то всюду ощущала взгляды. И не все добрые. У Бехара оказались свои последователи. А остальных волновали перемены.

Никто из тех, кто близко к власти, не любит перемены.

А я, блин, пытаюсь тут выжить.

В апартаментах было чисто, тихо и пахло духами. Эрра огляделась и зевнула. Типа все свободно, безопасно, можешь расслабиться. Что я и сделала. Просто рухнула на постель и раскинула руки в стороны.

— Хочу домой. — простонала, глядя в потолок. — Хочу в свою кроватку, хочу туда, где мне не придется никого изображать, а быть собой. Эрра, я бы хотела забрать тебя. И Арила. Жаль, это невозможно. Это нечестно!

Кстати, о колдуне. Я знаю, что он сейчас лежит без сил. Но мне кто-то нужен на встрече с правителем. Резар? Как вариант, но я бы предпочла колдуна.

* * *
До полуночи времени оставалось достаточным. И я собиралась было наведаться к Арилу. Ну там посмотреть как он себя чувствует, может, полотенце влажное на лоб положить. Или чем там колдуны лечаться.

Но не получилось. Потому что явился ашер и сообщил, что моего внимания просит вир Дариан. Ему то что надо? С другой стороны, поговорю с ним, узнаю поближе.

Ни минуты покоя.

— Пусть ждет меня в Розовой гостиной.

Алисия бы выбрала ее. Наверняка. Там все такое милое, гламурное и у меня изжога от количества розовых оттенков. Даже потолок цветы пыльной розы.

В итоге глянула на себя в зеркало и осталась довольна. Алисии достался тот облик, который мог быть у меня, проводи я кучу времени в салонах красоты. Свежий цвет лица, плюс карамельного цвета локоны и сияющие глаза. Ладно, за сияние глаз спасибо мне. Потому что они начинают сверкать от мысли о колдуне. Который лежит в своей башни и страдает.

Я его навещу. Обязательно. Вряд ли встреча с Дарианом затянется надолго. Потому что он не похож на того, кто мечтает заполучить трон, заделав мне ребенка. Ну а если будет приставать, то… пну между ног. Обычно срабатывает.

Розовая гостиная находилась в крыле, где жила я и мои родственнички. туда приглашали далеко не всех. И она лучше всего защищена от подслушивания.

А еще порой там мой дядюшка тискал фавориток. Об этом мне сообщила Лери. И Ажалей. Ну демон то в этих делах профи, пусть даже и в теории.

Дариан уже ждал меня. Вскочил с кресла и подхватил меня за протянутую руку. Короткий поцелуй коснулся пальцев, оставил влажный след. Но и только. Никаких обжигающих ощущений, никакого томления.

Не мое это дело. Не мне с ним жить.

— Добрый вечер, вир Дариан.

— Эйса Алисия, вы просто ослепительны. Точно вам не угрожала опасность.

— Вы меня защитили.

Я опустилась в одно из кресел, что стояли полукругом. Слуги уже принесли напитки и фрукты. Но на них никто не обратил внимание. Дариан сел напротив, при этом не отпуская моей руки.

— Я счастлив выступить вашим защитником, Алисия. Но не понимаю, что происходи. Ходят слухи, что эйс Бехар…

— Он арестован. — кивнула я. — Но это не повлияет на Отбор. Вы это хотели узнать?

— Нет, я хотел рассказать вам кое-что.

Я проследила как его пальцы поглаживают мою руку. Но пока выдирать ее не стала.

— Что же?

Эрра, надо на всякий случай позвать Эрру. Мысленно сосредоточилась, велела гончей ждать у дверей гостиной. И в случае малейшего подозрительного шума врываться внутрь.

— Вы хотите занять трон, эйса Алисия?

— Он мой по праву.

— Уверены? — спросил Дариан. — Простите, Алисия, не хотел вас оскорбить. Но никто больше не претендовал на трон? Никакие слухи не доносили вас о незаконнорожденных детях вашего отца?

Я честно подумала минуту, даже глазами повращала. А сама лихорадочно размышляла. Может, Дариану что-то известно? Или он просто заботится? Или преследует свои цели?

— Нет, ничего такого я не знаю. А в чем дело, вир? Умоляю, скажите, если что-то знаете!

— Я? Эйса Алисия, вы взволнованы. Вы не хотите власти? Готовы передать трон тому, кто объявит себя еще одним прямым наследником?

Да я бы с радостью, только не могу. Дариан смотрел на меня с любопытством, а я… а мне хотелось сейчас отмотать время назад и не соглашаться на встречу.

— Если объявится кто-то еще, то он не будет прямым наследником.

— Почему?

— Потому что он будет мне сводным. — попыталась я объяснить. — Он будет наследником лишь с одной стороны. А это автоматически отбрасывает его в очередь за мной.

— То есть, вы допускаете, что наследники могут быть.

Вот же упрямый. Мне вдруг захотелось вытащить свою кисть из его пальцев. Я попыталась это сделать, но не получилось. Хватка Дариана внезапно усилилась.

— Считаете, что знатное происхождение — единственное, что может сделать человека правителем? — спросил он изменившимся голосом.

Так, мне ситуация перестала нравиться. Успокаивала Эрра за дверью.

— Считаю, что правителем может стать только тот, у кого есть мозги.

Улыбка Дариана стала еще шире.

— Эйса Алисия, вы выберете меня?

Черт, может, у него шизофрения? Так скачет с одного на другое. Я пожала плечами.

— Скажем так, вир Дариан, у вас неплохие шансы. Но сейчас вы меня пугаете. Предлагаю прекратить разговор. Завтра тяжелый день, второй этап Отбора.

— К демонам Отбор!

— Не надо. — попросила я. — Вир Дариан, что происходит? За дверью Эрра, она ворвется сюда и…

— Не ворвется.

Я проорала мысленно имя гончей. Но… ничего не произошло. Тогда позвала уже громче и вслух:

— Эрра!

Опять тишина. И только хватка Дариана становилась все сильнее. Могут остаться синяки.

— Мало что может остановить гончую тьмы. — произнес Дариан. — Но есть средства. Одурманить на время можно кого угодно. Ты права, Алисия, ребенок обоих правителей Деланей всегда будет первым на очереди к трону. Жаль, очень жаль…

А до меня вдруг дошло.

— Ты бастард?!

Щеку ожгло как огнем, что-то липкое побежало по подбородку. Кровь!

— Не смей называть меня так! — Дариан больше не казался милым. — Твой отец просто воспользовался моей матерью, лишил ее чести и бросил беременной. Ты — дочь урода! Серьезно думала, что в тебя можно влюбиться? В насквозь испорченную девицу, возомнившую себя умной?!

Он покачал головой:

— Пока ты жива, я всегда буду вторым к трону.

Глава двадцать пятая

— Я не Алисия!

Так, основное искусство выживания — выживать. Вырваться я не могу, значит, надо заболтать, увести внимание. А потом уже попытаться оглушить.

— Врать ты не умеешь.

Он продолжал держать меня за руку, да так, что от боли на глаза выступили слезы. Как это обидно, так ошибиться в человеке.

— Я не вру! Сам подумай!

— Когда хочешь выжить, то скажешь абсолютно все. — парировал Дариан. — Не бойся, эйса, я сделаю это быстро. Ты мне не нравишься, но я не злодей. Просто хочу забрать свое.

Он не доставал кинжал или что-то в этом роде. Но свободной рукой сорвал со своей шеи подвеску в виде небольшого флакона из синего стекла.

— Ты просто вдохнешь и заснешь, Алисия.

— Я не Алисия! — заорала в ответ.

И никто не ворвался в комнату. Странно, видимо, Дариану и правда удалось обезвредить Эрру и стражу.

— Я не Алисия! — повторила уже чуть тише, чтобы не раздражать противника. — Посмотри сам! Я из другого мира! Меня вытащили сюда против воли, мечтаю вернуться домой. Ну же!

Я смотрела в глаза Дариана. Давай, заинтересуйся! Не каждый день тебе такое говорят.

Он и правда удивился.

— Другой мир? Откуда ты знаешь о других мирах?

— Вот именно! Ты не подумал, почему Алисия так изменилась? Этапы Отбора необычные, смена интересов…

— Мда, надо признать ты оказалась умнее, чем я думал. — кивнул Дариан. — Поговаривают, что эйса Алисия как избалованное дитя, только желания не детские. Но я увидел умную и интересную женщину. Если бы не твое происхождение, то мог влюбиться в тебя.

Что вы, не стоит.

— Поэтому тебе бессмысленно убивать меня. — затараторила я. — Смотри, проще нам объединиться, вернуть права на риган, выбрать тебя правителем. К чему проливать кровь?

Болтать, главное болтать. Пусть считает меня такой же, как он.

— Я не собираюсь проливать кровь. — пожал плечами Дариан. — Возможно, ты права и действительно прибыла из другого мира. Но что это меняет. Ты собираешься вернуться обратно?

— По договору — да.

— То есть, Алисия вернется сюда. В это тело. Нет, не вариант, извини.

Он попытался открыть бутылочку в его руках, но одной рукой это было сделать затруднительно. Пора было действовать.

И действовала я достаточно просто. Но эффективно. Один удар, и Дариан почти сложился пополам. А я кинулась к двери, вопя во все горло.

— Помогите! Эйсе нужна помощь! Эй! Люди-и-и-и!

Чертово платье! Я выбрала самое удобное, но все равно подол путался между ног. Я подхватила его и тут же ощутила резкий рывок назад. Да чтоб тебя! Дариан ухитрился схватить меня за щиколотку и дернуть. Да так, что я грохнулась на пол. От удара локтем о каменный пол, слезы брызнули градом.

— Иди на хрен! — заорала изо всех сил! — Эрра! Люди-и-и-и! Ау-у-у-у-у!

— Тебя любили! — прошипел Дариан, в лице которого не осталось ничего милого. — Ты росла во дворце, в то время как я терпел унижения от отчима. Ты заняла мое место, Алисия. пришло время его освободить.

Вместо ответа я лягнула его ногой, пытаясь выбить пузырек. Издала воинственный вопль, когда мне это удалось. Но Дариан щиколотку не отпустил, а стал подтягивать меня к себе. При этом отбивая пинки свободной рукой.

Эй, я борец, ясно?! Я ему нос в морду лица вколочу! Лягнула еще раз, но ногу перехватили. И дернули уже за обе щиколотки. Изо всех сил…

— Убью! — рявкнул Дариан.

Стекла со звоном и грохотом брызнули во все стороны. Я только успела зажмуриться, успев заметить как в гостиную ворвалось что-то огненное и черное. Драконы!

— Спасите! — заорала изо всех сил. — Наших бьют!

Согласна, эйса бы так не закричала. Но во мне сейчас проснулась Алиска. Которая с детства весь день проводила во дворе. И при случае могла дать в нос. И в лоб. И в глаз.

Два драконы разнесли гостиную буквально в считанные секунды. Удивительно, как они тут поместились. Хвост Черного дракона находился на улице. А хвост Красного вынес двери.

Горячее дыхание пронеслось мимо меня, ласково коснулось кожи. Я почувствовала как на ногах ослабла хватка и двинула изо всех сил. Судя по хрусту и сдавленному воплю — попала по носу.

После чего резво ускакала на коленях подальше. Платье ужасно мешалось, но плевать. Надо выжить и напинать уроду, который прикрывался маской милахи.

Ну-у-у и подальше от драконов, а то зашибут.

За дверями гостиной отыскалась Эрра. И стража. Первая стояла в неудобной позе, точно собралась прыгнуть и окаменела. А стражники валялись и храпели. Черт, и как он это сделал? Я вдруг поняла, что меня трясет. Эта магия… она как радиация. Непонятно откуда и как сильно сможет воздействовать. Не понимаю я ее. И не знаю как управлять своей.

— Блин, блин, блин! — шептала себе под нос.

Осторожно заглянула в гостиную. Ага, драконы разнесли пол-стены. Судя по приближавшимся крикам, это заметили. И сейчас сюда мчалась охрана с оружием наперевес. Драконы же окружили Дариана и рычали. У меня от этих звуков в груди все вибрировало. Черный вдруг повернул морду в мою сторону. Я увидела полыхающий пламенем взгляд и быстренько вернулась в коридор. А там уже бежали стражники, с Резаром во главе.

— Эйса! — закричал он. — Эйса, с вами все в порядке?

Я кивнула и ткнула пальцем в сторону гостиной.

— Это все Дариан. — у меня губы тряслись, слова выходили рваными. — Он — сын эйса, мир его душе. Он — незаконнорожденный.

— Ублюдок. — сплюнул Резар. — Эйса, вас уведут в безопасное место.

Мысль буквально обожгла изнутри.

— В мой кабинет! Немедленно!

Резар мигом отрядил троих мне в охрану. Я же с досадой посмотрела на юбку. оторвать бы ее повыше колен, но тогда тут всех кондратий хватит. С другой стороны, Дариан вряд ли мог все это провернуть без последователей. А это значит, что пока во дворце все еще опасно.

— Иди сюда! — рявкнула, увидев среди толпы ашера.

Да, да придворные толпились тут и там. Уже летали шепотки о том, что во дворец ворвалась чужая армия. И сейчас наши сражаются с врагом. Ох, дайте мне сил не завизжать от раздражения.

И почему меня все это раздражает? Обычно я более спокойна. Мотнула головой, пытаясь таким вот способом поставить мозги на место. Мысли продолжали путаться, а зубы то и дело постукивали. Так откровенно меня убить еще не пытались. Да и за что?! За, мать его, трон! Вот уж сокровище! По мне так это лишняя головная боль и трата нервов.

Ашер подбежал, всем видом показывая готовность служить. Я же думала, кто в толпе на стороне Дариана.

— Фрейлину Лери ко мне в кабинет. — приказала я тихо. — А также виру Дардану и вира Церия.

— Да, эйса.

Это те, кому я еще как-то могла доверять. Им, а не главе местного шпионажа или советнику. Потому что боюсь, что у Дариана связи могли оказаться как раз на самом верху. Думаю, тут были те, кто не хотел восхождения на трон молоденькой и капризной эйсы. Возможно, они даже думали о Деланей. Но это не умаляло желания избавиться от Алисии.

От меня.

А еще я хотела успеть кое-что сделать. Мысль продолжала обжигать изнутри. Думаю, сторонники Дариана пока залягут на дно. Но лишь на время. Тем более за меня заступились драконы.

— Стойте у дверей. — велела я страже. — Тех, кого назвала, впускать только когда убедитесь, что у них нет ничего с собой из оружия или магии. Больше никого не впускать. Включая женихов. Все!

И тут раздался лай, в котором слышались металлические нотки. Эрра! Я сделала знак страже посторониться. Моя гончая тьмы неслась вперед. И облаивала любого, кто мешкал уступить ей путь.

— Эрра!

Она не стала кидаться ко мне, как другие собаки. Просто ткнулась лбом в ладонь. И в голове возникла картинка: горячее дыхание дракона, окутывающее гончую, а потом она встряхнулась и побежала.

— Охраняй меня. — приказала строго. — Очень внимательно.

Судя по вспыхнувшим глазам, Эрра отенслась к приказу весьма серьезно.

Тяжелые двери кабинета отсекли шум. Так, теперь к столу. Я схватила грифель и чистый лист бумаги. Глубоко вдохнула.

— Эрра, мне никто не должен мешать. Когда придут Дардана, Лери и Церий, то пропусти их. Но только их.

А сама начала водить карандашом по бумаге. При этом закрыв глаза. Представляла то, что хотела нарисовать. Как можно точнее, как можно ярче. Пусть рука движется сама. Я нефига не разбираюсь в магии, но, кажется, тут стоит положиться на интуицию. Потому расслабимся и рисуем. Вот так, чтобы ощущать ту силу, которая струится от меня через грифель.

Я и правда чувствовала что-то. Хотя, возможно, у меня просто сдавали нервы. И тепло в руке и покалывание в пальцах это начало отката и истерики. Хотя у меня же никогда не было истерик.

Время точно остановилось. Но когда я открыла глаза, то увидела, что рисунок закончен. Внутри чувствовалось легкое опустошение. Какое случается после хорошо сделанной любимой работы. А на листе красовалась дверь. Дверь в башню колдуна. В половину натурального размера.

Что ж, если сниму платье, то вполне пролезу в нее. Думаю, времени хватит.

— Я передумала, — сказала Эрре, — впускай только тогда, когда я вернусь. Я быстро.

Выглянула за дверь, велела стражникам:

— Впустите тех, кого я назвала, только после того как разрешу. Эрра гавкнет, если заходить было запрещено.

Перевела дыхание и решила добавить чуть извиняющимся тоном:

— Немного путано, но поймите мое состояние. Все, выполняйте.

Ладно, вроде приказы я раздавать умею. Теперь за дело. Я стащила с себя платье, при этом ругаясь под нос и стараясь громко не пыхтеть. Да какой извращенец придумал эти крючочки, завязочки и прочее?! Конечно, без посторонней помощи одевание может растянуться на пару часов. В конце концов я стянула платье, оставшись в корсаже и нижней юбке.

А дверь тем временем уже стала почти материальной. Коснувшись листа, я ощутила твердость и шероховатость дерева. А спустя еще пять минут, смогла открыть ее…

И провалиться внутрь.

* * *
— Я тебя едва не испепелил! — заорал Ажалей. — Какого хре…

— Замолчи!

Демон пыхтел так, что из ноздрей вылетал дым, а иногда и искры. Желтые глазища сверкали, а зрачки в них реально так вращались в разные стороны. Но меня не трогал, а только продолжал ругаться.

— Ты сейчас знаешь что сделала? — он резко перешел от ругательств к смеху. Мда, еще и биполяркой что ли страдает?

— Что? — я оглядывалась. — А где колдун?

— Его нет. — хихикнул Ажалей. — Ты сейчас вломилась в башню Черного колдуна, девица, причем с помощью сильной магии. Теперь тебе придется ждать пока резерв восстановится.

— То есть… — насторожилась я.

— Ну обратно то как возвращаться собралась?

Черт! Я рванула дверь на себя, за ней оказалась улица. Захлопнула с грохотом и выругалась уже вслух. Попала по всем статьям! До дворца еще добраться надо, а там меня скоро могут хватиться. Одно дело пробыть тут десять минут, а другое дело добираться около часа. Да и народ может заинтересоваться, как эйса, которая была в кабинете, очутилась в городе. Арил же предупреждал скрывать магию.

Кстати об Ариле.

— Где колдун?

— Спасает тебя. — ответил Ажалей. — Чем он еще может заниматься.

— Но он же… он же должен лежать и восстанавливаться.

Ажалей взлетел под потолок, проухал что-то, затем спустился ко мне. Такая рожа в воздухе, а вокруг творческий бардак. И ни следа колдуна.

— Ты веришь всему, что говорит этот Черный колдун? Девица, я считал тебя умнее.

— Что? — прошептала я. — В смысле? Где он?

— Говорю же, спасает тебя, дурочка. Хочешь подвести, Черного колдуна? Не советовал бы.

— А ты, — я сглотнула, — ты можешь отправить меня во дворец побыстрее?

— Теоретически — да. Но что я буду иметь за это, а? — демон прищурился. — Ты не моя хозяйка, девица. За помощь надо расплачиваться.

— Даже представлять не хочу, что ты затребуешь.

— Можем поторговаться.

— Нет! — отрезала я. — Может, я тут в вашем мире наивная, но книги читала. И знаю, что с демонами сделок нельзя заключать. Так что не-а-а-а.

— Ну ладно. — буркнул Ажалей. — Сиди тут, пусть эйсу хватятся.

Я поняла, что нервным шагом меряю комнату туда-сюда. Машинально потянула руку к золотистой склянке, но была остановлена воплем демона.

— Не лапай!

Тьфу, и правда. Отдернула руку и даже вытерла ее о юбку. Совсем забылась. Расслабилась.

— Что это?

— То, что знать не положено. — сварливо заявил Ажалей. — Сделки не будет? Тогда я пойду готовить жрать! Тут знаешь ли скоро голодные и злые будут.

— Ты отзываешься о колдуне во множественном числе?

— У него самомнения на армию демонов. — парировал Ажалей и удрал куда-то в глубину башни. Туда откуда тянули довольно вкусные запахи и что-то шкворчало. Я же села на диван и тупо уставилась на камин. Как вернуться? А если Арил задержится? Когда стража у дверей заподозрит неладное? Мамочки, что ж делать то?

От запахов с кухни начало мутить. Воды бы. Я оглядела заваленные разным хламом столы и поняла, что глотнуть отсюда ничего не рискну.

Стоп! Я идиотка! Ведь можно так же нарисовать свой кабинет и вернуться туда.

— Ажалей! — заорала во весь голос.

Демон отозвался не сразу. А когда приплыл в гостиную, то за ним тянулся шлейф ароматов специй и чего-то жареного. Меня замутило еще сильнее.

— Что за гадость ты готовишь? Меня сейчас вывернет!

— Это оторный стейк! — заорал Ажалей. — Следи за языком, смертная! Я лучший повар среди демонов. Вот же! Язык бы тебе оторвать! Ты зачем меня звала? Чтобы поглумиться?!

— Затнись!

На демонов мне еще орать не приходилось. Ажалей выпучил глаза, из них посыпались искры, а потом… он как-то резко сдулся. И лишь рыкнул:

— Если бы не эта штука, я бы точно тебе язык оторвал.

— Какая штука?

Ажалей сощурился. Он явно пытался вывести меня из себя.

— Ты не в курсе, девица?

Он сделал круг вокруг меня и вдруг заухал от смеха. Такого коварного и злорадного, что аж мурашки по коже.

— Не знаешь, не знаешь! Ахахахаха!

— Так скажи.

— Ни за что, ни за что! Ты меня обидела, оскорбила. Так что сиди в неведении, девица! Мда-а-а-а, просто демонское блаженство знать то, чего не знают другие.

И этот демонический засранец удрал обратно на кухню. А я мне оставалось сжимать кулаки. Ажалей явно ждал, что я начну умолять его. Ну уж нет. Так, кстати…

— Мне нужна большая бумага, размером с дверь, и грифель.

Ажалей принес все это, снова ухнул и удрал. При этом так ехидно покосился, что стало ясно: ждет просьб все рассказать. Я не выдержала и показала ему язык. Демона аж передернуло. И фиг с ним.

Я расстелила бумагу на полу. Итак, нарисуем часть кабинета, куда я пролезу. Фу, воняет отвратительно, что бы там Ажалей не говорил. Я люблю стейки, но тут запах мерзейший. Сглотнула и постаралась сосредоточиться на рисунке. Надеюсь, получится все сделать и вернуться.

Я успела набросать только ковер на полу, когда колдун сбежал вниз, по винтовой лестнице

Да, Арил явно не ожидал меня увидеть. Поганец Ажалей точно ему не сказал. Потому колдун уставился на меня, и даже сделал шаг назад. Я же так и села при виде него. Нет, в курсе, что Арил должен вернуться. Просто он оказался обнаженным. Совсем. И я просто прикипела взглядом к правому плечу.

Там красовался шрам. Такой же, как у Черного дракона.

Глава двадцать шестая

— Да! — я ткнула пальцем в сторону онемевшего колдуна. — Я знала! Подозревала!

Арил точно очнулся, но продолжал молчать. Только теперь молчание начало отдавать привкусом озона. Точно воздух перед грозой.

Для начала он схватил висевший на перилах лестницы балахон и накинул на себя. Шрам скрылся, но продолжал маячить перед мысленным взором. Где-то вдали хихикал Ажалей. И я поняла, что он успел доложить Арилу о моих проделках.

— Почему ты молчал? — спросила тихо. — Почему сразу не сказал? Почему?!

Арил одним взглядом заставил меня прикусить язык. Его взгляд упал на бумагу, на начало рисунка. Он молча отшвырнул это в сторону, при этом одновременно открывая портал. На миг заглянул в образовавшийся проем, а после дернул меня следом за собой.

— Это уже за гранью! — прошипела сердито.

Он вел себя так, точно я оказалась непослушным ребенком, а он — рассерженным родителем. Хотя ничего ужасного за собой не чувствовала. С другой стороны, смотря что ему наговорил Ажалей.

И шрам, чертов шрам! Почему он скрывал?

Я всегда говорила всем своим парням, что прощу многое, но не вранье. Измена и скрытие важных вещей тоже вранье.

Мы вывалились прямо в кабинете. Эрра подняла голову и снова опустила ее на лапы.

— Одевайся. — сухо приказал Арил.

А когда я замешкалась, то поднял с пола платье и сам натянул его на меня. Пальцы колдуна ловко справились со всеми крючками, после чего отряхнули и толкнули меня в кресло.

— Какого дъявола?!

— Тот же вопрос тебе, Алиса. Какого дъявола ты явилась в мою башню без приглашения, да еще использовав магию, о которой пока ничего не знаешь?!

Говорил Арил негромко, но так, что волоски на руках приподнялись. В голосе отчетливо слышалось рычание. Ну знаете, я тоже могу порычать.

— Ты — Черный дракон. — я говорила утвердительно. — Ты долбаный Черный дракон, который зачем-то решил от меня маскироваться. Какого хрена, а?

— Сейчас к тебе придут. — отрезал Арил. — Потому давайте просто поговорим о текущей проблеме. А после вернемся к нашей. Личной.

— Ненавижу вранье. — проговорила вслух. — Ты соврал мне. Соврал!

— Ты сильная. — прервал меня колдун. — Взяла себя в руки и надень маску эйсы.

Мы попытались прожечь друг друга взглядами, но тут в дверь постучали. А после появился один из стражников.

— Виры Дардана и Церий, а также фрейлина Лери явились по вашему приказу, эйса.

На колдуна он бросил лишь быстрый взгляд. Чувствую, здесь привыкли к тому, что Арил появляется где и когда захочет.

— Пусть войдут.

Я сложила руки на столе. Странно, но в глубине души я не слишком удивилась тому, что Черный дракон и Арил — один и тот же человек. Видимо, мое подсознание давно это подозревало. Хотя внутри и жгло.

Я ненавидела вранье. Это мини-предательство. Особенно больно когда так поступает тот, кому доверяешь. И он единственный, кому доверяешь.

— Эйса Алисия!

Лери отвесила реверанс, а после кинулась ко мне. Я указала на одно из кресел.

— Садись. Садитесь все.

— Не смеем, эйса.

— Сядьте! — повысила голос. — У нас чрезвычайное положение. Садитесь.

Если вир Церий сел с видом, точно давно этого ждал, то Дардана и Лери присели аккуратно. Видимо, в кабинете положено сидеть было только эйсу.

— На меня состоялось покушение. — проговорила я сухо. — Думаю, новости об этом уже разлетелись по дворцу. Так вот, только вам я могу доверять. У вира Дариана тут явно были сторонники. Вира Дардана, вы же общались со всеми женихами?

— Да, эйса. — дрожащим голосом произнесла сваха. — Но я никогда…

— Я же уже сказала, что могу доверять только вам. Вы все далеки от дворцовых интриг. Дардана, вы в курсе с кем общался Дариан? Возможно, видели у него в комнатах кого-то из нашего дворца.

— Он всегда был один. — пожала плечами сваха. — Сидел с книгами, тренировался с мечом. Вежливый и обходительный, улыбался. И… ладно, простите, эйса, он мне колье подарил. Из самоцветов со своих рудников.

— Завоевывал доверие. — кивнула я. — Только ошибся на ваш счет, вира Дардана. Вы преданы своему делу и своим правителям. А на женихов смотрите как на хороший товар.

— Вроде того.

— Эйса. — подал голос вир Церий. — Я видел вира Дариана в компании виров Кассия и Донала.

— Самые богатые люди в Деланей. — подал голос Арил. — Хм, это интересно. Эйса Алисия, я не советник, но рекомендовал бы задержать этих двоих.

— Думаю, Резар сейчас с пленником.

— Это не проблема. И потом, скорее всего эти виры быстрее скажут правду, если им показать как мы серьезно настроены.

Арил беседовал так, точно не мы шипели друг на друга несколько минут назад. И предлагал дельную вещь. Кажется, в задержании он планировал задействовать Ажалея. Ну а кто еще мог бы сделать виров сговорчивее. Да думаю они при виде этой демонической морды признаются во всем, что совершили и все, что собираются совершить.

— Делайте все, чтобы задержать их. Эрра, — позвала я гончую. — Найди Резара, позови сюда. И скажи, чтобы вира Дариана охраняли как следует. А знаешь что, охраняй его сама. Никого не подпускай, а если попытается сбежать или подкупить то… разрешаю укусить его за задницу.

Потом перевела взгляд на Лери.

— Мои фрейлины общались с виром Дарианом? Вспомни все сплетни о нем. Это очень важно.

У Лери даже кудряшки зашевелились от усердия. Она чуть прикусила ноготь, но опомнилась и снова сложила руки на коленях. Эрра выскользнула в приоткрытую дверь, там тут же послышался визг и звук упавшей посуды. Кто-то еще не привык к моей гончей.

— Многим фрейлинам нравился Дариан, эйса. Он вежлив, не пытается зажать в углу. Ой, простите.

— Можешь мне не описывать мужскую природу. — попросила я ее. — Дальше.

— Он ни с кем особо не сблизился, эйса. Всем говорил комплименты, мог подарить украшение, но не более. А, и еще расспрашивал о стране. Мол, какие у нас любимые места, что ценят жители и так далее.

Тут Лери буквально подпрыгнула.

— Эйса, было еще кое-что! Вира Арианна.

Эту я знала. Богатая наследница, считавшая эйсу Алисию глупой выскочкой, но широко улыбавшуюся при встрече.

— Что?

— Ну… простите, эйса, девочки видели как она… — Лери замялась.

— Говори уже. — попросила я устало. — Понятно по твоему лицу, что они не беседовали о розах. Они занимались этим самым?

— Потрахушками. — подал голос Арил.

Щеки у Лери окончательно стали пунцовыми. Она самая скромная из фавориток, честное слово.

— Простите, эйса, но колдун прав.

Я лишь дернула плечом. Да плевать, с кем там спал Дариан. Внутри начинало закипать. Этот тоже врал, причем в лицо. Притворяясь таким заботливым и милым.

— Виру Арианну к тем двум. Арил, можешь попросить своего демона, чтобы он прихватил еще и девицу?

— К девицам у него особая слабость. — согласился колдун. — Уже сказал. Эйса, позвольте.

Я сделала приглашающий знак рукой. Мол, давай, толкай речь.

Арил даже в темной непонятной хламиде выглядел сурово и брутально. Выйдя на середину кабинета, проговорил.

— Эйса вам доверяет, но не я. Эйса Алисия умна не по годам, — быстрый взгляд на меня, — но я прожил дольше. И в курсе того, что предательство порой может поджидать там, где его не ждешь. Случайно, забывшись. Потому, чтобы такого не случилось, я наложу на вас Забвение. Вы забудете о чем говорили здесь. Но не забудете все остальное, чтобы дать показания.

— Мне тоже поставите? — спросила у Арила.

— Эйса вне подобных заклятий. — сурово отрезал колдун. — Вам ли это не знать.

Мы сейчас взглядами друг друга сожжем!

— Помню. Вас проверяла.

А время то приближалось к полуночи. Не хотелось бы сорвать переговоры с правителем Золотой Империи, Красным Драконом.

— Тогда делайте все быстрее, — приказала Арилу, — А то у меня есть еще дела. И они напрямую касаются будущего Деланей.

— И Отбор ведь тоже нельзя отменить. — всполошилась Дардана. — Эйса, впереди еще два этапа.

Чертов Отбор вот сейчас был мне нужен как собаке пятая лапа. Но я лишь кивнула и сделала знак Арилу.

— Делайте то, что должны.

Со стороны наложение заклятия не выглядело как-то не слишком красочно. Тело колдуна окутала легкая дымка, когда он зашевелил губами. А мне внутри что-то подсказало: слова он произносит беззвучно потому, что не хочет проблем. Возможно, заклинание не для человеческих ушей.

Внезапно Дардана и Лери охнули, схватились за виски. Церий же не шелохнулся, зато проворчал:

— Ну просто как после попойки. Причем дешевым пойлом.

— А вы такое пробовали? — не удержалась я.

Министр Моды вздохнул и доверительно прошептал:

— Знали бы вы, эйса, что мне приходилось пробовать, пока я не стал тем… кем являюсь сейчас.

— Охотно верю.

— Неприятные ощущения скоро исчезнут. — пояснил Арил.

Дымка вокруг него рассеялась. А мне даже как-то дышать стало легче. Его магия, в моменты активности, незримо давила. Не зря Арил упоминал, что она не из этого мира.

— Утром объявим про второй тур Отбора. — завершила я разговор. — Сегодня все откладывается. И думаю, женихи меня поймут. Вира Дардана от моего имени передайте им, что ничего не отменяется. После завтрака я лично прослежу как идут допросы. И… о, Эрра

Гончая вернулась и села возле меня. Положила ладонь ей на голову, ощутила в безопасности.

— А теперь уходите. Я очень устала. Арил, ты задержишься.

Остальных точно ветром сдуло. Лишь Лери оглянулась, но нарушать приказ не решилась. Лишь помахала рукой. А у меня сил не осталось ей ответить. Из меня и правда точно враз вытащили все кости. Хотелось просто расплыться на кресле.

— У нас немного времени, до того как я увижусь с императором Золотой империи. Встречу устроит мне Кальяс в благодарность за то, что ему благосклонностью ответила Лери.

— Права на риган? — понял Арил.

Он опустился на колени, около кресла. И провел ладонями по моим ногами, поднимая подол. По телу мигом расплылось тепло, но я все равно завозилась.

— Не лапай. Что за идиотский спектакль с переодеванием?!

Колдун руки убрал, встал со вздохом. Я смотрела на него снизу вверх и опять понимала, что к теплу в груди примешивается колючка злости.

— Он не идиотский. Находился я здесь инкогнито. Прибывшие драконы ощутили бы меня, узнали. Сын Черного императора на службе у смертного… не думаю, что эта новость обрадовала бы отца.

— Он не в курсе.

— Он в курсе. Долг жизни — священен. Но даже такое объяснение не уберегло бы от насмешек в адрес Черных драконов и наших земель. Это глупо. Но, увы, драконы те еще снобы. Потому появился Черный дракон среди женихов. Ты не должна была особо обратить на меня внимание.

— У меня для тебя хреновые новости. На чувака с серебряной маской не обращать внимание сложно. Ты в курсе, что женщин привлекают загадочные мужчины?

— Ты должна была выбирать мозгами.

— Ну мозгами я склонялась к Дариану. — призналась осторожно. — Впрочем, ты и так в курсе. В любом случае, он теперь вне игры. И придется смотреть дальше. Ну черт тебя дери, Арил! Почему не сказал мне?! Чтобы я…

— Потому и не сказал, чтобы не выделяла меня из остальных.

Колдун заходил по кабинету. Причем хламида шуршала и пахла пряностями. Это лучше чем запах жареного мяса. Опять подкатила тошнота, от воспоминаний. И я осторожно сглотнула. надо бы колдуну намекнуть, что Ажалей готовит так себе.

— Я бы знала, что ты это ты.

— И все равно начала бы больше обращать внимание на меня. Тогда как задача была другой: выбрать нормального из кучи напыщенных придурков.

— Самое смешное, что Черный дракон оказался в итоге самым нормальным. — проговорила я тихо.

— Ты выбирала для Алисии. — так же тихо ответил Арил. — И ты не скрывала своего желания попасть поскорее домой. Я и так не собирался сильно сближаться с тобой…

Я громко фыркнула, а колдун продолжил:

— Но в итоге не смог. Меня к тебе тянет, Алиса. Но ты не из этого мира, ты сразу дала понять, что не хочешь тут оставаться. Трон принадлежит Алисии. У которой нет запретной магии, нет особенных мозгов и она по сути невоспитанная глупышка. Но, увы…вам каждой придется занять свое место.

Глава двадцать седьмая

Я думала, что больно — это когда расстаешься с тем, с кем встречаешься давно. Или когда теряешь кого-то. Или когда узнаешь про измену.

Оказывается, сердце может заколоть от таких простых слов. Причем сказанных чело… драконом, которого знаешь то всего ничего. И с которым лишь несколько раз делила постель. И которому почему-то решила доверять.

И Арил прав. Там моя семья и мои друзья. Там жизнь, к которой я привыкла.

А тут постоянная опасность, дар, от которого мурашки по коже. И… он.

Ну почему я влюбилась в того, кто даже не из моего мира?!

За что, а?!

— Я теперь не знаю кого мне выбрать.

— Сделай беспристрастный выбор. Черный дракон — не вариант. Я не хочу быть привязанным к пустоголовой девочке. Кальяс явно выбрал не Алисию, а ее фрейлину. Просмотри еще раз всех кандидатов. Эрра в курсе про любого.

— Как и ты.

— Конечно. — очень ровным голосом ответил Арил. — Мой долг — подобрать эйсе хорошего мужа.

Мне хотелось кинуть в него чем-нибудь тяжелым.

— Возможно, проще выбрать самого адекватного, переспать с ним и забеременеть.

И тут я не шучу, в глазах Арила полыхнул огонь. Но тут же скрылся, а сам колдун глубоко вздохнул. Я обычно делаю так, чтобы успокоиться. И что-то мне подсказывало: он так же сейчас пытается не сорваться.

Прямо вот даже внутри мрачное удовлетворение пролилось. Ревнует? Ну вот и ладно.

— Ты считаешь — это лучший способ выбрать мужа?

— Нет. — ответила честно. — Я всегда считала, что замуж надо выходить по любви. А выбирать кого-то одного из кучи других. При этом не испытывая ни к кому и ничего…

Внутри становилось все хуже. Хотя я ведь с самого начала пыталась внушить, что все временно. Тогда почему так жжет? И голова кружится. То ли от ярости, то ли от понимания, что скоро улечу домой.

— Ты в порядке?

Арил шагнул ко мне, когда я провела рукой по лбу. Влажный.

— Просто дни сумасшедшие. Мне надо поспать и все.

Вместо того, чтобы послушно проводить меня в спальню. И, возможно, остаться со мной, Арил принялся зачем-то осматривать мое лицо. Я попыталась смахнуть его руки, обхватившие лицо, но не получилось.

— Отстань.

— Отстану, когда ответишь на вопрос.

— Ладно, у меня немного кружится голова и тошнит. Это явно от стресса. Не каждый день пытаются убить. А у меня тут это явно в ежедневную рутину переходит.

Арил меня точно не слушал. Я даже немного испугалась, когда дракон уставился на меня безумным взглядом. Причем из его рта вырывались слова на незнакомом языке.

— Ты меня пугаешь.

— Скажи Эрре, чтобы сопровождала нас.

— А куда… — я не успела продолжить фразу, когда Арил подхватил меня на руки. От его пинка двери кабинета разлетелись в стороны, как и стража за ними.

— За мной. — прорычал колдун. — К целителю срочно.

Стража молча выстроилась спереди и сзади, Эрра трусила у ноги колдуна. А я попыталась брыкаться, потому что мне требовались ответы.

— Какие к черту целители? — прошипела ему на ухо. — Я здорова!

— Абсолютно. — кивнул этот драконовский колдун.

— Тогда зачем к целителю?!

— Надо. Проверить кое-что?

— Что?! Что ты хочешь проверить?

— Помолчи и не нервничай.

Я фыркнула так, что даже Эрра подняла на меня взгляд. Ну да, прежде таких звуков от меня она не слышала. Хорошо еще стража делала вид, что все нормально.

— От такого я наоборот начинаю нервничать.

— Зря. Ты же мне доверяешь.

Мне захотелось ему ухо откусить.

Я все думала, почему не ко мне позвали целителей, а меня тащут в их крыло. Ведь для эйсы напротив все должны с ног сбиваться, спеша к ней. Но этот вопрос быстро раскрылся, когда мы переступили порог целительского крыла. Все светлое, точно воздушное и стерильное. Сами целители бесшумно передвигались в светлых и бледно-зеленых одеяниях. Я уже знала, что зеленые — маги-целители. А вот светлые — просто люди, очень хорошо разбирающиеся в болезнях и травмах. А еще отличные хирурги. Магия не всесильна.

— То, что происходит в целительском крыле невозможно вынести наружу. Все слова не выходят отсюда. Магистра Элис сюда, быстро!

При виде эйсы, то есть меня, на руках у Арила, среди целителей поднялся небольшой хаос. Меня тут же уложили на светлую кушетку, со всех сторон с потолка опустились полупрозрачные занавески. Точно огораживая меня и целителя от остальных.

— Никто не слышит о чем мы разговариваем.

Магистр Элис оказалась невысокой и очень юркой женщиной с длинными светлыми волосами. И в светло-зеленом балахоне, похожем на свободное платье с длинными рукавами и капюшоном.

— Я не понимаю, зачем меня притащили сюда.

— Черный колдун попросил осмотреть вас. Эйса Алисия, прошу вас, расслабьтесь. Это обычный осмотр.

Она задавала стандартные вопросы, пока держала руки над моей головой. Я же ничего не ощущала, тогда как лицо Элис сохраняло спокойствие. А когда ладони переместились в район груди и живота, то целитель чуть улыбнулась. Так тепло, что мне стало немного легче дышать. Вряд ли она стала улыбаться, будь что-то серьезное.

— Я буду жить? — спросила осторожно.

— Эйса, вы не просто будете жить. Вы будете наслаждаться жизнью.

Элис убрала руки, перед этим встряхнув ими, точно сбрасывая нечто невидимое на пол.

— Думаю, Отбор продлится не так долго, эйса. Вы беременны. Случилось это не так давно, но я ощущаю жизнь внутри вас. А так рано о себе дает знать только дитя драконов.

* * *
Я открыла рот.

Потом закрыла.

Потом опять открыла и выдохнула:

— Что?!

Нет, ну а как еще реагировать?! Я просто смотрела и не могла понять до конца новость.

— Все хорошо, эйса. Человеческие женщины без проблем вынашивают детей от драконов. С вампами и сиренами проблемы да, несовместимость.

— Да к че… к кому-нибудь вампов и сирен. — голос у меня начал повышаться. — Мне то что делать?!

— Драконы участвуют в Отборе. Скажите, кто ваш избранник и все поприветствуют его.

Трижды вашу ма-а-ать!

— А я точно того… — мне пришлось откашляться. — Ну… беременна?

Слово я почти прошептала, при этом косясь на занавески. Там же стоял…

Отец ребенка?!

Ой, у меня просто дар речи пропал. Ну как так?! Это же…

Да бли-и-ин!

Мысли у меня скакали и путались, я просто не могла думать. Не могла осознать.

— Вы можете сказать, кто именно отец ребенка?

Она думает, что я со всеми развлекалась? Драконов трое или четверо. Хм, гарем? Я поморщилась и кивнула.

— А ему обязательно знать?

— Конечно. — удивилась Элис. — Он же ваш избранник, эйса, он — отец ребенка. У драконов дети просто не рождаются. Нужны сильные чувства. Иначе знаете ли, вокруг нас была куча полукровок. Они ведь те еще… любители женщин.

Я начала слезать с кушетки. Хотя мне сейчас хотелось больше всего забиться под нее и зажать уши.

— Думаю, вам сейчас надо отдохнуть. — подвела итог Элис. — А утром всех обрадуете новостью.

— У меня еще. — тут дошло сколько времени. — О Господи!

Я буквально вылетела из-за занавесок. Чтобы угодить прямиком в объятия Арила. Тот меня ловко подхватил, придержал.

— Мне надо в кабинет. — заорала я. — На встречу с императором Золотой империи!

— Держите ее!

Это Элис выскочила следом за мной. руки у целительницы откровенно дрожали, когда она показывала на меня.

— У эйсы стресс, ей необходимо отдохнуть! Эйса беременна.

Я закрыла глаза и просто обмякла в руках у Арила. Тогда как он точно окаменел.

— Забери. Меня. Отсюда. — прошептала едва слышно.

Колдун все понял. Вряд ли ему тоже хотелось сейчас находиться здесь. И в мои комнаты тоже не понес. Открыл портал и шагнул в башню. Я только услышала за спиной испуганный возглас целительницы и рычание Эрры. Та явно намекала всем успокоиться.

— Они решат, что ты меня похитил!

— Нет. Все знают, что Черный колдун связан клятвой и не может нанести вред вашему семейству.

— Опять вы! — заорал Ажалей, а я заметила как с потолка спланировал портрет какой-то раздетой девицей. Ну просто Плейбой в средневеково-магическом варианте.

— Заткнись. — бросил на ходу Арил.

— Заткнулся. — тут же согласился демон и удрал подальше, не успев прихватить развратные картинки.

Меня же колдун отнес в спальню, где осторожно сгрузил на кровать. А я воспользовалась ситуацией и огрела его подушкой. А потом еще раз и еще… И снова!

— Идиот! Какого! Черта! — каждое слово я сопровождала ударом, пока подушку не вырвали из рук. Я же села обратно на постель и обхватила голову руками.

— Ты же, мать твою, должен был придумать что-то противозачаточное. Заклинание там какое-нибудь, порошок, таблетки, сок… да хоть что-то!

— Драконы такое не используют.

Голос Арила звучал так, точно я ему не по голове подушкой надавала, а поддых врезала.

— И я тоже дура. — продолжала нагнетать напряжение. — Забылась, не подумала, на тебя понадеялась. Боже, я говорю как мужик, у которого невеста залетела!

— Ты не рада?

Хорошо, что он убрал подушки. А то бы не удержалась и начала опять бить.

— Я, — убрала волосы с лица, выдохнула, — что делать? Ребенок не входил в условие. Алисия примет его? Она его родит?

Арил присел рядом. Так, что я могла бы до него дотронуться. Или он до меня. Но дракон почему-то держал руки перед собой, точно боялся коснуться меня.

— Ты не должна была забеременеть. Точнее…

— Извини! — перебила я. — Ты… ты меня в этом обвиняешь?!

— Хериоссово пламя, нет конечно! Дети для драконов великое счастье.

— Тогда в чем дело? Элис сказала, что только из настоящих чувств зарождается ребенок.

Арил на миг закрыл глаза, точно ему больно было о чем-то думать. Я же просто сидела и ждала. Пусть объяснит мне. А то любит сбегать. Теперь бежать некуда, вот она я. Еще и с пузом, пусть пока и плоским.

— В нашем случае внешность не играет огромную роль, Алиса. Мы влюбляемся в сущность. Драконы могут видеть ее. незабываемое зрелище, когда можешь разглядеть душу. Сущность Алисии для меня была пустым звуком. Но когда появилась ты… то ослепляла.

Арил последовал моему примеру и запустил пальцы в волосы. Так и сидела в одинаковой позе.

— Но я старался на это не смотреть. Ты должна была вернуться в другой мир. Это не обсуждалось и не обсуждается. С другой стороны, меня тянуло все сильнее. И твоя сущность все больше ослепляла.

— И ты просто… просто решил проверить?! Ты знал, что я могу забеременеть?!

— Ну я совершенно не был уверен, потому что ты из другого мира. Но раз получилось, то вывод один.

— Ты идиот?

— Нет, мы с тобой созданы друг для друга.

* * *
Почему мужики произносят эту фразу с таким самодовольным видом? Типа вот он я, приди в мои объятия и стань милой и покорной. Я сжала кулаки и попыталась успокоиться. Алиса, ором делу не поможешь. И потом, это же Арил. Он умный колдуно-дракон. Или драконо-колдун.

Драконовский колдун.

— То есть, если бы я не забеременела, ты бы отправил меня домой. И по вечерам вздыхая вспоминал, а потом шел утешаться в объятиях очередной девицы?

— Что мне нравится в тебе, так это умение рассуждать четко. Но выводы ты делаешь часто в корне неверные.

— То есть, ты бы меня не отпустил?

— Ты рвалась домой. — вздохнул Арил. — И сейчас рвешься, да? Только не ври, Алиса.

Он так четко попал в больное место. Я помнила как встретила с ним утро, помнила как потом лежала и вдыхала запах подушки, на которой он спал. И мне хотелось продлить эти мгновения на века.

Но я так же помнила родителей. Как приезжала к ним, как мы вместе пили чай, как вспоминали веселые истории и просто разговаривали. Как я оставалась у них ночевать, в обнимку с уже старенькой любимой кошкой Тошей. А наш двор, в котором прошло мое хулиганистое детство? А мои подружки? Наташа с Крис, наверное, с ног сбились.

— Видишь. — тихий голос Арила подогрел воспоминания.

Колдун смотрел сочувственно. И я вдруг поняла, что он чувствует то же самое. Пусть и остался в своем мире, но далеко от родины, от своих сородичей. Живет среди тех, кто его боится, выплачивает долг жизни.

— Там у меня все. — проговорила так же тихо.

“А тут тоже появился смысл. Вон он сидит, офигевший от свалившегося на голову счастья”.

— Арил.

Он глянул на меня быстро, цепко.

— Может, роды изменят Алисию? Может, вернувшись и поняв, что беременна, она изменится?

— Алиса, ты еще не поняла?

— Чего?

Кажется, меня сейчас огорошат чем-то. Аж волоски на руках зашевелились и чуть приподнялись. И в голове зазвенело. Не слишком ли много новостей за один день?

— Ты не можешь вернуться домой, пока беременна. Если ты переместишься домой, а Алисия — сюда, то потеряешь ребенка. Извини, такого допустить не могу. Думаю, ты и сама не желаешь такого исхода.

Холодок перебрался с затылка на губы и лоб, даже испарина чуть выступила.

— Девять месяцев. — прошептала еле слышно. — Мне тут быть еще девять месяцев?!

— А сможешь потом оставить наше дитя и меня?

— Ну знаешь!

Холодок исчез, у меня запылали щеки. Божечки мои, что теперь, все время беременности страдать от перепадов настроения?!

— Ты сейчас фактически принуждаешь меня смириться с ситуацией! — прорычала, глядя в янтарные глаза дракона. — Типа чего тебе надо, женщина? Рожай, балдей и сиди рядом с мужем. А как же Алисия?! Ты же сказал, что трон принадлежит ей.

— Да. А еще Алисию не интересуют дети. Думаю, мы сможем найти ситуацию.

— Не сможем. — сказала я мрачно. — Начнем с того, что сейчас я занимаю ее тело.

— И потому будет лучше, если ты вернешься в свой облик.

— И что дальше? — я скрестила руки на груди. — Ок, допустим ты меня уговоришь вернуться сюда в своем обличье. Что дальше? Фиктивный брак с Алисией, а я в качестве кого здесь? Официальной фаворитки? Бедной родственницы?

— Я найду выход.

— Я?!

— Мы. — поправился Арил. — Алисии не нужен ни ребенок, ни я. Хотя вру, сын императора Темных островов подошел бы. Она бы терпела меня, заводя любовников. Не такой семейной жизни я жажду.

— А про меня подумал?

Подушка так и просилась в руки. Отлупить колдуна. Поступил, блин, как идиот, который не любит предохраняться. Типа “я быстро вытащил и оно не считается”.

— Ты сейчас на нервах, Алиса. Давай оба успокоимся, ты поспишь. И утром спокойно поговорим.

— Утром придется рассказать о финале Отбора.

Я смотрела на Арила и понимала: он не чувствует вины. Скорее — радость. От того, что нашел меня. Типа избранную и все такое. А остальное — мелочи. Как так? Я ведь ему доверяла, а меня обманули по всем фронтам.

— Верни меня в комнаты.

Арил молча открыл портал. Я же попыталась брыкаться, когда он подхватил меня на руки. Я не больная, просто беременная. Кстати, что делать то с беременностью?

— Ты уверен, что я не попытаюсь избавиться от ребенка?

От такого вопроса зрачки в глазах колдуна стали щелевидным. Сузились до размера нитки, вокруг них заплясало пламя. Но Арил спокойно уложил меня на постель. И голос тоже звучал ровно.

— Уверен. Я проверял твою жизнь в том мире, Алиса. Ты ходила к врачам, ты переживала из-за женских проблем. Потому что хотела детей, ты любишь возиться с племянниками. Ты смотришь на матерей с младенцами.

— Сталкер! — рявкнула в ответ. — Дети рождаются по взаимному согласию.

Арил выпрямился. Я вот кожей чувствовала, что он многое мне хочет сказать, но сдерживается. Ну плюсик ему за здоровые нервы.

— Утром Алиса Отбор закончится. И мы с тобой будем думать, как быть дальше.

— Раньше надо было думать. — ответила ему. — Причем головой, а не другим местом.

Взгляды, которыми мы обменялись, мало походили на влюбленные. Чувствовалось, что Арил бесится из-за моего поведения. Я же готова была орать от ситуации в целом. Дело не в ребенке, а в том как мной воспользовались. И даже не спросили моего мнения.

— А ты чего молчишь? — спросила у Эрры. — Это же он подарил тебя мне.

Гончая лежала у кровати и смотрела куда-то в пространство. Видимо, мечтая пока я устану и засну. Кстати, вот как раз спать мне начинало хотеться. А вместе с этим в голове замелькали мысли на тему беременности от дракона. Насколько процесс похож на обычный, если забеременеешь от человека? Чую, придется мне допросить всех, кого можно. С пристрастием.

Но глаза закрывались точно сами собой. С другой стороны, мне и правда надо отдохнуть. За двоих.

Ха-ха, очень смешно.

Я зевнула и обняла подушку. Завтра, я займусь всем завтра. И в первую очередь покажу Арилу, что всегда стоит учитывать мое мнение.

Что-то зашуршало, я приоткрыла глаза. Не сильно встревоженная, а скорее удивленная.

Опять открывался портал.

— Алиса…

— Уйди. — прошипела я колдуну. — Просто уйди от нервной беременной женщины, которая узнала о положении меньше часа назад. Исчезни нахрен, дракон. Считай, свой долг жизни ты выполнил и перевыполнил.

Арил молча развернулся и снова исчез в портале. Я же плюнула с досады. Супер! То есть он вернулся, потом выслушал меня и ушел, даже не попытавшись что-то сказать.

И мне не нравится моя нервозность. Я не хочу превратиться в истеричку. Надо научиться справляться с гормонами и взять себя в руки. Тем более, впереди много дел.

И, мать вашу, у меня сорвались переговоры с правителем Золотой империи.

А-а-а-а-а-а!

Я так и подпрыгнула от этой мысли. Попыталась начать метаться по комнате, потом сообразила.

— Эрра.

Миг, и гончая была рядом со мной. Я коснулась ее головы, проговорила:

— Приведи Кальяса сюда, так чтобы его не заметили.

На лице принца, когда он явился следом за Эррой, я не заметила особого восторга.

— Я бы заподозрил желание уединиться со вполне себе определенной идеей. — проворчал он при виде меня. — Но только не с вами, эйса Алисия. Чувствую, вы снова жаждете договориться насчет общения с моим отцом? Кстати, можете не беспокоиться, он отнесся вполне спокойно к срыву переговоров.

— Потому что это отложило тему ригана?

— Именно. Ну и потом, на вас все же было совершено покушение. Так что, эйса, вы не отступитесь?

— Нет. — мотнула я головой. — Скажем так, сейчас я в этом заинтересована еще сильнее.

— Тогда я пообщаюсь с ним завтра.

Кальяс зевнул, прикрывшись рукой. И признался:

— Я очень устал, эйса. А ваша гончая вела меня такими задворками, о которых, кажется, даже не все слуги знают. Я там паука размером с тарелку видел.

Я икнула и постаралась выкинуть эту картину из головы. Не то, чтобы у меня арахнофобия, но паук размером с тарелку…

С Кальясом мы разговаривали недолго. В итоге Эрра увела его обратно, той же дорогой.

Ну а я наконец-то смогла уснуть. Моментально, без всяких размышлений. Видимо, мой мозг настолько одурел от свалившихся новостей, что решил отдохнуть. Без сновидений и эмоциональных метаний.

Глава двадцать восьмая

Итак, я беременна. И с этим надо что-то делать.

Примерно так думала, пока стояла в гардеробной, на постаменте. Вокруг меня кружили служанки, фрейлин я сегодня не позвала.

Мне хотелось все обдумать.

Целители тайну сохраняли. И о моем положении все узнают лишь сейчас, за завтраком. Я сглотнула и понадеялась, что жареное мясо не подадут. Меня мутит лишь от одной мысли о нем. Фруктов бы и молока. А еще лучше молочный коктейль.

Эрра как всегда лежала неподалеку. Служанки к ней уже привыкли.

Как и я — к Деланей.

Внутри все сжалось. Арил ясно дал понять: если сейчас вернусь — потеряю ребенка. Он не пойдет на это.

А я?

Беременной пока себя не ощущала. Утром честно повертелась перед зеркалом, попыталась разглядеть живот. Наконец, ощутила себя дурой и бросила это занятие. Внутри ничего не екало, не замирало. Скорее я ощущала глубокое одурение от самого факта.

И совершенно непонятно, что делать.

Еще и Арил, как назло затаился.

Я ощутила как мне дернули волосы, вздрогнула.

— Простите, эйса!

— Продолжай. — прервала я извинения одной из служанок. — Все нормально. Просто сделайте меня красивой.

— Вы и так красавица, эйса.

Зеркало подтвердило робкие слова девушки. Я видела чужое и при этом свое отражение. Мда, все же мы с Алисией практически двойники.

Что же делать то?!

Сегодня мое платье переливалось розовыми и перламутровыми оттенками. Мягкие локоны поддерживала тонкая тиара с розовыми же бриллиантами. Ткани и кружева едва слышно шелестели, когда я, в окружении фрейлин и стражи, шла в залу. Где сегодня должен был состояться общий с женихами завтрак.

Здесь потолок напоминал небо, поддерживаемое белоснежными резными колоннами. Стены разрисовали пейзажами из разных стран. А пол блестел, так его начистили. Столы сверкали от приборов и бокалов, так же, как и глаза гостей.

Я же поняла, что не могу вымолвить ни слова. Тогда как взгляды всех устремились на меня.

Вот они, женихи. Я уже выучила их имена и немного привычки. Чуть улыбнулась Кальясу, который не сводил взгляд с Лери. Та притихла рядом со мной.

Только вот среди этой пестрой толпы не видела Черного дракона. Его здесь не было.

Так, не поняла!

Я еще раз оглядела собравшихся. Может, Черный дракон сменил одежды. Но нет, его и правда тут не было.

Так, у меня в голове все перестало укладываться. Куда он делся? Как мне все говорить, если счастливый, мать его победитель, куда то делся?

Все ждали. На лице у виры Дарданы медленно проступало недоумение. Фрейлины группкой сгрудились неподалеку и явно не знали, что дальше делать.

Взять себя в руки. Это надо сделать девизом на ближайшие девять месяцев.

“Ага, как же, — пробубнило внутри меня что-то. — Я найду выход. Обязательно найду”.

Сделала знак фрейлинам занять им места. А еще широко, очень широко улыбнулась.

— Мои дорогие гости и женихи. — голос не дрожал, уже хорошо. — Вы знаете, что сегодня великолепная вира Дардана должна рассказать про второй этап Отбора. Но она этого не сделает.

Да, Алиса, ты просто прирожденный дипломат. Вон у свахи лицо вытянулось, а женихи начали переглядываться. А что я скажу? Забеременела, а будущий папа в обмороке от счастья, потому и не пришел?

— Вместо этого я хочу объявить кое о чем. — незаметно сглотнула. — Видите ли, вчера кое что произошло. И я не о покушении, хотя да, это несомненно огромное потрясение для меня. Целители…

Я сглотнула еще раз. Язык просто прилип к небу. Я не могла заставить себя произнести нужную фразу под прицелами взглядов.

Но надо. Например хотя бы затем, чтобы отправить всех этих мужчин обратно по домам. Честно, меня Отбору утомил. И процент гадов здесь слишком высок.

Разобраться с Отбором, потом со своим положением. Ведь должен быть какой-то выход.

— Целители сообщили, что больше Отбор продолжать не имеет смысла. И я с ними согласна. Потому что победитель найден. И внутри меня сейчас… сейчас… сейчас растет его дитя.

Хорошо, что язык узлом не завязался.

Я успела заметить округлившиеся глаза, а потом за окнами раздался шум. Такой знаете отдаленный, когда стоишь в стороне от моря, но слышишь его прибой.

И он приближался.

Теперь его услышали остальные. Быстрый взгляд на Эрру подсказал, что она заинтересована, но не встревожена. Значит, опасности не было.

И я плюнула на все, подхватила юбки, бросилась к окнам. Они тут огромные, почти в два раза выше человеческого роста. И вид отсюда как раз на главную площадь перед дворцом.

И туда направлялось нечто большое. Точнее, многочисленнное. Я мотнула головой, пытаясь понять, что вижу.

— Эйса! Эйса Алисия!

Вбежавший со взводом воинов Резар склонился, насколько позволили ему доспехи.

— Говори.

— Неподалеку открылся портал, эйса. Из Черных земель.

М-м-мать! Я шевельнула губами, беззвучно выругавшись. Резар же продолжал торопливо:

— Оттуда вышли… нет, не воины. эйса, а делегация. Все празднично одетые, а впереди, впереди.

— Кто?!

Я его тресну сейчас, если он не скажет.

— Он. — выдохнул Резар. — Посмотрите сами, эйса.

И я посмотрела. Как раз в тот момент, когда на площади появилась делегация Черных драконов. Все на рослых лошадях, иссиня-черных или же ослепительно-белых. Все в бежевых одеждах и капюшонах, что скрывали лица.

А впереди, в синем плаще и серебряной маске скакал Черный дракон.

Ну что ж, плюс ему за эффектное появление.

— Все в порядке, Резар. Я знала, что он придет.

Иногда полезно врать во благо.

* * *
Что тут, черт подери, происходит?

Я каждой частичкой кожи ощущала этот вопрос. Он буквально витал в воздухе. Вокруг меня пространство было свободным, да и воины Резара постарались, чтобы к эйсе никто не приближался. Женихи стояли ближе всех. И явно хотели объяснений. Один лишь Кальяс выглядел довольным. Он даже чуть кивнул мне и подмигнул, точно, наконец-то, все понял.

— Эйса беременна.

— Но она не назвала имени отца ребенка.

— Но ведь не зря Черный дракон…

— Думаете?!

— Ох, что же делается то!

— Вир, я вам говорила, что надо было…

Шепотки буквально шелестели вокруг. Я не выдержала и повысила голос:

— Тихо, виры! Я требую тишины. И… давайте займем свои места.

Да, мне кажется нам так и надо сделать.

Ждать пришлось недолго. Я даже не успела начать ерзать по креслу, когда двери в зал опять распахнулись. Церемониймейстер выглядел слегка красным и взволнованным, когда объявлял.

— Алаистар Рэндлл Черногривый. Младший сын императора Джехона — правителя Темной империи и Карнейских островов просит встречи с эйсой Алисией.

Я повела рукой, мол, давай, заходи. Не стесняйся, чувствуй себя как дома и все такое. Вслух же сообщила:

— Вы любите эффектные появления, принц Алаистар. Или же мне к вам обращаться так, как делала до этого? И меня смущает маска.

— Как скажете, эйса.

Арил взглянул на меня уже без маски. Та, зазвенев, покатилась по полу. Кто-то в толпе упал в обморок. Чую, одна из особо чувствительных фрейлин. Ну еще бы, морду Черного колдуна знали все. Но никто даже подумать не мог, что это Черный дракон.

— Решили вот так все обустроить? — спросила я. — Вроде как показать размах и мощь вашей империи?

— Сделать все по правилам, эйса. Я слишком долго прятался.

— Все слышали?

Я не буду срываться, я не стану при всех орать на дракона.

— Дорогие гости, Отбор закончен, потому что я беременна от Черного дракона. Думаю, подробности говорить не стоит. Могу лишь сказать, что подобного никто не ожидал. Даже я.

Мда, ну что сказать, произвести впечатление у Арила получилось. Финал Отбора и то, что всем дали отставку как-то быстро забылось.

— А теперь, — продолжила, пока не последовали новые обмороки. — Предлагаю поздравить друг друга. На случай такого финала Отбора у нас предусмотрен торжественный ужин. И вы на нем — почетные гости.

А теперь можно чуть откинуться на спинку кресла. И даже слегка побледнеть. Я ж беременная, теперь могу с чистой совестью ворчать и падать в обморок. Хотя состояние весьма бодрое.

И злое!

Но лишь через два часа удалось вырваться от придворных. К счастью, я хорошо запомнила все детали Отбора. В таких случаях принято принимать поздравления от остальных участников и от особо приближенных подданных. Причем мне и моему, кхм, избраннику, надо сидеть на тронах. В торжественном зале.

Я точно в ступоре пребывала. Пока шла в зал, рядом с Арилом. Пока слушала поздравления, пока советник говорил прочувственную речь. Так бывает во сне. Ты вроде как участвуешь в процессе, но при этом ощущение, что наблюдаешь со стороны.

Беременна. Меня не пускают домой. Дракон — мой избранник. Точнее, он сделал себя моим избранником.

Я едва слышно застонала. Мы как раз сидели на тронах. И Арил мигом повернулся.

— Что такое?

— Заткнись. — шевельнула я губами. — Заткнись и радуйся, что я соблюдаю этикет. И что я не истеричка.

Арил чуть нахмурился, его рука легла поверх моей руки. Со стороны смотрелось, наверное, мило. Свежеиспеченный избранник поддерживает любимую и беременную невесту. Меня передернуло. Это все происходило против моей воли!

— Руки убрал.

Я говорила так тихо, что сама себя едва слышала. И надеялась, что в толпе нет того, кто читает по губам.

— Прекрати.

— Укушу.

С терпеливым вздохом Арил убрал руку и выпрямился слишком ровно. Я просто ощущала как внутри него бурлят вопросы и возмущение. Эй, дракон, это мне надо злиться. Я чувствую себя обманутой.

Это так сложно, когда тебя тянет к чело… ладно, к дракону и при этом внутри клокочет обида.

Не знаю как я выдержала все эти поздравления. У меня улыбка прилипла к лицу, глаза смотрели сквозь людей. И сумела выдохнуть лишь когда двери моей спальни закрылись за моей спиной.

Эрра немедленно заняла полюбившийся угол, сев на подушку. Зачем слуги принесли ей розовую подушку с кружевами? О чем я думаю вообще?!

— Отойди от меня!

Арил замер в паре шагов, чуть наклонил голову.

— В чем дело, Алиса. Я же сказал, что найду выход.

— Пока ты нашел лишь трон. — сообщила я. — Что ты предлагаешь?

— Для начала успокоиться.

Я ненавижу когда кто-то начинает разговаривать со мной как с идиоткой. А тон у Арила сейчас звучал именно так.

Я постаралась не срываться. Так, хороший исход переговоров — спокойствие. А мне оно сейчас ой как нужно.

— Для начала, кто ты на самом деле? Младший сын? Не наследник?

— Не наследник. — подтвердил Арил. — Но любимый сын. Отец готов был передать трон мне, но на определенных условиях. Я на них не согласился, ушел на войну с демонами, а после и вовсе связался с людьми. Но теперь вернулся.

— А твои родите…

— Они прибудут в день свадьбы, так принято у драконов.

У меня сейчас дым из ноздрей пойдет.

— Но я — человек!

* * *
Того, что произошло дальше, я не ожидала. Арил опять показал мне, что он у нас товарищ загадочный. Недаром дракон.

— Ты — человек. — кивнул колдун. — А еще ты очень сердита и растеряна. Покричи, Алиса, выпусти пар, а потом стань снова здравомыслящей.

Я открыла рот и… поняла, что не хочу на него орать. Одна фраза просто вытащила из меня всю злость, а заодно и все силы. Я как-то разом обмякла и почти рухнула в кресло. Заволновалась, когда увидела, что Арил опускается рядом со мной на колени. Так что обе руки оказались на подлокотниках, а я — взаперти.

— Я не ожидал такого. — мягко проговорил Арил.

Его взгляд говорил: не врет. Он и сам в шоке, но более сдержан и скрывает настоящие эмоции.

— Драконы в принципе не предохраняются?

— Нет. Потому что ребенок получится лишь от той, кто может остаться с драконом навсегда. И тогда дети — счастье.

Я сглотнула, а он положил мне одну руку на колено и тихо спросил:

— Готова от него отказаться? Я не смогу тебя заставить, Алиса. Я понимаю, что ты из другого мира и у вас другие взгляды. А сам я одурел от радости и тоже сначала повел себя не слишком хорошо. Подумай, ты хочешь отказаться от ребенка? Вернуться обратно и оставить все это Алисии?

— Я…я…черт.

Арил мне не мешал. Когда я закрыла лицо руками, то лишь убрал руки и сел рядом с креслом. Я слышала его дыхание, понимала, что он волнуется еще сильнее меня. Но дает выбор. Дает шанс решать самой.

— Я не могу еще осознать, что несу ответственность не только за себя. — у меня голос упал до шепота.

Убрала руки от лица и выпрямилась.

— Это был срыв. — сообщила уже более-менее спокойно. — Не знаю как поведут меня гормоны, но постараюсь держать себя в руках. От ребенка избавляться не буду. Я всегда хотела детей, но сейчас в шоке. Это произошло слишком неожиданно.

— Я помогу тебе справиться с этим.

Еще недавно я клокотала от возмущения, а теперь хотела лишь спать. Тошнота прошла, мысли точно задремали. Не удержалась и зевнула.

— Ложись. — мигом отреагировал Арил. — Оставь заботы о королевстве мне.

— У меня еще встреча с отцом Кальяса, — воспротивилась вяло. — И допрос предателей.

— Вот второе точно не стоит тебе видеть. А с первым разберешься, время есть. Отдохни.

Он даже встать мне не дал, а подхватил на руки и уложил на постель. Сам навис сверху. Черные волосы, золотые глаза и лицо, о котором говорят “волевое”. Губы чуть поджаты, но я то знаю, что они могут быть очень нежными и ласковыми.

— Мы еще не раз будем ссориться. — сообщила я зачем-то. — У меня характер.

— У меня тоже. — кивнул Арил с самым серьезным видом. — Только не бросай в меня вазы, я это дело ненавижу.

— Есть опыт?

— У драконов порой суровые няньки. Спи. Я разбужу тебя.

— Ищи выход. — я реально приказала ему. — Думай, драконовский колдун, как нам быть. В том мире у меня родители, по которым я скучаю. Там мои друзья. Я там родилась и выросла. А тут ты. Я не смогу разорваться на двух Алисок.

— Я что-нибудь обязательно придумаю.

И я ему поверила.

Глава двадцать девятая

Встреча с повелителем Золотой империи состоялась поздним вечером. В моем кабинете. К тому времени я выспалась, мозги прояснились и соображала как прежде быстро.

Арил и Эрра были со мной. Ну первый на правах избранника, хотя я предупредила, что переговоры буду вести сама.

— Чую, что этот дракон относится к Алисие как к пустышке. — шепотом проговорила, пока мы были в кабинете одни. — Хочу его удивить. На всякий случай.

— Это ты хорошо умеешь.

Мы с Арилом точно изучали друг друга, узнавали заново. Просто одно дело когда ты знаешь, что скоро вернешься, что не стоит привыкать к этому мужчине. И совсем другое, когда носишь под сердцем его ребенка. Пусть это и звучит ужасно пафосно.

Теперь нам предстояло провести вместе несколько месяцев. Пока Арил не найдет способ как переместить меня обратно, но при этом не потерять.

Я же… а что я, мне оставалось сжиться с мыслью о беременности и вплотную заняться проблемами Деланей. Как говорится, глаза бояться — руки делают. Тем более, за работой время пролетает быстро.

Ашер объявил о прибытии принца Кальяса. К тому времени я дико хотела пить. И потягивала уже второй бокал холодного напитка со вкусом апельсина и лимона. Освежал он отлично, а заодно убирал легкую тошноту.

— Эйса Алисия, — Кальяс отвесил сдержанный поклон, — Эйс Алаистар.

— Принц, — тем же тоном ответил Арил. — Прошу вас, располагайтесь.

Стража бесшумно закрыла двери. И я тут же приказала:

— Принц, садитесь, мы сейчас не на официальном приеме. И вы сами сказали, что ваш отец предпочитает заключать договора во время охоты и так далее.

— Да, он считает, что в такой обстановке собеседник раскрывается полностью. И не всегда с хорошей стороны. Три минуты, благородные эйсы, и временный портал раскроется. Это будет…

— Изображение. — перебил его Арил. — Я правильно понял, что вы хотите открыть нетактильный портал?

— Конечно! Я уважаю отца, эйс Алаистар, но не доверяю ему. Он не зря столько лет на троне. И пока моему старшему брату не светит сместить его.

— Ах эти интриги. — не удержалась от фразы. — Везде они, везде.

И чуть приподняла бровь, глянув на Арила. Тот выставил перед собой руки.

— Моя дорогая, я никогда против тебя ничего плести не буду.

— Все так говорят в начале семейной жизни.

— Вы, пожалуйста, семейные проблемы решайте вне посторонних. — попросил Кальяс. — Драконы — существа завистливые. Я не хочу вам завидовать. Время.

Арил, рядом с которым я сидела, незаметно сжал мне руку. Я машинально ответила. А Кальяс, что устроился чуть в стороне, как-то выпрямился и напрягся. Точно испуганный ребенок, нашаливший и ждущий выговора от отца.

Пространство перед столом замерцало, заиграло разноцветнами искрами, а затем протаяло. Так, что стал виден кусок чужой комнаты. А еще очень рыжий мужчина. Просто вот огненно-рыжий, с рыжими бровями, ресницами и даже глазами. Точно сотканный из пламени. Впечатление усиливал алый наряд, расшитый золотом.

А у меня заболели глаза, так как и обстановка вокруг Красного дракона вся переливалась оттенками золотого и алого.

Мы смотрели друг на друга и молчали. Красный дракон оказался весьма суровым мужчиной. Лицо, точно вырубленное из камня, тонкие губы, густые брови.

— Эйса Алисия, — его голос звучал как труба. — Эйс Алаистар, хитрый ты сукин сын. Пролез на трон. Мой сын сказал, что скоро станешь отцом. Мои поздравления.

Такое ощущение, что он поздравления прямо выдавил сквозь сжатые зубы.

— Благодарю. — ответила коротко.

— Полагаю, я стану беседовать с Алаистаром. А вам, эйса, следует беречь себя. Если родится девочка, то предлагаю своего младшего сына в женихи. Пока она подрастет, он как раз наберется ума.

— У вашего сына весьма острый ум. — возразила я. — Он показал себя на Отборе весьма ярко. А беседовать вы будете со мной.

— Это наше общее решение. — проговорил Арил. — Император, официально сейчас на троне эйса Алисия. Моя коронация еще не состоялась. Но я присутствую как победитель Отбора и как будущий правитель Деланей.

— А разве эйса Алисия знает что-то о теме нашего разговора?

— Я выбрал очень умную женщину.

— Благодарю. — улыбнулась я ему.

Итак, снова игры с улыбками и кинжалами в рукавах. От Кальяса, кажется, проку мало. Отец явно привык давить на него.

Но особо сильной битвы за риган не было. Я подозреваю, что правитель Золотой империи несколько опасался Черных драконов. Тем не менее, он предложил мне щедрые дары в обмен на продление прав на производство ригана. Я весьма учтиво отказалась, но заверила, что именно Золотой империи мы готовы делать щедрые скидки при заказе крупных партий.

— Приятно с вами было беседовать, эйса, — наконец, проговорил император, — Эйс Алаистар, надеюсь, что когда-нибудь вы увидимся с вами и будем говорить как равные.

Арил лишь коротко кивнул. Он вообще за все время переговоров от силы произнес три фразы.

— А ты, — обратил внимание император на сына, — возвращайся домой.

— Прошу прощения, — вмешалась я вежливо, — Видите ли, во время Отбора ваш сын встретил кое кого.

— Что?

— Да, отец. — подал голос Кальяс, — я встретил свою любовь. И хочу быть с ней.

— А что, — поинтересовался император, — кроме эйсы Алисии в Деланей есть еще знатные особы, достойные сына Золотой империи?

— Она фрейлина эйсы Алисии.

Император хмыкнул, а потом расхохотался. Та-а-ак, кажется, сейчас будет одна из проблем отцов и детей.

— Ну тогда, эйса, отпустите свою фрейлину к нам. А когда мой сын наиграется, обещаю дать ей щедрые отступные. С ними она легко найдет себе мужа.

— Мои фрейлины не девки по вызову, император. Фрейлина Лери — дочь одного из очень знатных виров в Деланей.

ഡ- Виры не чета императорской крови, какими бы знатными не были.

— Я ее люблю.

— Прошу прощения, эйсы, за эту семейную разборку, — сухо проговорил император, — Кальяс, возвращайся домой. Любовь — это всего лишь слова и пустые надежды. Ты готов променять свое положение и происхождение ради этого? Я отрекусь от тебя, сын, если ты выберешь простую фрейлину.

* * *
Из кабинета мы вышли втроем. Я сделала знак страже следовать за нами чуть в стороне.

— Не расстраивайся, — проговорил Арил. — Кальяс, найди в этом плюсы.

— Да. — подхватила я. — Зато ты избавился от гнета отца, и можешь сам строить свою жизнь и…

— И Лери будет со мной. — подал голос Кальяс.

Он вдруг широко улыбнулся, расправил плечи. И глубоко вдохнул воздух, что пах цветами и летом. Красивый рыжеволосый парень.

— Я придумаю кем стану, эйсы. Думаю, теперь у меня свобода решений.

Мы с Арилом переглянулись.

— Не спеши покидать Деланей, Кальяс, — проговорил колдун, — мы поговорим с Алисией о тебе. Думаю, ей нужны будут преданные сторонник, как и мне. Особенно после того, как среди подданных вскрыли нарыв предательства.

Лери тоже поддержит тебя.

— Мы разговаривали с ней.

Кальяс вдруг улыбнулся совершенно бесшабашной улыбкой. Вся величавость и надменность куда-то ушла. Передо мной стоял молодой парень, который теперь мог сам выбирать путь.

— Эйса Алисия, Лери сказала, что ее смущает мое происхождение. Потому что мы из разных слоев общества. И не смогу на ней жениться. А вот теперь все поменялось!

— Ты готов жениться на Лери?

— Значит это настоящая любовь. — проговорил Арил задумчиво. — Да, Кальяс?

— Да, эйс. Или называть вас как-нибудь по-другому?

— Называй так, — добродушно посоветовал колдун. — Я побыстрее привыкну к новому титулу. А теперь иди себе, ищи свою суженую. Мне с эйсой Алисией надо поговорить.

— О чем? — спросила я, когда Кальяс ушел в глубины дворца.

— О том, что нам будет проще побеседовать в башне. Тем более, я опасаюсь как бы Ажалей не притащил туда распутных девок.

— Ажалей или ты?

— Я теперь ни на кого не могу смотреть, кроме как на тебя. — признался Арил.

Я ощущала как взгляды придворных скрещиваются на нас. Особенно, когда Арил поцеловал мою руку. Очень осторожно и чуть наклонившись. Ну вот, это запрещенный прием! Я на миг ощутила желание щелкнуть его по лбу. Но передумала. Не стоит дразнить дракона.

— Коронация через два дня. — проговорила тихо. — К чему это я?

— К тому, что за эти два дня нам придется привыкать друг к другу.

И драконовский колдун похитил меня. Прямо вот через портал унес в башню. Где мы мигом столкнулись с Ажалеем. К счастью, девиц он притащить не успел. Подозреваю лишь потому, что все девицы были ужасно против.

— Ты должен быть во дворце. — мигом заголосил Ажалей при виде нас. — Ну, демоновы шипы, зачем пришел то?

— Заткнись. — посоветовал Арил.

Демон заткнулся, хотя взглядом продолжал ворчать. Я помахала ему рукой, на что Ажалей фыркнул и умчался куда-то вверх.

— Так что…

— Допросы.

Я кашлянула.

— Да, конечно, допросы.

Странно, почему решила, что он мне начнет в любви признаваться? И говорить, чтобы я не злилась. Это ж колдун, дело — прежде всего. Я присела в кресло у камина и принялась наблюдать как Арил что-то наливает в бокалы. Их он достал с одной из многочисленных полок.

— Тебе травяной напиток. — он дал мне что-то золотисто-розовое. — не беспокойся, для беременных он даже полезен.

— Угу, особенно когда сдобрен разговорами о допросе.

Я сделала осторожный глоток. Напиток оказался освежающим, чуть кисловатым и с легким привкусом мяты. Самое то! Даже намек на аппетит появился.

— Арил, что про предателей?

— Ну они сразу выдали все имена. Дариан сошелся с ними на почве денег. Он щедро платил, они не менее щедро снабжали его сведениями. И обещали поддержать, когда он станет претендовать на трон. Я велел Резару арестовать всех заговорщиков и поместить в тюрьму.

— Резар на нашей стороне. И его воины тоже.

— Да. Эрра проверила их. И… как думаешь, может, в качестве шпионов приставить еще гончих? Они не такие умные как Эрра, но ложь и темные намерения в отношении хозяев чуют за версту.

— Это не смахивает на тиранию?

— Это смахивает на генеральную уборку. — отрезал Арил.

Он сел в кресло напротив меня. Маг и дракон, собранный и готовый к действиям.

— Алиса, послушай, мы оба взойдем на трон. Такие вещи не всегда воспринимаются другими как толчок к поздравлениям. Дариан сумел найти предателей, готовых посягнуть ему на верность. Значит, великосветское общество давно подгнивало изнутри. Твой дядя оказался никудышным правителем. Он слабый и безвольный.

— Нельзя быть добрый правителем?

Арил со вздохом выпил сразу половину бокала. Я потянулась вперед и тронула его за руку.

— Дракон, — проговорила ласково, — я могу задавать глупые вопросы. Я не правитель, я просто архитектор, который неплохо рисует. И которая оказалась подходящей заменой избалованной наследнице.

— Кстати о рисовании! — Арил щелкнул пальцами. — Будем учится, но потихоньку. У тебя очень сильный дар. Но его нельзя использовать часто. В этом минус запретной магии. Она не для нашей природы. Особенно не для человеческой, так как вытягивает энергию. Мне это не страшно, драконы сильны. Но даже я иногда лежу два дня после особо сильных заклинаний. А с тобой придется быть ее осторожнее.

— Это не повредит… — я запнулась на миг, — ребенку?

— Скорее поможет. Потому что я почти уверен в том, что у него будет либо мой, либо твой дар.

— Отлично. Отличная семейная традиция. Так что делать с заговорщиками?

Тут наши взгляды расходились. Я считала, что их надо сослать куда-нибудь далеко. Например, на острова, где им придется охотиться и рыть колодцы. Арил же настаивал на казни. Так как по его мнению, лучший заговорщик — мертвый заговорщик.

— Нельзя убивать людей!

— Согласен. Людей — нельзя. Но эти собирались уничтожить тебя. Тебя, которую я полюбил. Извини, не могу такое простить.

В итоге мы за час успели поругаться, помириться, опять поругаться и снова помириться. При этом наорать на Ажалея, и в конце концов, прийти к компромиссу.

Арил настоял на казни основных заговорщиков. Сказал, это будет хорошим уроком. А вот остальным предложил стереть память. Мол, это умеют делать сирены. А с ними он договориться. Но они откажуться менять память законченным ублюдкам.

— Честный суд, дорогая. — вещал колдун. — Кому сирены согласятся стереть память, тех и пощадим.

— Кхм. — у меня не было возражений. — То есть, они чувствуют…

— Они все чувствуют. Все мысли и намерения. Не все сирены, конечно, а лишь те, у кого есть дар. Для них он — величайшее благо. Юных сирен с даром обучают, они становятся жрицами правды. И живут в храмах под водой.

— Арил.

Колдун замолчал и кивнул. Мол, давай, говори.

— Найди способ, — тихо проговорила я. — Найди время найти способ как мне увидеться с родителями. Как нам с тобой быть. Пожалуйста! Я люблю тебя, но я люблю родителей, своих друзей, родственников. Я здесь чужая, а хочу ощущать себя как дома! Мои мама с папой мечтают о внуках. Ох-х-х… не знаю, что болтаю.

— Все хорошо.

Арил встал и поднял меня. Я лишь уткнулась носом в плечо, вдыхая запах пряностей и чего-то магического. Было тепло и безопасно.

— Алиса, мы сначала оба вспылили. Но я не хочу держать тебя здесь насильно. У нас в твоем мире Алисия. Вот это проблема! Я связан с ней договором вернуть назад.

— А если Алисие понравилось в моем мире? Она могла найти кого-то, кого-то богатого, кто обеспечить ей безбедное существование.

— Для начала надо это выяснить.

Я устала от разговоров. Я вообще поймала себя на том, что стала чаще хотеть спать. Наверное, такое нормально.

А еще готовиться к коронации, к приезду родителей Арила и прочее, прочее, прочее.

Глава тридцатая

Свадьбу и коронацию мы решили объединить. Я не знаю сколько усилий потребовалось от всех моих советников, министров и прочих, но у них получилось создать настоящий праздник. Отдельного ликования заслужило мое объявление о том, что производство ригана снова наше. Я уже отдала приказ о том, чтобы в ближайшее время начали восстанавливать окраины города. Надо навести тут порядок.

Беременной пока себя не ощущала. Ну как, мне хотелось спать, иногда подташнивало, но в целом все осталось как прежде.

А еще мы с Арилом хоть и спали в одних апартаментах, но он до меня не дотронулся. И вообще относится ко мне стал как к очень хрупкой вазе.

Я не выдержала на второй день. Это было накануне коронации и свадьбы. Мое платье находилось в заботливых руках вира Церия. И он сообщил, что даже прямой приказ не позволит ему раньше срока принести наряд мне.

— Это будет сюрприз, эйса. — гудел вир Церий. — Дайте мне волю, ваше платье подчеркнет свежесть и молодость.

Ну вот как ему возразить?

Я взглянула на себя в зеркало. В этих апартаментах не было ужасных рюшечек и кучи розовых кружавчиков. Скорее сдержанная роскошь. Мебель из золотистого дерева, бежевые и коричневые оттенки с серебряными вставками, картины на стенах и много зелени. Здесь мне нравилось гораздо больше.

Зеркало отразило меня, и при этом не меня. Я уже привыкла к тому, что Алисия практически мой двойник.

Поправила пеньюар, такой легкий и воздушный, из серебристой ткани. Он выглядел невероятно соблазнительно. Но когда я подошла к постели, Арил скосил на меня взгляд и снова уставился на трехмерные символы, что крутились перед ним в воздухе. Сам суровый Черный дракон спал обнаженным. Очередное испытание для меня. Потому что я могла видеть каждую мышцу его тела, каждый шрам и темные волосы на груди.

— Кхм.

— Я лежу на своей половине. — мигом отреагировал Арил.

— Я не о том.

— Тебе плохо. — мигом забеспокоился дракон.

Символы с легким хлопком исчезли, а сам Арил явно готовился вскочить с постели и утащить меня к целителям.

— Мне плохо. — прошипела я. — Мне плохо потому, что мой типа жених меня динамит!

Арил вскинул брови, а я поняла, что слово “динамит” ему неизвестно.

— Ты ко мне не пристаешь!

Еще лучше! И главное так соблазнительно.

Лицо Арила стало еще более озадаченным.

Он даже огляделся для чего-то, потом осторожно заметил.

— В общем, да.

— И как это называть?

Мне осталось руки в бока упереть и ногой топнуть. Вместо этого я села на край постели и стала сверлить колдуна взглядом. Тот окончательно забыл про магию. И спросил.

— Что именно?

— Почему ты ко мне не пристаешь?! Или раз жена, то все, уже не тянет?

— Алиса, ты дура? — напрямую спросил Арил. — Меня не тянет?!

Он откинул одеяло, чтобы продемонстрировать, что “тянет”, да еще как. Я в очередной раз оказалась впечатлена размерами, сглотнула и спросила.

— А почему…

— Дорогая, я решил на тебя не давить. Наш брак явно оказался неожиданностью. Потому надо время дать тебе привыкнуть и все такое.

Вот вроде серьезно говорит, а ощущение, что в глубине души издевается. Или хохочет.

— То есть решил дать инициативу мне?

— Угу. — покивал Арил. — Чтобы не говорила потом, что я тебя коварно соблазнил и все такое.

— Но ты правда меня коварно…

— Ты меня первой поцеловала. — колдун перевернулся на бок, подмигнул. — Так что все в твоих руках, дорогая невеста. Завтра уже станешь женой.

— Все в моих руках?

Я постаралась сделать голос максимально интимно-приглушенным. Кажется, получилось, так как Арил перестал ухмыляться и взгляд его сделался более тяжелым, темным. В золотистых глазах заплясало пламя.

Я же одним коленом уже была на постели, выгнулась и эротично дотянулась до одной из многочисленных подушек. Никогда не понимала почему кладут столько. Типа чтобы не скучно было ночью? Взяла на одной полежала, потом на другой. И так далее.

Под руку попала квадратная подушка, цвета морской волны, с рюшками. Легкая, я бы предпочла чуть увесистее. Но и такая сойдет. Продолжая завлекающе улыбаться, со всей силы опустила подушку на голову колдуна.

Ладно, попыталась опустить. Арил действовал куда быстрее. Подушка полетела в одну сторону, а я — прямиком на грудь колдуна. Наши сердца бились в унисон, я это ощутила, когда рукой уперлась в Арила.

— Ты! — выдохнула ему в губы.

Наши лица оказались близко, так близко, что дыхания переплелись.

— А то я не знаю, на что ты способна.

— Эй, ты меня так хорошо выучил? Уверен?

— Алиса, думаю, тебя невозможно выучить до конца. Полна сюрпризов.

Дальше слова стали излишними. Хотя нет, мне шептали слова. Бесстыдные и жаркие, как и объятия, как и ласки. От которых я вцеплялась в простыни, в сильные плечи. А после опадала без сил, чтобы ухом слышать бешеный стук сердца.

И так почти всю ночь. Пока не осталось сил. И я уснула на плече Арила, вцепившись в него и чувствуя как он, в свою очередь, обнимает меня.

* * *
— … и сами понимаете, никаких корсетов! Вы, эйса, носите под сердцем дитя, так что платья не должны сдавливать.

— Я совсем не против быть без корсета. — заверила торопливо. — Даже очень не против. Вир Церий, вы — гений! Вам наряды надо нести в массы!

Церий выпрямился, отчего я ощутила себя травинкой перед горой. На огромном лице Министра и при этом крутого модельера подведенные глаза наполнились слезами.

— Эйса, за что вы меня так оскорбляете!

— Что? — растерялась я.

Смотреть на такого крупного мужчину, у которого краска на глазах начинает расплываться… зрелище не для слабонервных.

— Вир Церий, я не хотела оскорблять вас. Не ревите же!

— Вы сказали, что мои наряды надо отдать в массы. Чтобы они потеряли свою эксклюзивность!

Вир достал огромный платок, белоснежный и тонкий, трубно высморкался. Я же вздохнула. Ох уж эти творческие люди. Порой аж теряешься с ними.

— Вир Церий, — проговорила как можно ласковее, — вы не так меня поняли. Я хотела сказать, что такие наряды должны быть известны во всех странах. Знаете, можно ведь создать несколько линий одежды. Эксклюзив, который могут носить далеко не все. Наряды для знати, но не эксклюзив. И наряды для людей попроще, которые будут горды от того, что носят одежду от самого вира Церия. Ваша слава будет невероятной. Вы докажете, что можно придумывать эксклюзив и повседневную одежду! Подумайте над этим. Можете сделать личный вензель, которым станете помечать одежду.

Еще один трубный звук в платок. Ну хоть краска течь перестала. Вир Церий снова мог говорить без сдерживаемых рыданий.

— Хм-м-м, эйса Алисия, в этой роскошной головке интересные идеи. Знаете, я в детстве мечтал сделать наряды всем, кто хочет. Потом повзрослел и стал циничным. А вы дали мне пинок. С вашего позволения, подумаю над этим.

— Думайте, я вас не тороплю. Можете начинать прямо сейчас.

Я оглядела себя в зеркале. Платье цвета пыльной розы, юбка в пол из струящейся ткани. Она чуть поблескивала в лучах солнца. Скромный вырез, обшитый мелкими прозрачными камнями, завышенная талия. В целом — образ такой милой скромницы. Перчатки и диадема с бледно-розовой фатой завершали образ. Я сама себе казалась какой-то воздушной, невесомой. И внутри странное чувство. Как бывает во сне, когда сталкиваешься с чем-то, о чем мечтала, но потом забыла.

Блин, да у меня свадьба сегодня! Иногда я думала, какой она будет. Но уж точно не представляла, что все произойдет в волшебном мире.

— Эйса, вы восхитительны.

Это прошептала Лери. Она и остальные фрейлины вошли в мою гардеробную-примерочную, чтобы сопровождать на церемонию.

— Так странно у драконов. — Проговорила задумчиво. — Я увижу его родителей только во время церемонии. Разве это нормально?

— Драконы считают, что да. — кивнул вир Церий.

Он крутился около меня, лично поправлял что-то одергивал, стряхивал.

— Конечно! — прощебетала Лери, вся сияющая и очень хорошенькая. — Эйса, драконы считают, что мнение родителей не может повлиять на их выбор пары. Потому родители, как и другие гости, часто знакомятся с избранницей уже на свадьбе, или незадолго до нее. Конечно, если родители уже до этого не знали девушку.

— А в случае с эйсом Арилом тем более. — пробасил вир Церий.

— Это почему? — насторожилась я.

— Ходят слухи, что наш принц, скрывавшийся под маской колдуна, ушел когда-то на войну, чтобы не быть обрученным с той, кого выбрали его родители. Хотя его отец обещал ему корону, в обход старшего брата.

Однако новости. Я покосилась на Лери, но та пожала плечами.

— Слухов вокруг таких знатных особ много, эйса Алисия. Вам ли не знать.

— Да уж.

А ведь Арил что-то такое говорил. Только вот о невесте не упоминал. Ну значит можно не нервничать. Тем более, что он предпочел на войну удрать, а не жениться на ней.

И вообще сложно представить, что такой мужчина хоть раз не имел отношений.

— Да ну его, это прошлое. — Сообщила я вслух. — Давайте идти в будущее и радоваться настоящему. Для начала, дорогая Лери, принеси мне выпить что-нибудь холодного. Сегодня слишком жарко. Эрра, скажи мне, как почувствуешь что-то странное.

Да, да, жизнь во дворце превратила меня немного в параноика. И пусть основные предатели пойманы, возможно, где-то кто-то смог затаиться.

* * *
— Вы дрожите, эйса.

Шепот Лери заставил чуть вздрогнуть.

— Немного волнуюсь. Первый раз замуж и все такое. — я попыталась выдавить смешок, но вышло что-то странное. Лицо фрейлины мигом стало более озабоченным. И она начала обмахивать меня токним платком.

— Что ты делаешь?

— Тут жарко, эйса, а вы дрожите.

— Волнуюсь! Просто волнуюсь!

Мы медленно ехали в роскошных носилках. Я не знаю как они передвигались, видимо, на магии. Носилки не спеша летели над землей, низко и безопасно. А мы с Лери и Эррой сидели за плотными занавесками. Вокруг носилок по кругу двигалась стража во главе с Резаром и куча разряженных людей. Я выглянула в щелку. Народу вокруг — тьма. Мы двигались по дороге, вдоль которых махали руками, кричали и улыбались подданные Деланей. Меня они смогут увидеть уже после церемонии. А та произойдет в храме Хериосса. Он — покровитель земли и урожая. Я читала, что здесь принято брак заключать в его святилище. Считается, что таким образом он благословляет пары и дарить много детей.

Рука коснулась живота. Внешне ничего еще не заметно. Да и мозг пока не осознал беременность, но все равно что-то менялось. Неуловимо, не слишком быстро, но неумолимо.

— Я тоже волнуюсь, эйса. — тихо призналась Лери.

— Все будет хорошо.

— Я волнуюсь за вас. Император Темной империи и Карнейских островов… ну он не очень любит людей.

— Но его сын участвовал в Отборе.

— Младший сын. — поправила Лери совсем тихо. — Эйса, между нами, ваш выбор великолепен. Но ходят слухи, что император позволил ему участвовать в Отборе только, чтобы проучить. Он не думал, что сын одержит победу. Уф.

Она обмахнулась платком и сказала уже чуть веселее.

— Но это всего лишь слухи, эйса.

— Ага. Меня от них уже тошнит.

— Эйс приготовил вам специальный напиток от тошноты.

— Меня тошнит не на самом деле. — вздохнула я. — Помолчи, пожалуйста, мне надо сосредоточиться. Хотя нет… лучше говори. Иначе я начну паниковать.

Мы так медленно двигались! Я положила руку на голову Эрры, та тихо фыркнула. Гончая выглядела спокойной. Значит, никто не думал напасть на нас. Ну хоть это плюс.

Лери продолжала щебетать. Я пыталась успокоиться и не дрожать. Мне это удалось лишь когда мы подъехали к подножию храма.

Вот тут прежде мне бывать не приходилось. Лери накинула мне на лицо густую бледно-розовую вуаль. Ее откроет Арил, у алтаря.

Так, все хорошо. Руки не дрожат, на лице улыбка. И внутри храма меня уже ждет Арил. А это стоит того, чтобы перестать нервничать.

Я шла в окружении фрейлин, воинов в парадных доспехах и с Эррой справа. Пешком, вверх по широким ступеням. Весь храм из грубого камня, отшлифованного временем. Полукруглая крыша, наполовину из прозрачного камня. На солнце эти части переливались точно горный хрусталь, идеально отшлифованный. Внутри же от них бродили солнечные зайчики, искры. Не было тут мрачности или торжественности. Внутри огромное пространство храма захватывало массой света и воздуха, в котором плавала золотистая пыльца. Все стены украшены картинами, вырезанными прямо на камне. Сбор урожая, рост деревьев, танец девушек.

Здесь все стояли. Не было сидений, кресел или даже стульев. Самые близкие подданные, важные гости стояли на открытых балконах вдоль стен. А я шла по центру храма. К алтарю. Он стоял далеко впереди: огромная чаша из прозрачного кристалла, стоявшая на валуне. Тот порос мхом и мелкими белыми цветочками. А рядом с ним стоял Арил. Серебро и ослепительно-белый цвета. Он стоял и смотрел только на меня. Точно больше никого вокруг не существовало.

Черный дракон в серебристо-белых одеждах.

Черт подери, это так красиво!

На других я взглянула лишь когда моя рука коснулась руки Арила. Бросила быстрый взгляд на особо важных гостей. Балкон ближе всех к алтарю. Двое драконов в окружении своей знати. Мужчина и женщина, чем-то неуловимо похожие друг на друга. Высокие и черноволосые, в черно-золотых одеяниях.

И с очень мрачными лицами. Точнее, у императора оно выглядело скорее нейтральным, а вот у его жены…

Скажем так, выглядела она как свекровь, что уже ненавидит невестку. Точно я украла Арила у другой, которая нравилась ей больше.

Кхм, вспомним слухи. Возможно, они и правда близки к правде.

Я улыбнулась им сквозь вуаль. А кто это там рядом с императрицей? Что за черноволосая смуглая красотка с черными глазами? Так мнет руками веер, точно хочет его скомкать в шарик.

Повернулась обратно к Арилу. Церемония.

Начинал муж. В смысле, будущий муж.

— Перед лицом Хериосса, родителей и окружающих я клянусь… — и дальше идут слова клятвы. Красивые, витиеватые. Произнося их, Арил откинул с моего лица вуаль. И улыбнулся так, что я поняла: он и правда видит только меня. И никого больше.

Я так увлеклась, разглядывая его, что едва не пропустила свою очередь. И лишь легкая улыбка Арила напомнила, что пора бы и мне что-нибудь сказать.

— Перед лицом Хериосса, родителей мужа и окружающих я клянусь.

Мы давали клятву перед собой и перед Хериоссом. Я произносила слова, глядя в золотисто-янтарные глаза, чувствуя как его ладони сжимают мои пальцы. И понимала, что Арилу можно верить. Он найдет способ разрешить ситуацию. Может, это все эндорфины в крови. Но стало легко и спокойно.

А когда слова клятвы стихли, откуда-то из-под купола на нас посыпались мелкие белые цветы. Невесомые, они укрывали меня, Арила, наши одежды.

Я успела поймать широкую улыбку мужа, то, как он потянулся ко мне, чтобы скрепить клятву поцелуем. А затем что-то дернуло. Резко, в сторону. Я ощутила, что падаю. Как меня оторвали от моего колдуна-дракона. Машинально вытянула руки, но вместо твердого пола ощутила как падаю, падаю, падаю…

Глава тридцать первая

Все-таки падать в обморок не самое приятное занятие. А я опять это сделала.

А еще падала. Куда я падала? О Господи! Я резко открыла глаза и первое что увидела над собой: тучи. Такие обычные тучи, из которых накрапывал дождик. И в данный момент у меня уже были сырые волосы и одежда.

— Что за хрень?

Страха не было, только бесконечные непонятки. Потому что я точно помнила храм Хериосса, улыбку Арила и его клятвы. А потом падение и вот… где я?

Голова немного кружилась, но в целом чувствовала я себя в норме. Потому и села, оглядываясь. Какое-то поле. Или пустырь. Да, скорее пустырь, потому что неподалеку я увидела свечки девятиэтажек. Обычных таких, какие встречаются во всех жилых районах. Еще заметила что-то, похожее на школу. И фигурки людей.

А потом ко мне подошел мужчина с собакой. Коричневый мастифф посмотрел на меня и сел. Видимо, от шока. У мужчины глаза что-то круглые были. Полагаю тоже из-за этого же.

— Девушка, вам помощь нужна? Девушка, давайте Скорую вызову что ли?

Я опустила взгляд на себя. Ого, понятно почему меня так рассматривают. Я была все в том же свадебном платье, но уже испачканном и мокром. Коснулась волос, тоже намокли и повисли паклями вдоль лица.

И лицо… я быстро его ощупала и взвыла в голос, отчего мастифф закрыл лапами морду и тоже начал подвывать.

Я все еще была Алисией!

— Я на Земле? — кажется, взгляд у меня был диковатый.

Потому что мужчина сделал шаг назад и достал телефон.

— Сидите. — приказал он. — Я звоню в Скорую.

— Звоните. — разрешила я. — Заодно скажите, что я беременна.

И улеглась обратно на мокрую травку. А что, итак уже там повалялась. Так что полежу еще немного, до приезда скорой. А пока послушаю как мужчина срывающимся голосом орет в телефон, что у него тут девушка на пустыре, похоже с травами и беременная. Мастифф продолжал поскуливать, а я вздохнула и подумала, что странности продолжаются. Ведь Арил утверждал, что в теле Алисии я перенестись не могу. Однако вот, получилось.

Ничего, колдун меня вернет. Почему-то я была в этом уверена. А пока возвращает, я увижусь с родителями и найду Алисию. Заодно поговорю с ней, может, получится прийти к какому-то решению.

А потом приехала Скорая и почему-то полиция. И началось. Я заверила, что никто на меня не нападал. Но немного приврала. Сказала, мол, заблудилась, когда искала адрес подруги. А потом стало плохо и потеряла сознание. Да, у нас вот должна была быть костюмированная вечеринка. Адрес подруги? Не помню, голова болит. Телефон родных? О да, записывайте.

Кажется, что полиция, что врачи сочли меня немного невменяемой. Но в больницу забрали. Проверить беременность и нет ли травм.

Меня зашвырнуло в соседний с моим город. То есть туда, где жили родители. Просто удача какая-то. Пока я сидела в приемном покое, то мне сообщили, что родители едут. Вот и отлично. А еще экстра анализы подтвердили, что я действительно беременна. Отчего надо мной сразу стали как-то более заботливо трястись. Увели в палату, велели лежать и поставили зачем-то капельницу с физраствором. Ну ладно, я лежала. И пока была удивительно спокойно. А чего волноваться? Арил разберется и вернется за мной, родители уже мчаться сюда.

В палате лежали еще три женщины, которые на меня отреагировали равнодушно. Мол, ну пришла и ладно. Хорошо я успела снять мокрый наряд и переодеться в нечто странное и больничное. Наверное, такое в роддомах выдают.

А потом приехали мама с папой. Только смотрели они на меня так, точно я каждый месяц превращалась в оборотня и рычала на них.

— Алиса?

Голос у мамы звучал неуверенно. Папа придерживал ее и хмурился. Потом проговорил басом, как он это делал, когда сердился.

— Вспомнила, что у тебя родители есть? За три месяца ни разу не позвонила. А когда мы звонили, то трубки бросала. А теперь сразу под крылышко?

Три месяца?! Так, все очень и очень расходилось с обещаниями Арила.

— Я… — и что мне им ответить. — У меня было помрачение.

— Ты сама на себя не похожа. — всхлипнула мама. — Алиса, ты выглядишь такой…юной.

А я старая что ли была?!

— Просто я без косметики и похудела. А еще волосы покрасила и увлеклась фитнессом и влюбилась. Мам, пап, простите если я что-то наделала. Но я вас очень люблю. Правда! И я без вас скучала!

Тут уже всхлипнула без притворства. Чертовы гормоны! ну и соскучилась я по ним.

Тут уже и у мамы глаза на мокром месте. Так что через минуту мы уже обнимались. Папа еще хмурился, но уже не ворчал, а даже погладил меня по голове. И пробасил:

— Говорил я тебе присматриваться к мужчинам. Видишь, как он тебе башку задурил. Алиса, кто он? Ты ушла от него?

— От кого? — не поняла я. А мама, продолжая меня обнимать, лишь отмахнулась от папа. Но он упрямый.

— Если ушла, то правильно сделала. Явно же он тебе наплел, что нечего с родителями видеться. Я таких в армии знаешь как муштровал! Родители они одни, а мужчины что… они и поменяться могут. А насчет ребенка не волнуйся, вырастим.

— Это уже Алисе решать.

— И нам! Она все равно наша дочь.

Я не удержалась и хихикнула. Родители в своем репертуаре.

* * *
— То есть как это я переехала? И куда?

Вопросы, заданные самой себе, звучит несколько шизофренично. Но этим я и занималась, после того как узнала, что Алиса съехала со старой квартиры. Точнее, Алисия. И где ее искать? Это город-миллионник.

Черт подери!

Я потерла виски. Прошло две недели. Арила все еще не было. Видимо, что-то его задерживало. Беременность протекала незаметно, даже подташнивать перестало. Только сильно тянуло на мясо и рыбу.

Я же пыталась найти Алисию. Пока наконец не нашла ее… та-дам… в Инстаграмме. Ого, а у нее больше ста тысяч подписчиков! Ого… дальше у меня пошли нецензурные выражения. Потому что эта гадская принцесса не стеснялась распоряжаться моим телом! Она покрасила шевелюру в розовый, вкачала силикон, к счастью явно у специалиста, начала носить эксклюзивные вещи. И постить фотки со всякими “умными” фразами. А ее ник в Инстаграмме был “леди Эл”. Ну просто мра-а-ак! Если не сказать похлеще!

Я глянула в зеркало. Мне пришлось чуть подкоротить волосы, плюс я купила очки без диоптрий. Чтобы не слишком быть похожей на саму себя. Впрочем, сейчас мы точно отличаемся.

— Ладно, леди Эл, — прошипела я, — пора бы нам уже встретиться. И пообщаться. Судя по-всему, тебе тут вполне хорошо.

Написать сообщение в Инстаграмм — дело одной минуты. Еще и я фотку свою прикрепила. Мол, узнаешь себя?

Ответ пришел почти сразу. Причем даже между строк ощущалась некая истеричность: “Ты кто? Ты — это я? Ты вернулась? Немедленно приезжай…” и шел адрес, по которому я нашла кафе.

Встреча же с Алисией прошла не так как задумывалась. Впрочем, чему удивляться? Я же должна была понять, что девица крайне взбаломшная. Вот и сейчас: в гламурное кафе ворвалось гламурное нечто. Причем гламурное не в хорошем смысле этого слова. Розовая грива волос, розовые джинсы, воздушная блузка с глубоким вырезом, шпильки как иголки, нарощенные ресницы и вид повелиетльницы мира.

Позади Алисии шла та самая женщина, которую я когда-то защитила от хулиганов. Няня и немного волшебница. В деловом костюме, явно дорогом.

— Как ты здесь оказалась?! — Алисия швырнула сумку и уперлась ладонями в стол. Мне не понравилось как она смотрит сверху вниз. Потом ногой пихнула свободный стул и велела.

— Сядь, не ори. Не нервируй меня.

— Это ты меня нервируешь! — Алисия игнорировала стул. — Отбор уже закончился? Эрвина, ты что, решила нас вернуть?

— Нет, Алисия, даже не думала. Сигнала не было. Советую вам присесть, как того требует эта леди.

Все же слова няни имели какой-то вес для Алисии. Иначе почему она поджала губы в розовой помаде, но села. С таким видом, точно делала огромное одолжение.

— Итак, — начала я спокойно, — промолчим о том, что ты сделала с моим телом.

— А ты с моим!

— Да заткнись ты!

Глаза с нарощенными ресницами распахнулись как у героини аниме.

— Ты… ты кричишь на меня?

— Еще пока не начинала. — отрезала сурово. — Итак, у нас проблема. Забудем о том, что вы без моего разрешения выдернули меня из этого мира. Я даже плюсы нашла. Отбор закончен, состоялась свадьба. Но во время свадьбы что-то пошло не так…

И я описала произошедшее. Алисия слушала с надутым видом, то и дело отвлекаясь на телефон. Ну, конечно, айфон последней модели, весь розовый с кристаллами. А вот Эрвина напротив то и дело задавала мне вопросы. И кивала с задумчивым видом.

— Кто-то, дорогая моя, решил от вас избавиться. — Сообщила она, наконец. — Очень похоже на мощное заклинание. Очень мощное.

— Да кому она понадобилась!

— Алисия, считали, что избавляются от тебя.

— У меня нет врагов. — Отрезала эта с-с-с…сумасшедшая девица. — Отлично, она ухитрилась их нажить. Так, а кто победил в Отборе? Скажи, что Красные драконы! Они такие милашки!

— Черный дракон. — сообщила я ехидно. — Ты… то есть я… то есть мы ждем от него ребенка.

И показала себе на живот, пока что плоский.

А затем наблюдала как Алисия открывает рот и…

— …! — вот так теперь выражаются утонченные эйсы на Земле.

— Черные драконы сильны. — Попыталась сгладить ситуацию Эрвина. — Он явно будет хорошим правителем. И детей обожают.

— Это как бы… — ладно, не буду врать. — Это Арил.

— Да ну на фиг! — опять вскочила Алисия, но под взглядом Эрвины опять опустилась на место. — Ты! Ты все испортила! Я туда не вернусь!

Она подхватила сумку и рявкнула нам обеим:

— Ни за что! Мне тут хорошо! Меня муж на руках носит! И обещал купить машину, которую захочу! И тут шикарно, круто, роскошно! Так что идите вы все на хрен!

После чего выскочила из кафе, оставив меня с открытым ртом и замершей на губах фразой.

— Прости, Алиса.

Я перевела взгляд на Эрвину. Вот она сидела мрачная. И когда подошла официантка, то жестом отправила ее подождать.

— За что именно вас прощать?

— Алисия была долгожданным ребенком, в детстве часто болела. Боюсь, я и ее родители слегка переборщили с заботой. А здесь она окончательно сорвалась, после того как вышла замуж.

— Она вышла замуж в моем теле!

— Ты забеременела в ее теле. — невозмутимо парировала Эрвина. — Алисию было не остановить. Ее муж очень богат, очень. И его забавляет ее характер. Я же стараюсь немного образумить ее. Потому что у него однажды может закончиться терпение. Впрочем, с ним Алисия ласковая кошечка, которая иногда показывает темперамент. То, что привлекает многих мужчин.

— Что делать мне?!

— Ждать. — пожала плечами Эрвина. — Я лишь могу посоветовать тебе ждать. Вернуть обратно не смогу, у меня нет у одной таких сил. Но Арил, если ребенок и правда его, отыщет тебя. Обязательно. Наберись терпения, ему сейчас тоже несладко.

— Мне стало гораздо легче. Но Арил уверял, что в таком виде мне в мой мир не вернуться.

— Ага. — кивнула Эрвина. — Но он имел в виду, что здесь есть Алисия. И обратно ты вернулась, обменявшись с ней телами обратно. Чтобы не оставлять Деланей без эйсы. А здесь что-то другое.

Она встала, отряхнула безупречную юбку.

— Жди, Алиса. Я успокою Алисию и попытаюсь внушить ей, что скоро придется вернуться. Но боюсь, это будет нелегко.

— Да и надо ли. — вырвалось невольно. — Уверены, что из нее выйдет хорошая эйса?

Эрвина молча вышла. Но я уже поняла ответ на мой вопрос.

Она не верила, что Алисия станет хорошей эйсой.

* * *
— Почти девять месяцев. Почти девять гребаных месяцев! Арил, мать твою, где ты бродишь?

Я сидела в своей спальни, в квартире родителей. И чувствовала себя бегемотиком. Живот стал огромным, в нем кто-то пинался. Точнее не кто-то а вполне себе уже сформированный мальчик. Наследник, е-мое.

Это уже смешно, честное слово. Работы нет, так как с прошлого места меня уволили, спасибо Алисии. А на новое никто не желал брать беременную. Про деньги тоже пришлось забыть, так как Алисия добралась до моих карточек. И при попытке воззвать к ее совести, лишь фыркнула и сказала, что может мне подать. после такого с ней я больше не общалась.

В общем, ситуация просто швах: сижу на шее у родителей, да еще и с пузом. А от колдуна ни весточки. Эрвина призналась, что связаться с ним не может. Сигнал должен был прийти от самого Арила и автоматически открыть портал, чтобы поменять нас с Алисией местами.

И еще одно: я гнала от себя мерзкие мысли. Не хотела в них верить. Но гормоны и ожидание делали свое дело. Вечерами иногда ревела, зарывшись в подушку. Потому что казалось, что Арил меня забыл. А, может, забил на проблему. И занялся Деланей.

Нет, я ему верила. Я хотела ему верить. И цеплялась за веру, как за ниточку.

А еще ребенок развивался активно и хорошо. На девятом месяце я уже едва двигалась. И спала только в положении полусидя.

— Алиса… — в комнату заглянула мама. — Ты как?

Спасибо родителям, они не спрашивали про отца ребенка. Просто поддерживали меня. Папа сразу сказал, что я могу выходить на работу когда захочу. Или сидеть с ребенком хоть до семи лет. Они в любом случае помогут. Я же надеялась, что Арил меня найдет.

Да он должен меня найти!

— Я отлично. — поднялась очень осторожно. — Только опять хочу есть. И не могу! А-а-а-а-а!

Дико хотелось есть, но прижатый ребенком желудок не давал лопать огромные порции.

Вот так, потопать ногами. Попытаться потянуться…

В животе точно что-то беззвучно лопнуло. Или хлюпнуло. А потом на пол хлынула вода.

— Писец. — вырвался у меня писк. — Кажется, я рожаю. Мама!

Резко стало страшно, застучали зубы, затряслись руки. Больно не было, но низ живота немного стало тянуть. Совсем чуть-чуть.

— Назад пути нет. Так что только вперед!

Папа помчался заводить машину, мама как-то собранно и по-деловому подхватила собранные сумки. Я накинула плащ.

И тут дверь в квартиру буквально распахнулась. Так, что родительские кошки выгнули спины и ускакали под диван. А приоткрытое окно со звоном захлопнулось. Мама только успела развернуться, а я застыла с вытаращенными глазами.

В коридор ворвался Арил. Арил в черном плаще с серебристым мехом, с растрепанными волосами и диким взглядом. За его спиной я успела заметить искры растаявшего портала.

— Ты! — выдохнула так, точно все это время задерживала воздух.

— Я. - согласился он.

— Я рожаю!

— Уже?!

— Прошло девять месяцев! — заорала я. — Тебя где носило, дракон хвостатый!

— Искал тебя.

— Алиса, а это… — начала было мама, но я уже была в объятиях Арила. Таких крепких, надежных и очень бережных.

— Я ее муж. — бросил дракон величаво. — А вы ее мать? Та женщина, которая дала жизнь такой чудесной женщине?

— Эээ…

У мамы пропал дар речи, но ненадолго. Потом она ткнула пальцем в Арила, ухитряясь удерживать три пакета в одной руке.

— Так, муж, а где вы были все это время? Почему бросили мою дочь? Алиса, что вообще здесь происходит?!

— Я рожаю. — напомнила маме. — А он… ну он пропал, да. Я не хотела вас тревожить.

— Я пропал. — подтвердил Арил моментально. — Но вернулся, нашелся. Алиса, быстро вниз. Мама, вы тоже.

Ошарашенная родительница вспомнила, что скоро станет бабушкой. Это придало ей прыти. И в лифт она забежала первой, балансируя пакетами. Арил мчался следом, со мной на руках. Я же прижималась к нему и просто вдыхала родной запах. Не могла надышаться, не могла насмотреться. Все эти девять месяцев ждала момента, вот этого момента. И он настал.

— Ты вернулся, вернулся, вернулся. Ой!

— Что такое? — всполошилась мама.

Она вроде чуть пришла в себя и теперь мерила Арила недоверчивым взглядом. Тот же не сводил с меня глаз. И явно тоже не мог наглядеться.

— Не споткнись. — посоветовала ему. — У меня схватки. Ой-ой! Мля!

— Не выражайся! — от мамы.

— Кричи! — от Арила.

— Не дождетесь! — от меня.

Теперь верила, что роды пройдут отлично. Иначе и быть не может. Арил же рядом.

Он и оставался рядом. Не знаю как ему это удалось, но Арилу разрешили присутствовать на родах. Оставив родителей переваривать свежепоявившегося зятя, я устроилась в палате. В палате, где пахло больницей, стерильностью и едва уловимо корвалолом. Кровать с кучей кнопок и проводов, кресло, резиновый огромный мяч и закрытое жалюзями окно.

И потянулись часы. Уже потом я вспомню их как нечто туманное с проблесками сознания. В какой-то момент поняла, что сжимаю Арилу руку с такой силой, что даже непробиваемый дракон морщится. Потом услышала как кто-то громко матерится. Поняла, что я.

Затем требовала пить. До ужаса хотелось холодной воды и кофе. Я в голос требовала кофе. Но мерзкий колдун согласился дать только водички.

И самый яркий момент, который запомнила — Арил держит на руках нашего ребенка. А тот орет, показывая какие у него здоровые легкие.

Эпилог

— Смотри какое у него умное лицо.

Я оторвалась от бумаг, которые разложила вокруг себя, прямо на траве в дворцовом саду. Декрет декретом, а государственные дела никто не отменял. Мы с Арилом честно делили обязанности, меняясь ими каждый день. Сегодня моя очередь проверять казну, указы и прошения. А вот почитаешь или посмотришь что-нибудь про волшебный мир и даже не подумаешь, что у правителей столько дел. Когда они еще интриги успевают плести?

— Раз у него такое умное лицо, то предлагаю отдать ему вот эту жалобу от хранителя казны. Опять жалуется, что доходы падают. А сам уже едва в дверь пролезает.

Арил хмыкнул и чуть повыше поднял Дейла. Наш сын серьезно посмотрел на отца и тут же схватил его за прядь волос.

— А давай казним казначея? — Проворковал Арил нежным голосом. — Какой каламбур однако. Дейл, бумаги это скучно.

— А казнь — прямо обхохочешься. — Проворчала я. — Не внушай ребенку такие мысли. А раз вы оба такие умные, то вперед делать гимнастику для младенцев. Вон и одеяло уже слуги постелили.

Я сама тоже сидела на роскошном сиреневом пледе. А чуть в стороне Арил уговаривал Дейл снять костюм и поваляться на одеяле. Из драконов просто супер заботливые отцы.

Потянулась. Погода сегодня выдалась просто чудо. Не слишком жарко, легкие облачка и почти неосязаемый ветерок. Он пах яблоками и счастьем.

Для меня счастье имеет янтарный отблеск и аромат специй. А еще смех Дейла. У него глаза отца, а вот волосы мои. И улыбка тоже. Хотя Арил ворчит порой, что он просто копия меня. А мне кажется, что наоборот, почти весь в папу.

В такой день работать не хочется. Я бы с большим удовольствием позанималась с Дейлом. Но сегодня очередь Арила. Так что со вздохом погрузилась в очередное прошение. Мы рассматривали все. Это та еще веселуха.

Арил рассказал мне о том, что здесь происходило, пока я сидела на Земле. Меня затянуло внезапно открывшимся порталом. даже мой дракон не успел среагировать. Портал моментально захлопнулся.

Арил остался правителем Деланей. Брак успел состояться, по закону он должен был занять трон, случись что со мной. Так что коронация состоялась практически сразу. А после мой дракон начал перетряхивать все и вся в попытках докопаться, кто же рискнул покуситься на его сокровище. То есть, на меня. У него оказалось очень много сторонников, включая Ажалея. Демон, оказывается, рвал и метал, так как успел ко мне привязаться. Я даже умилилась. Хотя подозревала, что у Ажалея свои интересы.

В любом случае, Арил отыскал виновников. А когда нашел, то не знал, что и делать. Мать и бывшая кандидатка в невесты. Родное существо и подруга детства. Отец не знал. Он не слишком обрадовался, когда выяснил, что младший сын победил на Отборе. Но все изменилось, когда Арил сказал ему про мою беременность.

А вот мать слишком любила своего сына. И слишком привязалась к мысли, что она уже выбрала ему отличную невесту. Милая девочка, дочь знатных родителей, чей род был лишь чуточку ниже императорского. Причем девочка не лишенная запретной магии, а значит — дети тоже станут обладать ею. И будут чистокровными Черными драконами. Когда выяснилось, что ее мечтам конец, то, наверное, у императрицы слегка поехала крыша. Нет ну а как еще назвать то, что они с Элис — подругой детства Арила — придумали. Императрица обладала запретной магией: могла открывать порталы. Элис хоть и уступала ей в даре, но он у нее оказался весьма редким. Девушка могла замаскировать все, что угодно. Да так, что никто не найдет. Правда, длился эффект не слишком долго, но зато эффективно.

Вдвоем они решили закинуть Алисию в другой мир. Без разницы в какой, лишь бы убрать ее отсюда. А Элис его замаскировала. И он сработал в момент, когда брак был заключен.

Они планировали, что Арил станет горевать, а Элис под шумок его утешит. И станет его женой.

Только не учли, что в теле Алисии на самом деле я. И моя душа притянула тело туда, где родилась. На Землю. Как можно ближе к родной крови, то есть, к моим родителям. А запретная магия защитила тело и ребенка.

Арилу понадобился почти год, чтобы все это выяснить. А затем создать портал на Землю, который настраивался на его кровь.

На нашего ребенка.

Императрица помогла сыну. Потому что Арил, взбешенный как тысяча драконов, пообещал казнить Элис. Если мать откажется помогать. Той пришлось подчиниться.

И он успел, прямо как в кино.

Хм, а идея с казнью казначея не так плоха. Ладно, шучу. Казни мне не нравятся, хотя порой встречаются такие мрази, что… проскакивает мыслишка. Но только мыслишка. А вот Арил — дитя своего мира.

— Я не хотел таких мер. — признался он мне уже потом, когда я пришла в себя после родов. — Я продумал все альтернативные варианты, но, увы, Алиса. Есть вещи, которые необходимо сделать. С твоей точки зрения, я могу считаться убийцей.

— Они пытались убить меня. — только и смогла прошептать в ответ. — Даже когда я была беременна. Не пожалели ребенка.

Мать Арил отправил обратно. И велел никогда не показываться ему на глаза. Но я надеюсь, что со временем он смягчиться. В конце концов, ну… иногда стоит немного смягчиться.

С Элис, дядюшкой и племянником Алисии, Дарианом обошлись гораздо суровее.

— Нет, не стану считать тебя убийцей. — сделала вывод, когда Арил все рассказал. — Но давай сведем казни к минимуму. Проще предотвратить преступление, чем расхлебывать его последствия.

Быть правителем пусть и небольшого государства оказалось очень хлопотно. Я не хотела выпускать Дейла даже на минуту. Няни ходили за мной по пятам, уговаривали отдохнуть. Арил рычал, его отец — тоже. Кстати вот император — золотой дедушка. Как и мои родители — отличные бабушка и дедуля.

А вот с моими как раз пришлось серьезно объясняться. Особенно с папой, потому что маму Арил еще немного сумел смягчить.

Мы сначала пытались врать. А потом колдун психанул, открыл портал и просто показал им свой мир.

Ну что сказать, папа потребовал чего-то крепкого, чтобы восстановить нервы, мама немного заикалась, но потом это прошло. Переселяться в Деланей они отказались, но я уговорила их пожить здесь год. Все же часто открывать портал нельзя, слишком много энергии.

— Эй! — я отвлеклась от бумаг и воспоминаний. — Арил, у тебя Дейл пополз! В четыре месяца! Это для дракона нормально?

— Конечно. — откликнулся муж.

Он сидел рядом с сыном. Мой колдун, Черный дракон, черноволосый мужчина в белой рубашке и серых штанах. Тот, кто встретил меня здесь в первый день, тот, кто нашел меня в другом мире. И вернул. А еще доказал, что любовь можно встретить где угодно.

Даже в волшебном мире.


Конец.


Оглавление

  • Глава первая
  • Глава вторая
  • Глава третья
  • Глава четвертая
  • Глава пятая
  • Глава шестая
  • Глава седьмая
  • Глава восьмая
  • Глава девятая
  • Глава десятая
  • Глава одиннадцатая
  • Глава двенадцатая
  • Глава тринадцатая
  • Глава четырнадцатая
  • Глава пятнадцатая
  • Глава шестнадцатая
  • Глава семнадцатая
  • Глава восемнадцатая
  • Глава девятнадцатая
  • Глава двадцатая
  • Глава двадцать первое
  • Глава двадцать вторая
  • Глава двадцать третья
  • Глава двадцать четвертая
  • Глава двадцать пятая
  • Глава двадцать шестая
  • Глава двадцать седьмая
  • Глава двадцать восьмая
  • Глава двадцать девятая
  • Глава тридцатая
  • Глава тридцать первая
  • Эпилог