КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 439057 томов
Объем библиотеки - 609 Гб.
Всего авторов - 207367
Пользователей - 97886

Впечатления

Михаил Самороков про Злотников: Путь домой (Боевая фантастика)

Гораздо хуже, чем первая. Ни о чём.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Башибузук: Господин поручик (Альтернативная история)

как-то не связано с первой книгой, в третьей что ли встретяться ГГ?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Захарова: Оборотная сторона жизни (Юмористическая фантастика)

а где продолжение?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
martin-games про Теоли: Сандэр. Царь пустыни. Том II (Фэнтези: прочее)

Ну и зачем это публиковать? Кусочек книги, которую автор только начал писать.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Serg55 про Богородников: Властелин бумажек и промокашек (СИ) (Альтернативная история)

почитал бы продолжение

Рейтинг: -1 ( 0 за, 1 против).
martin-games про Губарев: Повелитель Хаоса (Героическая фантастика)

Зачем огрызки незаконченных книг публиковать?????

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Tata1109 про Алюшина: Актриса на главную роль (Детективы)

Не осилила! Сломалась на середине книги.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Бойня (fb2)

- Бойня [СИ] 7.32 Мб, 295с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Константин Викторович Шаров

Настройки текста:



Шаров Константин Викторович Бойня

Глава 1. Аз Есмь!

Всем китайско-корейским

геймерам посвящается…


Иду, никого не трогаю, мышцы приятно побаливают, доспехи привычно давят на плечи, рюкзак со шлемом и колюще-режущим арсеналом позвякивает на каждом шаге. Настроение устало-пофигистическое. Вдруг слышу дикий вопль. Из-за поворота выскакивает что-то необычное и пушистое. Не успеваю ничего сделать, как большой меховой шар, не останавливаясь, чуть меняет направление своего «драпа» и прыгает… прямо на меня!

Удар, звон, меня будто выстреливает из пушки. Только мелькает мысль — «если бы не латы, рёбрам хана». Быстро вскочил на ноги, руки уже в карманах — заученный до автоматизма рефлекс сработал быстрее мозга.

Вокруг ничего! То есть вообще! Чистое поле, поросшее низкой травой. Где деревья? Где город?! Звон в ушах нарастает, становясь невыносимым. Зажимаю уши. Грохот! Шум, будто работают две сотни радиоприёмников и все — на своей волне.

«Подключение завершено» — Мягкий, обволакивающий голос без признака пола говорящего возникает прямо в голове. — «Справка активна»


Каждая новая надпись, что появлялась пред моими глазами, сопровождалась громким «бо-м-м», который невозможно заглушить, так как слышался не ушами, а мозгом напрямую.

— Да, что за {Цезнура}{Цезнура}{Цезнура}!!!

— Курлык! Кур-кур-ку!

Поднимаю глаза вверх. Вижу… нечто вроде мехового шара с длинным толстым, очень пушистым хвостом в метр длиной. Это «Нечто» крутилось прямо у меня над головой без всяких признаков крыльев или иных приспособлений для полёта.

«Почему бы и нет?» — Кликаю «Да». Надпись исчезает.

— Ты — Нечто!

— Кур?!


Глава 2. Иду на Вы!

И вот что теперь делать?! Впрочем, будем решать проблемы по мере поступления. Достал из рюкзака перевязь и пояс с мечом и кинжалом. Оба «оружия» были честно затуплены — как того требует Закон. А вот топор, пусть и является боевым холодным оружием по своей сути, но тупить не требуется — ибо инструмент.

Длинную куртку и ножные обмотки, скрывающие от взглядов посторонних доспехи — снял и сложил в рюкзак, шлем — на голову. Ну и топать. Чего в чистом поле-то стоять? Думать и на ходу хорошо. Глядишь, куда и приду…

— Вжик-шик-шик. Вжик-шик-шик. — Алмазный брусок в такт шагов скользит по кромке меча, восстанавливая заточку. Затачивать-то мечи по Закону нельзя, а заусенцы да царапины убирать всё равно нужно, вот и таскал с собой, а теперь — пригодилось. Меч, конечно, оружие старое, но за неимением гербовой, подтираемся туалетной…

Враги появились неожиданно. Вот никого нет, а вот уже со всех сторон ко мне бегут двуногие зелёные гуманоиды ростом метр и с уродливой мордой лица. В руках — палки-копья, завывают немелодично. Самому шустрому, забегающему со спины, вогнал меч в живот. Заточка лезвия была ещё только начата, но использовать его для колющих ударов уже было можно. Выпускаю рукоять меча, одновременно выхватывая левой рукой кинжал, а правой — топор, так что остальных коротышек встречаю во всеоружии.

Уворачиваюсь от мощного замаха палицей, лёгким тычком кулака подправляя её траекторию, чтобы она обрушилась на третьего зеленомордого. Пока второй ошарашенно вылупился на результат своего удара, проткнул ему шею кинжалом, одновременно снося топором полчерепа четвёртому.

Чувствую слабый толчок в спину. Бью топором назад, не глядя. Удар, хруст, вопль. Ещё минус один. Поворачиваюсь к оставшимся — их всего четверо. Стоят чуть в сторонке. Трое полуголые, как и все, кто нападал раньше, один же полностью закутан в шкуры. «Одежда» связана воедино множеством верёвок и ремней, с которых свисают разнообразные предметы — кости, клыки, камни, от чего гуманоид становится похож на старую, облезлую новогоднюю ёлку, выброшенную на помойку после праздника.

Увидев мой взгляд, он вдруг завыл нечеловеческим голосом и начал размахивать связкой вонючих (даже отсюда чувствую!) шкурок, закреплённых на палке.

Мне же… как-то резко поплохело. Будто вся усталость пути и короткого, но интенсивного боя, разом навалилась своей тяжестью, клоня вниз. Хотелось опуститься на землю, сбросить доспехи… Хрен тебе, золотая рыбка! Из последних сил качнулся вперёд. Метание топора — это старинная русская забава! «Забава» не подвела и со смачным шлепком вошла говнюку в грудину по самое топорище. Тело «шкурника» унесло на полтора метра, а оставшиеся зеленомордые начали с воплями разбегаться.

Тяжело дыша и шатаясь, как паралитик, прошаркал к первому телу, которое уже перестало содрогаться в конвульсиях. Наклонившись и чуть не упав под весом доспехов, с трудом разогнулся, выдёргивая меч из трупа.

«Бо-м-м»

«Бо-м-м»

«Бо-м-м»

«Бо-м-м»

«Бо-м-м»

«Узнаю, кто это придумал — прибью» — Лениво думал я, лежа на спине посреди побоища. Очередное «нашествие табличек» и грохот лишили меня последних сил и равновесия к тому же. Лишь минут через пять силы начали возвращаться и я, кряхтя как старый дед, смог подняться. Не хватало ещё, чтобы гоблины вернулись и застали меня в таком виде!

Чтобы чем-то себя занять, пока самочувствие не восстановится, стал изучать трупы врагов. У обычных гоблинов ничего интересного не нашёл — копья — заострённые с одного конца длинные палки, из одежды одна юбка, связанная из трав. Тем не менее, собрал их оружие, так как дерева вокруг больше не было. Хоть костёр будет чем развести. Шаман… С шаманом было сложнее. Будь я у себя дома, то к его вонючим шкурам даже бы не прикоснулся. Здесь же не всё было так однозначно. Магия! Кстати, да…

Сосредоточился и перед глазами снова «выползли» окошки меню. Мысленно выбрал «Магию Духа», «Маскировку» и, немного посомневавшись, «Дикаря». «Каннибала» бы в любом случае брать не стал, даже если бы «литры» не закончились. Подтвердил принятие навыка и способностей. Прислушался к себе, каких-то изменений не обнаружил. Попробовал по-другому.

«Что сделать, чтобы спрятаться?» — И тут же понял, что знаю ответ. Лучше всего было выкопать небольшую канавку, предварительно частично сняв дёрн и потом им укрыться. Вынутую землю… М-да… Однако, действительно, «навык». Чудесным образом он не работает, лишь даёт некий абстрактный опыт.

А способности?! Дикаря непонятно как проверять, остаётся Магия Духов! Она же позволяет видеть, не только общаться! Где-то с минуту оглядывался в разные стороны, напрягая глаза по-всякому — без какого-то результата. Потом хлопнул рукой по лбу (звякнув перчаткой по шлему), и пошёл к телу шамана. Был один предмет, в котором какая-то магия точно должна была быть!

«Веник» шамана лежал там же, где он его уронил. Долго напрягаться не пришлось. Оказалось, достаточно просто закрыть глаза и пожелать Увидеть. В Духовном зрении (или зрении Духов?) он выглядел как пучок нитей, тянувшихся во все стороны. На конце каждой нити было некое… образование? Или даже существо, описать которое обычными словами было совершенно невозможно. Видимо это и были те самые «Духи». Интересно, что привязка к инструменту шамана после его смерти не пропала. Что это может означать? Был ли это инструмент, которым может пользоваться любой (шаман)? Или же тут нет связи? Вопросы интересные, но экспериментировать не буду, хотя и оставлять столь опасный инструмент врагу тоже стрёмно. Прихвачу с собой.

Достал из рюкзака кусок ткани, что раньше играла роль «маскировочных» штанов. Маскировать доспехи мне теперь не нужно, так что пусть послужит благой цели — завернул в ткань «веник» и, до кучи, висюльки с одеяния шамана, в которых что-то почувствовал. При этом старался, чтобы предметы друг с другом не соприкасались, а то, не дай бог, окажется, что это какие-нибудь маго-гранаты, которые возьми, да и взорвись…

Упаковав трофеи, оглядел небо и увидел, помимо продолжавшего кружить «Нечта», что двигаться куда-либо уже поздновато. Солнце, или звезда его заменяющая, уже почти скрылось за горизонтом, и небо начало стремительно темнеть. Идти в темноте большого желания не было, так что решил дождаться рассвета, хотя спать, естественно, не собирался — уверен, оставшиеся в живых гоблины ещё где-то недалеко. По здравому рассуждению, в здешних практически «голых» местах скрыться можно было лишь в одном месте — под землёй.

Сидят, может быть, в нескольких шагах, высматривают… твари.

Оттащив запас дров в сторону, чтобы вонь трупов (хотя и живыми они пахли не многим лучше) не доносилась, порубил «копья» и с помощью зажигалки развёл крошечный костерок, предварительно выкопав для него ямку. Теперь свет не должны увидеть с большого расстояния. Вообще-то в костре большой необходимости не было — готовить мне нечего, а погода тёплая. Но огонь ещё и успокаивает, отгоняет гнус, звери предпочитают его избегать… И просто приятно. Всё какое-то занятие.

От нечего делать продолжил приводить в порядок меч и кинжал — в бою я предпочитал комбинацию длинное оружие — короткое, а не стандартное «щит-меч», предполагая, что защититься при нужде можно и латами — для того их и таскаю, а атаковать лучше всё-таки оружием, хоть щит и допускает возможность своего использование для атаки. Такая тактика позволяет максимально использовать моё основное преимущество — подвижность.

Поддержание огня и заточка не мешали мне пользоваться «Духовным зрением». В результате через пару часов, когда вокруг совсем стемнело, удалось совместить оба типа зрения в одно. Теперь я мог смещать диапазон восприятия с обычного на духовное и обратно, а главное — ориентироваться даже в полной темноте! Та же трава отображалась в духовном зрении слабым белёсым туманом.

Я всматривался в окружающее пространство — и обычным зрением, и духовным, слушал малейшие шорохи… В общем, был готов! К сожалению — недостаточно. Первым опасность заметил Нечто — он вдруг спустился почти до земли и начал странно пофыркивать. Не успел я подумать, что же могло вызвать такую реакцию, как на меня напали!

Мощный удар по голове чуть не опрокинул меня в костёр. Я вскочил, судорожно оглядываясь. И враг, наконец, был найден! В паре метров от меня на земле возилось создание, которое я в первый миг принял за какую-то рептилию, но быстро понял, что ошибся — то, что я принял за чешую, оказалось… крыльями! Летучая мышь огромного размера — килограмм десять весом, не меньше, захлопала перепонками, пытаясь подняться в воздух. Но тут уж фиг!

— Шшух! — Удар мечом был произведён по всем правилам и настолько быстро, что в воздухе раздался слабый шорох. А главное — точно! Тушка мыши была располовинена практически поровну.

К сожалению, на этом всё не закончилось. Второй мыши уже не удалось нанести мне столь точный удар, но это, пожалуй, ей даже помогло. Вместо того, чтобы безопасно для меня ткнуться в шлем, она пробороздила своими когтями по стали наплечника, вцепилась зубами в кольчугу, защищающую шею, начала бить по мне крыльями. Один из ударов оказался удачным и острые шипы, покрывающие кромку крыла, пробороздили глубокие царапины у меня на щеке. В следующий миг я сбил гадину на землю ударом перчатки и раздавил её голову ботинком.

Но дело уже было сделано. Почувствовав кровь, остальная стая, которая до этого кружила вверху, с дикими воплями рванула вниз! Мне оставалось лишь размахивать во все стороны мечом, пытаясь левой рукой прикрыть открытые участки тела. Вот в таких-то ситуациях и начинаешь жалеть об отсутствии щита!

Трудно сказать, сколько продолжалась схватка. Мне показалось, что не меньше часа, но скорее всего — намного меньше. Кто лидировал в бою? Думаю, что я, хотя у врагов могло быть своё мнение на этот счёт. На что-то же они рассчитывали, раз за разом атакуя? Под ногами валялось уже никак не меньше двадцати трупов… Но и мне приходилось несладко — множество неглубоких ранок на лице, руках и ногах сильно кровоточили, от чего мыши буквально сатанели, забывая о самосохранении.

У моих ног возился целый живой ковёр — враги пожирали своих павших. Каждый шаг вызывал хруст и дикие вопли. Кроме того, некоторые пытались взобраться по ногам вверх в надежде найти незащищённое доспехами место.

Последнее, что запомнил в этом сумасшедшем бою — неожиданно сильный удар в грудь, буквально отбросивший меня на спину. В следующий миг я ослеп.


Глава 3. Эх, мороз!


Ничего не видя вокруг, я, как мог, отмахивался от врагов, не сразу поняв, что на меня уже никто не нападает. С трудом проморгавшись, замер в удивлении. Равнина исчезла! И трава тоже. Я лежал спиной в сугробе, а надо мной возвышались высокие деревья, скинувшие на зиму свои листья.

Холодно…

«Что за?!..»

Не сразу догадался поискать своего питомца. Так и есть:

Уровень «магии» у него упал ещё на тысячу относительно того, что было ранее. Что из этого следует? Из этого следует, что я опять переместился… Ну и хорошо. Признаться, я уже совсем запыхался гонять летучих гадов. Главное от холода не окочуриться…

Отыскав заляпанными своей и чужой кровью руками зажигалку, стал быстро расчищать ближайшее подходящее для костра место. Пока не добуду огонь, время работает против меня.

К счастью, содранная с ближайшего дерева кора неплохо горела, так что очень скоро рядом полыхал небольшой, но жаркий костерок, и появилась возможность заняться другими неотложными делами.

Содрал с рук перчатки и осторожно снял с головы шлем. Промыть раны пока было нечем, так что просто почистил руки снегом и стащил рюкзак. Там, на дне, лежала аптечка и огромная металлическая кружка, которую уже не раз до этого использовали для нагревания воды на костре. Правда, с целью заварки чая, а не дезинфекции, но в данном случае разница не принципиальна. Воды вокруг было полно — достаточно было растопить снег, так что уже через пару минут я начал очень аккуратно, используя полированную грань швейцарского ножа-мультитулла вместо зеркала, промывать раны.

М-да… Покоцали меня не по-детски! Хорошо ещё, что большинство ран были неглубокими. Ещё лучше, что ни одна из них не задела глаз, которые я защищал особенно яростно. И всё равно к концу процедуры я напоминал мумию, столько пришлось извести бинтов из аптечки. А ведь говорили умные люди — заказывай шлем с забралом, если не хочешь со сломанным носом ходить! Нет же, не послушался. За что теперь и страдаю.

Ладно, первоочередные дела закончены, можно глянуть, что там у меня за «менюшки» выскакивали в бою.

Что-то я не понял. Второй уровень получен, а где плюшки?! Где повышение навыков? Где суперспособности?! Жадины! Только «Зов Крови» и спасает. Уже после гоблинов стало понятно, что можно получать не только способности собственных предков, но и любых существ, кровь которых удалось пролить. Потенциально — очень полезный навык… Но необходимость проливать кровь ЛИТРАМИ несколько напрягает. Впрочем, похоже, если убить существо, то «засчитывается» вся его кровь целиком, иначе с мелких гоблинов и мышей столько бы не накапало.

Хм… Все способности интересны. Разве что Магия Крови слишком уж «дорогая». Если исходить из того, что в среднем человеке 5 литров крови, то нужно, что ли, восемнадцать человек грохнуть для открытия? Многовато. Да и магической энергии-то у меня кот наплакал:

Пятёрка «упала» после того как я взял «Магию Духа». Прямо-таки чувствуешь себя ущербным, особенно если сравнивать с собственным питомцем. Впрочем… «Взял» последовательно обе способности и проверился снова:

«Регенерация» ничего к магии не прибавляла, а вот «Вампиризм» — дал три единицы. Снова вызвал менюшку:

Подумав, взял «Регенерацию 2 ур.», так как лечение сейчас актуальнее магии.

Больше в этот день, а в этом мире на момент прибытия время было близко к полудню, решил никуда не двигаться. Устраивался на месте. Сгрёб снег подальше от костра, вычистил доспехи и оружие от крови, скатал несколько снежных шаров и собрал из них невысокую стенку — укрытие, после чего навалил сверху веток. Получилось нечто среднее между берлогой и иглу. Главное, что укрытие неплохо сохраняло тепло. Оставалось только натаскать дров для костра и веток для лежанки. Можно совместить…

Спал прямо в доспехах, укрывшись курткой. Неудобно, зато безопасно. Не хватало ещё, чтобы посреди ночи на меня, голого, напал какой-нибудь зверь!


Глава 4. Не морозь меня!


К счастью ночь прошла хоть и без особого комфорта — особенно когда костёр почти прогорал и переставал греть, но и без происшествий. В результате двинулся в путь я в несколько более бодром состоянии, чем засыпал. Проверив «менюшку», обнаружил, что магия почти восполнилась, но не до конца, остановившись на семи пунктах из восьми. В то же время питомец за ночь восстановил больше 300 пунктов! Что это — низкая скорость восстановления энергии или следует списать потери на «Регенерацию»?

Кстати о питомце!

— Нечто! Ну-ка иди сюда! Иди! Кур-кур-кур…

— Курлык?! — Заинтересовался тот.

— Давай, сюда, ко мне! Кур-кур!..

Меховой шар с хвостом осторожно приблизился, чтобы быть крепко ухваченным мной. Он пару раз дёрнулся, но, поняв, что ничего плохого не происходит, затих.

Вблизи зверь выглядел… странно. На шаре «головы» я насчитал восемь крупных, скрытых в мехе глаз с небесно-голубой радужкой. Два смотрели вперёд, два вверх, два вниз и ещё два — по бокам. Причём боковые, похоже, могли вращаться независимо, а «парные» — только вместе.

Рта или иных органов я у него не заметил. Мех же был мягкий и тёплый. Чем я и не преминул воспользоваться, обернув питомца вокруг шеи на манер шарфа. Или горжетки? Так, вроде, этот атрибут называется. А что, удобно, тепло… К тому же оказалось, что питомец совсем ничего не весит, то есть — абсолютно. Ну, оно и понятно, ведь он же должен как-то летать. Раньше я думал, что сама шерсть выполняет функцию крыльев — вибрирует там, например, но нет, похоже, что для полёта ему ничего, кроме магии, не требуется.

Хотелось сказать, что мой поход по заснеженному лесу проходил без затруднений… Очень бы хотелось, но это было совершенно не так! Несмотря на зиму, он буквально кишел живностью. По веткам бегали шустрые белки, в ветвях перекрикивались птицы, за каким-то «надом» оставшиеся в лесу, а не перекочевавшие на юга. Ну и те, кто охотился на всю эту живность, не дремали…

Обнаружили мы друг друга практически одновременно. Я и Волк. Именно Волк — с большой буквы «В». Потому что зверюга была знатная! Больше метра в холке, мех пышный, на солнце переливается. Таких бы на картинке смотреть и радоваться… а вот вблизи да на узкой заснеженной тропке — впечатления совсем иные. Эх, где моё ружьё… Но ружья не было, разве что топор метнуть. Так попробуй в него попади! Хотя…

Активация способности «Вампиризм» оказалась делом несложным. Фактически, просто выбрать цель и «кликнуть». О боевых качествах этого навыка ничего сказано не было, но логично же предположить, что выкачивание энергии для донора ничем особо хорошим не закончится? Вот и я подумал, что да. И волк, похоже, со мной согласился, так как вид у него стал… не то, чтобы болезненный, скорее обиженный. Уж не знаю, как он смог это выразить своей мордой. Как-то, однако, смог.

Ну, тут и дураку станет понятно, что долго ходить вокруг да около зверь не будет. Так и вышло. Волк рванул ко мне, поднимая целые сугробы снега в воздух. Миг, и вот он уже в воздухе… как и мой топор, который я умудрился кинуть одновременно с прыжком зверя. И знаете что? Он почти увернулся!

Вместо того чтобы пробить волку прямо в лоб, топор ударил в плечо, да и то не железком, а рукоятью. К моему счастью, и этого хватило. Удар топора всё же оказался достаточно силён, чтобы зверь на пару секунд замешкался, сбился. Этим я и воспользовался, сам перейдя в атаку. Один удар мечом, ответный укус мощных клыков. Но размен в мою пользу — клыки лишь проскрежетали по стали доспехов, а вот меч пробил волку брюхо и оставив страшную даже на первый взгляд рану.

Зверь истошно завыл от боли и бросился в последнюю атаку, чтобы если не победить, то хотя бы утянуть противника с собой в могилу. Но тут фиг ему! Враг уже повержен. Осталось лишь дождаться, пока сам издохнет. Используя преимущества местности — поваленные и стоящие стволы, я быстро отступал, постоянно маневрируя, пока зверь сам не рухнул на снег и не свернулся в скулящий клубок. А вот не надо! Не напал бы на меня — остался бы жив. Ладно, нужно добить, чтобы не мучился…

Зайдя со спины, быстро воткнул меч в шею, после чего отскочил на случай, если враг просто притворялся. Но нет, он даже не повернулся ко мне, фактически проигнорировав новую рану. Я же… При виде истекающей из раны крови на меня вдруг что-то нашло…

Пришёл в себя через несколько секунд, когда сердце Волка остановилась, и красная жидкость перестала поступать в артерии. Всё моё лицо было в крови, и руки тоже. Вроде бы я должен испытывать отвращение… но не испытываю почему-то. Разве что некоторое сожаление, что инстинкты взяли верх над разумом. А вдруг бы зверь ещё был способен сражаться?

Как бы там ни было, есть и пить мне больше не хотелось, хотя пару минут назад желудок жалобно подвывал, напоминая, что я уже много часов не имел во рту и маковой росинки. Теперь же чувствовал себя так, будто только что вышел из-за обильного стола. А я ещё думал, что «вампирская» пассивка — вещь лишняя. Оказывается, совсем нет! Попробуй добудь нормальную еду в лесу. А тут напился и наелся одновременно. Главное, чтобы на здоровье такая диета отрицательно не сказывалась.

Долго решал, следует ли задержаться и разделать зверя. Шкура-то хорошая, несмотря на то, что немного порванная. Да и мясо будет не лишним, хоть у хищников оно обычно не лучших вкусовых качеств. В итоге победила жадность. Выделать шкуру я бы не смог — просто не умел, но снять смог, а консервацию обеспечит мороз, так что не завоняет.

Снятие шкуры вылилось в двухчасовую эпопею. К концу очень хотелось всё бросить и просто уйти, но было жалко своих усилий, так что домучился до конца. Разбираться с мясом не стал — не было ни сил, ни желания. Завернул разве что пару кусков, показавшихся наиболее приемлемыми, да и пошёл мыться-чиститься. Измазался — страсть. Еле отмылся.

Надо ли говорить, что, благоухая свежепролитой кровью, я весьма скоро снова «нарвался»? Новые противники были меньше, хотя тоже относились к псовым. Но если первый был первосортным образчиком «волка», то эти скорее на дворняг походили. Очень злобных дворняг. И очень голодных. А ещё — их было пять штук! ПЯТЬ!!!

Численное превосходство нужно было срочно уменьшать. Активировав «Вампиризм» на дальнем псе, рванул к ближнему, приблизился на десять шагов — метнул топор и, не смотря на результат, одним быстрым движением схватил рюкзак за привязанную к нему шкуру волка и метнул этот импровизированный снаряд в третьего пса.

Ближайший же, несколько дезориентированный быстротой моих действий, был буквально растоптан! Я с разбегу врезал ему в бочину в лучших футбольных традициях и одним ударом меча добил — просто вскрыл артерии на шее. Отрубить голову мне сил не хватило, но и так результат оказался вполне достаточным.

Вторым прибил того, кого сбил рюкзаком — он не сразу разобрался, что это не противник, и вцепился в мех мёртвой хваткой, вот я его поперёк хребтины и располовинил богатырским ударом. Следующим очередь дошла до того, на котором я использовал топор. В него попал не очень удачно — боковой поверхностью топорища, но зато в нос, так что способность сопротивляться враг потерял надолго — осталось его добить ударом по шее, почти отсекшим голову.

На этом, собственно, всё и закончилось. Последний активный враг стремительно улепётывал. Ещё один — тот, на котором я активировал «Вампиризм» в самом начале, уже лежал на земле, не способный держаться на ногах. Вот пусть так и лежит…

Я прислонился к стволу дерева, ловя очередной адреналиновый отходняк. Чувствовал себя вполне неплохо. Легкая одышка разве что. И не сказать, что только что закончил бой… Разве что этот самый «Вампиризм» помог, позволив забыть об усталости. Если так — то способность ещё полезнее, чем казалось ранее.

Кстати… Подойдя к трупу с полуотрубленной головой, сделал несколько небольших глотков крови, после чего снова почувствовал необычную сытость. Более того — мысль приготовить что-нибудь из добытого мяса, только что представляющаяся довольно заманчивой, теперь абсолютно не привлекала. И это всего-то с пары глотков! Кровяная диета, определённо обладает значительно большим КПД, чем обычное переваривание пищи.

Неожиданно в голову «стукнуло» отключение навыка «Вампиризма». По самой банальной причине — донор умер. А ведь я его даже не бил! Первый противник, убитый чистой магией.

Глянул «менюшку»:

Новые способности. Полезные. Особенно «Преследование», а то бреду куда глаза глядят, бесцельно. Из интересного — Магия Крови почему-то резко «полегчала». Чтобы это значило? Однако выбирать нужно… Взял второй уровень «Вампиризма», как хорошо показавшего себя в бою, и сразу два уровня «Преследования». На «Память запахов» уже не осталось «крови».

Итак, пробуем… Где последний пёс? Есть отметка! Кстати, не очень-то он и далеко. Нужно попробовать подкрасться, если будет по пути. Где ближайший город? Нет такого. Деревня? Пусто. Человек? Что-то очень слабо ощущается — как раз справа. Чуть в стороне от направления, куда убежал пёс. Это ему не повезло…


Глава 5. Не морозь меня. Моего коня!


Подкрадывался к «дезертиру» со всей возможной осторожностью. Спрятался он хорошо — в низко склонившихся ветвях высокой ели. Но благодаря «Преследованию» это ему не помогло. Последние сотни метров пришлось буквально красться, одновременно пытаясь применить «Вампиризм». Но, несмотря на то, что положение врага определилось уже совершенно точно, способность не наводилась, пока он не попал в поле Духовного Зрения — обычным-то его и с трёх шагов было не разглядеть.

Стоило активировать «Вампиризм», как уже через пару секунд пёс сорвался с места. К своему несчастью — не в ту сторону. Вместо того чтобы отдаляться от меня, он пошёл по самой границе дальности способности, что его и сгубило. Я рассчитывал, что враг не сразу почувствует отток сил, но, похоже, после повышения уровня «Вампиризма», он стал намного сильнее, и эффект незаметности пропал. Зато возросла убойность! Пёс смог отбежать всего метров на сорок от своего убежища, после чего свалился на землю без сил.

Прерывать действие способности не стал, лишь подошёл поближе и вызвал «менюшку». Как я и предполагал, в момент смерти пса значение «количества крови» вдруг поползло вверх и остановилось через пару минут, прибавив три литра. Тут же использовал их для получения способности:

Принюхался… Забавно! Вроде бы и ничего особенного, но всё же какое-то изменение чувствуется. Стал ли обонять лучше — хрен знает, но то, что запахи, к которым, кажется, уже «принюхался», вдруг снова проявились — это точно.

Разделывать пса никакого желания не было, но всё-таки подошёл и проткнул ножом его шею над артерией, после чего сделал пару глотков крови. Оно, конечно, немного неприятно — зверь дикий, вонючий, да и паразиты могут быть, но это искупалось быстротой насыщения и отсутствием лишних телодвижений. В моём положении — весьма полезно. Паразиты же… Их я не особо боялся. В крайнем случае, есть в аптечке соответствующие препараты — и от насекомых, и от червей всяких. Опытный уже — сборы-то в лесу проходят. Иногда по нескольку дней в палатках живешь. Опять же сражения на мечах — вид спорта, сопряжённый с травмами, вот и наловчился за шесть лет, что этим увлекаюсь, запасаться необходимыми препаратами. Ну и применять их тоже научился. Даже курсы фельдшерские закончил.

Воспоминания про дом что-то провернули в голове. Раз попал в такую ситуацию, то нужно хотя бы видеоархив вести! А то выберусь, а доказательств никаких! Все знакомые будут вруном считать. Достал из рюкзака телефон. Не какой-то там ширпотреб, а настоящий military style, толстый алюминиевый корпус, маленький небьющийся экран, встроенная солнечная батарея. Сверхэкономичный в спящем режиме, встроенный фонарь, совмещённый со вспышкой (а не вспышка, что может работать фонарем!) Ну и, конечно, весьма неплохая камера, хоть и не лучшая.

Сделал несколько фото пса с разных ракурсов, потом шкуры волка и, в конце, вещей, снятых с шамана гоблинов, мимоходом пожалев, что хорошая «мысля» не пришла вовремя.

Вернул смартфон в специальный карман на рюкзаке и двинулся дальше — к людям. Шёл долго и без приключений. По дороге пробовал «Вампиризм». А что? Удобно. Он же не только магию восполняет — как я понял из экспериментов, обычной «жизненной» силы и бодрости тоже прибавлялось. Вот и сопровождался мой путь падающими белками да птицами. Живность я старался не губить — лишь доводил до полуобморочного состояния. Зато всех сразу — от мышей и кротов, роющихся под снегом, до птиц и белок на деревьях. Иногда попадались звери покрупнее — зайцы, ежи… В результате за световой день отмахал по заснеженному лесу большее расстояние, чем раньше за три, и закончил путь в достаточно бодром расположении духа. У бытия вампиром есть и достоинства!

Пытался проводить и другие эксперименты — например, высасывать энергию сразу из нескольких существ. Тут успех мне не сопутствовал — это можно было делать, но лишь на нескольких очень близко расположенных живых существах. В ином случае, если приходилось растягивать область воздействия, то вместо того, чтобы получать энергию, она начинала у меня стремительно убывать.

Приближение к конечной точке маршрута я почувствовал заранее — путь к цели начал как-бы «скакать» с одного «маркера» на другой — не было указания, какого конкретно человека я ищу, вот и начал прыгать, стоило «групповой» цели распасться на отдельные отметки. Скоро удалось и сосчитать людей — всего их было одиннадцать. Девять мужчин и две женщины. И чем ближе я приближался к ним, тем меньше мне они нравились.

Уже в сумерках я прокрался к небольшому огороженному высоким забором хутору и аккуратно забрался на дерево в пятидесяти метрах от жилища. Наблюдение только подтвердило мои подозрения: во-первых, стены хутора несли следы штурма — часть кольев была выломана и одна из секций сильно покосилась. От одного из отдельно стоящих строений остались лишь головешки. Судя по отсутствию снега — недавние. Мужчины, шляющиеся по двору без особой цели, были одеты крайне неряшливо, но, при этом у каждого на поясе либо дубина, либо кинжал. У одного даже меч, хотя на дворянина он не походил. Может, конечно, здесь самый последний сиволапый хуторянин без меча из дома не выходит, но что-то сомнительно.

Ну и последнее наблюдение, окончательно утвердившее в моих умозаключениях — из дверей большого дома вдруг с визгом появился… Колобок! Ну, в действительности, просто не ожидал увидеть человека с фигурой жертвы фастфуда. Одет он, однако, был куда опрятнее других мужчин — безразмерный балахон бежевого цвета из плотной ткани, тряпичные штаны в фон, кожаные сапоги огромного размера — явно сделанные на заказ. На голове тёмно-коричневый остроконечный колпак. Этакий загнутый назад «рог». Вслед за «Колобком» из дверей показался один из предполагаемых налётчиков. Тот самый — с мечом. Сейчас у него в руках была обычная палка, которой он и охаживал «Колобка» по немалым телесам. Судя по тому, что хлопки отчётливо слышались даже с моего наблюдательного поста, бил он не сдерживаясь. Если бы не естественная «амортизация», то «Колобку» бы не поздоровилось. Впрочем, ему и так более чем хватало — он громко визжал после каждого удара, но выскочить в полуоткрытые ворота не пробовал — там стоял охранник, которого увиденная картина весьма веселила — он громко гоготал хриплым пропитым голосом.

Наконец избиение закончилось, и толстяк был отправлен обратно в дом. Вслед за ним скрылся и «мечник».

Я же думал, что делать. Можно просто пройти мимо. Не может быть, чтобы этот хутор был единственным жилищем на сто километров вокруг — должны и ещё быть люди. Идею просто подойти и поговорить я сразу отбросил как неудачную — дома бы к таким личностям побрезговал идти. Здесь же…

Так что выбор был между тем, чтобы просто уйти… и напасть. С технической стороны вопроса сложностей возникнуть не должно — противники к обороне не готовы. Видеть меня не способны — иначе бы уже обнаружили. То есть и магией, скорее всего, не владеют. Основная проблема находилась в морально-этическом плане. Вдруг все мои придумки — выдумки и есть? И это просто хуторяне, у которых баня сгорела да забор покосился… и сами они — уроды…

Впрочем, сопли в сторону. Тут вам не там. Нужны сведения, деньги, транспорт. Противник может этим обеспечить. Значит, если всё не так, как видится — то свидетелей остаться не должно. Зима всё скроет, а к весне меня тут уже давно не будет.

Ещё несколько часов до меня доносились вопли, смех, чьи-то панические крики — кажется, женские. Наконец всё затихло. Лишь один неудачник ошивался у ворот. Охранник из него был аховый — он сидел у небольшого костерка, и казалось, что его ничего, кроме поддержания относительного тепла, не заботит. Впрочем, вид на дом у него открывался отличный, так что, если противник боялся побега, то смысл в его действиях был.

А вот от нападения снаружи это не спасало. Особенно — когда нападали с помощью магии. В последний раз проверил снаряжение — не примёрз ли меч к ножнам, не болтается ли топор за спиной. Всё было нормально, так что активировал «Вампиризм» на часовом. Тот уже с полчаса клевал носом, поэтому не сразу понял, что происходит. А может и потом не понял, так как его действия были на редкость идиотическими — он вдруг упал на колени и начал что-то блажить. Впрочем, достаточно громко, чтобы это привлекло внимание других. Часовой же, как сидел, так и повалился лицом прямо в огонь, после чего «Вампиризм» сам деактивировался в связи со смертью цели.

К моему удивлению, несмотря на поднятый шум, никто в доме даже не пошевелился. Ну, это и к лучшему. Тогда я сам их расшевелю. За время наблюдения я увидел и запомнил шесть бандитов в Духовном Зрении. Часовой был седьмым. Остальные не показывались. «Колобка» я решил не трогать — он вроде бы не при делах. Также я смог вычленить среди тех, кто находился на хуторе, двух женщин — их я тоже пока проигнорировал.

Первым под удар попал «мечник». Как я потом понял — выбор был не слишком удачен. Крики поднялись почти сразу после активации «Вампиризма», а через несколько секунд случилось странное — из всех окон и щелей дома вдруг полился ослепляющий свет! Это было неожиданно. Пришлось некоторое время моргать, чтобы вернуть способность видеть. Ещё неприятнее было то, что после вспышки «Вампиризм» слетел. Но это я поправил даже раньше, чем проморгался, благо Духовное Зрение работало стабильно.

Второй раз «сбить» способность противник не смог, толи не успел, толи уже не мог — через пять-шесть секунд «Вампиризм» деактивировался штатно, то есть «мечник» отбыл в мир иной. Дальше же начался конвейер — поймать метку очередного бандита, активировать «Вампиризм», дождаться деактивации, взять следующий маркер — и так шесть раз. Под конец пришлось поднапрячься — двое бандитов рванули в бега. Но это им не помогло. Один рухнул у ворот, второй же успел отбежать метров на шестьдесят — шустрый.

Собственно, на этом бой и закончился. Из дома доносились какие-то невнятные звуки, но убегать оставшиеся жители не стали — вот и хорошо, не придётся брать грех на душу. Слез с дерева и направился к хутору. По дороге внимательно осмотрел «шустрого», который оказался ко мне ближе всех. Что сказать? Бомж обыкновенный, средневековый. Снял с него какой-то нашейный знак — толи монета с дыркой, толи символ какой. Главное, что серебряный. А ещё — дубинку и кинжал. Материал последнего — дрянь редкостная. Похоже, простое железо, да ещё и пористое. Мой меч даже не царапал его, а просто резал. Барахло. Но ценность, наверное, какую имеет, так что разбрасываться не буду.

Трофеи с часового и первого бегуна не порадовали — дрянной топор и аналогичного качества клевец. Даже висюлек на шее никаких не было. Босяки. Остался только дом…

— Эй, хозяева! Дома есть кто?! — Крикнул я и постучал в дверь. Ногой. Со всей дури. Трижды. — Открывай давай! Гость в дом — радость в дом!

Лезть в замкнутое помещение мне как-то не улыбалось — при неудачном стечении обстоятельств та можно и остаться… навсегда. Так что пусть хозяева лучше сами выйдут. Те не спешили, поэтому пришлось их поторопить — на секунду активировал «Вампиризм» на толстяке и ещё два раза пнул дверь. Результата не добился — похоже, не поняли. Повторил операцию ещё дважды.

Такие меры убеждения оказались куда более действенными — уже через десять секунд дверь приоткрылась и в щели показалась круглая харя «Колобка». Я, почувствовав, что кто-то приближается, заблаговременно отошёл на несколько шагов.

— А вот и вы! — Преувеличенно радостно заявил я. Всё равно не поймёт, так хоть интонацию должен узнать. — Давай-ка сюда! И остальных зови. Давай, давай, шнелле!

Через пару минут я рассматривал троих оставшихся в живых жителей — «Колобка» и двух женщин неопределённой наружности. Лица у тех распухли и посинели от побоев, а сами они были замотаны в тряпки, так что ничего определённого о женщинах сказать было нельзя. Разве что то, что бандиты были уроды моральные и туда-то им и дорога.

Чтобы их чем-то занять ткнул рукой в трупы у ворот, показав два пальца, а потом дальше за ограду, показав один палец. Пантомимой я смог донести, что бандитов нужно раздеть, обыскать, а тела их закопать. Надеюсь, поняли. Во всяком случае толстяк кивал очень интенсивно и на его пухлом лице явно была видна работа мысли. А ещё все трое непрерывно кланялись, как китайские болванчики. Отправив работников на уборку мусора, сам зашёл в дом. Темнота — хоть глаз коли. Пришлось доставать из рюкзака смартфон и светить им, выставив на минимум мощности.

Быстрый обзор «по верхам» показал, что со своими действиями умудрился не ошибиться — все убитые явно были бандитами (или как минимум относились к одному «отряду»). У всех было вооружение. Его сбором я и занялся. Судя по всему, главным в шайке был именно «мечник». На его шее был обнаружен даже не один, а целых пять различных амулетов. В том числе — два золотых. Кроме того, внимания стоил его богато украшенный пояс, явно вместе с мечом снятый с какого-то дворянина. Сам же меч был, пожалуй, лучшим из того, что удалось увидеть в этом мире — длинный, с развитой крестовиной, качественной гравировкой и неплохой сталью клинка. Не хуже моего, во всяком случае. А это показатель! Ведь добиться подобного результата с местным уровнем технологий ох как непросто. Да и вообще «игрушка» отличная. Может даже себе оставлю.

Из остальных бандитов смог порадовать лишь один — огромный зверолюдного вида мужик без признаков интеллекта на лице. Зато его мощные руки даже после смерти крепко сжимали древко секиры, похожей на стрелецкий бердыш своей формой. Помимо весьма неплохого оружия — явно серийный образец, хоть и не элитный, как меч, но вполне достойный, бандит меня порадовал небольшой кожаной сумкой вполне современного вида — кожа была отлично выделана. В сумке оказалась казна бандитов.

Кладам они, похоже, не доверяли — мне же лучше! Внутри весьма увесистой сумки лежало несколько десятков довольно крупных серебряных монет с дыркой посредине, пара золотых схожей формы, а в отдельном отделении — почти три десятка самых разнообразных украшений. Духовное Зрение показывало, что как минимум половина из них — не простые побрякушки, а несут в себе некую магию, хотя тут ему полностью доверять я бы не стал — иногда самые простые камни в Духовном Зрении светились как факелы в ночи, а серебро оказывалось практически невидимым.

Сумку сразу же перекинул через плечо, благо было видно, что за ней, в отличие от всего остального снаряжения, тщательно ухаживали, и она удобно устроилась около бедра — просто, будто здесь и была! Собранные с бандитов амулеты сложил в неё же — в соответствующее отделение.

Разобравшись с материальными благами, перешёл к нематериальным. «Менюшка» показывала следующее:

Из необычного — поднялся уровень «Дикаря», не иначе чем из-за моего двухдневного практического курса выживания в дикой природе. А ещё — уровень. И опять без каких-либо эффектов. Ну и Ближний бой улучшился — тут тоже ничего удивительного, только и делаю, что им пользуюсь…

Ладно, что есть ещё?

Магия Крови опять сильно подешевела… Взял «Вампиризм» 3 ур., два уровня «Верховой езды» и «Речь». Последнюю просто из соображений того, что ранее у меня её не было именно как «способность». Вдруг повезёт и учить местное наречие не придётся? Было бы крайне полезно. С «Вампиризмом» — понятно, боевые качества нужно повышать. Верховую же езду взял из-за того, что один из домиков оказался совсем не домиком, а вовсе даже конюшней. Судя по всему — не пустой. Так что дальше поеду со всем возможным комфортом.

Вышел из дома, огляделся. Тела уже куда-то отволокли. Ну и гуд. Огляделся Духовным Зрением — все на месте, никто не убёг. Копаются на заднем дворе.

— Эй, гарсон! — Подал я голос. — А ну-ка гони сюда, шнелле!

Две секунды — хоть по секундомеру засекай, и вот массивная туша «Колобка» уже передо мной. Похвальная оперативность… Кстати, следует сразу определиться, почему я разговариваю с людьми в таком тоне. Это не из-за моей бескультурности, как можно подумать, а в соответствии с нормами поведения этого времени. То, что у нас определяется не иначе чем «заносчивый ублюдок», в средние века — непременные атрибуты дворянина. «Отыгрывать» же солдата или там наёмника какого мне не хотелось — это люди опасные, но юридически бесправные. На них любой властитель может безнаказанно наехать. Нападать же на дворянина, пусть и неизвестной страны — поостерегутся. В крайнем случае — хотя бы попытаются не убить, а взять в плен. Убивать дворянина без суда и следствия — западло. Сейчас ты убил, а завтра — тебя. Кому это нужно?

— Ну, рассказывай, кто ты, откуда, кто эти бандиты, откуда взялись? Говори!

«Колобок» преданно «поедал» меня глазами, пока лицо его вдруг не просветлело:

— Дык, это… Вашбродь! — Вот клянусь! Именно так его слова «перевелись» у меня в голове, хотя сказаны, понятно, были на совершенно ином наречии. — Серик я буду, сэра Гура личный повар. Бывший повар… — Тут же погрустнел толстяк. — Погиб сэр Гур, зашибли его насмерть! Третьего дня как… налетели тати, двоих латников сразу закололи, а сэра Гура из седла выбили, да бердышом голову отрубили… Марку да Латку ссильничали… Меня били смертным боем… Век Вам, вашбродь, благодарны будем, за избавление от извергов!!!

Толстяк рухнул на колени и начал биться головой о порог, отбивая мне поклоны.

— Ладно… Заплутал я слегка, конь пал, много дней по лесам да болотам ходил. Где сейчас — понятия не имею. Расскажи-ка о землях здешних. Кто тут правит, где проживает?


Глава 6. Моего коня белогривого!


Рассказ толстяка был довольно смутным — толи он и сам многого не знал, толи «проблемы перевода» сказывались… Единственное, что удалось точно выяснить — правит этими местами толи князь, то ли герцог Орт, то есть находились мы в герцогстве (княжестве) Орт. Был здесь один крупный торговый город, стоящий на пересечении двух судоходных рек и являющийся по совместительству столицей герцогства. А также два-три городка поменьше, замки вассалов герцога, множество деревень и огромное количество отдельных хозяйств, типа того, где мы сейчас находились.

О том, что здесь делал погибший рыцарь «Колобок» смог рассказать куда больше. Сэр Гур, как ни удивительно, ехал воевать! Для этого он заложил своё поместье ростовщикам — тут повар покосился на сумку, что висела у моего бедра. Воинов у него не было, кроме парочки латников, исполняющих по совместительству функции слуг. Нормальный отряд он собирался нанять — наёмники слетелись в Орт (столицу) на призыв герцога, но вступать сразу в его армию не спешили — торговались за лучшие условия. Однако денег у властителя было по любому меньше, чем желающих «продаться». Оставшимся либо придётся воевать бесплатно — за одни трофеи, либо наниматься к кому-то ещё.

Воевать же собирались с моргулами — этакими местными татаро-монголами, с поправкой на магию. Трофеи с них были не очень хороши — доспехи они носили в основном кожаные, лошадки у них неказистые, хоть и выносливые, но далеко не рыцарские. Так что взять с них можно было разве что луки, в производстве которых они большие мастера, да амулеты, изготовленные их шаманами. Последние могли быть весьма дорогими, но, чтобы взять полную цену, требовалось провести качественную оценку, то есть был нужен умелый и знающий маг. Эта же «публика» брала за свою работу столько, что никаких денег не хватит. Вот и скупались амулеты по дешёвке перекупщиками да трофейщиками.

Сами шаманы тоже представляли собой большую проблему. В прямой бой они почти никогда не вступали, но поддерживали своих бойцов очень эффективно — каждый степняк имел хотя бы слабенький амулет, отклоняющий стрелы противника, а кто постарше — даже удары мечей. Часто встречались своеобразные магические «гранаты» со злобным духом внутри, что могли вывести из строя разом до десяти солдат! Причём выполнены они были в виде обычных стрел, от чего только выигрывали в эффективности.

К счастью, подобных боеприпасов у моргулов было немного, иначе воевать с ними было бы совсем уж кисло.

Получив весь этот ворох информации, я задумался. Стоит ли влезать в местные разборки? С одной стороны, воевать за чужого дядю на какой-то «левой» войне не хотелось. С другой — а спрашивать-то меня будут? Судя по всему, кочевники уже где-то недалеко от этих мест. Станут ли они слушать, что я вообще-то не местный, а так, мимо проходил? Сомневаюсь. Значит в любом случае вначале нужно двинуться в Орт — большой город с мощными стенами и многочисленными защитниками. А вот потом…

Можно просто двинуть дальше — без какой-либо цели, по стране, охваченной войной… Можно нанять охрану из тех же наёмников. Вот только кто гарантируется, что они тут же тебя не прирежут, за ближайшим кустом? Зачем далеко ходить, если деньги — вот они. А последовать по стопам сэра Гура, создав свой отряд, причём не только из наёмников — уверен, что в городе можно будет найти и других вояк, готовых защищать свою родину под моими знамёнами… Идея хоть и казалась на первый взгляд глупой, но, по внимательному рассмотрению, всё больше меня завлекала. Действительно, ну где ещё можно получить такой опыт сражений, как не во время войны? Причём, находясь на командной должности, риск снижался до приемлемого минимума.

Ну и трофеи, не следует о них забывать! Сомневаюсь, чтобы местные могли путешествовать между мирами — иначе бы у них было бы куда более совершенное оружие, чем то, что я видел. Значит придётся самому как-то выкручиваться, а что для этого нужно? Знания и деньги. Знания есть у магов, которых могут заинтересовать трофеи с шаманов, а деньги можно получить, если будут хорошие трофеи. Взвесив ещё раз «за» и «против», решил — иду воевать!

Но вначале — инвентаризация. На войне главное учёт и контроль! Ну и деньги-деньги-деньги, конечно. К счастью, последние у меня имелись — не так много, как хотелось… зато чужие! Надо сказать, рыцарь подготовился весьма неплохо — только по охране не рассчитал. Для быстрого перемещения он приобрёл два скоростных торговых фургона «последней модели» — у них даже некий допотопный аналог рессор наличествовал! Запрягались в фургоны по шесть специально подобранных и обученных лошадей, что позволяло им держать скорость намного большую, чем обычно держит обоз. Если, конечно, перемещение осуществляется по дорогам или, хотя бы, по ровной местности.

Также толстяк утверждал, что рыцарь приобрёл у одного известного мага амулеты, защищающие от магии шаманов. Скорее всего, именно активация одного из них сорвала мне «Вампиризм». Впрочем — разово и восстановить воздействие ничего не стоило. Но и «Вампиризм», строго говоря, не относится к шаманизму. Хотя, кто знает? Я в этом дилетант, пользуюсь тем, что есть, как «начинающий юзер», умеющий тыкать по нужным кнопкам, без понимания процесса.

Взял рюкзак и отошёл в лесок метров на сто от подворья. Достал свёрток с амулетами гоблина — что-то мне надоело их таскать. Весь рюкзак уже провоняли. Так может, удастся хоть применить как-то. Будь это какая-нибудь «некромантия», то я бы, может, и не решился. Но тут особо думать не нужно, описание способности говорит, что:

Вот и поговорим! У меня есть, что предложить ненужного и есть, что попросить — нужного.

— Эй, духи! Слушайте меня! — Начал я орать на всю ивановскую, чтобы точно услышали. — Отдам вещи, лежащие передо мной, тому, кто согласится учить меня магии и толковать предназначение амулетов в течение одного года!!!

Хотелось бы сказать, что мне тут же явились тучи духов и научили уму-разуму… Но чего врать-то? Я битый час сидел и орал эти фразы на разный лад и даже на разных языках. Пытался «громко думать», даже что-то типа мультфильма придумал. Чуть голос не сорвал. И вот, когда нужные фразы уже настолько забились мне на подкорку, что я уже не задумываясь их бормотал себе под нос, войдя в некое подобие полусна-полутранса, у меня наконец-то что-то начало получаться.

Это было как будто поток прохладной воды, в который окунули мою разгорячённую голову. Он тёк через мой разум и «вымывал» мысли. А в конце вместо них возникла одна — «согласен». Вот так, одно слово-образ. И чужое присутствие пропало.

Вызвал «менюшку»:

Хм… Свободу? Взглянул ещё раз на выложенные амулеты. Снятые с шамана висюльки совершенно не изменились, а вот «веник» представлял собой печальное зрелище — оборванные нити и ни одного пленённого духа. Да и нити постепенно «ветшали». От когда-то опасного артефакта остались одни воспоминания. Ну и отлично! Зато теперь вместо бесполезной вещи, есть полезный контракт.

Вгляделся в лежащие амулеты, желая понять их предназначение… и на секунду оторопел! Над каждым амулетом возникла табличка! Совершенно такая же, как при вызове «менюшки». Похоже, дух себя не стал утруждать разъяснениями, а воспользовался имеющимся «интерфейсом». Ну и ладно, так даже привычнее.

Большинство амулетов оказались либо «обманками», либо «статусными». Лишь два представляли собой что-то приличное — «Малый защитный оберег» и «Клопомор»:

Оберег представлял собой волчий коготь на верёвочке. Верёвку снял и выкинул — она ничего не делала. Коготь положил в карман. Пущай работает.

Клопомор выглядел как небольшой круглый камешек с дыркой посредине — прицепил к поясу. Попробовал активировать. Вроде получилось — нужно было просто коснуться амулета и мысленно «вливать» туда энергию. Кстати, последней после моего «камлания» осталось всего ничего. Сам не заметил, как потратил.


Глава 7. Эх, дороги…


Выезжали на следующий день, хорошо выспавшись… Ну, я хорошо выспался, а «Колобок» с женщинами — не особо, так как вчера до позднего вечера и всё утро с рассвета загружали фургоны найденным в подворье фуражом. Хозяин дома, судя по всему, был человеком зажиточным — амбар был полон, так что с питанием нам и лошадям вопрос не стоял. Ну… спасибо ему за это.

Ехали в таком порядке: вначале фургон с толстяком вместо возницы, потом две лошадки, для которых не нашлось дел — раньше на них ехали латники. Дальше ехал второй фургон, который попеременно вели женщины. Я же гордо рысил на рыцарском коне, занимая наиболее выгодное для обзора местности положение. Этакий мобильный дозор. А если честно — просто учился управляться с этой скотиной. Нет, «Верховая Езда» реально помогала, но рыцарский конь — это тебе не хухры-мухры! Он имел ко многому своё мнение, менять которое не собирался. Да и, приученный к другому наезднику, меня он воспринимал с непониманием. Мол, что это тут за хрен с болота?

Ничего, привыкнет. Пока же приходилось поднапрячься и совершенствовать навыки наездника. Бой пока даже не думал пробовать, а вот в галоп уже начал пытаться переходить… поэтому не очень-то обращал внимание на происходящее вокруг и появление опасности первый заметил «Колобок», который, напротив, постоянно крутил головой и шугался каждой тени.

— Моргулы!!! — Раненой свиньёй завопил толстяк, дав «петуха» от страха.

Глянул назад, напрягая зрение. Действительно, из леса как раз выезжала кавалькада из нескольких всадников. Они нас тоже заметили и начали ускоряться.

— Гони! — Гаркнул я и сам ткнул коня пятками. Шпор у меня не было, а брать сапоги убитого рыцаря побрезговал, но это и к лучшему — так конь слушался, хоть и без особого желания, а вздумай я его пришпорить, и, кто знает, мог и скинуть в самый неподходящий момент.

Толстяку не нужны были мои подсказки — он и так уже охаживал коней хлыстом, заставляя их перейти в галоп — благо дорога в этом месте была довольно ровная и прямая. Я же переместился в конец каравана, создавая импровизированный заслон. Нет, стоять до последнего, спасая других, я не собирался. Один раз уже спас, вот и хватит с меня. Но получить представление о том, что из себя представляют местные кочевники — нужно. Вдруг они чудо-воины и нет им преград? Тогда лучше как-нибудь избежать дальнейших с ними столкновений.

Будь догоняющий нас отряд побольше, я бы ещё подумал, но их было всего восемь. При этом каждый шёл одвуконь — имел двух коней, чтобы можно было быстро менять уставшего коня на отдохнувшего. При длительной погоне оторваться было сложно. А вот некоторое время держать их на расстоянии — вполне.

Начал немного придерживать коня, чтобы сократить дистанцию до преследователей, внимательно следя за тем, что они делают. Когда до противника оставалось метров сто, шедший впереди степняк выхватил из специального крепления на седле лук и попытался произвести первый выстрел. Именно попытался, так как я, заметив этот манёвр, «пришпорил» коня, одновременно активируя «Вампиризм». Как показала практика, на третьем уровне он был эффективен метров на триста. Дальше же хорошо действовал лишь на неподвижные цели — удержать «в фокусе» способности движущегося противника не удавалось. Но сейчас-то расстояние было в три раза меньше и проблем с удержанием фокуса не наблюдалось.

Стрелу противник всё-таки выпустил, но я даже за ней следить не пытался — явный промах и недолёт. Да и не удивительно — мощность воздействия снова возросла, так что уже через пару секунд степняк бы просто рухнул на землю, если бы его не поддержали товарищи, вовремя заметившие, что с ним что-то не то. Вот только поздно. В седле уже был труп, судя по активности способности. А вот мне, напротив, стало удивительно хорошо! Усталость пропала, будто не было нескольких часов в седле, сила так и «пёрла» наружу. Однако на достигнутом я не остановился и сразу после смерти первого степняка, активировал «Вампиризм» ещё раз — на всаднике, что держался чуть позади основной группы.

Со вторым степняком поначалу как-то «не шло». Способность работала, но будто вхолостую — только очки магии «улетали» (вместо того, чтобы увеличиваться!). Но через секунд десять всё наладилось — магия поползла вверх, а воин закачался в седле. Он так и рухнул — никто из противников не смотрел назад. Все нахлёстывали своих коней, пытаясь добраться до меня как можно быстрее. Но тут уж фиг — на короткой дистанции рыцарский конь значительно выигрывает в скорости. Кроме того, мои доспехи были значительно легче местных рыцарских — при той же прочности. Просто сталь была хорошей, такая здесь шла лишь на самое качественное оружие.

Дистанция практически не сокращалась, несмотря на их усилия. Я же активировал способность уже на третьем степняке. Опять же выбрав заднего. С ним проблем не возникло, но так как он шёл в группе, то ухудшение здоровья было замечено, а взглянув назад они обнаружили отсутствие ещё одного. То есть степняки, считая последнего, потеряли уже троих из восьми, а по мне даже ни разу не выстрелили нормально! Моргулы начали сбавлять скорость, а среди воинственных воплей становилось всё больше озадаченно-испуганных. Падение четвёртого противника стало последней каплей — они резко развернулись и бросились наутёк.

Ха! Так вас и отпустил! Мой конь ещё был полон сил и, как я уже отмечал, был значительно быстрее низкорослых степных лошадок. Погоня продолжилась, но теперь наши роли поменялись! Падение пятого степняка вызвало новую волну панических криков, а потом один из трёх оставшихся степняков вдруг резко осадил коня и бросился ко мне!

Пришлось и самому тормозить, активируя способность на новом противнике, хотя пятый ещё не был убит — только выведен из строя. Расчёт степняка был понятен — быстро развернувшись он мог приблизиться ко мне быстрее, чем я бы успел среагировать… в случае, если бы мне нужно было время на подготовку! Но тут ему не повезло — способность переключалась практически мгновенно и не требовала подготовительного периода. В результате до меня степняк всё-таки доехал. Причём даже ещё живой, но вот активных действий уже произвести не мог и очень быстро закончил своё существование.

Однако геройство степняка всё-таки не было совсем бесполезным — чтобы не попасть под его выстрел, мне пришлось сильно замедлиться, почти остановиться. В результате оставшиеся двое врагов получили хорошую фору, которая должна была им позволить достигнуть леса до того, как я их догоню. Но это не заставило меня бросить погоню. Да, задача усложнилась, но отпускать врага в мои планы не входило. Они слишком много узнали о моих возможностях. И, к тому же, заимели на меня большой «зуб».

Одного из степняков я всё-таки смог достать — не успел он уйти до того, как стволы деревьев их скрыли. Оставался один. С ним пришлось повозиться — гад, вместо того, чтобы продолжать мчаться по дороге, где я быстро бы его догнал, повернул коня прямо в заросли. Совсем животину не жалея. Результат очевиден — переломав ноги, лошадь лежала метров через сто, жалобно крича. Пришлось добить, активировав «Вампиризм». Своего коняшку я пожалел — аккуратно завёл поглубже в лес и привязал, после чего продолжил преследование на своих двоих — бегом. После поглощения такого количества жизненных сил, энергия из меня так и пёрла. Я летел по лесу, чуть ли не быстрее лошади! И совершенно не уставал.

Добив павшую лошадь, стал осторожнее. Степняк не мог уйти далеко, поэтому логично теперь ожидать засаду. И я оказался прав! Следы противника уходили вперёд, а чувство «Преследования» утверждало, что он значительно левее. То есть он сделал петлю и засел в засаде, надеясь застать меня врасплох. Хрен ему по всей морде! Я сам взял левее, стараясь удерживать между собой и целью стволы толстых деревьев, чтобы он не мог меня увидеть и подстрелить. Удалось подобраться достаточно близко, прежде чем предательский треск незамеченной под снегом ветки его спугнул. Вот только поздно!

Глазами я его ещё не видел, а вот в Духовном Зрении — отлично! До меня донёсся страшный вопль загнанного зверя. Враг понял, что ему остались последние секунды жизни. Когда я к нему подошёл, он лежал на спине, смотря в небо, а на его лице навеки было запечатлено выражение бесконечного ужаса.

Достал смартфон… Щёлкнул фотку…

Нет, я не из тех, кто будет смотреть на мучения человека и вместо того, чтобы помочь, — снимать их на камеру. Просто всегда так теперь делаю — пополняю архив фотографиями убитых противников. Так что фотка степняка стала лишь очередным элементом в архиве. Так сказать, ничего личного…


Глава 8. Пыль да туман…


Быстро обыскал мёртвого степняка. Не столько ища ценности, сколько изучая снаряжение. «Упакован» он был весьма достойно. Кожаный доспех, дополнительно укреплённый на груди и спине, кожаный же шлем с войлочной подкладкой, плюс круглый обтянутый кожей и окованный по контуру щит. Из дальнего вооружения был лук. Стрел два колчана, в каждом штук по тридцать. Солидный боезапас, и весит прилично. Из оружия ближнего боя — копьё с длинным обоюдоострым наконечником, судя по всему — переделанным из обычного пехотного меча, а также ятаган и большой нож. Всё, кроме лука, особым качеством не отличалось, но хоть не совсем сырое железо. Вполне подходит для боя.

Подумав, решил забрать степняка с собой. Появился план, как его можно с пользой «применить». Тащить такой вес было не особо тяжело — поначалу, а вот в конце пути — уже куда сложнее. Запас украденных жизненных сил от таких нагрузок быстро таял. Конь к увеличению веса, да ещё так неудобно расположенного, оказался не в восторге, но ничего. Терпеть ему недолго.

Первую степную коняшку, что так и стояла недалеко от поверженного противника, разгребая снег в поисках пожухлой осенней травы, удалось поймать без особых проблем — она оказалась смирной. Вот на неё я и увязал оба трупа, хотя, по сравнению с рыцарским конём, тащить такой вес у неё получалось куда хуже.

Пока рысил к следующей лошади, решил глянуть «менюшку», и оторопел:

Восемьдесят пять! Восемьдесят пять литров!!! Откуда?! Хотя… Лошадь! Блин, конечно! Где-то читал, что почти десятая часть веса лошади приходится на кровь. При весе около 500 килограмм, так и получается, примерно, если ещё восемь человек приплюсовать. И навыки более чем «вкусные». Выносливость нужно брать по любому, люблю пассивки. Чуткость тоже полезна, в таком-то окружении! Верховой бой — нужно брать. Рыцарь, не умеющий сражаться в седле — нонсенс. Стрельба… вроде бы и особо не нужна, магия более чем справляется на дальних дистанциях, но это возможность после небольшой тренировки чуть ли не вдвое увеличить свою эффективность! Да и владение магией лучше кому попало не показывать. Так что тоже нужно брать.

Однако не всё коту масленица — Вампиризма нет. Вообще. Третий уровень — максимум? Если так, то очень жаль. Ещё хотя бы два уровня и врагов бы можно было валить пачками. Нужно обязательно изучить этот вопрос. Вдруг есть возможность ещё поднять? И как небольшая «непонятка» — Магия Крови опять чуть подросла в цене. Лошадиная кровь, что ли, плохо подходит? Похоже, что так. Впрочем, разница незначительная. Подведём итоги:

Магия крови обязательно — давно на неё облизываюсь.

Бой верхом обязательно.

Выносливость обязательно.

Стрельба из лука, чуткость, Магия Духов, Верховая Езда — по возможности.

Выбираю…

Ух! Вот это я понимаю — магия!!! Сразу пятнадцать пунктов энергии за один уровень! Плюс три заклинания… то есть два заклинания и ритуал. Вот где сила! Более того — одно из заклинаний защитное, второе на ослабление — в совокупности с Вампиризмом (эх, как же тебя качать-то теперь?!), вполне законченное трио. С Магией Духа всё было куда жиже… Ну так и понятно — вот и Класс дали. Не удивительно, что столько «стоило».

Бой, стрельбу, выносливость и чуткость «апнул» сразу до двух, выработав весь собранный ресурс — но, по мне, оно того стоило. А вот на «Магию Духов» уже не хватило. Ну, это ничего. Впереди ещё не один бой, главное в нём не погибнуть…

Собирал лошадей долго, парочку скотин так и хотелось грохнуть — уж больно вредные, но рука не поднялась. Трупы степняков вязал тоже долго, так что в путь тронулся не скоро. Думал, что догонять толстяка придётся до следующего утра, но не тут-то было! Уже километров через пять «Преследование» показало, что «Колобок» совсем рядом. Оказалось, что он спрятался в лесу. Вместе с фургонами и лошадьми. Умудрившись так замаскировать следы, что я, даже зная, что они где-то тут проехали, до последнего не мог их обнаружить. Да и сами фургоны оказались спрятаны в овраге, под прикрытием кустов, так что увидеть их было сложно даже с нескольких метров.

Беглецов могли бы выдать разве что лошади, но те сейчас были очень заняты — толстяк отвлёк их в своём стиле — насыпав целую кучу отборного зерна, которое они сейчас с удовольствием потребляли, даже не думая издавать какие-либо компрометирующие звуки, кроме довольного хруста.

— Серик! Ты где, толстая морда?! А ну-ка иди ко мне!

— Вашбродь!!! — Выкатился из ближайшего фургона «Колобок». — Вы целы! Какое счастье! Смогли оторваться от морг… — Тут он сбился, увидев привязанную кавалькаду лошадей, что тянулась за мной.

— Положил всех. — Высокомерно ответил я. — Пришлось ещё побегать за этими трусами. Еле изловил… И хватит прохлаждаться! Трупы снять, раздеть, обыскать. Оружие отдельно, броню отдельно, амулеты и деньги сразу мне. Работайте! Только сначала поесть что-нибудь подай!

— Будет исполнено! Сию секунду!


Глава 9. Копейка рубль бережёт


Раздав указания, сам тоже не стал отлынивать, хотя внешне моё занятие выглядело чистым расслабоном. Я разложил перед собой на куске чистой мешковины целую кучу различных вещей и лениво их рассматривал. Вот только на самом деле всё было не так очевидно. Всех врагов я успел по верху обобрать, собрав амулеты и кое-что из оружия.

Больше всего меня заинтересовал человек, которого я убил вторым — тот, что держался сзади и смог некоторое время игнорировать мою магию. Он оказался буквально увешан различными амулетами и оберегами. Причём не так убого, как шаман гоблинов. Каждая вещь была вполне функциональна и находилась на своём месте. Во-первых, это был…

Следующими был целый набор различных оберегов — от огня, от воды, от насекомых, от пыли, от грязи, от вредных духов, от враждебной магии… Последний его и подвёл — оказался слишком слаб, почти утратил магию и покрылся множеством трещин. А вот не надо на таких вещах экономить! Я собираюсь при первой возможности обзавестись наилучшей из возможных защитой от магии. Если денег хватит… Следующей, и наиболее интересной находкой стали…

Десять стрел с опасной начинкой дополняли уникальный образец смешения магии и мастерства изготовления луков. Не простой, видать, был шаман. Недаром он поодаль держался. Да вот не повезло ему — со мной встретился! У других степняков обереги были простенькие… И именно «были», так как после «Вампиризма» ценность представляли разве что как материалы, да и то — сомнительную. Разве что тот, самый первый стрелок порадовал:

Этот амулет был в полном порядке — из лука-то я в степняков не стрелял, а от магии он не защищает. Кроме того, нашёл, наконец, тот самый амулет, что использовал главарь бандитов, а то раньше что-то руки не доходили:

Таких амулетов в моей сумке оказалось целых восемь штук. Именно их рыцарь собирался использовать против шаманов моргулов. Вполне разумно, учитывая, что их основная сила — в призванных духах, но какой-нибудь «Щит Света», на мой взгляд, был бы тоже весьма кстати. Хотя может такого и в природе не существует. Эх, как же тяжело без нормального обучения! Только догадки и приходится строить.

Наконец слуги справились с мародёркой. Передо мной выросла маленькая кучка разнообразных колечек, серёжек, бус и оберегов вперемежку с серебряными и даже золотыми монетами. А говорили-то, что со степняков брать нечего! Врали, значит. Знают они цену этим побрякушкам. Да и я сразу засомневался, как это услышал, а потом снаряжение их рассмотрел. На какие шиши они себе оружие покупают? Сами делают? Так шахт в степи нет! Трофейное? Может и трофейное — частично, тот же ятаган — явно не кустарная поделка и выглядит новеньким. Тут хорошее производство нужно, какое в голой степи не развернёшь.

Прикинул, что, пока основные бои ещё не начались, цены на оружие и броню должны хорошие быть. Может и хватит на задуманные покупки… Залезать в «кубышку» рыцаря не хотелось — он, небось, лучше нашего знал, сколько ему денег потребуется для найма.

Ночевать в овраге не стали — погрузились и тронулись в путь. Всё равно, проведя целый караван через лес, я оставил такой след, что по нему и слепой пройдёт, и рассекретил наше местоположение полностью. А раз так, то и задерживаться ни к чему.

Когда стало темнеть мы наконец-то вышли к более обжитым местам. Начали попадаться запоздавшие беженцы, до последнего сидевшие в своих домах и сорвавшиеся с места, лишь когда жареный петух клюнул. Это направление считалось одним из самых опасных, поэтому и людей мы почти не встречали — хотя я этого и не понимал. На месте герцога я бы, напротив, выслал разведку, отслеживающую и докладывающую о каждом шаге противника. Хотя самым умным себя не считал и допускал, что просто чего-то недопонимаю.

В результате мы двигались до полной темноты и встали лагерем прямо на обочине, не рассёдлывая лошадей, только ремни ослабили. Ничего страшного, один день потерпят, а там уже и столица рядом. С первым разъездом мы встретились ранним утром, когда ещё только светало. Тогда и настал момент, ради которого я столько напрягался, таща за собой трупы степняков…

— Хей, стой! — Крикнул первый из дозора. — Кто такие?!

— Его Благородие, сэр Свя-то-слав, — моё имя «Колобок» произнёс по слогам, чтобы, не дай бог, не ошибиться, — Рыцарь из дальних земель. Недавно попал в наши края, но уже успел прославиться в бою, в одиночку убив не меньше десяти степняков и два десятка разбойников!

— В одиночку? Три десятка?! — Загоготали приблизившиеся воины, но тут их смех как отрезало. Они увидели до того скрытый фургоном табун низеньких степных лошадок, с закреплёнными на них телами людей. Причина их смерти не вызывала у воинов сомнений — в некоторых телах продолжали торчать обломки стрел — это я решил создать видимость боя, заодно проверяя новоприобретённый навык стрельбы. О владении магией решил всем подряд не говорить, хотя и не скрывать, если это будет выгодно.

Когда удивление вояк достигло максимума, на сцену вышел я, собственной персоной.

— Воины Орта! Мой новый слуга не смог мне ответить на вопрос — в каком виде у вас принимают дикарей?

— Принимают? — Удивлённо спросил командир дозора — вроде «тоже» рыцарь.

— Да! У нас, например, предпочитали снимать с головы сальп — кусок кожи с волосами, которые можно было обменять на серебро у чиновника. Ваших традиций я не знал, так что пришлось тащить трупы целиком.

Солдат, по-видимому, представивших процесс добычи скальпа, передёрнуло.

— Кхм… Я не слышал, чтобы за тела степняков герцог назначал награду…

— Вот как?! Досадно! При случае, посоветуйте — очень, знаете ли, способствует быстрейшему избавлению… — Я неопределённо помахал рукой в воздухе. — В таком случае, не подскажите, далеко ли до города?

— К полудню будете!

— Премного благодарен! Надеюсь, что мы с вами ещё встретимся и отметим это дело кувшинчиком-другим вина!

Приблизительно так или почти так проходили все встречи с военными. Некоторые были не очень дружелюбны, но десяток мёртвых степняков служил отличным пропуском даже в самых подозрительных глазах. Что и требовалось.

Как и обещал рыцарь, к полудню мы оказались у стен столицы графства Орт. Мне, до этого видевшего средневековые города только на картинке, он показался воплощённой сказкой — высокие каменные стены, мощные башни и замок правителя, возвышающийся на холме, что доминировал над местностью. Избавившись от тел степняков в ближайшем овраге — своё дело они сделали, поспешил дальше.

В город въехали без проблем — очередь была большая, но благородных пропускали по VIP коридору. Правда и заплатить за въезд пришлось весьма солидно… Но нет худа без добра — стражники по первому требованию объяснили, где найти лучший постоялый двор. Даже проводника нашли — здесь же, на площади у ворот. Им оказался паренёк лет пятнадцати, которому я кинул мелкую серебряную монетку (меди и бронзы здесь не признавали, чеканя взамен крошечные серебряные монетки) и приказал рассказать всё, что он знает о наёмниках, прибывших в город. В первую очередь — где они собираются и ищут найма. Кроме того, меня интересовали лавки, торгующие магическим барахлом, оружейники и трофейщики. Путь оказался недолгим, но весьма познавательным.

Какой-то особой грязи и вони, что описываются в некоторых исторических книгах, я не заметил — может потому, что сейчас была зима? Грязно, конечно, было, но не грязнее чем на дороге. А если едешь верхом — то и вообще нормально. Лучшая гостиница вид имела вполне пристойный — большое двухэтажное здание из камня и дерева, окружённое пристройками и высоким забором. Расторопные слуги тут же подскочили, уводя лошадей в конюшню. Меня же встречал сам хозяин заведения — высокий мужчина с животом, который мог соперничать с подобным у «Колобка». Правда при его росте, смотрелось куда более внушительно.

— Ваше благородие! Низко поклонился хозяин.

— Мне лучший номер, или как это тут у вас называется? В общем лучшие апартаменты со свежей постелью! Лошадей вычистить и накормить! Мне приготовить большую лохань с горячей водой — чтобы даже ты влез, а не тазик какой-нибудь. И еды — побольше разной… И вот ещё что, пока всё готовят — пусть приведут свинью.

— Э… Свинью?! — Хозяин подумал, что ослышался, тем более чужеземный рыцарь говорил как-то странно — вроде и на своём языке, а в то же время, почти всё понятно. Чудеса!

— Да! Я в последнем бою с моргулами добыл себе новый лук. Хочу попробовать — пробьёт ли он череп свиньи в самом крепком месте! Так что ведите свинью!

— Так… Может голову принести?

— Нет! Мёртвая уже не то!

— Сейчас всё будет, господин! — Ещё раз низко поклонился хозяин, умудряясь одновременно быстро шептать что-то подскочившему слуге.

Увидев, что он продолжает стоять у порога, явно не решаясь у меня спросить, чтобы ненароком не обидеть, решил пойти ему на встречу:

— И вот ещё что… Я у вас в первый раз и пока не в курсе. Сколько будет стоить здесь остановиться и когда обычно вносят оплату?

Лицо хозяина мгновенно просветлело.

— Для Вас, с учётом корма лошадям и комнат слугам, день проживания будет стоить два серебряника.

Серебряниками называлась местная крупная монета. Именно такие находились в казне убитого рыцаря. И было их всего восемьдесят! Так что две монеты в день — это почти грабёж. Но возникать я не стал. Пусть подавится, а то начнёшь торговаться и о тебе начнут шептаться, что дворянин-то — не настоящий!

В общем, я только поморщился слегка, показывая толи свое презрение к подобным мелочам, толи недовольство ценами, но тут же достал из кармана шесть монет и передал их хозяину.

— За три дня! Буду жить дольше — доплачу. Поищи мне женщину на ночь. Не люблю спать один. — За такие-то деньги, пусть уж постарается. — И где там моя Свинья! Тащите уже, пока я не решил испытать лук на одной из ваших головёнок!

Надо ли говорить, что после такого заявления хрюшка появилась в мгновение ока? Понятно, что она была мне нужна не для объявленной цели. Мне нужно было восполнить запас, чтобы иметь возможность кастовать «Щит Крови». «Слабость» я уже проверил. Довольно интересное массовое заклинание. Количество целей и интенсивность воздействия задавалось количеством вложенной энергии, кроме того, подозреваю, что они зависели ещё и от уровня «Магии Крови». Внешне эффекта от заклинания не было — просто выбранная цель весьма слабела. Например, летящий по своим делам ворон после активации заклинания на минимуме энергии не смог оставаться в воздухе — просто не хватило сил махать крыльями достаточно интенсивно.


Глава 10. По сусекам. ​


Стрелял из магического лука с тридцати метров. Первая же стрела пробила лоб свиньи и ушла в тело практически полностью — только оперение торчало. Но останавливаться не стал, вогнав в хорошем темпе ещё пять стрел. «Легли» они кучно — палец с трудом можно было просунуть. После стрельбы все слуги смотрели на меня с куда большим уважением. Умелые воины ценились. Особенно здесь и сейчас — в готовящемся к войне городе.

Между тем слуги уже вовсю таскали в мои будущие апартаменты вёдра с горячей водой. Ванна была почти готова. Найдя хозяина, приказал к моменту моего выхода из купальни привести мастера портного и сапожника — желательно, с уже готовыми изделиями, так как я в дороге поизносился, а на сегодня ещё много планов.

Лохань мне нашли действительно большую — огромная деревянная бочка без крышки. В подобных японцы любят мыться. Только там бочка не пахнет солениями. Впрочем, было видно, что бочку тщательно отмыли от предыдущего содержимого, да и использовали по назначению её уже давно — запах успел повыветриться. Бултыхался я долго — после такого долгого пути, это было истинное наслаждение! Кроме того, мастерам нужно было время, чтобы собраться.

Покидал импровизированную ванну с чувством лёгкого сожаления, но дела не ждут, да и вода уже порядком остыла. Пока рядом никого не было — активировал «Щит Крови», благо после свиньи у меня в запасе было целых семь «литров». В отличие от «Слабости», это заклинание внешний эффект имело — всё вокруг порозовело, будто воздух наполнил лёгкий красноватый туман. Ладно, вполне терпимо. В бою, думаю, никто внимания не обратит. А вот на всяческих собраниях — нужно поостеречься.

Одевшись в одни трусы и майку — благо в рюкзаке был запасной комплект, накинул прямо поверх них сумку с деньгами и пояс с новым мечом, что раньше использовал убитый рыцарь, а после него главарь бандитов, вышел из купальни. И мне было пофиг на приличия и на то, как это странно выглядит. Тем более, что всю одежду я отдал слугам с наказанием выстирать, высушить и зашить дыры, коих за последнее время образовалось огромное количество — на одежде-то, в отличие от меня, порезы сами не зарастают!

Однако мастера, уже ждущие в проходной комнате моих апартаментах, удивления не выказали. Поздоровавшись, они испросили позволения и тут же приступили к работе. Меня всего обмерили с ног до головы, после чего начали долго выспрашивать мои родовые и любимые цвета, просили описать герб и девиз. С последним всё было просто — на мне была любимая майка черного цвета с алым серпом и молотом. Снизу шла надпись «коси и забивай!» Вот их-то и выдал за свой герб и девиз. Цвета же, соответственно, выбрал алый и чёрный. Я бы вообще всем этим не заморачивался, но делать-то что-то нужно было, пока мастера кроили свои выкройки и резали подкладки. Работали они вручную, но с невероятной скоростью! Как объяснил портной — это был так называемый «быстрый шов», не очень прочный, зато невероятно простой. Он был незаменим в таких случаях, когда нужно было сделать вещь «прям щас».

Сапожник работал чуть медленнее, но и задача у него была проще — одна из принесённых пар сапог в целом подошла, нужно было лишь кое-где кое-что подточить, подложить, подравнять… В общем, закончили они практически одновременно. Я же приказал изготовить мне также хороший походный костюм — поддоспешник и краги из толстой кожи на ноги, а то мои кольчужные поножи не очень подходили для конного боя, не говоря уже о ботинках. Расплатился, изрядно опустошив кошелёк — одежда для благородных — не дешёвое удовольствие! Но ничего, есть способы поправить собственное финансовое положение.

Пока я мылся и приводил себя в порядок, «Колобок» должен был посетить выбранных по рассказу проводника торговцев и договориться о продаже трофеев. Образцы я ему велел взять из фургонов, а торговаться он умел — покупка продуктов входила в обязанности личного повара. Конечно, броня и оружие — это не то же самое, что мука да овощи, но, вроде, не дурак — должен справиться.

Ждать толстяка пришлось не долго. Успел только прикончить жаркое из той свиньи, что самолично пристрелил. Пришёл он не один, а с тремя мужчинами. Самый старший по возрасту был коневодом. Он согласился посмотреть лошадок степняков. Плутоватый тип чуть помладше был трофейщиком, скупающим артефакты, а самый молодой оказался приказчиком из крупной лавки, торгующей оружием и бронёй. Обычно они, кроме трофейщика, старыми вещами не интересовались, но сейчас прилавки были почти пусты — выметали всё под чистую. Кони тоже были очень востребованы — основное средство передвижения, понимать нужно!

Цену они давали вполне приличную на мой взгляд. И толстяк тоже это подтверждал. Только с трофейщиком, опять же, были проблемы. Увидев разложенные перед ним амулеты, он состроил расстроенную морду, сказал, что это всё практически мусор, годный лишь на заготовки, после чего предложил чуть ли не чтобы мы ещё доплатили. За вынос мусора… Я, понятно, с такой постановкой вопроса не согласился и просто выставил прохвоста вон, после чего мы честно оформили купчую с остальными. Расплатились они сразу, а грузчиков обещали прислать в течение часа.

После торгов у меня получилась сумма в сто сорок серебряников, включая первоначальные 74, понятно. Также оставалось золото в количестве шести монет, каждая из которых шла по двадцать серебром, а также амулеты степняков и бандитов. Как магические, так и просто ценные в силу материала изготовления. О художественной ценности речи практически не шло — я бы такое не одел.

Решил прогуляться по городу и прицениться к товарам. Естественно, на лошади. Рыцари и аристократы на своих двоих по городу не ходили — или верхом, или в карете. На выходе меня уже ждал… тот самый проходимец! Он долго кланялся и извинялся, что расстроил моё благородие. Просил не гневаться и согласиться встретиться с его господином, который, несомненно, предложит куда лучшие условия, чем он, недостойный. Предложение в целом было неплохое. Мне, собственно, было всё равно, в каком направлении двигаться. Вот только доверять этому человеку я не собирался — пытался обмануть один раз, попытается и снова.

Активировал «Щит Крови», благо алый и чёрный цвета одежды отлично маскировали розовую дымку — на это и был расчёт. Подозрения укрепились, когда мы свернули на какую-то малохоженую узкую улочку с глухими стенами домов по обе стороны. Тихо заныло чувство опасности, полученное благодаря способности «Чуткость». В духовном зрении впереди показались люди — четыре человека. Они сидели за плотной стеной кустов у какого-то заброшенного дома. Наш путь должен был пройти прямо перед ними.

Но я не собирался этого ждать. Если там сидят обычные горожане, решившие устроить пикник у заброшенного дома, сидя на снегу в зарослях кустов… им просто не повезло! Активировал «Слабость» на засаду и «Вампиризм» на проходимца.

«Не рассчитал» — Мелькнула у меня мысль, когда из кустов вдруг вылетели три коротких болта. Увернуться не было ни малейшей возможности. К счастью, этого не понадобилось! Вначале воздух вокруг меня вдруг пришёл в стремительное движение, закручиваясь и смещая болты с траектории движения, а потом стрелы попали в «Щит Крови», что за доли мгновения уплотнился и принял на себя часть удара. Итогом стало то, что два болта бессильно пролетели мимо, а третий развернуло в полёте и он боком ударил по левому предплечью. Больно, но не смертельно.

«Больше без доспехов ни ногой!» — Подумал я, активируя «Вампиризм» на новой цели, специально не доводя первую до смерти. Всё-таки: «тут вам не там!» Убивать направо и налево в чужом городе — опасно. Местных законов я не знал, а земные заморочки с «превышением самообороны» буквально въелись в кровь. Да и допросить их желательно. Вдруг у этих сволочей есть какая-нибудь «крыша»? Уезжать из города я пока не планировал, так что своих врагов нужно знать.

Проломившись на коне через заросли, увидел, наконец, противников. Трое мужиков вполне среднестатистического внешнего вида — обычные горожане, сидели на снеге и пытались натянуть свои арбалеты. У них не получалось и этот факт вызывал море непонимания, отразившееся на лицах.

— Да, не ваш сегодня день… — Заявил я.

Дальше грабители поступили по-разному. Один, самый крупный, выхватил из-за пазухи длинный нож и бросился в атаку, второй проявил благоразумие и попытался удрать, третий же… Третий ткнулся лицом в сугроб и затих. «Слабость» и «Вампиризм» его доконали.

По-хорошему следовало вначале заняться нападающим, но я решил иначе — ударил «Вампиризмом» по беглецу, одновременно заставляя коня чуть повернуться, чтобы можно было нанести удар мечом. Это, на мой взгляд, был отличный шанс испытать навык «Верхового Боя». И он не подвёл! Грабитель трижды пытался напасть, но каждый раз его встречала узкая полоска стали, а потом я просто сжал колени, заставив коня совершить небольшой прыжок вперёд, и не успевший среагировать бандит получил удар прямо в шею.

«Вот, блин!» — Не хотелось убивать, да заигрался немного, отдался схватке. Сработал рефлекс на открывшегося врага. Итог понятен — труп.

В следующую секунду деактивировался «Вампиризм», говоря, что жертв уже как минимум две. Чёрт! Хотелось, как лучше, а получилось, как всегда.

Быстро вернулся на дорогу и подхватил тело не успевшего очухаться прохвоста. Огляделся на предмет свидетелей. Вроде чисто. Удобное место грабители выбрали. Всех четырёх затащил в заброшенный дом. Живых связал.

«Вернул к жизни» оставшегося в живых арбалетчика пощёчиной.

— Как зовут? — Задал первый вопрос.

— Ты кт… — Ещё одна пощёчина.

— Отвечай на вопрос!

— Дупло! Вашество! Вонс по кличке Дупло, из Малых Гагарочек. Охотники мы…

— Охотники? С арбалетами?

— В засаде с ними хорошо…

— Откуда взяли?

— Так это… Со службы остались. Служили арбалетчиками у графа Нера, пока его не того, головы не лишили. Но мы раньше ушли, ещё до Боронова поля.

— Значит, дезертиры… На меня кто подговорил напасть?

— Дык, это… Вот он — ткнул мужик своим пальцем в сторону прохвоста.

Тот, до этого момента лежащий смирно, вдруг открыл глаза и завопил:

— Не слушайте его, ваше благородие! Оговаривает! Как есть оговаривает! Я вас честно вёл к моему господину, мастеру Оруху, владельцу «Амулетов Оруха», а этого типа я впервые в жизни вижу!!!

— ЧТО?! — Завопил в ответ мужик. — Ах ты, сак(*)!!! Да он сам к нам два часа назад пришёл! Говорит, мол, что дело есть стоящее. А мы на мели совсем были. Того и гляди из города выставят! Даже мечи пришлось продать. Вот бес и попутал…

(* местный грызун, прим. авт.)

— Врёт он всё. Врун!!! Ваше благородие!!! Я его узнал!!! Это грабитель известный! Добруха! За него стража пять золотых даёт! Живым или мёртвым! Вот он и отпирается, гад! Овечку из себя строит! Честных людей оговаривает!

Прохвост говорил настолько убедительно, что я даже засомневался бы в других условиях. Но сейчас-то всё было совершенно очевидно, и арбалетчик не производил впечатление лгуна. Скорее — опустившегося служаки. Да и не было у меня особого выбора. Нужно было их всех кончать, чтобы не болтали лишнего.

— Ваша милость! Ваша светлость! — Что-то прочитав в моих глазах, прохвост отчаянно задёргался. — Смилуйтесь! Не губите!!!

Я же активировал не нём «Вампиризм» и хладнокровно дождался конца — это заняло буквально секунд пять. Арбалетчика, увидевшего смерть прохвоста, затрясло.

— Вас было трое? Ещё кто-нибудь есть?

— Н-нет…

— Вас кто-нибудь будет искать?

— Нет…

— Оставить тебя в живых я не могу… Прощай.

На душе было пакостно. Ничего, сами виноваты. Кто их просил на меня нападать? Был бы хуже защищён — валялся бы сейчас рядом со стрелой в башке.

На полу дома лежала старая сухая солома, так что язычок пламени от зажигалки весело поскакал по стеблям, быстро вырастая.

Когда я вышел за дверь, внутри уже полыхало. Дом деревянный — одно пепелище останется. Того, что пожар перекинется на другие строения, не опасался — он стоял несколько особняком, посреди толи крошечного парка, толи огорода.

Из трофеев мне достались лишь арбалеты и красивая золотая цепочка, что я снял с шеи прохвоста. Магии в ней не было, но весила она прилично, да и как ювелирное украшение была очень даже ничего, особенно на фоне кривоватых поделок других «мастеров». Арбалеты имели разборную конструкцию — луки относительно легко снимались, так что их удалось незаметно упаковать в рюкзак, который я пристроил на манер местной походной сумки на крупе коня.

Проехав дальше, оказался на широкой улице. Можно сказать — проспекте. Вправо и влево тянулись добротные дома. Часто на первом этаже хозяева устраивали лавки и мастерские, о чём сообщали средневекового вида вывески, установленные на каждом втором доме.

Отъехав от злополучного переулка, я вспомнил свою первоначальную цель. Первый же попавшийся житель низко поклонился, после чего ответил:

— Здесь, совсем рядом, есть лавка «Амулеты Оруха». Она считается одной из лучших в городе!

Подивившись мимоходом продуманности «легенды» проходимца, свернул в указанном направлении.

Лавка оказалась добротным двухэтажным строением с пристройкой в виде башни. Я подобные уже видел — их заказывали себе маги, что побогаче. Зачем — ни «Колобок», ни проводник, который об этом рассказал, не знали. Толи просто статусная вещь, толи есть какая-то ещё цель.

На торговую лавку внутреннее помещение походило мало — никаких прилавков с товарами. Вместо этого — вежливый слуга, усадивший на кресло и подавший чашу вина. Его я пить не стал — ещё отравят, не дай бог. Чем чёрт не шутит, вдруг, действительно, прохвост с магом как-то был связан?

Хозяин появился минут через пять. Одет очень прилично. Выглядит ухожено, на каждом пальце рук — кольцо с каким-нибудь камнем. На шее — массивный золотой амулет с цепью, охватывающей шею. Назвать ЭТО «Цепочкой» у меня язык не поворачивался. В каждом украшении чувствовалась магия. Да и сам он «светился» в Ином зрении.

— Здравствуйте, сэр…

— Святослав!

— Сэр Свято-слав. — С некоторым трудом выговорил маг. — Чем могу быть Вам полезен?

— Я бы хотел, чтобы Вы для начала взглянули сюда. — На столике между нами были выложены все имеющиеся у меня амулеты — даже снятые с гоблина.

— Хм… Магия Света… А, здесь, если не ошибаюсь, заключён довольно сильный дух. Узнаю стиль наших недругов…

— Трофей. — Пояснил я на незаданный вопрос.

— В основном… — Маг сбился, чтобы не обидеть посетителя резким высказыванием. — Весьма… примитивные конструкции. Здесь, здесь, здесь и вот в этих — вообще нет магии. Так, какие-то остаточные следы. Интерес представляют разве что амулеты, наполненные Магией Света, этот, защищающий от стрел, и, пожалуй, вот эти. — Он указал рукой на снятые с гоблина обереги. — Первый раз встречаю что-то подобное. Явно шаманизм, но наши работают не так… а всё новое всегда интересно. Амулет от стрел, как я понимаю, вы не хотите продавать? — Проницательно заключил маг.

— И один со Светом — тоже хочу оставить, разве что Вы предложите что-нибудь более эффективное? Остальное, да. Собираюсь продать.

— Хм… Боюсь сейчас мне нечего Вам предложить взамен — только деньги. Как бы я не относился к шаманам, но защита у них всегда была весьма хорошо поставлена. Что поделать? Духи не требуют подзарядки и работают весьма эффективно. За остальное… Семь золотых!

— Годится. — Подумав, согласился я. В серебре это было более 140 монет! — Что есть из атакующего и защитного?

— Ну… осталось не так уж и много. Спрос большой, а производство долгое. — Он махнул слуге и тот, понятливо кивнув, принёс из соседней комнаты небольшой ларец на высоких ножках, который он поставил рядом со мной и раскрыл.

Внутри было десятка два амулетов на серебряных цепочках довольно… утилитарного вида. Минимум украшений. Похоже, ширпотреб. Внимательно осмотрел каждый, пока не появились поясняющие надписи, после чего скривился.

— Нет, это всё не подходит. Защитит разве что от слабого проклятья. Что-нибудь действительно стоящее есть? От боевой магии?

— Хм… — Маг удивлённо на меня посмотрел. — Вы видите магию? И разбираетесь в амулетах?

— Есть слабый шаманский дар. Видеть научился, но не более того. — Выдал я часть своей «легенды».

— Это замечательно! Тогда, пожалуй, у меня есть, что Вам предложить! Точнее, к кому обратиться. В городе остановился один известный в узких кругах мастер, что способен изготовить Вам очень хорошую защиту от магии! Лучше, чем любой амулет, что вы сможете купить за деньги.

— Не боитесь посылать к конкуренту? — Удивился я.

— Нет. — Маг махнул рукой. — У него не совсем амулеты… Ну, сами увидите. Да и подходят они только владеющим даром. Но защиту дают хорошую… А вот для атаки, у меня, пожалуй, кое-что найдётся! Прошу простить! — Маг встал и лично сходил куда-то в дом. Судя по времени, что его не было, спрятана цель его поисков была достаточно надёжно.

— Вот, взгляните! — Произнёс он, снова садясь напротив.

Предмет, что принёс маг, представлял собой стеклянную бутыль с прикрепленной к горлышку верёвкой. Описание показало:

— Бомба? — «Догадался» я.

— Да, встречались раньше?

— Только слышал… Мощная?

— Весьма! Бросать нужно как можно дальше от себя, иначе есть опасность пораниться самому и всем, кто находится рядом.

— А что же не купили тогда? — Подозрительно уточнил я.

— Боятся. — Пожал плечами маг. — Пользоваться не умеют, хранят неправильно, перевозят кто-как. Вот и подрываются. А потом сами себе напридумывают, мол, маги их убить хотят. Спроса нет. Вояки бы и взяли, но для них дорого, а у кого деньги есть… К тому же вещь одноразовая, в отличие от амулета.

— И сколько попросите?

— Товар неходовой… один золотой! Фактически отдаю за что взял.

— Ладно, по рукам… — Увидев, что маг не понял выражения, поправился. — То есть согласен на Ваше предложение, уважаемый мастер!

Распрощался с магом в несколько расстроенных чувствах. Идея приобрести «уберплюшку» не оправдалась — закончились «уберплюшки». Остался один неликвид. Ну да ладно. Надежда умирает последней, а впереди ещё встреча с неким Муном, что изготавливает защиту от магии на заказ…

Жил мастер в частном доме, но не в своём — снимал комнату. Это было дешевле, чем жить в гостинице или постоялом дворе. М-да. Открыла мне дородная женщина средних лет.

— Я бы хотел встретиться с мастером Муном по важному делу.

— Проходитя, мил человек! Счас буде… Грока! Грока, глухая тетеря!!!

— Ась!

— Тута иноземца кличут! Стукни ему!

— Ща!

Через пару минут в дверях показался… китаец! Вот не вру — вылитый китаец, хоть карикатуру пиши. Подтип «мудрый старец». Совершенно лысый морщинистый череп, длинные седые усы и короткая козлиная бородка. Узкие глаза смотрят испытывающе и лукаво. Он молча оглядел меня, после чего повернулся и пошёл в дом, махнув мне следовать за ним.

Комната, где обитал мастер, была… пустой. Практически — только скатанный в рулон тонкий матрас в углу, да пара походных мешков. Небогато. Усевшись по-тибетски, он спросил:

— Ты! Зачем здесь?

— Меня к тебе… — хотел сказать уважительно, но раз уж он начал «тыкать», — … послал мастер Орух. Он сказал, что ты можешь сделать хорошую защиту от магии.

Старичок хмыкнул, наклонил голову, и ответил, уже совершенно на другом языке:

— Ты меня понимаешь?

— Да?..

— Интересно! Я же слышу, что ты говоришь на другом языке… Да, интересно! Так, значит, тебе нужна защита? А не испугаешься? Это довольно больно! Я буду в тебя долго тыкать иголками, нанося множество мелких ран…

— Татуировка?

— Хм… Знаешь о них? Да, магическая татуировка.

— Сколько стоит?

— Пять золотых! — Услышав цену, захотелось просто встать и уйти.

— Что-то дорого.

— Материалы очень дорогие. — Пожал плечами маг. — Да их ещё здесь не достать.

Похоже, торга не будет… Жаба душила, но хомяк пересилил. Хочу!

— Ладно, делай. — Произнёс я, выкладывая пять золотых перед «китайцем». Они исчезли в мгновение ока — вот были, а вот их и нет.

Мастер достал из одного мешка какие-то футляры, из другого — окованный металлом ларец и начал… священнодействовать. Что-то смешивалось, что-то крошилось, измельчалось, растворялось… Итогом стала небольшая чаша с содержимым ярко-синего цвета. От неё ощутимо «тянуло» магией. Закончив с алхимией, мастер аккуратно вытащил из ларца тонкий альбом и бережно открыл его на нужной странице. Там было изображение какого-то хитрого иероглифа, выполненное синей краской. Похоже, именно его мне сейчас будут «набивать».

— Дай руку — нужна капля крови! — Сказал он, требовательно протягивая свою сухую ладошку.

Нехотя протянул руку. Надеюсь, он свои иглы дезинфицирует… Совсем по-больничному проколов мне палец узким лезвием, мастер выдавил большую каплю крови в сосуд, после чего моя рука была отпущена.

А в чаше же начали происходить интересные метаморфозы! Жидкость будто вскипела, начав стремительно менять цвет. Вначале я подумал, что так и надо, но потом увидел, как мастер отшатнулся немного назад и резко побледнел. Через пару секунд бурление закончилось и жидкость приняла тёмно-бордовый цвет. С четверть минуты мастер просто сидел с нечитаемым выражением лица и пялился на чашу. Потом же он бросил на меня быстрый взгляд и начал производить странные действия — он выдёргивал из ларца какие-то спицы, что до этого представлялись мне элементами оформления.

Вынув последнюю спицу, «китаец» поднял ларец вверх, а на полу осталось лежать его днище! Это был тайник! Но зачем?.. В нём лежала лишь одна «вещь». К дереву был приклеен даже на вид очень древний кусок пергамента — такой ветхий, что, если бы не подложка, то давно бы развалился на части. Но рисунок, что был на нём изображён чёткими красными линиями, был виден вполне отчётливо. На виденный ранее иероглиф он не походил совершенно — другой стиль, другое исполнение. Больше походило на схему какого-то прибора, чем на татуировку, хотя…

Дрогнувшей рукой мастер поднял чашу в руки, после чего приказал:

— Снимай всё сверху и поворачивайся — татуировка наносится на спину!

Думая, а не зря ли я это делаю, выполнил распоряжение «китайца». Дальше всё было… долго и больно. Периодически мастер чему-то удивлённо хмыкал. Надеюсь, что он там не эксперимент на мне ставит! Причём — за мои же деньги! Однако всё когда-нибудь заканчивается, вот и татуировка наконец была нанесена полностью.

— На этом всё. — Донёсся до меня голос старика. — Можешь идти. Другому бы посоветовал подождать немного, пока заживёт. Никогда не видел, чтобы восстановление происходило так быстро… И мой тебе совет — никому это не показывай!

Так и хотелось брякнуть что-нибудь вроде: «чё, и в бане?!», но промолчал. Надеюсь, это того стоило…

Вернулся в гостиницу уже в сумерках. Потребовал у хозяина зеркало, после чего долго рассматривал свою спину — чуть шею не вывихнул, пока не догадался сделать фотку на смартфон. К сожалению — не помогло. Описание «вещи» так и не появилось. Хлопнул себя по лбу и активировал «менюшку»:

Ох, тыж! А плюшка-то, оказывается, «Классовая». Только саморазвитие несколько… смущает. Вдруг куда-то не туда «разовьётся»? Впрочем, вряд ли. Иначе надпись была бы другой — «Неправильно сделанный Знак» или что-то в таком духе.


Глава 11. А нас РАТЬ!!!


Покупка артефактов заняла больше времени, чем предполагалось, так что сегодня уже никуда не пошел. Да и спина что-то начала чесаться. Крылья, небось, прорастают, от моей святости… И тут в дверь постучались. Накинул камзол, чтобы никто не увидел татуировку. Взял в левую руку кинжал — на всякий случай, после чего откинул щеколду и крикнул:

— Открыто!

Дверь открылась. Снаружи стояла женщина… девушка. Симпатичная. Рыжая, с веснушками.

— Сэр! — Девушка поклонилась. — Вы говорили хозяину, что хотели бы провести ночь…

Блин! Точно. Уже совсем другим взглядом оглядел незнакомку. М-ма! Пэрсик!

— Заходи!

Закрыв за ней дверь, кинул кинжал, что до этого прятал за спиной на пол к сваленным доспехам, после чего обхватил девушку левой рукой и впился в её сочные губы поцелуем, одновременно правой исследуя все её… округлости. Она не сопротивлялась, полностью отдавшись моим желаниям.

С почти животным рыком я повалил её на кровать и стянул платье. Под ним, естественно, ничего не было — здесь ещё не додумались до этого. Только аристократки таскали на себе сразу целую кучу платьев — нижнее, среднее, верхнее, корсет… Чуть ли не вдвое толще из-за них выглядели.

Дальше была чистая страсть. Любовницей она оказалась не особо «горячей» — скорее покорной, но мне сейчас это было неважно — такая «волна» накрыла. Всю Камасутру изучили вдоль и поперёк.

Когда же совсем вымотался — вручил девушке серебряник и выставил за дверь. Шла она с явным трудом… Но оставлять кого-нибудь в своих апартаментах — верный способ проснуться с кинжалом в печени и без денег. Народ здесь простой…

Спал, как убитый! А проснулся хорошо отдохнувшим, хотя на улице ещё только светало. Немного повалялся в пастели, но сон не шёл, пришлось вставать. Спустился вниз и стребовал тряпку и масло для ухода за оружием, после чего часа два лично обихаживал доспехи — с ними на удивление много возни. Особенно с кольчугой. Пока всю вычистишь, полдня пройдёт. Но надо. Без доспехов я больше ни ногой. Ещё бы и зачаровал их, но подобной услуги местные маги не предоставляли.

Гостиница начинала просыпаться, так что потребовал у дежурного таз воды и завтрак в номер. Приведя же себя в порядок и поев, понял, что готов начать новую авантюру. Местные наёмники собирались в трёх местах — у казармы городской стражи, где организовано нечто вроде клуба по интересам, на крупном постоялом дворе «Усталый Меч» и на улице развлечений. Впрочем, в последнем месте они не нанимались, так что оставались первые два. Бросил монетку. Ну, пусть будет «Меч».

Компанию мне составил «Колобок», который всё это время не сидел на попе ровно, а курсировал между вышеуказанными заведениями, заводя знакомства от моего имени и выясняя кто-где-и-за-сколько согласен наняться. Его доклад слушал уже в пути:

— В городе множество наёмников, но большую часть я бы поостерегся нанимать — бандиты и дезертиры. Не столько хотят наниматься, сколько разжиться тем, что, по их мнению, «плохо лежит». Если же ориентироваться на отряды с репутацией… — Толстяк вопросительно на меня взглянул. Я кивнул. — … то, в имеющуюся «ценовую категорию», попадает шесть капитанств. Отряд «Головорезы Тура», сорок человек. Пехотинцы. Доспехи хорошие. Стоимость найма — от 100 серебром. Дальше идут «Егеря Борна» — двадцать человек, лучники, но передвигаются конными. Стоимость найма — 60 серебром. Третьи — «Арбалетчики» под командованием капитана Ронока. Двадцать пять человек. Все конные. Найм — 50 серебром. Ещё три отряда — личные дружины рыцарей Мура, Гефата и Конка. От пяти до двенадцати тяжёлых конников и слуги. Цена найма стандартная — два серебром за латника, десять за рыцаря. Соответственно — 20, 28 и 34 серебром. Трофеи делятся как обычно — половина нанимателю, остальное по долям — рыцарю три доли, латнику 2, пехотинцу 1, слугам — ничего или на усмотрение рыцаря, из его доли.

Прикинул по средствам. У меня осталось около 300 серебряников, считая золото. Найм шести отрядов встанет в 292! То есть — впритык. А ещё нужно купить провиант… Впрочем, долгого похода не намечается — враг уже рядом. Можно взять провизии на день-два, а потом пользоваться трофейным… Решено! Беру всех, если согласятся!

Весь оставшийся путь размышлял о тактике дальнейших действий. Воевать со степняками небольшим отрядом в чистом поле — самоубийство. Нет, если бы он состоял из одной тяжелой конницы, да в удобном месте — тогда конечно! Но чего нет, того нет. Три рыцаря с малой дружиной — это ни о чём. Отсечь часть противников ударом во фланг, смутить возможностью окружения, добить убегающих — это да. Большое количество лучников и арбалетчиков, да ещё и имеющих опыт войны в лесу, в отличие от степняков, прямо говорит о необходимости избрать засадную тактику. Тогда рыцари становятся резервом, пехотинцы — прикрывают стрелков и добивают раненых. Что же, в первом приближении — неплохо. Детали уточним уже вместе.

Собирались в течение часа. Вначале подошли капитаны егерей и арбалетчиков — мужчины в возрасте, невысокие и худощавые. Только Борн был седой с бритым лицом, а Ронок — рыжий и бородатый. Дальше в «Усталый Меч» ввалились рыцари — все трое. Они были местными и хорошо друг друга знали. И, между прочим, числились в дружине герцога! Что, однако, не помешало им чуть «подрабатывать» на стороне. Последним появился Тур — огромных габаритов мужик в кирасе, какие у нас носили испанцы. Оружие у него тоже было похожее — секира на длинном древке с «шипом» на конце. Можно сказать — алебарда. Вид Тур имел хмурый — как я потом узнал, его чуть ли не с женщины стащили.

Обсуждение затянулось. Рыцари — этакие престарелые раздолбаи и искатели приключений, сразу согласились «пощипать» степняков. Наёмники же действовали намного осторожнее. Тур, узнав, что воевать придётся в отрыве от армии — отказался. С одной стороны, это было плохо — лишало нас прикрытия в бою, роль которого придётся выполнять коннице. С другой же — намечалась существенная экономия по деньгам. А главное — повышалась мобильность, отсутствие которой в бою с превосходящим количественно противником, передвигающемся верхом, могло стать причиной нашей смерти. Определившись с количеством людей, мы стали обсуждать тактику. Организация засад в лесу всем показалась оптимальным решением, но…

— Как мы защитимся от магии? Шаманы с помощью духов легко вычисляют спрятавшихся противников!

Пришлось брать ответственность на себя:

— Я сам шаман! От чужого наблюдения прикрыть смогу. — Эта новость вызвала изрядное облегчение всех командиров, меня же заставила призадуматься. Внешне-то я изображал полную уверенность в своих силах. А что будет на деле?! В шаманизме-то я ни в зуб ногой! Тут без эксперимента не обойтись… Договорившись, что выступим послезавтра — на рассвете и, выдав аванс в размере половины суммы найма, я покинул «Усталый Меч», но поехал не к себе, а в сторону ворот. Выпустили нас с «Колобком» без проблем — рыцари часто устраивали тренировки в полях у городских стен, да и дозоры шастали туда-сюда постоянно.

Встав в небольшой рощице, чуть поодаль от основных дорог, развёл костёр и достал из рюкзака «Шаманский Бубен», который не стал оставлять в номере. Собственно, вообще ничего ценного не оставил — от греха. Сейчас же это пригодилось — не пришлось возвращаться в гостиницу.

Начал ритмично бить в бубен, обходя костёр «по солнцу», то есть — по часовой стрелке. При этом я приговаривал то, что хочу от духов:

— Дух-мудрец, что заключил со мной контракт, научи! Духи леса, духи земли, отзовитесь! Скройте меня, моих людей и живность мою, скройте запах мой, скройте огонь мой! Пусть чужие духи меня не увидят, не обнаружат!..

Энергия начала утекать из меня наружу, а в голове из небытия возникали странные образы — контрактный дух подсказывал, как наиболее эффективно передать неразумным созданиям моё желание. Тренировка заняла часа два и полностью опустошила запасы магии, но это того стоило! Я научился достаточно быстро — за несколько минут, призывать окружающих духов и, платя им энергий, заставлял скрыть меня от чужого наблюдения. Внешне это выглядело весьма занятно — на меня будто натягивали маскировочную сеть, раскрашенную в природные цвета. Того же «Колобка», если он смирно стоял или сидел, я уже с трёх метров с трудом мог обнаружить — и то, если только знал, где он стоит!

Проверить эффективность скрытия от духов по понятным причинам было невозможно, но была надежда, что и тут всё получится. Во всяком случае тот же «Нечто» даже спустился из дальних высей, где витал, пока я находился в городе и с удивлением (а может — интересом, кто его знает) рассматривал наложенную иллюзию.

Кстати да! Я уже давно заподозрил, что «Нечто» не так прост, как кажется. Один только его уровень на это намекал. Так почему бы не попробовать его использовать?

— Нечто! Иди-ка сюда! — Подозвав питомца, я приказал. — Летишь сейчас к городу, смотришь, когда из ворот выедет кто-нибудь, после этого возвращаешься и докладываешь сколько выехало людей, как давно и как вооружены! Понял?

— Ку… — Неуверенно ответил тот.

— Лети тогда!

Минут через пять он вернулся:

— Кур!

— Выехали?

— Кур!

— Много?

— Ку-у-у!

— Хорошо вооружены?

— У! — Это, стало быть, «НЕТ»?

— Куда поехали?

Питомец на секунду задумался, а потом уверенно вытянул хвост на север.

— Молодец! — Так у нашего отряда появилась воздушная разведка!


Глава 12. Размахнись рука!


На расходники и фураж выдал денег из «сэкономленных» на найме пехотинцев. Суммарно вышло довольно прилично — 22 серебряника! Но зато мы были обеспечены на более чем две недели автономного существования. Всё погрузили в мои фургоны. Места там было ещё более чем достаточно — забивай не хочу! Есть куда добычу складывать — если появится. По мере беготни сборов, познакомился со всеми отрядами. Народ собрался лихой, но вполне разумный — даже рыцари-балагуры настрой имели весьма серьёзный.

Все понимали, что итог нашей авантюры на половину зависит от общей организованности и слаженности действий. Одна ошибка — и поминай как звали. Слишком уж неравные силы нам противодействовали! Однако в этом и был самый «смак» идеи. В то время как степняки думают, что все воины герцогства заперлись в столице, и спокойно грабят деревни, выискивают спрятавшихся крестьян и штурмуют приграничные форты, мы собирались в наглую устроить засаду прямо на дороге, по которой они вывозили награбленное.

Большими группами степняки не ходили, поэтому был неплохой шанс вырезать один отряд до того, как появится другой. Опасность представляли разве что шаманы, так как без них, как я понял, ни один более-менее крупный отряд не обходился. Они выполняли в том числе роль походных командиров, так как обладали большим авторитетом среди кочевников. Остальные же воины были между собой равны и никому не подчинялись. То есть, были, конечно, старые и уважаемые степняки, но решение о дальнейших действиях они принимали коллегиально.

Странная, на мой взгляд, структура войска, но понятная, если учесть, что каждый отряд представлял собой всех обученных воинов одного рода. То есть они были друг другу родственниками, а не господами и подчинёнными. Впрочем, большие рода уже имели нечто вроде иерархической структуры, но с ними связываться мы бы не стали в любом случае — сотня или даже более степняков для нас было непосильным количеством врагов.

В начале похода огромную помощь оказали рыцари. Будучи местными, они знали эти места как свои пять пальцев и вывели наш отряд по малохоженым тропкам прямо к тракту, что позволило не оставлять следов на снегу, которые могли бы насторожить степняков. Мы, конечно, затирали их за собой, но это помогало лишь от дистанционного наблюдения — вблизи хороший следопыт легко обнаружит несоответствия… Если снег не пойдёт или ветер не поднимется. Тогда уже вряд ли.

К тракту подходили со всей осторожностью и использованием воздушной разведки — дождались, когда на тракте никого не будет, после чего быстро подошли и начали маскироваться. Навык маскировки очень помогал находить огрехи, хотя его удручающе низкий уровень не давал полностью на себя надеяться.

Одновременно я начал шаманить — аккуратно, одними кончиками пальцев стуча в бубен и проговаривая нужные слова себе под нос. Лупить по нему со всей силы и орать, как я это делал вначале — совершенно не требовалось. Так ты скорее отпугнёшь духов, чем привлечёшь их внимание. Да и слова мои, по сути, не требовались — большинство духов места неразумны и понимают, что от них требуется, если «вложить» в передаваемый образ всю процедуру требуемых действий. Если бы не дух-помощник, подсказавший, что и как нужно требовать, то дальше смутных ощущений и выливания энергии «вёдрами» с минимальным результатом я бы дойти не смог. Сейчас же, напротив, мои действия были наиболее эффективны — заплатив всего десятой частью запаса магии, я создал весьма совершенный скрывающий полог, который прикроет как от духов, так и от вражеских взглядов.

Скрытое напряжение, витавшее в воздухе, пока я шаманил, тут же спало — воины удивлённо переговаривались и рассматривали свои ноги, ставшие цвета снега и тело, не отличавшееся теперь «фактурой» от стволов деревьев, за которыми они спрятались. Знай наших!

Отправил «Нечто» в дозор, сам же удобно устроился в ветвях высокого дерева, метрах в пятидесяти от тракта. Вид отсюда открывался отличный. Был лишь один недостаток — я у всех на виду, поэтому стрелять из лука не буду, пока порядки врагов не смешаются, чтобы не принимать удар. А вот магию мне ничто не мешало применять!

Через полчаса вернулся «Нечто», прокуковав, что с юга идёт небольшой отряд степняков. Первая цель! Лучше бы, конечно, чтобы они шли с севера, таща награбленные ценности… Но и так хорошо! Главное, что их не очень много. Тихо передал своему «связному» новости и приказ готовиться к атаке. Он так же, по цепочке, передал это остальным.

Я же сместил зрение в Иной диапазон. «Иным» зрением я стал называть совокупность магического видения Магии Духов и Магии Крови, что стало мне доступно после «взятия» способности и класса. В целом, они друг друга дополняли. Магия Крови позволяла очень хорошо видеть живых существ, точнее — циркулирующую в них кровь, а Магия Духов — соответственно духов. Кроме того, она позволяла оценить, насколько мы хорошо замаскировались. Магия Крови была способна обойти маскировку, а вот духи, скорее всего, ничего не заподозрят.

В общем, практика покажет!

Впереди уже появился передовой разъезд из четырёх степняков. Ими должна была заняться пятёрка егерей, вставшая чуть дальше именно для этой цели. Скоро показался и основной отряд — два десятка кочевников. Все шли «одвуконь», с заводными лошадьми. Но меня больше всего интересовал шаман, если такой есть.

Через несколько минут он был найден — по значительно более яркому сиянию крови и вьющимся вокруг духам. Периодически тот или иной дух отрывался от «стаи» и устремлялся вперёд или в сторону, а другие, отправленные ранее — возвращались. Настал момент истины! Один из духов помчался в нашу сторону. На всякий случай приготовился активировать «Вампиризм». По моим прикидкам, он должен работать и на духах… Не понадобилось! Дух проскочил прямо над нами, не останавливаясь, и быстро скрылся в лесу. Заметь он нас — тут же помчался бы докладывать. Передавать своим эту новость не стал — потом расскажу. Вдруг неосторожный шепот нас выдаст?

И вот уже степняки пересекли невидимую черту, которую мы наметили в качестве сигнала к атаке! Щёлкнули тетивы арбалетов — они стреляли первыми, а потом и лучники пустили стрелы. Мы специально дали арбалетчикам преимущество, так как они не могли нас выдать звуком натягивающейся тетивы. Конечно — перестраховка, но почему бы и нет? Разница была не так уж велика — секунда-две. Большинство степняков даже вскинуться в седле не успело, не говоря уже о том, чтобы как-то отреагировать.

Я же начал действовать одновременно с арбалетчиками, активировав сразу два заклинания — «Вампиризм» на шамана и «Слабость», на всех степняков. В ослабление вбухал максимальное количество энергии — почти половину из имеющегося. Много, но ничего, «Вампиризмом» восполню, а первый удар должен быть и самым сильным!

К сожалению, в этих размышлениях я несколько просчитался. Толи шаман оказался более сильный и опытный, толи ещё что, но энергия улетала на «Вампиризм» только так! А вот восполнения не было! Шаман успешно отбил атаку! Испугавшись, что сейчас он займётся мной, натянул лук и выстрелил. Вокруг шамана возник воздушный вихрь, сдувающий стрелу, но выстрел был сделан из магического лука, с увеличенной скоростью и, к тому же, дух не давал увести её в сторону! Да и сама стрела была не обычна — это была именно одна из тех десяти стрел, что я снял с прошлого шамана. Она содержала злого духа.

Со смачным шлепком стрела пробила бедро шамана и глубоко вошла в седло. Он издал страшный вопль, а защита, что он удерживал, тут же рухнула. Энергия же поползла вверх, но недолго мне было радоваться! Всего пару секунд я безнаказанно откачивал магию, а потом шаман сам перешёл в атаку! В мою сторону полетел дух, похожий на чёрную кляксу на ткани мироздания. Чувство опасности завыло!

Действовал молниеносно — вначале переключил «Вампиризм» на новую цель, потом ещё раз скастовал «Слабость», персонально на духа, после чего энергии осталось совсем «крохи». Дальше оставалось полагаться лишь на лук и собственную защиту. Выпустил целых две стрелы с «заряженными» наконечниками. Обе — в «кляксу». Оба раза попал. Стрелы не то чтобы её ранили — скорее отбросили и сбили с толку. А вот «Вампиризм» на этот раз сработал штатно. Энергия из духа потекла небольшим, весёлым ручейком. И противнику это явно не понравилось. Он в довольно неплохом темпе рванул ко мне.

Когда ему оставалось всего метров десять, активировал «Щит Крови» с максимальной накачкой энергии. Собственно, потому и тянул так долго — хотелось поставить как мощно более сильную защиту. Когда же дух должен был врезаться в меня, выпустил в него ещё одну стрелу — прямо в центр. Эффект выстрела в упор был явно лучше, чем раньше — она буквально вырвала из противника клуб тьмы. А, может быть, это «Вампиризм» его так ослабил… Как бы там ни было, когда дух всё-таки достиг защиты, былой резвости у него не было! И продавить «Щит» ему не удалось. Поняв это, он отпрянул, а потом и вовсе — бросился в бегство.

Я тут же снова повернулся к шаману — не дай бог тот опять шибанёт чем-то подобным. К счастью, тот был занят стрелой, что его ранила. Толи считал это важнее противника, толи полагая, что «клякса» и без него справится. Не тут-то было! «Вампиризм» я переключать не стал, а вот пятую «заряженную» стрелу выпустил. Ветер опять взвыл, отводя удар, но стрела опять лишь немного отклонилась… поражая шамана в ту же ногу — чуть выше колена. Невезучая она у него…

Деактивировался «Вампиризм», говоря о уничтожении «кляксы». Тут же переключил его на шамана. Вдруг рядом пролетела чья-то стрела — один из выживших степняков меня обнаружил и начал обстрел. Надо сказать, выжило их немного. События разворачивались стремительно — арбалетчики ещё не успели перезарядиться, а большая часть врагов уже лежит на земле. К сожалению, около восьми противников имели при себе мощные амулеты, позволившие им избежать смертельных ранений. А может им просто повезло.

Натянул лук и выпустил в смельчака три стрелы — одну за другой. От первой он сумел увернуться, вторая же его ранила в руку. Третья стрела — вошла в грудь, после чего степняк рухнул с лошади на снег. Одновременно «Вампиризм» добил шамана и оставшиеся в живых степняки бросились наутёк. Вот только поздно! Пятерых сшиб на землю дружный залп арбалетчиков, ещё одного достали лучники, а последнего — «Вампиризм».

Бросил взгляд влево — там тоже всё было закончено. Передовой дозор был перебит полностью. В общем-то, не удивительно — там стояли лучшие наши лучники. Не должны они были сплоховать — и не сплоховали! Я глубоко вдохнул и крикнул:

— Молодцы! Бой закончен! Лекарям осмотреть бойцов! Здоровым — собирать добро! Коней поймать и стреножить! Трупы тащите в лес, там разденем! И шевелитесь, пока опять кто-нибудь не прискакал!!!

К нашему счастью, убитых и раненых практически не было — степняки стреляли, но, по большей части, не туда. Духи не только сделали моих людей менее заметными на фоне леса, но и соорудили нечто, что при беглом осмотре можно было принять за человеческий силуэт. Вот и стреляли кочевники в основном по этим обманкам.

Я тоже спустился с дерева, чтобы поучаствовать в дележке трофеев. Понятно, меня интересовали только зачарованные предметы. В первую очередь осмотрел труп шамана. Плоть вокруг ран на его ноге выглядела так, будто им уже неделя и за это время они успели основательно загноиться и почернеть. М-да… С такими ранами не живут — разве что ампутация поможет. А ведь это ещё шаман, который по умолчанию должен обладать лучшей защитой от злых духов! Опасные у меня стрелы были, жаль мало осталось.

Шаман, по местной традиции, был увешан различными оберегами. Фактически — стандартный набор, но были и отличия. Например, на поясе у него болталась небольшая «гирька», представляющая собой…

На спине же шаман нёс предмет, который я вначале принял за щит, но описание показало, что это…

Бубен слегка гудел от наполняющих его духов, пытающихся вырваться наружу. Повреди я его в бою — и шаману бы не поздоровилось! Сейчас же он стал опасен для меня самого… Постараюсь избавиться от этой вещи как можно быстрее — всё равно пользоваться вряд ли осмелюсь. Было в нём что-то… отталкивающее.

Больше ничего интересного мной лично найдено не было, а вот остальным повезло — помимо очень хороших луков, им досталось несколько отводящих стрелы и защищающих от магии амулетов. Себе я брать их не стал — больно слабенькие, да и от Магии Духов плохо защищают.

В результате «общак» пополнился лишь доспехами, конями и частью оружия степняков. Но это было лишь начало! Когда все следы битвы были, по возможности, убраны, я снова достал бубен и повторил призыв духов. Теперь я просил восстановить и усилить нашу маскировку, а ещё — убрать пролитую кровь и запахи, замести оставленные следы…

Вышло отлично — этим шаманы и берут. Чем дольше ты находишься на одном месте, тем лучше результат. Духи учатся, улучшают и совершенствуют созданные ими конструкции. Окружающая местность вернула свой первоначальный вид, а мы оказались скрыты лучше прежнего.

Снова ожидание… «Нечто» не возвращался — значит степняки ещё далеко. От нечего делать, решил подвести итог боя:

Хм… Есть над чем подумать… Классовые способности прокачивать нужно, это понятно. Хоть и дорого «встанет». Также «добью» регенерацию, обязательно повышу «Магию Духов», стрельбу из лука и маскировку. Остаётся 8 «литров»… Значит беру ещё и «Речь» — пригодится.

Раскидал выбор по «менюшке», активировал… Смотрим… Есть изменение!

Добавилось ещё 20 магии, суммарно — 49. А также — новое «классовое» заклинание и ритуал:

Первое наносящее урон, а не ослабляющее заклинание получено! Правда жертва собственной крови несколько смущает… Нужно будет осторожнее с ним. Много энергии не вкладывать, а то так и умрёшь от кровопотери, ни одной раны не получив. Сосуд же пока просто не на ком попробовать. Хотя потенциально интересная «фишка».


Глава 13. Раззудись плечо!


Мои размышления прервало появление «Нечта». К нам снова приближались враги! Теперь уже с севера! И было их значительно больше. Похоже, придётся пропустить. Сообщил об обнаружении врага и о том, чтобы без приказа не атаковали. Противник двигался куда медленнее прошлого, так что пришлось прождать ещё минут пятнадцать, прежде чем они замелькали среди деревьев.

Быстро стало понятно, что новый отряд даже меньше, чем предыдущий — просто его количество было увеличено конвоируемыми пленниками. Они были попарно связаны верёвками и привязаны к сёдлам лошадей степняков. Также за степняками шло целых пять крестьянских телег, доверху забитых разнообразными тюками с добром, и различная живность — в основном коровы. Возницами ехали те же мужики крестьянского вида. Не иначе как нашли схоронившихся в лесу беглецов, что решили пересидеть набег, да вот не вышло.

Передал новый приказ — атакуем по готовности, как только степняки пересекут условленную черту, после чего стал высматривать шаманов, но, сколько не смотрел, найти их не смог. Либо они очень хорошо спрятались, либо их вообще не было. Ну и добре! Что-то мне после последнего как-то боязно связываться с сильными шаманами. «Прокачка» ещё слабая.

Наметил себе цели — воин в богатых доспехах, явно снятых с какого-то рыцаря, степняки, идущие неудобно для других лучников или слишком далеко стоящие — караван из-за массы пленников весьма растянулся. До замыкающих будет трудно достать. Там, конечно, оставался дозор из пяти лучших стрелков, но помочь им стоит, благо с помощью моего лука и возросшего навыка стрельбы, весь караван был как на ладони. Любую цель можно поразить!

Активировал «Вампиризм» на воине в рыцарских доспехах, как только раздался слитный залп арбалетов. И не прогадал! Два болта, что в него летели, с лёгкостью были отражены мощными потоками ветра! «Вампиризм» же лишь на пару секунд «застрял», преодолевая защиту от магии, после чего стал уверенно наполнять резервы энергией, отнимая её у воина. Я тоже не сидел без дела, а выпускал одну стрелу за другой! Стрелял обычными стрелами, экономя дефицитный магический боеприпас.

Свалил троих степняков четырьмя стрелами, после чего активировал «Слабость» — до этого опасался тратить последние запасы энергии. Вдруг шаман всё-таки есть? Но, похоже, на этот раз пронесло. Переключил «Вампиризм» на новую цель — «рыцарь» выбыл. Ещё шесть стрел, ещё раз переключаюсь… а переключаться-то и не на кого! Всех степняков положили. Лишь крестьяне заполошно орут и мельтешат.

— Всем заткнуться!!! — Взревел я, чуть не сорвав голос. — Вы теперь свободны! Сейчас мои воины подойдут, чтобы собрать трофеи! Вздумаете на них напасть — всех порубим!!! Двигайте быстрее! — Это уже своим. — Раненые есть?

Раненых не было. Степняки, похоже, на этот раз даже не поняли, откуда их обстреливают. Нет, парочка успела выхватить лук и стрельнуть — но явно куда-то не туда.

Началось мельтешение — упорядоченное для моих воинов и хаотическое — для крестьян. К счастью, их быстро успокоили и направили на путь истинный. Больше всего возни было с телегами. Их было сложно провести к нам, не поломав кусты и не нарушив маскировку. Но ничего — справились.

— Серик!

— Я здесь, ваше благородие!

— Возьми пару человек из слуг, сосчитайте крестьян, выспроси чьи они, как их взяли, но не долго — их нужно как можно быстрее отсюда увести! Они мешают!

— Я понял, ваше благородие! Всё сделаю!

Суета закончилась лишь минут через десять… но не проблемы. Четверо обросших бородами мужиков подошли к «моему» дереву и упали на колени.

— Чего вам? — Удивился я. — Сказал же, чтобы уходили побыстрее!

— Ваше Благородие! Не губите! Помощь нам нужна. Не к кому более обратиться!

— Давайте, только быстро!

— Дык… значится… кузнец у нас есть. Воркута! Знатный кузнец, ни у кого такого нет! Подранили его нелюди окаянные! А нам без кузнеца — смерть! Только его трудом живём на этом свете! Сказывают, что чародей Вы… Ежели поможете в горе, то мы ужо в долгу не останемся! Любую работу сделаем!

— Хм… Я не лекарь, а шаман… Ну да ладно, давайте хоть взгляну на вашего чудо-кузнеца.

Кузнец Воркута был высок, волосат и пузат. Лет ему было под сорок. Рана же… Паршивая, одним словом. Как они только смогли его сберечь-то в плену у кочевников?! Видимо действительно ценный специалист. Стрела вошла ему в грудь, пробила лёгкое, и лишь чудом не задела сердце. С уровнем местной медицины… Если в ближайшее время не встретит мага-лекаря, то всё. Лечить же у меня было нечем.

Можно попробовать позвать Духа Жизни, да шанс невелик, что откликнется — очень уж редок. И не факт, что сможет помочь. Разве что…

— Воркута! — Сказал я, склонившись над раненым. — Слышишь меня? Я не лекарь, лечить не умею, но знаю один ритуал… Может поможет, может добьёт, а может ничего не сделает. Согласен попробовать?

— Д-ха! — С трудом прошипел кузнец.

— Все в стороны! Освободить мне место! — Я решил воспользоваться ритуалом «Сосуда». По себе знаю, что чем больше энергии, тем здоровее себя чувствуешь. Может, конечно, и не сработает, но он сам согласился, а хуже уже вряд ли станет. Если же не получится… Попробую Духа Жизни позвать.

Активация ритуала была достаточно проста — я надрезал кожу на ладони и прикоснулся ей ко лбу кузнеца. Но это было лишь внешним проявлением — в «ином» зрении всё было куда интереснее. Вокруг нас соткалась сфера из линий, знаков и символов, видимых, похоже, только мной. Десять секунд — и всё исчезло. Остался я, с пустым резервом, и Воркута с медленно гаснувшим красным рисунком на лбу, напоминающим по стилю тот, что красуется у меня на спине, но лишь в отдельных деталях и общем впечатлении.

Проверил «менюшку» и чуть не завыл от огорчения. У кузнеца теперь был «Сосуд», где могло храниться 80 магии, а заполнен он был всего на 15! В то же время накопленная «кровь» полностью обнулилась! Я ухнул в кузнеца всё, что получил с последнего боя! Вот засада!

Между тем, кузнецу, похоже, чуть полегчало. Он уже не дышал как загнанная лошадь и даже пытался приподняться.

— Лежи. — Хмуро сказал я. — Ритуал немного помог, но это временное решение! Сейчас я буду призывать духа Жизни, который сможет тебя чуток подлечить.

Стучать в бубен пришлось долго — новый для меня опыт, совсем другой тип «общения», мало похожий на разговор с духами места. Однако получилось. Дух появился и согласился подлечить кузнеца за всю магию, что была залита в его «Сосуде». В целом удобно, конечно. Обычно шаману приходится постоянно стоять над больным, закачивая в него энергию, которую дух использует для лечения. Тут же фактически автономное воздействие — запустил и порядок. Если бы ещё столько запасов не потратил…

Ситуация, между тем, была довольно напряжённая. Магия закончилась, а восстанавливать маскировку и скрывать следы боя — нужно. Делать нечего… Пошёл к небольшому табуну лошадей, что мы успели собрать со степняков.

— Как кони? — Спросил я у одного из ухаживающих за ними «лошадников».

— Большая часть здоровы! Только три немного подранены, а одна — сильно. Перебиты сухожилья на ноге.

— Покажи! — Приказал я.

Осмотрев лошадь, что не могла нормально идти и подволакивала за собой заднюю ногу, сказал:

— Вылечить не сможем, так что мучить не будем. — И активировал «Вампиризм». Когда лошадь упала замертво, продолжил. — Разделайте и раздайте мясо крестьянам. Пусть поедят, когда ещё выдастся.

Лошадь позволила мне частично восполнить резерв, так что по возвращению к засаде я снова смог взяться за бубен. Третий призыв духов я провёл уже профессионально, а откликались они — мгновенно. Качество же было таким, что я сам себя не мог разглядеть в ветвях! Следы уже второго боя также пропали как не бывало.

И сделал я это как нельзя вовремя. Со стороны степи к нам быстро приближался новый отряд врагов! Очень, очень большой отряд! «Нечто» так долго тянул своё «К-у-у-у-у-у-у-у-у-у…», что я даже боялся представить, сколько же там бойцов!

Как оказалось — сотни две-три. Точнее сосчитать не давало расстояние. Хотя хвост колонны так ещё и не показался, так что может статься — и все пять сотен!

— Так… — Я судорожно перебирал варианты. — Начинаем медленно! Очень медленно отходить в лес! Я попытаюсь нас прикрыть!

Аккуратно, кончиками пальцев касаясь бубна, стал вкачивать последние силы в маскировку, одновременно оттягиваясь назад. Наши следы заносило снегом прямо на глазах, ветви выпрямлялись, цвета одежды плыли как на шкуре хамелеона, позволяя перемещаться от одного препятствия к другому…

— Замерли!.. — Одними губами произнёс я.

В «Ином» зрении показался кто-то очень-очень сильный. Человек буквально сиял ничем не прикрытой силой, а вокруг него вились целые полчища духов. Вот это «жесть». Не дай бог, заметит — придёт тогда к нам пушной зверь.

«Это» приближалось, приближалось, приближалось… Пока я вдруг не понял, что расстояние перестало сокращаться, а начало даже потихоньку увеличиваться. Приоткрыл глаза, которые зажмурил от… греха. В полутора сотнях метров мимо проезжали сотни степняков, а совсем рядом, метрах в ста, ехала необычная группа людей.

Воины — все сплошь здоровяки на огромных рыцарских конях, в тёмных воронёных доспехах, и юноша лет восемнадцати-двадцати. По виду — типичный степняк. Только одежда необычайно дорогая — сплошной шёлк и золотое шитьё. Доспехов он не носил, но тому, кто мог решить напасть на него, можно было только посочувствовать — именно он был источником той гигантской энергии, что я засёк раньше.

Вспомнив истории, что некоторые люди могут чувствовать пристальный взгляд, я снова зажмурился и замер, стараясь даже дышать через раз. Лишь через несколько минут смог выдохнуть свободно — пронесло! На этот раз — пронесло!


Глава 14. Моя хата с краю…


Драпали мы так, что только пятки сверкали. И я был первый бегун. А чего не пробежаться? Ветерок свежий, морозец слабый, снежок сверху сыпет. Лепота! Самое оно по лесу-то побегать! Добежали до коней, да поскакали. Коням-то, небось, тоже пробежаться хочется — застоялись поди!..

В результате успешно проведённого манёвра ретирады мы уже через пару часов оказались достаточно далеко, чтобы не бояться преследования. В этом нам помогал всё усиливающийся снегопад, хотя передвигаться скоро станет не очень-то приятно.

Прилетел «Нечто», сообщил о людях впереди. Сбавили темп, стали подкрадываться, но тревога оказалась ложной. Я почувствовал впереди присутствие своего «Сосуда». Не иначе, крестьяне выбрали для своего отхода тот же маршрут, что и мы. Впрочем, удивляться тут нечему — они знали местность не хуже нас, а дорог достаточной проходимости, чтобы проехали телеги, а степняки о них бы не знали — раз, два и обчёлся.

Нашему появлению они были рады… Ну, как рады. Скорее — рады, что мы, а не степняки. У них не было к нам большого доверия. Да, спасли из рук степняков, но не для них же старались, а ради трофеев. Просто так жизнь сложилась. Сложись иначе — могли бы и их пограбить. Те же степняки с крестьян ничего не взяли — смысла не видели. Всё равно они для кочевников были рабами, не имеющими прав ни на что. Даже одежда, что на них, принадлежала степнякам. Этого я не понимал. Ну захватил ты человека в плен, но обращаться к нему как к вещи? А здесь это само собой разумеется. Не стать мне, походу, феодалом… Мозги не так устроены. Факт о том, что все люди первоначально равны по своим возможностям и воспитай крестьянина как аристократа — разницы под микроскопом не найдёшь, слишком укоренился в моей голове.

Впрочем, отвлёкся. Дальше двигались уже вместе. Не затем, чтобы увеличить силы — ну какие там силы у только что освобождённых крестьян? Просто идти быстро стало невозможно и было легче встроить людей в общую колонну, чем толкаться друг с другом на узкой тропинке.

С началом метели эффективность воздушной разведки упала до нуля, так что «Нечто» вполне удобно устроился на мне. Ну и пусть сидит — всё равно ничего не весит, а от снега и холода немного защищает. Так как лучшим средством передового дозора стал я и моё «Иное» зрение, то сам себя определил во главе колонны. Передовое охранение не высылали — бессмысленно. Скорее заплутают, чем кого-то обнаружат. Да и не верил я, что в такой пурге можно с кем-то столкнуться… Тут-то меня жизнь и решила проучить!

Когда впереди вдруг показались размытые силуэты людей, я даже не сразу это осознал, пройдя ещё метров пять. Однако игнорировать отряд из двух десятков человек не смог даже мой утомлённый долгой дорогой разум.

— Стоять!.. — Как можно тише прошипел я на ухо ближайшего воина, после чего кивнул на идущих сзади, чтобы тот передал приказ по цепочке.

Быстро подтянулись капитаны отрядов и рыцари — куда же без них.

— Впереди чужой отряд. Двадцать три человека. Один одарённый — вроде шаман, но могу ошибаться.

— Шаман это, точно, — прогудел сэр Мур, — наших-то чародеев из города и золотом не вытащишь!

— Ну мало ли! Вдруг нашёлся один сумасшедший… типа меня. Так что с плеча рубить не будем — вначале разберёмся. Если окажутся степняками — валим. Если нет… По обстоятельствам. Возможно-шамана я беру на себя, как обычно. Только маскировку я на этот раз организовать не смогу — сил не хватит, поистратился, да и «поле» за противником.

Подкрадывались осторожно — по всем правилам, с двух сторон, чтобы взять врага в клещи. Мы поняли, что против нас всё-таки степняки практически одновременно с обнаружением нас самих. Шаман здесь оказался толи слабенький, толи жизнью не учёный — на чужой территории нужно всегда быть на чеку! Тогда и не возникнет подобной ситуации — враг уже на пороге, а ты сидишь в кустах со спущенными штанами. Нет, про спущенные штаны я уже потом узнал — бойцы просветили. Тогда же я просто активировал «Вампиризм» и «Слабость» — на всех.

Причём «Вампиризмом» я приложил совсем даже не шамана, а одного из дозорных. Просто энергии было по нулям и на сколь-либо длительное противостояние её не хватило бы, поэтому вначале нужно было восполнить резервы, а уже потом — вступать в магическую дуэль. Я высосал уже двух воинов, а шаман всё не проявлял активности. Это меня напрягло, так что вместо того, чтобы продолжать восполнение резерва, активировал на нём сразу два заклинания «Вампиризм» и «Кипение Крови».

Вот тут-то шамана наконец и проняло! Его дикий вопль мне неделю в кошмарах потом снился… Ну, это я так, для красного словца. В действительности если и снился — то я не запомнил. Но вопль был знатный! Да и тройное заклинание: «Вампиризм», «Слабость» и «Кипение Крови» практически мгновенно перегрузили амулеты защиты шамана, а сам он был не в состоянии что-то скастовать — «Кипение Крови» это ОЧЕНЬ больно! Можете мне поверить — проверенный факт!

За весь бой я выпустил всего стрел пять. Да и то без особой нужды — бойцы и так бы справились без проблем. Просто хотелось проверить свои навыки стрельбы при сильном ветре, да ещё и при нулевой видимости… В смысле — нулевой видимости обычным зрением. «Иным»-то всё было отлично видно.

Шаман загнулся, не успев даже обозначить своё присутствие на поле боя — оно и к лучшему! В результате смог к концу боя на две трети заполнить резерв «Вампиризмом», высасывая жизнь у смертельно раненых людей. Им-то уже всё равно, а мне для дела…

Пурга усилилась настолько, что двигаться дальше было смерти подобно. Пришлось остаться в лагере степняков, благо он был неплохо устроен, если не считать хреновой охраны. Зато не пришлось далеко таскать тела прежних хозяев — раздели и закопали прямо здесь. Проявили так сказать, гуманизм к павшим… ну и от падальщиков заодно избавились. Хотя, конечно, мерзлую землю копать не сахар. Но от меня-то подобного и не требовалось! Военный вождь и маг в одном лице, не хухры-мухры! Спать завалился в бывшем шатре шамана, даже не рассортировав его имущество на предмет ништяков. Лишь проверил, чтоб ничего опасного под руку не попало.

Спал долго — да и смысла вставать рано не было никакого — снаружи завывала метель, так что о раннем отправлении не могло быть и речи. Решил разобраться с собранным барахлом — все собранные с последней группы степняков амулеты лежали на низеньком столике при входе в шатёр. Широкий навес предохранил их от падающего снега, но за время сна их-таки чуть присыпало. Нужно будет сделать внушение, чтобы бережнее обращались с трофеями! Потенциально это всё может стоить огромных денег, а они просто свалили в кучу.

Стряхнул снег и бережно разложил амулеты в три ряда. Стандарт… Стандарт… Барахло… Стандарт… Пять минут — и всё опознано. Спасибо духу мудреца. У обычных степняков ничего интересного, по большей части средние поделки, но сбыть их можно будет за неплохие деньги, у того же Оруха амулеты были хуже… Точнее — можно было. До того, как начался набег. Теперь же трофейщики будут правдами и неправдами снижать цены. Наверное, имеет смысл не продавать амулеты, а взять их в качестве части своей доли… Собственно — отличная комбинация! Приходим к трофейщикам — они предлагают свою чрезвычайно низкую цену, а мы не продаём! А дальше при расчёте использовать «экспертную» цену и можно будет отжать амулеты за бесценок! Продать же их можно потом, когда набег закончится, а цены нормализуются.

Скажете, крысятничество? А я скажу — нет! Амулеты стоят столько, за сколько их могут купить. В данном же случае прибыль получат не те, кто задумал махинацию, а я! Если вдруг трофейщики предложат хорошую цену — проблем нет. Всё продадим. Только они не предложат…

Распихал амулеты по кожаным мешочкам и сложил в свою сумку, к остальным. Собственно, почти все амулеты, кроме нескольких, что в счёт своей доли взяли наёмники, лежали именно там. А кому ещё нести магические побрякушки, если не мне? Вот именно — некому. Да и спокойнее, если весьма существенная часть дорогих, а главное — компактных, артефактов будет при мне.

Вызвал «менюшку»:

Из нового — только незаметно полученный четвёртый уровень… Похоже «плюшек» я за него так и не дождусь… Ну да фиг с ними. Сам заработаю! Что по «литрам»?..

Что брать? Возьму Магию Крови, Магию Духов и, либо Маскировку и Магию Тьмы, либо Верховую Езду и Магию Тьмы, либо одну стрельбу повысить… Тьму брать немного стрёмно… Ну да ладно, Магия Крови ничуть не лучше звучит. Всё равно нужно магию качать, а то резерв мизерный — улетает мгновенно.

Взял Магию Крови, Магию Духов, Верховую Езду и Магию Тьмы. Получил ещё 25 магии — 15 за новый уровень Магии Крови и по 5 за Магию Духов и Магию Тьмы.

Новых заклинаний не дали, зато дали целых два ритуала:

Хм… Интересно, если провести оба ритуальных проклятья — «Анемию» и «Гемофилию» на том супер-шамане, он хотя бы почешется от этого? Есть подозрение, что вряд ли.

Закончив с магией, собрал всех командиров на совет.

— Итак господа, давайте подведём итоги. Мы участвовали в трёх столкновениях, и ещё одного избежали в связи с очевидным преимуществом противника. Неплохо «пощипав» степняков, мы не понесли невосполнимых потерь и взяли хорошие трофеи. В общей сложности мы получили порядка 60 комплектов воинского снаряжения, а также лошадей и защитные амулеты. Первоначально планировалось, что мы продолжим организацию засад ещё в течение шести дней, а потом вернёмся в столицу… Однако ситуация изменилась. Мы все видели тот отряд… — Я сделал глубокомысленную паузу.

— Истинно так. — Поддержал меня капитан егерей. — Мы насчитали восемь сотен степняков! Восемь сотен в одном отряде! Первый раз такое вижу! Обычно они собираются такими толпами, лишь перед крупными сражениями!

— Более того! Видели ли вы отряд рыцарей в тёмных доспехах, охраняющих молодого степняка?

— Да!.. Ещё бы… Конечно!.. Век бы не видеть!

— Так вот — это был шаман. Не просто шаман, а очень-очень сильный шаман. Таких я не видел ранее.

Настала полная тишина.

— Великий шаман?.. — Тихо сказал кто-то.

— Не может быть!.. Да брехня!.. Последнего ещё в!.. Не каркай!!!

— Тише! Может всё ещё не так плохо. — Сказал я, делая себе отметку в голове, чтобы поспрашивать насчёт этих «Великих Шаманов». — Но сообщить в город эту новость на всякий случай нужно. Так что я принимаю решение… приостановить выполнение контракта. Вернёмся, передохнём, распродадим трофеи, сообщим и узнаем новости, а потом, с новыми силами, вернёмся сюда… Вторую часть оплаты выдам по завершению работы, доли с трофеев — сразу после продажи. Возражения есть?!.. Возражений нет! Выступаем через час!

Быстро собрались, упаковали шатры степняков в фургоны, от чего они весьма потяжелели — до этого разжиться достойным походным жильём никак не удавалось. Шли ходко, но крестьяне за нами пока поспевали — мы их определили в арьергард. Периодически попадались разъезды степняков, вот и приходилось притормаживать, а поотставшие крестьяне нас в этот момент догоняли. Воины посматривали на них косо — все понимали, что долго так продолжаться не может — рано или поздно их засекут, а потом и выйдут на нас.

Так и случилось. Вначале «Нечто» сообщил о приближении крестьян, а потом — о небольшом отряде степняков, их догоняющих. Прикинул по расстоянию и понял, что вполне успею устроить засаду. Быстро созвал людей и объяснил ситуацию. Прятаться нам пришлось практически в чистом поле — лишь чахленькие кустики росли по сторонам дороги. Тут без бубна не обойтись…

К моменту прихода крестьян всё было готово. Между прочим — им опять невероятно повезло! Ещё минут пять и не слишком спешащие преследователи их бы настигли! В отряде степняков было двадцать восемь человек, а главное — двое из них были шаманами! Один постарше — лет сорок пять на вид, другой совсем мальчишка — лет шестнадцати. В магической же силе ситуация была обратной — юноша был раза в два сильнее.

Толи я плохо подготовился, толи старый шаман оказался слишком опытным, но засёк он нас, когда первые степняки ещё не пересекли намеченной черты. Однако, всё равно, слишком поздно! Здраво решив, что старый шаман наиболее опасен — молодой хоть и сильнее, но боевого опыта у него быть не должно, я решил сконцентрироваться на старом и попытаться вывести из строя как можно быстрее.

Для этого я использовал все возможности: «Вампиризм», «Слабость», Кипение Крови и выстрел из усиленного лука магической стрелой. Эффект? Отличный! Разве что стрелу магия сбила с траектории, и она прошла мимо. Но это было уже не важно. Похоже, я влил слишком много энергии в «Кипение», так как сразу после его активации раздался громкий вопль, а потом старый шаман просто рухнул с коня как куль муки, а «Вампиризм» спал, говоря о смерти цели.

Вот так-то! Однако бой ещё только начался, так что я переключился на второго шамана, что как раз ошарашенно пялился на своего старшего коллегу, не пытаясь что-то сделать… За это и поплатился! Влив приблизительно четверть того, чем ударил по старшему, активировал «Кипение», а потом сразу — «Вампиризм». Шамана вначале закачало в седле, а потом он так же не удержался на коне и упал. Вот только при этом он оставался жив!

Не деактивировав «Вампиризм» — пусть энергия восстанавливается, стал стрелять из лука по оставшимся в живых степнякам. Очень быстро всё было кончено. Как только «Вампиризм» деактивировался — «прошёлся» им по всем трупам, «собирая» остатки жизненных и магических сил, и, заодно, проводя контроль. Надо будет взять за привычку так делать…

Только мы начали собирать трофеи, как к нам снова явились гости! «Нечто» прокуковал о прибытии достаточно крупного соединения кочевников! Нужно было как можно быстрее уходить, но понял я это слишком поздно. Видимо старый шаман успел каким-то образом сообщить о своей гибели — в отличие от предыдущей группы, ехавшей небыстро, чтобы не напрягать лошадей, эти мчались чуть ли не галопом! А главное было их очень, очень много! Всадников шестьдесят-семьдесят!

— Идут боевым строем. — Хмуро заключил один из рыцарей. — О нас знают…

Действительно, степняки сейчас не вытягивались в цепь вдоль дороги, а шли достаточно компактной группой. В «Ином» зрении был виден подвижный щит, удерживаемый десятком духов. Пробить такой — непросто. Наши стрелы не помогут. Разве что мои. Конец?..

Нет уж! Ещё поборемся! Маскировку восстанавливать не стал — трупы не убраны, бессмысленное занятие, только коней успели поймать и отвести в сторону. Мысли судорожно метались в голове.

«Что делать?!» — Руки оказались умнее головы — схватились за сумку с серебром и амулетами. Точно! — «Ну, не поминайте лихом, если что!»

Я встал и вышел вперёд, махнув удивлённо спрашивающим меня голосам, чтобы не мешали. Достал из сумки бутылку алхимической бомбы, дёрнул за верёвочку, выдирая пробку. Внутри что-то зашипело.

— За Русь-матушку!!! — Что есть мочи завопил я и мощным броском, за который наш учитель ОБЖ поставил бы пятёрку с плюсом, метнул её в приближающихся врагов. Те в нас ещё не стреляли — толи боялись не попасть на бегу, толи щит не пропускал выстрелы в обоих направлениях… А потом мне стало как-то не до отвлечённых размышлений — я врубил «Щит Крови», влив в него всю имеющуюся у меня энергию. По-хорошему, нужно было залечь… но пропустить момент удара бомбы по вражескому щиту было выше моих сил!

Вот это я вам скажу был бабах! Всем бабахам бабах! Думаю, его вполне можно было сравнить со взрывом пятидесятикилограммовой авиабомбы, причём не простой — а ещё и начинённой фосфором, так как помимо ударной волны на врага вылилось ещё целое море огня! Вот это я понимаю «напалмом жги сердца людей»…

В следующий миг меня опрокинуло на спину воздушным потоком, а потом присыпало сверху снегом. Отплёвываясь выбрался из сугроба, оглядывая место взрыва… Вот это я дал стране угля!

Однако делу время — потехе час. Активировал «Вампиризм» — в первую очередь на тех, кто был дальше всего от центра и не попал под огонь, а только был контужен. Одновременно я выискивал в магическом зрении шамана, что держал купол. Нашёл… то, что от него осталось. Он шёл на самом острие «клина», а потому получил в первую очередь. Побрёл к побоищу, вначале слегка подволакивая ноги, но, по мере восполнения резерва — всё быстрее. Рыться в том, что осталось от шамана было противно, но надо. Он явно был не из последних. К сожалению, от его снаряжения мало что осталось. Только на шее висел золотой амулет с большим изумрудом, окружённый совершенно неповреждённым участком кожи. Казалось, огонь просто не смел его коснуться:

Прикольная штучка. Наверное, и дорогая. Я уже знал местную классификацию духов: малый, слабый, средний, сильный, могущественный и великий. Пять сильных духов в одном амулете можно по совокупности приравнять к одному могущественному! А это, я вам скажу… Ну как разница между очень хорошим спорткаром и боевым реактивным истребителем.

Такими вещами лучше лишний раз не светить — спрятал амулет в сумку и продолжил осмотр. Ко мне присоединились и другие бойцы — очухались-таки. И полгода не прошло… Впрочем, не буду наговаривать. Они молодцы — не дрогнули, не побежали от превосходящего противника. До последнего были готовы защищать свою жизнь и жизни соратников.

Коней, попавших под удар, пришлось добить — они находились в совершенно невменяемом состоянии. В результате с 64 степняков мы получили всего 20 неповреждённых комплектов брони и оружия и ещё где-то столько же — поломанного и прожжённого.

— После такого нас не отпустят. — Довёл я очевидную мысль до собравшихся вокруг командиров. — Теперь двигаемся, не останавливаясь и в максимальном темпе. Крестьян… берём с собой — лошадей достаточно. Все их пожитки либо бросаем, либо грузим в фургоны. Лошадей меняем, как устанут, и продолжаем путь. Едим и пьём в седле! Возражения есть? Возражений нет! Господа! — Я обратился к рыцарям. — На вас самое сложное — найти наиболее быстрый и безопасный путь!

Дальнейшее помню какими-то «слайдами». Вот мы лихорадочно грузимся, а потом мчимся. Через пару часов один из крестьян не выдерживает и падает прямо под копыта. Погибает мгновенно. Мы даже не останавливаемся. Разъезд из пяти степняков — сметаем сходу. Они приняли нас за своих в сумерках — опасная небрежность, стоившая им жизни. Я иду впереди отряда, так как один способен провести нас в полной темноте — факелы зажигать нельзя, совсем недалеко кочевники встали лагерем. Свет обязательно заметят.

Вижу впереди высокие стены. Сзади восторженный шёпот: «Орт! Орт!» Долго препираемся со стражниками. Помогают рыцари — они знакомы с охранниками. Вот болваны! Пропустили целый отряд ночью в практически осаждённый город! Но нам же лучше.

Вваливаюсь в «свою» гостиницу. Не спит только дежурный слуга. Моя комната свободна. Потребовал утром ванну и всего, что они могут приготовить — да побольше. Сейчас же — спа-а-ать. С трудом скинул опостылевшие доспехи и рухнул в мягкие объятия кровати, что мне сейчас куда желаннее любой женщины. Вымотался…


Глава 15. Не всё коту масленица


«Утро» для меня настало часа в три. Хозяин, увидев мою взлохмаченную после долгого сна шевелюру, сердечно поприветствовал. Я же бухнул перед ним десяток серебром и сказал:

— Ванну, еды в номер и сменить постель. Грязную одежду выстирать и вычистить. — Я уже успел переодеться из походного варианта в парадный — тот, что портной сшил мне при первом приезде в город. — Вечером сюда придут мои люди — приготовь побольше вина и пива, а также на закуску не скупись. — Пояснил я излишне щедрую плату.

— Всё будет исполнено в точности!

— Угу… Ванну! — Кивнул я и пошёл справлять свои естественные надобности. Блин, дорогая гостиница, а удобства во дворе! Хотя их можно понять — канализации-то нет. Держать такое «добро» в доме — не только всё провонять, но и до болезней каких довести можно.

Через полчаса я погрузился в горячую ванну, испытывая ни с чем не сравнимое удовольствие. Всё-таки чтобы по-настоящему наслаждаться комфортом, его нужно на некоторое время лишиться.

Кайфуя от наполняющего каждую частичку тела тепла, стал подводить итоги похода. В первую очередь вызвал «менюшку» и поражённо присвистнул:

М-да… Бедные лошадки — это с них столько «вылилось». Итак, запасец у меня образовался изрядный. Можно попробовать поэкспериментировать! Поднял «Память Запахов» до 4 уровня — навык исчез. Маскировка — поднял до 6, дальше нет. Поднял Верховой Бой, Верховую Езду, и Стрельбу из лука до 10. Цена — 1249 за всё удовольствие.

Теперь способности…

Речь –3… 4… 5?!

Пять не ставится! «Менюшка» стала неактивна! Что за?!

Попробовал «Преследование» поднял до 4 — тоже стало неактивным!

Выносливость и чуткость — 3 уровень, максимальный. Взял без проблем.

Магию Тьмы поднял до 4 — больше нет.

Начал поднимать Магию Духов, поднял до 4 — можно качать и дальше, но иконка опять не активна! И опять на 4! Почему 4?! Блин! УРОВЕНЬ!!! Вот тебе и «плюшка»…

Похоже, у способностей есть ограничения по уровню, то есть уровень — это верхний лимит способностей! Вот засада! А я-то уж губу раскатал… Ладно хоть навыки можно без проблем прокачивать, но… Способности НАМНОГО мощнее — за те же «деньги» ты получаешь на порядок больше. Если уровень навыка можно было сравнить, скажем, с месяцем ежедневных тренировок на пределе сил с хорошим тренером, то способности — это то, что обычными тренировками не получить. Я бы назвал это «талантом», а переход на новый уровень сродни озарению гения, повышающему эффективность способности если не на порядок, то весьма заметно. М-да… Теперь ещё и уровень повышать. А как это делать — непонятно. «Опыта» мне не начисляется… Или же об этом не пишется.

Ну да ладно, будем работать с тем, что есть…

Поднял Магию Крови до несчастных 4. Итого потратил «всего» 1521 литр. Осталось 1836! Магия поднялась на 35 и достигла 109 максимум. Кроме того, получил ещё один ритуал и одно заклинание:

И всё! Почти 2 тысячи литров в запасе, а тратить-то не на что! Хоть иди шариться по подвалам и чердакам — крыс да голубей уничтожая. Вдруг с них какая-нибудь «пронырливость» или «полёт» упадёт?.. Нет, это не наш путь! Я всегда предпочитал качество количеству. Остаётся качать уровень — знать бы как! Хотя если появится возможность разнообразить воздействия или получить интересную «фичу» — не откажусь.

Виртуальная «бочка» с кровью «жгла карман» так, что даже ванна перестала приносить удовольствие. Почему? Есть же она не просит? А вот и фигушки! Я заметил, что запас крови постепенно «утекает» и тем быстрее, чем он больше. «Бочка» с кровью протекала. В данный момент я терял около 5 литров в час. То есть в худшем случае уже через две недели от запаса ничего не останется! Можно, конечно, всё вбухать в навыки — возможность пока есть, но… Опасно это. Вначале нужно с тем, что уже получил освоиться. Физическая форма от навыка же не повышается. Нужны тренировки, пока «внутреннее» не войдёт в соответствие с «внешним». А то понадеешься на свои умения, а тело подведёт…

Ритуал что ли, какой провести? Только выбор уж больно мал. Связываться да общаться мне не с кем, проклинать, вроде, тоже… Можно договор попробовать — но не хотелось бы преждевременной огласки моих способностей именно как Мага Крови, а это неизбежно, если привлекать других людей. Сосуд же… У меня просто нет достаточно близких знакомых, чтобы постоянно держать их рядом, а на большом расстоянии сосуд не то чтобы становится недоступным… Канал связи становится очень тонким и «проталкивать» через него энергию сродни мучению. Проверено на кузнеце. У меня же только «Нечто» постоянно рядом крутится… Хм… А, собственно, почему бы и нет?

Вылез из ванны, оттёрся чистым тряпьём, оделся. Подошёл к окну, выглядывая «Нечто». Не видно… Вот и первая проверка «Кровной Связи». Что удобно — для запуска ритуала ничего не требуется. Даже ровного пола — какая-то схема там, несомненно, присутствует, но вручную её вычерчивать не требуется — нужные знаки и символы сами возникают в пространстве вокруг мага. Если бы пришлось для организации связи вычерчивать это всё собственной кровью вручную — то фиг бы я вообще ритуалы использовал! Скрупулёзные вычерчивания «и не дай бог малейшее отклонение…» не по мне. В своё время из-за этого вылетел с третьего курса универа — настолько выбешивали мелкие придирки, что в один прекрасный миг просто забил на курсач. Итог закономерен. Тогда это меня сильно бесило, теперь же понимаю — просто не моё. Я человек действия. В том же историческом фехтовании достиг весьма высокого результата, хоть это для меня и хобби. Во всяком случае, в честной схватке меня никто последнее время победить не мог. Были, конечно, козлы, готовые ради победы нарушить правила — не только поединка, но и техники безопасности. Они иногда побеждали — но часто даже это им не помогало. Класс я наработал весьма солидный. «Мастера» бы получил, если бы по этому спорту проводились официальные соревнования. Двадцатый уровень навыка так просто не даётся…

Активировал ритуал «Кровной Связи», удерживая в голове образ «Нечто».

— Человек?! (Удивление, радость)

— Привет! Лети ко мне.

— Лечу! (Стремление, движение)

Погасил ритуал и с минуту приходил в себя. Прямой контакт с иным разумом, сильно отличающимся от человеческого, приводил к временной дезориентации. Ничего, привыкну. Здесь мобильников нет… кроме моего, конечно. Нужно осваивать альтернативные способы связи.

— Кур? — В окне показалась мохнатая мордочка «Нечта».

— Давай сюда, пока тебя не увидели! — Сказал я и «прыгун» проскользнул в купальню, вопросительно на меня смотря… сразу тремя глазами. — Так, стой… виси на этом месте и не шевелись, понял?

— Кур!

— Вот и гуд… — Сказал я, активируя ритуал создания Сосуда.

Одновременно я пытался найти «настройки», позволяющие использовать в ритуале не всю собранную кровь, а часть её. Не нашёл. Тогда просто постарался отыскать тот поток, по которому она «перетекает» в ритуал и «перекрыть кран». Это, в конце концов, получилось. «Менюшка» показывала, что осталось чуть меньше 300 «литров» к моменту завершения ритуала. Всего же он шёл часа полтора — на порядок дольше, чем первый, и «отожрал» половину запаса магии, но и результат куда существеннее:

Самое же интересное — Сосуд постепенно наполнялся! За недолгое время наблюдения цифра 20 сменилась на 21, а потом и 22. При этом наполнение происходило на полтора-два порядка быстрее, чем у меня!

— Нечто! Ты — нечто! — Я потрепал довольно за-кур-чавшего питомца по голове.

Теперь у меня был личный бездонный запас энергии! Относительно того, что у меня было раньше, конечно. О недостатке магии можно забыть! Это значительно подняло мне упавшее было настроение. Эта «фича» явно была не предусмотрена «разработчиками», а потому в будущем можно будет попробовать найти способ «обхода» и ограничения на уровень.

Одел доспехи и спустился вниз. Там меня уже ждали «Колобок», которого я назначил отрядным интендантом, и ещё пять человек, которые в других отрядах выполняли аналогичную функцию. По моему настоянию они всё утро пересчитывали трофеи и сортировали их, выдав мне полный расклад.

Следующие два часа мы уделили вопросам оценки и продажи всего добытого. Последовательно объехали шесть крупных лавок, где хозяева выразили предварительное согласие на сделку. В результате оружие досталось гильдии оружейников, а броня — гильдии бронников. Они доработают полученные комплекты — наклепают на кожу стальных пластин, сменят рукояти оружия на более привычные местным, а потом продадут как собственные изделия — уже значительно дороже. Но это предложение всё равно оказалось лучшим. Торгаши и того не давали.

С амулетами же, как я и предполагал, вышла засада. Ни маги, держащие лавки, ни трофейщики, скупающие добычу, не хотели давать нормальной цены. Дошло до того, что мой новый амулет с пятью сильными духами предлагали купить по цене ювелирного изделия! Вообще без магии!!! В результате моё предложение выкупить все амулеты в счёт части своей доли было принято на ура.

Дальше подмастерья принимали товар с подъехавших фургонов, тщательно осматривали оружие и доспехи на предмет повреждений, и тут же передавали оплату. Процесс контролировался как с нашей стороны, так и с гильдейской десятком крепких хорошо вооружённых мужиков, а потому желающих вмешаться в этот почти интимный процесс не возникло.

Лошадей же мы распродавали партиями — по частям. Новость о появлении у степняков супер-шамана всколыхнула столицу. Те, кто до этого момента считал за благо пересидеть набег за её крепкими стенами, повалили из города дальше на север. Любое средство передвижения, даже худые и слабые крестьянские лошадки, тут же подскочили в цене. Более того — даже их на всех не хватало! В результате пригнанный табун был не только распродан моментально, но и принёс нам куда больше серебра, чем всё остальное вместе взятое. Сам я такого ажиотажа не понимал. Ну, шаман, что такого-то? Но от денег не отказывался — не дурак чай.

Итогом дня стало полное избавление от трофеев и солидное пополнение кошелька. Суммарно вышло чуть более 700 серебряников. Мне из этого причиталось 200, да все собранные амулеты, кроме нескольких, что взяли себе отдельные бойцы, но там ничего особо интересного не было — неплохие изделия чуть выше среднего для шаманов кочевников, защищающие от вражеских выстрелов и, немного, от магии.

По моим прикидкам один изумрудный амулет «тянул» на две-три сотни серебром, так что я ни в коем случае не прогадал. Однако была одна вещь, которую я всё-таки хотел продать как можно быстрее. Просто потому что «не все йогурты одинаково полезны». Я имею в виду бубен «злого шамана». Хранить эту вещь было рискованно. Каждый раз при приближении к фургону, где он лежал, начинал чувствовать слабую тревогу. Вот только и брать бубен никто не хотел. Или, скорее, хотели, но боялись, что только укрепляло в желании избавиться от него.

К счастью, у меня уже был опыт избавления от опасных артефактов — не берут люди, возьмут духи. Тем более первый мой контракт может подсказать, кому загнать артефакт с наибольшей выгодой.

Откладывать не стал и, не доставая бубен из мешка, в котором он хранился, отправился за городскую стену. Выехал из северных ворот, так как южные уже закрыли для прохода — слишком близко были степняки. Да и на остальных караулы были усилены в несколько раз. Стражники были готовы при первом появлении врага закрыть ворота и опустить массивную железную решётку.

Искать какое-то особое место не стал — устроился прямо в чистом поле. Так было безопаснее на мой взгляд. Даже если степняки внезапно появятся, то должен успеть вернуться в город — разве что стражники окажутся слишком уж расторопными и перекроют дорогу раньше времени. Но шанс на такое развитие событий был невелик — вокруг города сплошным кольцом стояли наблюдательные вышки и курсировали патрули. Я услышу о приближении неприятеля намного раньше, чем увижу глазами.

Достал из мешка «Большой Шаманский Бубен» и кинул его на снег перед собой. Туго натянутая кожа недовольно завибрировала. В руки же взял малый шаманский бубен, не имеющий неприятных побочных эффектов и тем паче — проклятий, и уже успевший зарекомендовать себя как полезный и удобный инструмент.

— Хей, духи! — Начал я бормотать себе под нос, ритмично постукивая в бубен. — Отдам вещь, что лежит передо мной тому, кто даст за неё наибольшую цену! Налетай! Торопись! Покупай… Не скупись!

Тут «подгрузился» дух-мудрец и стал подсказывать, какие образы следует вкладывать. Звать на этот раз пришлось очень долго — аж устал. А всё почему? Из-за жадности! Если бы согласился на первые «предложения», то уже давно бы запродал, но нет, мне временная служба сильного духа не подошла, мне как минимум могущественного подавай! А то, что уровень магии ещё слишком мал — не учёл. Могущественный дух меня скорее попытается убить, чем будет служить слабаку… в Магии Духов, конечно. Так-то я ух!.. Любого одной левой… Что-то я отвлёкся.

Сосредоточился на посылаемых помощником образах. Теперь они стали совсем уж какими-то… странными. Даже, я бы сказал… неприятными. Будто жадный скряга, цепко прижимающий к костлявой груди недавно уворованный кошелёк, пытается договориться с не менее неприятным барыгой… И этот скряга — я! Во всяком случае такие образы мне присылал дух! Это он что, намекает, что я жадный? Или действительно нужно для дела?!

Как оказалось буквально секунд через пять — нужно! Лежащий на снегу артефакт вдруг подпрыгнул, завибрировал, издал скрип раздираемой на части кожи. В лицо пахнуло «ароматом» тления, а потом в голове будто что-то зашевелилось! Прямо внутри! У меня волосы дыбом встали, но обошлось — шевеление быстро затихло, а чужое присутствие, что ощущалось на грани чувствительности — исчезло. Дух тоже перестал слать образы. Удачно, что ли?!

Вызвал «Менюшку»:

Хм… Новая особая способность. У меня уже есть 4 уровня Магии Тьмы. Попробуем… Мысленно активировал приобретённую способность и… появилось очередное окошко! Только не бледно-коричневое, а насыщенно-чёрное с алыми надписями. В остальном же — практически то же самое:

Хм… Весьма… Интересные заклинания! Тут нужно подумать… Гниль и Прах в целом взаимозаменяемы, брать оба бессмысленно. Коррозия может быть полезна — например, вскрыть какой-нибудь замок. Страх, «Паранойя» и Малое проклятье — палка о двух концах. Может заставить дрогнуть, а может наоборот — вызвать приступ героизма. Не даром говорят, что половина героев — это те, кто больше боялся показать свой страх, чем умереть. Именно такие «герои» и гибнут без толка, утягивая с собой других… Но и врагу часто нехорошо бывает. Что-то одно взять можно, но особых надежд лучше не возлагать. Отвод глаз, несомненно, полезен. Сглаз — тоже. Особенно против сильных врагов. Жертва… м-да. Впрочем, усиление — наше всё, так что нужно брать. Однако всё взять не получится. Значит сконцентрируемся на том, что может быть наиболее полезно в бою:

Итак, результат: Сглаз, Отвод Глаз, Прах, Жертва. Ослабление, маскировка, нападение и усиление. Надеюсь, что не прогадал…

Попробовал Прах — активировал на том, что осталось от бубна. Результат порадовал — без всяких побочных эффектов кожаный мешок вдруг рассыпался в мелкую пыль. Очень быстро! Нужно будет проверить, как на живых существах работает… Что характерно — активация через тот же «Системный интерфейс», что и остальные способности-заклинания — в отличие от той же «Магии Духов». Удобно! Я-то уже начал бояться, что изучать заклинания других веток придётся «вручную». Ну там, «удерживаешь в голове форму», или «читаешь из книги заклинание», или даже «выполняешь волшебной палочкой следующее движение»… Ан нет. Всё куда проще! Впрочем, может быть это из-за «Тёмных знаний» мне такая халява обломилась. Даже скорее всего…

Вдруг до меня доносится ослабленный расстоянием звук горна. Ему тут же отвечают «ретрансляторы» по всему городу, от чего тот стал на несколько секунд подобен гигантскому улью с разозлёнными вторжением пчёлами. Аналогия была весьма близка — горны сообщали о появлении степняков! Я быстро засунул бубен в сумку и ласточкой взлетел на коня.

Гадские стражники на воротах так спешили перекрыть путь степнякам, что чуть не захлопнули ворота прямо перед носом моего коня! А степняки-то вообще у противоположных ворот были! Вот же шустрые, когда не надо…

Похоже, планы на новую вылазку придётся пока отложить. Делать было особо нечего, поэтому решил съездить, глянуть на тех, кто вызвал такой переполох. Через полчаса я уже стоял на стене, изображая защитника, чтобы носящиеся туда-сюда рыцари и стражники не придирались к праздношатающемуся по стратегическому объекту чужаку.

Отсюда открывался отличный вид на заснеженное поле, по которому с гиканьем носились целые полчища степняков. Их реально было несколько тысяч! При этом что-то было не похоже, что они собираются ставить лагерь — напротив, отсутствие заводных и вьючных коней намекало на то, что они готовятся сражаться в ближайшее время. Неужели они настолько глупы, думая, что защитники города выйдут с ними воевать в поле? Что-то тут нечисто.

Стоило появиться этой мысли, как от самого крупного отряда вдруг отделилась весьма представительная группа людей — два десятка всадников в, даже отсюда видно, богатых одеждах. А впереди… Тут у меня по спине пробежал целый батальон мурашек. Первым ехал тот самый молодой степняк, от которого мы ныкались по всему лесу — супер-шаман. Запоздало «проснулось» чувство опасности. Пожалуй, лучше переместиться в какое-нибудь другое место — подальше от этого… существа по недоразумению занимающего тело обычного человека.

Увы, но было уже поздно!

Молодой степняк поднял руки вверх и выпустил стрелу из лука. Так как до него было метров шестьсот, то лук у него был весьма непрост. Стрела глубоко вошла в дерево ворот и на долю секунды показалось, что всё обойдётся… Не обошлось! Вначале я увидел, как надвратная башня «вспучилась», разлетаясь на части, а потом мне стало не до наблюдений — мощная взрывная волна ударила по мне великанской дубиной и с лёгкостью смахнула со стены вниз!!!

Я рухнул на спину с высоты десяти метров. Латы жалобно звакнули, когда вышибали из мостовой целый рой искр. Боли не было. Я лежал на мостовой не в силах пошевелить даже пальцем. В голове вяло крутилась мысль:

«Кто дал кочевникам ядерный заряд?!..» — Именно такого порядка была сила, что разметала привратные башни и немалый участок стен по обе стороны от них, будто они были сделаны из соломы, а не прочного гранита. Додумать мысль мне так и не удалось — один из поднятых в воздух взрывом камней вернулся на бренную землю аккурат на то место, где лежала моя окровавленная, переломанная тушка. Я успел заметить лишь быструю тень, а потом…

Пустота.


Глава 16. Жив, курилка!


Очнулся я как-то «вдруг» — сразу и полностью. Совершенно не так, как если бы до этого спал — ни сонной одури, ни остатков сна. Чувства «включались» поочерёдно. Вначале осязание. Судя по всему, я лежал на голых камнях, причём без доспехов…

«В плену?!» — Проскочила судорожная мысль. — «Степняки постарались?»

Но тут «включились» обоняние и слух. Запах степных трав, шелест ветра… И тут ко мне вернулось зрение! Всё залило ярким солнечным светом сквозь закрытые веки.

Открыла глаза, огляделся. Лежу на большом валуне, справа припекает солнце… Солнца! Их было целых два!!! Отвёл глаза от этого психоделического зрелища. С трудом проморгался. Огляделся ещё раз.

Выгоревшая степь. Редкая низкая трава. Время… раннее утро. На западе видны заснеженные вершины каких-то гор… Всё ясно. Я снова переместился между мирами. Только почему я голый?! Одежды не было! Доспехов не было!!! Оружия не было!!! Трофеев… Всё, что непосильным трудом нажито… Так, ладно, успокоиться… Ом-м-м. Ом-м-м… Фух!

Ладно, что в профите? Жив! Это главное. Навыки… Вызвал «менюшку»:

Хм… уровень снизился… Стоп! Неужели?! Блин! Я умер!!! Меня убило камнем!!! Я умер… И я ВОСКРЕС! Чувство, что захватило всего меня нельзя передать словами, но я всё-таки попытался:

— Я БЕССМЕРТЕН!!! — Мой вопль, казалось, заставил траву пригнуться к земле. — Ну, погодите, мрази! Я иду к ВАМ!!!

Всё, об осторожности можно забыть! Пока у меня есть запас уровней, я бессмертен! Так что можно себя не сдерживать. Напротив, чем больше авантюр, тем быстрее растёт уровень! Ну теперь я всем покажу, где раки зимуют!.. Вот только пока лишь голым задом могу посверкать…

Эта мысль меня немного отрезвила. Действительно, радость радостью, но сдохнуть без еды и воды как-то… неприятно. Даже если потом воскреснешь. Опять же, механизм воскрешения до конца не понятен. Кстати! Поднялся с камня и внимательно его осмотрел. Не показалось! На его поверхности кто-то очень давно выдолбил сложный геометрический рисунок. За прошедшие годы его занесло пылью, но частично он был ещё виден.

Взял камешек и стал аккуратно очищать поверхность, пока в один момент вдруг не появилось:

Ну, что я говорил! Да ещё и квесты можно взять! Ну-ка…

Замок Вампиров! Нет, ВАМПИРОВ!!! Я — не я, если с них невозможно будет «снять» как минимум следующий уровень «Вампиризма»! Брать несомненно!!! Хаос… Пусть тоже будет. Запас спину не ломит.

Поочерёдно выбрал оба квеста и активировал. Сразу появилось чувство сродни «Преследованию». Первый квест давал два направления — на что-то очень близкое и довольно далёкое. Второй же — четыре «метки». И лишь одна была относительно близко. Пожалуй, это даже хорошо — нет выбора, нет и сомнений! Есть «засветка» рядом? К ней и направимся!

Бросил последний взгляд на «руну», запоминая её максимально точно. Вдруг пригодится? После чего повернулся так, чтобы солнце… солнца светили в спину, и трусцой побежал туда, где чувствовался «маркер». Мышцы поначалу были какие-то вялые, но быстро вернули тонус и вышли «на режим». Начал проверять свои способности на предмет того, как на них сказалось понижение уровня. В первую очередь, конечно, «Вампиризм». Цель найти оказалось несложно. В земле жило множество грызунов, отлично видимых в «ином» зрении. По прошествии двадцати-тридцати активаций, признал, что если и есть ослабление, то несильное. Побочно поднял собственное самочувствие жизненными силами этой мелочи. В благодарность — не стал их убивать, а только «ополовинил».

Бежать голышом, а главное — без обуви, было неудобно и неприятно. Сухая трава и камешки больно впивались в подошву, периодически оставляя на ней царапины, а при особенно неудачном движении — проколы. К счастью, «Регенерация» работала хорошо, и уже через пару минут столь малые повреждения начинали подживать, а ещё через полчаса — исчезали полностью. К тому же подгрузилась база знаний «Дикаря», и моя походка претерпела значительные изменения — с бега я перешёл на быстрый шаг, постоянно бросая быстрый взгляд под ноги, чтобы запомнить, куда буду ставить ногу следующий раз. Скорость от этого заметно снизилась, зато комфорт — столь же заметно возрос.

Параллельно я продолжал «высасывать» всех попадающихся на пути животных. Четыре раза мне встретились змеи. Их я «высосал» до смерти, а потом и подобрал тушки. С помощью двух камней с острой кромкой отсёк змеям головы и высосал кровь. Тела выкинул, а головы оставил — две из четырёх змей оказались ядовитыми, судя по наличию клыков особой формы.

С убитых змей я получил возможность получения:

К сожалению, «счётчик» крови после воскрешения обнулился, поэтому взять эту полезную способность я пока не мог…

По пути заметил заросли какого-то кустарника. Всё проклял, но выломал себе что-то вроде дубино-копья. Для дубины оно было слишком тонким, для копья — слишком коротким. В общем, буду называть посохом. В бою буду использовать в качестве дробящего оружия, так как заточить конец не представлялось возможным в текущих условиях… Эх, где мой нож да зажигалка?! Кому достались?


Глава 17. Хоть нагишом, да с палашом!


Где-то к полудню я заметил впереди нечто необычное. Снизил темп и дальше шёл, удвоив осторожность, но «Чуткость» угрозу не детектировала, так что я не особо напрягался. Что бы впереди ни было, особой опасности не представляло. Так и вышло — изменение рельефа и растений объяснялось просто — я вышел к дороге! Утоптанная до каменного состояния земля и множество следов по обе стороны от неё. И ни души в обоих направлениях, хотя цель похода явно двигалась здесь же — только на несколько часов ранее.

Изучил следы и запахи. Новоприобретённые навыки и способности не подвели, подтвердив, что не позднее, чем три часа назад здесь прошёл караван из четырёх-пяти повозок и множества животных, чей резкий запах практически перешибал все остальные. Что же… Отлично! Прикинув скорость движения каравана, я снизил темп своего движения до неторопливой ходьбы. Догонять его при свете дня было не слишком хорошей идеей. Магия давала мне хорошее преимущество во тьме ночи, когда враги не знали, с кем приходится сражаться, а я их отлично мог различать с помощью «Иного» зрения.

А то, что сражаться придётся, я почти не сомневался. Допустить, что кто-то по доброте душевной решит поделиться с голым странником одеждой, водой, транспортом и оружием… было можно, но что-то как-то не допускалось… Впрочем, если это окажутся простые торговцы — обижать их не буду. Возьму всё, что нужно для дальнейшего пути, и пусть себе идут дальше. Несколько смущало то, что «маркер» квеста двигался вместе с караваном… Ну да лучше один раз увидеть, чем сто раз гадать…

— Кур!!! — Громкий возглас, раздавшийся буквально в паре метров, заставил подпрыгнуть на месте. Остановился. Вдохнул, выдохнул… Поднял голову вверх.

Это был «Нечто», конечно. Нашёл-таки! А я-то уж было подумал, что больше его не увижу! Не то, чтобы я к нему сильно привязался, всё-таки именно из-за него оказался в этой ситуации… Но всё равно был очень рад его видеть. В конце концов, кто как не он сможет меня вернуть назад?! А ещё больше меня обрадовала…

Сумка, что свешивалась с хвоста питомца!!! ТА САМАЯ СУМКА!!! Кожаный ремень несколькими петлями обвивал хвост и утопал в его длинной шерсти. Случайно зацепиться она не могла ни в коем случае. А это значит… Это значит, что мой мохнатый друг не так прост, как кажется!

— Давай сюда! — Трясущимися от жадности руками я размотал ремень сумки и расстегнул ремешки.

Всё было на месте!!! Золото, серебро, украшения, а главное — амулеты! Нож! Бубен!!! Зажигалка! Смартфон!!! Я не сдержался и выполнил нечто среднее между дискотечной «трясучкой», пляской шамана с бубном и гопаком. И было из-за чего!!!

Сразу натянул на шею пять амулетов — универсальный защитный оберег, от стрел, от враждебной магии, от насекомых и изумрудный «камень-хранитель» для ускорения лечения. Ну и щёлкнул на смартфон головы змей — для архива.

Ну, теперь совсем другое дело! Вооружён и очень опасен!

— Нечто! Был бы ты девушкой, расцеловал бы! — Радостно скалясь сказал я питомцу.

Вернул сумку на законное место. Вроде бы и не одежда, а чувство такое, будто при полном параде. Или это амулеты так действуют?

Взял в правую руку нож, в левую — посох и не спеша побрёл дальше. Магия амулетов отогнала надоедливых насекомых, приглушила жар солнц, ускорила заживление полученных ранок и прибавила сил. Это же совсем другое дело!

Кстати, «Знак», что нанёс мне на спину «китаец» никуда не пропал, как я было засомневался, после того как узнал о воскрешении. Разве что стал несколько бледнее, и более похож на родимое пятно странной формы, чем на татуировку. Будем надеяться, что на эффективности это не скажется…

Вставший на ночёвку караван обнаружил в сумерках. И чуть было не поплатился за это головой! Я настолько сосредоточился на незаметном приближении к противнику, что не заметил, что сам стал дичью! Лишь в последний момент острый укол чувства опасности позволил мне, не рассуждая, на одних рефлексах, перекувыркнуться вперёд и влево. На месте же, где я только что стоял, в воздухе пронеслась массивная туша хищника.

Поняв, что незаметное нападение не вышло, зверь не слишком опечалился. Издав воинственный рёв, он снова на неплохой скорости рванул ко мне. Но тут уже дудки — я снова перекувыркнулся как можно дальше от него, одновременно активируя все имеющиеся у меня заклинания и способности: «Вампиризм», «Слабость», бросок «Капли», «Кипение Крови», «Прах», «Сглаз» и даже «Жертву», хотя последняя непонятно что делала — каких-либо усилений своих способностей я не смог обнаружить.

Эффект получился потрясающий! Зверь издал какой-то полузадушенный визг и рухнул на землю, как подкошенный. Пока он корчился на земле, удалось получше его разглядеть — это был огромного размера лев! Всё было при нём — лапы с огромными когтями, мощная клыкастая пасть, пышная грива… Лев издал последний жалобный всхлип и сдох. Не того ты противника выбрал, Лёва! Жил бы ещё и жил…

Однако одно он своим нападением сделал — привлёк ко мне внимание караванщиков! Если нашу относительно тихую «возню» они могли и пропустить, то рёв зверя — никак. Пять видимых пока что лишь в «ином» зрении фигур отделились от каравана и направились в мою сторону.

— Подставил ты меня, Лёва! — Сказал я, подходя к уже испустившему дух зверю.

Уходить никуда не стал — поздно уже. Всё равно они теперь будут начеку, даже если умудрюсь уйти незаметно, что вряд ли. Да и перемещались они слишком быстро — бегом, похоже. Оставалось сделать вид поэкзотичнее и невозмутимую морду лица. Встал в стиле древнегреческих героев — левая нога попирает поверженного льва, в руке окровавленный нож, гордая поза… и голый.

Удержать невозмутимое выражение лица стоило мне немалых сил — дело в том, что как только я воткнул нож в горло уже мёртвого льва, то заметил, что с него будто «слетела» некая дымка и впиталась в лезвие ножа, у которого появилась необычная аура в «ином» зрении, а описание теперь гласило:

Появившиеся именно в этот момент караванщики не оценили величественность открывшегося им зрелища и сразу попытались его опошлить, выпустив две стрелы по моей горячо любимой тушке. Целились они по конечностям — одна стрела должна была поразить правую руку, вторая — правую ногу. Вот так вот! Ни тебе «здравствуйте», ни «вечер добрый»! Хорошо, что амулет справился — обе стрелы прошли мимо.

Ну, кто к нам с мечом пришёл… Активировал «Щит Крови» на себе и «Слабость» на противнике… и прифигел! Вместо слабой, едва заметной дымки меня окружила плотная алая завеса, а противники как стояли — так и рухнули на землю. Взглянул на нож — окутавшая его дымка весьма значительно поблекла и рассеялась. Пожалуй, ещё на один такой удар хватит, но не более. Также весьма приятной неожиданность стало усиление всей магии вообще, а не только «тёмной» её части. Нужно ещё «Вампиризм» и «Магию Духов» будет попробовать — по случаю.

Ладно, раз бой закончился, практически не начавшись, займёмся сбором трофеев и допросом. Противников, попавших под удар магии, было пятеро, как я и предполагал. Из них двое были лучниками с дополнительным оружием в виде длинных кинжалов, а трое — копейщиками с альтернативным оружием в виде кривых мечей и небольших круглых щитов.

Одеты они были в плотные халаты — это лучники и кожаные куртки с «юбками» — соответственно копейщики. На ногах имели кожаные сандалии, на голове — что-то вроде бандан или тюрбанов. Быстро связал всех пятерых заботливо принесёнными ими верёвками, предварительно раздев одного из копейщиков, чья комплекция была наиболее близка к моей, а одежда не вызывала отвращения своим видом и запахом, как, например, халат одного из лучников, от которого буквально несло, как из сортира.

Из оружия взял себе отличную саблю с «дамасским» рисунком на лезвии, короткий клееный лук — хотя второй был ничем не лучше, оба барахло, но этот хоть был новый и не вонял как его бывший хозяин. Также мой арсенал дополнился круглым деревянным щитом с бронзовым шипом в центре, но без окованного края, так что принимать удар надо с осторожностью.

Следовало поспешить, пока оставшиеся караванщики не всполошились. Для форсированного допроса был выбран тот самый воин, с которого я до этого снял одежду. Дезактивировал «Слабость», после чего привёл его в чувство парочкой оплеух и, когда в его взгляде появился проблеск сознания, спросил:

— Кто вы?

— Как ты… — Начал было воин, но я тут же показал всю неправильность его понимания ситуации, воткнув кончик своего ножа ему в ляжку, одновременно зажимая рот его же набедренной повязкой, чтоб не слишком громко орал.

— Ещё раз — кто вы?! И не думай юлить, а то мигом яйца отрежу и продам евнухом в гарем! — Для наглядности приложил лезвие ножа к его бедру.

В глазах ещё достаточно молодого парня явственно проявился ужас, а сам он затараторил так, что я его с трудом понимал. Несмотря на несколько сумбурный способ подачи информации, уже через пару минут удалось выяснить следующее: пойманные воины были наёмниками и служили в данный момент уважаемому купцу Мит-Хо, специализирующемуся на торговле живым товаром. То есть работорговцу. Было их двенадцать человек, плюс четыре личных слуги и телохранителя купца. Сейчас они направлялись в сторону Великого Города Кратта, где купец собирался выставить свой «товар» на торги. Итого, после пленения пятёрки неудачников, мне противодействовало одиннадцать противников. Плюс ещё десяток слуг и возниц могли оказать какое-то сопротивление, но вряд ли. Не воины они совершенно.

Я же задумался. Идти в одиночку против двух десятков было всё же опасно. Если обойти лагерь противника по кругу, то они могут не сразу заметить нападение, что позволит вывести из строя максимум врагов ещё до начала прямого столкновения. Оставаться же на месте рискованно — ждать, что враги снова разделятся — глупо, скорее всего, пойдут толпой, а сражаться с готовым противником, который знает с какой стороны ожидать нападения — рискованно. Выбор очевиден — нападаю!

Обработал связанных противников «Вампиризмом» — всех по очереди. Время его работы на текущем уровне против человека я знал, так что удалось лишь временно перевести их в небоеспособное состояние, но оставить в живых. К чему убивать уже побеждённых? Они ещё могут мне пригодиться… Заодно очень неплохо восполнил собственные жизненные и магические силы.

Низко пригибаясь к земле, чтобы не светить мордой, начал красться, огибая лагерь по широкой дуге. Получилось… не очень удачно. Сухая трава достаточно сильно шуршала при каждом шаге, так что совсем уж незаметно приблизиться не удалось. Зато я угадал с направлением — с этой стороны лагерь прикрывала всего лишь пара воинов! Активировал «Вампиризм» на одном и «Кипение Крови» на втором, удерживая в левой руке зачарованный нож, чтобы проконтролировать действие «жертвенной» магии.

Благодаря усилению, оба противника рухнули на землю, даже не пикнув, а меня «наполнило» жизненными силами, высосанными из противника. К сожалению, эти действия стали последними для ножа — магия в нём прямо на глазах распадалась. Осталось лишь еле видимое в ином зрении «сияние», говорящее, что предмет не так прост, но усиления магии он теперь вроде как не должен давать. Впрочем, описание его не изменилось, так что всё может быть…

Следующими на очереди стали телохранители купца — их было четверо, так что никто не был обделён — «Прах», «Кипение Крови», «Вампиризм» и «Капля» стали им наказанием за неправильный выбор хозяина. Лишь «Капля» вызвала мгновенную смерть, а вот остальным трём повезло куда меньше. Дикие вопли поражённых магией противников проняли даже меня, готового к такому развитию событий, в стане же врага они вызвали изрядное брожение. Три хорошо экипированных бойца бросились к упавшим телохранителям, прикрывая оставшегося без защиты купца своими щитами. Возможно они думали, что тех поразили стрелы или какой иной вид дистанционного оружия. А может быть просто сработал рефлекс… Как бы там ни было, выскочив в центр лагеря, они сами подставились, так что получили две «Капли» и «Прах». «Вампиризм» я перенаправил уже дважды — как только человек переставал бегать, так сразу и менял цель. В данный момент это был наиболее подходящий инструмент для вывода бойцов из строя без необходимости их убивать.

Вдруг из большого шатра выскочил могучего вида воин и завопил во всю мощь своей лужёной глотки:

— Выходи и сразись со мной, как мужчина!!! Я, Мек-Аму, воин Борка, вызываю тебя! Если в тебе есть хоть капля чести, то выходи!!!

Воин выглядел опасным, да и на «слабо» меня уже давно было не взять, но… если я сейчас не выйду и не сражусь с ним, то это будет воспринято как проявление трусости. Если бы собирался просто всех тут перебить — то нет проблем, кого интересует мнение трупов? Но в мои планы это не входило, так что минимальный авторитет, основанный не на страхе, а на воинском умении, мне совершенно не помешает. Кроме того, я не собирался совсем уж уравнивать шансы. Мгновенно проиграть не должен — не даром оттачивал бой на мечах до кровавых мозолей ещё в своём мире, а там уж и немного «смухлевать», активировав что-нибудь магическое, в случае большой нужды — не долго.

— Ты, стало быть, главный в этом гадюшнике?! — Громко выкрикнул я, выходя на свет. — Так это ты приказал напасть на меня?! И испортил всё удовольствие от охоты?! Ты за это заплатишь! Иди сюда, и я зарежу тебя как барана!

Несмотря на свои воинственные слова и внешнюю расслабленность, я внимательно отслеживал перемещение караванщиков, благо «Иное» зрение позволяло смотреть в любом направлении, не обязательно «синхронно» с обычным зрением. Это требовало определённых умственных усилий, зато давало эффект «глаз на затылке».

Если бы меня «поприветствовали» таким образом, я бы, как минимум, ещё раз подумал, стоит ли вообще нападать, но мой противник уже пришёл в состояние неконтролируемого бешенства, либо вообще был небольшого ума, что при его комплекции и роде занятий не так уж и плохо… пока не столкнёшься с такой ситуацией, когда наличие ума жизненно необходимо.

И понеслась! Проревев что-то воинственное, воин рванул ко мне. Из вооружения у него был стандартный средневековый щит, сужающийся книзу, и кривой меч просто неи… огромных размеров. И как он только с такой рельсой да одной рукой обращается-то? Как тут же выяснилось — с большим трудом. Кто бы ни продал этот шедевр гигантомании моему противнику, этим он оказал тому медвежью услугу. Нет, кого похуже владеющего мечом он бы зарубил без проблем — просто за счёт длины своего оружия и мощи удара. Принимать его на щит или жёсткий блок было смерти подобно… а вот сбить с траектории, пропустить мимо себя — милое дело. Масса меча просто не позволяла противнику поменять направление его движения с необходимой скоростью. Результат очевиден — он сделал рубящий удар, я отступил, пропустил этот «лом», сделал быстрый шаг вперёд и стандартным фехтовальным уколом рассёк ему выставленную вперёд руку, хоть трофейный меч и не очень хорошо подходил для такого рода движений.

Ранение несколько отрезвило противника, и он попытался отступить, чтобы взять паузу на обдувание неудачно для него складывающейся ситуации. Да только я не собирался давать ему это время, сам перейдя в стремительную атаку. Махнув левой рукой, первым делом отправил свой щит в полёт — всё равно от него польза небольшая была. Зато теперь пользу получить удалось — противник не успел среагировать на неожиданную тактику и получил кромкой массивного щита прямо по щиколотке! Вопль, что он издал, совершенно не напоминал тот воинственный рёв, что слышался ранее! Я же воспользовался мигом дезориентации врага и полоснул мечом прямо по открывшемуся лицу противника — тот неосторожно приспустил щит, пытаясь поймать мой бросок.

На этом в общем-то бой можно было считать законченным — бойцом он уже не был… Но и оставлять его в живых я не собирался, остаётся лишь извлечь из его гибели максимальную пользу! Активировал «Вампиризм» и «Жертву». Вряд ли воин успеет что-нибудь понять. Накатившую же слабость легко списать на кровопотерю…

Так и вышло — постояв пару секунд на месте, он рухнул как подкошенный, подобно подрубленному умелым лесорубом дереву. Я же быстренько коснулся выхваченным ножом открытой раны на его лице, чтобы образовавшаяся от «Жертвы» дымка перетекла в новое вместилище — со стороны это выглядело так, будто я просто провёл «контроль», добив своего противника.


Глава 18. Назвался груздём…


Оглядел «орлиным взором» столпившихся вокруг места сражения караванщиков. Никто больше не порывался вызывать меня на бой. Да и желания задавить меня «мясом» тоже не выказывали. Просто смотрели и молчали… Ладно, раз так, возьму инициативу на себя!

— Ты! — Я указал кончиком окровавленного меча в сторону купца, пытающегося заныкаться за спинами своих людей. — Как ты посмел натравить своих псов на меня?! Тебе что, жить надоело?

— Й-й-я-а н-не…

— Хочешь сказать, что не отдавал приказа нападать?! И воины сделали это по собственному произволу? — Мужчина усиленно затряс головой, полностью подтверждая столь удобную для себя версию событий. Кстати, и не врал скорее всего — их же отправили на разведку, не зная, с чем они столкнуться, так что отдавать приказ «идите и убейте всех, кого увидите», было бы весьма опрометчиво с его стороны.

— Что же… Может быть… Может быть это и так! Но это всё равно твои люди, и ты несёшь ответственность за их поступки! Не знаю ваших законов, но у нас за нападение на благородного рыцаря могли и на деревянный кол посадить! Особенно если судили какого-нибудь разбойника, с которого и взять-то нечего! — Недвусмысленный намёк прозвучал, а будет ли понят…

— Повелитель! — Тут же завыл купец, мигом обретя дар речи. — Благородный эмир! Произошло ужасное… ужасная ошибка! Преподаю к твоим ступням! Я лишь несчастный торговец, недостойный внимания столь великого воина, как ты! Пусть вечно будет крепки твои руки и тучны стада! Что может сделать ничтожный купец, чтобы могущественный эмир милостиво простил допущенную невежественными варварами-наёмниками ошибку?!

— Хм… Шестеро твоих людей напали на меня! Поэтому будет справедливо, если другие шестеро из тех, кто согласится пойти под мою руку, будут освобождены из рабства. Также им нужно будет передать оружие, снаряжение, транспорт и припасы в дорогу — помимо тех, что я и так уже взял трофеями с напавших на меня. Таковы мои требования… И не думай мне ставить условий! — Предостерёг я купца, на лице которого аршинными буквами проявилось желание поторговаться. — А то ведь я могу и решить, что столь малая плата не стоит удовольствия увидеть, как человек, испортивший мне охоту, корчится на колу!

Купец мгновенно побледнел и часто закивал. Похоже, нечасто ему приходится вести переговоры в столь… нервной обстановке.

— Ну, что же… Тогда пусть твои люди займутся делом! Ты и ты — разденьте этого сумасшедшего, вздумавшего, что способен что-то противопоставить мне. Оружие, броню сюда, после чего соберите его личные вещи и не вздумайте что-либо скрыть! Вы пятеро, отправляйтесь туда. — Я указал в сторону, откуда пришёл. — Приведите своих соратников, пока их звери не сожрали! Они были столь слабы, что я даже не стал их убивать. Ха! Первый раз вижу пользу от ОТСУТСТВИЯ умения сражаться!

Опустив самомнение оставшихся воинов ниже плинтуса, чтобы они даже не думали взять реванш, продолжил раздавать указания:

— Остальные занимайтесь своей работой! Ты — за мной! — Купец бросил пару испуганных взглядов влево-вправо и, не найдя желающих пасть смертью храбрых за его имущество и жизнь, понуро поплёлся следом.

— Рассказывай! — Приказал я.

— Что рассказывать, могущественный эмир?..

— Для начала — как тебя зовут. Откуда едете — и куда. Что везёте.

— Милостивый господин! Меня, недостойного Вашего внимания, зовут Мил-Каша, долговой торговец. Я собираю попавших в рабство людей — должников, военнопленных, молодых рабов, которые не требуются хозяевам… Еду с восточных предгорий, через Великую Пустошь к морю, в град Кратт, славящийся своим богатством и великолепием…

Купец замолчал, не зная, что ещё можно сказать.

— И много ли у тебя сейчас рабов?

— Немного, повелитель! Всего двадцать пять мужчин разного возраста и де… одиннадцать женщин.

— Есть ли среди них воины или люди благородного происхождения?

— Нет, повелитель! Я бы никогда не посмел взять в рабы того, в чьих жилах течёт благословенная кровь властителей! Воины же есть — трое пленников из кочевого племени, неудачно попытавшегося сходить в набег на освоенные земли. Им не повезло — столкнулись с отрядом лёгкой кавалерии, и они были разбиты. Хорошо обращаются с саблей, дротиками и пращой. Отлично держатся в седле, но… непокорны, глупы и свободолюбивы. Я собирался их продать на каменоломни. Также есть два боевых раба-гладиатора, умелых в поединке, но слабых в настоящем бою.

— Не густо… Пошли взглянем на них всех.

Мы подошли к четырём большим фургонам, приспособленным для перевозки людей. Мужчин держали закованными в кандалы на длинной цепи. Женщины же имели на шее кожаные ремни, но закованы не были — их практически постоянно держали внутри фургонов, выпуская лишь для справления естественных надобностей. Похоже, купец опасался, что женщины могут вызвать волнение в мужском коллективе и всячески старался дистанцировать их друг от друга.

«Метка» квеста указывала на фургон, где содержались женщины. Я встал перед ним и громко произнёс:

— Я благородный рыцарь, сэр Святослав! Есть ли среди вас люди аристократического происхождения или их слуги и воины? — Через пару секунд, когда я уже думал продолжить свою речь, из фургона донеслись полузадушенные слова:

— Не трогайте меня! Благородный сэр! Какое счастье снова слышать понятную речь! Я законная дочь барона Мерошке! Владельца замка «Клык Вепря», и хранителя Срединного Прохода! Меня самовольно пленили эти люди и одели рабский ошейник! Прошу Вас о милости, благородный сэр!!!

— Каша! Шакалий потрох!!! Как ты посмел обратить в рабство благородную леди, баронессу Мерошке?! Дочь хранителя Срединного Прохода?!

— К… К-к… Ик! П-пов… Ик… вел-литель! — Заикаясь на каждом слове и схватившись за сердце полупрошептал-полупросипел торговец. — Н-не знал!!! Творцом клянусь, не знал!!! Никто не знал наречия, на котором говорит… благородная госпожа!!! Мы нашли её одну, без сил бредущую по безводной земле! Как мы могли знать?!

— Значит, надеть ошейник раба у вас ума хватило, а объясниться хотя бы жестами или письменно — уже нет?!

— Милости!.. Всё отдам!.. Вечным должником буду!!! — Похоже на этот раз купца, как говорится, «проняло». Если раньше нет-нет, а проглядывались испытывающие взгляды, из-за которых хотелось как можно быстрее отделаться от его присутствия — явно что-то задумал недоброе, то теперь его действительно неслабо так зацепило. Видимо, такой «косяк» ему было нечем крыть и, если об этом кто-нибудь узнает, то не сносить ему головы.

— Немедленно освободить баронессу! Снять ошейник! Найти подобающее платье! Наказание пусть она назначит сама… но, думаю, справедливо будет, если её откуп будет равен моему — шесть рабов в слуги и снаряжение для похода… Ты почему ещё не выполнил мой приказ?! А ну-ка быстро!!! — Я опустил левую руку на рукоять ножа и нахмурился.

Купцу этого оказалось достаточным, чтобы он разродился кучей приказов ближайшим слугам. Из фургона вывели молодую девушку лет шестнадцати. Вид она имела измождённый. Похоже, ей нелегко пришлось… «Маркер» квеста указывал точно на неё.

— Баронесса! — Я вежливо наклонил голову. — Слуги Вам помогут переодеться и избавиться от лишних… украшений. Я буду ждать у костра — нужно решить разногласия, возникшие с главой этого каравана. Не будет ли слишком неучтиво спросить, как Вы оказались совсем одна в степи, без слуг и охраны?

— На наш замок напали! Воины доблестно сражались, но силы были не равны. Отец отправил меня с тремя опытными защитниками, чтобы я спаслась и сообщила о нападении… Но уже на следующую ночь нас догнали! Солдаты приняли бой, а меня отправили дальше… Потом конь сломал ногу, провалившись в нору. Я чуть не погибла! Два дня я шла без еды и воды под палящим зноем, а когда встретила людей — они надели на меня рабский ошейник! Они не понимали ничего, что я им говорила! Со мной ужасно обращались! Заставляли есть и пить всякую гадость! А ещё… — Девушка вдруг замолчала, опустила взгляд и покраснела. — … делали непристойные намёки.

— Что же. Это очень печально, но худшее уже позади. Я не позволю, чтобы и дальше подобное продолжалось! Отдохните и приведите себя в порядок. Продолжим наш разговор немного позже, не буду Вас смущать своим вниманием.

Вернулся в центр лагеря, где слуги уже сняли и рассортировали снаряжение убитого мной воина. Здесь же лежали тела моих первых противников — льва и воинов-караванщиков. Последние ещё не пришли в себя после воздействия «Вампиризма». Надеюсь, что они не отбросят коньки в конце концов. Это было бы… неудобно.

Сделал фото поверженных противников. Осмотрел внимательнее их снаряжение, сразу снимая понравившиеся части доспеха — если это позволяла конструкция. В результате получил:

Два железных наплечника.

Широкий пояс с металлическими накладками.

Шлем без забрала, внешне схожий с теми, что использовали японские самураи, только с большим количеством металла и меньшим — дерева. Собственно, последнего совсем не было — только металл и кожа.

А также — три длинных ножа, две короткие дубинки, четыре дрянных сабли, один лом под неё маскирующийся и два плохеньких по сравнению с предыдущим клееных лука из дерева и рога.

Отдельно шёл конь поверженного мной главаря наёмников, его походный шатёр, сделанный из неплохой ткани типа хлопковой, и туша льва.

Из доспехов лучший, естественно, был у главаря — пластинчатый доспех. Пластины не самой плохой стали были наклёпаны на кожаную подложку. По сравнению с моей прошлой пластинчатой кольчугой — барахло, но лучше, чем ничего.

«Нематериальные» трофеи тоже оказались неплохими:

Взял всё, что позволяла «стоимость». Наиболее ценным показался «Рывок», поэтому взял его до 2 уровня, «Гаремник», «Тихий шаг» и «Тепловое зрение» смог поднять лишь до первого. Особенно позабавил «Гаремник». Некоторое время даже сомневался — брать или не брать? Но жадность победила — пассивный навык был весьма небесполезен. Не вечно же мне платной любовью пользоваться? Нужно уметь и очаровать девушку… благо есть на ком тренироваться!

Как говорится, «в любви и на войне все способы достойны». Или как-то так…


Глава 19. …полезай в кузов!


Допрос — замаскированный в случае юной баронессы и незамаскированный — в случае купца, принёс массу полезных сведений о моих целях.

Как и предполагалось, замок, где жила девушка, был захвачен отрядом вампиров. Они не смогли «чисто» проникнуть внутрь укреплений — предусмотрительные аристократы вмонтировали в основание привратной башни выломанные откуда-то артефакты, «фонящие» светлой магией, которая, как известно, не терпит рядом с собой любую другую. В результате «тихий» вход превратился в «громкое» вторжение. Четверо маскирующихся под путешественников вампиров напали на охранников башни, но дневной свет и воздействие магии их ослабило и дало возможность не только перебить нападающих — пусть и с весьма солидными потерями, но и захлопнуть ворота прямо перед носом почувствовавшего неладного отряда поддержки из полутора десятков кровососов, до этого прятавшихся в окружающих скалах.

Однако это не спасло замок от ночного штурма. В темноте люди не смогли на равных сражаться с могучими монстрами, «ходящими по стенам, как по земле». Хотя потери нападающих и были весьма велики. По моим прикидкам, учитывая первоначальную численность защитников и время, потребовавшееся вампирам на взятие крепости, кровососов должно было остаться не больше полутора-двух десятков, даже если первоначально в штурме участвовали не все. Удалось уточнить и некоторые сведения об их особенностях. Купец, хорошо изучивший за годы, проведённые в пути, характеристики наиболее распространённых и опасных тварей, оказался кладезем полезных сведений.

Удалось узнать, что вампиры способны обращать людей в себе подобных, но процесс этот не самый быстрый — новорожденные вампиры хоть и инстинктивно подчиняются обратившим их, но крайне чувствительны к свету, не говоря уже о Магии Света, которая их буквально сжигает. Кроме того, они эмоционально нестабильны, глупы и довольно слабы — едва ли сильнее обычного человека. Разве что в темноте видят намного лучше. Дальше же… Дальше всё становится несколько хуже. Выпивая вместе с кровью жизнь из попавших им в руки существ, вампиры постепенно эволюционируют, становятся менее чувствительными к свету, делаются сильнее, умнее, у них улучшается координация движений, повышается реакция… Старые вампиры, выпившие за свою «жизнь» сотни людей, становятся чрезвычайно сильны и обретают магические способности. Хоть и в весьма ограниченном виде.

Рассказ заставил задуматься над моими дальнейшими планами. Если ранее предполагалось первым делом собрать хороший отряд бойцов, после чего уже заняться замком с Вампирами или же хаотитами, то теперь этот путь становился не самым лучшим. Я-то думал, что замок уже давно принадлежит кровососам. Что они хорошо там окопались, подготовили «сюрпризы» незваным гостям… Теперь же получалось, что они, напротив, сейчас находятся в наиболее уязвимом положении — большие потери в численности после боя, возможные ранения, которые не так-то просто излечить (те же отрубленные конечности, например). Новообращённые же вампиры, созданные из выживших воинов и пойманных крестьян, ещё не «вылупились» или, как максимум, не набрали сил.

В результате получается, что медлить нельзя! Пара-тройка недель, и силы противника возрастут многократно! То есть атаковать нужно уже сейчас. Вот только из наличных сил был я и… всё, собственно. Ещё пару дней назад это бы меня отпугнуло, но теперь — нет. Почему?! Потому что я БЕССМЕРТЕН!!! Ха! В самом худшем случае мне всего лишь нужно завалить парочку вампиров, чтобы получить возможность дальнейшей прокачки «Вампиризма». Это и будет программой минимум — убиться о какого-нибудь вампира в лучшем стиле камикадзе… Прихватив его с собой, понятно. Программа же максимум — грохнуть их всех, а самому выжить.

Ориентироваться буду на максимальный результат. Кому же хочется дохнуть? Уж точно — не мне! Что в активе? В активе амулет с Магией Света. Уже жалею, что продал оставшиеся, хотя, с другой стороны, вырученные за них деньги были пущены в оборот и возвращены сторицей в виде взятых со степняков трофеев! Вот только помогут ли они против вампиров? Хотя, почему бы и нет. Даже если в таком виде, как сейчас, трофейные амулеты не слишком полезны, кто мешает их немного «подшаманить» — во всех смыслах этого слова?!

Но это потом — сейчас же нужно «стричь» купца, как барашка, пока он не оклемался и не начал придумывать способы избежать раскулачивания. С грацией носорога я отмёл его робкие возражения и скорбные стенания, просто-напросто тыкая пальцем в понравившихся мне невольников, так как служить мне и баронессе вызвались все без исключения рабы. Ещё бы! Ведь вассальная клятва аристократу это на порядок лучше, чем надсмотрщик с кнутом и публичный дом, куда с высокой долей вероятности попали бы все молодые девушки… включая баронессу, хоть купец это и пытался «замылить».

В результате мне дали клятву четыре мужчины и две женщины, а баронессе — четыре женщины и двое мужчин из тех, что относились к ней с хотя бы некоторой долей симпатии во время плена. Купец же «страдал», заламывал руки, чуть ли не слезу пускал… но трёх самых симпатичных и молодых девушек ему всё-таки пришлось отпустить. И это не считая аристократку, которая также была далеко не дурнушкой! Да и остальные взятые нами слуги были далеко не худшего «качества». Ни одного неадеквата, вроде тех же кочевников, которые при первой же попытке с ними договориться послали меня на поиски детородных органов их коней.

Ну и … с ними! Пускай повкалывают на каменоломне — таким только полезно будет! Я щедрой рукой отмерил припасов из закромов купца, что вызвало у того новый приступ стенаний, после чего проследил, как теперь уже МОИ вещи укладываются на МОИХ коней, принадлежащих ранее наёмникам каравана, после чего сделал купцу «ручкой» и был таков.

Отъехав буквально на несколько километров, пришлось сделать остановку, плавно перетёкшую в ночёвку — половина новообретённых слуг имела крайне небольшой опыт нахождения в седле. Особенно женщины. Да и одежда у них к этому делу мало располагала. Но уж это было делом поправимым — наёмники оказались запасливыми и на всех нашлось по паре запасных штанов. Их, правда, вначале требовалось перешить, да и женщины к таким обновкам могли отнестись без особой радости… два часа назад! Теперь же, натерев всякие нежные места об седло, они приняли приказ о переодевании без каких-либо возражений, что не могло не радовать.

Перед сном у нас с баронессой состоялся длинный разговор, в котором я «позволил себя убедить», что истребление вампиров — это занятие о котором мечтает каждый рыцарь. Надо сказать — баронесса произвела на меня очень приятное впечатление. Во всех смыслах. Она чётко знала, чего хочет и, в целом, была согласна на ту цену, которую придётся за это заплатить. Прямо это не говорилось, но к концу разговора уже было понятно, что наградой за уничтожение вампиров станет сам замок, всё баронство и сама баронесса. И это без всякой похабщины! Умеют же люди цивилизованно общаться — не отнять!

По правде сказать — мне это баронство было до одного места. В том смысле, что поселиться в нём и плодить маленьких баронетов я не собирался. А вот титул и неплохие стартовые возможности в виде проживающих в горных долинах вассалов барона — очень лакомый кусок. Главное, чтобы вампиры до них не добрались…

На следующее утро я объявил план дальнейших действий — мы приблизимся к замку и встанем лагерем в дневном переходе от него. Потом отправлюсь на разведку. Выяснив сложившуюся ситуацию, предполагалось, что я должен буду вернуться в лагерь и провести нашу группу мимо замка в долины, где мы соберём более-менее боеспособный отряд, силами которого и захватим замок. Возможность такая была, так как горцы, проживающие в долинах, были народом весьма воинственным и свободолюбивым. Дани владельцам замка они не платили — за продовольствие с ними расплачивались деньгами. Взамен же они поставляли солдат в гарнизон. Доход замок получал в основном с пошлин, взимаемых с проезжающих через перевал купцов, которым было никак его не миновать — именно для надёжного перекрытия прохода он и был построен!

Реальный же план был несколько иным… К полудню мы вышли к знакомым местам — именно здесь я вышел на дорогу из степи. Пройдя ещё пару километров по моим следам, приказал организовать лагерь у крошечного родника, бьющего на дне поросшего кустарником оврага. Вчера он был мной замечен, но тогда вполне хватало выпитой крови, так что просто отметил себе факт наличия воды. Сейчас же это пригодилось.

Предупредив, что вернусь в течение трёх, максимум четырёх дней, взял пару заводных лошадей и направился прямиком к «метке» замка вампиров, благо степная местность это позволяла.

Поздно вечером встал на стоянку. По моим прикидкам до замка оставалось всего несколько часов пути, а значит настало время произвести необходимую подготовку.

Разложил на постеленной мешковине собранные со степняков амулеты. Всего у меня в загашниках были:

— Ритуальный нож (магия «Жертвы» с него постепенно стекала, но на один-два усиленных удара хватить было должно).

— Шамаский Бубен.

— «Амулет Воздушного Щита» — против стрел.

— «Камень-хранитель» — мощная лечилка на 5 духах.

— «Золотой самородок» — с укрепляющим металл духом.

— «Амулет Вспышки» — с Магией Света.

Остальное было «ширпотребом», хоть и неплохим:

— 17 штук амулетов защиты от магии и злых духов

— 12 амулетов от стрел

— 4 амулета, способных отразить удар-другой в ближнем бою.

— 31 небоевой амулет различных функций — от гнуса, в основном.

Сейчас меня интересовал именно «ширпотреб». Взял в руки шаманский бубен и начал взывать к духу-советчику. С защитными амулетами всё оказалось достаточно просто — я их нанизал на одну золотую цепочку, что снял с мошенника, после чего произвёл с помощью бубна дополнительную настройку. Если раньше каждый амулет мог принять несколько слабых или парочку средних ударов, то теперь они разряжались после первого же, но функции разрядившегося тут же перехватывал следующий на очереди. И так — 17 раз для магии и 16 раз против физических воздействий — причём независимо, в ближнем бою меня атакуют или в дальнем.

С небоевыми амулетами работать пришлось намного дольше — духи там содержались слабенькие, в одиночку мало на что способные. В результате получились три связки по 10 амулетов. От меня требовалось «пометить» цель своей силой, после чего активировать «клубок». Духи набрасывались на неё и рвали энергетические связи. Если цель не имела защиты, то они должны были привести её энергетическую структуру в такое состояние, что жить дальше становилось затруднительно. Если же натравить все три «клубка» одновременно, то эффект должен был ещё усилиться.

Это, конечно, было не совсем то, что хотелось бы, но пока сойдёт. Кроме того, связка защитных амулетов должна была справиться с воздействием «амулета вспышки» — до 17 раз подряд. То есть применять моё «вундер ваффе» можно было, не опасаясь, что оно снесёт мой же «Щит Крови».

На перенастройку амулетов ушло просто огромное количество энергии — суммарно более четырёх моих запасов! Дело спасал Нечто, «сосуд» которого уже давно был полностью наполнен. Питомец увеличивал объём доступной мне магии почти в 15 раз! Скорость перекачки была не очень велика, хотя и имела тенденцию к увеличению. В бою перекачка помогла бы несильно — резерв просто бы не успел сколько-нибудь наполниться за те несколько секунд, которые продолжается бой. Тот же «Вампиризм» в этом плане был куда полезнее. А вот для «медленной» Магии Духов и проведения ритуалов — лучше не придумаешь! Да и после боя можно восстановиться чрезвычайно быстро. Сделал себе отметку, что, если снова попаду в ситуацию избытка «крови», то дальнейшее расширение сосуда было бы кстати.

Последнее что сделал — воспользовался духом, сидящем в «золотом самородке» для укрепления и частичной переделки имеющихся в моём распоряжении оружия и доспехов. Читая описание, я предполагал, что дух наложит на металл какое-нибудь заклинание укрепления или что-то вроде того. Реальность оказалась куда интереснее. Используя моё щедрое вливание энергии дух начал перестраивать саму структуру металлов! Прямо на глазах из его толщи начала выходить «труха» вредных примесей, исправлялись внутренние дефекты, снимались избыточные напряжения, микроструктура металла оптимизировалась, становясь в разы твёрже и прочнее.

В результате две сабли среднего качества и доспехи, сделанные из обычного прокованного железа с минимальным содержанием углерода, так что стальными их можно было назвать с большой натяжкой, по прочности стали ничем не хуже моего старого доспеха, произведённого из материалов двадцатого века. Общая конструкция, конечно, оставалась всё такой же примитивной, но пути к дальнейшей модернизации просматривались.


Глава 20. Глаза боятся…


В поход отправился, как только небо на востоке начало сереть, постоянно подгоняя лошадей, благо была возможность их периодически менять, чтобы совсем не загнать. Это позволило добраться до замка ещё до полудня, несмотря на достаточно извилистую и узкую горную дорогу, по которой приходилось передвигаться.

Когда впервые услышал слово «Замок», то в голове тут же возник «канонический» образ позднесредневекового феодального замка Европы. Реальность оказалась далека от этого представления. «Местный» замок был подстать той функции, ради которой он был в своё время создан. Хозяева замка стремились максимально контролировать перемещение через перевал. Горная местность вносила свои коррективы. Вопреки общему убеждению, пройти в горах из одного места в другое можно множеством способов. Перекрыть все тропинки невозможно. Лучше даже не пытаться. Отдельный хорошо подготовленный человек пройдёт где угодно.

Караван же с фургонами или даже просто конный отряд — это совсем другое дело! Лошади — степные жители. Горы не их епархия. Пройти они там могут… если дорога для этого подходит. Вот тут уже возможностей для перехвата куда больше. Таким образом этот конкретный замок представлял собой систему горных укреплений, наблюдательных постов, ловушек и, очень редко, — невысоких каменных стен. По большей части стены местным были не сильно нужны — сама природа постаралась за них, создав отвесные скалы и глубокие ущелья, отлично заменяющие труд сотен тысяч каменотёсов. Оставалось только вызвать несколько обвалов, перекрыв «неудобные» для обороны проходы, а на оставшихся организовать контрольно-пропускные пункты.

Именно один из таких пунктов несколько недель назад был взят штурмом вампирами. Тайно им сработать не удалось из-за Магии Света, что позволило защитникам подтянуть резервы, а потом и достаточно организованно отойти к следующему укреплению. Кроме того, многие жители центральной долины, которая располагалась между укреплениями и считалась самой богатой, снимая «сливки» с торговцев, идущих через перевал, смогли спешно эвакуироваться… то есть сбежать, бросая всё…

Если бы служба в стенах замка продолжалась как обычно, то уже раз десять был бы обстрелян — тропа, по которой я передвигался, использовалась исключительно защитниками замка для быстрой переброски войск. Чужаков по ней не пускали, а наблюдатели с луками и арбалетами просматривали её полностью, что исключало возможность быстро здесь пройти. Большая армия смогла бы это сделать, но потери были бы огромны. Впрочем, против большой армии ни один замок устоять не может, так что я лишь приветствовал такой подход к охране.

Сейчас же в заботливо подготовленных укреплениях и наблюдательных пунктах было пусто — если от меня кто-то ещё мог скрыться, то от воздушной разведки «Нечта» — уже вряд ли. Много раз проверенный факт — питомец оказался бесподобным наблюдателем. Ну у него и глаз-то сколько! Впрочем, если бы наблюдатели там и были — не страшно. Против дистанционного оружия — будь то стрелы или магия, моя защита была очень неплоха. Хотя план проникновения пришлось бы менять.

К полудню показалась цель моего похода — невысокая рукотворная стена, входящая в состав южной группы укреплений. Здесь люди внесли наибольшее изменение в природный ландшафт. И именно здесь находилась резиденция барона. Сюда защитники отступали в случае, если все остальные укрепления пали. Массивный параллелепипед донжона становился последним рубежом обороны… Хм… Точнее — предпоследним!

Лошадей пришлось оставить — дальше дороги не было, а защитники крепости что-то не спешили открыть мне массивную окованную железом дверь, в которую не пригибаясь мог проехать один всадник на лошади, но я был за это на них не в обиде.

Достал из мешка длинную верёвку с заранее привязанным на конце камнем. С третьего броска удалось охватить верёвкой зубец, что должен прикрывать лучников от вражеских выстрелов. Держась за оба конца охватывающей зубец верёвки, я, быстро перебирая руками, буквально забежал по стене на самый верх. Это был один из первых рискованных моментов — перережь кто-нибудь верёвку и как минимум несколько переломов обеспечено. К счастью, «Иное» зрение и Нечто меня неплохо подстраховали.

Сбежав по узкой каменной лестнице вниз, откинул удерживающий дверь брус и спокойно её распахнул, подготовив себе путь к отступлению. Заводных лошадей оставил снаружи и сел на боевого коня, что до этого принадлежал командиру наёмников.

Пустив коня шагом, направился в сторону донжона. Первый противник поджидал меня в одном из множества невысоких зданий, выполняющих роль конюшен, складов и других подсобных помещений. Здесь их было множество. По представлению врага, нападение должно было стать неожиданным, но не в этот раз — «Иное» зрение выдало его расположение задолго до самого нападения.

Тетива дважды щёлкнула по наручу, а «Вампиризм» был активирован и того раньше, так что враг до меня не добежал, упав на землю в трёх метрах от коня. Я со всё возрастающим удивлением стал его рассматривать. М-да… Не так я себе представлял вампиров! Совсем не так! Конкретно этот представитель в моём представлении был кем угодно — ходячим мертвецом, зомби, гулем, но никак не вампиром! Гипертрофированные кисти рук с внушительными размером когтями, непропорционально длинные острые зубы, белые бельма глаз, гниющая кожа… Кроме того — оно не особо боялось света. Странно… Активировал «менюшку»:

Хо! Бесплатный сыр! Берём!!! Взял «классовый ритуал» и тут же попробовал его активировать на только что убитом, как выяснилось, упыре. Для этого пришлось слезть с коня и подойти поближе. Ритуал отожрал пятую часть резерва, после чего труп дёрнулся несколько раз… и затих. В «ином» зрении было видно, как магия вначале собралась в теле, после чего начала быстро рассеиваться. Толи тела нельзя по второму разу оживлять, толи стрелу из его головы нужно было для начала достать. Одно из двух!

Не стал дальше экспериментировать — не то место и время для этого. Вскочил на коня и порысил дальше, ускоренно восстанавливая резерв из запасов питомца. Следующая стычка произошла на небольшой площади, окружённой торговыми лавками. Из дверей выскочил целый десяток упырей! Тремя группами. Передвигались они на удивление шустро. Я успел выпустить три стрелы, скастовать «Кипение Крови» и две «Капли», а также — активировать «Вампиризм». В результате количество противников сократилось до четырёх, хотя «Кипение Крови» сработало не столь хорошо как на полноценно живом противнике — но оно нейтрализовало упыря. Теперь он мог лишь кататься по земле и выть от боли, хотя оставался вполне… функционален, не спеша упокоиться.

«Нужно будет добить» — Подумал я, одновременно пуская коня в галоп, чтобы разорвать дистанцию с противником. Это оказалось не очень хорошей тактикой — упыри, до этого лишь мелькавшие на периферии «иного» зрения, разом вылезли из своих укрытий, раздражённые громким цокотом конских копыт по камню. Мне разом стало не до отвлечённых размышлений. К счастью, их были не сотни, как мне показалось сначала, а всего десятка четыре. Тоже не мало, если разобраться, но уже терпимо.

Передвигались они достаточно быстро — быстрее обычного человека, но медленнее скачущей лошади. Это позволило немного оторваться, одновременно обработав всех скопом «Слабостью», а потом и прикончить четверых наиболее быстрых стрелами, «Каплями» и «Прахом», показавшим, в отличие от «кипения», даже несколько возросшую эффективность.

Я вовсе не стремился нанести максимальный урон врагу — мне нужно было, чтобы все они оказались рядом приблизительно в одно и то же время. Так и вышло…

«Ну твари, молитесь!» — Злобно подумал я, доставая левой рукой «Амулет Вспышки». — «Тридцать метров… Двадцать… Десять! Пора!»

Слепящая даже при свете дня Магия Света вырвалась из моей ладони, неприятно её обжигая. Амулет защиты от магии задрожал, говоря об успешном отражении атаки. Упырям же пришлось на-а-а-мно-о-о-го хуже! Фактически они рухнули на землю там, где стояли, будто куча марионеток с оборванными ниточками, что, в целом, было близкой аналогией.

После этого происшествия действовал куда осторожнее, внимательно присматриваясь к поступающим от «иного» зрения подсказкам и высылая вперёд воздушный дозор. Это дало свои результаты. Мне ещё трижды встречались затаившиеся группы упырей, но их удавалось уничтожить магией с безопасной дистанции. «Вампиризм» на них действовал похуже, чем на человека. Ненамного, но хуже — магия восстанавливалась достаточно быстро, но жизненные силы не прибавлялись совершенно. Ну, оно и понятно, откуда им в мертвецах-то взяться?

Используя выработанную тактику, удалось достаточно быстро «уработать» более сотни упырей — они явно никем не управлялись, так как действовали в одиночку или разрозненными группами. В процессе начал «активно» использовать способность «Выносливость», которая позволяла вместо жизненных сил для движений использовать магию. «Вампиризм» поставлял достаточно магии, даже учитывая её интенсивное расходование на заклинания, а силы требовалось сохранить для сражений с более сильными противниками.

К четырём часам дня зачистка от упырей была закончена. Последних четырёх упокоил особенно осторожно — используя лишь «Слабость» и «Вампиризм», что практически не повреждали их тела, после чего последовательно активировал четыре ритуала оживления, снова возвращая в них подобие жизни — только теперь «ниточки» управления шли в мои руки! Ритуалы прошли успешно, хоть на них и ушло много энергии. Впрочем, теперь, после создания огромного «сосуда», это не было проблемой — я восстанавливал магию постоянно, прямо в ходе ритуалов, так что к концу их имел всё так же полностью заполненный резерв.

Управлять упырями мне неожиданно понравилось — команды отдавались мысленно и очень быстро. Можно было просто отдать приказ «атаковать», указав цель нападения, и дальше забыть об этих «юнитах», а можно было прямо на ходу корректировать их действия. По сути, они становились идеальными солдатами — сильными, послушными, мгновенно выполняющими даже не приказ, а мысль командира! Вот только с инициативностью у них беда… Так что правильнее сказать, что они были не идеальными солдатами, а идеальным пушечным мясом. Хотя бы потому, что их было совершенно не жалко.

Прикинул по времени — до темноты ещё не меньше пяти часов, то есть вполне хватает чтобы провести разведку боем, а в случае нужды — отступить… Хотя в необходимости этого я уже начал потихоньку сомневаться — упыри не показались мне серьёзными противниками. Применять их следовало совсем не так, как это сделали вампиры. Единственный шанс у них был бы, если бы они, используя свою скорость и количество, окружили меня и непрерывно нападали небольшими группами, не давая времени на перезарядку амулета. Дать такой «многоуровневый» приказ было можно — «интерфейс» позволял. Но вампиры этого не сделали. Не подумали? Не были готовы? Скорее всего. Но уже это характеризовало их как непрофессионалов. Умелые воины по любому бы оставили кого-нибудь присматривать за упырями и не дали бы их так банально перебить поодиночке.

Вход в донжон не был закрыт — створки массивных ворот были открыты нараспашку. Типа «welcome!» Ну, что же, зайдём, раз приглашают. Мимо меня в проход проскочили четыре стремительно перемещающиеся фигуры упырей. Двигались они даже быстрее, чем те, что напали на меня в городе. Не иначе вампиры пожалели на их создание магии…

Внезапно по телу прошла какая-то волна, от которой вся кожа разом зачесалась. В «Ином» зрении она выглядела как тонкий канат, который вдруг начал вибрировать, испуская слабые колебания в «диапазоне» Магии Крови. Защитные амулеты никак на это не отреагировали. Не опасно? Или не распознали? Буду надеяться — первое.

Двинулся дальше, через минуту достигнув источника возмущений, к этому моменту практически исчезнувших. В обычном зрении это выглядело как тёмное пятно на одной из стен — не приглядываясь не различишь, а различишь — не поймёшь. В «Ином» зрении всё выглядело интереснее…

Выскочило сообщение:

Хм… Даже убивать никого не пришлось. «Тёмные Знания» оказались более полезным приобретением, чем думал раньше…

Изучил, благо всего один литр нужно, а у меня, после истребления сотни упырей, в «запасе» более трёх сотен литров. И да! Хоть они и мёртвые, но кровь в их жилах течёт вполне себе обычная, видать не до конца они сдохли. Или, что скорее — именно живая кровь и является тем, что поддерживает в них подобие жизни… А это мысль! Не могут ли упыри быть созданы вовсе не для защиты от возможного нападения, а в качестве некого заменителя консервации? Чтобы кровь медленнее портилась? Впрочем, сейчас не до отвлечённых размышлений.

Усиленно всматриваясь «Иным» зрением, я заметил, как на самой границе восприятия возникла весьма мощная и быстро приближающаяся «засветка». Ну что же, вот и хозяева пожаловали. Только почему в единственном экземпляре? Совсем меня не уважаете! Ну… вам же хуже.

Схватил левой рукой рукоять кинжала и сформировал усиленный «Щит Крови», а сразу после — на остатках «дымки» — Вампиризм. Попробуй-ка кровосос, собственное «добро»! В следующий миг в меня буквально волной хлынул мощный поток силы! Все мышцы разом напряглись, а в теле образовалась невиданная лёгкость. Тяжёлые доспехи уже не давили на плечи привычной тяжестью, а казались лёгкой пушинкой, настолько много жизненной энергии удалось хапнуть у кровососа! Никогда не чувствовал себя настолько хорошо! А вот противнику моему явно не понравилось. Стремительно приближающийся огонёк вначале «замерцал», после чего вспыхнул даже ярче прежнего и ещё сильнее увеличил свою скорость… вот только хватило его не на долго! Уже через несколько метров его скорость начала стремительно падать, пока не упала ниже обычной человеческой, а потом и «засветка» стала быстро гаснуть, говоря о том, что цель практически полностью выпита.

На секунду задумался — не стоит ли сохранить ему… функционирование, но потом отбросил эту мысль — от желания заполучить следующий уровень «Вампиризма» у меня буквально чесались руки, так что лучше синица в руке, чем вилы в заднице! Способность деактивировалась и…

Наверное, в этот момент выражение моего лица никаким образом не соответствовало ситуации — нахождению фактически в бою с неизвестным количеством сильных противников, но…

«Яху-у!!! Наконец-то!!! Есть четвёртый уровень Вампиризма!!!» — Тут же «жамкнул» на менюшку, активируя способность. — «И есть ПЯТЫЙ!»

Действительно — взяв четвёртый уровень «Вампиризма» открылась возможность прокачивать его и дальше — если бы не ограничение по уровню. Ну и ладно, уровень — дело наживное. И раз уж начал прокачку…

Взял «Регенерацию» четвёртого уровня, ритуал «Вампира», «Тепловое зрение» — до максимального 3, «Тихий шаг» — аналогично до 5, ну и «Гаремник» аж до 4, причём развитие ещё было возможно! Лёва, однако, был ходок…

Настроение у меня было — офигительное! Как всегда, когда долго пытаешься чего-то добиться, а потом — вот уже он, запретный плод! Ты берёшь его в руку и… естественно, момент тут же опошлили…

Первыми забеспокоились «Упыри», отошедшие почти на самую границу моего поля зрения, а в следующее мгновение… их не стало! Вот просто «р-р-аз» и нет! А то, что появилось вместо них совершенно, ну просто до отвращения, мне не понравилось. Восемь, целых восемь вампиров, ничуть не уступающих тому, что я уничтожил только что. Вот только теперь у меня нет магического усиления! Впрочем, кинжал из руки не выпускал — описание гласило, что усиление есть, так что остаётся только верить. Но приближение группы вампиров, разом лишивших меня моих «юнитов», что я так неосторожно разместил в большом отдалении от себя, было ещё не самым плохим! Самое страшное то, что один из вампиров представлял собой не просто какую-то «засветку». Он буквально слепил в «Ином» зрении своей невероятной мощью! В миг, когда я впервые его увидел, у меня появились первые сомнения в том, что удастся завершить грядущий бой своей победой.

Тем не менее, не стал терять драгоценное время. Большая часть моих заклинаний действовала на расстоянии взгляда, поэтому тут же активировал «Слабость» на всех восьми целях, чтобы немного их замедлить, и сразу за этим «Вампиризм», «Жертву», «Прах», «Сглаз» и «Кипение Крови» — на самом сильном вампире. Где-то пару секунд ничего не происходило — только «Вампиризм» быстро отжирал запас магии, да я создал ещё раз «Прах» и «Кипение Крови» на той же цели. Этого, похоже, оказалось достаточно, чтобы пересилить защиту вампира — ко мне вначале слабо, а потом всё усиливающимся потоком потекли жизненная и магическая энергия, а до этого быстро продвигающиеся ко мне противники начали замедляться, пока не встали на месте, столпившись вокруг «командира». Это они зря! Воспользовавшись их нерешительностью, я продолжил со скоростью магического автомата «кастовать» свои пакостные заклинания, только теперь уже на новых целях — «Кипение Крови» на первом, «Прах» на втором, ещё одна «Слабость» — на всех скопом, и снова «Кипение Крови» и «Прах».

Уровень энергии стремительно падал. «Включил» откачку из сосуда — медленно, конечно, но лучше, чем ничего. «Вампиризм» помогал на порядок лучше — ещё не река, но уже стремительный ручеёк, раскручивающий мою кровавую мельницу! «Сглаз», «Кипение», «Прах», «Слабость» и снова «Сглаз», «Кипение», «Прах», «Слабость»… Никто не останется не обиженным! Никого не пропущу!..

Всё, энергии нет! Вспомнил про амулеты — три клубка духов «канули» в стену по направлению к наименее пострадавшему вампиру… Между тем те поняли, что стоя на месте оказывают себе медвежью услугу, и разделились. Трое, включая сильного, остались на месте, а ещё пятеро сорвались с места и устремились ко мне! И я бы не сказал, что множество заклинаний, каждое из которых могло упокоить среднего воина, сильно им повредило.

И вот, не прошло и тридцати секунд как пятёрка вампиров выскочила к ловушке с сигнальной нитью… чтобы замереть на месте!

«Что, кровососы! Не ожидали?!» — Злорадно подумал я, бесшумной тенью скользя по вырубленному в скале коридору. Благодаря «тихому шагу» мне удавалось достаточно быстро перемещаться по замку, при этом оставаясь незаметным. — «Думали, что так и буду вас у входа ждать? Вот уж дудки!»

После долгого и обстоятельного разговора с баронессой, я очень хорошо представлял себе внутренние помещения замка, наполовину вырубленного в скале. Также зная, где с наибольшей вероятностью могли скрываться вампиры. В глубине горы находилась целая сеть естественных пещер, которые в своё время были благоустроены владельцами замка в качестве хранилища припасов и последней линии обороны. Если неприятель смог взять приступом донжон, защитники могли укрыться в горе. Так как туда не попадал солнечный свет, а массивные двери обеспечивали хорошую защиту, я предположил, что именно в пещерах вампиры создадут своё логово — и не прогадал!

Размышляя о том, как эффективнее всего их там прихлопнуть, воспользовался созданным по воспоминаниям баронессы планом крепости. И теперь направлялся в точку, которая, по моим представлениям, была наиболее подходящим местом для выполнения Плана. Собственно, он был весьма прост — вначале нужно было выманить вампиров из логова, а потом занять одно из укреплений, одновременно уничтожая врагов магией. Сейчас же со злорадством наблюдал как вампиры топчутся на месте, не зная, в каком направлении я скрылся.

К сожалению, растерянность кровососов продолжалась недолго — каким-то образом они определили правильное направление и бросились в погоню. Так как к этому моменту «Вампиризм» и «Сосуд» уже на две трети восполнили мой запас энергии, то я тут же снова запустил свою кровавую мельницу заклинаний, сконцентрировавшись на пятёрке преследователей и добавив к «Сглазу», «Слабости», «Кипению» и «Праху» ещё и «Отвод Глаз» — вдруг поможет?

Противники стремительно приближались… но поздно! Я достиг своей цели! Упёршись плечом захлопнул массивную дверь и с некоторым трудом задвинул мощный засов. Теперь добраться до меня будет значительно труднее! Едва успел встать у бойницы справа от двери, как из-за поворота выскочили пять стремительных фигур, практически невидных в темноте обычным зрением. Для «Иного» зрения это проблемой не являлось…

Успели ли они заметить мою руку, торчащую из бойницы? Оценили ли грозящую опасность? Я этого уже не узнаю, так как в следующий миг широкий коридор был буквально залит ослепительно-яркой вспышкой Магии Света! Тут же убрал руку и ни разу не грациозно, зато быстро, отпрыгнул от бойницы — не хватало ещё, чтобы мне её отчекрыжили, когда я в шаге если не от победы в сражении, то, как минимум, в этой схватке — точно! Быстро проморгавшись и не обращая внимания на дикие вопли, доносящиеся из-за двери, возобновил создание заклинаний. Теперь, когда до цели было меньше десяти метров, они «проходили» с заметно большим уроном… а может это сказывалась Магия Света, снявшая с вампиров всю имеющуюся защиту… В любом случае, всего одного заклинания «Праха» оказалось достаточно, чтобы добить ближайшего противника. Двое попытались ударом своих тел пробиться ко мне, ещё двое — скрыться. Результат был един, только «бегуны» получили по «Праху», а «смельчаки», в качестве бонуса, ещё и «Жертву».

Пара секунд на передышку, оценку сил и восполнение энергии — она опять на нуле, и можно снова двигать! Главный вампир, одновременно со смертью своих подчинённых, рванул вглубь горы, причём с такой скоростью, что оставил двух своих подчинённых далеко позади. Успел лишь «приголубить» его «Кипением Крови» прежде чем он покинул моё поле зрения, а ещё через секунду — и зону работы «Вампиризма». Тут же перенацелил сорвавшуюся способность на одного из «миньонов». Может хоть его удастся добить?

Вампиры за дверью уже не подавали признаков жизни, но я всё равно действовал с осторожностью, когда тыкал им в открытые лица кончиком лезвия, чтобы плотная тёмная дымка «Жертвы» стекла на ритуальный нож. Плотность дымки, «сошедшей» с вампиров была в разы выше, чем при убийстве льва и её можно было заметить даже в обычном зрении. Это не замедлило сказаться на эффективности заклинаний — вампиры уже были на самой границе моего «иного» зрения, но выросшие в мощи «Вампиризм» и выпущенное заклинание «Праха» не дали им последовать за своим вожаком. Я снова почувствовал мощный прилив силы от смерти одного из вампиров, второй же… Он просто исчез, будто огромный невидимый великан одним махом погасил искру его жизни.

К сожалению, два усиленных заклинания существенно уменьшили количество «дымки» на ноже… Буду надеяться, что этого окажется достаточно!

Крепко сжимая в левой руке нож, а в правой — рукоять сабли, я нёсся по коридорам замка вслед за сбежавшим вампиром. Зря он выбрал для отступления пещеры! Да, они весьма велики, но через них невозможно выбраться наружу, он в ловушке! Нужно лишь оставаться внимательным и не дать кровососу проскочить мимо себя!

Заметил два тела вампиров — точнее тело и горку праха. Мимоходом отметил, что внешне они ничем не отличаются от людей, можно легко спутать. Сосредоточился — скоро должна была показаться дальняя стена пещеры, а значит и вампир!.. Но в этот миг меня настигло нечто доселе не испытанное! В обычном зрении это никак не отразилось, а вот «Иное» будто взбесилось! Всё вокруг — воздух, стены, пол начали двигаться, колыхаться из стороны в сторону как при землетрясении… хотя в действительности ничего подобного не было — обычные человеческие чувства говорили лишь о приглушённом рокоте, доносящемся откуда-то далеко впереди.

Пришлось снизить темп продвижений — что бы там ни происходило, ничего хорошего мне от этого ждать не стоило… Удвоив осторожность, прошёл последние несколько метров… и ничего! Теперь я «видел» весь комплекс пещер целиком, но вампира в них не было!

«Удрал?.. но как?! Маскировка?!» — Если вампир имеет способности скрываться от моих чувств… Это было бы неприятно. Хотя не смертельно — защитные амулеты и заклинание с одного удара ему не пробить, а Магия Света отлично работает «по площадям». Хотя неприятно, что придётся отдать преимущество первого удара противнику.

Напряг «иное» зрение до предела — кажется, впереди что-то показалось!..

Я вышел на довольно большую открытую площадку, которая была буквально залита кровью… и начал материться.

Этот … смылся!!! Удрал! Но это было ещё не самое поганое! Куда хуже было то, как именно он это сделал. И я имею ввиду не то, что он сделал магический портал, а то, что он для этого использовал! Дальний «отнорок» большой пещеры, где я сейчас находился, был переделан вампирами под… хранилище пищи! В стены были замурованы кольца, к которым крепилась цепь, на которой были прикованы более десяти человек! И теперь все они лежали с перерезанными глотками или раной в груди… Внимательно осмотрел ещё тёплые тела людей. Признаки жизни подавала лишь девочка-подросток, лет двенадцати на вид, чья рана в груди хоть и была ужасна, но каким-то чудом не задела сердце. Ещё жизнь чуть-чуть теплилась в теле высокого мужчины с сединой в волосах.

Схватил висящий на шее лечебный амулет и быстро накинул его на шею наименее пострадавшей девочки. Сильные духи, с которыми я не забывал делиться энергией, тут же принялись за лечение. Теперь более сложный случай… Блин! Лечебных заклинаний нет, амулет уже отдан, духов призывать долго… Разве что… хмм. Ладно, рискну!

Плотно охватив рукоять ножа, запустил ритуал «Вампир». Я исходил из того, что вампиры обладают очень высокой регенерацией, так что, обратив мужчину в одного из них, можно тем самым его спасти… По крайней мере это лучшее, что я могу сейчас сделать…

«Чёрт! Да кого я обманываю?! Мне просто хочется попробовать этот ритуал!» — В конце концов, был вынужден признать очевидное. Несмотря на достаточно лёгкую победу, вампиры произвели на меня сильное впечатление. Если бы у них была получше защита от магии, или будь я немного слабее, не обладай «Амулетом Вспышки», то так просто с ними справиться бы не вышло — уж больно они быстры!

Ритуал поначалу шёл с большим трудом — материал был явно не самым лучшим. Если бы ни ритуальный нож, то, скорее всего, ничего бы не вышло. Уж больно серьёзные были раны. Дымка с ножа начала стекать вниз и впитываться в раны мужчины, после чего те стали стремительно зарастать, а следом и практически рассеявшиеся в пространстве энергетические структуры тела человека (проще говоря — аура) начали быстро восстанавливаться.

По-хорошему, можно было попробовать прервать работу ритуала — а что? Раны закрыты, повреждения устранены, жизнь в тело вернулась, но делать этого не стал — вероятность того, что его, и, что ещё неприятнее, — меня, перемелет в фарш откатом была не нулевой, судя по ощущениям, а раз так, то добро пожаловать обратно, товарищ вампир!

Дымка продолжала стекать с ножа вниз, только теперь она сливалась с телом мужчины, от чего его аура начала сиять всё более и более интенсивным светом в «Ином» зрении, пока не достигла практически той же величины, что была у скрывшегося вампира. И вот, наконец, ритуал завершился! Дымка на ноже рассеялась практически полностью, но результат был достигнут — грудь мужчины равномерно поднималась и опускалась, говоря о том, что он, в некотором роде, жив.

Устало опустился на камни. Всё, что ли? Будто в подтверждение появилось сообщение:

Э!?.. Откуда шестой-то?! Ведь был-то четвёртый! Задание должно было дать один, хотя… Вполне мог получить уровень во время боя — там как-то не до того было, чтобы менюшки разглядывать… Да, похоже, так и есть, а значит! Ух!!!

Блин! Всё хочу!!! На всё не хватает… «Магия Крови» — это обязательно, хоть и дорого — 220 за два уровня, остаётся 78. «Вампиризм»… Пятый уровень пока максимальный (кого же теперь-то нужно грохнуть?!) Остаётся 48. Магия Духов… и… Блин!!! Ну что поделаешь?! Видимо — судьба…

Гаремник!


Глава 21. … А руки делают!


Послышался приглушённый кашель и звон цепи — это очнулся мой новорожденный вампир. Ну что же… поговорим!

— Хей! Ты как? Жив?

— Кха… Почти… Кто ты?! Куда пропали твари?

— По большей части перебиты. К сожалению, самый сильный умудрился сбежать с помощью вот этой штуки! — Махнул рукой в сторону гигантской фигуры портала, начерченной кровью и весьма напоминающей рисунок, что был вытатуирован на моей спине — не точно, но в том же стиле. — А зовут меня Святослав. И раз уж я представился, то жду и от тебя аналогичного!

— Я барон Дар’Мерошке! Хранитель Срединного Прохода! Поданный герцога Мир’Кушарэ, Лорда Зелёных Долин!

— Хм… Вот как?! И как же Вы, барон, оказались в столь… прискорбном состоянии?

— Тёмные твари! Исчадия зла!!! На замок напали вампиры! Нас подло застали врасплох! Силы оказались не равны… Когда стало очевидно, что замок падёт, я приказал сложить оружие в надежде, что помощь успеет прийти до того, как кровососы… используют нас. Вы не представляете, что нам пришлось пережить! Тёмные твари ежедневно обагряли свои клыки нашей кровью, а их «владыка»… главный кровосос по имени Гор постоянно пытался склонить меня стать одним из них! Меня!!! Барона Мерошке!!! Тёмной тварью!!!

— Кхм… Ну, кому суждено быть повешенным — того повесят. — Пожал я плечами на это заявление.

— Что Вы имеете в виду? — Подозрительно сощурился барон, в голову которого начали закрадываться сомнения. Ведь он весьма чётко помнил, как растерявший весь свой аристократический лоск «владыка» Гор выскочил из тьмы пещеры и несколькими быстрыми ударами вскрыл шеи оставшимся в живых людям. Помнил он и ту боль, которую испытал, когда кривой кинжал перечеркнул нить его жизни и как она утекала из него стремительным потоком… Сейчас же он был не просто жив, но и вполне здоров телом!

— Всё очень просто, барон. — Сказал я, одновременно «касаясь» той нити, что связала нас по окончанию ритуала. — Я не лекарь, поэтому, чтобы спасти тебе жизнь, мне пришлось воспользоваться ритуалом обращения в вампира… От судьбы не уйдёшь! Встань! Кто я?!

— Х-хозяин?! — Потрясённый тем, что сам только что произнёс, бывший барон вскочил передо мной по стойке «смирно».

— Называй меня «сэр» или «сэр Святослав»! Понятно?

— Вас понял!.. — Удивление на лице барона стремительно сменялось ужасом от того, что собственное тело перестало ему подчиняться! Даже не так! Он полностью контролировал себя, понимал, что происходит, осознавал ситуацию… но сделать с этим ничего не мог! Теперь он мог действовать свободно лишь в очень узких пределах, стоило же ему услышать ПРИКАЗ, и ничего важнее его больше не было! Ничто — ни аристократическая честь, ни сила воли закалённого воина, ни былые привязанности не могли даже на долю секунды пересилить его! Да что там — даже мысли такой не могло возникнуть! Если хозяин скажет убить себя — рука не дрогнет ни на миг. Человек, стоящий перед ним и представившийся Святославом обладал над бароном чудовищной, безграничной властью, по сравнению с которой армейская дисциплина была сродни анархии.

— Так, успокойся! А то ещё удар хватит! Хм… Вампира может удар хватить, интересно? Да не стой ты как истукан! Веди себя естественно. Запрещено наносить мне вред в любой форме и выдавать твою новую природу.

— Это… невероятно! — Следуя приказу хозяина барон, даже вопреки бури чувств, что бушевала в нём, мгновенно успокоился.

— Да я и сам прифигел! — Согласился я со своим новым… спутником? — Ладно. Кто это? — Указал рукой на всё ещё не пришедшую в сознание девочку.

— Это Мила, моя приёмная дочь от второй жены.

— Второй? А сколько их всего?

— Было три. Теперь ни одной.

— Да, это прискорбно… Зато дочери живы! Вера и Мила.

— Вера жива?! — Тут же вскинулся барон.

— Именно она и направила меня сюда! Так что не стоит сильно расстраиваться. Да, твоё положение несколько… изменилось, но не обязательно, что к худшему! Вампиры взяли замок очень небольшими силами — не думаю, что их было больше двадцати, скорее даже меньше. И предводитель их был весьма силён. Раньше тебе потребовалась бы целая армия, чтобы уничтожить его. Сейчас же твоя сила не меньше, чем у него! Разве что опыта у него поболе… Попробуй разорвать свои цепи.

Барон вначале несильно дёрнул за цепь, выбирая удобный захват, а потом уже изо всех сил, от чего цепь оборвалась со звуком лопнувшей струны. Одно из отлетевших звеньев просвистело рядом с моим ухом.

— Аккуратнее, блин!.. В общем, силы достаточно, так что снимай все цепи — с девочки осторожно! Постарайся её не двигать — на ней лечебный амулет. Остальные тела вынеси… куда-нибудь, где их можно будет похоронить.

Бывший барон кивнул и молча принялся за работу. Я же, удостоверившись, что он в достаточной степени подконтролен, принялся изучать нанесённый на пол рисунок. Сегодняшним открытием стала возможность изучать ритуалы не только после поднятия «Магии Крови», но и просто находясь рядом с местом, где ритуал недавно применён.

Кстати о поднятии уровней. Увеличение «Магии Крови» сразу на два, помимо очень значительного усиления заклинаний этой ветки, дало ещё два новых заклинания и два ритуала:

Больше всего заинтересовала «Кровавая защита» как универсальное защитное заклинание, хотя необходимость тратить именно собственную кровь несколько настораживала. Впрочем, чужой-то сейчас под рукой и не было! Так что того же Голема создать бы не получилось. Однако сразу пробовать заклинание не стал — на ноже ещё оставалось немного «дымки», потратить которую можно было с несколько большей пользой, чем для простой проверки нового заклинания…

«Владыка» сделал огромную ошибку, когда отступал — помимо крови жертв в ритуал «Портала» была влита и кровь самого вампира! А кровь врага в руках Мага Крови, это совсем не то, чему можно радоваться. Вместе с возможностью «запустить» различные ритуалы я получил и некие базовые знания их особенностей как то — наилучшее время и место проведения ритуала, способы его дополнительного усиления… По большей части ничего этого мне не требовалось — небольшое дополнительное вливание магии позволяло сделать любое, даже самое неподходящее место, вполне годным для ритуала. Но было и одно исключение — создание ритуала с использованием крови того, на кого ритуал направлен, позволяет обойти практически все типы защиты от магии. То есть, даже вампиру, инстинктивно владеющему Магией Крови, будет чрезвычайно сложно побороть результат такой магии.

Я не стал откладывать возмездие за собственное поражение — а потерю людей, которые должны были стать моими поданными, иначе и не назовёшь. Первым решил использовать самый сильный из имеющихся ритуалов — «Лейкемию», дополнительно усиливая его ритуальным ножом и вливанием максимально возможного количества силы.

В ходе ритуала вокруг меня опять начали возникать висящие в воздухе магические схемы, при взгляде на которые в голове появлялась мысль, что ещё немного и мне станет понятен их глубинный смысл… но схемы продолжали меняться, а понимания всё не было. Зато очень хорошо было видно, как огромное количество магии — около четырёх моих резервов — изливалось через меня из «Сосуда» питомца, предварительно соединяясь с тёмной дымкой ритуального ножа. Завершение ритуала тоже несколько отличалось от «стандартного». Вместо того, чтобы просто рассеяться в пространстве, магия начала втягиваться в крошечную капельку почти засохшей крови вампира, пока полностью в ней не растворилась.

Я же, закончив с первым ритуалом, принялся за следующий. Всего было создано три ритуала — «Лейкемия» с усилением «дымкой», «Анемия» и «Гемофилия», без усиления, но с максимальным наполнением энергией и использованием крови вампира. С другой стороны, ритуальный нож продолжал находиться в моих руках, так что некое усиление вполне могло иметь место.

«Сделал гадость — на сердце радость» — Вот честно! Подгадил убежавшему врагу и ощущение «незавершённости» сразу же пропало. Да и попробовать так ни разу и не применённые ритуалы было полезно и познавательно. Нужно будет ещё несколько раз повторить, благо крови вампира ещё оставалось прилично. — «Этот гад ещё не раз проклянёт тот момент, когда решил удрать, перебив всех заложников!»

Ну что же, вот и закончился мой первый «квест». Нельзя сказать, чтобы совсем «комом», но с огрехами. Что дальше?.. Вызвал меню текущего уровня и стал отстранённо его разглядывать, отдыхая и позволяя мыслям течь свободным потоком…


Глава 22. Не было ни гроша…


Отдых закончился вместе с возвращением моего вампира. Он всё ещё странно на меня поглядывал, но, вроде бы, смирился со сложившейся ситуацией.

— Барон, ты вовремя! — Воскликнул я, выходя из самосозерцания. — Мне как раз потребовался совет. Ты лучше знаешь нравы местных жителей… Как лучше поступить — стоит ли мне вступить в права барона на правах жениха твоей дочери, либо тебя оставить на феоде, а мне править «из тени» в качестве нового капитана — главы военных сил?

— Хм… Горцы очень свободолюбивы. Они дали клятву моему роду, но женщин во главе они не признают, как и наследование через них, так что управлять баронством лучше мне, хотя бы формально. Стать же, как говорят местные, Военным Вождём — очень непросто! Человека со стороны они примут лишь в том случае, если он будет великим воином… Только это всё равно не получится — в каждом племени есть ведуны, говорящие-с-предками. Они быстро поймут мою новую… природу.

— Хм… Да, это проблема… Ладно, попробую что-нибудь придумать. Эти «предки» — это тоже своего рода духи? А я сам не последний шаман. Как-нибудь договоримся… Сражений же не боюсь. Посмотрим, что за вояки эти горцы! А сейчас мне следует отправиться к твоей дочери, пока она не уехала. Ищи их потом по степи. Ты же начинай созывать своих горцев и придумай легенду поправдоподобнее… Даже не одну, а три. Внешний слой — для всех. Мол, ты спасся от вампира моими стараниями. Второй слой — вампир-таки успел тебя обратить, но я не дал ему поработить тебя. Третий слой… Ну сам что-нибудь выдумай, чтобы горцев от себя не отвратить, а я оставался «весь в белом сиянии» и пах розами… Смысл ясен?

— Да, я понял.

— Ну вот и отлично… И приведи себя в порядок. Милу же… — Я присмотрелся к состоянию девушки. — Можешь отнести в её комнату или ещё куда. Она уже достаточно оправилась. Только амулет не забудь вернуть на место.

— Кхм… Сэр! — Несколько смутившись, обратился ко мне вампир.

— Что?

— Я ощущаю… жажду!..

— Да, точно… Сейчас. — Вместе с возможностью проводить ритуалы «поднятия» вампира, ко мне перешли и некоторые знания о них. В «природе» вампиры питаются магией, растворённой в крови живых существ — не обязательно людей, хотя людская кровь и предпочтительна. Обращённые же Магом Крови способны питаться и «собранной» кровью. Запаса обычной крови у меня не осталось, зато было много «специальной» крови вампиров, которая шла с коэффициентом 1:10. То есть вместо 10 литров можно было взять 1 единицу крови вампира. Помимо этого «особая» кровь имела и иное предназначение. Например, из этой крови можно извлекать родовую память, создавать кровавые ритуалы, не являясь Магом Крови, её можно использовать в алхимии… А ещё — она на порядок питательнее обычной крови, так что сейчас я усилием воли заставил одну «единицу» крови вампира проявиться в реальности в виде колышущегося тёмно-красного огонька на моей ладони.

— Вдохни это! — Приказал я барону, хотя можно было этого и не делать — он уже стоял рядом с ясно читаемым в глазах желанием.

Если вампир не будет использовать затратные способности — ускорение, усиление, Магию Крови — то этого количества крови хватит ему чуть ли не на год! Не только из-за высокой энергонасыщенности, но и из-за большей эффективности преобразования крови магом. Впрочем, при этом он должен потреблять и обычную пищу, хотя и во много раз меньшем количестве.

Удивительно, сколько я, оказывается, теперь знаю! Пока не начал обдумывать, ничего подобного не было! А сейчас будто архив в мозгу разархивировался. Нужно будет аналогичную работу выполнить и с другими ритуалами и заклинаниями — хоть буду знать их особенности.

Пока вампир бегал по всему замку, как электровеник, приводя его в относительный порядок после боя — хотя бы жилые помещения, где буду располагаться я, баронесса и мои новые слуги, я седлал коня и чистил амуницию — не хотелось бы предстать перед «невестой» в забрызганном кровью и грязью виде. А что поделаешь? Ближний бой на холодном оружии — это всегда кровища, и, хоть с вампирами схлестнуться не пришлось, упыри более чем восполнили этот «недостаток».

Перед самым отъездом решил навестить зал с ритуалом Портала. Вначале думал подкопить обычной крови, чтобы не тратить «дефицитную» вампирскую, но… передумал. Портал — вещь чрезвычайно полезная, хотя бы потому, что тратить недели на путешествие из пункта А в пункт Б мне порядком надоело. Так что потратил-таки 10 единиц крови вампира и сразу попытался «вызвать справку». Но пришлось обломиться — в отличие от других ритуалов сведения были самые общие, типа: Набрать не менее 50 литров крови и активировать, вкладывая образ места, куда хочешь попасть… Хотя, вполне возможно, что со временем или после первых использований Портала, знаний прибавится, всё-таки только получил ритуал — нужно дать ему «улежаться».

Чтобы успеть до ночи, ехал скорой рысью, периодически переходя в галоп. Новоприобретённые навыки верховой езды позволяли точно подобрать аллюр, не загоняя коня, но и не снижая темп. Конечно, к завершению пути он будет сильно изнурён, но не загнан, так что небольшого отдыха и обильной еды-питья должно хватить для восстановления.

Параллельно размышлял, как скрыть новую природу своего вампира. Сразу напрашивается Магия Духа — кто как не они способны скрыть что-то от своих товарищей? Но и про Магию Крови не следует забывать! Нужно попробовать использовать все имеющиеся защитные и не боевые заклинания и ритуалы: Щит Крови, Кровавая Защита, Контроль Крови, Сосуд, Кровная Связь, Кровавый договор.

Особую надежду я возлагал на Кровавую Защиту и Договор. Они могли быть «настроены» в довольно широких пределах, так что вполне могут сделать вампира нечитаемым в магическом взоре духов и других магов. Кроме того, Кровавая Защита была способна решить вопрос Светил — их свет будет просто поглощён ещё до того, как коснётся кожи вампира… В общем, работы много, но сделать её нужно. Ради одного барона я бы так напрягаться не стал, но кто говорит, что он останется один?! Вот в этом случае наработки и пригодятся!

За размышлениями не сразу заметил, что приближаюсь к цели, но вид знакомой рощи вернул обычное для меня «боевое» состояние. Долой рефлексии! Главное в бой ввязаться, а там видно будет! Иное зрение показало впереди скопление живых существ… от которых буквально пыхало тёмными чувствами в диапазоне Магии Тьмы. Что там у них происходит?!

Люди оказались так увлечены вспыхнувшей перебранкой, что не сразу заметили моё появление, а это нужно умудриться, ведь с коня я и не подумал слезать и стук его копыт раздавался весьма отчётливо.

— … какая-то «высокородная» дура собирается мне приказывать?! Мы заберём, что хотим, и уедем! А если… — Договорить «крикуну» я не дал. Мой конь сбил его своей грудью, но втаптывать в землю не стал — лечи потом… К сожалению, людские ресурсы сейчас крайне ограничены. Пожалуй, даже хорошо, что эти двое мужчин — «крикун» и стоящий рядом молчаливый здоровяк уже сейчас показали своё отношение к сложившейся ситуации.

На моё появление «крикун» отреагировал ожидаемо — он начал быстро отползать, крича, что-то оправдательно-жалостливое. На него я внимание перестал обращать сразу после удара, а вот «молчун» меня удивил. Он облачился в одну из кожаных бронь, что я снял с наёмников, в левой руке держал саблю, а в правой — щит. И, надо сказать, держал довольно профессионально, причём сдаваться явно не собирался.

— Брось оружие и останешься жив! — Моё предложение осталось без ответа, если не считать за таковой последовавшее сразу после него нападение. Очень, надо сказать, быстрое и профессиональное. Куда там какому-то бывшему рабу-слуге!

Пришлось чрезвычайно быстро соскакивать с коня, а то была реальная возможность оказаться наколотым на саблю противника. В узости оврага конь становился скорее обузой, чем помощником. Конечно, была опасность, что враг подколет моё четвероногое транспортное средство, оставшееся без защиты, но особого смысла в этом не было. Это убийство бывшему рабу ничего бы не дало, а вот время бы потратить пришлось.

Как и думал, вместо того, чтобы пытаться зарезать коня, с которого я уже слез, он попытался достать мои ноги быстрым выпадом под его брюхом. Пришлось поспешно отпрыгивать… А вот дальше всё произошло совсем не по-моему! Вместо того, чтобы обойти коня, слуга хлестнул его саблей по крупу, одновременно закидывая ногу в стремя. Это было произведено настолько быстро, что, в другой ситуации, он вполне бы мог и удрать! Однако слуге не повезло — он не знал, что я не только воин, но и маг!

Схватившись левой рукой за рукоять ножа, скастовал «Слабость» на слугу и коня, а потом сразу «Контроль Крови» на слугу. Это заклинание я применил впервые, поэтому не сразу получилось разобраться — настроек, в отличие от чисто боевых заклинаний, было чрезвычайно много. Можно было вызвать у него страх, ярость, отчаяние, радость, даже страсть! Последнее, понятно, мне было ни к чему. Врубил страх, отчаяние и усталость, «заполировав» ещё одной «Слабостью» — уже персонально на слугу.

До меня донёсся ослабленный расстоянием вопль.

— Этого. — Я кивнул на «крикуна», всё ещё валяющегося на земле. — Связать! Мне — коня! Скоро вернусь!

— Сэр! Как я рада, что с Вами всё в порядке! — Ко мне подбежала до этого момента стоящая в отдалении баронесса. — Я…

Её лицо вдруг приобрело какое-то растерянное выражение, а ротик удивлённо приоткрылся.

— Вы прекрасно выглядите!.. То есть Вам очень идёт этот костюм… То есть… — Лицо баронессы залило краской, когда она осознала, какую чушь несёт, но ничего более умного, похоже, сейчас ей в голову не приходило. Странно, вроде раньше она вела себя как-то… умнее что ли? Но сейчас было не до разгадывания тайн женской психологии.

Мне наконец-то подготовили коня, хотя скорее — вывели, так как оседлать его не успели, надев лишь уздечку. Ну да ладно, я достаточно хорошо владел верховой ездой, чтобы это не стало для меня сложностью…

Через пару минут оказалось, что можно было вообще никуда особо не спешить — беглый слуга, неожиданно проявивший воинские умения, не успел далеко ускакать. Собственно, ему не повезло — он погонял коня с помощью сабли, но толи из-за моей магии, толи ещё из-за чего, не рассчитал силы и вместо того, чтобы кольнуть своего коня в шею для придания ускорения, вскрыл её. В результате конь упал и раздавил беглецу левую ногу, после чего так и остался лежать на ней мёртвой грудой плоти. С необычным тихим шипением кровь, вытекшая из шеи лошади, начала стремительно испаряться — чем ближе я подходил, тем стремительнее. И как я раньше подобного не замечал? Хотя… похоже этот эффект появился недавно — с повышением Магии Крови.

Беглец же… Заметив моё появление он начал усиленно брыкаться, пытаясь вылезти из-под коня, но ногу ему зажало очень сильно, к тому же двойная Слабость всё ещё подтачивала его силы, да и Контроль Крови не улучшал ситуацию в его пользу.

— Так-так… Ну, что же, я жду объяснений!

— Иди к демонам, колдун!!! — Завопил слуга, не переставая извиваться. — Чтоб ты сдох!

— М-да, похоже, диалога не получится… — А узнать, что происходит следует… Совесть неожиданно крякнула, но обиженно смолкла, когда я логически заключил, что, либо это, либо мне его придётся пытать. — Говори, или я за себя не отвечаю! — Сделал последнюю попытку достучаться до его разума. Безуспешную.

— Ну, сам виноват.

Со смертью лошади мне «капнуло» почти пятьдесят литров крови. Более чем достаточно, для ритуала обращения в вампира. Подходить для этого вплотную было совершенно необязательно, так что я вытащил из ножен ритуальный нож и начал ритуал, вкладывая в него максимум энергии из «Сосуда» питомца. Также не пожалел и одной единицы крови вампира — теперь новорожденный вампир будет с «рождения» обладать теми способностями, что обладали убитые мной. Ему не придётся развивать их с нуля. Второй ритуал дал мне больше знаний, чем первый. Я ЗНАЛ какие действия необходимо произвести, чтобы магический слуга получил максимальные возможности. Первый раз особого выбора не было, да и не требовалось, так как благодаря Жертве и обильному вливанию энергии у меня получился сразу высший вампир. Сейчас же такой мощной поддержки не было, зато можно было выбрать какие особенности вампира получат наиболее развитие. Это могла быть Магия Крови, сила, скорость или выносливость. Я решил на максимум «выкрутить» скорость и выносливость, оставив Магию Крови и силу на минимально возможном уровне.

Благодаря мощному вливанию энергии, преображение заняло совсем немного времени. Да и не удивительно — ведь слуга был вполне здоров, за исключением придавленной ноги, а не находился при смерти, как барон.

— Встань! — Приказал я, когда ритуал завершился. — Запрещаю нападать на меня и моих людей, а также ещё каким-либо образом наносить вред мне и тем, кто находится под моей защитой. — В общем, лишний приказ, ведь вампир и так не может предать, но так мне было как-то спокойнее. Потом и Договор всех заставлю подписать. Не доверяю я этой нечисти, пусть и сам её создал.

— Что происходит?! — Ошарашенно произнёс вампир, без особых проблем вылезая из-под коня. Слабость с него спала, да и вообще силы немного подросли.

— Неважно! Кто ты и как тебя зовут? В то, что ты обычный слуга что-то не верится!

— Моё имя Шокт Дор-Фарах! Я разведчик Великого Каганата!

— Как ты попал в рабство и зачем решил поступить мне на службу?

— Я должен был изображать нерадивого слугу, которого хозяин решил продать торговцу. Это было нужно, чтобы пересечь враждебные Каганату горские владения. После пересечения гор я должен был либо бежать из рабства, либо дождаться прибытия в пункт назначения, где меня бы выкупили. Когда ты позвал в слуги, я решил примкнуть, так как уйти от одного воина мне казалось легче, чем от десятка, находясь в кандалах и в клетке. Когда срок твоего возвращения подошёл к концу, Гнус начал подбивать побыстрее покинуть это место. Но баронесса решила остаться ещё на пару дней. Мне это не понравилось, так что я решил начать действовать…

— Да уж. Так себе разведчики у Каганата! Настоящий разведчик должен держаться за свою легенду до последней возможности, ты же нескольких часов не смог выдержать. Позор! — Вампир лишь отвёл глаза и тихо скрежетал зубами. Толи от злобы, толи от стыда. — Ладно, как я понял, где ты сейчас никто из твоих не знает? Будут ли искать, если так и не появишься?

— Да! Торговца обязательно расспросят! И вышлют отряд на разведку! Если будут свободные люди… Но просто так не оставят, ведь мне много известно, да и приказы остались у меня!

— Что за приказы?

— Не знаю точно. Мне дали выучить наизусть несколько страниц текста. Он зашифрован, так что о чём там говориться узнать не получится.

— Хм… Ну, это мы проверим… Ладно, слушай мой приказ! Бери взятые тобой припасы, оружие и броню. Организуй несколько укрытий вдоль дорог. Ночью патрулируй. Изучай, кто ходит по степи, изучай окружающую территорию, готовь небольшие укрытия от солнца. Можешь охотиться, но только на диких животных! Обескровленные тела прячь, чтобы никто не нашёл. Людям на глаза не попадайся и внимания к себе не привлекай. Если увидишь что-то интересное — отряд воинов, большой караван, своих бывших коллег, разыскивающих тебя — немедленно направляешься в замок. Ближе чем на три тысячи шагов к замку не подходишь и на глаза никому не показываешься! Я сам к тебе выйду. Всё понятно?

— Да.

— Тогда начинай прямо сейчас! — Вампир тихой тенью скрылся в сумеречной степи. Уже через несколько десятков секунд даже Иное зрение не позволяло его различить. Отличная скорость! То, что нужно для разведчика! Будем надеяться, что, став вампиром, он станет более дисциплинированным и перестанет совершать такие детские ошибки.

Больше здесь делать было нечего и через полчаса я был на месте лагеря.

— Сэр!

— Господин!

— Сэр!

— Да-да! — Кивнул я на приветствия своих людей. — Эх! Упустил гада! Больно шустрый оказался! Ну да, может быть, свидимся ещё! Приготовьте мне поесть, ведро воды — умыться и новую одежду.

— Что встали! — Прикрикнула на замешкавшихся слуг баронесса. — Быстро!

— Спасибо, Вера. Как тут у вас дела?

— Всё хорошо, за исключением последнего… инцидента.

— Хм… Ну, бывает. Ничего страшного. У меня же для тебя четыре новости — три хорошие и одна плохая… Начну с хороших. Во-первых, твой отец жив!

— Что?! Правда?!

— Конечно! Вторая хорошая новость — твоя сестра Мила тоже жива… К сожалению, больше никто не выжил — это плохая новость. — Баронесса, которая было засияла от счастья, помрачнела и опустила глаза. — Зато и вампиров, напавших на замок, больше нет!

— Нет?! Но… как?!

— Я их убил. — Пожал плечами. — Правда, главный смог удрать, но я его успел сильно ранить, так что вряд ли он ближайшее время будет опасен, а там можно его найти и закончить дело.

Баронесса несколько секунд молчала, после чего подняла глаза и сказала:

— Сэр Святослав! Весь мой род перед Вами в неоплатном долгу! Я готова… — Она снова покраснела и отвела глаза. — Всё, что вы хотите…

— Ну что Вы! Ваш отец уже сделал мне отличное предложение стать главой гарнизона замка и…

— Господин! — Неожиданно перебила меня одна из девушек-служанок. — Ужин готов!

— Да, хорошо! Вера, прошу составить мне компанию за ужином!

— С удовольствием, сэр! — Девушка слегка поклонилась и улыбнулась.

Я быстро привёл себя в порядок, обмывшись из ведра, которые держали над моей головой две девушки-служанки. Своей наготы я при этом нисколько не смущался. Вот ещё! А вот девушки смотрели на меня прямо не отрываясь, хоть и покраснели как помидор.

Переоделся в чистую одежду и устроился на раскладном стуле, реквизированным у торговца, как и небольшой столик, заставленный незамысловатыми, но довольно хорошо приготовленными походными блюдами — кашей с овощами, сухофруктами, жареным на углях мясом… Рядом уютно горел костёр и можно было представить себя дома на шашлыках… Кайф! Напротив же на таком же стуле сидела баронесса, составившая мне компанию за столом.

В процессе насыщения я развлекал её завиральными историями о битве с вампирами, а потом, когда тема себя истощила — о сражениях со степняками. Эти небылицы явно не оставляли девушку равнодушной. Она слушала меня с горящими глазами и то и дело стискивала кулачки в наиболее напряжённых моментах повествования.

— Ну, вот и всё. — Закончил я очередную историю. — Пора ложиться… Где мы будем спать?

— М-мы?! — Чуть заикаясь, воскликнула девушка.

— Извините, баронесса, всего лишь глупая шутка! — А жаль. — Не берите близко к сердцу! Так не покажите ли мне мой шатёр?

— К-конечно! — Неожиданно она взяла меня за руку и повела за собой, хотя я имел в виду, чтобы она просто махнула рукой в нужную сторону — шатров-то всего два! Через несколько секунд мы оказались внутри. Почти в полной темноте. Мы молчали. Неожиданно девушка сделала шаг вперёд и прильнула к моей груди. Её руки проскользили по моей груди и мягко охватили шею в очень приятном захвате. Я на секунду замер, а потом мои руки охватили её талию и наши объятия стали ещё теснее.

Девушка страстно, хотя и довольно неумело, коснулась моих губ в поцелуе, что сорвало последние преграды моего самоконтроля. Забыв обо всём, я просто наслаждался её нежным молодым телом. Мои ладони исследовали его целиком, а наши губы не размыкались. Когда терпеть нахлынувшую страсть стало невозможно, быстро скинул с себя одежду, платье же Веры несколько секунд не поддавалось на мои усилия, так что в конце концов его просто разорвал на части, чтобы добраться до столь притягательного женского тела.

Вера тихо вскрикнула, когда я впервые овладел ей, но ни словом, ни действием, не выразила своего недовольства. Напротив, она явно была чрезвычайно возбуждена и очень быстро достигла экстаза.

Мы ещё несколько раз в эту ночь достигали вершины наслаждения, а в перерывах я слушал её несвязные монологи, так не похожие на прохладно-вежливые, взвешенные слова, которыми она обычно разговаривала. Утомившись от ласк, мы заснули, обнявшись…

* * *

На следующее утро встал с отличным настроением — ещё бы, после такой приятной ночи! Тело требовало «продолжения банкета», но смирил себя. Вера, в отличие от меня, не обладала повышенной регенерацией, а лечебный амулет остался в замке. Пришлось заменить постельную нагрузку зарядкой и разминкой с мечом.

Очень смущённая девушка появилась лишь к завтраку, который приготовили слуги, пока я разминался. Её уже успели привести в порядок личные служанки — в том числе пострадавшее платье. А что! Удобно. Самому ничего делать не нужно — всё сделают слуги… пока деньги есть. А не станет — вот тогда и поломаешь голову, чем их кормить, во что одевать, где им жить. Как всегда — у каждой медали есть и оборотная сторона…

После завтрака лагерь был довольно быстро сложен, и мы отправились к замку. Всю дорогу баронессе явно хотелось у меня что-то спросить, но присутствие слуг её сдерживало, так что ехали практически в полном молчании. Двигались без остановок, так что уже к полудню вдали показались стены замковых укреплений. Нас ждали. На стене были ясно различимы две фигурки людей — одна побольше, в сверкающих на солнце доспехах, другая поменьше, в ярко-зелёном платье. Похоже, сестра моей «невесты» уже полностью оправилась от ран. Это хорошо — для амулета у меня как раз появилось новое применение…

— Отец. — Вера склонила голову.

— Рад, что с тобой всё в порядке, дочь! И спасибо, ведь если бы не ты, то ни меня, ни твоей сестры сейчас уже не было бы в живых!

— Мне лишь повезло… — Покраснела девушка. — Встретить сэра Святослава!

— Несомненно… — Кивнул барон. — Можешь отдохнуть с дороги. Я распоряжусь слугами, если, конечно, сэр Святослав не против.

— Нисколько! Слышали?! Выполняйте приказы барона, как мои! — Приказал я слугам. — И, может быть, представите меня младшей дочери?

— Конечно. — Вспомнил барон про стоящую рядом девочку. За всё время та не сказала ни слова, во все глаза рассматривая слуг и меня… Меня особенно. — Мила, познакомься, это сэр Святослав, жених твоей сестры, будущий капитан гарнизона… и наш спаситель.

— Очень приятно, сэр! — Немного неуверенно вымолвила девочка.

— Взаимно! — Кивнул я, подходя ближе. — Вы позволите?!

Не слишком церемонясь, я подошёл и взял в ладонь кулон амулета, так и продолжающего висеть на шее девушки. Духи, живущие в нём, тут же направили мне что-то вроде отчёта по проведённым действиям… с указанием их стоимости в единицах магии. Крохоборы мелкие! Будто я мало им «залил» авансом!

Девочка же от моих действий явно смутилась и начала стремительно краснеть.

— Отлично! Ваши раны полностью излечены. — Пояснил я свои действия. — Амулет более не требуется. Теперь его нужно передать вашей сестре.

— Она тоже ранена! — Обеспокоенно выпалила Мила.

— Ничего серьёзного, но лучше поберечься. — Я протянул руку и девочка, нехотя, стащила с себя амулет. Когда же вкладывала его мне в ладонь, её рука ощутимо дрогнула. Жадность, однако… Наш человек! Улыбнулся ей и снова развернулся к барону, который как раз закончил раздавать указания слугам. Судя по тому, как они забегали — дел было немало, а сроки невелики.

— Есть ли какие-нибудь новости, что мне следует знать? — Спросил я у него.

— Всё более-менее тихо. Разве что удалось заметить разведчика горцев, а значит скоро можно ждать целый отряд — просто для развлечения они по скалам не лазят. Я поднял условленный знак, чтобы к нам прислали человека. Думаю, к завтрашнему утру можно ждать «гостей»…

До вечера мы с бароном обошли весь замок. В первую очередь арсенал и склады провизии. Запасы радовали. При нашей теперешней численности можно было прожить несколько лет, не испытывая ни в чём нужды. Арсенал же оказался намного беднее, чем хотелось бы. С некоторым трудом удалось подобрать элементы полного рыцарского доспеха (пехотной его версии). Ни о качестве, ни о подгонке по фигуре, понятно, и речи не шло. Не страшно — дух металла есть, магии — завались. Поправлю! Будет сидеть как влитой, дай только время. А вот оружейная комната порадовала отличным прямым двуручным мечом. Сталь была так себе, но это компенсировалось его размером и весом — добрых 6 килограмм! С возросшей благодаря магии выносливостью мне уже давно не хватало чего-нибудь более массивного, чем обычные одноручные мечи и сабли. Вот этот «ломик» и оказался как раз в тему! Что, впрочем, не отменяло его грядущую модернизацию и улучшение материала с помощью духа.

На втором этаже замка, предназначенном для хозяев и знатных гостей, мы встретили Веру с её личными служанками, которые все вместе увлечённо перебирали какие-то тряпки. Мы не стали мешать этому «священнодействию», лишь передал ей лечебный амулет. К моему огромному разочарованию, ни ванны, ни, хотя бы, душа в замке не нашлось. Пришлось импровизировать. Приказал слугам нагреть побольше воды и притащить из погреба огромную бочку. Судя по запаху — из-под вина. К вечеру слуги должны были её как следует вычистить, обмыть и наполнить горячей водой. Хоть помоюсь, наконец, по-человечески.

Остаток дня провёл в арсенале, занимаясь магией. С Духом Металла мы уже отлично сработались, так что, работая без дефицита магии и времени, результат оказался на порядок лучше прежнего. Да что там! Я не просто подогнал доспехи так, что в зазоры даже кончик ножа не пролезал. Под конец даже гравировку на них нанёс в едином стиле! Хотя основное, конечно, было «внутри». Дух Металла не просто выдавил вредные примеси из железа доспехов, он ещё и перестроил его состав, равномерно распределив углеродистые фракции, превратив в превосходную сталь, а потом ещё и магию в них вложил, существенно снизив вес и увеличив прочность! Аналогично поступили с мечом — теперь он, сохранив размер, стал значительно легче, и управляться с ним стало возможно даже одной рукой. Острота же и прочность кромки стала просто феноменальной, позволяя рубить обычные доспехи, будто они сделаны из картона, а не железа! И всё это «роскошество» всего за четыре часа времени и две тысячи единиц магии, выкачанных из «Сосуда» питомца.

Не забыл я и своего «друга» — сбежавшего лидера вампиров. Не поленился сходить в пещеру и повторить весь комплекс ритуалов-проклятий с использованием его крови. Так сказать — для закрепления эффекта! Это действие я собирался проводить ежедневно — не из-за какой-то изуверской мстительности, а, в первую очередь, ради тренировок. Где ещё найти такую цель, которая не только выдержит весь комплекс ритуалов, да не один, но и которую будет совершенно не жалко?! Обыщешься! Чтобы следующий раз не ходить далеко соскрёб немного засохшей крови в пузырёк из-под каких-то вонючих духов, найденный в личных вещах одного из вампиров…

Кстати о них. Вампиры оказались теми ещё барахольщиками! Они не только заняли одну из лучших комнат в замке, но и натащили целую кучу различного барахла — от камзолов из дорогой ткани до макияжа и зеркал! Эстеты, мля! Радовало лишь то, что среди всего этого частенько попадались различные вещички из серебра и золота, да и те же зеркала стоили весьма прилично. Камзолы можно и перешить под мою фигуру, а остальное — продать или подарить. Тем же горцам, например. Они как сороки — любят яркое. По крайней мере такое впечатление возникло после рассказов барона.

С ним мы обсудили наши дальнейшие действия. Всё зависело от того, сможем ли мы обмануть ведунов горцев. Решение этой проблемы отложил на завтра. Сейчас же нас ждал пир! Если так, конечно, можно назвать плотный ужин на четырёх человек, один из которых вообще — вампир, а потому весьма умерен в человеческой пище. Зато я, не евший с утра, и девушки ели за шестерых!

После ужина проинспектировал готовность «японской бани» и, признав её годной, пригласил «невесту» составить компанию, а всех слуа выпроводил вон. Лечебный амулет справился выше всяких похвал, залечив все полученные прошлой ночью внутренние повреждения, что мы и проверили экспериментальным путём. В результате всё получилось даже лучше, чем прошлой ночью. Не боясь, что причиню партнёрше сильную боль, я себя не сдерживал, да и она, так сказать «вошла во вкус». Уверен, её крики могла бы слышать половина замка… если бы на ней хоть кто-то жил.

В перерывах мы наконец-то избавились от дорожной грязи — тоже немалое удовольствие, особенно если тебе в этом помогает красивая женщина… Когда вода остыла, мы плавно перебрались в спальню Веры или, правильнее, уже НАШУ спальню, так как не думаю, что во время нахождения в замке, буду спать где-то ещё. Разве что переодеваться буду ходить в выделенную мне гостевую комнату.

* * *

Завтракали мы поздно — часов в двенадцать, проснуться раньше просто не удалось. Настроение было отличное… Точнее отличное у меня и Веры, меланхоличное у барона и пасмурное у Милы. Ну, оно и понятно, ей-то поводов радоваться нет. Единственный плюс — жизнь удалось сохранить, а в остальном — сплошные минусы. Из родственников только отец и сестра, слуг да подружек перебили вампиры, а новые её не особо слушаются. Как тут не загрустить? Ничего — отойдёт.

Оставив девушек, мы с бароном спустились в темницу. И да, в замке было это весьма полезное помещение. Почему вампиры держали людей в пещере? Кто их знает! Скорее всего — считали, что тюрьма слишком высоко расположена. Тут даже окна для освещения были, что вампирам, боящимся света, было противопоказано.

Зато мне — в самый раз, так что «крикуна» мы разместили именно здесь. Несколько избыточно для этого мелкого шакала, но не давать же ему свободно по замку шляться? Сбежит! А у меня на него совсем другие планы. Нужно же на ком-то тренировать скрытность от взора местных шаманов? Не на бароне же. Он слишком ценный «юнит».

— Ну как ты тут? Жив ещё? — Я приказал заключённого не баловать. Одна миска постной каши и две чашки воды в день. Впрочем, сидит он тут недолго, так что даже проголодаться как следует не успел. Зато успел вникнуть в собственное бедственное положение. Хех! Вот сейчас его самые неприятные подозрения и подтвердим!

— Сэр Святослав! Я же ничего не делал! Меня заставили!..

— Так не делал или заставили? Ты уж определись!

— Ваша милость! Я же ничего! Никогда! Да я!..

— Заткнись, предатель!.. Выбор у тебя не богатый, но есть! Первый — за твоё предательство я тебя казню. Прям щас!

— Ваша милость! Ваша светлость!!! — М-да, так и до «величества» скоро дорасту. — Не губите!!!

— Не блажи! Раз не хочешь, то вот тебе другой выбор — стать моим магическим слугой. — А что? В описании ритуала так и значится: «магического воина». На «воина» крикун как-то не тянет, а вот слугу — с натяжкой, но пойдёт.

— Согласен! — Тут же выпалил тот. Больно уж ему первый вариант пришёлся не по душе.

— Ну… так уж и быть — уговорил! — Сказал я, доставая ритуальный нож из-за пояса.

— А зачем?.. За-ИК?!.. — Громко икнул будущий вампир. Но я его уже особо не слушал, настраивая запущенный ритуал. Запас крови ещё был, но всё-таки решил потратиться и использовать кровь вампира — три единицы сразу, так как это давало ритуалу максимальную гибкость. Магии тоже не пожалел — вливал по максимуму, благо благодаря «Сосуду» этого добра у меня хватало. А вот усиление ритуальным ножом если и было, то не особо заметное.

Впервые применял ритуал на полностью здоровом человеке в спокойных условиях. Эффект был довольно интересный! Вся кровь, что текла у него в жилах, оказалась задействована в преобразовании, дополнительно усиливая ритуал. В отличие от «шпиона», которому прокачал скорость и выносливость, теперь весь упор был на Магию Крови. Просто потому что сомневался в том, что из Крикуна получится вменяемый воин или разведчик. Маг из него, конечно, тоже как из г… травы пуля, но тут у всех приблизительно одинаковые начальные возможности, так что есть шанс, что он окажется полезен. Да и сила его крови значительно вырастет — куда больше, чем при любой другой прокачке, а это нам и нужно для проверки методов сокрытия.

Перерождение заняло минут пятнадцать. Причём активных действий от меня требовалось немного — лишь при начальной настройке ритуала, да вливание магии в ходе его прохождения.

— Встань! — Приказал я новообращённому вампиру. — Запрещаю причинять какой-либо вред мне, моему имуществу и тем, кто находится под моим покровительством. Как тебя зовут?

— Мерон Дар-Вектор!

— Дар-Вектор… Не, не подходит. Не выйдет из тебя ни дара, ни вектора. Теперь тебя зовут «Крикун»! Понял?

— Да, хозяин…

— Зови меня «сэром»!

— Да, сэр!

— Отлично. — Я повернулся к барону и сказал. — Выпускай его. Пусть приходит в пещеру, где вас держали, а пока найди ему какую-нибудь чистую одежду. Переоденется. Будем пробовать различные способы сокрытия от духов.

Пришли вампиры достаточно быстро, но к тому времени я уже начал подготовку. Для этого мне даже не требовались подсказки «мудреца». Первым этапом всегда шло задабривание духов. Или «прикормка», как я это называл. После прикормки духи слетались отовсюду и становились намного более податливыми. Магия на это улетала только так, но оно того стоило. Опытный шаман, находящийся на своей территории, мог обойтись и без прикормки, а сильный — мог действовать угрозами. Но зачем? За плату духи работают гораздо лучше, а в магии я не ограничен, так что расплачивался более чем щедро. В результате проблема была даже не в том, чтобы уговорить духов работать, а в том, чтобы объяснить им, что нужно делать!

Тут уж без «мудреца-из-башни» никак! Переданные им образы оказались весьма заковыристы, но, транслированные духам, сработали практически идеально! Ярко — красная аура вампира начала стремительно блекнуть, пока не сравнялась с аурой скалы у него за спиной. Теперь духи будут постоянно подстраивать внешний вид ауры под окружающую вампира местность. Сразу и маскировка от духов и скрытность от магов. Дополнительным бонусом стала защита от светил — уговорить духов поглощать губительный для вампира ультрафиолет, было несложно. Вот только оказалось, что даже я не способен теперь его обнаружить своим «Иным» зрением. М-да. Слишком хорошо — тоже плохо. До конца ни одному своему вампиру не доверял. Просто потому что — нечисть. Торкнет его от жажды крови, а я и не замечу. Привет перерождение!

Пришлось тут же снова доставать бубен и начинать камлать по-новому. Теперь мне нужны были духи, которые бы предупредили, если кто-то решит подобраться под «скрытом». Задачка оказалась чрезвычайно непростой. Ещё бы нет, если именно от духов прикрытие и было организовано! Но справился, хоть и не совсем обычным образом. Дух жизни, что жил в моём лечебном амулете, изменил мои собственные глаза. Они теперь видели в более широком спектре, захватывая ещё и диапазон энергии жизни, что циркулирует в любом живом существе. В вампирах она тоже была, хоть и чужая. Не совсем то, что хотелось — но лучше, чем ничего.

После небольшой передышки снова принялся шаманить — теперь уже скрыт был и барон, хотя и несколько иным способом. Его аура имитировала ауру обычного человека. Сделать это оказалось даже сложнее, чем полностью её рассеять в пространстве, но пришлось поднапрячься, так как барон, ощущающийся как пустое место — тоже подозрительно.

На этом камлание было закончено, но магия — только начиналась! Настало время попробовать использовать «Кровавый Договор». На запуск ритуала магии и крови ушло совсем немного — капли, а вот дальше всё стало куда интереснее и затратнее. Стоило мне мысленно сформулировать условия «сделки», и тут же в голове появлялась цена в крови и магии на закрепление этой сделки. Самым дешёвым было просто вложить в договор какое-нибудь боевое заклинание. То же «Кипение Крови», например. В этом случае при нарушении договора нарушителя просто жахнет этим заклинанием. Дороже стоил метод стимулирования. Это когда нарушение было возможно, но вызывало сильное внутреннее неприятие. Самый дорогой договор практически исключал своё нарушение. Человек или другое существо просто не мог его нарушить — чисто физически, при всём желании. При необходимости методы можно было совместить.

Так я и решил поступить. Теперь Крикун оказался под договором, который требовал от него выполнять мои приказания не просто беспрекословно, а точно, эффективно и фанатично. Он должен был всяким образом повышать свою полезность — учить языки, тренироваться бою и магии, проявлять полезные инициативы… Хотя помня, что хуже дурака — только дурак с инициативой, все свои «прожекты» он предварительно должен был согласовывать со мной или бароном, если мне будет не до того.

На все эти тренировки ушли почти все запасы крови, зато свои возможности стали значительно понятнее. Отправил барона организовывать плотный обед, а Крикуна — просто сидеть в дальнем отнорке пещеры, пока не понадобится. Пусть поскучает, подумает. Ему полезно. Сам же решил связаться со «шпионом». Расстояние было относительно небольшим, так что связь организовалась даже на тех крохах запаса крови, что ещё оставались.

«Докладывай!» — Мысленно приказал я.

«Что?! Кто здесь?!» — Судя по всему, он это вслух произнёс!

«Говори мысленно! Где ты? И как обстановка?»

«Слушаюсь!» — Дошло, наконец, до шпиона, с кем он разговаривает. — «Никаких особенных происшествий не было! Прошёл один торговый караван по дороге. Один одиночный путник. Всё»

«Что вёз караван? Откуда и куда шёл?»

«Вёз, в основном, ткани. Ещё были какие-то кувшины и бочки. Шёл на юг. Откуда — не знаю. Близко не походил»

«М-да. Так себе из тебя разведчик! В следующий раз попробуй послушать разговоры караванщиков и охраны. Не в ущерб скрытности, конечно. Ладно, что по путнику?»

«Ничего. Просто воин. Вышел из степи на дорогу недалеко от того места, где была стоянка каравана работорговца» — Я тут же навострил уши. Это же рядом с камнем возрождения!

«Откуда он пришёл?»

«Не знаю…»

«Блин! С какой стороны, я имею в виду!»

«С северо-востока» — Прикинул по местности. Выходило, что шёл он либо от Камня, либо совсем рядом! Подозрительно!

«Где он сейчас?!»

«Не знаю. Если шёл за караваном — то где-то в сутках пути от замка. Если свернул к замку — то часах в полутора-двух от него»

«И ты за ним не проследил?! Ну, всё, нарвался ты на переподготовку!..» — Возмутился я. — «Выезжаю немедленно! А ты следуй за ним! Периодически буду связываться и уточнять ваше местонахождение»

«Так солнце же!..»

«Перетерпишь! Выполнять!»

На самом деле ожоги вызывали лишь прямые лучи светил. Замотавшись в тряпки, вампир мог более-менее нормально передвигаться, хотя удовольствия в этом было мало.

— Барон! — Влетел я в столовую. — Похоже, обед отменяется! У нас, возможно, скоро будут гости! Нужно приказать слугам одеть доспехи и подняться на стены. Женщины пусть закроют все двери и сами останутся в донжоне. Нам же стоит проехаться, так что облачаемся в доспехи, пока конюх седлает коней!

— Откуда такие сведения? И сколько ожидается противников?

— Да есть у меня тут один информатор. А противник ожидается пока один. Вот только силы его неизвестны. Вполне возможно, что он на моём уровне или даже выше.

Барона явно передёрнуло.

— В таком случае, нужно подготовиться поосновательнее! Может, стоит взять парочку слуг?

— Ни к чему. Только людей терять. Хотя… Возьмём, пожалуй, Крикуна. Он хоть и неуч, но всё-таки вампир, так что сильнее и быстрее обычного человека. В крайнем случае, сможет ценой своей жизни отвлечь противника.

Барон скривился, но кивнул. Он тоже был невысокого мнения об этом вампире.

* * *

— Куда дальше? — Спросил барон, когда мы выехали из ущелья, ведущего к замку, по которому проходила единственная подходящая для транспорта дорога в нужном нам направлении.

— Хм… — Я быстро активировал связь с вампиром-разведчиком, которую не стал рвать после проведения ритуала. Теперь она медленно тянула из меня магию, но это было не так важно, так как регенерация энергии была выше, чем расход, даже не задействуя «Сосуд» питомца. — Пожалуй, просто проедемся на запад по степи. Устроим небольшую охоту!

Мы поехали быстрой рысью, пока не заметил впереди небольшое стадо местных травоядных, спрятавшихся в рощице и видных лишь в «Ином» зрении.

— Вперёд! — Скомандовал я, и мы понеслись, очень быстро достигнув рощи.

Животные чувствовали себя в безопасности, так как увидеть их, как они думали, было невозможно, но им просто не повезло. Мне нужен был запас крови и усиление магии на случай возможного столкновения. В максимально возможном темпе наложил слабость на пять отдельно стоящих целей и сразу после этого — «Жертву» на них же. Пять раз — последовательно, с минимально возможными интервалами.

Поняв, что происходит что-то не то, всё стадо голов в сорок рвануло в степь, однако попавшие под заклинания стали быстро отставать. Не прошло и пяти минут как мы их догнали. Внешне животные напоминали американских бизонов — такие же горбатые и волосатые, с широкой грудью, только морда похожа скорее на баранью. Вдарил по ним серией заклинаний Магии Крови — тремя Каплями и двумя Кипениями. Бить Магией Тьмы не стал. «Тёмные Знания» давали не только заклинания, но и некоторые сведения об особенностях их работы. Так Прах или другие тёмные заклинания, если ими убить жертву, существенно снижали полученный результат. Насильственная же смерть, особенно сопряжённая с муками, очень значительно, иногда в разы, увеличивала количество и качество усиливающей заклинания «дымки». Так что, как ни жаль, но пришлось дождаться, пока агония полностью не закончилась, не добивая несчастных животин, чтобы дать им лёгкую смерть.

Дальше просто ткнул ритуальным ножом в бока лежащих туш, дожидаясь, пока вся тёмная дымка соберётся на его лезвии. От ножа в ином зрении стало «шибать» тьмой сильнее чем когда-либо. Ощущения не самые приятные, надо сказать — будто держишь в руках что-то весьма опасное не только для врагов, но и для себя тоже. Типа гранаты без чеки.

Закончили как никогда вовремя. Стоило мне запрыгнуть в седло, как по нервам будто гвоздём провели. Первый раз испытывал что-либо подобное. Такое и захочешь — не пропустишь!


Глава 23. …да вдруг алтын!


Неприятное чувство имело определённое направление, так что гадать, откуда исходит опасность, не приходилось. Обычным взглядом ничего пока различить было невозможно, а вот «Иное» зрение показывало довольно занимательную картину.

Во-первых, от быстро приближающейся фигуры буквально шибало магией, вот только ничего похожего мне ранее видеть не доводилось. Ни Магией Крови, ни Магией Духов здесь и не пахло. С Магией Тьмы было сложнее — она вроде как присутствовала, но не в чистом виде, а в виде какой-то сложной смеси с ещё чем-то. Также новоприобретённая возможность видеть потоки жизни позволяла рассмотреть, что приближающаяся фигура буквально светится от огромного количества жизненных сил.

Тьма и неизвестная магия были сконцентрированы в длинной палке, что неизвестный удерживал на плече во время бега. Судя по всему «палка» была копьём. И это самое копьё было, возможно, самым опасным оружием, что мне встречалось со времени моего «попадания». В случае боевого столкновения, в котором я почти не сомневался, нужно будет держаться от него как можно дальше. Взял было в руки лук, но тут же передумал — вот если бы были те зачарованные стрелы, тогда бы смысл был, а так — только магия, поэтому ритуальный нож, полный жертвенной магии, будет куда полезнее.

Бежал незнакомец быстро, так что очень скоро можно было рассмотреть его подробнее. Мужчина, на вид лет тридцати. Кожа тёмная, но не как у негра, а как у человека, много времени проводящего на солнце. Одежда лёгкая — штаны и кафтан. Цвета тёмно-серого, но материал очень хорош — что-то типа шёлка. Да и рисунок какой-то на ткани присутствует. А главное — магия! В одежде тоже чувствовалась достаточно мощная магия! И снова незнакомая, но приблизительно оценить количество энергии было можно, так что у меня возникали обоснованные подозрения, что эти тряпочки защищают мужчину не хуже моего стального доспеха.

— Приготовились! — Тихо приказал я барону и Крикуну. — Первым атакует Крикун по моему сигналу. Барон! В ближний бой старайся не лезть. У нас кони, а значит преимущество в скорости. Прикрывай меня, не давая ему приблизиться на расстояние удара копьём.

«Ускорься!» — Переслал я мысль разведчику. — «Твой «путник» уже здесь, а ты всё тащишься где-то! Если увидишь, что мы сражаемся — попытайся сразу атаковать противника в спину, но не подставляйся»

«Слушаюсь!» — Тут же ответил тот.

М-да. Похоже, один вампир из трёх не успеет на разборки. В крайнем случае, можно будет попробовать отступить в его направлении и использовать в качестве заслона. Но это именно на крайний случай.

— Остановись! Или я буду вынужден напасть! — Громко крикнул я, просто для самоуспокоения. Вдруг послушается? Опыт последнего времени показывает обратное, но чем чёрт не шутит?

И, о чудо, незнакомец действительно замедлил свой бег и остановился! Отлично, значит, будет хоть минимальная возможность узнать что-то новое о «системе» и перерождении!

«Путник» что-то прокричал на неизвестном языке. Мой внутренний переводчик на этот раз сработал с некоторым запозданием. Но всё-таки сработал:

— Мир! Это ты перехватил Просьбу Творца? — О чём это он? Хотя, видимо, речь идёт о квестах, полученных из «Руны Творца». — Я проделал долгий путь, чтобы выполнить пожелание Его!

— И что ты предлагаешь? — Воспользовался я проверенным еврейским методом, отвечая вопросом на вопрос.

— Я чувствую Хаос в этом мире. Значит Просьба, скорее всего, связана с ним. Могу взять на себя половину прорывов!

— И взять за это половину награды? А в чём моя выгода?

От незнакомца повеяло сдерживаемой яростью и немного — отчаянием. Похоже ему действительно очень нужна награда. Это хорошо. Значит можно попробовать развести его на Договор.

— Что ты хочешь?! — Немного взял он себя в руки.

— Заключим договор. Ты выполняешь мои приказы на всё время нахождения в этом мире. Получаешь половину награды за уничтожение четырёх прорывов Хаоса.

— Какова назначенная награда? — Уточнил незнакомец.

— Два уровня за каждый прорыв. Всего восемь.

— Восемь ступеней силы?! — Ошарашенно произнёс незнакомец. — Согласен!

— Половина — это четыре! — На всякий случай уточнил я. — Тогда не будем откладывать!

Активировал ритуал «Кровавого Договора» и быстро забил в него достигнутые условия — мы вместе уничтожаем прорывы хаоса, половина награды получает он, половину — я. Сторонам запрещено нападать друг на друга. До отбытия из этого мира воин должен выполнять мои приказы, но, если он захочет уйти после закрытия прорывов, я не должен этому препятствовать.

— Что это?! — Насторожился незнакомец, когда я кинул в него привязку ритуала.

— Магический Договор! Мы друг друга не знаем, так что так будет надёжнее. От тебя достаточно лишь согласия на обговоренные условия.

Незнакомец явно колебался, но его, похоже, действительно «прижало», так что, после целой минуты размышлений, он выдавил:

— Согласен…

В этот же миг вся дымка из ножа ухнула в ритуальную схему, так же, как и огромное количество магии, что я непрерывно вливал в ритуал всё это время.

С огромным удовольствием наблюдал как Магия Крови, перемешанная с Тьмой, наполнила «путника» изнутри, особенно сильно концентрируясь в голове и кровеносной системе. Надо сказать, попал он конкретно! Разве можно так слепо соглашаться на договор, не обсудив все пункты? Нет, договор заключается именно на основе устных договоренностей, НО! Не было сказано ни слова о том, что будет за его нарушение, а главное — как будет обеспечиваться его выполнение!

А спросить следовало, ведь я использовал «третью форму» Кровавого Договора, которая действовала напрямую на разум человека, помимо его воли заставляя выполнять условия! В совокупности с пунктом выполнения моих приказов — это стало фактически рабским контрактом без возможности воспротивиться воле мага! Да — временным, но кто мешает, например, не уничтожать последний прорыв Хаоса? Тогда временное рабство станет постоянным! Конечно, я не планировал (пока) так поступать, но всё зависело от того, что мне поведает «путник». Выгоднее будет сделать рабом — сделаю не задумываясь.

— Запрещаю причинять вред мне и тем, кто находится под моим покровительством!.. Это первый мой приказ. — Пояснил я, чтобы избежать малейшей путаницы, которой впоследствии он сможет воспользоваться. — Теперь, думаю, следует познакомиться! Меня зовут Святослав, я воин, маг и, по сути, владелец замка в горах, недалеко отсюда.

Барон, услышав мои слова, скривился, но возражать не стал.

— Хм… Что за странная магия… — Сказал «путник», что с удивлением прислушивался к самому себе. — Меня зовут Лорин «Пика», Избранный Творцом пятнадцатой ступени силы! Я не слышал ранее о Избранном с таким именем и возможностями как у тебя. Какова твоя ступень силы?

Настал мой черёд быстро думать. Сказать правду? Соврать? А если он может чувствовать ложь? Промолчать?.. Пятнадцатый уровень! Подумать только! Попытался представить ту же Магию Крови пятнадцатого уровня и внутренне содрогнулся. Нет, лучше с этим Лорином действовать крайне осторожно, пока не узнаю его возможности.

— У меня шестой уровень… Или ступень силы, как ты говоришь. — Всё-таки решил сказать правду.

— Новичок?! — Буквально возопил он. — Шестая ступень?! Но откуда тогда у тебя сильная магия?!

— Развил! — Ответил я. Что-то он слишком уж возбудился. Лучше было промолчать, но чего уж теперь.

— Раз так, то я не согласен на распределение награды! Я считал, что мы с тобой на одной ступени, предлагая равную долю. Теперь же поделим исходя из количества ступеней — мне шесть — тебе две! И главный, естественно, я! — Ну вот, начинается! Не успели заключить договор, как пошло перетягивание одеяла.

— Договор заключён на вполне конкретных условиях. — Со сталью в голосе ответил я, одновременно подмечая, что за спиной Лорена «Пики» появился, наконец, вампир-разведчик. — Хочешь его нарушить?

В этот миг по связывающим нас узам Договора был нанесён мощный удар. Лорен решил от него избавиться и применил какую-то свою способность… Вот только поздно! Раньше нужно было думать! Начал вливать в Договор дополнительную энергию, одновременно произнося:

— Приказ — запрещаю пытаться снять договор! — Стоило это сказать, как давление резко спало — Лорен не мог больше сосредоточиться на применении своей способности.

— Хр-р-р… — Прохрипел «Пика», продолжая бесполезные попытки и не осознавая, что сам его разум больше ему не принадлежит, саботируя эти попытки. — …Ладно, твоя взяла! Согласен на половину! Сними своё заклятье! — Сдался он, наконец.

— Ты разве ещё не понял? — Удивился я. — Нет никакого заклинания! Есть Магический Договор, условия которого нельзя нарушить! И ты сам на него согласился, так что теперь будешь выполнять любой мой приказ. Так что в твоих интересах выполнять их как можно лучше и не злить меня, а то прикажу нужники от говна чистить!

Выражение лица Лорена стало непередаваемым! Видимо он, наконец, осознал глубину ж… пропасти, в которую попал. Ладно, кнут показан, пора и пряник показать.

— Крикун! Слезай с коня! Отправляйся в степь на разведку. Старайся не попадаться никому на глаза. Лорен, ты верховой ездой владеешь?.. — Он кивнул. — Тогда садись! Мы перед твоим появлением как раз занимались охотой. Продолжим, заодно поговорим, и ты продемонстрируешь свои возможности. Фарах! Беги вперёд. Ищи стада местной живности и гони на нас.

Шпион кивнул и с места развил скорость бегущей галопом лошади. Мы же двинулись шагом, чтобы не утомлять лошадей.

— Итак, я слушаю! Расскажи мне о себе, своих способностях, об Избранных вообще и их возможностях. О том, как оказался здесь… Начинай!

Рассказ «Пики» вышел долгим. Мы разговаривали до позднего вечера, периодически прерываясь на уничтожение очередной группы живности, что гнали на нас вампиры. Естественно, каждая зверушка использовалась с максимальной пользой — с поглощением крови и жертвенной магией…

Из рассказа Лорена складывалась следующая картина — с начала времён существовала некая организация наёмников божественного уровня. Не в том смысле, что они обладали силами божества, хотя и такие встречались, а в том плане, что нанимали их боги. В первую очередь — души миров. Это чрезвычайно сильные сущности, которые, однако, не обладали собственной личностью, а потому, чтобы справиться с какой-либо опасностью, им было необходимо наделить силой какое-либо живое существо — Избранного. Вот только расход сил был весьма нерационален, поэтому в доисторические времена сам Творец Миров (по утверждению Лорена) создал «Руны Творца», позволяющие Избранным переходить из мира в мир, решая возникшие проблемы за вознаграждение. «КПД» такого подхода намного выше, так как награда куда меньше тех сил, что нужно на подготовку нового Избранного с нуля, а огромный опыт наёмников практически гарантировал решение любой возникшей проблемы.

Чтобы отправиться в другой мир нужно коснуться «Руны» и пожелать выполнения задания. Тебя перенесёт в ближайший мир, которому требуется помощь. Вот только те, кто так делают, редко возвращаются, так как проблемы у миров бывают самые разные и, порой, наёмнику оказывается не по силам их решить. В результате «Избранные» в обязательном порядке ставят ряд условий, которым должно отвечать задание или вообще специализируются лишь на чём-то одном. В результате количество доступных заданий «по силам» резко сокращается. Вплоть до полного отсутствия на низких (до 20) уровнях. Их просто расхватывают! Лорен со своим пятнадцатым уровнем уже год не мог найти подходящего задания. А повысить уровень хотя бы до 20 ему было необходимо быстро (какое-то там пророчество, не стал разбираться).

Единой организации «избранных» не существовало, но были достаточно крупные объединения, которые создавались в первую очередь для выполнения заданий высокой сложности, выполнить которые в одиночку практически невозможно. Причём девять десятых всех таких организаций базировались в мире Лима. Это было обусловлено тем, что в нём было огромное количество «Рун Творца» — десятки тысяч, в результате чего цена перемещений на Лиму из любого другого мира была наименьшей… А платили за это перемещение уровнями! «Руны Творца» выполняли роль портальной системы для путешествий между мирами. Стандартная плата на перемещение в любой мир, где есть руна — один уровень. При выполнении задания перемещение «оплачивает» тот мир, в который ты отправляешься. А вот назад — сам! Большое количество рун в одном месте позволяет перемещаться к ним за меньшую «стоимость». Это и делает Лиму уникальным миром, хотя первоначально таковым он не был. Несколько тысячелетий назад один «Избранный» решил сделать свой родной мир центром межмировой цивилизации и начал создавать «Руны Творца». Это несложно — наносишь любым способом рисунок руны, а потом убиваешь рядом с ним Избранного. Руна готова! Понятно, с миром, где так обращаются с Избранными, никто не хотел иметь дел, но время шло, путешественники, случайно оказавшиеся в Лиме, с удивлением понимали, что их никто больше не убивает, а цена перемещения в этот мир куда ниже, чем в любой другой… Так, постепенно, он и стал основным центром сбора всех Избранных.

Правил на Лиме, кстати, тот самый Избранный, что всё затеял. Он уже давно достиг уровня бога, и даже старое имя его никто не помнит, называя «Вечным Императором». Слово Вечного Императора на Лиме — закон. Нарушение закона — мгновенная смерть для обычного человека и лишение одного уровня (через создание «Руны Творца») для Избранного. Удобно, надо сказать — и с преступностью борешься, и «систему порталов» улучшаешь. Мне понравилось, нужно будет как-нибудь навестить этот мир. Тем более такого разнообразия магии, оружия и артефактов, как там, нигде больше не встретить.

Я немного рассказал Лорену о себе. Тот утверждал, что я был Избранным ещё на родине. Именно этим объясняется моё стремление к совершенствованию владения холодным оружием. Про прыжки между мирами он ничего внятного не сказал. Лишь предположил, что это такое испытание для проверки и улучшения навыков. Про питомца почти ничего не знал. Видел, мол, кого-то похожего на Лиме, но только издалека и что из себя представляет не спрашивал.

Магия… С магией у Избранных всё непросто. Чем выше твой уровень, тем более сильные удары ты способен выдержать. Это относилось не только к магии, но и к технологическому оружию. Но многое также зависело от твоих умений. В сражении Избранных одного уровня почти всегда побеждает тот, кто лучше владеет своими умениями и магией. Существовало довольно чёткое деление на Избранных-воинов и Избранных-магов. Первые сосредотачивали свои усилие на тренировках воинского мастерства, а вторые — на непосредственном управлении собственной магией. В результате у воинов способности использовались рефлекторно и очень быстро, но были слабее и менее изощрёнными, а маги создавали заклинания медленнее, но и результат получался более мощным. Лорен относился к «воинам» и очень удивлялся, как так получилось, что при разнице почти в десять уровней он не смог усилием воли снять моё заклинание. Я же про себя решил, что, благодаря «системному интерфейсу», моя магия имеет максимально возможное для моего уровня развитие, в то время как другие вынуждены тренироваться самостоятельно, что в разы снижает эффективность. У Лорена ничего похожего на «игровую систему» не было. Даже свой уровень он определял ориентировочно, сравнивая, насколько выросли его физические показатели.

Прорывы Хаоса… Задания на их уничтожения считались чем-то вроде выноса мусора. И не хочется, а надо. Большой сложностью они не отличались, но в процессе выполнения легко было «заляпаться» Хаосом, по сравнению с которым радиация — детский лепет. Закрыть прорыв в Хаос несложно. Обычно он привязан к какому-то материальному носителю. Уничтожаешь его и дело сделано. Вот если Прорыв существовал тысячелетиями — тогда да, растения и животные учились приспосабливаться к изменившимся условиям, становясь чрезвычайно опасными. Но на это нужно было много времени. Восемь уровней за четыре прорыва — это было очень щедро по утверждению Лорена за такую пустяковую работёнку…

В ходе обсуждений перебили кучу живности, после чего даже Лорен стал посматривать на ритуальный нож, выглядящий сейчас как чёрная дыра, поглощающая свет в радиусе нескольких сантиметров от себя, с большой опаской. И не удивительно, ведь мы уничтожили больше сотни крупных животных, которых так и бросили на месте убийства. Расточительно, конечно, бросать столько мяса, но как его тащить? Да и лично я поостерегся бы его есть после «Жертвы», «Кипения» и полного обескровливания.

Зато удалось пополнить истощившиеся запасы почти пятью тысячами литров крови, а также провести два ритуала Кровавого Договора со шпионом и бароном, которым были даны практически те же указания, что и Крикуну. При этом я старался чётко контролировать затраты «дымки» — на барона побольше, Фараху — поменьше. Дымка продолжала утекать, но намного медленнее, чем раньше, а было её — куда больше, так что как минимум на неделю должно хватить. Точнее — хватило бы, если бы не приходилось тратить. А делать это придётся, ведь настало время наращивать мою армию вампиров! Как это сделать, у меня уже были предварительные намётки…

* * *

Ночью произошёл забавный случай. Помывшись после долгого дня, я решил не беспокоить сегодня «невесту», так как время уже было позднее, и лежал на кровати в собственных покоях, размышляя о планах на следующий день, когда услышал приближающиеся тихие шаги, а потом ко мне под одеяло кто-то залез. Естественно, я вначале подумал, что это Вера решила меня навестить и только через пару минут осознал, что вряд ли она могла за время моего отсутствия так похудеть.

Путём исключения это могла быть только Мила! Сразу вспомнились её перепады настроения, которые я считал результатом долгого нахождения в плену, а всё оказалось проще — она просто завидовала своей сестре. Понятно, без магии тоже не обошлось. Видимо я недооценил увеличение собственной привлекательности…

Дилемма, однако. Девчонка успела меня завести, но спать с малолеткой? Да ещё и сестрой невесты? Ладно бы у неё хоть фигура была! Я же не собака — на кости не бросаюсь. В результате она получила, но не того, чего хотела — а по заднице. Я же посреди ночи завалился к невесте. Пусть утром спит…

* * *

На следующий день ранним утром произошло давно ожидаемое событие — прибыл отряд горцев в тридцать человек. Очень вовремя. Барон некоторое время разговаривал с ними, что позволило мне одеться и привести себя в форму. К моменту, когда я наконец спустился во внутренний двор замка, разговор уже шёл на повышенных тонах.

— … должны тебя слушать?! Потеряв всю армию…

— У меня достаточно сил! — Перебил говорящего барон. — Один рыцарь Святослав, жених моей дочери, стоит всего вашего отряда! — Кивнул он в мою сторону, как мы и договаривались.

— Этот?! — Высокий бородатый мужчина с обветренным лицом повернулся ко мне, всем видом выказывая презрение. — И этому ты отдаёшь дочь и всё баронство?!

— Баронство — лишь после моей смерти! В остальном верно.

— А как же твоё обещание, отдать дочь самому достойному?! Так-то ты выполняешь его?!

— Он достоин! А то, что жених дочери будет из горцев — я не говорил. Это вы уже сами додумали.

— Да даже паршивый баран был бы достойнее! — Взорвался горец.

Это уже прямое оскорбление.

— Готов ответить за свои слова? — Хмыкнул я, кладя руку на рукоять меча. — Если победишь, Вера и баронство твоё, проиграешь и твои люди год будут служить в замке! Ну как?

— Сам сказал! — Оскалился в кривой ухмылке горец. — Все слышали?!

Воины подтверждающе загудели.

— Тогда сдохни! — Выкрикнул он, одновременно выхватывая короткий кривой кинжал и нанося им удар в прыжке.

Неплохая попытка! Выхватить кинжал гораздо быстрее, чем достать меч, и орудовать им на малой дистанции легче. Вот только я этого делать и не собирался! Заблокировав удар левой рукой, правой изо всех сил ударил ему в солнечное сплетение. Плохонькая кольчуга и толстый ватник частично погасили удар, но не до конца. Латная перчатка моего доспеха сыграла роль кастета. Ударь я в лицо, и бой был бы уже закончен, но это не входило в мой план.

Противник сделал несколько быстрых шагов назад, судорожно пытаясь вздохнуть и махая кинжалом в правой руке, как бы демонстрируя готовность напасть, хотя состояние его этого ещё не позволяло. Я же воспользовался замешательством противника, чтобы достать меч и теперь спокойно ожидал, пока он отойдёт от удара.

— Да, с воинской честью у тебя плохо. Гнилой человечишка! — Начал я глумиться над ошарашенным противником. — Может как мечник окажешься лучше? Доставай уже свою «ковырялку»! Смахнёмся!

— Уб… ю! — В два захода выдавил горец и выхватил из ножен ятаган.

Хотелось посмотреть, что он может, но сейчас я играл на публику, поэтому не дал ему возможности позвенеть клинком. Нанёс быстрый укол навстречу, заставив отскочить назад, но на этом не остановился, продолжив движение вперёд. После прыжка назад противник оказался в неудобном положении, на долю секунды потеряв равновесие, чем я и воспользовался, врезавшись в него всей своей массой. Горца снесло прямо к ногам его воинов. Ещё бы! Таким ударом как-то стальную дверь на спор выбил! Если ничего не сломал — считай дёшево отделался.

Но следует отдать ему должное, секунд через двадцать он попытался подняться. И это даже получилось! Но лучше бы лежал — лёгкий удар концом меча и ятаган вылетел из его руки, зазвенев по брусчатке. С последним аккордом похоронного марша горской воинской гордости я нанёс тот удар, с которого мог начать — кулаком в морду, окончательно отправляя противника в отключку. Пусть полежит, оклемается!

— Ну что? Есть ещё желающие смахнуться?! А то этот какой-то хлипкий попался! Нет желающих? Жаль, жаль… Если появятся — пусть приходят, тут смертничкам всегда рады! — Сказал я и ушёл, оставив барона разбираться с результатами боя. Сам же отправился на кухню чего-нибудь пожевать перед завтраком… Там меня барон и нашёл через несколько минут.

— Всё хорошо! Спесь с них ты неплохо сбил, так что договорились. Десять воинов останутся для охраны замка, ещё двадцать приедут позже из других родов. Плата обычная. Приказывать могу я и ты.

— Что по Вождю?

— Пока жив, но плох. Недолго ему осталось. — Речь шла о воинском Вожде по имени Барс. Снежный Барс, как его любили называть. Очень уважаемый горцами воин и полководец, прошедший вместе с прошлым бароном огромное количество воинских походов. Тот повоевать любил. И года не проходило, чтобы он не «пощипал» кого-нибудь. Все соседи вздохнули с огромным облегчением, когда шебутному отцу пришёл на смену его куда более спокойный сын. Сейчас Снежному Барсу уже далеко за семьдесят — глубокий старик по представлениям местных. Уже несколько лет он не выезжал из своего селения и с каждым годом сдавал всё сильнее.

Собственно, меня он заинтересовал своими воинскими знаниями, опытом и личными связами с самыми лучшими воинами гор. Неплохая кандидатура на то, чтобы стать вампиром, как я считаю! Во всяком случае — попытаться завербовать его было бы неплохо. А старость… Для того и тренировался в использовании ритуала обращения, чтобы варьировать результат в необходимых пределах.

Отправились мы вдвоём — я и барон. Если не считать десяток горцев, которые нас сопровождали в походе. В роду Барса вроде бы было несколько слабеньких шаманов, так что заодно и защиту от духов проверим!

Двигались мы на удивление недолго — всего часа четыре, но по таким кручам, что чёрт ногу сломит! Коней пришлось оставить на полпути в специально оборудованном для этого месте. Видно было, что раньше этой дорогой пользовались куда чаще, но за последние годы её успели подзапустить.

В селении, расположившемся в крошечной горной долине, барон начал обстоятельный разговор со старейшинами. По его утверждению — это надолго, поэтому я решил не тратить время, а сразу направиться к Барсу. Пустили меня не сразу, утверждая, что он сейчас со мной разговаривать не будет, но я смог настоять. К сожалению, женщина, ухаживающая за Вождём, оказалась права — разговаривать он не стал. Просто потому, что уже не мог. Передо мной лежал почти что труп, замотанный в шкуры! Пришлось доставать лечебный амулет и обильно снабжать его энергией, пока взгляд воспалённых глаз старика не приобрёл осмысленное выражение.

— Кх… Кхто ты?! — С трудом прохрипел он.

— Молчи и слушай! — Ответил я и наклонился, чтобы нас больше никто не слышал. — Я маг! Шаман, по-вашему. И могу тебя излечить! Даже молодость частично верну! Но взамен потребую службу — до конца твоих дней.

— Врёш-шь!.. — С трудом прохрипел старик.

— Предлагаю один раз! Уговаривать не буду! Согласен — будешь жить. Нет — сдохнешь! Недолго тебе осталось. — На этот раз он думал намного дольше.

— Хор… шо…

— Согласен?

— Да!..

— Ну, тогда поехали! — Скастовал «Контроль Крови» на женщину и усыпил её, после чего достал из сумки бубен и призвал духов, попросив закрыть нас от чужих взглядов, а также создать вокруг дома защиту, мешающую проникнуть внутрь. Закончив с этим, настала очередь ритуального ножа.

На этот раз магию не жалел, вливая по максимуму. Барон был высшим вампиром, но он мне был нужен для охраны замка, да и военачальник из него прямо скажем — хреновый. Так что Снежный Барс должен был снова занять место Походного Вождя, правда теперь ещё — вампира. В результате тонких настроек ритуала и затрат огромного количества «дымки» удалось откатить возраст старика до визуальных 35–40 лет, усилить его скорость, силу, выносливость, дать развитую Магию Крови, ориентированную на усиление природной защиты вампиров. Та же вспышка Магии Света теперь не должна ему сильно повредить, не говоря уже о солнце — на него он может вообще не обращать внимания. Щедрое вливание Крови Вампира позволило пробудить и усилить врождённые вампирские способности.

К концу ритуала от запасов «дымки» остались жалкие клочки, но результат того стоил. Если барон ощущался несколько слабее, чем убежавший от меня лорд вампиров, то Снежный Барс стал сильнее его, причём очень значительно — чуть ли не в разы! Надеюсь и «ТТХ» нового «юнита» будут соответствовать затратам!

— Запрещаю нападать на меня и вредить мне и тем, кто находится под моим покровительством! — Сразу же приказал я по завершению ритуала, после чего начал заключать «Кровавый Договор» с расширенными функциями. Если Крикун, Шпион и Барон должны были совершенствоваться сами, то Барс ещё должен был тренировать и усиливать подчинённых ему существ и посвящать своё свободное время стратегическому и тактическому планированию. Этакий «генштаб» в миниатюре.

На договор ушёл остаток дымки, и теперь я с удивлением рассматривал свой нож, который был со мной ещё с Земли. Внешне он ничем не изменился. Разве что казался темнее обычного, будто находится в помещении с худшем освещением, чем в действительности. Зато в «Ином» зрении всё было куда интереснее! К ножу со всех сторон стягивались тончайшие нити в огромном количестве. Наверное, они были и раньше, но тогда разрешающая способность моего зрения ещё не позволяла их различить. После очередного жертвоприношения они уплотнились и всё встало на свои места. Тёмные Знания позволили понять, что это не просто «нити», а специальные каналы, по которым течёт магия! Нож впитывает в эти каналы рассеянную в пространстве тёмную энергию, что позволяет не только усиливать мои заклинания, но и пропускать через них другие типы энергии, позволяя заклинаниям бить быстрее, точнее и меньше рассеивать силу в пространстве. Именно так работало тёмное усиление, вплетённое в ритуальный нож. Причём я смутно осознавал, что это ещё не предел! Со следующими уровнями Магии Тьмы можно будет сделать ещё более совершенное магическое оружие… Но какое — пока было скрыто. Впрочем, даже в этом виде ритуальный нож ещё не достиг своего максимума развития…

— Вставай уже! Хватит из себя больного изображать! — Приказал я Барсу.

— Кхе! Поживи с моё — узнаешь, как это, когда ВСЁ болит. — Пробурчал он, но мой приказ выполнил. — О как! Не соврал, чернокнижник! И что же взамен?

— Как я уже сказал — служба.

— Душу не потребуешь?

— Нет, но ты уже вампир.

— Конский член! Так и знал, что без какой-нибудь гадости не обойдётся! — Расстроился Барс.

— Да не парься! Вон барон — тоже вампир, и ничего! Только от духов тебя нужно скрыть, а то шаманы ваши развоняются! Так что посиди ещё чуток, пока я в бубен постучу…

* * *

— Готово! — Сказал я через пять минут. С каждым разом обращаться к духам становилось всё легче — особенно, если воздействие уже знакомое, ну и магии не жалеть, конечно.

— И что теперь?

— Ну, борода и патлы тебя неплохо старят. Скажи, что заезжий шаман тебя исцелил, но теперь ты должен ему отслужить. А потом приведи себя в порядок, да скачи по своим знакомым — нам нужна армия! Но небольшая — человек десять-пятнадцать. Так что ищи лучших.

— Что это за армия такая — десять человек?

— Десять вампиров, если точнее. Они, конечно, будут послабее тебя, но сильнее любого другого воина. Десяток вампиров взяли ваш замок, если не знаешь! Причём ты уже сейчас сильнее их в несколько раз. Опыта, конечно, пока нет, но наверстаешь. Тренируйся, изучай свои новые возможности, планируй как их наилучшим образом использовать против разных противников, исходя из того, что командовать своими «людьми» будешь сам, а я только осуществлять общее руководство и магическую поддержку.

— Хм… Возраст, как я понял, не важен. Увечья?

— Вылечим!

— Будет тебе армия. — Оскалился вампир так, что у меня даже мурашки по коже побежали.

— Действуй тогда! И лучше сам приводи кандидатов по одному-двум каждую ночь, начиная с завтрашней.

Посмотрев, как Снежный Барс начал деловито рыться в своих вещах, облачаясь в какую-то разновидность горской парадной одежды, я снял защиту с дома и пошёл к барону. Тот уже вовсю развлекался, спаивая старейшин привезённым из замка вином. На него самого спирт теперь почти не действовал.

— А! Сэр Святослав! Знакомься — Хвост и Лапа, наши новые воины! Поступают под твоё командование! — Названные горцы кивнули.

— Ну и отлично! Идём со мной! — Приказал я им. Те с тоской покосились на обильный стол, но оспаривать приказ не стали. На улице я им сказал. — Здесь с делами я закончил, так что собирайтесь и догоняйте! Дорогу помню. Если не догоните до конюшни, заставлю вокруг замка маршировать до потери сознания, а потом ещё столько же! Давайте — одна нога здесь, другая — там!

* * *

Без проводника двигаться по горам оказалось куда сложнее, чем мне казалось, так что не то что не успел дойти до конюшни, даже от селения нормально отдалиться не успел, когда меня догнали мои новые подчинённые. Судя по вытаращенным глазам весть о возвращении Снежного Барса в живое и деятельное состояние уже перестала быть секретом и легко била все остальные новости за последний год, включая захват замка вампирами.

Лишь уже около самого замка они набрались смелости спросить: «правда ли, что, эта…, того самого…» На что я им только глубокомысленно кивнул и отправил устраиваться в казарме.

По дороге связался с Фарахом и Крикуном, выясняя у них последние новости. Таковых не было — горцы вели себя тихо, обустраивались на новом месте. Лорен «Пика» глубоко поразил их своим мастерством обращения с оружием, а так как он был старшим в замке, пока нет меня и барона, то никаких сложностей с подчинением не возникало. Тогда я приказал Крикуну продолжать следить за состоянием дел в замке, а Шпиону — снова выдвигаться в степь на поиски стад живности, которую он теперь должен был гнать ближе к замку, чтобы к моменту прибытия старпёров у меня всё было готово для жертвенной магии. Ритуальный нож, конечно, хорошо, но «дымка» лучше. Да и сам нож нужно прокачивать пока есть возможность.

До вечера мы с Лореном развлекались поединками — друг с другом, вдвоём против гарнизона замка, на разном оружии. Ожидаемо Лорен оказался сильнее в сражениях «копьё против меча» на открытой местности, но слабее в помещении. Впрочем, если не активировать Выносливость и Рывок при ударе, то он меня сливал в любом случае — просто не хватало скорости. Сказывалась разница в уровне и его «заточка» под Воина. Если Рывок ещё как-то помогал оставаться с ним на одном уровне по скорости движений, а Выносливость — сбрасывать усталость, то с силой была беда. Лорен с лёгкостью гасил мои удары жёсткими блоками, несмотря на куда большую длину оружия, а ведь раньше я на недостаток грубой силы не жаловался!

Но и мне его удалось удивить…

— Да какой ты маг?! — Наконец не выдержал он. — По умениям ты настоящий воин! Осталось подняться на мою ступень для роста физических параметров и будешь побеждать в четырёх боях из пяти!

— Тем не менее, маг я более сильный, чем воин! — Ответил, в очередной раз активируя Выносливость. — Ладно, на сегодня закончим. Я кое-что для себя вынес и попытаюсь завтра тебя удивить.

— Буду ждать! Ты тоже не думай, что я показал все свои возможности!

Кивнув, поймал ближайшего слугу и приказал идти за мной. В своих покоях снял с себя доспехи и пропотевшую одежду, которую и отдал ему с приказом хорошенько выстирать. Сам же принял душ. Таких изысков как душевая кабина в замке раньше не было, так что пришлось немного извратиться с помощью магии. Чуть всё не проклял, когда пытался объяснить духам, что от них требуется. Ситуацию не облегчало то, что и «мудрец-из-башни», обычно чётко показывающий необходимые воздействия, сейчас сам оказался в некотором затруднении. Но нормальных удобств хотелось, так что справились, хотя магия на подкормку духов улетала в огромных количествах. Зато тёплый душ можно стало организовать вообще где угодно!

Приведя себя в порядок и переодевшись в чистое, направился в пещеру или «Заклинательный Покой», как я её теперь называл, потому что множественные вызовы духов и их «прикормка» на порядок облегчали работу с магией в этом месте. Не только с Магией Духов — а вообще. Существовало огромное количество факторов, влияющих на магию. Обычно я просто их игнорировал, вливая дополнительное количество магии и крови, но зачем зря разбазаривать ресурсы? Пока мне их хватало, но с каждым днём потребление возрастало. Вполне возможно, что скоро моих возможностей и возможностей питомца по восполнению магии уже не будет хватать. Лучше подготовиться заранее, организовав хорошо изолированную от внешних воздействий площадку! Но вначале…

После последней охоты у меня скопилось большое количество «лишней» крови. Вызвал «менюшку»:

Так… Магию Духов поднимаю до шестого, выше до следующего уровня не поднять. Регенерацию поднял на два уровня — больше нет, к сожалению. Преследование — 5 уровень максимальный, взял. Речь… Ну, пригодится. Поднял до шестого уровня. Со способностями всё. Навыки тоже решил поднять до 15, все три, что имелись. Осталось чуть больше трёх тысяч… Пусть пока «полежат» — мне ещё ритуалы проводить…

Сегодня вечером я решил сосредоточиться на прокачке своих доспехов и оружия. Для этого из арсенала было извлечено много всякого старья, что использовать глупо, а выкидывать жалко. Мне пришла в голову идея сделать из доспехов некий аналог силовой брони или экзоскелета на магическом принципе. Нет, никаких двигателей или искусственных мышц в сочленениях. Я собирался вселить в каждый элемент доспеха по духу, что будут компенсировать вес и инерцию доспеха во время моих движений таким образом, будто у него вообще нет массы. А вот для врагов эта масса не исчезнет! В идеале я смогу ударом кулака проламывать кирпичные стены и гнуть чужие доспехи как тряпку… Но до этого ещё очень и очень далеко. Магией Духов очень сложно создать «супероружие» за раз, но зато можно совершенствовать уже созданные артефакты до бесконечности. Поэтому сегодня дело ограничилось вселением в уже имеющиеся доспехи нужных духов и изменением толщины и формы пластин с помощью духа металла из золотого самородка.

Чуток тут — чуток там, а в результате доспехи стали немного удобнее и на пару килограмм тяжелее. Мне же, благодаря духам, они казались не тяжелее, а легче, чем раньше! Конечно, кардинально это ситуацию не меняло, но в бою почти равных противников любая мелочь может стать залогом победы, так что завтра Лорену придётся поднапрячься! Не говоря о том, что на столь малом достижении я и не подумаю останавливаться…

Настало время тренировки ритуалов Магии Крови. Первым делом — проклятья. Накладывая «Гемофилию» на сбежавшего вампира вдруг почувствовал откат всех наложенных на него ритуалов. Неужели как-то сумел вывернуться?! Как выяснилось через пару минут — нет. Сдох! Такое огромное количество проклятий на крови не выдержал даже высший вампир! Ну, туда ему и дорога. Жаль только тренировать заклинания теперь не на ком… пока не на ком, а там враги найдутся.

Раз отработка проклятий пока закончилась в связи с отсутствием достойных целей, приступил к изучению других направлений. В первую очередь, конечно, Портал. Меня несколько смущало то, что он «сжирал» двадцать литров крови только на активацию, но его потенциальная полезность пересилила. Через десяток секунд после активации передо мной сформировалась метрового диаметра сфера со множеством настроек, большую часть которых я пока не до конца понимал. Ну так и должно быть при первой активации, со временем знания «уложатся», как стало с много раз использованными проклятьями и «Договором».

Попробовал «навести» Портал в какое-нибудь знакомое место. Не получилось! Требовался какой-нибудь материальный якорь. Зато смог настроиться на Шпиона, что сейчас курсировал по степи. Стоимость перехода к нему оказалась литр на пять человек. Можно было переместиться к Снежному Барсу — он был дальше. Стоимость перемещения — четверть литра на человека. Можно также настроить портал и на «маркеры» задания. Перемещение к ближайшему Прорыву Хаоса «стоило» половину литра с человека, а к дальним — литр. Поигравшись с настройками я понял, что литр крови — это некая стандартная величина перемещения одного человека в любую точку мира. Но на малых расстояниях удавалось чуток сэкономить.

Попытался настроить портал на Землю… но пришлось обломиться. «Модуль поиска» просто не понимал, по какому вектору требуется направлять портал… Ха! А ведь в прошлом мире я, помнится, сделал из деревенского кузница Сосуд для магии! И даже чувствовал его! Попробовал произвести настройку, используя эту связь. И даже получилось сформировать вектор, но тут уже запротестовал основной «контур» Портала, который, похоже, просто не предназначался для подобных перемещений. Ну, что же, очень жаль… Что за?!..

— Нечто, ты куда полез?! — Питомец, до этого тихо лежащий на столе, изображая меховой воротник, с появлением сферы портала явно возбудился и стал летать вокруг неё, разглядывая, а после попытки наведения на координаты в другом мире — вообще «нырнул» прямо в неё! — А ну-ка вылезай!.. Нет, стой!

Как только питомец оказался внутри сферы она начала увеличиваться в размерах, достигнув трёх метров в диаметре! Структуры контуров чрезвычайно усложнились, но на управлении это сказывалось не так сильно. Зато основной контур давал сигнал о готовности! Я мог переместиться в другой мир!!! Способность питомца оказалась тем, что не хватало порталу для перемещения между параллельными пространствами! Вот только и стоимость возросла весьма значительно. На открытие портала в прошлый мир нужно было потратить сотню литров крови и две тысячи единиц энергии, плюс десять литров и сто единиц за каждого перемещаемого человека! Нехило!

Прошлый мир меня уже не слишком интересовал — этот был ничем не хуже, а вот на Землю бы я не отказался переместиться, но её координат у меня не было. И якоря не было… Жаль. Но и так возможность О-О-Ч-Е-Н-Ь интересная!


Глава 24. Если долго мучиться…


Долго «игрался» с настройками Портала, пока всё же не решился им воспользоваться. Не терять же потраченную на активацию кровь? Тем более, связавшись с Барсом, узнал, что он уже готов предоставить четырёх человек для превращения. Приказал ему собрать их всех в одном уединённом месте и ждать, после чего «шагнул» к шпиону. Перемещение происходило в «импульсном» режиме. То есть нужно было встать рядом со сферой, отдать команду на перемещение, указав объекты для переноски, после чего она выдавала магический «пинок», отправляющий эти объекты по сформированному пространственному каналу. Другими словами: «БАХ, и ты на месте». Сейчас перенесены были только я и Нечто. Что интересно — портал можно было «схлопнуть» за собой, а можно было оставить до полного истощения вложенной магии. И, пока это не произошло, его можно использовать повторно. Кроме того, как я только что осознал, между двумя работающими порталами можно сформировать туннель с намного меньшими затратами магии на транспортировку. Но если нужно иметь несколько постоянно функционирующих линий, то придётся делать много пар порталов. Нужно будет попробовать использовать вампиров для поддержания их работы. Если получится — у меня появится собственная сеть «телепортов» в пределах одного, а там, чем чёрт не шутит, и нескольких миров!..

— Господин. — Поклонился подошедший ко мне шпион.

— Мне нужны жертвы! Ты выполнил моё задание?

— Я нашёл большую стаю баратов и как раз начал их гнать в сторону замка.

— Уже не нужно! Главное собрать животных в одном месте. Дальше я справлюсь сам! Давай, веди к своим баранам.

— Баратам…

— По фигу!..

Однако, увидев стаю баратов — огромных зверюг под два с половиной метра в холке, да ещё и в количестве нескольких сотен, призадумался. Убивать таких тварей будет явно непросто. Одного заклинания может не хватить, а, пока я буду возиться с одной, другие могут и напасть. Погиб, затоптанный «бараном»… Глупо может получиться. Тогда попробуем иначе…

Сосредоточился на требуемом результате и отправил запрос «мудрецу-из-башни». Как быстро и просто принести в жертву кучу животных? Мудрец предложил несколько вариантов — ни один из них мне не понравился, но выбирать не приходилось. Ударил в бубен, призывая духов и щедро делясь с ними магией. Через пару минут из наступающей темноты показался первый барат. Он слегка пошатывался и тряс головой, но продолжал двигаться в нашем направлении. Я наложил на него «Жертву», после чего барат прошёл мимо, чтобы свалиться в нескольких десятках метров дальше и съехать на дно неглубокого оврага. Активировал на нём «Кипение Крови», окончательно добивая животину. Между тем из темноты показался второй барат.

Так мы и работали — как на конвейере. К сожалению, злые духи, контролирующие разум животных, «отжирали» приличное количество тёмной магии, из-за чего КПД схемы был несколько ниже, зато мы очень быстро умертвили больше пяти десятков баратов, после чего те что-то почувствовали и со страшным грохотом ломанулись, куда глаза глядят. К счастью, глядели они не в нашу сторону.

Крови в баратах оказалось просто немеряно — больше сотни литров, в результате чего у меня образовалось девять тысяч литров в запасах. И это не говоря об огромном количестве жертвенной магии! В связи с этим обстоятельством я решил воспользоваться ритуалом, актуальность которого в свете последних открытий, как говорится, «назрела».

— Нечто! Давай сюда!

— Кур? — Заинтересовался питомец, спускаясь с вышины.

— Апгрейдить тебя будем! — В самом деле, полторы тысячи магии в Сосуде — это уже не серьёзно! Да и скорость поступления — мизерная, ведь ритуал был применён на четвёртом уровне Магии Крови, а сейчас я имел уже шестой, да и в использовании ритуалов поднаторел. Усиление «дымкой», опять же.

Так как Нечто — это мой билет в «мир иной» и основная надежда вернуться когда-нибудь на родину, то мелочиться не стал, выделив на ритуал две трети всех запасов — как по крови, так и по «дымке». Впервые я осуществлял ритуал, задействовав столько сил. Влить шесть тысяч литров крови в ритуал «Сосуда» оказалось адски сложно. На шестом уровне Магии Крови у него появилось множество дополнительных настроек. Можно было добавить возможность выплеснуть всю магию, находящуюся в Сосуде, в виде мощного проклятья, хотя это убило бы и питомца, поэтому я сразу от такой возможности отказался, зато другая — запитывать ритуалы напрямую от Сосуда, пришлась мне по душе! Жаль с заклинаниями так не получится… Хотя это уже не важно, ведь я смог увеличить пропускную способность канала настолько, что Нечто должен был стать вторым моим резервом, заполняя всю потраченную магию чуть ли не мгновенно.

В результате ритуала, продолжавшегося больше часа, я смог добиться получения такой «таблички»:

По сравнению с запасом в семь с половиной тысяч мои полторы сотни «магии» вообще не смотрелись! С Сосудом на полторы тысячи я и так существенно опережал свой «уровень» по возможностям, теперь же, расширив канал и увеличив резерв в пять раз, вообще стану, пользуясь игровой терминологией, «имбой»! Нужно будет подумать, как обезопасить питомца от врагов. Не хотелось бы случайно потерять такие возможности. Конечно, 155 уровень «какба» намекает, что он и сам может о себе позаботиться, но и перестраховаться не помешает.

Очередное жертвоприношение сказалось на ритуальном ноже самым приятным образом. Магические каналы не только «окрепли», но и стали активно перемещаться в пространстве, засасывая рассеянную Тёмную Магию. Теперь мне не приходилось его втыкать в каждую тушу — «дымка» сама стекала в нож. Экономия времени на лицо! Дождавшись, пока в мёртвой живности не останется ни клочка магии, приказал вампиру разделать туши и снять с них шкуры. Хоть такой прибыток будет.

Сам же начал новый ритуал создания Портала. Скорость конных и пеших передвижений меня сильно бесила. Нет, первые дни всё было хорошо. Даже прикольно. Но потом многочасовая тряска в седле встала «поперёк горла» моей деятельной натуры. Хотелось действия, а приходилось тратить кучу времени на выматывающее передвижение. Но теперь у меня был Портал! Возможность мгновенно оказаться в требуемом месте! Конечно, там должны были быть «метки» для его наведения, но послать вампира — это не самому грязь месить! Цена ритуала довольно высока, особенно для первых уровней, когда буквально трясёшься за каждый литр крови, но вполне посильна. Меня не обломает раз в пару дней сходить на «охоту», особенно если самому выслеживать дичь не придётся. А можно поступить ещё проще — закупать живность у горцев, хотя эта идея мне не слишком нравилась. Куда интереснее было каждый раз искать и убивать новый вид животных, получая возможность завладеть их навыками и способностями! Так бараты дали мне следующий, уже четвёртый уровень «Выносливости».

Между тем Портал был довольно быстро сформирован — быстрее, чем первый раз; все необходимые настройки для перемещения уже были заданы. Охватил зоной переноса себя и питомца, после чего дал сигнал активации…

* * *

— Что?!.. — Тут же раздались крики со всех сторон.

— Демон!..

— Конский член! Шаман, обязательно было так пугать?! — Возмущённо спросил Снежный Барс, поднимаясь с земли.

Оглядевшись, понял, что нахожусь в крошечной горной долинке. Со всех сторон возвышались отвесные стены гор. По одной из каменных кручь вниз падал маленький водопад. Довольно живописное место…

— Привыкай! — Ответил Барсу. — Теперь это мой любимый способ путешествия… Все здесь готовы пройти ритуал и поступить под моё начало?

— Да!

— Тогда представь нас.

— Братья! Это шаман Святослав, о котором я говорил. Он омолодит и вылечит вас так же, как и меня, но за это придётся отслужить. Сэр Святослав! Это мои побратимы — братья Ковали, Удар и Жар, лучшие кузнецы гор, отличные воины…

— Были такими. — Кивнул могучего вида старик. — Да прошло наше время. Не могут уже руки молот удержать, да в спину будто гвоздь раскалённый вогнали.

Сидящий рядом седой мужчина с повязкой на левом глазу только кивнул.

— Ничего! Барса я, считай, с того света вытащил. И вас подлатаю — лучше новых будете!

— Хорошо! — Ободряюще кивнул ковалям Барс и продолжил. — Это Брода Меткий. Превосходный стрелок и следопыт, а это — Мерг «Двурукий». Лучший мечник из всех, кого я знаю.

— Давно уже «однорукий», а не Двурукий. — Тяжело вздохнул нестарый ещё мужчина, демонстрируя страшно искалеченную правую ладонь, на которой не хватало трёх пальцев.

— Всё? Тогда с тебя и начнём. После проведения ритуала вы все должны будете дать мне магическую клятву верности. Нарушение её означает смерть. Согласны?! — Спросил я. — Тогда «поехали» (с)!

Взялся рукой за рукоять ножа и активировал ритуал обращения в вампира, выбрав целью «Двурукого». Слегка омолодить, увеличить скорость, мышечную силу, восстановить потерянные конечности, вылечить последствия других ранений… Магию Крови по минимуму, упор на физические показатели… Подать «дымку» — максимально экономно, зато вливая большое количество крови и магии… «Заполировать» результат единицей крови вампира для пробуждения врождённых способностей… Готово!

С удовольствием наблюдал, как начал работать полностью настроенный ритуал. Плоть человека на секунду «оплыла», после чего снова приняла нормальную форму, только изменённую. Действовать старался по принципу — максимально раскрыть возможности, а до совершенства пусть сам доводит! Как говорится, двадцать процентов усилий дают восемьдесят процентов результата. Так и я пытался дать по минимуму, а получить — по максимуму. Получится или нет — проверим на практике. По ощущениям, должно выйти неплохо.

Стоило магии закончить своё действие как «Двурукий» вскочил на ноги, быстро сжимая и разжимая кулаки на обеих руках, а потом и вовсе выхватил два коротких меча и произвёл десяток ударов, свистя рассекаемым ими воздухом.

— Потом потренируешься! Запрещаю нападать на меня и причинять вред. Соглашайся с Договором и можешь хоть всю ночь мечами свистеть! — Быстро активировал Договор — на нём я экономить не решился, благо затраты «дымки» и магии всё равно были в разы меньше. Согласие «пришло» мгновенно и договор был заключён. — Кто следующий?!

Следующими стали братья Ковали. Им я сделал упор на силу и выносливость за счёт скорости, но зато довольно щедро «ливанул» вампирской крови и не пожалел дымки на Магию Крови. С упором не на пассивную защиту, а на активные воздействия. Будут у меня два Мага Крови, не считая Крикуна. Попробую из Ковалей сделать «крафтеров» — оружие и доспехи «куять» с магической начинкой.

С лучником действовал аналогично мечнику. Максимальное раскрытие способностей при минимальных затратах. Упор на скорость и выносливость. Правда экономить дымку уже смысла не было, поэтому остаток «влил» в развитие Магии Крови пассивно-защитного типа. Естественно, не забыл и заключить с каждым вампиром договор…

— На сегодня закончили. Барс! Когда сможешь подготовить следующую группу на обращение?

— Завтра днём. Ещё три воина.

— Здесь место достаточно надёжное?

— Очень надёжное. Мы тут не раз хоронились. Ни разу никто найти не смог!

— Тогда делаем так. Людей на обращение будете притаскивать сюда…

— Некоторые слишком далеко или не способны сами дойти!

— Неважно! Сделаете носилки или ещё что. Вампиры куда сильнее и выносливее обычных людей — дотащите. Кроме того, оставь здесь одного вампира на страже. Я создам отсюда постоянный Портал, ведущий в замок. Так что следующие ритуалы будем проводить уже там, а не «на коленке» в походных условиях. И пусть тот, кто будет охранять это место, не сидит без дела, а подготовит несколько «сюрпризов» — обвал на голову врага, например. Вообще забывайте про безделье. Вампиры почти не устают, если крови достаточно выпили, так что вы должны либо работать, либо тренироваться! Кровь же будете получать от меня лично — «переработанная» Магом Крови эссенция куда питательнее сырой крови. И не вздумайте загрызть кого-нибудь! В крайнем случае можете осушить какое-нибудь животное, но потом не забудьте хорошо спрятать тушу!

Раздав ценные указания, сформировал Портал, соединив его со всё ещё не закрывшемся Порталом в замке. В результате цена перемещения по крови упала до нуля, а по магии — в три раза! Причём, закачивая магию в Портал с одной стороны, она повышается и во втором, как в двух сообщающихся сосудах! Осталось только проверить, как быстро будет уходить энергия. Если смогут простоять хотя бы недельку в режиме ожидания — то сделаю себе в замке Портальный Зал! Если нет — то ещё подумаю.

Вернувшись порталом в замок, переоделся и отправил несколько охранников с телегами — привезти шкуры баратов. Сам же устроил себе небольшой «семейный» обед. Ещё одно преимущество Портала — нормальное трёхразовое питание и сон в кровати. Вера очень обрадовалась моему появлению, а Мила весь обед обиженно молчала, но, при этом, смотрела как я ем, почти не отрываясь и чуть ли не забывая моргать. Местный этикет не запрещал общаться во время еды, так что мы заодно обсудили с бароном перспективы развития замка, сойдясь во мнении, что нужно усилить его оборону наняв хороший отряд наёмников или пригласив пяток безземельных рыцарей с латниками, что, в принципе, одно и то же. Средств на это вполне хватало — лорд вампиров уходил налегке, оставив захваченную казну и награбленное добро.

В ближайшее время ожидалось появление нескольких караванов, двигающихся через перевал, с которых можно будет «срубить» за проход неплохую сумму, а также пополнить штат слуг. С караванами всегда идёт много переселенцев, для которых завербоваться в замок — огромное счастье. Можно и гарнизон пополнить, переманив охранников каравана. О неустойках за прерывание контракта здесь ещё не слышали, так что максимум — им придётся вернуть часть аванса.

После обеда отправился в пещеру под замком. Можно было помахать железом вместе с Лореном, но на полный желудок ничего путного из этого бы не вышло, поэтому решил вначале поколдовать, благо магии в Сосуде питомца уже накапало за три тысячи. Добравшись, первым делом проверил Портал. Он оказался в полном порядке. Магия если и утекала, то совсем незаметно. Потом «связался» с Мудрецом-из-башни. Меня интересовали способы повышения эффективности работы с духами путём привязки их к местности. Пещера уже позволяла призывать духов с гораздо меньшими усилиями, но хотелось большего — чтобы каждое магическое действо дополнительно усиливалось, подобно использованию «дымки».

Мудрец долго думал, после чего предложил превратить весь комплекс пещер под замком в один большой Дом для духов. Условием их «проживания» можно сделать помощь в сотворении магии, но нужно было каким-либо образом заинтересовать духов в проживании именно здесь. Как это сделать было уже известно — нужно призвать достаточно сильных духов и дать им энергию. Дальше они сами подстроят территорию под себя, после чего другие духи того же типа с удовольствием поселятся на созданной «жилплощади». Загвоздка была только в большом количестве потребной магии, но с этим у меня, благодаря питомцу, проблем не было. Запас магии, какой был у него, я бы смог получить лишь на уровне 200+, если исходить из текущего прироста магии.

«Зачарование» шло по накатанной — Мудрец передавал мне образы, которые я транслировал духам, щедро вливая магию. Под мерный рокот бубна привычно перешёл в отрешённое состояние, в котором связь с духами осуществлялась проще всего. В отличие от прошлых случаев духи приходили не просто быстро — мгновенно, причём были они куда сильнее, чем обычно. Если раньше первыми появлялись слабые духи, и лишь после длительного камлания — средние, то на этот раз явилась целая куча средних духов и уже через несколько секунд — несколько сильных. Таких же, какие сидят в моём лечебном амулете и лишь чуть слабее духа металла из золотого самородка.

«Непонятку» быстро разъяснил Мудрец-из-башни. Духи почувствовали увеличение доступного мне количества магии и автоматически увеличили мой рейтинг в своём «Табеле о рангах». В данном случае это означало возможность использовать значительно более полезных «сильных» духов и даже «могущественных», если постараться. Расход магии, понятно, тоже возрастал, но не так, чтобы в разы.

Этим обстоятельством следовало воспользоваться! Щедро выливая сотни единиц магии из Сосуда, призвал двух могущественных духов — Духа Крови и Духа Земли. Первому из них пришлось передать ещё и эссенции крови, второй же удовлетворился энергией, причём эффект от его работы был куда нагляднее, чем у Духа Крови. Стены пещеры начали менять свою форму, перетекать подобно жидкости. Через несколько десятков минут пещера уже мало напоминала себя прошлую. Если раньше она имела вполне обычный, естественный вид, то теперь превратилась в настоящую анфиладу арочных залов, свод которых был дополнительно усилен каменными колоннами. Пол залов стал почти идеально ровным, но главное было в другом — сама структура камня претерпела изменение. Теперь он куда лучше удерживал магию и являлся отличным жилищем для духов.

Работа Духа Крови была куда менее заметной, но от того не менее важной! Используя полученную эссенцию, дух вплетал в стены и пол сложные объёмные структуры, слабо светящиеся в Ином зрении. Идеальные жилища для Духов Крови! Через пару часов времени и три тысячи единиц потраченной магии, пещера приобрела законченный вид. Конечно, это ещё был «черновой вариант» и последующие доработки сделают результат значительно лучше, но сути это уже не изменит.

Пещера была разделена на четыре зала: Зал Металла, Зал Крови, Портальный Зал и Зал Призыва. Для работы с оружием и доспехами, ритуалами Магии Крови, Порталами и Магией Духов соответственно. В стенах каждого зала жили десятки средних и сильных духов подходящих направлений. Они всегда были готовы явиться к магу и помочь ему творить магию за совсем небольшую плату, причём все необходимые указания им уже были даны, так что отвлекаться во время «каста» не придётся. При необходимости духи также могли защищать пещеру от врагов. В своём жилище их могущество было довольно велико. Во всяком случае я бы не рискнул нахрапом переть против таких защитников.

Магии оставалось не так уж много — меньше тысячи в Сосуде и сотня в резерве, но удержаться от того, чтобы воспользоваться новой «игрушкой» было выше моих сил! В Зале Металла теперь стоял невысокий каменный постамент, в котором жили четыре сильных духа. Плюс большой дух Металла из золотого самородка, приближающийся по силам к «могущественному» духу.

Положил на постамент ятаган наёмника, с которым я сразился около каравана. До этого момента у меня до него как-то не доходили руки. Да и не было понятно, что можно сделать с этой «рельсой» без нормальной кузни и умелого кузнеца-оружейника. Теперь же всё было иначе! Ятаган мгновенно покрылся «пылью» под действием магии духов — это выходили различные вредные примеси. Металла было достаточно, поэтому я решил «замахнуться» на нормальный двуручный меч позднего средневековья. Впрочем, благодаря магии, можно было попытаться создать нечто даже более интересное — внешне это будет почти двуручник, но со сложной витой гардой как на шпагах более поздних эпох. Духи обеспечат компенсацию веса и инерции, чтобы при необходимости можно было пользоваться мечом даже одной рукой.

Возможность «лепить» из металла подобно пластилину — одним усилием воли, чрезвычайно меня увлекла. Я пару часов «игрался» с формой лезвия, гарды, балансом и магией, пока не получил почти полностью устраивающий меня результат. Следующими на переделку пошли доспехи. В зачарованном зале работать оказалось на порядок легче. Я буквально видел, насколько грубыми и «кривыми» оказались мои первые попытки в зачаровании. В Зале Металла всё шло совершенно иначе. По сути, от меня требовалась лишь задумка и магия, воплощение же на себя полностью брали духи. А так как направлять и критиковать всегда легче, чем делать самому, то и результат оказался куда лучше. Не удержавшись, я «перекрасил» металл доспехов под чёрное матовое воронение и нанёс абстрактную, но красивую гравировку. Особого смысла в ней не было, но доспехи сразу стали выглядеть эффектно и дорого. Можно было сделать также чеканку серебром и золотом, тогда они вообще бы смотрелись потрясно, но не следовало забывать, что доспехи не парадные, а вполне боевые, так что предательский блеск серебра или золота, выдающий моё расположение в темноте, был совершенно лишним.

Увеличившееся удобство и значительно уменьшившийся вес доспехов, при даже большей защищённости, меня чрезвычайно радовали! С внутренней стороны металлических пластин я сформировал ниши для амулетов степняков, которые сплавил с бронёй, превратив в один большой защитный артефакт, помогающий как от магии, так и от физических воздействий. Так удар, нанесённый в уязвимые места, будет отклонён либо полностью, после чего врагу придётся бороться с собственной инерцией после «промаха», либо частично — тогда он придётся на толстый металл защиты.

Для работы с магией доспехи пришлось перенести в Зал Призыва. Большинство слабых духов из амулетов были изгнаны, а на их места поселены средние или даже сильные духи, что в несколько раз увеличило эффективность магической защиты. Конечно, я не обольщался. Хорошее современное оружие с лёгкостью пробьёт все мои «навороты». Да и магия бывает разная — Великого Шамана защита даже не задержит. Но любого противника МОЕГО уровня можно будет удивить очень неприятно, да и дальнейшие перспективы не могли не радовать. Вполне возможно, что через несколько (десятков) итераций, даже снаряд из пушки может оказаться недостаточно мощным, чтобы меня угробить! К сожалению, чтобы добиться такого результата требовались редкие магические материалы и ингредиенты, а также соответствующие знания и навыки. Мудрец-из-башни был не всеведущ и умениями по созданию высших артефактов Магии Духа не обладал.

Куда легче было купить или добыть уже готовые артефакты, а не заниматься «колхозом». Для этого можно было отправиться на Лиму. То же копьё Лорена, что меня так поразило, было приобретено именно там. Причём это было далеко не самое сильное оружие! Добраться проблем не было — Руна Творца в помощь. Проблема была в другом — мне просто не было что предложить взамен! Нет, была, конечно, казна замка, было моё золото из прошлого мира… Но первая требовалась здесь, а второго явно недостаточно. Изделие уровня того же копья вполне можно приобрести. Вот только хотелось же совершенно иного! Если уж отправляться за артефактами, то нужно брать лучшие из возможных! А мне, как успел просветить Лорен, не хватит денег даже на минимальный комплект «Избранного» начального уровня! Конечно, всегда можно «урезать осетра», но как же не хочется!

С этими мыслями я и отправился к Лорену на тренировку. С «новыми» доспехами и мечом я перестал проигрывать ему «всухую» на открытой местности и стал чаще побеждать в сражениях на ограниченном пространстве. Воин даже признал, что я прогрессирую устрашающими темпами. Впрочем, о преимуществах моих доспехов и меча он не знал, поэтому списывал всё на улучшающиеся навыки. В перерывах между тренировочными боями я расспрашивал Лорена о Избранных и Лиме:

— Какой комплект артефактов минимально необходимо иметь?

— По-разному, но в первую очередь оружие, доспехи и защита от магии.

— Какое оружие используют Избранные-маги и воины?

— В зависимости от способностей и навыков. Есть воины, специализирующиеся в дальнем бою и использующие различные технологические и магические артефакты. Есть универсалы, одинаково сильные на средних и близких дистанциях. И есть такие как я и ты, сражающиеся в ближнем бою. Для нас главное защититься от дальних атак, для чего нужен мощный защитный артефакт, способный держать удары, пока ты не сблизился с врагом. В идеале он вообще не должен тебя заметить до последнего момента. Для этого используются артефакты маскировки, но другой Избранный в любом случае почувствует тебя на расстоянии сотни шагов, как ни прячься. Дальнобойное оружие также характеризуется ограниченным количеством срабатываний, если магическое, или боекомплекта — если технологическое. Маги же в дополнение ко всему уже сказанному имеют также концентраторы и накопители. Концентраторы позволяют более эффективно расходовать силы и быстрее создавать заклинания, а накопители — иметь большее количество магической энергии.

— А защита?

— Защита тоже делится на магическую, технологическую и смешанную. Твои зачарованные доспехи относятся к смешанному типу. С одной стороны, полностью закрывающий тело стальной доспех, с другой — отклоняющая удары магия.

— И как бы ты их оценил?

— Трудно сказать… Раньше однозначно бы отнёс к доспехам начального уровня, сейчас же, думаю, уже среднего. То есть достаточно эффективного с 20 по 50 ступень.

— А на меньшем уровне можно носить артефакты для сотых уровней и выше?

— Конечно! — Удивился Лорен. — Только откуда ты их достанешь? Они стоят огромных денег и обычным золотом тут не обойтись… Разве что его будет просто огромное количество.

— Похоже, мы подошли к главному! Что на Лиме ценится больше всего? За что можно купить самые лучшие артефакты?

— Самые лучшие? Даже не знаю… Их изготавливают на заказ мастера, работающие на крупные гильдии или на Императора. Можно их получить в награду. Офицеры носят очень качественные артефакты. Можно купить, но отдать придётся что-то соответствующее. Например, артефакт божественного уровня…

— Это что такое? — Перебил я Лорена.

— Ну… Чёткого определения нет. Бомба, способная разрушить крупный город. Портальный артефакт, позволяющий перемещать между мирами целую армию… Или магические материалы, позволяющие их создать. Мифрилл, Адамант, Пыльца Фей, Кристаллы Порядка… Что-то типа того.

Под вечер связался Снежный Барс, сообщив, что привёл ещё шестерых человек на обращение.

«Ты же говорил — будет три?!» — Удивлённо спросил я.

«Старейшины про тебя прознали и возбудились. Кому не хочется стать снова молодым? Воины из них так себе — одному вообще сотня лет скоро стукнет! Меч не брали в руку уже больше времени, чем ты живёшь. Но это не проблема?»

«Да всё равно. Лишь бы навыки были, а восстановить — не проблема. Погоняешь месячишко без продыху, будут чудо-воинами»

«Тогда мы готовы!»

«Ждите!» — Ответил я и связался со шпионом. — «Фарах! Ты где сейчас? Мой приказ выполнил?»

«Сэр Святослав! Я отправил шкуры в замок, они уже должны быть на подходе, после чего отправился на поиски новых зверей. Пока выследил лишь стаю гиеновых собак. Но видел в предгорьях и следы пещерного медведя!»

«Это хорошо. Но мне нужна кровь! Сколько времени у тебя займёт добраться до гиен?»

«До гиеновых собак? Они совсем рядом… Пару минут»

«Отлично! Тогда я сейчас перемещусь прямо к тебе! Жди»

— Лорен! — Вслух сказал я сидящему рядом воину, занимающемуся своим обычным делом — полировкой оружия после тренировки. — Я собираюсь на охоту, не хочешь размяться?

— Почему бы нет? А на кого будем охотиться?

— Гиеновые собаки. И это не совсем охота. Скорее — сбор крови. Придём, перебьём и вернёмся назад.

— Что требуется от меня?

— Просто зайди зверям с тыла и не дай им уйти. Не хочется гоняться за ними по всей степи… — Ответил я и, найдя глазами свернувшегося в меховой шар питомца, крикнул: — Нечто! Ко мне! Мы отбываем!

Схватил со стола свою любимую сумку с золотом и амулетами, с которой теперь никогда не расставался, и направился в Портальный Зал. Кстати о сумке — нужно будет над ней поработать. На расширение пространства я пока не замахиваюсь, но уменьшение веса и защита от воров — запросто!

В Портальном Зале не было ничего, кроме вплетённых в пол и потолок магических структур, облегчающих работу с Пространственной Магией вообще и Магией Крови в частности. К сожалению, этого оказалось недостаточно, чтобы снизить расход энергии на функционирование ритуала Портала в пассивном режиме. Один я ещё мог держать в активном состоянии, но десяток — уже нет. Поэтому от кучи стационарных порталов по всему миру пришлось пока отказаться. Да и нужды в этом не было — перенастройка единственного работающего портала занимала считанные секунды. Другое дело, что для этого требовалось моё личное участие…

Настроил выход Портала на шпиона, «оборвав» тем самым связь между замковым Порталом и Порталом долины горцев, после чего «отметил» себя, Лорена и Нечто в качестве объектов переноса. На перенос ушёл литр крови и двадцать единиц магии. Причём, что интересно, Нечто переносился совершенно «бесплатно».

Оказавшись в совершенно другом месте, Лорен ошарашенно огляделся, крепко стискивая в руках древко копья.

— Ничего себе! — Сказал он, удивлённо. — Это же Высшая Магия! Ты ей уже владеешь?!

— Да вот смог приобрести, с оказией… — Уклончиво ответил я. — Ладно, двинули! Фарах, ты где там?!

— Сэр Святослав! Я здесь! — Из ближайших кустов выбрался разведчик в накидке, связанной из степной травы. Похоже, он тут время зря не терял.

— Двинулись! Фарах, Лорен, обходите стаю справа и слева. Я пойду напрямик. Ваша задача — не дать зверью разбежаться. Отжимать их в мою сторону. Начали!..

Нападение прошло не без накладок, но вполне неплохо. Почувствовав, что их обходят, собаки рванули в сторону Лонена, где и огребли по нескольку ударов копья, после которых четыре зверя могли лишь жалобно скулить — двигаться с перебитыми ногами или разрезанными сухожилиями у них уже не получалось. Оставшиеся дееспособными звери быстро отступили в сторону Фараха, но, учуяв вампира, забыв всё на свете ломанулись прямо на меня. Чего мы и добивались! Зверей было два десятка, так что я с трудом успевал накладывать «Жертву». После чего тут же кидался «Каплей» или кастовал «Кипение Крови». Троих собак пристрелил из лука. Пяток особо прытких обработал «Вампиризмом», хотя обычно этого не делал — отток жизненных сил уменьшал количество «дымки». Но не отпускать же? С паршивой гиены — хоть крови чуток.

Итого с тридцати гиеновых собак, включая молодняк, удалось получить сотню литров крови — как с двух баратов, и весьма приличное количество «дымки». Видимых изменений с ножом я на этот раз не заметил. Разве что сбор жертвенной магии происходил намного быстрее, но это могло быть следствием меньшего её количества.

Но охоту я никак не мог назвать неудачной, так как мне ещё перепали новая способность и навык!

«Нечто! Пойдёшь ко мне в Стаю?» — Спросил я питомца через «Кровную Связь».

«Человек (Вожак)? Хорошо!» — Пришёл от него ответный образ.

Будем считать, что это «Да». Активировал способность и прислушался к собственным ощущениям. Непонятно, вроде бы что-то и появилось, но очень уж «глубоко». Ладно, подождём, пока знания уложатся, и попробую ещё раз…

— Фарах! Со шкурами как в прошлый раз! Вызывать телеги из замка не будем — далеко. Завтра с утра я с тобой свяжусь и перебросаем всё через Портал. В общем, работа у тебя есть. Действуй… Лорен, мы возвращаемся в Замок.

Сформировал Портал и связал его с замковым. Миг, и мы снова в темноте пещеры. Нужно, кстати, что-то с этим сделать. Мне ещё ничего — Иное зрение помогает, а кто другой может и ноги переломать.

— Сегодня я «вербану» ещё шестерых воинов, так что завтра можно будет навестить первый «Прорыв Хаоса».

— Давно пора! — Обрадовался Лорен. — Там дел-то всего ничего! Дольше идти.

— Так идти-то нам и не придётся! Открою Портал.

— Тогда вообще отлично!

— Конечно! В общем, можешь идти готовиться. Отправимся завтра днём.

Спровадив излишне любопытного воина, который, как и все остальные в замке, не знал практически ничего обо мне и моей магии, перенастроил Портал, снова связав его с долиной.

«Я прибываю!» — Сообщил Барсу и, захватив зоной перемещения себя и питомца, «прыгнул» в горную долину.

Здесь почти ничего не изменилось, только стало немного теплее, а небо заволокла пелена облаков.

— Сэр Святослав! — Уважительно кивнул Барс. — Это мои побратимы — Рог, Копыто и Глаз из рода Тура. А это… — Он повернулся к трём свёрткам из шкур, из-под которых едва выглядывали только глаза стариков. — …Старейшины родов Барса, Тура и Медведя, которые также хотят присягнуть тебе на верность.

— Мы бы вначале хотели обсудить все условия… — Тут же оживился один из старейшин, стаскивая с лица кусок шкуры, которой защищался от холодного воздуха, спускающегося с гор.

— Никаких условий! — Перебил я. — Или соглашаетесь мне служить, как все, либо уходите! На раздумья вам — пока не соберёмся! Барс! Сворачивай лагерь! Мы уходим. Ритуалы проведём в замке.

— Да всё уже готово! — Ответил Барс.

— Тогда пусть все становятся рядом со мной и отправляемся! Старейшины! Вы с нами? Если да, то назад дороги не будет! В общем, кто не согласен — отходите в сторону!

Помявшись, старики бочком-бочком протиснулись чуть ли не в самый центр нашего построения. Эх! Чувствую — ещё наплачусь я с ними! Впрочем, после ритуала выбора у них уже не будет. Его и сейчас уже нет. Согласие человека для обращения в вампира совершенно не требуется, а после он уже не может противиться воле своего создателя. Заключу ещё и договор, чтобы даже самые хитрожопые не вывернулись, и нормально…

На перемещение восьми людей и питомца ушло 80 единиц энергии — почти незаметно по сравнению с Сосудом и больше половины моего резерва, с другой стороны. К счастью, восстановление магии у питомца происходило очень быстро — во много раз быстрее, чем у меня.

— Идём! — Сказал я и прошёл в Зал Крови.

Как всегда, когда я здесь оказывался, у меня начало появляться чувство необъяснимой эйфории. Ощущение, будто я великан рядом с карликами. Не всемогущество, но Сила. Нужно будет попробовать добыть где-нибудь ритуалов для создания артефактов с помощью Магии Крови. Или уровень поднять, авось они сами появятся. Впрочем, грешно жаловаться — армию тоже создавать нужно.

— Первыми идут побратимы Барса. — Сказал я. — Потом старейшины. Условия сотрудничества обсудим после ритуала.

Начавшие было беспокоиться после моих слов, старики ощутимо расслабились. Ещё бы! Они же не знают, что условия им буду ставить исключительно я, и ни о каких уступках даже речи быть не может!

Дальше уже начался «конвейер». Особыми навыками ни воины, ни старейшины не обладали, так что действовал по «стандарту». Два воина с упором на силу и скорость, один разведчик с повышенной скоростью и выносливостью. И так два раза. Большую часть дымки вложил в улучшение физических параметров, лечение и омоложение, остаток — в раскрытие Магии Крови и вампирских талантов, оставив совсем «чуток» на договоры.

— Запрещаю нападать на меня и причинять мне вред каким-либо способом! — Привычно подстраховался я своим первым приказом. — Сейчас я создам магический договор. Разорвать его означает смерть. Не выполнить условия — смерть. Приказываю принять все условия и всеми силами их придерживаться! Начали!

— Но!..

— Теперь вы трое! — Сказал я, повернувшись к старейшинам. — Как там вас… Впрочем, неважно. Буду звать Туром, Медведем и Ба… Кошаком. Вы мне не нравитесь, так что за вами буду следить особо! Накосячите — накажу так, что свет станет не мил! Это понятно? Отлично! Так что уж постарайтесь меня не расстраивать!.. Барс! Завтра выступаем в поход. Идёт десять «человек» — я, Лорен, ты, Фарах, Крикун и пятеро лучших твоих воинов. Сам отбери кто. Отправляемся днём через Портал. Вопросы есть?

— С кем будем сражаться? И мне нужно время, чтобы собрать людей.

— Расспросишь Лорена, он лучше знает возможные опасности. Собирать «людей» не нужно. Я прикажу им собраться в долине и переброшу всех оттуда. На всякий случай не стоит уходить прямо из замка…

За «семейным» ужином объявил, что скоро отправлюсь в поход «во исполнение долга». Старшим остаётся барон. Когда вернусь — не знаю. Но скорее всего — скоро. Если вообще вернусь…

Последнее добавлять, похоже, не стоило. — Мила расплакалась, а Вера весь вечер не отходила ни на шаг, а ночью устроила настоящий сексуальный марафон. Не то, чтобы я был против, с магической-то «Выносливостью», — просто необычный эффект от пары фраз озадачил…


Глава 25. Что-нибудь получится!


Утром встал с первыми лучами рассвета. Дел было много. Вначале привёл себя в порядок и оделся. Пока лишь в обычный костюм — доспехи таскать весь день было тяжело. Для тренировки полезно, но не в день же боя? Плотно позавтракав, отправился в пещеру. Соединил Портал со степным, где остался шпион. К моей радости, в степи Портал ещё не развеялся, поэтому транспортировку шкур и вампира удалось провести быстро и без лишних затрат. Судя по внешнему виду Фараха, он занимался разделкой всё время, что прошло с охоты. Взбодрив его полулитром кровавой эссенции, приказал оттащить шкуры во двор, где слуги уже начали выделывать прошлую партию. Умелых рук нам в замке явно не хватало, так что была существенная вероятность, что все шкуры пропадут из-за неправильной обработки… Сделал себе мысленную «заметку» попробовать исправить дело с помощью Магии Духов.

Вызвал по «Связи» всех вампиров и приказал нести своё снаряжение в Зал Металла, а барону — тащить всё, что есть в арсенале, туда же. Нужно было это сделать раньше, но что-то руки всё не доходили…

Через пару минут подтянулись мои воины. На братьях Ковалях металла оказалось больше, чем на всех остальных, вместе взятых. Большинство обходилось лишь шлемом и кожаной бронёй со щитом. Лишь на Барсе была хорошая длинная кольчуга и стальной шлем «с крыльями». Кузнецы же порадовали полными чешуйчатыми доспехами, двумя рогатыми шлемами, окованными железом «башенными» щитами и кучей самого разнообразного вооружения — от кинжала до двуручного цепа с шаром на конце, каким только двери вышибать.

Пока слуги таскали из арсенала ржавое железо — совсем не следил барон за награбленным его отцом добром — я заставил ковалей свалить всё снаряжение на постамент и, призвав духов, выдавил из него вредные примеси, а также улучшил внутреннюю структуру металла, перестроив размер и ориентацию «зёрен». Больше ничего делать не стал — на скорую руку можно лишь испортить. Со снаряжением для остальных вампиров пришлось возиться дольше — используя обрезки кольчуг и гнутые части лат я сплавлял их между собой, образуя единую конструкцию из твёрдых и гибких элементов, после чего одевал её на вампира и дальше подгонял по фигуре прямо на нём. Халтура, конечно, и выглядит неказисто, зато полностью закрывает все уязвимые части тела. С оружием поступил проще — сказал выбрать, что понравится и избавил это от вредных примесей, заточил, отполировал и покрыл воронением, чтобы не блестело. Доспехи «воронить» не стал. Чёрный цвет хорош ночью, а днём становиться очень заметен. Проследил только, чтобы ничто нигде не сверкало.

Завершив дела в Зале Металла, пообедали (вампиры получили по порции эссенции), и перебрались в Зал Призыва. Здесь моя сумка полегчала ещё на 18 амулетов, снятых со степняков, а вампиры получили по два из них — защиты от магии и физического воздействия. Каждый амулет был максимально, насколько это позволял материал, усилен подселением сильного или нескольких средних духов. Барсу так вообще попался амулет, в котором была заключена крупица какого-то вещества, благодаря которому удалось подселить внутрь могущественного духа Ветра, обеспечившего походному вождю отличную защиту от стрел и вражеских ударов. Нужно будет после похода «отжать» у него эту штуку — если сам ничего лучше не найду. Встраивать амулеты в броню воинов не стал — всё равно переделывать. Пусть пока на шее поносят.

Остался последний штрих — «бафы», говоря игровым сленгом. Магии в Сосуде было под завязку, больше шести тысяч, поэтому жадничать не стал — на каждого вампира была наложена временная защита Магией Духов, а также Щит Крови и Кровавая Защита. Надеюсь, потеря крови на «Кровавую Защиту» окажется не слишком большой, и не скажется на моём самочувствии. Пока, вроде бы, чувствую себя хорошо…

* * *

— Все готовы? — Спросил я. — Тогда отправляемся!

— Подожди! — Вдруг сказал Лорен. — Мы ещё не решили один важный вопрос! Как будут делиться трофеи?

— Ты думаешь, они ожидаются? — Удивился я. — Поделим поровну между всеми участниками. Нас всего десять, так что на командирскую долю не претендую. Каждый получает десятую часть.

Лорен недовольно поджал губы, но кивнул. С виду всё действительно было — не подкопаешься! Это если не знать, что вампиры «с радостью» отдадут мне всё, что у них есть, и даже не поморщатся. То есть я по любому захапаю девять десятых возможного хабара. Учитывая, что этот вопрос поднял Лорен, не раз участвовавший в подобных зачистках, добыча могла ожидаться неплохой. Неожиданно приятная новость!

— Лорен, в общих чертах, что нас ждёт? И откуда может быть «хабар»?

— Хаос просто так в мир не прорывается. Обычно это чей-то злой умысел или неосторожное обращение с магией. Например, маг нашёл старый ритуал и решил проверить… В любом случае для этого используются достаточно редкие магические материалы. Это минимальный, как ты говоришь, «хабар». Также мир имеет несколько способов борьбы с Хаосом — подавить и растворить. Распространив его по огромной территории ветром, можно снизить его влияние до неразличимых величин. Подавить же Хаос можно вливанием магии Порядка. Если её достаточно много, то рядом могут образоваться Кристаллы Порядка. Чрезвычайно дорогой магический и алхимический материал. Некоторые нечистые на руку маги используют подобный способ обогащения. Это чрезвычайно опасно, ведь ты становишься против целого мира, нанося ему кровоточащую рану, но и очень прибыльно. У некоторых жадность оказывается сильнее разума.

— Ясно… — Сказал я, хмыкнув про себя. Похоже, Лорен до последнего искал возможность придержать эту информацию, но сдался, когда понял, что остаться одному и тихо-мирно «наковырять» Кристаллы Порядка для личного пользования у него не выйдет. Тот ещё жук!

Однако открывшаяся информация всё меняла! Я-то думал, что нас ждёт сражение с какими-то уродливыми тварями-мутантами, а на деле — впереди может быть битва с магами и их поддержкой.

— Ещё что-нибудь, что ты нам «забыл» сказать? — Немного саркастически спросил я.

— Ничего особенного. Разве что возможны магические и технические ловушки. Нужно быть осторожнее.

— Понятно… Крикун! Ты отправляешься первым и всё разведываешь. — А не вернётся, так и не жалко… — Готов?

И не слушая вскинувшегося от неожиданности вампира, охватил его зоной переноса и отправил по направлению к метке первого Прорыва.

«Ты там жив? Что видишь?»

«Жив… Темно. Мокро. Кажется, какая-то пещера»

«Вруби магическое зрение, балда!» — Обладая достаточно развитыми способностями Магии Крови, Крикун имел и Иное зрение. Правда видел лишь магию этого направления и живых существ, в жилах которых текла кровь.

«Никого нет» — Выдал, наконец, наш «разведчик».

— Ладно, отправляемся! — Решил я, и перенёс всех присутствующих по тем же «координатам».

Пол пещеры, в которой мы оказались, был настолько неровным, что я чуть не упал. Судя по звукам — кому-то повезло меньше. «Тепловое Зрение» высветило очертания стен. Это действительно была карстовая пещера, проточенная водой в массиве известняка. Шуметь не стоило, поэтому я одним усилием воли призвал нескольких простейших духов — светлячков. Сделать это с непривычки было сложно, поэтому я переборщил с количеством влитой в призыв магии, в результате чего нас окружили тысячи испускающих свет духов. Каждый из них светился совсем неярко, но вместе они создавали сильное сияние. Если рядом есть хоть кто-то живой, подобную иллюминацию он никак не пропустит! А раз так — то вперёд!

— Двинули! — Приказал я, направившись в сторону, где чувствовалась метка задания.

Иное зрение пока не показывало ничего необычного — ни ловушек, ни следов ритуала или даже просто следов нахождения человека…

— Стой! — Приказал я, когда на очередном шаге мне впереди показался какой-то отблеск.

Если бы не видел уже нечто подобное, ни за что бы не среагировал. Повезло!

— Здесь магическая сигналка… — Пояснил я. — Если заденем, враги тут же об этом узнают. Магия мне не знакома.

— Прыгуны это. — Поморщившись, сказал Лорен, рассмотрев сигналку. — Их стиль.

— Кто такие? — Тут же навострил уши я.

— Сволочи! — Одним словом охарактеризовал противника воин. — Магические кочевники. Нагадят в одном мире — переберутся в другой. Оказывают различные магические услуги. Приворот-отворот там, гадание… Воруют магически одарённых детей, поэтому почти поголовно — маги. Их старейшины владеют и более опасной магией. Как создание Прорывов Хаоса, например. Ради денег и силы на всё готовы.

На цыган похоже…

— Что будет, если потревожить сигналку? Прыгуны появятся?

— Нет. Сбегут, скорее всего. Они не первый раз такое проворачивают. Устраивают Прорывы там, где никто не бывает, так что если кто появится — сразу смоются. А что?

— Да вот думаю, не пограбить ли нам их? Кроме Кристаллов Порядка небось и другое добро у них найдётся… Как часто они собирают «урожай»?

— Не знаю, всё зависит от качества ритуала, места, мира… Раз в несколько дней, наверное.

— Ясно… Фарах! Остаёшься здесь. Замаскируйся и жди появления гостей. Как почуешь приближение — сразу связывайся! Остальные уходим!

Чертыхаясь, мы вернулись в боковой отнорок и, создав Портал, вернулись в замок.

— Барс! Мне нужно три человека, способные незаметно дождаться появления врагов и доложить об этом, не выдав себя.

— Глаз, Брода, Двурукий. — Не задумываясь сказал Барс.

— Отлично! Крикун, иди сюда! — Подозвал я своего «любимца». — Всё как в прошлый раз!

Охватив его зоной переноса, отправил ко второму Прорыву.

«Доложи обстановку» — Связался я.

«Упал… Больно… Ещё одна пещера»

Отправив по метке Крикуна одного вампира из названных Барсом и убедившись, что он прибыл без происшествий, сам совершил переход. Глаз остался сторожить, а мы с Крикуном вернулись в замок.

— Ты как, ничего? Жить будешь? Все кости целы? — Спросил я хмурого вампира.

— Нормально. — Хмуро ответил Крикун.

— Вот и замечательно! — Улыбнулся я и отправил его по следующим координатам.

«Докладывай!»

«Ну нельзя же так!» — Мысленно завыл вампир.

«Не реви! Как обстановка?»

«Воняет пакостно. А так ничего»

«Опять пещера?»

«Да»

На этот раз со мной отправился Мерг Двурукий.

Вернувшись в замок, я задумчиво посмотрел на притихшего Крикуна, от чего того всего передёрнуло. Кивнул ему в сторону работающего Портала и он, сгорбившись, прошёл на заклание.

Отправил его по четвёртому «адресу».

«Прибыл?» — Спросил я разведчика поневоле.

«Нога…» — Мысленно простонал тот.

«Что с ней?»

«Сломал…»

Ногу Крикун, как оказалось, всё-таки не сломал, но вывихнул сильно. Причём, как мне кажется, — специально. Ну, он же не знал, что это последняя точка… Санкций к нему я применять не стал. Сам себя наказал, а на вампирах всё быстро заживает.

— Так, братва! Ждём здесь, никуда не отходим. Все должны быть готовы в любой момент выдвинуться и с ходу вступить в бой! Я же попытаюсь перекрыть врагу возможности к отступлению!

Запершись в Зале Призыва… То есть выгнав всех и поставив караул у входа, достал бубен и начал камлание. Мне нужно было что-нибудь, что заблокирует возможность удрать врагу Порталом, а также телепортироваться, просочиться сквозь стены или нагадить каким-либо иным способом.

Результатом «мозгового штурма», который мы провели совместно с Мудрецом-из-башни, стал одноразовый амулет, на создание которого пришлось пожертвовать все оставшиеся амулеты степняков. После активации он создаст область, где любая магия будет полностью подавлена. Длительность воздействия зависела от силы магов, но, по идее, была достаточной, чтобы сблизиться и вывести их из строя.

Решение, прямо сказать, не идеальное, ведь будут подавлены и мои силы. Но зато вампирам — полное раздолье. Да и мои навыки, и некоторые способности никуда не исчезнут. «Вампиризм», например, или «Выносливость» так не отключить. Зато Магию Крови, Тьмы и Духов — пожалуйста. Впрочем, опять же, многое зависит от уровня мага. Успеет среагировать — сможет сбросить ограничения за несколько секунд, не успеет — тут-то ему и конец!

Подсознательно уже настроился на многосуточное ожидание, поэтому сигнал, пришедший ко мне, только-только закончившему камлание над магическим подавителем, застал врасплох. Пришлось хватать снаряжение, одновременно созывая вампиров. Заскочив с дикими глазами в Портальный Зал, связался с Бродой Метким:

«Докладывай!»

«Слышу как кто-то идёт по камням. Не меньше четырёх человек. Разговаривают»

«Помнишь место, где появился в пещере? Нам лучше появиться там или рядом с тобой, чтобы застать их врасплох?»

«Лучше рядом. Думаю, сумею к ним подобраться. Они совсем не ждут нападения»

«Перемещаемся по твоему сигналу!»

— Всем приготовиться! — Приказал я. — Достать оружие! Встать кругом вокруг меня! После переноса сразу атакуем, без дополнительных указаний! Всем ясно?! Отлично!..

«Нападайте!»

А как же «приготовились, внимание, старт»?! — Подумал я, но это не помешало активировать портал. Все воины уже находились в зоне переноса…

* * *

Мне не повезло. По прихоти портальной магии я оказался спиной к противнику. Пока разворачивался и активировал подавитель магии, вампиры уже подскочили к стоящим в нескольких шагах людям и нанесли несколько ударов. Пока бесполезных. Вокруг врагов возникла серебристого цвета плёнка, легко выдержавшая удары мечей и секир, нанесённые с нечеловеческой силой и скоростью.

Но магия не сильно-то помогла противнику. Стоило активировать подавитель, как «плёнка» тут же замерцала и не смогла больше противиться ударам. Это не говоря уже о копье Лорена, которое и до этого момента успело проткнуть глотку одному из магов, разорвав по пути магическую защиту, будто это мыльная плёнка.

А в следующую секунду… Всё было кончено. Вампиры не дали беззащитному врагу и тени шанса. Всего противников оказалось пятеро. Одного убил Лорен, других — вампиры, на пару которых приходился всего один враг.

— Быстро! Тащите мне одного! — Опомнился я, окинув поле боя Иным взором. — Вот того! У него раны не такие серьёзные. Остальных добить!

— Это баба! — Отметил Барс, когда двое вампиров подхватили с земли фигуру в длинном сером балахоне, грудь которой стремительно заливала кровь. Тем не менее, остальные находились в ещё худшем состоянии — их по большей части вообще порубили на куски. Кроме того, с момента ранения не прошло и нескольких секунд.

— Снимите с неё всё! — Отдал я новый приказ, одновременно вызывая необходимый ритуал. — В первую очередь амулеты и снаряжение! И держите руки. Почувствуете что-то странное — бейте по башке!

Чертыхнувшись, выхватил ритуальный нож. Чуть не забыл усилить ритуал. Вот до чего приводит спешка и нервное напряжение! Так… Настроек по минимуму. Лечение ран и хватит с неё! Собранную «дымку» и энергию направил на усиление Магии Крови и вампирских способностей, не пожалев единички Крови Вампира. Авось быстрее оклемается. Нам нужно спешить, пока враги не пронюхали, что здесь произошло.

— Слышишь меня? Отвечай! — Потребовал я, как только ритуал был завершён.

— Д-да!.. — Ответила женщина довольно приятным голосом на неизвестном языке. Впрочем, поднявшаяся до 6 уровня способность «Речи» без труда справилась.

— Запрещаю с кем-либо связываться и передавать любые сигналы. Запрещаю нападать на меня и находящихся здесь. Приказываю подтвердить заключение договора! — Приказал я, привычно и быстро формируя условия Кровавого Договора (расширенной его формы для бывших врагов). — Подтверждай!.. Отлично!

— Теперь отвечай быстро и чётко! Кто вы?

— Мы Тилви, Странники-Между-Мирами… Зачем вы напали на нас?!

— Сколько вас? Где находитесь? — Проигнорировал я вопрос.

— Пятеро направились на Сбор сюда. Трое остались в посёлке.

— У вас есть связь? Они знают, что мы напали?

— Нет, но высокий Лакрон забеспокоится, если мы не вернёмся через половину местных суток.

— Что вы должны были делать?

— Нас отправили на Сбор… Слёз Земли. — Пояснила она. — Я лучшая Чувствующая, поэтому легко их нахожу в толще камня.

— Лучшая Чувствующая, а ва… нашего воина не смогла заметить с нескольких шагов!

— Я заметила! Просто не стала говорить остальным…

— Почему?

— Хранители надо мной смеялись. Говорили — бесполезная обуза. Я решила их напугать… Подумала, что один местный ничего не сможет сделать. Даже если слабый маг…

— Подставила, значит, своих? Молодец! Смотри не вздумай нас так же подставить! Это приказ, если что! Сколько вы уже находитесь в этом мире?

— Около сотни местных суток.

— Как часто собираете «Слёзы Земли»?

— Раз в пять дней.

— Что делаете с собранными?

— Они хранятся у Лакрона…

— Точно? Не могли переправить куда-нибудь?

— Нет. Лакрон к ним никого не подпускает. Охранители говорили, что мы уже работаем слишком долго. Нужно было закончить раньше. Они чего-то боялись…

— Ещё бы нет! Нас и нужно бояться! Как вы добрались сюда от лагеря? И как путешествуете между мирами?

— Нас переправил хранитель Неорн. — Женщина покосилась на трупы своих спутников. — У него был специальный амулет…

— Как он выглядит?

— Небольшая хрустальная сфера… Путешествуем между мирами мы тоже с помощью амулета, только более сильного. Он хранится у высокого Лакрона.

— Барс! Тащи сюда стеклянную сферу. Она должна быть у одного из них! И смотри голыми руками не лапай!.. Умеешь обращаться с этим артефактом? — Продолжил я допрос. — Сможешь перенести нас в ваш лагерь?

— М-м-м… Да, смогу… Мне никогда не давали такие вещи, но я Чувствующая и хорошо запомнила, как это делается.

— Отлично!..

Выведав место, куда мы прибудем и расположение зданий, задумался. Прыгуны устроили лагерь в небольшой пустующей деревеньке, расположенной в довольно глухих местах. Во всяком случае, за всё время, что они здесь находились, никто ни разу их не потревожил. Проблема в том, что добраться туда можно, только воспользовавшись непроверенной магией Прыгунов, так как других способов определить нужное место у нас не было. Кроме того, был израсходован единственный имеющийся подавитель магии, и материалов на создание нового не было…

Ладно, риск — дело благородное!

— Всем готовиться! Скоро новый бой! Противников всего трое, но один из них — сильный маг! Не подставляйтесь и не забывайте пользоваться Иным зрением. Видите, что в вас летит какая-нибудь хрень — отпрыгивайте, ложитесь, уворачивайтесь, прячьтесь за препятствиями… В общем, двигайтесь! На защиту особо не надейтесь. Всем понятно?.. Отлично!

— Крикун! — Позвал я. — Куда ты там спрятался? А ну-ка быстро сюда! Ты сейчас «прокатишься» с нашей новой знакомой. Появляешься — сразу докладываешь обстановку… Остальных я перенесу сам по твоей метке, так что постарайся встать так, чтобы мы ничего себе не переломали — это в твоих же интересах! Все готовы? Тогда начинаем!

* * *

Лакрон сидел на неудобной лавке, сколоченной местными дикарями, и… мечтал! О-о-о… Сколько усилий ему потребовалось, чтобы здесь оказаться, сколько раз прогнуться, сколько обещаний дать! Не сосчитать! Но результат того стоил! Заветный сундучок почти полностью наполнился Кристаллами Порядка или «Слёзами Земли», как считают низкие. Давным-давно был разработан особый шифр, не позволяющий неполноценным определить, какие ценности они носят и добывают. Руды Адамантия — Соль Земли, Мифрилла — Лунный Блеск, Кристаллы порядка — Слёзы Земли… А как иначе держать этих завистливых уродов в повиновении? Только осознание того, что без высоких они — ни на что не способный мусор, да постоянные усилия охранителей удерживают их от бунта!

Хотя… Хм-м-м… Когда он возвысится благодаря несметным богатствам, хранящимся в небольшом сундучке в кривой хибаре какого-то жалкого аборигена… Лакрон улыбнулся. Даже от этих жалких червей иногда бывает польза. Как он оттянулся во время зачистки этой деревеньки! Сто дней прошло — а до сих пор приятно вспомнить! Сто дней… Эта мысль заставила его поморщиться.

Старейший строго-настрого ему наказал, что шестьдесят дней — это максимум. В крайнем случае — семьдесят. И то слишком велик риск… Но разве можно было удержаться? Каждая пятидневка давала ему богатство, сравнимое с Императорским… какого-нибудь заштатного мирка, конечно…

«Но всё-всё! Сто — круглое число. Как только вернутся сборщики — немедленно отбываем, не ждя ни секунды!» — Пообещал самому себе Лакрон и огонёк тревоги, всё сильнее разгорающийся в груди, тут же начал стихать. — «Да, это правильное… ЧТО ТАКОЕ?!!»

* * *

— Крикун даёт «добро». — Сообщил я воинам, выслушав доклад. — Я, Лорен и Барс атакуем мага, остальные — ищите ещё двоих. Бейте на поражение. Пленные нам не нужны. Понятно?! Вперёд!

В очередной, уже, кажется, десятый за этот бесконечный день, раз открыл Портал по метке Крикуна. Мы вывалились посреди толи пшеничного, толи ещё какого поля — в ботанике я не силён. Прямо перед нами раскинулся пасторальный пейзаж, будто со страниц сказки — деревенька, на горизонте горы со снежными шапками, справа стеной стоит дремучий лес… Вот только — ни души. Ни собака не залает, ни звуков голосов…

Да и по фигу нам было на это. Мы со всех ног мчались вперёд! Несмотря на то, что я вовсю использовал способность «Рывок», угнаться за вампирами не получалось. Зато с Лореном мы держались почти на равных. Барс, конечно, нас всех уделал. Всех — это включая других вампиров. До этого момента мне как-то не приходило в голову «потестить», что из него вышло. Я знал, что он сильнее остальных вампиров, но не знал НАСКОЛЬКО! Если чисто по скорости — то, похоже, раза в два — три.

Барс первый ворвался в деревню и уже в следующий миг послышался мощный хлопок, будто кто-то решил выбивать пыль из ковра с помощью двухметровой оглобли. Чертыхнувшись, активировал, наконец, Иное зрение и увидел впереди шар незнакомой магии и человеческую фигуру в её середине. Вокруг неё с огромной скоростью носилась другая фигура, от которой так и «шибало» Магией Крови. Активация «Вампиризма» на противника произошла почти инстинктивно, а потом я и остальной магии не пожалел — «Слабость», «Кипение Крови», «Сглаз», «Прах», «Жертва». Заклинания летели со скоростью пулемёта, благо за последние дни я получил для этого обширную практику. Более того — ситуация была очень располагающая. Враг один, почти не двигается…

Последняя мысль заставила меня оглядеться, не снижая, впрочем, темп формирования заклинаний. Враг-то один только у меня! А всего их несколько! И если вампиры не справятся с отвлечением… Волновался, похоже, зря. В тот самый момент, когда я с ходу перепрыгнул практически декоративных забор деревни, трое вампиров как раз заломали одного из противников, а остальные кровососы стремительно разбегались по деревне, ища последнего.

На втором десятке непрерывно создаваемых заклинаний защитную сферу противника как-то смяло — она ещё держалась, но уже на пределе. Именно этот миг Лорен выбрал, чтобы сделать свой ход. Он размахнулся и… метнул своё копьё!

Раньше он никогда так не делал. Более того, я вообще думал, что его копьё не подходит для метания! И оказался неправ. Мелькнув в воздухе, оно устремилось прямо в мага по кратчайшей траектории. Вот только на его пути оказался бревенчатый дом! Как быстро выяснилось, это была проблема не копья, а дома. Раньше я как-то не отдавал себе отчёта в мощи магии. Где-то глубоко в душе сидело предубеждение, мол: «да что там какая-то магия, в бою решают пушки!» Теперь же я уже не мог быть столь категоричен — когда копьё столкнулась со стеной дома, последний просто… перестал существовать, а нас накрыло огромным облаком мелкой щепы, в которую его перемололо.

Прорвавшись через «облако», мы увидели картину, достойную пера живописца: посреди улицы стояли две «обнявшиеся» фигуры. Вампира и мага. Вампир был одет в стальной доспех — порванный и оплавившийся. Всё его лицо было исполосовано глубокими ранами, маг же был «как новенький», если не считать гигантское копьё, входящее ему в левый бок и выходящее из правого, а также разорванной шеи, к которой как раз в это мгновение приник раненый вампир. В следующий миг у меня откатился «Вампиризм», подтверждая смерть мага, а ритуальный нож буквально завибрировал в ножнах, всасывая огромное количество «дымки» своими невидимыми «щупальцами». По привычке я кастовал на мага в том числе и «Жертву» и, когда защита оказалась пробита, одно или несколько заклинаний прорвались. Вот что значит — полезные рефлексы!

«Доклад!» — Вызвал я по «Связи» сразу всех вампиров, находящихся в деревне.

«Один убит!»

«Третьего не нашли!»

«Никого больше нет!»

Плохо… Мы тут нашумели и намусорили, так что, если у него есть хоть капля мозгов, последний противник сбежит быстрее собственного визга. Впрочем, вдруг повезёт и этой «капли» у него не найдётся?

«Барс! Оставь здесь парочку вампиров на всякий случай. Вдруг ещё кто-нибудь появится. Пусть остальные находятся в боевой готовности! И начинайте собирать трофеи. Тащите всё, что не из этого мира. В замке разберёмся, что к чему»

«Сделаем» — Коротко ответил вампир.

Я же направился к дому, в котором мне чудилось максимальное количество магии. Похоже, сам того не осознавая, я активировал способность «Преследование», иначе трудно объяснить, почему вместо того, чтобы начать потрошить заманчиво выглядящие тюки в углу комнаты, я вогнал свой новый меч в пол и использовал его в вульгарном качестве лома, ведь под полом я не видел Иным зрением ничего необычного — земля, да мыши. Однако способность или чутьё оказались на высоте — доски разошлись, и мне открылась ниша, в которой лежал прямоугольный свёрток, замотанный в прорезиненную ткань. В свёртке оказался ларец из камня, похожего на малахит, только не зелёного, а бледно-розового цвета. В магическом зрении ларец оставался «чёрной дырой». Невозможно было увидеть его самого и содержимое, хотя всё вокруг и за ним отлично просматривалось. Крышки у ларца не было заметно — ни малейшей щели, зато в центре верхней грани виднелось небольшое углубление.

Замотав ларец обратно, подхватил его подмышку и вышел во двор.

«Кто собирал трофеи с главного мага?» — Спросил я на «общей волне».

«Я!» — Тут же ответил Брода Меткий.

«Тащи все его вещи ко мне! Остальным — заканчивайте сбор. Мы ещё не всё сегодня закончили. Так что готовьтесь ещё немного поработать»

Рядом с телом мага обнаружился не только Брода, но и Лорен, занятый своим обычным делом — очисткой копья. Впрочем, сейчас в этом действительно была необходимость.

— Показывай! — Приказал я.

Передо мной положили окровавленный балахон, в который был одет маг, массивный оплавившийся амулет с наполовину выкрошенным камнем, от которого несло палёным. Наверное, именно он отвечал за защиту — мощная была штука! Жаль, теперь сломан. Хотя всё равно прихватим, может хоть на заготовку сгодится? Следующей передо мной появилась стеклянная сфера сантиметров двадцати в диаметре…

— Гадская штука. — Прокомментировал подошедший Барс. — Летала, била молниями и невидимыми лезвиями. Хорошо, что после смерти мага угомонилась.

Следующими появилось несколько амулетов неизвестного предназначения. Судя по яркости свечения в Ином зрении — мелочёвка. А вот последний артефакт оказался как раз тем, что нужно — перстень с кусочком уже виденного бледно-розового камня, форма которого в точности повторяла углубление на ларце.

— Крикун! Есть для тебя работа! — Подозвал я своего «лётчика-испытателя». — Берёшь это кольцо и вставляешь его в прорезь на ларце… Только подожди, пока мы отойдём слегка…

Вампир попал кольцом в прорезь лишь с третьего раза — настолько сильно у него тряслись руки. Когда же это произошло, что-то тихо щёлкнуло, и ларец медленно открылся.

— Ну вот! — Жизнерадостно сказал я. — Ничего страшного! А ты боя… ложись!!!

Через пару секунд я приподнялся с земли и огляделся. Вроде бы, ничего страшного! Только Крикун корчится на земле в судорогах. В ином зрении было видно, что его внутренняя структура оказалась повреждена неизвестным заклинанием, но сейчас уже начала медленно восстанавливаться. Не будь на нём защиты или будь он обычным человеком — точно пришёл бы конец, а так ещё побарахтается. Убедившись, что больше неприятных сюрпризов не ожидается, подошёл к Крикуну и буквально силой влил в него пару литров кровавой эссенции. Это был один из простейших навыков Мага Крови — преобразовывать кровь в эфирную форму и сохранять внутри себя. Аналогичный механизм работал внутри организмов вампиров, только со значительно меньшим КПД, поэтому два «литра» эссенции оказались равноценны десятку осушенных «до дна» людей. Не удивительно, что Крикун, впитав её, тут же почувствовал себя намного лучше.

— Лорен! Как думаешь, сколько это может стоить?! — Спросил я воина, кивая на содержимое ларца.

— Это же… — Его глаза удивлённо распахнулись, когда он увидел тускло светящиеся в Ином зрении кристаллы. — Кристаллы Порядка!

— А ты что ожидал увидеть? Розового покемона?

— Кого?!

— Не важно! Так сколько нам за это дадут?

— Я даже не знаю… Это огромное, колоссальное богатство!

— Неплохой куш для одного маленького дельца, да? Хватит тебе твоей доли, чтобы обновить костюмчик и купить оружие покруче?

— Тут хватит сделать это для нас всех, включая барона, его дочек, горцев и замковых слуг!

— Вот и отлично… Так, народ! Что застряли?! Я же сказал, пять минут, и мы отходим! Всё, что не успеем собрать — бросаем здесь! Крикун! Оклемался? Тогда бери вот этот кожаный мешочек и АККУРАТНО, по одному, перекладываешь кристаллики из ларчика. Понял? Работай!

Я же сел рядом и, одним глазом посматривая на работу вампира, другим рассматривал вещи мага. Стеклянная сфера… мне активно не нравилась. Было в ней что-то не то чтобы опасное — неприятное.

Вызвал «на связь» Мудреца-из-башни и попросил опознать магические вещи передо мной. Амулеты, как и предполагалось, представляли собой полезные мелочи — магическая бритва, зонтик, зажигалка… С остатками защитного амулета всё было куда интереснее. Камень только на выброс — раньше он был хорошим накопителем, сейчас же не стоил ничего. А вот металл амулета оказался очень неплохим проводником магии. В нём можно было поселить чрезвычайно мощного духа — возможно даже Великого, хотя шанс уговорить сущность такой силы жить в амулете — та ещё задачка. Попробовать, конечно, можно. Главное делать это не силой, а то костей не соберёшь! А вот заключить договор о взаимовыгодном сотрудничестве — почему бы и нет?

Сфера же… Не зря она мне не понравилась. Внутри находилась чрезвычайно мощное заклинание Магии Света. Лечебного плана. Оно поддерживало жизнь в человеческом мозге, плавающем в кровяном растворе. И да! Это были «законсервированные мозги» мага! Которые использовались в качестве источника энергии артефакта! Несчастный, у которого «изъяли» мозги, похоже, владел стихийным даром Воздуха. Так что артефакт теперь мог поражать врагов своего «Хозяина» заклинаниями этой стихии. Соблазн сохранить сферу и использовать в своих целях был велик, но я не повёлся. Просто потому что обладал куда лучшим способом её использования!

Скастовал на сферу «Вампиризм» и «Жертву», после чего вогнал ритуальный кинжал прямо в её центр. Магия Света вспыхнула, до последнего пытаясь удержать жизнь в этом «существе», но моя сила была выше. Вызвал «табличку»:

Вот же БЛИН!!! Нет, я рад, конечно… Но предпочёл бы вместо Магии Света — магию Тьмы! Или Демонологию, или Некромантию. Не потому, что они мне были приятнее… а потому что ими можно было пользоваться!!! «Тёмные Знания» дали бы такую возможность. Нет, где это видано, чтобы злобные гады, мучающие целый мир, оказались не каноническими «тёмными», а «обычными» стихийниками, светляками и менталистами?! Где справедливость?! Где, я спрашиваю?! Ладно, пофиг. Дарёному коню… Будем искать обучающие материалы. Хотя если окажется, что придётся часами сидеть, «созерцая свой пупок», то лучше нафиг эту магию! Резерв увеличит и хватит. Только ради этого стоит «прокачать». Четыре новых направления — это, потенциально, удвоение резерва. Мне он, конечно, при наличии Сосуда не так уж и нужен… Но пусть будет. Всё-таки одно дело возможность пользоваться «чужим», и совсем другое — своё собственное. Кроме того, заметил, что в бою во время интенсивного каста магия всё-таки не успевает восполняться. Если бы не «Вампиризм», откачивающий её у врагов, то вряд ли бы смог продолжать бить в том же темпе. А ведь скорость каста — это мой конёк!

Между тем вокруг уже собрались мои воины — все, кроме двух вампиров, которые оставались сторожить это место. Чтобы не бездельничать, один из них будет обыскивать ближайшую территорию на предмет «заначек». Если нравы у магов были схожи с цыганскими — вполне могли и занычить что-нибудь от старших коллег.

Создал Портал и перенёс нас всех вместе с вещами в горную долину.

— Так, народ! Сгружаем барахло и готовимся! Кто-нибудь один остаётся здесь на охране. Барс назначит.

— Здесь недалеко расположились недавно присягнувшие воины. Они сторожат подходы. — Уточнил диспозицию Барс.

— Всё равно побережёмся. Тем более воевать, вроде как, уже не с кем.

Через пару минут перенаправил Портал долины на ближайший Прорыв Хаоса, а тот, что остался в деревне — разрушил. Опасаться уже было нечего, поэтому ещё в долине призвал несколько десятков духов-светлячков, вместе с которыми мы и перенеслись. Благодаря их свету никто себе ничего не сломал — даже не оступился.

— Эй, ты! Чувствующая… Нет, это длинно, буду тебя называть Чуйкой. Какие у тебя были способности?

— Я маг Природы… слабый. — Ответила она.

— Ты не утратила своих способностей?

— Не знаю… Как-то странно себя чувствую…

— Кристаллы сможешь найти?

— М-м-м… — Девушка огляделась. — Да, смогу! Я сейчас вижу даже дальше, чем обычно! В несколько раз дальше! Что ты со мной сделал?!

— Неважно! Здесь есть ловушки?

— Да! На подходе к «дыре» расставлено несколько магических бомб. Но если не задеть «нити», то они не взорвутся.

— Что за «дыра»?

— Ну… это я так называю. Нам не говорили, что это такое. Просто сказали не приближаться слишком близко и про бомбы.

— Ясно… Тогда объяснишь Крикуну, как пройти, а потом поможешь собрать кристаллы.

— Но я не понимаю языка остальных людей!

— Ах, да… Тогда объяснишь мне. Лорен!

— Что? — Подошёл ко мне воин.

— Готов получить свои уровни? Тогда слушай как пройти к Прорыву Хаоса… Только смотри, не поломай сильно ритуальную схему. Или что там… В общем не испорть ингредиенты — нам их ещё продавать.

— Не учи! Да и по сравнению с Кристаллами Порядка — это ничто!

— Кристаллы ещё нужно продать! И чтобы при этом не «кинули». Поэтому соберём — пригодятся.

— Если продавать Имперскому Цеху, то проблем не будет. У них артефакты подороже, но зато всё всегда честно. Хотя до него ещё нужно добраться. Тут ты прав… Ладно, постараюсь быть аккуратнее.

Лорен вернулся через пару минут — сияющий так, что аж завидно. В руках он держал мешок, куда сложил взятый хабар. Расспросив его про нехитрую операцию уничтожения Прорыва и сбора ништяков, дождался окончания добычи Кристаллов Порядка и переместился к следующему Прорыву Хаоса.

Здесь действовали аналогично с тем исключением, что работать пришлось мне. Но труд был тут же оплачен повышением уровня до восьмого — без всяких фанфар или спецэффектов. Просто «циферка» в табличке изменилась с 6 на 8.

Аналогично прошло с оставшимися двумя Прорывами. Только на последнем меня всё-таки «торкнуло»:

— Это что за хрень?!

— Ты достиг десятой ступени? — Неслышно подкрался со спины Лорен.

— Ты знал, что так будет?

— Конечно! — Улыбнулся он. — Я же говорил. Ты Избранный! Твой мир готовил тебя для чего-то. Учитывая твои весьма немалые способности — вряд ли это будет лёгкой прогулкой.

— Что будет, если я откажусь?

— Станешь таким же, как я. Удача от тебя отвернётся. Так и будешь десятилетиями «колебаться» между десятым и двадцатым уровнем, с завистью смотря на более успешных. Тех, кто победил.

— А если не «выиграю»?

— Погибнешь. Окончательной смертью.

— Сам-то ты жалел, что отказался?

— Каждый день.

— А если бы ещё раз предложили?

— Хм… Не знаю…

— Ясно… Отложить принятие решения можно?

— Не более чем на сутки, как я слышал.

— Тогда… Шевелите булками! У нас опять кончается время!!! Лорен! Согласен заключить новый договор?


Глава 26. Идя за шерстью…


— Не уверен, что это сработает… — Удивлённо протянул Лорен, выслушав мой план.

— Тебе что, деньги не нужны? Ты же ничего не теряешь!

— Ну… хорошо, согласен! Обещаю стать твоим телохранителем на всё время пребывания на Лиме за Кристаллы Порядка, собранные в одной из пещер, в дополнение к той доле, что мне положена за участие в боях!

— Договор? — Спросил я, «вбивая» условия нового соглашения.

— Договор! — Согласился воин.

— Тогда отправляемся! Часики-то тикают!

Оставив вампиров «доскребать» остатки Кристаллов Порядка, переместил нас — Лорена, Барса, Нечто и себя к «Руне Творца».

— Держи! — Сказал я, протягивая Лорену мешочек, и пояснил на его удивлённый взгляд. — Часть твоей платы — всё, что добыли в трёх пещерах. Можешь считать авансом.

Лорен кивнул, спрятал мешочек в кармашек на поясе, коснулся рукой руны и пропал. Я же сформировал Портал и переправил всех в замок.

— Барс! Мне придётся срочно отбыть на родину, так что ты тут за старшего по воинской части. Барону в этом плане я не слишком доверяю — один раз он уже всё профукал. Тренируй моих воинов без жалости, отрабатывайте командное взаимодействие. Горцам тоже не давай размякнуть. Передай девчонкам, что я вернусь, как только смогу… Всё, кажется…

Прошёл в Зал Крови и активировал ритуал «Кровной Связи», впервые вливая в него «дымку» и пользуясь всеми преимуществами Зала. Раньше этого не требовалось, но раньше и необходимости связываться с человеком, находящимся в другом мире, тоже не было. К моему облегчению, немного свежей крови и «нить» связывающего нас договора позволили это сделать.

«Лорен, как меня слышно?» — Спросил я.

«Святослав?! До последнего не верил, что у тебя получится!» — Ещё бы нет, ведь я поднял Магию Крови до 10 уровня! Это мне стоило почти тысячу литров крови, но иного способа увеличить свои шансы на удачный перенос на Лиму у меня просто не было. Нет, можно, конечно, воспользоваться Руной Творца. Но при этом был хороший шанс потерять уровень, чего бы очень не хотелось. Да и вампиров своих я бы так переправить не смог. А у меня на них большие планы…

«Как у тебя там обстановка?»

«Нормально. Уже скоро прибуду в отделение Гильдии Магов. Там можно арендовать защищённый полигон для тренировок. В таком месте срабатывание Портала не должно вызвать интереса. К тому же до Имперских Цехов рукой подать»

«Я понял! Начинаю подготовку!»

Пройдя в Портальный Зал, разрушил имеющийся там Портал, созданный на шестом уровне Магии Крови, после чего начал формирование «десятиуровневого». Нельзя сказать, что он отличался как «Земля и Небо», но разница чувствовалась! Особенно когда я с помощью питомца перевёл его в «межмировой» режим работы. Основное отличие — в расходе крови и магии. Если раньше для такого перехода требовались сотни литров крови и тысячи единиц энергии, то на десятом уровне Магии Крови для открытия Портала в другой мир требовалось «всего» сорок литров крови и две сотни магии. Плюс ещё пять литров и двадцать магии за каждого перемещаемого человека. И это уже для Лимы, а не соседнего мира!

На всякий случай решил «влить» в портал максимальное количество магии. Это позволит ему оставаться в рабочем состоянии гораздо дольше, что очень сильно облегчит мне возвращение в замок, когда появится такая возможность.

Проверил доспехи и оружие. Набросил на плечи лямки примитивного рюкзака, куда была сложена большая часть добытых Кристаллов Порядка и ларец, в котором они лежали. Пользоваться пакостной вещицей я не стал, но захватить — захватил, так как ларец создавал вокруг себя поле, мешающее рассмотреть не только себя, но и расположенные рядом вещи. Этим обстоятельством я воспользовался, чтобы повысить маскировку ценностей…

Самое тяжёлое для меня дело — ждать, поэтому, чтобы занять себя, начал просматривать сообщения «системы», появившиеся после взятия 10 уровня Магии Крови:


Неплохо! Два массовых заклинания, одно из которых не летальное. Усиление, борьба с отравляющими веществами и, наконец-то, нормальная «лечилка»! Поиск вещь полезная, но при наличии «Преследования» — не обязательная, с «Эфирной кровью» нужно разбираться… Непонятно, что означает: «делая частично неуязвимым». Родовое проклятье вообще — оружие массового поражения! На людях лучше не применять, разве что с какими-то аристократами или олигархами придётся «зарубиться», где один другого краше…

«Святослав! Я на месте!» — Напомнил о своём существовании Лорен.

— Фарах, Крикун! Становитесь ближе! Мы отправляемся! — С собой на Лиму я решил взять «кого не жалко», потому как собирался активировать «квест» сразу после покупки артефактов, оставив вампиров вместе с Лореном. Будут моими агентами.

Первым, по сложившейся традиции, был отправлен Крикун. Мы же с Фарахом — только убедившись, что он не только жив, но и прибыл куда нужно.

Лима встретила нас не слишком вежливо — мощным тропическим ливнем. Ну да нам не до туристических походов, хотя, конечно, поглядеть на столицу одного из развитых магических миров было бы интересно… Но на этот раз не сложилось.

Мы быстро покинули вначале огороженную площадку полигона, пройдя через здание наружу, поднялись по мощёной ровными каменными плитами улице, пару раз свернули и оказались прямо перед входом в Императорский Магический Цех. Точнее — его торговую часть, открытую для посетителей.

Внутри всё выглядело довольно стильно и круто — идеально ровный гранитный пол, мраморные колонны и отделка стен, красивые статуи, выполненные в похожем на античный стиле… Но при этом — яркое магическое освещение в виде шаров, висящих прямо в воздухе на высоте трёх с половиной метров.

Стоило нам войти, как рядом тут же «материализовался» лакей в идеально сидящем форменном костюме.

— Господа! — Приветствовал он нас уважительным, но не подобострастным «поставленным» голосом. — Мы всегда рады видеть Избранных в наших стенах. Что привело Вас к нам?

— У нас возникли потребности в сильных артефактах. Готовы хорошо заплатить, но времени почти нет! — Тут же поставил я свои условия.

— В таком случае я немедленно вызову специалиста…

— И ещё оценщика! Я бы предпочёл, чтобы сразу было понятно, на какую сумму мы ориентируемся!

— Непременно! Прошу сюда! Долго ждать не придётся.

Нас проводили в небольшую, довольно уютную комнату — кресла, массивный стол для переговоров… Две симпатичные девушки расставили перед нами местные горячие напитки и лёгкие закуски. Всё «как в лучших домах»…

— Господа! — В комнату заскочил низенький богато одетый и упитанный мужчина. — Я Антор, мастер-артефактор Цеха и имею большой опыт оценки. Мне сообщили, что Вы спешите?..

— Да… Лорен, покажи образцы.

— Мастер. — Кивнул воин и положил перед собой мешочек с кристаллами. — Взгляните!

— Посмотрим… — Антор ловко вскрыл мешочек и аккуратно пересыпал его содержимое на заранее подстеленную тряпочку. — Это же… Кристаллы Порядка! Господа! Мы, несомненно, заинтересованы в их приобретении! Что бы вы хотели взамен?

— Вы должны понять, что это лишь малая часть… — Ответил я. — Но заключим ли мы сделку именно с вами, целиком и полностью зависит от Вас! Я очень сильно ограничен во времени. Мне срочно нужно самое лучшее снаряжение для Избранных, какое вы сможете достать в течение пяти, максимум — десяти часов.

— Вот как… — Немного растерянно ответил мастер. — Это будет непросто… И я должен понимать, о какой сумме идёт речь!

— Справедливо. — Кивнул я. — Смотрите сами!

Вытащив из рюкзака, я положил перед собой мешок с кристаллами. Очень увесистый, надо сказать, мешок.

— Десятая часть конечной суммы принадлежит Лорену. Остальным имею право распоряжаться я.

— Вы позволите?.. — Дрогнувшим голосом спросил Антор. Я лишь разрешающе махнул рукой.

Через добрые пять минут, которые мы с Лореном провели, поглощая содержимое вазочек, а мастер — перебирая дрожащими руками кристаллы, Антор оправился от удивления достаточно, чтобы продолжить обсуждение.

— Могу ли я быть уверен… что Цех не получит каких-либо претензий по поводу появления этих Кристаллов? — Осторожно поинтересовался он.

— Абсолютно! — Уверил я его. — Мы взяли их в бою с Прыгунами, выполняя задание Мира!

— Вот как? — Обрадовался мастер. — Тогда Вас можно только поздравить! Что же до суммы… Мы признаём её достаточной для оплаты нескольких лучших образцов имеющихся у нас артефактов! Но, чтобы правильно их подобрать, мне следует знать, какими силами вы владеете. Естественно, эта информация останется строго конфиденциальной!

— Что же, это допустимо… Мой основной класс — Маг Крови. Также я неплохо владею мечом, луком, хороший наездник, неплохой Шаман, владею Магией Тьмы, в будущем планирую также освоить Магию Стихий, Некромантию, Демонологию, Ментальную Магию… и другие направления. К сожалению, там, куда я отправляюсь, нет достаточно продвинутых учебных заведений, поэтому мне понадобится обучающий артефакт по данным направлениям. Далее… Мне нужен накопитель магии большого объёма, сильный защитный амулет — защищающий как от магии, так и от физического воздействия. Не только ударов, но и отравления, радиации, изменения состава воздуха, давления, когерентного света и других опасных факторов. Далее — броня. Она должна быть достаточно удобной и незаметной при ношении. В идеале, должна быть возможность носить её под другим доспехом — металлическим. Конечно, это не должно повлиять на её защитные качества! Ну и, естественно, оружие! Оно должно давать максимальное усиление моей магии — в первую очередь Магии Крови, Магии Духов и Магии Тьмы. В идеале — ещё и моих особых способностей. А так же само по себе являться достаточно грозной силой. Собственно, я готов вложить в это до половины всех средств! Если оно того будет стоить, конечно… Ах, да! Чуть не забыл! У меня ещё есть питомец — вот он! — Снял с шеи Нечто, который до этого момента играл роль мехового воротника. — Ему тоже нужно подобрать подходящее защитное снаряжение!.. В идеале все артефакты должны быть завязаны на меня и в руках другого человека не работать.

— Да… задали Вы мне задачку… Это будет сложно… Учитывая лимит времени — очень сложно! Но Вы обратились по правильному адресу! Только наш Цех имеет доступ к Имперскому Хранилищу артефактов. Уверен, мы сможем подобрать всё необходимое! Что же касается Вас… — Обратился Мастер к Лорену.

— О! Нет-нет! — Отмахнулся он. — Я не спешу. Согласен на стандартную процедуру подбора снаряжения!

— Замечательно! Тогда, с Вашего позволения я отлучусь — нужно запустить необходимые процедуры.

* * *

— Ну, ты выдал! — Улыбнулся Лорен. — Я бы до такого никогда не додумался!

— Да брось! Сам же мне описывал «стандартный набор». Я лишь немного его расширил.

Через несколько минут появились двое мужчин в форме, которых я вначале принял за местных охранников. Однако нет — это оказались инструкторы Цеха. Они должны были проверить наши навыки владения оружием и магией. С оружием всё было понятно, а насчёт магии я, было, усомнился — оба инструктора были обычными людьми. Оказалось — зря. Бить магией нужно было по специальным мишеням и манекенам. Через час времени, нескольких коротких схваток и скоростного выбивания мишеней магией, меня пригласили на специальный испытательный полигон — последнее достижение артефакторов Цеха. Здесь можно было смоделировать практически любой рельеф и любого противника, который, однако, оставался иллюзией, как бы реалистично ни выглядел.

Вот на полигоне мне и пришлось выложиться на полную! Вначале всё шло хорошо — я легко выбивал одиночных и групповых противников, практически не защищённых от магии, но контролёры быстро это заметили и начали наращивать «уровень сложности». Вначале появились фантомы, устойчивые к воздействию магии, и мне пришлось взяться за меч, а потом вообще начался Армагеддон! На меня нападали со всех сторон, включая землю и воздух. Я, как мог, отбивался, но в конце меня-таки просто завалили «мясом».

Пришёл в себя, лежа на ровном полу. Стены полигона слегка потрескивали и дымили от большого количества боевой магии, которую на себя приняли. И им ещё повезло, что я пока не овладел стихийной магией! Она куда лучше других подходит для грубых физических воздействий.

— Всё? — Спросил я входящего инструктора.

— Да, господин Святослав. Мы получили все необходимые сведения для подбора оптимального набора артефактов. Как мы поняли, ваша основная проблема — отсутствие мощных «площадных» заклинаний, мощных «пробивных» заклинаний и малая подвижность во время боя. Вы просто не успеваете отойти, когда необходимо и вынужденно переходите в ближний бой. А это не очень хорошо, учитывая вашу уникальную скорость сотворения заклятий.

— Уникальную? — Удивился я.

— Несомненно! Ни я, ни другие инструкторы ничего подобного ранее не видели! Конечно, Избранные-воины способны даже на большую скорость нанесения ударов. Но их «магия» на порядок проще. Это даже не заклинания, а модулированные выплески силы, в отличие от Вас.

Я лишь успел немного передохнуть и ополоснуться в специальном фонтанчике, когда вдруг появился мастер Антор с широкой улыбкой на лице.

— Прошу вас, господин Святослав! Мы подготовили большую часть заказанных Вами артефактов.

— Уже? Так быстро?

— О! Основная сложность была в получении разрешения на выдачу из Особого Хранилища. А найти подходящие артефакты — уже не сложно. Прошу!

Демонстрация была обставлена с шиком — мы вошли в большой зал, где в ряд стояло несколько столиков. У каждого столика караулило двое воинов в доспехах. Как я потом узнал — имперских гвардейцев. На каждом столике лежало по одному артефакту на специальной подставке. Точнее, артефакты висели в воздухе над подставками!

Мы проследовали к левому от входа столику, где в воздухе кружилось внешне обычное, ничем не примечательное колечко без всяких изображений, но с крупным прозрачным камнем, почти полностью «утопленным» в материале кольца.

— Кольцо Искажения! — «Представил» нас мастер. — Материал — Адамантий! Может быть найден, лишь на местах битв Богов! И то — в чрезвычайно мизерных количествах. Совершенно неразрушим. Идеальный материал для создания мощных артефактов! Камень — природный алмаз, зачарованный архимагом. Хранит больше сотни резервов среднего мага. Основное магическое свойство — передача магии владельцу. Дополнительное — Сфера Искажения. Очень эффективная защита как от магии, так и от физических воздействий. Они просто огибают мага по искажённому пространству. «Побочный эффект» — создание в кольце замкнутого пространства с объёмом в две сотни объёмов среднего человека. То есть — личный пространственный карман!

— А вес?

— Полностью компенсируется! Кольцо имеет привязку, и воспользоваться им может только владелец. Причём любопытная особенность для Избранных — привязка происходит не на тело, а на душу! А потому кольцо и всё, что в нём хранится, остаётся с Избранным даже после перерождения!

— А после окончательной смерти?

— Если после реинкарнации душа не будет повреждена… — Пожал плечами мастер. — Всё может быть.

— Заманчиво! Беру!

— Отлично! — Улыбнулся мастер. — Пройдём дальше! «Поводок Великого Духа»!

Артефакт выглядел как металлический кастет серебристого цвета.

— Материал — Мифрилл! Подключается к любому типу накопителей! Является местом обитания разумного Великого Духа, с которым заключён соответствующий договор. Он способен принимать полуматериальную форму и быть эффективным помощником в бою, а также, благодаря специальным заклинаниям, является превосходным, быстрым и удобным транспортным средством. Привязка происходит по крови, так что артефакт может использовать владелец и его прямые наследники. Дух сам доставит своё вместилище к хозяину, как только его почувствует! Дополнительное свойство, вложенное мастером — мощная атака испепеляющими лучами, против которых не устоит практически никакая защита… Затраты магии соответствующие, но артефакты из Мифрилла обладают способностью впитывать магию из окружающего пространства, за что и ценятся, так что после израсходывания собственных запасов артефакта, можно либо влить дополнительно магии из накопителя, либо просто подождать.

— Подходит, беру!

— Замечательно… Следующее наше предложение — полный комплект снаряжения телохранителя Императора. Это не просто название — он действительно был создан для этого! В комплект входит полиморфная броня из Мифрилловых и Адамантиевых нитей в качестве основы, а также — особого зачарованного паучьего шёлка. Удивительный материал, который, к тому же, умеет перестраивать свою форму и вид по приказу владельца. Защитные свойства… Скажем так, вы сможете искупаться в жерле вулкана. Костюм имеет встроенные накопители и артефакт «Идеального Щита», способный несколько секунд сдерживать атаку даже божественного уровня… Привязка осуществляется по крови, ауре и ментальному отклику. После смерти не возвращается, но, поверьте, убить Вас, если вы будете носить этот комплект, будет ЧРЕЗВЫЧАЙНО сложно. Обладает удивительными свойствами к самовосстановлению. Сложный комплекс чар постоянно сканирует пространство и способен выявить даже неизвестное вредное воздействие, после чего найти противодействие!

— Пойдёт. — Кивнул я.

— Следующая вещь — поистине уникальна! Больше такого Вы нигде не найдёте! Обруч Наследника! По легенде, он был создан неизвестным Высшим Магом для сына. Одевший артефакт должен обладать способностями в Ментальной Магии. При выполнении этого условия Обруч становится своеобразным «расширением сознания». У владельца появляются знания создателя артефакта по множеству направлений магии, правильному сотворению заклинаний и многому другому! Помимо этого, артефакт создаёт мощнейшую из известных защиту от вторжения в разум. Особенность артефакта — он может быть использован лишь раз и привязывается к душе, как и кольцо.

— А он мне мозги не поджарит, если я его одену?

— Исключено! Возможны различные дополнительные эффекты, но исключительно положительные.

— Хм… Ладно, поверим…

— Превосходно! Остался последний экземпляр… Призрачный Меч!

Я с удивлением посмотрел на «меч», который и на кинжал-то никак не тянул. Да и вообще на оружие! Это была ажурная конструкция из закрученных в двойную спираль проволочек — рукояти и узкого лезвия, которое и на стилет-то не тянуло! Мне как-то сразу вспомнилась сцена в фильме «Люди в чёрном», где агенту предлагают в качестве оружия крошечную «фитюльку» под названием «Шумный Сверчок» или как-то так.

— Как-то он… Не впечатляет. — Признался я.

— Внешне — конечно! Но обратите внимание на материал! Это Адамантий! Причём такого количества хватило бы, чтобы сделать два десятка колец, аналогичных Вашему! Кроме того, он не зря называется «Призрачный Меч». Вы сможете увидеть его снова лишь при одном условии — если сами призовёте! В остальное время он будет иметь ту форму, которая Вам потребуется… или не иметь её вовсе! Просто растворится в пространстве, до времени. И не обманывайтесь его внешним видом — зачарованное оружие из Адамантия может убить даже Бога! Это идеальное оружие против любого противника! Причём это лишь базовые его свойства! Будучи практически неразрушимым, он позволяет проводить колоссальное количество энергии. Мастер-артефактор вложил в меч способность повторять за магом каждое сотворённое заклинание, вне зависимости от типа магии, усиливая эффект заклинаний в два и более раз! Управление происходит мысленно, так что опасаться, что меч помешает, например, лечебным воздействиям, нет необходимости. В артефакт вложено четыре мощнейших заклинания, действующих по площади: «Звёздное Пламя», «Ледяная Стужа», «Землетрясение» и «Смертельный Шквал». После каждого использования этих заклинаний требуется вливание большого количества магической энергии для их восстановления. Привязка к владельцу осуществляется по крови и слепку души. То есть допускается передача прямым наследникам, но только после окончательной смерти основного владельца или с его прямого разрешения.

— Понятно… А что с артефактами для питомца?

— Здесь всё оказалось сложнее… Дело в том, что артефакты требуемой силы обычно делаются на людей… Нет, мы бы смогли найти, например, ошейник или броню на лошадь… Но ни то, ни другое в данном случае не подходит… Но мы нашли-таки решение! Взгляните! — Артефактор достал из сумки полированный деревянный футляр, в каких у нас хранят драгоценности. Откинув крышку, он развернул футляр содержимым ко мне. Внутри лежало какое-то украшение сложной формы, выполненное весьма изящно и «дорого». — Лучшее из имеющегося у нас! Заколка. Женская… Но по функционалу подходит практически идеально! Материал — Мифрилл и несколько камней — накопителей. Крепление к волосам… или шерсти чрезвычайно надёжное — магическое! Создаёт отличный универсальный щит и содержит несколько левитационных заклинаний, отлично подходящих существам, обладающим природными способностями к полёту. Так что, если внешний вид для Вас не сильно важен…

— Не сильно… Что по средствам?

— По нашим подсчётам, вашего лимита вполне хватает…

— И ещё немного остаётся? Тогда давайте на остаток ещё два десятка защитных амулетов, и можно начинать привязку!

Мастер задумался, что-то прикидывая, но всё-таки нехотя кивнул. Похоже, я угадал с накруткой — большего из них выжать было сложно. Собственно, я не ожидал даже такого ассортимента. Видимо так до конца и не осознал ценности невзрачных внешне Кристаллов Порядка.

— Заколку можно просто приложить к волосам вашего… питомца. — Сказал мастер, поднимая коробочку, чтобы мне было удобнее взять артефакт, что я и не замедлил сделать. — Замечательно! Теперь прошу взять меч за рукоять и сжать! Сильнее, не бойтесь, согнуть его не в человеческих силах! Отлично! Теперь прикажите ему принять другую форму!

Я представил свой любимый двуручник, оставшийся висеть в моей квартире на стене, и в следующий миг ощутил в руке его знакомую тяжесть! Класс!

— Заклинания проверять будем?

— Н-не стоит… — Выпучил глаза мастер, как-то разом побледнев. Видимо действительно мощная штука! Хотя я имел в виду усиление собственных заклинаний, а не вложенные площадные, естественно. Мысленно отдал приказ, и двуручный меч просто растворился в воздухе. Артефактор же подошёл к следующему столику. — Пожалуйста, оденьте обруч на голову и направьте в него немного магической энергии!

— Секундочку! — Уже подняв артефакт, вспомнил наставление, что для использования Обруча Наследника необходимо владеть Ментальной Магией. Вернул его на место и быстро вызвал «табличку», подняв эту «ветку» магии сразу до пятого уровня — большего не позволяли ограниченные запасы крови, после чего сказал: — Давайте пропустим пока обруч — активируем его в конце.

— Конечно! — Удивлённо согласился артефактор. — Капните немного крови на броню.

Усилием воли заставил капельку крови просочиться через поры на пальце, после чего она капнула на свёрток ткани, в который мгновенно впиталась.

— Теперь можете просто переодеться или, если Вы того сами пожелаете, костюм сам займёт положенное место.

Представил, что держу в руках обычный спортивный комплект — обтягивающие штаны и водолазку, а потом приказал им «одеться». Звучит глупо, но, к немалому моему удивлению — сработало! Костюм растаял в воздухе, а я почувствовал под доспехами новый слой одежды.

Немного подвигавшись и убедившись, что ничто нигде ничего не трёт и не мешает, прошёл к следующему столику.

— Просто возьмите «Поводок» в руку и направьте внутрь несильный поток магии. — Подсказал Антор. — Это пробудит Духа, и он Вас запомнит как хозяина.

Проделав эту нехитрую манипуляцию — простейшие воздействия, типа управления движением собственной крови или магии, я уже мог проделывать одним усилием воли — почувствовал к себе концентрированное внимание чрезвычайно могущественной сущности, имеющей явное сродство с духами, но несоизмеримо более «развитой». Если слабые и средние духи по уровню «интеллекта» были близки к простейшим организмам, то у Великого духа было полноценное сознание, уровень которого человеку определить было очень сложно — всё равно, что понять уровень развития инопланетной расы. «Лишь по делам их поймёшь», говоря другими словами.

Одно было ясно — внимание не несло агрессии. Возможности духа были велики, но их сдерживала не менее могущественная магия, которая и играла роль своеобразного переводчика с человеческого языка на «язык» духов, позволяя ему выполнять различные действия в рамках возможностей артефакта.

«Не теряйся» — Мысленно приказал я, вешая амулет на крючок ремня, где обычно располагалась фляга.

С кольцом всё было ещё проще — одел и порядок! Правда тут же пришлось учиться пользоваться его возможностями — вызывать «Щит Искажения» и пространственный карман. К счастью, управление было мысленное и «интуитивно понятное», поэтому никаких сложностей у человека, умеющего обращаться с современными гаджетами, не возникло — настроил Щит на автоматическое появление в случае возникновения опасности (один из имеющихся режимов) и закинул в Карман рюкзак с ларцом и несколькими оставшимися Кристаллами Порядка, а потом, подумав — ещё и сумку с золотом и старыми артефактами. Новый комплект, естественно, остался при мне! Кстати о нём — я же ещё не закончил!

Вернувшись к «Обручу Наследника», снова поднял его, рассматривая внимательнее. Округлое сечение, элегантная форма и большой драгоценный камень на уровне лба. Серебристый металл — Мифрилл, судя по всему — покрывала еле видная «сеточка», выполненная из другого металла. Был бы на Земле — подумал бы, что золото. Здесь же артефакторы очень уважали Адамантий, так что, думаю, — он. Было в «Обруче» что-то неуловимое. То, что отличает китайскую подделку (даже качественную) от фирменной вещи, произведённой вручную лучшими мастерами… В общем, если бы не «легенда», то я бы сказал, что это своего рода корона, а не обучающий артефакт. Ну да производителю виднее, не буду спорить.

Одел «Обруч Наследника» на голову и он тут же немного изменил свою форму, подстраиваясь под изгибы моего черепа. Сделано это было настолько хорошо, что я, продолжая чувствовать вес артефакта, совершенно перестал ощущать его самого. Говорят, что-то подобное бывает у людей, носящих очки — они со временем просто забывают об их существовании. Сейчас же это произошло за считанные секунды!

— Ну что же, господа! Большое спасибо за проявленную оперативность! Защитные артефакты можете передать Лорену, мне же пора отбывать, если, конечно, не возникло каких-либо сложностей с оценкой Кристаллов Порядка?.. — Антор отрицательно замотал головой. — Тогда, до встречи! — Сказал я, вызывая окошко «планетарного квеста»…


Глава 27. …не вернись стриженным!


Двери Приёмного Зала Имперского Цеха с силой распахнулись, когда внутрь ворвалось несколько людей в военной форме имперских гвардейцев.

— Всем стоять!!! — Закричал вбежавший первым офицер, но увидел перед собой только ряд столиков, десяток удивлённых гвардейцев, и испуганного мастера-артефактора. — Где он?!!

— Кто?! — Взволнованно спросил Антор.

— Человек, которому вы решили продать Наследие Империи!!!

— Если вы про господина Святослава, то он только что отбыл… Кажется, телепортом, хотя до этого момента мы считали, что сделать это ОТСЮДА — принципиально невозможно.

— Опоздали!.. — Офицер тут же как-то осунулся. — Как вы посмели пойти на такое преступление?! Чем думали?!

— Но позвольте! О каком преступлении идёт речь?! Всё абсолютно законно! Продажа артефактов, находящихся в «особом» списке ограниченно разрешена для офицеров дружественных Империи воинских подразделений! К которым, несомненно, относятся «Золотые Клинки»!

— С чего вы взяли, что это был офицер «Золотых Клинков»?! Он показал соответствующее удостоверение?!

— Нет, но… Как же?.. С ним же был Лорен! Он много раз сопровождал других офицеров «Клинков» при закупках крупных партий артефактов!

— Он был кандидатом! Поэтому его и гоняли в качестве носильщика! Но не смог пройти финальный отбор! Вы продали уникальные артефакты никому не известному проходимцу! Возможно — врагу Империи!!! Где корона Наследника? — Устало спросил он.

— Что, простите? — Не понял мастер, всё ещё пытающийся осознать услышанное.

— Где. Корона. Наследника! Империи! — Снова начал заводиться офицер.

— Я не знаю ни о какой короне! Мы получили артефакт, называемый «Обруч Наследника». Если Вы о нём — то он был активирован вместе с другими артефактами и сейчас находится на голове у господина Святослава…

— Это невозможно! Корона бы не приняла никого, в ком не течёт кровь Императора!

— Значит, это была никакая не корона, так как активация произошла почти штатно. Уж можете мне поверить, я в таких вещах разбираюсь!

— Что значит «почти» штатно? — Вскинулся офицер.

— Ну… она была прервана на середине, но потом завершилась без всяких накладок… Если хотите, мы можем предоставить иллюзорную запись!

— Я ТРЕБУЮ это сделать! И молитесь, чтобы Император был снисходителен к вам! В своё время казнили и за куда меньшие проступки!

* * *

«Ночь, улица, фонарь…» — Удивлённо огляделся я. — «Вот я и дома»

Я стоял в том самом переулке, откуда отбыл… две недели назад? Что-то около того. Быстро обшарил себя и облегчённо выдохнул. Все мои вещи и артефакты были при мне. Понимая собственную глупость, не удержался, чтобы не применить несколько заклинаний. «Прах» легко распылил лежащую недалеко кучку мусора, а новые заклинания «Очищения» и «Насыщения» крови заставили почувствовать себя заново родившимся.

Да и появившийся-рассеявшийся «Призрачный Меч» не давал возможности усомниться в реальности произошедшего.

— Кур?!

— Да-да! И ты — тоже! — Кивнул я питомцу. — А теперь замаскируйся и не попадай никому на глаза!

— Ку! — По-видимому, согласился тот и очень быстро (в разы быстрее, чем раньше) исчез в небесах.

Попытался вызвать «табличку» навыков и тут же получил целый «ворох» сообщений:

И только потом появилось, наконец, моё описание:

Вызвал из Пространственного Кармана сумку и извлёк на свет божий свой наворочанный смартфон. Встроенные солнечные батареи и экономичная электроника позволила ему стабильно держаться на половине заряда, сохраняя фотоотчёт моих похождений. Набрал номер…

— Привет, Сергей!

— О, привет Слава! Забыл что-то?

— В смысле? — Не понял я.

— Ну, на «ристалище». Мы как раз собирались по домам…

— Нет… я хотел спросить, как там у Николая рука?

— Да я же говорил — вывих обычный. Его уже в травмпункте обработали. Ярый подбросил на своей машине.

— А… ясно. Хорошо, тогда, как договорились, до пятницы?

— Конечно!

— Ну, пока! — Сказал я и нажал отбой.

Что за чертовщина? Николай вывихнул руку в тот день, когда меня перенесло! Получается, что, пока я бегал по мирам, на Земле не прошло и часа! Или это не Земля, а какой-то «виртуальный» мир, созданный для выполнения «квеста»? Да нет, бред. Кто будет создавать целый мир для одного человека? Или даже для нескольких. Будь я даже кем-нибудь уровня Бога, всё равно не стал бы так напрягаться. Так что возьмём за аксиому — всё вокруг реально! Через сутки начнётся некий «квест», в котором кто-то куда-то будет «вторгаться». Хотя что тут гадать? Ясно же, что к нам! А моя задача тривиальна — защитить планету! Всё как «в лучших домах» …

Так, что-то я расслабился! У меня сутки на подготовку, а я стою на месте и «втыкаю»! Врубил Иное зрение и огляделся. Переулочек был узкий, проходящий между глухой стеной дома и высоким бетонным забором стройки. Ни камер, ни случайных свидетелей моего появления. Да и вообще никого живого — время позднее. Разве что за домом во дворе просматривается кто-то живой и активный.

Пройдя во двор увидел обычную для нашего города картину — бродяга, роющийся в мусорных бачках. Вряд ли он что-то видел, иначе уже давно бы исчез с глаз долой… Но у меня вдруг возникла неожиданная идея.

— Эй, ты! Кто такой, что тут делаешь?

— Ничего… — Сразу сгорбился бомж. — Уже ухожу…

— Подожди-ка! У тебя паспорт есть?

— А что? — Подозрительно скосился мужик на меня.

— Да вот хочу симку в телефон «левую» купить, а там только по паспорту. Дам тысячу наличными, если поможешь.

— Две!

— Замётано! Но вначале покажи паспорт, а вдруг я зря с тобой связался?

Бомж помялся, быстро огляделся, будто пытаясь кого-то высмотреть, а потом вытащил из глубины своего «запашистого» костюма свёрток, замотанный в полиэтиленовый пакет, из которого были извлечены различные документы — включая паспорт РФ.

«Пойдёт» — Подумал я и активировал заклинание «Слабость», доставая из пространственного кармана Ритуальный Нож. Взглянув Иным взглядом, удивлённо присвистнул — со всех сторон в нож «втягивалось» множество ручейков тёмной энергии («дымки»), будто рядом кто-то недавно принёс в жертву несколько человек и рассеял получившуюся силу в пространстве. Однако реальность была иной — мы сами, живя и умирая в чрезвычайно скученных условиях, создаём и накапливаем в городах колоссальный энергетический заряд, тёмную составляющую которого Ритуальный Нож сейчас и вбирал.

Вот так не знаешь, где найдёшь — где потеряешь! Жить в полном «тёмной» энергии городе было неприятно, зато сбор дымки можно производить, вообще не напрягаясь! Никакой тебе жертвенной магии — гуляй себе по городу — и порядок! Да ещё и людям доброе дело сделаешь! Впрочем, это потом — сейчас у меня на очереди другое «доброе дело» — сделать из бомжа приличного чел… вампира.

Активировал ритуал, вкладывая всю собранную дымку — не жалея, благо она продолжала пребывать. Упор на излечение, приведение организма в приемлемую форму и омоложение. Влил так же «Крови Вампира» — по максимуму. Сейчас не время экономить, так что распечатаем НЗ. Когда преобразование закончилось, приказал:

— Запрещаю причинять мне вред каким-либо способом и раскрывать свою изменённую природу. Веди себя как обычный, психически здоровый человек. Понятно?

— Да, хозяин!

— Зови Славой и без уважительных приставок. Когда мы одни — я твой босс! Когда рядом кто-то ещё, веди себя как мой приятель, только не наглей! Сейчас я сформирую договор, ты должен его «подтвердить» … Давай!

— А как? — Не понял новорожденный вампир.

— Просто подумай, что согласен со всеми условиями! И пожелай этого… Отлично. Договор заключён! Держи. — Создал на ладони «комок» эссенции крови на пол литра и дал ему втянуться в жадно вдыхающего «питание» кровососа.

— Так… Твоё дело привести себя в порядок — вымыться, почистить одежду. В идеале — найти и надеть приличную. Справишься?

— Да!

— Без грабежа и привлечения внимания?

— Да.

— Тогда действуй! Я после свяжусь с тобой с помощью специального ритуала — то есть мысленно. Вопросы?

— Что т… Вы со мной сделали, босс?

— Обратил в вампира. Смотри не напади ни на кого! Охотиться на людей и животных запрещаю! Слишком высок шанс, что кто-то что-то заметит.

— А много… ну… таких как мы?

— Без понятия! Я сам только что прибыл из другого мира! В общем, всё, работай!

Другое дело! Я как-то уже успел подзабыть, как это неудобно, когда нет «миньонов», которых можно послать на разведку или ещё куда. Из бомжа, конечно, вампир получится не из лучших, но для начала сойдёт. Тем более обычных людей обращать — «западло». А для бродяги без дома и цели в жизни — это реальный шанс чего-то добиться, примкнуть к команде. Конечно, я не спрашивал его мнения по данному вопросу, но этого и не требовалось — главное, чтобы МОЯ совесть не очнулась от многолетней спячки… Набрал новый номер.

— Алло… — Донёсся голос одного моего хорошего знакомого. Даже, можно сказать — друга.

— Влад! Есть дело «на миллион»!

— Излагай!

— Не по телефону! Давай встретимся? Ты сейчас свободен?

— Ничего серьёзного — отвлекусь!

Влад подрабатывал фрилансом, так что мог сутками «гамать» в какую-нибудь сетевую игрушку, либо днями и ночами кропать. В этом случае на адекватный разговор рассчитывать было нельзя. Разве что «Очищение Крови» к нему применить, чтоб взбодрился. Теперь следующая проблема — как к нему добраться?

Мужик в доспехах, пусть и без меча и других колюще-режущих приспособлений — это не то, что ожидаешь увидеть в общественном транспорте. Мне сейчас лишнее внимание совершенно не нужно… Хотя стоп! У меня же есть «Поводок», являющийся, по совместительству, магическим транспортным средством! Ну-ка…

Достал из «кармана» артефакт, до странного похожий на обычный кастет, и мысленно приказал доставить меня по нужному адресу, транслируя образ требуемого места на карте города и различные ориентиры из собственной памяти.

«Я понял…» — Вдруг отчётливо возникла чужая мысль в моей голове. А потом меня подбросило вверх на пару метров. Я ощутил чувство частичной невесомости — доспехи перестали давить на плечи, а тело свободно зависло в пространстве, при этом никакой дезориентации или желания опорожнить желудок. То есть на внутренние органы «невесомость» не действовала.

В следующую же секунду эти ощущения были полностью забыты! Потому как оказались полностью вытеснены новыми! Я на миг почувствовал себя за рулём скоростного болида «формулы 1» — настолько мощное ускорение испытал. Потом же стало не до ощущений — меня несло прямо в стену многоэтажного дома! На дикой скорости!

«Куда!..» — Только и успел подумать я, когда произошло столкновение… Должно было произойти! Но вместо этого — вокруг замелькали картины чужих квартир, коридоров и внутренних коммуникаций. Мы неслись прямо через материальные преграды, словно призраки! — «Почему мы ни с чем не сталкиваемся?!»

«Я Великий Дух Пространства!» — Тут же пришёл мне ответ. — «Проложить прямой путь мне не сложнее, чем тебе встать со стула»

«Круто!» — Ответил я, применив «Очищение Крови», чтобы избавиться от огромного количества адреналина. — «Не знал, что духи могут разговаривать! Раньше я только посылал образы, теперь же говорю, как с обычным человеком!»

«Разговаривать могут лишь разумные духи, долгое время прожившие с людьми и успевшие хорошо их изучить… Или те, кто сами когда-то были людьми»

«А ты к каким относишься?»

«Я обрёл разум самостоятельно! А до этого был природным духом»

«А как оказался заключён в артефакт?»

«Не заключён! Я не узник! Меня поселили в артефакт по взаимовыгодному соглашению!»

«Вот как? И что же ты получаешь взамен своей работы?»

«Я получаю Дом! И Силу! Великие духи — вершина развития нашего рода. Если хочешь стать ещё сильнее, то у тебя два пути — стать духом места и подчинить себе всех живущих рядом духов, наращивая тем самым доступные силы, или развивать свой разум, идя по пути Младшего Бога. Духом места обычно становятся те, кто всю жизнь прожил на одной территории. Захватывать чужую — опасно и сложно. Развивать — долго и скучно. Особенно для духов пространства, не любящих сидеть на одном месте. Маги же предложили отличное решение — артефакт из зачарованного Мифрилла способен стать идеальным Домом для духов. Через десять лет могущественные духи сами будут стремиться поселиться в нём. Через тысячу же лет у меня будет целый новый мир, населённый духами!»

«А мне какая радость от того, что артефакт станет общежитием для духов?»

«Все они будут подчинены мне! А я помогаю тебе! Кроме того — я могу усиливать вложенную в артефакт магию и добавлять в него новые возможности с использованием Магии Пространства. Например — сделать ещё один пространственный карман, как в твоём кольце. Да и в бою духи станут отличными помощниками»

«Ладно, считай уболтал…» — Ответил я, заметив впереди знакомые высотки. — «Смотрю, мы уже почти на месте?»

«Да, уже скоро»

«Давай сразу на пятый этаж. Третий подъезд… Это вот тут!» — Переслал духу приблизительное местонахождение искомой квартиры.

Только сейчас до меня дошло, какие возможности открывает пространственная магия духа. Сразу вспомнилась фраза из старого советского фильма: «это, что же, любую стену так можно убрать?!» Вопрос со средствами к существованию, считай, полностью решён!

Дух в мгновение ока «вознёс» меня на высоту пятого этажа. Как я понял, для нахождения ножного места ему было достаточно одного лишь не слишком чёткого образа, а потом можно было прямо в пути корректировать направление лёгкими импульсами «правее», «левее», «выше». Учитывая скорость мысленного общения, получалось очень недурно! Куда лучше любого автомобиля, лифта или даже вертолёта. Хотя бы тем, что можно двигаться по любому бездорожью и в любых направлениях, не спрашивая ни у кого разрешения. Удобнее, пожалуй, только Порталы, да и то — не всегда.

Дух мягко опустил меня на ноги прямо перед нужной дверью, так что оставалось лишь протянуть руку и нажать на кнопку звонка.

— Кто там?! — Донёсся из-за двери удивлённый голос Влада.

— Это я!

— Слава? У нас же домофон… — Растерянно произнёс друг, открывая дверь, и широко распахнул глаза, стоило меня увидеть. — Ты что, в съёмках фильма участвуешь?!

— Да нет, просто сразу после тренировок, не успел доспехи снять!

— Я не про доспехи! К ним я уже привык… хотя эти, вроде бы, другие… Я про грим!

— Грим? — Настало уже моё время удивляться.

— Ну, да… Что же я твою морду не знаю? Без грима она такой смазливой бы стать никак не могла!

— Ах, это… — «Гаремник», похоже, изрядно перекроил мою физиономию, раз даже такой рассеянный в быту человек как Влад тут же это приметил. Хоть узнал сразу — и то хорошо. — Помнишь, как рассказывал, что веришь в магию? — Спросил я, закрывая за собой дверь квартиры.

— Я пьяный тогда был. — Потупился Влад.

— Однако доказывал очень «горячо». Видно было, что тема тебе интересна… В общем, я теперь тебе верю.

— Ага, а тогда только стебался… — Хмыкнул он, но продолжил с куда большим воодушевлением: — С чего вдруг такие изменения?

— Не поверишь — в другой мир попал!

— Не смешно!

— А я и не смеюсь! Пробыл там две недели или около того. Доказательства здесь! — Достал смартфон. — И здесь! — Положил на стол сумку с золотом.

Влад недоверчиво раскрыл сумку и достал пару монеток и амулет Магии Света. Последний его сильно заинтересовал — он слегка светился в полумраке коридора. Потом он внимательно рассмотрел золотые монеты, будто ожидая увидеть на обратной стороне надпись «Made in China». Молча пройдя к компьютеру, он подключил смартфон и начал быстро просматривать содержимое. Фотографии заставили его «зависнуть» на некоторое время. Он то и дело увеличивал тот или иной участок изображения до отдельных пикселей и лишь через пятнадцать минут повернулся ко мне и сказал:

— Рассказывай!

— В общем, так — Земле скоро, менее чем через сутки, придёт кабздец. Всей или частично — не знаю! Меня выдернули в другой мир типа на обучение. Теперь я маг, если что! Могу по кумполу двинуть не только булавой, но и заклинанием. Пули не берут, в огне не горю… Цель простая — спасти мир от вторжения. За это мне и «отсыпали» разных плюшек. В общих чертах план я уже продумал, так что мне нужны твои профессиональные навыки. Считай, я тебя нанимаю! Плачу, скажем, десять «штук» зеленью в месяц, но работать придётся двадцать четыре на семь! В минусе — траблы с законом, в плюсе — я и моя магия. От болезней и врагов защищу точно. Работа по контракту — магическому, так что отказаться будет невозможно! Ты в деле?

— Это точно не развод? И что будет, если откажусь?

— Ничего не будет. Всё равно я в ближайшее время собирался съехать и устроиться в более уединённом и защищённом месте. Просто вместо того, чтобы подняться на гребне волны, будешь бултыхаться внизу, постоянно опасаясь, что она тебя захлестнёт… А насчёт доказательств, если этих тебе мало, вот! — Скастовал на Влада «Очищение» и «Насыщение» крови. — И вот! — Одним мысленным усилием и выплеском магии призвал несколько духов-светлячков.

— Что это?! — Обалдело спросил Влад, рассматривая тускло светящиеся в воздухе контуры странных полуматериальных живых существ, похожих толи на насекомых, толи вообще на одноклеточных, вымахавших до сантиметровых размеров.

— Обычные духи. Самые слабые и никчёмные. Только и могут подсветить. Но для демонстрации подойдут. А то большая часть моей магии слишком опасна. Ну, так как? Ты в деле?

— Что делать-то нужно? — Начал потихоньку отходить от удивления собеседник.

— Вначале договор — ты работаешь на меня, всё, что узнаешь, запрещено к распространению без моего указания, получаешь зарплату десять тысяч баксов и защиту. Всё просто. Если дело выгорит — станешь во главе IT отдела нашей корпорации.

— Вот уж «корпорация» — два человека… Но я согласен! И это… Научить сможешь?! — Разом «загорелся» Влад.

— А фиг его знает! Есть пара способов. Но пока лучше воздержаться. Ладно, «кидаю» договор. — Быстро набросал нужные пункты, добавив стремление выполнять порученные задания как можно лучше и быстрее. — Подтверждение мысленное!.. Поздравляю! Ты в команде. Теперь ближе к делу. У нас меньше суток до начала. Если быть точным, то двадцать три часа, четырнадцать минут и двенадцать секунд. А сделать нужно многое! Первое и основное — нужно отслеживать происходящие в мире изменения. Во-вторых, обеспечить себе информационное прикрытие, а также создать правильный имидж и пиар. В-третьих, нужны люди в команду… Это вообще. Конкретно сейчас требуется следующее — через сутки может произойти всё, что угодно. Включая полное падение интернета. Начинай закачку всего, что есть. Закупай оборудование — обзванивай склады и бери имеющееся в наличии. Бюджет на сегодня — мои триста тысяч плюс твои сбережения, если есть. Дальше — нужно создать сайт. Официальный сайт «Герой России» или «Защитник России» или ещё как-нибудь похоже. В описании размытыми фразами пишешь — мол, воин с супервозможностями готов справиться с любыми проблемами сверхъестественного характера. В портфолио пихай фотки со смартфона, только почисти их от всего, что может указать на меня. К каждому фото — описание. Истребление стаи гоблинов, защита деревень от кочевников, уничтожение опасных животных и нечисти. Борьба с враждебными магами и т. п…

— А не слишком… — Влад поводил пальцем, не найдя подходящего определения моим словам.

— Нормально! Главное фамилию и лицо моё нигде не свети. И сайт регистрируй в Европе-Азии. Причём сразу так, чтобы заблокировать было сложно. Пускай каждому вошедшему на компьютер грузится программа, автоматически меняющая настройки или ещё что… Главное, чтобы заблокировать было максимально сложно. А то любят у нас всё блочить, не разобравшись. Народ должен знать своих героев!.. Дальше — нужны деньги. Точнее — нужно знать, где они лежат. Найди банк или хранилище, или ещё что-нибудь, где можно добыть около миллиона баксов или около того. Этим займись в первую очередь! Следующее — люди! Найди олигарха, владеющего мясомолочным производством в нашем городе или на окраине его. Чем больше производство — тем лучше. В первую очередь интересуют бойни, заготавливающие мясо. Нужно место, где ежедневно проливается много крови. Устроим там штаб или, хотя бы, опорную точку… Если олигарха не найдётся — сойдёт и директор. Дальше мне нужен полицейский в высоких чинах. В идеале — генерал. И чтобы «замазан» в махинациях по самую лысину. Из самых отпетых. Ещё нужен «браток» из стареньких, только откинувшихся с «зоны». Этакий «привет из девяностых». Причём сидящий за убийство во время разборок, а не за мошенничество или там «бытовуху». Найди контакты ЧОПов — всех, что есть в нашем городе и рядом, юридических контор, нотариусов, судов, крупнейших банков, больниц, частных детективных агентств, если есть, а также — гадалок, экстрасенсов, «магов», «предсказателей» и иже с ними… Не забудь про церковь — мне нужна вся иерархия и примерное описание должностей, или как там у них называется…

— А… э-э-э… — Подвис Влад как старый CD-ROM. — И когда тебе это нужно? — Осторожно спросил он.

— Я же сказал! — «Удивился» я. — У нас сутки! Начни с банков и денег. В нашем городе… и вообще в России — не нужно. Раскулачим буржуев… или коммуняк, мы не идеалисты. Потом найди олигарха, «копа» и братка. Потом — сайт и всё остальное. Если будут нужны люди — привлекай. Но что и для чего — не говори. Если по-другому не получится — вызывай на разговор. Заключим договор. Но это в крайнем случае… Хотя персонал для ITотдела уже можешь начинать подбирать… Сам, кстати, тоже не «светись». Все документы оформляй на имя… — На лету сформировал ритуал «Кровной Связи» и уточнил у бывшего бомжа его «ФИО». — … Зубова Фёдора Михайловича, 1975 года рождения. Регистрацию сайта в сети, будущие договоры и переговоры с людьми — всё от его имени.

— А кто это?

— Мой новый сотрудник и будущий генеральный директор нашей корпорации… хотя это ещё не точно.

— Ему можно доверять?

— Как мне! — Ответил я и добавил, заметив в глазах Влада безмолвный вопрос. — Магия!

— Тоже договор?

— Не только! Но подробности потом. Сейчас они ничем тебе не помогут… По связи и вообще конспирации — мы уходим в глубокое подполье! Закажи с доставкой продуктов месяца на два, которые могут храниться без охлаждения, из расчёта четырёх-пяти человек — возможны перебои с электроэнергией. Про воду в бутылях тоже не забудь. Хранится пусть у тебя. Как раздобудем денег — закупимся капитальнее. Составь список всего необходимого для сотни и для тысячи человек в условиях полной автономности длительностью полгода… Связь со мной по магической линии…

«Вот, примерно, так!» — Пояснил я, что имею в виду, сформировав новый «канал» «Кровной Связи». — «С остальным работаешь через Сеть по защищённому и непрослеживаемому каналу — сам знаешь, не маленький! На этом всё! Доклад каждый час. Жду»

— А если мне нужно будет связаться? — Уточнил Вадим.

Да, это проблема. Связываться-то со мной могли лишь те, кто владел Магией Крови хотя бы на минимальном уровне — те же вампиры, например…

— Сбросишь СМС через интернет. Потом что-нибудь другое придумаю. Например, духа-посыльного. Или так и буду каждый час принимать доклады… В общем, до связи! — Сказал я и… провалился прямо в пол. Точнее — отдал духу команду, но внешне выглядеть должно именно так. Кстати, стоит уточнить!

«Влад! Что ты сейчас видел, когда я «провалился» сквозь пол?»

«Провалился? Я видел как ты растворился в пространстве еле видной дымкой, которая тут же пропала…» — Ответил он. — «Что это было?»

«Да так, действие одного артефакта. Будет время — покажу…» — Оборвав связь, достал смартфон и выбрал следующий нужный контакт.

— Никитос! Как жизнь, как дети?.. Ну, зашибись!.. Слушай, помнишь тот «костюмчик», что ты год назад придумал?.. Который ещё сорок Кэ-Гэ весил? Ты же, вроде бы, уже даже металл для него закупил?.. В общем — есть тема! Хочу его-таки сделать. Только размеры нужно подобрать под мою фигуру и с украшательствами подумать… Зачем-зачем… Надо!.. Пофиг на вес… Есть производство подходящее!.. Сам оплачу, только деталировку мне предоставь, а лучше — трёхмерную модель… Вот и договорились!.. Да сегодня заберу, если успеешь, а сделают к концу недели… Посмотрим…

Никита был страстным «самодельщиком». Год назад загорелся идеей создать современный рыцарский доспех — чтобы его пуля из винтовки с любого направления не могла взять. Нашёл нержавеющую сталь с какими-то невероятными параметрами, чуть ли не в лаборатории выплавленную, создал концепт рыцарских лат в современном изложении — полностью закрывающих уязвимые участки тела, шарнирные соединения где нужно, резиновая амортизация, футуристический дизайн, слизанный с какой-то картинки в Сети… Всё хорошо — вот только вес изделия вышел под 44 килограмма — и это минимум! При моём росте и комплекции — выйдут добрые 60! Но меня это совершенно не смущало. Повторю свою работу, проведённую с доспехами прошлого мира, только лучше. Но вначале придётся заклинательный зал снова создать и Магию Духов до десятки прокачать… Делов — куча. Времени — в обрез.

Отдал приказ духу спуститься ниже, а артефактам — фильтровать неприятные и вредные запахи. Подобные функции были у магической брони, меча и «Обруча Наследника». Немного подумав, перевёл артефакты защиты в активный режим. Теперь они будут постоянно отслеживать происходящее вокруг и реагировать на угрозы, защищая носителя магическими щитами и фильтрами. Раньше они это тоже делали, но частично. Например, если бы в меня выстрелили, и пуля попала в броню, то она бы отразила удар. Но та же пуля в голову могла отправить меня на перерождение. Теперь же этого не произойдёт, но артефакты будут медленно тратить магию. Надеюсь — несильно и расход не превысит восполнение, тем более обруч, как оказалось, также имел функцию самозаряда и накопитель огромного размера — как бы не больше, чем во всех остальных артефактах, вместе взятых! Даже удивительно, что продавец не сообщил об этих функциях при покупке. Вот на него я и «завязал» подпитку всей системы артефактов.

Между тем вокруг «замелькали» тёмные пространства городских подземелий — канализации, теплотрасс… Света почти не было, и что-то различить можно было лишь в тепловом диапазоне.

«Так дело не пойдёт… Дух! Дай мне образ подземелий под городом!»

Того, что произошло дальше, я никак не ожидал — будто раньше был слепым, а теперь вдруг прозрел! Я видел всё на тысячи метров вокруг! В мельчайших деталях! Казалось, такое обилие информации должно было обрушится на мой разум, подобно горному обвалу, но этого не произошло! Лишь обруч на голове чуть нагрелся и задрожал, сообщая, что принял на себя часть интеллектуальной нагрузки.

«Вот это круть! Давай теперь вправо, а там посмотрим!»

Где-то с полчаса мы носились на дикой скорости по подземельям славного города Тулы, пока не был найден устраивающий меня вариант — большой подвал с арочными сводами из красного кирпича. Прохладный и сухой. Два выхода — оба заваленные. После расчистки один приводил к колодцу ливневой канализации, а второй — в подвал жилого дома. Площадь подвала была под сотню квадратных метров — вполне достаточно на первое время.

Дух опустил меня на пол, подняв небольшое облачко пыли. Вдоль стен лежали какие-то старые ящики, почти развалившиеся от времени… Достал из сумки бубен и начал камлать, не обращая внимания на целые облака пыли, что поднимались под моими ногами, благо магическая защита не давала ей попасть на лицо и в дыхательные пути. Первым делом была произведена «прикормка». Духи налетели в каких-то совершенно диких количествах! Но были они все как на подбор — мелкие, слабые, голодные и довольно злобные. Ну, да и такие пригодятся. Раздал им простейшие указания — собрать пыль, освежить воздух, осветить помещение…

После начал призывать более сильных духов — Крови, Жизни, Металла, Земли, Воздуха… Я решил отказаться от отдельных залов, посвященных тому или иному направлению — духи отлично уживались друг с другом, взаимно усиливая. Так Духи Земли помогали Духам Металла при зачаровании, да и Духи Воздуха не были лишними. Аналогичная ситуация была с духами Воды, Огня, а также более экзотическими. А раз так — то будем делать Духовный Пантеон — пространство, одинаково пропитанное силой духов всех возможных направлений. Магии, конечно, уйдёт… Зато и результат будет значительно лучше, чем в прошлый раз. В самый разгар работы пришлось прерваться — таймер в смартфоне сигнализировал, что первый час прошёл — осталось всего 22 до часа Х и первый «обзвон». Пока что — 2 абонентов.

«Влад, как у тебя дела?»

«А?! ЧТО?! Слава, ты?! Не пугай меня так!!!»

«А ты не пугайся! Так какие новости?»

«Работаю! По деньгам уже есть наработки. Четыре банка. Один точно подходит — обещают выдать до миллиона долларов наличными в любое время, над другими я ещё работаю…»

«Не нужно. Время жмёт! Где находится подходящий банк?»

«Мальдивские острова!»

«Найди мне ближайший рейс на Мальдивы и пять-шесть человек, которые на нём летят»

«Эм… Сделаю…»

«Отлично, тогда до связи через час!» — Закончил я связь и переключился на второй «канал»:

«Федя, привёл себя в порядок?»

«Да…»

«Ты по профессии был кто?»

«Юрист. Работал по партийной части… В девяностые с работы «ушли», подрабатывал челноком»

«Понятно. Готовь внятный доклад по тому, кто есть кто в нашем городе. Интересует братва, крышеватели, сутенёры, наркоторговцы, контрабандисты, продавцы оружия и тому подобная публика. Следующая связь через час»

Закончил зачарование подвала — пока очень грубо, зато сразу мощно, расплачиваясь огромными вливаниями магии за скорость и опустошив Сосуд питомца практически в ноль. Всё! Больше на скорую руку ничего сделать нельзя! По крайней мере — не подняв Магию Духа. Поднять же её не даст недостаток крови… Впрочем, что это я?! Я же теперь на Земле, а не в диких мирах!

«Влад! Отвлекись на минутку!»

«Да? Что?»

«Найди мне хранилище донорской крови. Самое крупное, что найдёшь. Неважно где, но лучше за рубежом. Срочно! Жду через пять минут!»

Это время я потратил на то, чтобы скинуть с себя всю броню, кроме артефактной и придать себе внешний вид обычного городского жителя, благо магические доспехи легко меняли свой внешний вид по транслируемому образу. Сложность была лишь в том, чтобы сформировать этот образ с достаточной деталировкой.

«Докладывай!» — Связался я с Владом.

«Есть очень крупный центр переливания крови под Берлином! Адрес…»

«Это потом! Когда ближайший рейс?»

«Сейчас посмотрю… Через два часа! Аэропорт Шереметьево» — Значит через два часа мне нужно быть в Москве!

«Дух! ПОГНАЛИ!!!»


Глава 28. В болоте тихо…


Вокруг знакомо замелькали улицы, переулки, дома и их «начинка», но, стоило нам покинуть городскую черту, понял, что до этого дух ещё сдерживался. Незнакомая обстановка современного города его удивляла и заставляла «притормаживать». Вырвавшись же за город и оказавшись в привычной местности, он рванул так, что деревья и дороги просто слились в одно большое размытое пространство! Немного огорчало лишь то, что за скорость приходилось платить большим расходом магии. Если раньше «баланс» был положительным, то теперь накопитель «Поводка» постепенно разряжался. Впрочем, до Москвы должно было хватить, да и подзарядить от других артефактов — не долго, благо запас был гигантский.

До московского аэропорта я добирался минут сорок, то есть скорость духа оказалась километров 300–350 в час! Территория аэропорта Шереметьево — гигантская. Ежедневно сотни самолётов улетают отсюда по всему миру. Затеряться среди тысяч пребывающих-убывающих пассажиров, а также встречающих их было проще простого. Первым делом моё внимание привлекло информационное табло. С момента приобретения «Обруча Наследника» проблема с запоминанием и последующим доступом к информации перестала быть актуальной. Мне было достаточно одного внимательного взгляда и простейшего ментального усилия, чтобы любая информация была загружена в безразмерную память артефакта. После этого появлялась возможность задействовать встроенные алгоритмы сортировки и сопоставления. В моей голове появилось отображения земного шара с сотнями ниточек, наглядно демонстрирующих ближайшие прибывающие и отбывающие рейсы.

Так, посмотрим… Европа. Берлин… Есть. Африка есть. Южная Америка есть. США есть. Китай — нет. Не страшно. Зато есть Таиланд, Шри-Ланка, Сингапур. А раз так — то приступим! Отойдя в сторонку, принялся изображать, что очень заинтересовался содержимым рекламного буклетика, сам же начал формировать ритуал «Кровной Связи». На десятом уровне, да с использованием артефактов. В первую очередь опять же «Обруча», хотя и «Призрачный Меч», усиливающий действие заклинаний, тоже помогал, но до первого артефакта не дотягивал по своим возможностям. Поймал себя на мысли, что «Обруч Наследника» из-за своих уникальных возможностей быстро становится незаменимым! Он позволил «декомпилировать» проводимый ритуал и в реальном времени добавить в него несколько повторяющихся элементов, превратив из одиночного в массовый! Модифицированный ритуал связывал меня не с одним, а сразу с десятком людей, находящихся в области прямой видимости «Иного» зрения.

В результате я быстро перестал заморачиваться, выискивая в толпе нужных мне людей, а начал действовать «по площадям», выделяя из каждой группы по несколько человек и обрабатывая их магией. Внешне эти мои действия никак не отображались — это выяснилось уже давно, когда фотографировал себя на смартфон во время создания заклинаний и ритуалов — отлично видимые в «Ином» зрении линии, схемы и знаки оказались совершенно незаметными для технических средств и не обладающих магией людей. Лишь самые мощные воздействия, непосредственно влияющие на мир — порталы, например, — можно было заметить «невооружённым» взглядом в виде дымки или лёгкого дрожания воздуха.

Закончив со всеми, кто находился в прямой видимости, двинулся к следующему терминалу…

В общей сложности шлялся по аэропорту больше часа, но требуемый результат был достигнут. Несколько тысяч человек стали моими «маячками» и через несколько часов прибудут в интересующие меня места по всему миру. Дальше дело портальной магии! Ни тебе затрат времени, ни паспортов, ни виз, ни дурацких требований к провозу багажа. Раз — и на месте! Благодать!

В назначенное время связался со своими «агентами». У Влада дела двигались довольно шустро. Он уже успел поставить на закачку огромное количество различных источников полезной информации и сформировал списки требуемых мне «специалистов», а также — адресов животноводческих мясокомбинатов по всей территории России и ближнего зарубежья. Прикинув по времени, решил, что самое время навестить один из полученных адресов. Выбор пал на мясо-молочный комбинат в городе Жукове. Выдал Владу очередное задание «повышенной срочности» — найти мне склад стрелкового вооружения. Желательно советского или российского производства, но расположенный не в России.

По прибытию в Жуков «добыть» кровь оказалось проще простого. Она практически не использовалась в производстве, поэтому большую часть просто сливали в канализацию! В результате пропажу вряд ли кто-либо даже заметил. Правда и для меня «литраж» оказался значительно меньше планируемого, так как большая часть крови оказалась безнадёжно испорчена или разбавлена до такой степени, что не представляла интереса. Удалось «собрать» всего полторы сотни литров. Впрочем, для построения порталов должно хватить, а за пределами России можно развернуться в куда больших масштабах!

Приказал духу отнести меня в редко посещаемый подвал ближайшего жилого дома, где сформировал первый на Земле портал, указав точку выхода в своём «штабе». После перемещения закрывать портал не стал. Напротив — закачал в него побольше магии, благо этого добра у меня было предостаточно, а наведываться к мясокомбинату я собирался регулярно. Как и на несколько десятков других подобных объектов по всей России. Брать хотел понемногу — литров по 50-100 за раз. Для крупного мясокомбината это не объём, так что заинтересовать никого пропажи не должны. А там, глядишь, и скрываться уже не потребуется.

До следующего сеанса связи продолжил дорабатывать магию «штаба». Теперь экономить на расходе крови не требовалось, поэтому удалось намного надёжнее «закрепить» заклинания. «Обруч Наследника» показал, как можно творить магию на стыке Магии Крови и Магии Духов, чтобы они взаимно усиливали друг друга. Это можно было назвать следующим уровнем в понимании магии. Если в самом начале я лишь использовал готовые схемы, «вложенные» в меня системой, потом получил некоторые сведения по их «настройке» и адаптации, то теперь уже начал сам создавать магические воздействия! Да, с помощью встроенной базы данных «Обруча» и при его содействии, но колдовал-то сам!

Отзвонился Никита — сообщил, что готов передать мне всё железо и весь комплект документации — не бесплатно, но, фактически, по себестоимости. Сказал ему, что буду через десять минут. Мог бы и быстрее, но по пути заскочил домой и прихватил крепкий мешок для перевозки стали — стандартный ширпотреб таких нагрузок не выдерживал, вот и пришлось в своё время обзавестись чем-то попрочнее. В «девичестве», мешок был чехлом для упаковки чего-то военного-зарубежного, а теперь служил на нужды отечества в моём лице.

Как и любой увлечённый человек, Никита не смог просто расстаться со своими «сокровищами», а вначале долго объяснял, что и как должно соединяться, где бы он ещё немного доработал… Мы минут тридцать крутили детали брони во всех проекциях, пока я не убедился, что нужный образ сформирован и записан в базу данных «Обруча». Теперь мне никакие чертежи и компьютеры больше не были нужны — артефакт легко справлялся с этой функцией. Точнее не сам артефакт, а мой мозг, «расширенный» возможностями артефакта.

На обратном пути в «штаб» захватил своего бомж-вампира, благо духу что одного человека нести, что двух и кучу железа в придачу — без разницы. Магии разве что чуть больше уходит. Но не в два раза — процентов на пять, не больше. Фёдор выполнил мои указания и уже не казался тем вонючим бродягой, каким я его встретил. Обычный, ничем не примечательный человек в старой, ношеной одежде. Кстати, нужно будет об этом позаботиться — мне-то теперь одежда не нужна — магические доспехи её отлично заменяют, а вот моим «людям» — пригодится. Опыты показали, что объём пространственного кармана в кольце — порядка 15 кубических метров, а грузить в него можно любые вещи, находящиеся в радиусе 8 метров от меня. После небольшой тренировки научился очень быстро его наполнять и опустошать.

Связался с Владом на предмет найденных складов военного имущества. Такого добра оказалось предостаточно. «Остановился» на складах, находящихся на территории воинской части в Белоруссии, так как служившие там срочники «слили» в сеть чуть ли не полную номенклатуру хранящегося вооружения с указанием его расположения. Устроили целую фотосессию! По сути — предали свою страну. Вот пусть потом их и возьмут за жабры, в ходе расследования. Промурыжат месячишко по изоляторам — глядишь поумнеют!

Среди «помеченных» людей были и те, кто летел в Белоруссию. Одна из меток находилась буквально в паре десятков километров от расположения нужной воинской части. Сформировав Портал, навёл его на нужную «метку», после чего сместил координаты точки выхода на сто метров к северу и отправил в активированный портал… пойманную крысу. Рисковать единственным доступным миньоном я посчитал неправильным. Впрочем, крыса оказалась жива, а подселенный в её тело дух смог передать картинку каких-то кустов, так что вампир Федя был отправлен следом с задачей найти тихое и свободное место, куда смогу переместиться уже я. Справился он за считанные минуты.

Совершил переход, оказавшись рядом с мусорными бачками во дворе какого-то дома. Вот же! Прям как волк, только того в лес тянет, а Федю — к мусору. Приказал Духу взять нас и начать движение в сторону воинской части, двигаясь преимущественно под землёй. Конечно, нас и так не было особенно видно, но бережёного Бог бережёт!

Вынырнув из бетонного пола старого военного склада, огляделся. Было темно, но «Обруч» и тут сработал «на пять», включив режим ночного зрения. Добра вокруг было навалено немеряно. Причём как раз такого, что мне нужно — автоматы Калашникова, его же пулемёты, запасные рожки… Это из основного, но я грёб всё подряд, одновременно формируя Портал. Причём не в штаб, а в подвал жилого дома в городе Жукове. Мало ли — найдутся экстрасенсы, тыкающие по карте. Понятно, перестраховался. Всё-таки бить дикарей в другом мире — это одно, а грабить военных в своём — совсем другое. Забив «карман» под завязку — под конец кидал ящики, даже не открывая — переместился в Жуков и не особо бережно вывалил всё добро на пол. Вернувшись, добрал оставшееся барахло, которого осталось не так уж много — 15 кубометров это очень прилично — и приказал духу переместить меня дальше. Патроны, гранаты, мины и другие «расходники» хранились на другом складе, местоположение которого также было выдано «бравыми вояками».

На новом месте тоже было чем поживиться. Помимо цинков с патронами и гранат нескольких типов, прихватил все имеющиеся гранатомёты, выстрелы для миномётов и снаряды для гаубиц. Сапёрное оборудование — взрывчатку, мины, кабели, детонаторы — выгреб просто подчистую. Очень полезные вещи. Взгляд продолжал гулять по пустым полкам, азартно выискивая, чем бы ещё поживиться, но пришлось себя одёрнуть. Отведённое на грабёж время вышло. Пришлось переместиться вначале в первый склад, а потом, прихватив вампира, покинуть братскую страну, разрушив за собой портал. Взрывчатку и патроны, от греха, не стал вываливать на пол. Вначале соединил портал со штабом и выгрузил добычу уже там — частями и аккуратно.

Примерно четверть кармана оставил заполненным патронами, а ещё четверть — оружием. Оно мне может понадобится на следующем этапе. Глянул на таймер. До «Часа П» оставалось 14 часов 26 минут…

В Берлине пять часов утра.


Глава 29 … да жить там — лихо!


Потсдам, пригород Берлина, станция подготовки крови.

В тишине раздался еле слышный хлопок и на чистый, практически стерильный пол упала… грязная, тощая и очень испуганная крыса, тут же забившаяся под ближайший стеллаж. Но тишине не судьба была продолжаться дальше — после ещё двух более сильных хлопков в центре помещения возникли фигуры неизвестных в тряпичных масках на лице в старой армейской форме, выглядевшей так, будто она пролежала несколько десятилетий на складе.

Неизвестные… Хотя почему «неизвестные»? Я с вампиром Федей быстро огляделись и, не сговариваясь, пошли налево. Не по известной мужской привычке, а потому что именно с той стороны чувствовалось гигантское количество свежей человеческой крови! Очень быстро мы упёрлись в закрытые на замок двери, но это не остановило передвижение ни на секунду — даже ускорило, так как Дух понёс нас куда быстрее, чем мы это делали на своих двоих. Оказавшись на месте, я удивлённо присвистнул. До этого я даже не представлял, что столько человеческой крови можно найти в одном месте! Сюда кровь поступала со всего мира, особенно из азиатских стран, после чего тщательно проверялась, сортировалась, упаковывалась и распределялась по больницам всей Европы!

«Ну-с, приступим» — Не удержался я, чтобы не потереть руки в предвкушении, а потом… просто «отпустил» свою Магию Крови, позволив ей делать то, что она хотела. Держать магию «в кулаке» мне пришлось быстро учиться, так как иначе кровь начинала поглощаться из всех доступных источников на сотни метров вокруг, и человек, случайно порезавший палец, за считанные минуты мог истечь кровью, сам того не заметив.

Эффект от выплеснувшейся во все стороны Магии Крови был подобен серии слабых взрывов. Упакованная в герметичные пластиковые пакеты кровь рванула наружу, будто живая, но не разлилась по полу, а рассеялась в пространстве розоватым туманным облачком, что со всё увеличивающейся скоростью втягивалось в меня. Я впервые оказался в ситуации, когда кровь начала переполнять мою «ёмкость». Ещё немного, и я просто не смогу её принять! А ведь до этого мне казалась, что она безразмерная и способна поглотить любое количество крови!

Пришлось в срочном порядке вызывать «табличку», которая в этот момент выглядела подобно прайс-листу большой фирмы — список возможного для изучения просто поражал! Здесь были самые невероятные навыки и способности, какими в той или иной мере обладали все те, кто сдавал кровь. К огромному сожалению, абсолютное большинство способностей и, особенно, навыков, мне не подходили. Вот зачем мне навык кройки и шитья женских платьев? Парикмахера? Или того хуже, способность получать удовольствие от того, что тебя бьют? Так и называется — «Мазохизм»! К счастью, были в этих залежах гуано и полезные вещи. В первую очередь поднял свой образовательный уровень, как завещал «вечно молодой».

Навыки «Математика», «Наука», «Программирование», «Черчение» были подняты с нуля до 6 уровня. Появилась способность «Хакер», позволяющая быстро разбираться и взламывать любые электронные устройства, которую удалось поднять до 3 уровня, способность «Письмо», работающая аналогично «Речи», но только с письменностью. «Письмо» смог поднять до 5 уровня, после чего с лёгкостью прочитал иероглифы на одной из упаковок. Ну и, конечно, поднял Магию Духов до максимального 8 уровня. На этом пока закончил, так как поток крови начал быстро истончаться. Параллельно выяснилось, что сейчас максимальный запас крови, который я могу собрать и удерживать, равен около 14 000 литров. Именно столько у меня её стало после завершившегося разграбления.

Между тем бюргеры прочухались. Из-за закрытых дверей доносились торопливые шаги и заполошные выкрики. Оставив горе-охранников разбираться с учинёнными безобразиями, шагнул в заранее сформированный портал и оказался в знакомом подвале славного города Жуков. Хотя следовало бы поменять место появления, чтобы не становиться предсказуемым. Пока на это некому обращать внимание, но это только пока! В будущем же может сослужить плохую службу. Решено — теперь каждую новую акцию буду начинать и заканчивать с нового места. Заодно и сеть порталов разверну. Не все они будут действовать постоянно, но сотня резервных не засвеченных точек лишней не будет точно.

Наступил момент кульминации всей подготовки — пора было наращивать свою боевую мощь! Вначале по привычной схеме — крыса-вампир-сам, перебрался в славный город Екатеринбург, а точнее — в какую-то деревню недалеко от него, где проживал или гостил ставший моим маяком пассажир Аэрофлота. Дух мигом домчал нас на небольшую полянку, окружённую со всех сторон плотными зарослями колючего кустарника… В общем — сойдёт на один раз.

С трудом сформировал усиленный ритуал Кровной Связи, работающий между мирами — «расстояние» между Землёй и моим баронством оказалось чрезвычайно велико.

«Это Святослав! Докладывай как у вас обстановка!» — Спросил я, когда ритуал «достучался» до находящегося в неведомой дали Барса. — «Готовы к переброске?»

«Святослав?! Нет, не готовы! Замок захвачен неизвестными магами. Всех разом повязали, никто не смог уйти. С магами видели Лорена. На всех надели подавляющие магию и ослабляющие артефакты. Атаковали без предупреждения мощной магией. Шансов оказать сопротивление не было!»

«Что с девчонками?» — Спросил я после минутного осмысления.

«Держат в своих комнатах. Водят на допросы, как и всех. Пытки не применяют — у них есть сильный маг, способный читать мысли и память даже у вампиров!»

«Б…! Ясно…» — М-да. Похоже, идея призвать подмогу из другого мира приказала долго жить… Кто же это такой дерзкий, что не побоялся на меня наехать, зная о наличии мощных боевых артефактов?! — «В общем, так. Я тут занят пока. Узнай там, что им от меня нужно. Следующий раз свяжусь ровно через год… То есть через 314 дней по вашему. Будь готов предоставить развёрнутый доклад! Конец связи!» — Приказал я, разрывая контакт.

Сказать, что я был расстроен — ничего не сказать! Я был в бешенстве! Отсутствовал меньше суток, а мой замок уже успели отжать какие-то гопники, легко запинавшие мою армию, которую я полагал вполне боеспособной. Поломали мне все планы, да ещё и самого могли повязать! Вот какого, спрашивается?! В голове начали формироваться планы «страшной мсти», но пришлось себя оборвать — не ко времени… Вызвал, блин, «подмогу»! Единственный плюс — вовремя проснувшаяся паранойя не дала сразу открыть Портал. Может, конечно, захватившие замок маги и не смогли бы его отследить, но лучше рассчитывать на худшее… Достал из пространственного кармана бубен и, как мог, подтёр следы проведённого ритуала. Теперь найти меня по магическому следу будет чрезвычайно сложно. «Обруч» же и «мудрец-из-башни» помогли сформировать защиту, не позволяющую отследить меня по связи миньон — хозяин.

Дух доставил нас с вампиром в особняк на окраине Екатеринбурга, в пристройке которого я сформировал портал в подмосковные леса — на случай возможной погони. Недооценивать противника, разом лишившего меня всей силовой поддержки, не следовало.

«Влад!» — Вызвал я своего хакера на внеочередной сеанс связи. — «Бросай всё. Мне нужно СРОЧНО найти человек 20–30, хорошо владеющих оружием, но плохо уживающихся с законом. Бандитов, то есть. Желателен отряд, имеющий опыт боевых действий в городе, послуживших в армии. Страна проживания, возраст и личные качества не важны! Сколько тебе нужно времени, чтобы найти нужную информацию?»

«Пять сек!» — Хмыкнул Влад.

«Так быстро?!»

«Да мне и искать-то ничего не нужно! Недавно был очередной слив информации из американских спецслужб. Там разных «террористических» организаций и банд — выше крыши! Дольше выбирать»

«Отлично! Тогда действуй. Через пять минут жду список и точные координаты баз»

* * *

12 ч. 36 мин. до часа «П». Пригород Медельи́на, Колумбия.

— Эй, Пабло! Чем теперь займёшься? — Спросил напарник, помогая загружать тяжёлый деревянный ящик в фургон.

— Не знаю. Думал здесь остаться, но сволочи-янки подгадили…

— А ты предпочёл бы узнать о слежке, когда тебя придут брать? По мне лучше так, к тому же Шеф обещал… — Договорить фразу напарник не успел. Со смачным шлепком на пол упал труп большой крысы. Точнее — упала крыса, ставшая трупом в момент удара, а до того активным визгом выражающая своё негативное отношение к этому событию.

Не сговариваясь, напарники запрокинули головы вверх, пытаясь понять, откуда она могла свалиться. Сделали это они, пожалуй, зря, так как пропустили появление странной пары людей — небрежно одетого мужчины-европейца и высокого мужчины, одетого в чёрную форму без каких-либо знаков различия и тканевую шапку-маску, скрывающую лицо. В следующий миг на бойцов преступного синдиката обрушилась такая всепоглощающая слабость, что им стало сложно просто дышать, не то что рассматривать новоприбывших.

* * *

Получив точные координаты базы одного из колумбийский наркокартелей, рассекреченной американскими спецслужбами, не стал откладывать её посещение в долгий ящик. В Колумбии у меня не оказалось ни одной метки, а добираться из Мексики или Бразилии было слишком долго, поэтому пришлось поднапрячь голову.

Новоприобретённые научные и математические познания позволили соотнести земные географические координаты с системой координат, используемой в Порталах. Теперь я мог перемещаться в любую точку планеты, зная её точное навигационное положение, получить которое при наличии спутниковых карт в общественном доступе, не составляло никакой сложности. Разве что точность упала ещё сильнее, в результате чего очередная крыса перемещения не перенесла, скончавшись смертью храбрых, но дав нам необходимые сведения для внесения поправок.

Базу синдиката мы застали в процессе подготовки к переезду на новое место. Ещё несколько часов, и могли бы никого здесь не застать. А так получилось более чем хорошо. Выросшая магическая сила и усиление заклинания артефактами позволили расширить зону работы «Слабости» на всю территорию базы и прилегающей местности. Оставалось только взбодрить вампира, тоже попавшего под удар, порцией крови и приказать ему стаскивать в помещение всех обессиливших людей. Свои вооружённые силы я планировал развернуть в количестве одной роты спецназа со средствами усиления. То есть 100–150 чел… вампиров. Большее формирование создавать бессмысленно, не зная численности и возможностей противника.

Обращать каждого бойца в отдельности было невыгодно как по времени, так и в энергетическом плане, поэтому использовал возможности «Обруча» и модифицировал ритуал. Теперь преобразование одновременно проходило 8 человек, размещённых в стационарном ритуальном круге. По мере обращения Федя забирал закончивших преобразование вампиров и клал на их место новых. Мне же оставалось только контролировать и подпитывать процесс, настраивая его под конкретные физические данные того или иного человека. Повышение уровня Магии Крови, наличие артефактов и обилие запасов наиболее подходящей для ритуала человеческой крови позволили создавать очень качественные «изделия», не уступающие по возможностям барону или даже Барсу, но ещё и адаптированные под условия Земли. Упор делался на скорость, реакцию и координацию движений, чуть в меньшей степени — магическую защиту от взрывов, пуль, осколков и враждебной магии. Сила и выносливость — по остаточному принципу. Не забыл и про усиление Магией Тьмы — ритуальный нож, всё время собирающий дымку в пассивном режиме, вызвал некоторые опасения даже у меня самого, стоило его достать из ножен — концентрация не самой «доброй» магии оказалась столь велика, что вполне могла повредить обычному человеку, просто находящемуся рядом. К счастью, сам я таковым уже не являюсь, а вампиры обладают повышенной устойчивостью.

Новообращённые, начавшие приходить в себя, получали литровый «паёк» и добровольно-принудительно заключали магические договоры по доработанному тексту, исключающему двоякое толкование. Каждый из них подвергался краткому допросу в виде собеседования. Требовалось выявить наиболее компетентных специалистов, чтобы назначить из их числа инструкторов по боевой подготовке и младших командиров.

Параллельно выяснился ряд интересных моментов — мне удалось застать базу в самый неподходящий (для её владельцев) момент — главы синдиката как раз прибыли для обсуждения вопроса дальнейшей его работы, прихватив с собой большую часть своей личной охраны и, что самое приятное — материальных ценностей. И если несколько сотен килограмм готового к продаже «продукта» меня не слишком интересовали, то более 4 миллионов «условных единиц» денежных знаков в различных валютах — более чем! По сути, грабить банки теперь не было никакого смысла. И это ещё не говоря о деньгах, лежащих на различных счетах по всему миру, к которым у меня теперь был свободный доступ — казначей синдиката, а теперь уже мой, сообщил о сорока четырёх миллионах вечнозелёных, из которых, правда, только треть являлась «чистыми» и не отслеживалась спецслужбами.

По живой силе всё тоже вышло неплохо — после завершения ритуала в моём подчинении оказалось 193 вампира. К сожалению, обученными воинами, имеющими боевой опыт, было меньше половины — 88 человек, остальные же оказались либо новичками, набранными из банд и бедноты, либо вообще небоевыми «юнитами» — помощниками, секретарями, любовницами… И да! Среди вампиров теперь было и 28 женщин. Когда я узнал об их наличии на базе, первой мыслью было отпустить, но, изучив подробнее полученные от обращённых сведения, переменил своё решение. Многие из них были крепко завязаны в незаконной деятельности, а остальные… им просто не повезло. Лишние свидетели мне не нужны. Да и готовить-убирать кто-то должен. В общем — обратил, изменив, правда, вектор развития со скорости на Магию Крови, сделав из женщин и нескольких ценных небоевых специалистов чистых магов. Обучу — будут мне амулеты в товарных количествах клепать.

Дальше была спешная переброска порталом на остров Сахалин — в глухой лес, отдалённый от всех поселений. Местные духи поведали, что людей не видели уже лет двадцать, так что место для организации тайного лагеря было более чем подходящее с точки зрения скрытности. Удобства же вампирам особо не нужны. В смысле — обойдутся.

Обращение и переброска вампиров со всеми материальными ценностями заняли в общей сложности два с половиной часа. Ещё полтора часа мы организовывали лагерь — простейшие шалаши, небольшой подземный бункер для командного состава (меня) и размещения стационарного портала, а также стрельбище, прикрытое духами от посторонних взглядов и ушей. Все вампиры получили от меня комплект военной формы, автомат, разгрузку, пару гранат, ранец патронов и принадлежности для чистки вооружения.

Из личного состава выделил дюжину человек, имеющих наибольший военный опыт, присвоив им звания сержантов и назначив инструкторами по боевой подготовке с задачей в кратчайшие сроки поднять кондиции остальных до приемлемого уровня и научиться воевать группами по 10 вампиров в стандартных боевых ситуациях. Срок им был дан 6 часов, так что на что-то большее рассчитывать было сложно. Будут поднимать навыки уже в настоящих сражениях, тактику которых я себе представлял примерно следующим образом — прибытие порталом, разведка магическими средствами, атака малоценными юнитами — упырями или големами под прикрытием вампиров, вооружённых огнестрельным оружием. Дальше по ситуации. Себе я отвёл роль командира и тяжёлой артиллерии в одном лице. Атаковать «с шашкой наголо» превосходящие силы никакого желания не было. Хотя, опять же, от ситуации будет зависеть.

Вернувшись в штаб, переправил с собой два десятка вампиров небоевых специальностей и связался с Владом, передав ему, наконец, доступ к одному из секретных счетов наркокартеля, о владельцах которого, по идее, никто не должен был знать. Впрочем, даже если узнают — ничего страшного. Пока расшевелятся — начнётся вторжение, и у всех заинтересованных лиц появится масса других проблем. А если и нет, форы в несколько дней должно хватить на замачивание в воде всех концов.

Трое вампиров умели управлять грузовыми автомобилями, в связи с чем мы действовали по следующему принципу — арендовали три больших грузовика с водителями, которых сразу по приезду вырубили и заменили своими, после чего начали колесить по оптовым складам Москвы. Вампиры быстро загружали фуры, после чего появлялся я и переправлял коробки с оборудованием, снаряжением и продовольствием в штаб, где их тут же описывали и расставляли по местам.

Ещё два часа в минус, зато теперь у нас был полностью оборудованный штаб и центр сбора и обработки информации, а также оборудование для создания ещё трёх аналогичных центров. Влад тоже был временно переведён сюда — устанавливать и настраивать оборудование. Помощь ему потребовалась только один раз, когда нужно было вывести пару кабелей для подключения электричества и интернета из городских коммуникаций. Ясное дело — незаконно, но Влад меня уверил, что всё на мази. Все административные пароли к серверам провайдеров родного города у него давно лежали в отдельном зашифрованном файле и автоматически обновлялись.

Удалось также потестить свою новую способность «Хакер» — пока на собственных серверах. Влад назвал меня читером, но пару выявленных дыр в защите обещал к утру закрыть. Надо будет попробовать прокачать способность посильнее — мне понравилось. Чувствуешь себя этаким Нео из Матрицы. Думаю, обычно хакерство довольно скучное и долгое занятие, но когда интуитивно чувствуешь куда нужно «нажать», чтобы система сдохла или упала прямо в твои загребущие ручки, то всё сразу становится куда веселее.

Последнее что сделал — сформировал «Столб Духов», о котором узнал от «мудреца-из-башни», ища метод магической разведки местности. Мне требовалось знать обо всём, что происходит в городе и окрестностях. В идеале — вообще на всей территории страны. С последним пришлось обломиться, первое же было возможно. Столб Духов представлял собой своеобразный… контракт, работающий без непосредственного участия мага. Любой дух, оказавшийся в зоне его действия, мог автоматически заключить этот контракт и передавать магу интересующую его информацию за плату в виде магии. На формирование Столба пришлось потратить 4000 единиц из сосуда питомца, но это дало возможность обнаружения любых магических возмущений, смертей или массовых всплесков негативных эмоций в радиусе трёх сотен километров. По моим прикидкам, я мог себе позволить поставить и поддерживать 8 Столбов Духа, но пока решил остановиться на 4 — в Туле, Питере, Краснодаре и Екатеринбурге.


Глава 30. Сделал дело — гуляй смело!


До времени «П» оставалось чуть меньше 5 часов, и я решил… просто оттянуться напоследок. Конечно, несделанных дел ещё было немеряно: проверить боеспособность вампиров, оборудовать несколько запасных баз, создать сеть порталов, организовать сбор крови, развернуть альтернативную разведывательную сеть, раздобыть по капельке крови «нужных» людей, создать несколько убойных артефактов — те же доспехи… Дел было много, но решил на них забить, и было на то две причины: во-первых, задолбался! И так пашу без отдыха как Папа Карло. Во-вторых, Влад, наконец, нарыл кое-какую информацию о моих «коллегах».

Как я и подозревал, «спасителем мира» я стал не в одиночку. В сети появились два канала на Ютубе и один блог на немецком языке. На видео было видно как две девчонки из Америки (17 и 14 лет) демонстрировали свои новоприобретённые таланты — одна «состаривала» предметы, другая создавала странные разноцветные фигуры, ведущие себя подобно воде в невесомости. Немецкий же блогер довольно лихо сжигал различные электронные приборы, подобно портативной установке РЭБ (радио-электронной борьбы).

Что сказать?.. Не впечатлило! Это был явно не мой уровень. Возможно, их можно было сравнить со мной сразу после получения магии, когда я ещё не набрал навыков и способностей у убитых существ. Покупка же артефактов — особенно меча и Обруча Наследника, вообще выводили меня за пределы человеческих возможностей, ставя по разрушительной силе на уровень между бомбардировщиком и стратегической ракетой с ядерной боеголовкой. Опять же порталы, Магия Крови… Конечно показанные фокусы могли быть далеко не всем, что они могут, но и показанного было достаточно, чтобы понять, что способности каждого «избранного» в целом довольно однобоки и, возможно, адаптированы против какого-то конкретного противника. Если это так, то мне, предположительно, придётся сражаться с чем-то из плоти и крови. Возможно — с магической поддержкой. Неожиданности возможны, но если всё так, как я думаю, то ничего запредельно сложного в ожидаемом испытании не было, а раз так, то можно не рвать ж… подмётки, а удовлетвориться достигнутым. Ну и оттянуться, как следует. Кто знает, может это последний мирный день на Земле?

Способ был выбран банальный, а потому беспроигрышный. Приодевшись в дорогом бутике, смотался на Сахалин, прихватив четвёрку вампиров-телохранителей, благо этого добра у меня теперь было предостаточно — личные телохранители мафиозных боссов составляли чуть ли не треть всех «завербованных». Отобрал среди них четырёх самых шкафообразных. Время шло к ночи, но арендовать лимузин на сутки оказалось легко. Учитывая запрошенную за срочность сумму, я бы и сам не отказался (раньше) за неё поработать сверхурочно.

Попросил водителя отвести нас в самый большой и крутой столичный клуб, где собирается молодёжь «восемнадцать плюс». Доехали за полчаса почти без пробок — платные парковки и эвакуаторы расчистили центр города, как никогда. Одновременно создав большие проблемы у жителей столицы. Всегда так — одни проблемы решаются за счёт создания других. Клуб, действительно, оказался крупным, причём забит он был под завязку — выступала молодая, но, видимо, уже ставшая известной группа. Её название мне ничего не сказало, так что я его тут же забыл. Музыка меня в данный момент не волновала, в отличие от клубной тусовки. Точнее — женской её части. Наличие «вроде как невесты» меня нисколько не волновало, так как она «в мире ином». То есть — считай, нету…

Стоять в длинной очереди, выстроившейся на входе, естественно, не стал — небось, ещё билеты какие-нибудь потребуют или приглашения. Да и просто не захотел так глупо тратить время — вместо этого отправил двух телохранителей на лимузине в ближайшую гостиницу снять номер-люкс, с оставшимися же нас внутрь под Отводом Глаз перенёс Дух. Ему это раз плюнуть. Отправив одного телохранителя в бар за выпивкой, стал изучать собравшихся небольшими группами людей на центральной площадке. Меня тоже заметили — уже через пару минут вокруг начали собираться незнакомые женщины, привлечённые пассивной магией. Парочка даже была вполне в моём вкусе, но… Это было бы слишком просто, поэтому решил пойти другим путём — найти ту, что по-настоящему зацепит. Не получится, тогда и воспользуюсь лёгким вариантом.

Через пять минут «цель» была найдена! Это была молодая девушка с густыми тёмно-каштановыми волосами, сногсшибательной фигурой и правильными чертами лица, практически лишёнными косметики — за ненадобностью. Единственный минус — она была не одна, а в компании с одной девушкой и тремя парнями, но тут мне повезло — на сцене как раз заиграла музыка, и я со словами «позвольте Вас пригласить» просто утащил заинтересовавшую меня девушку на танцпол, пока её парень удивлённо щёлкал клювом. Девушка же не сразу поняла, что происходит, когда же до неё дошло…

— Всего один танец! Пожалуйста! — Сказал я, не дав ей окончательно решить, достаточно ли просто вырвать руку из моей ладони, или же следует ещё дать пощёчину за хамство. При этом мы оказались почти вплотную друг к другу посреди толпы танцующих людей. Девушка несколько секунд сердито на меня смотрела, но потом её лицо немного смягчилось, и она, нехотя, кивнула.

Первый танец плавно перешёл во второй, второй в третий… Потом я предложил отойти и немного выпить, пообщаться. Девушку звали Мариной, и у неё на сегодня не было каких-то определённых планов. Про парня, с которым она пришла, мы без слов договорились не упоминать. Правда тот сам нас нашёл-таки через полчаса (Отвод Глаз рулит). К его удивлению, Марина уже совершенно не горела желанием уходить от меня, а пара вовремя нарисовавшихся телохранителей окончательно его добила… Ещё через полчаса, два коктейля и четыре танца у партнёрши начало «сносить крышу». Идея уйти с концерта и прокатиться на лимузине была воспринята с воодушевлением. Всю дорогу до гостиницы мы с упоением целовались, и, будь у меня такое желание, начали бы «безобразия» ещё в салоне, но предпочёл немного потерпеть, чем потом снова одеваться-раздеваться. Марина же с трудом дотерпела до номера и буквально набросилась, стоило нам оказаться одним. Долго меня упрашивать не пришлось, и через пару минут мы оказались в постели.

Без одежды фигура девушки оказалась ещё лучше, чем в ней (что бывает, к сожалению, не всегда), а явное желание только добавляло удовольствия. Несколько смутил лишь один факт — она оказалась девственницей, а я, не ожидая подобного, действовал несколько грубее, чем следовало бы. Однако незаметное применение ритуала Кровавого Восстановления (вот уж не думал, что первое его применение произойдёт так) решило все проблемы и на второй круг мы пошли с куда большим энтузиазмом…

* * *

— Ты надолго в Москве? — Спросила Марина, водя кончиками пальцев по моему лицу и прижавшись всем своим роскошным телом.

— Я часто сюда приезжаю. Особенно последнее время.

— Папа меня убьёт… — Не в тему вдруг сказала она, без всякого, впрочем, сожаления в голосе.

— А тебе уже есть восемнадцать?

— Это так важно? — Напряглась девушка. Понятненько…

— Да не особо. — Мы замолчали. Марина думала о чём-то своём, ещё крепче ко мне прильнув, а я… Я отсчитывал последние секунды до часа «П».

«Влад! Время вышло. Докладывай!»

«Видео «коллег» с Ютуба исчезло, блог пока работает. Странных новостей нет»

«Что с подготовкой?»

«Сайт запущен, зеркала по всему миру работают, оборудование смонтировано. Заливка информации из интернета идёт непрерывно. Нанял десяток знакомых фрилансеров для сортировки данных и мониторинга новостей… Арендованные склады заполняются с небольшим отставанием от графика. Во второй половине дня можно будет вывозить. Там всё необходимое для автономного проживания тысячи людей на срок не менее года… Вроде всё»

«Молодец! Обустраивайся в штабе. Домой не возвращайся. Если что забыл — потом заберём. Будем считать, что наши телодвижения уже кто-нибудь засёк. Переходим на осадное положение»

«Хорошо»

«Хуан!» — Ну что за имена, а?.. — «Доложить о готовности!»

«Два взвода полностью готовы и экипированы. Оружие проверено. Боеприпасы выданы. Два взвода готовы частично — нет трёх человек, которых ты забрал в телохранители. Остальных я даже сортиры чистить бы не послал!»

«Так плохо?»

«Ну… не совсем. По сравнению с обычными людьми они неплохи. Скорость, реакция, сила… Но опыта нет. Их гонять ещё и гонять»

«Отбери самых перспективных во взвод поддержки. Остальных будем использовать для разведки боем. Кто выживет — получит опыт, ну а нет, значит, нет… Всем выдать оружие и боеприпасы. Переброска в зону боевых действий возможна в любую минуту!»

«Принято!»

Закончив с внеочередным сеансом связи, провёл рукой по рассыпавшимсяволосам Марины, от чего она тихо мурлыкнула. Да… вот так, пожалуй, и нужно встречать конец света! Подумав, сформировал между нами Кровную Связь, усиленную с помощью полученной недавно крови девушки, хотя при текущем развитии способности Магии Крови это не сильно требовалось. Теперь я всегда смогу почувствовать, что с ней происходит.

Собирался было продолжить постельные упражнения, но меня грубо прервало сообщение от «Столба Духов». На чистом полотне магического радара вдруг возникла яркая точка… потом ещё одна, и ещё две, три, шесть, десять… двадцать!


Глава 31. Поехали! (с)


— Мне пора. — Тихо сказал я засыпающей девушке.

— Что?! Куда?.. — Она удивлённо распахнула глаза, смахивая сонливость.

— Как обычно, спасать мир! — Ответил я, наклоняясь и целуя мягкие, сладкие губки. — Можешь поспать, а утром мои люди тебя отвезут куда скажешь.

— Может останешься?..

— Не сегодня. Но не думай, что так просто от меня отделаешься! Оставлю с тобой парочку бодигардов, а то что-то у меня предчувствие нехорошее. — Ещё бы нет, если вся контролируемая территория уже в крапинку!

Быстро надел штаны, накинул рубаху и, не заморачиваясь остальными шмотками, махнул Марине рукой на прощание, выскочив в коридор.

«Вы двое здесь, охранять девушку! Если что хоть сами дохните, но её спасите! Остальные за мной!» — По привычке мысленно скомандовал я. Так получалось намного быстрее и доходчивее, чем словами. И услышать никто посторонний не может.

В коридоре никого кроме нас не было, так что сформировал Портал прямо здесь. На Сахалин переносился уже одетый в армейский камуфляж и ботинки — магический доспех, до этого прикидывающийся браслетом на ноге, «расползся» по всему моему телу и принял требуемую форму. Мимоходом подумал, что одежду можно было вообще не покупать, но сам же себя перебил — не стоит слишком полагаться на покупное могущество, да и не модельер я ни разу, который может модные шмотки на себе представить во всех деталях. Вот камуфляж — это да!

«Влад, как наши дела?» — Связался я со штабом.

«Так себе! Сотовая сеть упала. Везде. По всему миру! Городская, вроде, пока держится. С интернетом тоже беда. Кто-то атакует все крупнейшие порталы разом! И о небольших не забывают. Даже к нам попытались вломиться, но пока обломались»

«Ясно… У нас гости! Уже несколько тысяч. Начинаем работу по плану!»

Быстро забежал по земляному пандусу наверх, мимоходом подумав, что стоило бы защитить лагерь если не «Столбом Духов», то хотя бы парочкой незримых наблюдателей. Впрочем, если враг окажется столь силён и всевидящ, что найдёт спрятанный в лесах лагерь готовых к бою вампиров и сам его атакует, то по нему останется лишь лупить «крупным калибром», а потом сразу линять, пока ответкой не прибили… Отогнав не вовремя проснувшуюся паранойю, быстрым шагом подошёл к ожидающим приказа вампирам.

«Боевая тревога!» — Мысленно произнёс я, обращаясь ко всем вампирам. В том числе тем, что остались в штабе, чтобы они тоже были в курсе. — «Первый взвод выдвигается. Цель неизвестна. Быть готовыми ко всему!.. Мышь мне!»

Один из вампиров, заранее проинструктированный, подскочил, передавая коробку с живой мышью. Жаль пропустил зрелище, как вампиры их отлавливали… Сформировал портал. Координатная привязка — точка в километре от одной из «засветок».

«Первая пошла! Есть прибытие! Взводу готовность!» — Приказал я, прислушиваясь к далёким ощущениям смертельно испуганного, но живого зверька. — «Отправление через пять! Четыре! Три! Два! Один!.. НОЛЬ!»

С завершением отсчёта я перекинул вампиров по координатам мыши, внимательно следя за появившимися отметками на «радаре». Духи работали очень оперативно, предоставляя данные в реальном времени. Нужно будет, кстати, о магической маскировке вампиров подумать, чтобы их также враги не могли отслеживать…

Я напряжённо следил за тем как вампиры приближаются к «метке».

«До цели пятьсот метров! Доклад!» — По идее они уже должны были что-нибудь заметить!

«Вижу одиночного гражданского. Ничего необычного…»

Расстояние продолжило сокращаться. Четыреста метров. Триста. Двести. Сто! Да что они там?! В рукопашную что ли решили идти?! Пятьдесят метров. Двадцать… По связи доносится всплеск эмоций. Ярость. Боль…

«Мы закончили. Цель одиночная. Уничтожена» — Пришёл хмурый доклад командира взвода. Духи подтверждали — отметка медленно гасла, пока совсем не исчезла.

Накинул на себя все заклинания защиты и перевёл броню в активный режим. Пора посмотреть своими глазами, что же к нам заглянуло! Быстро перенастроив портал, прыгнул к вампирам. Огляделся.

Дорога, лес, поле. Вампиры. Тела… Два тела! Один труп обычного колхозника в грязной куртке, второй — мой вампир с развороченной грудью! Оглядел открывшуюся картину внимательнее. Правая рука «колхозника» несколько выбивалась из образа — это была мощная, жилистая четырёхпалая лапа с длиннющими когтями, в которых она сжимала вырванное из груди сердце вампира… Кабздец…

Кровь из обоих трупов при моём появлении начала с шипением растворятся в воздухе. Заглянул в менюшку:

— Зачем подошли так близко? — Спросил я вампиров.

— Мы не думали, что обычный человек без оружия сможет нам что-то сделать… — Ответил командир.

— Разжалован в рядовые! Командование взводом беру на себя. — Сплюнул я, активируя ритуал.

«Стоять!» — Успел я приказать, прежде чем вампиры успели нашпиговать свинцом поднимающихся упырей. Точнее одного вампира-упыря и одного демона-упыря. — «Дубль два. И чтобы теперь без трупов с нашей стороны! Всем понятно?!»

«Да… Есть… Понял…» — Вразнобой ответили мне бойцы.

Пока формировался новый портал, просматривал менюшку с возможными улучшениями. Демонология давала возможность призывать и контролировать демонов, а также заключать с ними контракты. Полиморфизм позволял изменять форму собственного тела, а также делать его сильнее, быстрее, гибче и так далее. Прикинув, решил, что лишним не будет. Демонологию нужно по любому брать — «Тёмные Знания» должны за каждый уровень какую-нибудь плюшку давать. Также вспомнил про другие виды магии, которые так и не прокачал из-за недостатка крови на тот момент.

В результате поднял Демонологию до 4, Магию Света, Огня, Воздуха и Ментальную до 6, а Полиморфизм — до 5. Всё до максимума. Это дало мне существенную прибавку к магии, которая на текущий момент составила 440 единиц, что уже было весьма солидно, особенно вспоминая с чего начинал. Меню «Тёмных Знаний» тут же пополнилось несколькими заклинаниями на выбор. В том числе довольно полезными как раз в данной ситуации:

А также присмотрел кое-что интересное из Магии Тьмы:

Взял себе все три ритуала и заклинание в «копилку». Отрабатывать придётся, как всегда, вживую…

Жаль, что Магия Тьмы пока всего лишь на 4 уровне. Блин! Магия Света уже на 6 уровне и можно было бы неслабо колбасить демонов, духов, нежить и тёмных тварей, будь у меня хоть парочка убойных заклинаний этого направления! Нужно будет при первой же возможности покопаться в Обруче — его обучающими функциями мне пока так и не довелось воспользоваться.

Меж тем портал сформировался, и я осуществил новый перенос. Мышки на этот раз у меня не было, поэтому первым отправился вампир-упырь. И почти сразу за ним — остальные вампиры. На этот раз они появились всего в сотне метров от цели и упырь, следуя моим мысленным приказам, тут же рванул в указанном направлении. Развитая Магия Крови позволяла не только контролировать упыря, но и видеть его глазами, так что все дальнейшие события я видел от первого лица!

Упырь мчался вперёд, вырывая комья земли. Цель находилась где-то совсем рядом, но найти её он никак не мог. Вот «юнит» на секунду замер, настороженно оглядываясь, и в этот момент на него сзади набросилась стремительная тень! Мощные когти разодрали упырю всю спину, добравшись до жизненно важных органов… К несчастью для нападавшего, упыря это нисколько не смутило, и он тут же сам набросился на раскрывшегося врага.

Вампиры тоже не остались безучастными наблюдателями, разразившись длинными очередями из автоматов, каким-то образом умудряясь вгонять большую часть пуль именно в противника, а не окружающие его стволы деревьев или союзника. Ну хоть меткость на уровне…

Через пару секунд всё было кончено — нашпигованная свинцом туша врага бездыханно рухнула на землю. А значит, мой выход! Переместившись, осмотрел труп. М-да… Похоже, именно так должен выглядеть демон-обманщик, ещё не нашедший себе прототип для копирования — мощные четырёхпалые лапы с когтями. Гибкие пальцы как на передних, так и на задних. Морда — уродливое подобие человеческого лица с огромной пастью, полной острых зубов.

Глянул на проекцию «радара», сияющую тысячами ярких меток и вздохнул. Это будет длинный день… Под действием ритуала с земли поднимался новый демон-упырь. Бывшего вампира неслабо подрали, так что неизвестно сколько он ещё выдержит… Нужно не забывать готовить замену…

Вампир-упырь пережил ещё два переноса, пока его не доломало падение с двадцатиметровой высоты — немного не рассчитал. К этому времени у меня было уже четыре замены, так что бойня продолжилась во всё возрастающем темпе. Время на бой, зачистку и новый перенос становилось всё меньше с каждым разом… Пока на пятой цели мы не столкнулись с новой угрозой!


Глава 32. Ярче тысячи солнц…


Cовсем недавно это был обычный загаженный «уголок алконавта» на окраине деревушки, где собирались выпить и поговорить «за жисть» местные завсегдатаи… Теперь их живописные трупы, выложенные в углах начерченной кровью октограммы, существенно меняли впечатление от этого места…

Собственно, описание можно было и не читать! Ритуал уже оказался завершён — демону-обманщику повезло наткнуться на группу «тёплых», накачанных алкоголем тушек в количестве 8 человек. Теперь на поляне толпилось 16 низших демона, похожих на уродливых собак, два похожих на демона-обманщика в истинном облике, но более массивных, покрытых чешуёй демона с кривыми мечами и костяными копьями в руках. И всё это безобразие находилось под предводительством огромной трёхметровой туши, похожей на уродливого динозавра с рогатой башкой. Рога, идущие в два ряда от утопленных глубоко в череп глаз, загибались назад, прикрывая шею демона сзади и с боков. Длинный тонкий хвост, как у крысы, не мог играть роль противовеса, от чего стойка монстра походила скорее на человеческую. Кожа на его теле внешне напоминала старый асфальт и даже на вид выглядела чрезвычайно прочной…

Оценив противника с помощью подобравшегося поближе упыря, связался с оставшимися в лагере вампирами:

«Второй взвод, готовность один! «Тяжи»! Приготовить гранатомёты! Четыре осколочных, два кумулятивных!» — У меня нашлось всего 6 вампиров, умеющих обращаться с РПГ-7, а главное — попадать в цель. Их я выделил в отдельный отряд тяжёлого вооружения.

Для координации действий и оперативной переброски сил переместился обратно на Сахалин, пока доставленные ранее вампиры и упыри подкрадывались к месту прорыва демонов. Демоны тоже не сидели без дела, набросившись на мёртвые тела людей и пожирая их прямо вместе с одеждой. Видать, совсем оголодали…

«Посмотрим, как они справятся с современным вооружением!» — Подумал я, перебрасывая первую партию из двух гранатомётчиков к занявшему удобную позицию упырю. Через несколько секунд к ним присоединились ещё четверо, а сзади подходили уже немного обстрелянные бойцы первого взвода.

Быстро распределил цели между гранатомётчиками, на долю секунды подключаясь к их органам зрения. Вампиры с кумулятивными зарядами стали выцеливать большого монстра, а с осколочными — группы мелочи. Пользоваться Кровной Связью у меня с каждым разом получалось всё лучше и лучше… Когда последний вампир доложил о готовности, приказал открыть огонь.

Опыт борьбы с демонами-обманщиками показал, что, если не приближаться к ним ближе ста метров, то они редко обращают на тебя внимание. Эффективная дальность стрельбы из РПГ-7 — триста-четыреста метров. Вампиры стреляли с двухсот. Вначале выстрелили все вместе, потом быстро перезарядились и четверо выстрелили ещё раз — осколочными в том же направлении, где уже поднялись целые тучи пыли, гари, каких-то кусков… Двое самых лучших стрелков из РПГ-7 установили новые кумулятивные заряды и приготовились поразить выскочившего из огненной ловушки врага… Который всё не появлялся.

Вот пыль осела, открыв вид на разорванные взрывами, истерзанные осколками тела людей и демонов. Живучие твари всё ещё продолжали дёргать конечностями, но это уже напоминало агонию. Гигантский демон, которого я опасался больше всего, моих ожиданий «не оправдал». Две кумулятивные гранаты и куча поражающих элементов от восьми разорвавшихся рядом осколочных сделали своё кровавое дело.

Даже начала потихоньку закрадываться мысль — и чего я вообще влезаю? Этих демонов и армия должна без особых проблем раскатать в блин. Однако, подумав, отбросил глупые измышления. К тому времени как армия очухается и врубится в ситуацию, спасать уже будет практически некого! Не стоит забывать и о личных резонах…

Глянул одним глазком в менюшку:

Итого дали два уровня, одно возрождение, 82 Призовых, доступ к Аукциону, а также изменилось отношение с Кругом — с «Ценного Ресурса» на «Настороженность». Отсюда вывод — за демонами стоит именно он.

Бросил взгляд на поляну, к которой медленно подходили мои вампиры, периодически делая контрольные выстрелы во вздрагивающие тела демонов — ожёгшись на молоке, дуют на воду. Попробовал поднять Магию Крови… Получилось! На поднятие двух уровней пришлось потратить 320 и 370 литров крови соответственно, но это того стоило! Теперь Магия Крови достигла 12 уровня! Это было хорошо, как само по себе, так и по причине того, что предел способностей всё ещё продолжал зависеть от уровня, который начал прокачиваться семимильными шагами — всего три десятка демонов и целых 2 уровня!

Получил четыре новые классовые «плюшки»:

Тут же попробовал использовать Кровавый Доспех. Интересное заклинание! Походит на Кровавую Защиту, только лучше — не надо использовать собственную кровь, можно накладывать на других и не расходует магию при использовании. Отлично подходит для защиты моих вампиров, хотя спешить не буду. «Зачарование на крови» теперь позволяет мне создавать защитные и атакующие амулеты, вот на Доспехе и потренируюсь! «Порабощение крови» и «Марионетка» тоже весьма небесполезны… сразу появилось несколько идеек по их использованию.


* * *

Интерлюдия 1

Мир Гек, Замок Круга, центральный зал.

— Как продвигается наш новый проект? — Раздался скрипучий старческий голос в полутьме огромного зала.

— В целом неплохо. На начальном этапе мы имели некоторое отставание от плана — количество созданных порталов оказалось ниже запланированного, но сейчас ситуация начала выравниваться…

— Хорошо! — Кивнул старший маг и обратился к коллегам. — У меня есть для вас приятная новость! Один из демонов обнаружил мощи Мёртвого Бога того мира! Более того — он сумел их забрать и подготовить Портал!

Маги возбуждённо зашумели. Это был невероятный успех! Во время подготовки подобный сценарий был признан настолько маловероятным, что даже приказы на такой случай вначале думали не давать, но именно докладывающий маг — магистр демонологии Оук, настоял на изменении этого решения, и сейчас получал заслуженные лавры победителя.

Удержаться на месте и не отправиться малым телепортом к приёмной площадке смогли лишь два архимага-некромансера, но что взять с этих бесчувственных личей? Им уже давно не поднимало настроение даже такое нерядовое событие как обретение тела божества. Впрочем, в будущем и они не откажутся как следует поработать над полученными артефактами…

Когда из арки портала тяжело вышел шатающийся от веса переносимых вещей демон, на лицах магов Круга начало проступать недоумение, а у самого молодого — даже презрения.

«Как кто-то вообще мог признать эти металлические болванки, с наложенным благословением Света за мощи Бога?!» — Подумал он.

И лишь один из архимагов сразу заподозрил неладное. Он быстро втянул воздух носом и с сомнением произнёс:

— Магия Крови?!.. — Одновременно он рефлекторно потянулся к амулету телепортации…

Но ни он, ни остальные маги Круга более ничего сделать не успели. Десяток гаубичных снарядов, накачанных магией и кустарно доработанных, разом детонировал, когда палец демона-смертника с силой вдавил кнопку на самодельной бомбе…


* * *

Связь с демоном-обманщиком, на котором я испытал действие заклинания «Марионетка», прервалась, больно ударив по моим чувствам. Пришлось несколько секунд приходить в себя и активировать лечебный ритуал «Кровавого восстановления». Обвешанные заклинаниями и оружием вампиры двух взводов, три десятка упырей и десяток Големов Крови ждали только моего сигнала к выдвижению.

Немедля, настроил уже сформированный Портал, ориентируясь на кровь погибшей марионетки, и закинул первую пятёрку упырей. Удостоверившись же, что переброска первой партии десанта прошла успешно, начал доставку остальных сил. Особых указаний вампирам и упырям не требовалось — они стремительно растекались по территории вражеского замка, уничтожая всех попавшихся им на пути. Я прыгнул последним — вместе с десятком тяжело нагруженных големов. На каждого из них я потратил сотню литров крови, но это того стоило — их трёхметровые фигуры с лёгкостью ворочали неподъёмные ящики с оружием и боеприпасами…

Идея ударить по врагу в самое сердце хоть и была на первый взгляд очень уж авантюристичной, но была мной всё-таки принята после того как выудил из разума демона-марионетки все имеющиеся у него сведения. В его воспоминаниях я увидел огромный замок на холме, наполненный сильной магией, с большим количеством стационарных порталов и ритуальных кругов для призыва, контроля и отправки демонов. На меня увиденное не произвело какого-то подавляющего впечатления. Гораздо хуже было бы, если бы демоны начали атаковать напрямую из своего мира. В этом случае оставалось бы только засеивать собственную территорию Печатями Тьмы и аналогичными площадными заклинаниями, мешающими самому процессу переброски. А здесь всего-то нужно немного неожиданности, немного наглости, немного магии и очень, очень много взрывчатки! Или парочка мощных заклинаний — аналогов атомного оружия нашего мира.

Самое забавное — они у меня были! Бить ими демонов на Земле я посчитал излишне крутым шагом. Слишком мощные силы призывались, а вот на территории врага — почему бы и нет?!..

Новый мир меня встретил запахом гари, крови, содержимого кишок… Одним словом — запахом смерти. Половина гаубичных снарядов была под завязку «заряжена» Магией Света — простейшее благословение, разученное мной «на ходу». Тем не менее, из-за пакостный особенности этой магии ослаблять действие заклинаний других школ, многие осколки миновали защитные сферы амулетов собравшихся магов и изрешетили их тела сотнями сквозных дыр. Вторая половина снарядов была зачарована даже более капитально — в каждый снаряд было заложено по четыре боевых заклинания Магии Крови — Взрыв Крови, Кипение Крови, Слабость и Паралич. Все массовые и все запредельного 12 уровня!

Демонам и магам, обслуживающим порталы, пережившим первый взрыв, можно было только посочувствовать! Контрольные выстрелы вампиров и клыки упырей можно было считать избавлением от страданий.

В мире Круга я задержался ровно настолько, насколько потребовалось, чтобы сформировать обратный Портал на Землю — терять своих юнитов я не собирался, и требовалось обеспечить им возможность быстрого отхода. С собой на Землю прихватил разгрузившихся големов. Следуя моим приказам, они сгребли тела всех обнаруженных магов и артефакты, которые удалось по-быстрому выломать из стен и пола ритуального зала. Благодаря силе големов, выломать удалось очень много всего — одних алтарей для жертвоприношений, просто сияющих от переизбытка магии, набралось четыре штуки! А были ещё магические инструменты, личные артефакты магов…

Всё это я переправлял на Землю по мере поступления. У вампиров же начали появляться первые проблемы — из тёмных ниш, раскиданных по всему замку, начали вылезать продукты продвинутой некромантии — умертвия, некро-големы, костяные гончие, Рыцари Смерти… И было их такое количество, что вампирам пришлось сходу отступать! Заминированные проходы смогли немного притормозить армию нежити, но не остановить её продвижение…

«Мы на месте!» — Донёсся до меня мысленный голос четвёрки вампиров, за сообщениями которых я следил особенно внимательно. Так как «План А» (вломиться и всех перебить), похоже, провалился, оставался «План Б» в своей наиболее брутальной форме!

«Наконец-то! Ждите! Остальным — отступать к Порталу!» — Приказал я. — «Упыри их немного притормозят!»

Решил разменять часть наименее ценных «юнитов», чтобы оставшиеся точно смогли выйти из намечавшейся мясорубки. Упыри — восполнимый ресурс, а опытных вампиров, способных на достаточно эффективные самостоятельные действия — ещё поищи! Как говорится — «за одного битого двух небитых дают».

Дальше была авральная переброска вампиров по мере их прибытия к Порталу. К моему удивлению — выжили все, хоть без ранений и не обошлось. Ну да на вампирах всё заживает настолько быстро, что даже упоминать не стоит… Теперь в мире Круга оставалась лишь четвёрка, что с самого начала имела чёткий приказ — как можно быстрее покинуть замок и отойти от него на безопасное расстояние. С этой задачей они успешно справились, так что теперь всё зависит только от меня!

Разрушив Портал в замке, отрезав нежити путь на Землю, которым, впрочем, они воспользоваться и не могли, переместился к своему «засадному взводу». С их расположения логово врага оказалось, как на ладони!

«Ну всё, гады, молитесь!» — Злорадно подумал я, последовательно активируя сразу два заклинания класса «Ядрён Батон» — Звёздное Пламя и Смертельный Шквал, во все глаза наблюдая за активацией этих мощнейших сил и не забывая готовить отступление порталом.

А посмотреть было на что! Центральный двор замка Круга ярко осветился и вверх устремился гигантский столб пламени, уходивший на тысячи метров в небо! У его подножия начиналось что-то невероятное! Отсюда было не видно в деталях, но одна из стен, оказавшихся ближе всего к пламени, начала стремительно оплавляться и стекать вниз алой лавой, что говорило о колоссальном жаре.

Смертельный Шквал поначалу был менее зрелищным — просто небо быстро начало темнеть и откуда-то проявилась плотная пелена облаков. Но потом облака становились всё темнее, сверкнули первые молнии, и через несколько секунд они сверкали уже непрекращающимся фейерверком. Тучи начали изменять свою форму, вершиной гигантского конуса устремившись вниз… И прямо на моих глазах родился колоссального размера торнадо, по которому в стены замка ударили десятки и сотни молний!

Вот неистовые потоки ветра прошлись по огненному столбу, начавшему неторопливо расширяться, захватывая всё большую и большую площадь… и я понял, что нужно как можно быстрее отсюда сваливать! Как и предполагалось, слившись, заклинания усилили действия друг друга! Но я не осознавал, что это будет настолько… эпично! Титанический столб огня, воздуха и электричества, обрушивающий всю свою мощь на оплот Врага.

Ветер был настолько силён, что его порывы доставали даже до нашего расположения, и, если бы не сформированная в момент активации заклинаний защитная сфера, то нас уже вполне могло бы затянуть в этот небесный вулкан.

К счастью, Портал уже был готов, так что я отступил на Землю, прихватив оставшихся вампиров, не удержавшись, впрочем, от одного последнего штриха для завершения картины — перед самым отправлением активировал ещё одно заклинание того же класса — «Землетрясение». Если после ТАКОГО, здесь останутся хотя бы руины, это будет удивительно…

Жаль, не смог досмотреть, что будет дальше — заклинания ещё только выходили на свою максимальную мощность, но после активации третьего «батона» оставаться было попросту опасно! Взбесившиеся стихии могли растерзать даже того, кто их призвал, несмотря на все защиты артефактов, как раз и предназначенные для того, чтобы не попасть под «дружественный огонь».


Глава 33. Катаклизм


Переведя дух после столь быстрого и эпичного разгрома противника, заглянул в «менюшку», отображающую результат вторжения. У меня было два взгляда на возможный результат атаки — оптимистичный, когда один из «вторженцев» просто исчезает как класс, и пессимистичный — когда эта атака не приводит ни к каким изменениям (может этих замков там сотни две стоит).

Действительность оказалась где-то посередине — хорошая новость заключалась в том, что «Круг» из меню отношений исчез. Плохая же новость — его место занял новый противник, названный просто «Демоны». А я-то грешным делом надеялся, что эти парни сгинут без направляющей их силы…

Зато было ещё одно положительное изменение, на которое я тоже очень надеялся — одиночное (миньонов не считаем) уничтожение целого объединения врага было с достоинством оценено «системой». Мне было начислено целых 25000 призовых баллов! Изучение аукциона показало, что это ОЧЕНЬ много! За 100 баллов можно было купить ключи доступа к счёту на 10 миллионов английских фунтов, хотя сами по себе денежные знаки имели на аукционе не слишком большую ценность, причём можно было приобрести одни и те же деньги как за 100, так и за 200 баллов, просто в первом случае тебе пришлось бы изворачиваться, доказывая, что они тебе принадлежат по праву, а во втором — к тебе сами придут нужные люди и решат все проблемы за малую долю.

Чуть дороже шли координаты кладов с серебряными и золотыми изделиями, недвижимость и права владения процветающими компаниями — не любыми. Тот же Apple или Siemens так купить не получится, а вот различные старт-апы — без проблем. Ещё дороже продавались артефакты, которые, впрочем, меня не сильно впечатлили — сам теперь могу делать не сильно хуже. Конечно, это относилось к «недорогим» вещам ценностью до 100 миллионов евро или 1000 баллов.

Вообще выбор был настолько гигантским, что на одно пролистывание полного списка можно было потратить несколько часов. Отсортировав по «стоимости», увидел пункт «Стать Богом» за 100 000 баллов и «Возвышение» за 70 000… М-да. Тут