КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 451259 томов
Объем библиотеки - 641 Гб.
Всего авторов - 212185
Пользователей - 99543

Впечатления

Serg55 про Шелег: Нелюдь. Факультет общей магии (Героическая фантастика)

Живой лед недописан? и Нелюдь тоже?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Шелег: Глава рода (Боевая фантастика)

Нелюдя вроде автор закончил? Или пишет продолжение по обоим темам?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Самошин: Ленинск (песня о Байконуре) (Песенная поэзия)

Эта песня стала неофициальным гимном Байконура.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Калистратов: Мотовоз (песня о байконурцах) (Песенная поэзия)

Ребята, работавшие в военно-космической отрасли, поздравляю Вас с днем Космонавтики! Желаю счастья, а главное, здоровья! Я тоже 19 лет оттрубил в этой сфере.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Таривердиев: Я спросил у ясеня... (Партитуры)

Обработка простая, доступная для гитариста любого уровня. А песня замечательная. Качайте, уважаемые друзья-гитаристы.

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).
Serg55 про Шелег: Боярич Морозов (Фэнтези: прочее)

странно, что зная, что жена убирает наследников физически, папаша не принимает ни каких мер

Рейтинг: -1 ( 0 за, 1 против).
Stribog73 про Высотский: Как скоро я тебя узнал (Редакция Т.Иванникова) (Партитуры)

Еще раз обращаюсь к гитаристам КулЛиба. Если у Вас есть "Полное собрание сочинений" Сихры и Высотского, сделанные Украинцем, пожалуйста, выложите в библиотеку!

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).

Небесный Трон 1 (fb2)

- Небесный Трон 1 (а.с. Небесный Трон-1) 874 Кб, 242с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Юрий Александрович Москаленко (Dreconi Laytger)

Настройки текста:



Юрий Лайтгер Небесный Трон 1

Глава 1. Кай.


Он умер. Его душа покинула тело. Последние мгновенья жизни вновь и вновь повторялись в его сознании, пока и их не поглотила тьма. Теперь только она осталась вокруг.

Легенда подпольных боёв, известный всему теневому миру своей родины, погиб из-за удара ножом, что нанесла та, которой он доверил своё сердце. Даже сражаясь с чемпионами мира, он выходил победителем из сложнейших боев, но не смог защититься от руки любимой, предавшей его…

Он больше не мог ни видеть, ни слышать, ни чувствовать.

Он не мог быть.

Но всё же почему-то продолжал осознавать себя, своё прошлое и даже личность.

Единственное, что он забыл – имя. Ему даже казалось, что имени у него никогда и не было, однако воспоминания говорили об ином. Увы, вместе с жизнью, вытекшей, словно вода сквозь пальцы, он потерял и его…

Человек не знал, сколько пробыл в этой темноте. Может, час, может, день, год или даже целую вечность. А возможно, прошло лишь мгновенье. Здесь не было времени. Так или иначе, постепенно что-то стало меняться, и он ощутил это очень отчетливо. Ощутил так, как новорожденный ощущает свой первый вдох, как чудом исцеленный парализованный – свое тело.

Как человек осознает свое пробуждение…

Он открыл глаза. Точнее, попытался. Разбухшее левое веко даже не приподнялось. Правое – с трудом.

Сначала всё виделось нечетко, но спустя некоторое время взгляд немного прояснился.

Человек видел бескрайнюю синеву. Бесконечные и такие далекие небеса. Словно чистейший и спокойнейший океан простирался над ним. Ни единого облачка в вышине, лишь величественное светило.

За зрением вернулся слух. Внезапно. Человек услышал, как где-то, совсем рядом, звенит ручеек, а далеко, и потому приглушенно, раздаются людские голоса.

Затем появилось обоняние – резким запахом нечистот и испражнений. Смрадом. В тот же миг – вкус отдающей металлом горечи: кровь во рту.

Последним восстановилось осязание. Человек наконец-то почувствовал собственное тело. Руки, ноги, туловище, голову… Всё это казалось таким непривычным после пребывания бестелесной души во тьме. Таким забытым…

Ему не хотелось шевелиться, а даже если бы он и попробовал, то его тут же бы пронзила боль. И даже так, совсем не двигаясь, человек ощущал, как горят болью его руки, как сочится кровь из раны на ноге. Как смешанная с дерьмом и мочой вода касается его тела.

Слабое и прерывистое дыхание едва вырывалось из груди, тоже отдаваясь болью – в правом легком. Человеку ничего не хотелось.

Глядя в бескрайние небеса полуоткрытым глазом, он размышлял. Думал о том, зачем он здесь. Почему жизнь дала ему этот шанс? Ради чего?

Боль… его душа не узнала покоя даже после смерти. Как печально…

А затем пришли воспоминания. Чужая память стала сливаться с разумом человека. Память того, кто некогда жил в этом теле, кто недавно умер. Того, кто позволил ему переродиться.

История жизни этого парня также оказалась трагичной. Ему исполнилось лишь четырнадцать, когда его искалечили, убили и выкинули в канаву лишь из-за мелкого воровства, чтобы не умереть от голода.

Его семья не так давно переехала в этот город, а затем здесь началась эпидемия какой-то неизвестной болезни, выкосившей почти десятую часть местного населения. Родители парня погибли год назад, оставив ему в наследство небольшую лачугу и немного денег. И продолжал бы он жить дальше, да вот не повезло ему столкнуться с отпрыском одной из правящих семей города.

Сломанные руки, а затем и смерть стали несправедливым наказанием парню.

Странно, но человека это сейчас совершенно не беспокоило. Не было ни гнева, ни ненависти. Лишь безграничная апатия и капелька непонятной радости.

Ведь человек, наконец, получил имя. Возможно, чужое… украденное у бывшего владельца этого тела, но всё же имя.

Теперь его звали Кай.

Кай Арнхард.

Почему-то это немного радовало… Совсем немного…

Внезапно некое странное чувство возникло в теле Кая. А затем перед глазами начали всплывать непонятные строчки, которые даже слегка удивили его.


Обнаружена жизненная и душевная активность…

Отмена деинсталляции Системы…

Восстановление структуры…

Возобновление работы…

Система восстановлена и готова к работе…

Проверочное открытие меню параметров для проверки разума носителя…


Параметры:

Возраст: 14

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: нет

Уровень: нет


Характеристики:

• [Мощь]: 0,24

• [Скорость]: 0,49

• [Выносливость]: 0,3

• [Стойкость]: 0,5

• [Ментал]: 2,1

• [Энергия]: 0,67


Способности:

Нет


Законы:

Не известны


«Что это?» – пронеслось в разуме шокированного парня, и лишь после этого, сосредоточившись, он отыскал нужную часть воспоминаний из жизни Кая.

Как оказалось, такой Системой обладают все в этом мире. А то, что это совсем другой мир, а не Земля, человек нисколько не сомневался. Чего только стоило существование тут невероятных мастеров боевых искусств, способных творить чудеса и волшебство.

Сама же Система появляется у людей в момент рождения и остается до самой смерти. Вот и сейчас, видимо, посчитав Кая умершим, она начала самоудаление, но появление чужой души вернуло её обратно. Оставалось непонятным только одно: как и почему он вселился в мертвое тело и по какой причине оно вновь начало функционировать? Что дало толчок?

Кай мало что знал о Системе, так как жил в бедной и малограмотной семье. Но заменивший его в этом теле человек, долго проживший на Земле, догадывался, что это нечто вроде нейроинтерфейса – компьютера в мозге, о котором грезили миллионы людей в его родном мире.

Те немногие знания, ведомые как изначальному Каю, так и тому, кто занял его тело, были получены ими от самой Системы. Ведь она на подсознательном, интуитивном уровне позволяла разобраться в базовых принципах своей работы.

Как понял человек, при рождении Система сканировала характеристики тела и выводила их в мозг носителя в виде чисел. И она совершала такое действие всякий раз, когда изменялось значение какого-либо параметра. Система постоянно отслеживала их.

Вычислялось все это относительно некоего среднего значения физических способностей взрослых мужчин людской расы, приравненного к единице. То есть среднестатистический здоровый двадцатилетний парень должен был обладать параметрами, каждый из которых равнялся единице.

Прямо сейчас показатели у Кая были крайне низкие, даже для его возраста. А причина – искалеченное и избитое тело. Лишь значение энергии низкое не из-за этого, а потому, что Кай еще ребенок.

Что касается параметров как таковых… Человек вновь доверился интуитивной подсказке Системы.

Итак… Мощь отвечает за всякое проявление физической, мышечной силы. Скорость – показатель быстроты сокращения мышц, передачи нейронных сигналов по телу и даже мышления.

Что касается выносливости, то тут все понятно, и подсознание лишь подтвердило предположения нового Кая. Следующая характеристика – стойкость – определяла сопротивление человека различным повреждениям и его способность к самовосстановлению.

Удивительно, но именно эта характеристика, что по логике сейчас должна быть ниже всех, сейчас почему-то равнялась аж половине единицы…

Ментал отображал все интеллектуальные и психические способности. И, как догадывался Кай, такое высокое значение в этой графе появилось из-за социальных причин. Поскольку в этом мире отсутствовал полноценный институт образования, даже просто грамотных людей тут жило не так много, как на Земле. Поэтому на фоне местного большинства он – высокоразвитый интеллектуал аж с двумя целыми и одной десятой пункта в параметре, отображающем разум. И это уже в четырнадцать лет.

Хоть где-то он не лузер…

Ну и последний параметр отображал количество энергии в теле человека, которую можно использовать для применения различных техник.

Техниками в этом мире именовали особые способности, позволяющие творить самую настоящую магию, что называлась здесь боевыми искусствами. Можно было сказать, что техника в данном случае – это синоним слова "заклинание".

Внезапно Кай почувствовал слабость. Он не должен был выжить, а раз уж такое случилось, то не должен оставаться в сознании. Лишь оставшаяся после вселения души неведомая сила дала ему возможность очнуться на десяток минут.

Кай потерял сознание и опять вернулся в лоно тьмы…


***

В это время в одном из переулков, где редко бывали люди, в сотне метров от раненого, находились двое.

Торопливо шагая, по переулку шла симпатичная девушка лет восемнадцати. Её густые каштановые волосы были забраны в тугой конский хвост, а глаза поражали теплым янтарным цветом. Ее ладную фигурку облегало обычное простое платье. Красавица держала за руку седого старика с покрытым морщинами лицом.

Несмотря на возраст, мужчина держался прямо и совсем не отставал от молодой внучки. Казалось, время практически не имело над ним власти. Одетый в длинную мантию, которую в их городе разрешали носить лишь лекарям, он спокойно шел вперёд.

– Я тебе клянусь, дедушка! – обеспокоенно говорила его спутница. – Ты должен видеть это! Он похож, очень похож…

– Ну и что с того, что похож? – старческим голосом спросил он. – Ты должна понимать, Улия, что прошлого не изменить!

– Я прошу тебя, просто взгляни! – со слезами на глазах взмолилась она.

Старик лишь вздохнул, следуя за внучкой.

Спустя пару минут они добрались до злосчастного переулка со сточной канавой. То, что увидел старик, заставило его застыть.

Горькая печаль наполнила его сердце. Ведь прямо там, в помоях и нечистотах, лежал тот, кто как две капли воды походил на близкого ему человека. На его внука.

Внука, который пропал более года назад.

– Этого не может быть… – не веря своим глазам, прошептал старик.

– Я же говорила, – уже не сдерживая слез, сказала Улия. – Неужели он смог вернуться?..

Дедушка молчал. Ему, умудренному годами старику, было сложно поверить в чудо.

– Помнишь, ты рассказывал мне в детстве легенды о сострадательных небесах, что могут помочь смертным?

– Это… – старик замолк, так как его внучка направилась к парню.

Подойдя поближе, она, наконец, смогла рассмотреть Кая. Увидела все его раны и сломанные руки.

– Дедушка!.. – всхлипнув, девушка упала на колени возле парня.

Улия не сомневалась, что это её младший брат, она отказывалась даже допускать, что небеса могли не услышать ее и не вознаградить за месяцы страданий. Она хотела верить, что её пропавший брат спасся.

Заметив такую перемену во внучке, старик быстро подался вперед, одним взглядом оценив все повреждения парня. Душа лекаря, а также скрытая в глубине сердца надежда, что это всё же его внук, не позволили ему просто стоять и смотреть.

– Аккуратно поднимай его за плечи, – начал он давать указания Улии. – Нужно как можно быстрее доставить его в нашу лечебницу. Я не знаю, кто это сотворил с ним, но, если ничего не сделать, то он не выживет.

Девушка, всю жизнь помогавшая старику, точно и быстро исполняла его требования. Совсем не брезгуя, она как можно осторожнее подхватила истощенного парня за подмышки.

Сам старик взял Кая за ноги, и они вместе подняли его. Аккуратно и быстро донеся юношу до своей частной лечебницы, которая находилась прямо в их доме и была его частью, они уложили раненого на кровать, сняв и выбросив его грязную одежду.

Омыв Кая, старик приступил к лечению.


Интерлюдия. Длинный сон.


Внезапно вспыхнул свет.

Где я? Помню… помню, я умер. А затем… я воскрес?

Ладно, допустим. Если вспомнить, было очень больно. Моё тело избили и исполосовали. Ещё там я видел какую-то Систему, а затем, кажется, начал терять сознание. И где я сейчас? Ничего не чувствую…

Стоп, погодите! Я же вообще не ощущаю своего тела! Да что, твою мать, тут творится?!

Неожиданно возник и начал нарастать какой-то гул. Что-то приближалось. Вроде как…

Или же… Да, точно. Это не "что-то" приближается, это я падаю куда-то. Только откуда мне знать, что я падаю, если я себя-то и не ощущаю? Чертовщина…

Вот… Падение закончилось, и я опять в кромешной тьме. А через несколько секунд свет вновь появился. Различные краски вокруг.

А вот начали возникать образы.

Я увидел сон.

Я в теле некоего молодого мужчины, наблюдаю, как он расхаживает по роскошному номеру гостиницы, попивая виски со льдом. Веселый, даже счастливый.

Чего-то ожидает.

Взглянув на золотые часы, мужчина кивнул самому себе.

Почему-то только сейчас я заметил, что кулаки этого парня сильно сбиты и покрыты множеством заживающих ранок. Что-то знакомое…

Он поставил стакан с алкоголем на столик, оставил рядом часы, а затем снял дорогой пиджак и галстук. Небрежно бросив их в дальний угол, прошел в центр комнаты, уселся на королевских размеров ложе. Бросив взгляд на входную дверь и улыбнувшись с предвкушением, он принялся ждать.

Оставалось еще немного…

Что?! Откуда я это знаю?

Минуты летели незаметно, и в какой-то момент я начал подмечать некоторые детали интерьера. Огромную лавовую лампу с голубой подсветкой, что, словно гипнотизёр, не позволяла оторвать от себя взгляда. А чуть в стороне, прямо на полу – очень широкий белоснежный ковер, по которому так и хотелось пройти голыми ступнями.

Было и нечто отталкивающее. Странный розовый светильник рядом со входом. Он сильно выделялся на фоне комнаты, буквально резал глаз. Ну совсем не подходила сюда эта вещица.

Почему мне кажется здесь всё таким знакомым?..

Внезапно дверь открылась, и внутрь зашла огненно-рыжая красотка в обтягивающем бордовом платье. Высокая и стройная, она выглядела обворожительно. Медленно и плавно девушка направилась к парню.

Ощущай я сейчас тело, то, наверное, мое сердце сжалось бы, а в горле застрял бы ком. Но даже без оболочки мне казалось, будто у меня внутри что-то дрожит…

Дрожит от ярости!

Я наконец вспомнил. Как смешно – имея абсолютную память, я так долго не мог понять, что именно вижу. Действительно, как я мог забыть день собственной смерти?

Только что в комнату зашла моя любовь… та, которой я собирался сделать предложение…

Ева.

Как нелепо – сразу не вспомнить… Ведь именно я и был этим мужчиной, ожидавшим её здесь…

Опять эти медленные шаги. Опять поднимаюсь с кровати. Вновь радостно гляжу на любимую. И вновь начинает происходить что-то странное.

Руки и ноги немеют, наливаясь свинцом. Дышать становится сложно. Меня охватывает непонятное бессилие. Могу только стоять и смотреть. Пошевелить хоть пальцем – невероятное испытание.

С холодной невозмутимостью Ева подходит ко мне, руки спрятаны за спиной, но я уже знаю, что в одной из них нож. Как и тогда, в этом сне на моём лице непонимание и удивление.

Девушка чуть опускает взгляд, чтобы сделать неумелый, но решительный удар. Мою грудь пронзает резкая боль… Точнее, так мне показалось на мгновенье. Всё же это только сон…

Обессиленный, я падаю на пол. Кровь медленно растекается повсюду, а последние крохи жизни покидают мое тело. Перед тем как тьма окончательно застилает мне взор и я умираю, успеваю услышать тихое: «Прости»…

Последнее, на что падает мой взгляд – это уходящая Ева, и почему-то бросается в глаза ее левая ладонь. Там необычная цветная татуировка, которую девушка сделала совсем недавно, хотя всю жизнь была противницей всяческих тату. На тыльной стороне её кисти – пять связанных друг с другом колец, и каждое напоминает глаз определённого цвета.

На этом мир меркнет.

Я умираю…

Странно, но больше я не ощущаю гнева или злости. Кажется, что-то подавляет эти чувства. Внутри остается лишь легкая печаль и вопрос «почему?».

Зачем она поступила так? Я же никогда не делал ей ничего плохого… Так ради чего?

Ответов у меня так и не появилось, сколько бы я ни размышлял. Трудно признать это, но мне не остается ничего иного, кроме как смириться…

Меня вновь окутывает тьма, но она не длится долго. Вслед за концом прошлого воспоминания-сна начинается новое.

Теперь я оказываюсь в каком-то тёмном раскачивающемся пространстве.

Что происходит? Уж такого в своей жизни я точно не помню!

– Капитан! – внезапно откуда-то извне прозвучал грубый мужской голос. Человек говорил на неизвестном мне языке, но каким-то образом я его понял. – Кажется, нам удалось оторваться от тех тварей! Но я так и не понял, куда мы попали.

Раскачивание стало слабее. Меня что, в чём-то несут? Да что за чертовщина?! Может ли это быть воспоминаниями моего нового тела? Но почему я тогда не получил их вместе с остальными? Одни вопросы…

– Вейлок, мы еще успеем с этим разобраться. Сейчас самое главное – выжить и защитить ребёнка, – ответил еще один голос совсем рядом.

Вскоре качание из стороны в сторону прекратилось, а затем я услышал негромкий стук, словно что-то куда-то поставили, и объект, в котором я находился, наконец замер.

– Как он там? – спросил еще кто-то.

После этих слов крыша надо мной пропала, и я в конце концов увидел свет. А еще – ну просто огромного человека, который разглядывал меня. И за ним стояла еще дюжина таких же гигантских людей. Все – в желто-красных латных доспехах, все держали мечи.

Кажется, мы находились в какой-то необычайно светлой пещере. Я увидел множество сталактитов и сталагмитов, часть из которых, слившись друг с другом, даже образовала сталагнаты, естественные колонны.

Сразу стало понятно, что это не люди такие большие, а я такой маленький. Значит, это воспоминание из младенчества… Интересно, сколько мне лет?.. Или месяцев?..

Передо мной стоял воин в шлеме, из-под которого виднелись рот да глаза. Наши взгляды встретились.

– Он спокоен, – удивленно произнес мужчина, открывший, как я понял, крышку корзинки, в которой лежал я – ребёнок.

Внезапно ко мне подошел еще один человек, уже без головного убора. И вот тут я испытал настоящий шок.

На левой щеке этого мужчины красовалась почти такая же татуировка, как у Евы на руке: пятиглазое нечто. Отличие состояло лишь в том, что у этого воина на рисунке особенно выделялся глаз зелёного цвета.

Но не успел я вновь озадачиться кучей вопросов, как раздался полный боли крик, и оба воина тут же обернулись. Ребёнок же, через которого я наблюдал, заплакал.

– Эти твари смогли дог… нас!.. – выкрикнул кто-то, но я смог услышать лишь часть фразы, так как орущий младенец сильно мешал восприятию.

– Вейлок, бери ребёнка и убегай! Мы задержим их! – закричал тот, что без шлема, надевая его обратно.

– Но, капитан… – хотел возразить рыцарь, но его перебили:

– Это приказ!

– Е-есть!

Мужчина прикрыл корзинку, в которой осталась лишь небольшая щель, а затем рванул с места. Звуки боя, крики и рычание чего-то неизвестного начали удаляться. Дикая тряска не прекращалась ни на мгновенье – воин бежал.

Впереди послышался шум воды.

Но вслед за ним неожиданно раздался громкий и очень близкий рёв. Через щель я смог увидеть, как нечто мелькнуло за спиной несшего ребёнка рыцаря, а затем тот вдруг упал, выпустив корзинку из рук. Вместе с ней я оказался в состоянии свободного полета.

Закончилось это путешествие относительно благополучно: как я понял, корзина упала в воду. Несомый течением, я успел увидеть, как огромный кроваво-красный лев раздирает «моего» воина. Однако перед тем как испустить дух, тот бросает последний взгляд в мою сторону.

Прежде чем сон заканчивается, я успеваю заметить, как щель заливает слабое желтое свечение – и, наверное, оно охватывает всю корзину.

На этом виденье заканчивается.

Что всё это значит? Получается, родители Кая, о которых я знаю из его воспоминаний, не родные ему? Или, если это не так, почему он находился в руках тех воинов?

Но самое главное – что, черт возьми, это за татуировка?!

Вдруг вспыхнул свет. Что, еще один сон?

На этот раз нет. Как я вскоре понял, теперь я не безвольный наблюдатель. Я посреди необъятного белого пространства, внутри своего прежнего тела. Точно такого же, как и в первом виденье.

– Где я? – наконец удалось мне заговорить.

Осмотревшись, я так и не увидел ничего, кроме пустой бесконечности… Хотя постойте-ка… Что это там, вдали?

Приглядевшись, я заметил нечто очень-очень яркое и, естественно, решил пойти проверить. Вот только чем ближе я подходил, тем сильнее сиял объект и тем жарче мне становилось. В какой-то момент, даже зажмурив глаза и прикрыв их рукой, я продолжал видеть свет.

– Не рискуй, – внезапно раздался голос позади, испугав меня и заставив вздрогнуть.

Резко повернувшись, я обнаружил там… себя?!

Точно такой же, как в первом сне. В пяти метрах от меня стоял мой двойник.

– Почему? – задал я первый вопрос.

– Если подойдёшь слишком близко, то можешь сгореть, – холодно, без эмоций, ответил он.

– Что это за штука? И где мы? Кто ты? – засыпал я двойника вопросами.

– Это трофей. Потаённые глубины твоей души. Послание.

Говорил он, будто робот, и это немного напрягало. А вот что касалось ответов… Если первые два хоть чуть-чуть были понятны, то последний нет.

– В смысле, послание?

– Я – это послание, принявшее твой облик.

– И от кого же?

– От тебя.

Тут я довольно сильно удивился. А ведь после всего увиденного мне думалось, что удивиться чему-либо я уже не смогу. Да и ещё это странное ощущение прохлады, разливающееся по телу и блокирующее почти все чувства…

В общем, удивление – я бы даже сказал, шок – оказалось огромным.

Что значит "от меня"?

– Давай-ка поподробней, и обо всём остальном тоже!

– Это невозможно. Я владею очень ограниченной информацией. Могу лишь передать послание.

Облом.

– Ну ладно… Говори.

Осмотрев меня с ног до головы, двойник тяжело вздохнул. И почему-то мне показалось, что в этом его вздохе звучало немалое разочарование…

– Первое: татуировка с пятью глазами, – начал он, заставив меня вспомнить щеку того воина и ладонь Евы. – Опасайся людей, у которых она есть. Второе: ответы на все ты найдёшь в Норитуме. Однако…

– Погоди… – хотел я задать море уточняющих вопросов, но он меня не стал слушать, продолжая говорить.

– …сейчас, хоть ты, наконец, и пробудился, ты всё еще очень слаб. К сожалению, мне придётся заблокировать часть твоей памяти об этом сне до тех пор, пока ты не достигнешь нужного уровня силы. Иначе это грозит свести тебя с ума, а затем и разрушить душу. Моя миссия окончена. Послание передано.

– Да стой же ты! – выкрикнул я, но двойник уже исчез. Вот он был передо мной, а вот его и нет.

И сразу меня вновь выкинуло во тьму. Кажется, я начал просыпаться.

Стоп. Что сейчас было? Не могу вспомнить…

Вспомнить? Что я должен вспомнить? Какие странные мысли…


Глава 2. Новый дом.


Резко открыв глаза, Кай наконец-то проснулся. В нос тут же ударил приятный, ласкающий запах чего-то незнакомого. Вероятнее всего, это были странные засушенные листья, связка которых висела прямо над ним.

Кай осмотрелся. Он лежал на твёрдой, но удобной кровати в скромной комнатушке. Рядом обнаружились стул и маленькая тумбочка, на которой лежали различные медицинские инструменты и стояли пузырьки с лекарствами.

«Меня сюда перенесли? – промелькнула мысль. – Интересно, кто же это такой добрый решил помочь?..»

Тут он осознал, что практически не чувствует боли. А ведь ещё свежими оставались воспоминания о вселении в тело, что пылало от полученных травм. Но теперь всё было по-другому. Взглянув на свои руки, парень увидел, что те перебинтованы странной тканью, которая плотно прилегала и крепко фиксировала конечности. Естественно, это напомнило юноше о такой технологии, как гипсование…

Вдруг снаружи раздался скрип досок, и сразу открылись двери. Повернув голову, Кай увидел симпатичную девушку. В руках она держала широкую миску с чем-то, крайне приятно пахнущим.

Почему-то при взгляде на незнакомку у Кая появлялось ощущение домашнего уюта.

Заметив, что парень очнулся, Улия замерла, а её глаза расширились от изумления. Сразу же после этого она подбежала к кровати, поставила миску на тумбочку и обняла брата.

– Как же я рада, что ты нашёлся, Кай! – заплакав, радостно заговорила девушка. А затем, всхлипывая, продолжила: – Прошёл целый год… как ты пропал… в диких горах… Мы… мы даже решили, что ты погиб… но я верила…

Кай оторопел. Он не знал, что сказать, и сидел, открыв рот. Ибо даже тот, прошлый владелец его тела, ничего не помнил об этой девушке, а тем более не ведал ни о каком исчезновении в горах. Вероятно, его с кем-то спутали. А то, что другого парня также звали Кай, не слишком уж странно, так как в их стране это имя распространено среди мужчин.

Нужно было придумать, что делать…

– Кто ты? – наконец решившись, растерянно произнёс он. – И где я?

Обнимавшая его девушка, которая едва перестала плакать, резко отстранилась, по-прежнему удерживая парня за плечи.

– Ты… ты же Кай, так ведь? – испуганно спросила Улия.

– Ага, – кивнул парень. – Но, кажется… я больше ничего не помню…

– Как же такое… – шокированная девушка прикрыла ладошкой рот. – Разве ты не узнаёшь меня, твою сестру, Улию?

Парень грустно помотал головой.

– Я помню, что лежал в какой-то канаве и у меня очень сильно болели руки. И… и на этом всё…

Странно, но только сейчас он понял, что говорит совсем не на земном языке. Но при этом изъясняется, как на родном, без каких-либо проблем понимает девушку.

– Святые небеса… – прошептала Улия и сразу резко подорвалась. – Подожди здесь! Я скоро приду, никуда не уходи!

Девушка кинула ещё один взгляд на забывшего её братца, выскочила из комнаты и, судя по звуку шагов, спустилась куда-то вниз. Больше Кай ничего не слышал.

«Что ж, для начала неплохо…» – кивнул себе парень.

Прекрасно понимая, что в этом мире он никому не нужен, а уж тем более с такими-то травмами, что не позволят ему и пары дней прожить, Кай решился соврать. Невероятное везение заключалось в том, что юношу перепутали с чьим-то братом. Это словно ниспослано ему кем-то намеренно. Не воспользоваться таким шансом хотя бы для того, чтобы нормально излечиться, он не мог. Но для себя определил, что, как только восстановится, обязательно отплатит этим людям за их доброту!

Вскоре девушка вернулась, но уже не одна, а со стариком в тёмно-зелёном балахоне. С длинными седыми волосами, едва заметной улыбкой на тонких губах и взглядом исподлобья, из-под низких густых бровей – Каю он сразу же показался старым хитрым лисом, много повидавшим за свою долгую и нелёгкую жизнь. Но при этом в глазах старика он заметил неподдельную заботу, озадаченность и какую-то непонятную… грусть, что ли?

– Дедушка, Кай говорит, что совсем ничего не помнит! – обеспокоенно выпалила Улия.

Старик окинул парня цепким взглядом. Больше всего его удивило, что мальчишка так быстро очнулся, а вовсе не его потеря памяти. Подойдя ближе, лекарь сел на стул, приставленный к кровати, а затем резко схватил юношу за подбородок. Приподняв голову Кая, он начал вглядываться в фиолетовые глаза, которые видел многие годы.

Сам парень не менее удивлённо смотрел на старика… Он не знал, почему, но ещё в прошлой жизни умел видеть непонятную энергию внутри людей, животных и иногда – в растениях. Кай прекрасно помнил, что у детей подобной "силы" мало из-за размеров тела, но, когда человек становился взрослым, а его энергия достигала пика, она никогда больше не увеличивалась и оказывалась приблизительно такой же, как у всех остальных людей на Земле. И лишь к старости её уровень вновь менялся, начиная неумолимо сокращаться.

Иногда, конечно, Кай встречал людей, у которых внутренней энергии было несколько больше, чем обычно. Такие люди имели невероятно крепкое здоровье и сильное тело. Практически все они достигали очень многого в жизни, особенно в спортивной сфере, так как от количества "силы" зависело здоровье, уровень интеллекта и прочие возможности человека. Но подобное встречалось лишь как исключение из правил.

Вот только то, что парень сейчас лицезрел, разрывало все шаблоны. Используя возможность видеть энергию, юноша наблюдал неимоверное её количество в теле старика. Тот в прямом смысле светился! Ничего подобного Кай никогда ещё не видел в своей жизни: у человека в принципе не могло и не должно быть столько энергии!

Следующая деталь, поразившая парня ещё больше, это нос и лёгкие старика. Ибо, глядя на людей через призму энергии, Кай мог видеть их, будто рентген, различая все внутренности. Так вот, прямо сейчас он заметил, как старик сделал вдох. И этот вдох наполняла внешняя энергия, которая, попав в лёгкие, слилась с силой, живущей в теле. Общее количество энергии возросло на небольшую, крайне малую часть, но даже это уже было невероятно!

Кай находил лишь один ответ: боевые искусства этого мира, о которых совсем немного, но всё же знал прошлый владелец тела.

Едва переместившись в новый мир, впервые открыв глаза, парень увидел, что энергия находилась не только в людях, но и прямо в воздухе. В тот момент ему было практически всё равно, а сейчас он принял подобное как данность.

Поэтому весьма правдоподобная догадка закралась в разум юноши:

«Неужели наличие энергии в воздухе, чего не было на Земле, позволяет местным увеличивать свой запас силы? Может ли быть, что это и есть так называемые боевые искусства, о которых слышал прошлый владелец тела?»

Такая возможность сильно заинтересовала Кая…

Отпустив парня, старик вздохнул и задал вопрос:

– Ты действительно ничего о себе и своей жизни не помнишь?

– Нет, – с грустным видом ответил Кай. – А кто вы?

Лицо старика на мгновенье помрачнело, но тут же разгладилось. Казалось, за свою долгую жизнь лекаря он повидал слишком многое, чтобы сейчас удивляться.

– Я твой дедушка; можешь звать меня стариком Джонго, – ответил целитель. – Скажи, Кай, ты помнишь, кто сотворил с тобой такое?

Образы нападавших тут же всплыли в уме парня, едва он услышал вопрос. Их было пятеро. Все накачанные, здоровые и с тупорылыми рожами. Но самое главное прошлый Кай запомнил – все они являлись прислужниками кого-то из семьи Йони, одной из четырёх правящих семей Кальтии.

Так назывался этот город.

– Я не совсем уверен… Но вроде бы у одного из них был чёрный плащ с жёлтыми полосками, – описал Кай гербовую одежду семьи Йони.

Старик Джонго, как и Улия, застыл в шоке. В их глазах промелькнул страх.

– Но за что?.. – испуганно прошептала девушка.

– Кай! – со всей серьёзностью вдруг заговорил Джонго. – Никому и никогда не рассказывай об этом, а также не выходи из дома! Хотя я и нахожусь под покровительством семьи Сувон, они определенно не станут ввязываться в противостояние с Йони. Тебя никто не должен увидеть! Пусть считают, что ты мёртв!

Услышанное ошарашило девушку, но не Кая. Взрослый разум внутри тела подростка полностью соглашался со словами старика.

– Я понял, – твёрдо ответил парень, кивнув.

– Вот и хорошо! Ну а теперь тебе нужно выздоравливать, память же, возможно, вернётся со временем. Такое бывает, – старик перевёл взгляд на внучку. – Но даже так это настоящий подарок небес, что он всё-таки вернулся домой!

– Да! – кивнула счастливая девушка.

Старик ловко поднялся со стула и направился к двери. На полпути остановился, слегка обернулся и сказал:

– Сейчас покорми его, Улия. А я пока закончу приготовление ещё одного лекарства, для заживления внутренних травм. Я не знаю, что с тобой приключилось, Кай, но ты стал просто монстром. Твоё тело восстанавливается с удивительной скоростью. Возможно, это ещё один дар свыше…

Старик вышел.

– Ах! Прости, Кай, я совсем забыла покормить тебя! – опомнилась девушка, взяв тарелку и сев рядом. – Хорошо хоть, еда ещё не успела остыть.

Накормив юношу супом с кусочками мяса, Улия поднялась, забрав опустевшую тарелку.

– Я пока пойду, помогу дедушке, а ты отдыхай!

– Спасибо, Улия, – поблагодарил её Кай.

– Нет! – нахмурилась девушка. – Называй меня сестрой – и никак иначе! Я жду!

– Эм… – замялся парень. – Спасибо… сестра…

Услышав желанные слова, Улия тут же широко улыбнулась и, ничего не сказав, вышла.

Через час вновь зашел старик Джонго. С собой целитель принёс какую-то пиалу и странный свёрток.

– На вот, выпей! – протянул он Каю ёмкость, внутри которой плескалась мутная зелёная жидкость. – Это поможет поскорее восстановиться твоему ребру, осколок которого давит на лёгкое, а также другим сломанным костям.

– Я не могу, – приподнял парень руки.

– Что?.. Ах да, твои переломы. Прости, совсем старик забылся…

Придерживая пиалу, целитель позволил Каю выпить всё лекарство, которое, как и ожидалось, оказалось крайне мерзким и противным на вкус. Но парень всё же проглотил всю жидкость до последней капли.

– Так-с, а сейчас мы перейдём к акупунктуре, – сказал Джонго и резко откинул одеяло.

Не считая странных повязок на руках и на теле, Кай сейчас был лишь в одних трусах. Его кожу всё ещё покрывали синяки и ссадины, а сам юноша оказался очень худым – так, что аж рёбра выпирали.

Развернув принесённый свёрток, старик достал оттуда тонкую длинную иглу – одну из нескольких сотен.

– Не бойся… и не двигайся, – предупредил сосредоточенный целитель, заставив Кая заволноваться.

Он не знал этого человека, даже если тот ему и помогал. Поэтому довериться было не так уж и легко, хотя парень как мог старался не показывать волнения. Немного успокаивало то, что прошлый Кай знал о таком методе лечения, как иглоукалывание, и это вселяло некую уверенность при подобном непривычном способе врачевания.

Напугав юношу, старик замахнулся рукой, что сжимала иглу, и резко опустил ее. Кай приготовился к боли, зажмурился и внутренне сжался, но… ничего не произошло.

Открыв глаза и взглянув на область между левыми рёбрами, он увидел торчащую из тела иглу. При этом Кай совсем не ощутил не то что боли, но даже прикосновения. Всё произошло так стремительно и филигранно, что казалось неправдой.

Через секунду Кай заметил, что игла, торчащая из его груди, полна энергией, медленно льющейся ему в тело. И пока юноша ошарашенно наблюдал за этим, Джонго успел воткнуть ещё пять игл, в каждой из которых заключалась маленькая частичка силы старика.

– А-ха-ха, – хрипловато засмеялся целитель. – Видел бы ты сейчас своё лицо! Ну совсем не изменился! Прям как и в детстве, таращишься на укалывание иглами!

– Как это возможно?

– Ха! Всё просто – я использую особую технику врачевания: ввожу свою внутреннюю энергию, содержащую целительный элемент, в эти иглы, после чего твоё тело её впитывает! – пояснил Джонго.

– Ты владеешь боевыми искусствами? – вдруг задал вопрос парень.

На мгновенье в глазах целителя промелькнула необъяснимая печаль.

– Когда-то владел… Сейчас я просто доктор, использующий способности внутренней энергии, – вздохнул старик.

– А могу… могу я обучиться боевым искусствам?

Джонго тут же посерьёзнел, а его лицо стало мрачным.

– Внизу есть библиотека. Когда сможешь ходить самостоятельно, почитаешь, что найдёшь, – холодно и с некоторой злостью, но не на парня, а на те самые боевые искусства, произнёс старик. – Но учить я тебя ничему не буду! Всё, теперь не шевелись, мне нужно закончить процедуру.

Парень ничего еще не успел сказать, как Джонго вновь вернулся к акупунктуре. Воткнув в своего пациента две сотни игл, он наконец остановился. Лицо целителя покрыла испарина, дыхание участилось. Потеря такого количества энергии давалась нелегко, но ее уровень всё же медленно восстанавливался с каждым вдохом лекаря.

Наконец лечение было закончено, старик несколькими быстрыми движениями собрал все иглы, да так, что Кай опять ничего не ощутил. Единственное, что он заметил за время процедуры – улучшение общего состояния организма. Целебная энергия в самом деле ускоряла восстановление.

Сложив иглы обратно в свёрток и забрав пиалу, старик направился к выходу.

– Если захочешь в туалет, – уже спокойней и теплее заговорил Джонго, – то зови меня или Улию, мы поможем дойти.

Старик вышел, оставив Кая вновь одного.

Так проходило время. И уже через три дня парень наконец смог самостоятельно передвигаться. Его ноги окрепли достаточно, чтобы ходить, а раны на них закрылись.

Это очень обрадовало волновавшуюся девушку и крайне удивило старика, который не ожидал подобного раньше чем через неделю.

Первым делом парень направился на первый этаж, где находилась небольшая комнатка с книгами, которую Джонго гордо именовал библиотекой. Всё же в этом мире книги считались редкостью и роскошью, поэтому даже сотня представляла большую ценность.

Вообще, сам дом врача был довольно-таки большим по сравнению с соседними зданиями, двухэтажным. Его окружал немалый двор, и даже личный сад, в котором Джонго выращивал лечебные растения.

На первом этаже находилась кухня, лаборатория, библиотека, ванная, небольшая гостиная и помещение для приёма пациентов. На втором же – четыре жилые комнаты, в одной из которых как раз и разместили Кая. А ещё имелся закрытый подвал, о назначении которого ничего не знала даже Улия. Туда старик Джонго никого не пускал.

Наконец получив возможность посетить место, где он мог найти информацию о боевых искусствах этого мира, Кай был вне себя от нетерпения. Почему-то именно это интересовало его сейчас больше всего. Даже горестные воспоминания о прошлой жизни запрятались в самые потаённые уголки разума. Подозревал юноша, что обретение чужой многолетней памяти частично повлияло на его личность и сознание…

В библиотеку он спустился вместе с Улией, которая и показала ему нужную книгу, а также помогла её достать. Переворачивать же страницы, хоть и с трудом, парень смог сам.

По надписям на корешках книг Кай понял, что местный язык совсем не похож ни на один из известных ему земных, но при этом он без проблем его понимал. Помогала память этого мира.

Открыв книгу "Основы культивации", Кай погрузился в чтение.

Парень узнал, что, по легенде, боги смилостивились над смертными и ниспослали им Систему. Именно она и позволила людям управлять своей внутренней энергией, а также научиться поглощать внешнюю, дабы развиваться на пути боевых искусств.

Увеличивая внутреннюю силу, люди оказались способны укреплять своё здоровье, приумножать физические характеристики вплоть до преодоления природного барьера, а также увеличивать максимальную продолжительность жизни на десятки, а то и сотни лет.

Люди эпохами прогрессировали, создавая специальную, идеально подходящую им систему развития. В итоге её поделили на различные ступени, и каждая следующая была в разы более труднодостижима, чем предыдущие. Однако благодаря этому, достигнув очередного уровня, воин становился на порядок могущественнее.

В книге описывались лишь первые три ступени: Закалка Тела, Закалка Разума и Закалка Души. Основные подробности раскрывали именно первую ступень – Закалку Тела, ведь она не была единой, а делилась на несколько уровней. И чтобы начать проходить ступень Закалки Разума, требовалось сначала пройти все этапы Закалки Тела.

Каждый из уровней этой ступени обозначал закалку определённой части организма, а конкретно: лёгкие, сосуды, сердце, внутренние органы, кожа, кости и мышцы. И только в таком порядке.

Делалось всё это путём изучения двух способностей: чувства энергии и техники дыхания. Первое требовалось, чтобы человек смог почувствовать энергию – как внутреннюю, так и внешнюю. А уже после мог бы научиться контролировать силу внутри себя.

Техника дыхания требовалась для того, чтобы человек имел возможность поглощать внешнюю энергию и развиваться на пути боевых искусств. И так как люди не имели возможности управлять внешней энергией, им приходилось хитрить и притягивать её с помощью внутренней.

Потому что обычно, когда простой человек вдыхал воздух, чужеродная сила не попадала внутрь, блокируясь внутренней. Тем же, кто желал ступить на тропу воина, требовалось научиться отменять эту блокировку, а потом насильно заставлять внешнюю энергию впитываться.

Однако… Кай ещё в прошлой жизни умел не только чувствовать, но и видеть энергию. А уж управлять ею и подавно (хотя и не знал, как можно это применять). Но, попав в новый мир, где есть сила как внутри, так и снаружи тела, парень понял одну будоражащую кровь истину: он мог управлять не только внутренней энергией, как все здесь, но и внешней!

Таким образом Кай потенциально был способен поглощать силу не только с помощью дыхания, но и всем телом сразу!

Эта неожиданно открытая уникальная способность заставила сердце забиться чаще. Тем не менее, понимание опасности также всплыло в его голове. Поскольку если кто-нибудь, достаточно могущественный, узнает о его невероятном умении, то Кай и представлять не хотел, что с ним могут сделать. Он определённо никогда и ни за что не должен рассказывать об этом!

Вторая часть книги обучала ощущению энергии, а третья – технике дыхания. Быстро прочитав всё это, парень решил попробовать сделать первый вдох.

Кай не знал, как может отразиться на нём попытка поглощения внешней энергии сразу всем телом, так что решил последовать методу, описанному в книге. Чтобы начать тренировку, юноша решил выйти во двор. Там как раз находился уютный сад, в котором можно было отыскать удобный уголок, чтобы приняться за освоение техники дыхания.

Поставив книгу на место, парень вышел из библиотеки. Но едва он открыл дверь лёгким толчком плеча, как чуть не столкнулся с проходящей мимо девушкой.

– Уже начитался?! – удивилась Улия, так как прошло всего лишь минут тридцать-сорок с тех пор, как она оставила его одного в библиотеке.

– Да, хочу попрактиковаться в саду, – кивнул Кай, ошарашив Улию ещё больше.

Затем девушка мило улыбнулась, предположив, что парень просто прочитал какой-то отрывок и подумал, что у него что-то получится.

– Ясно… – решила она ему не мешать.

– Кстати, Улия…

– Сестра! – перебив, поправила его девушка.

Кай опять слегка замялся, но всё же сказал:

– Сестра, а почему старик так негативно отреагировал на вопрос о боевых искусствах? – решился он спросить.

– А, ты про это… – вздохнув, слегка нахмурилась девушка. – Это всё из-за событий в его молодости, а также из-за наших родителей. Дедушка был очень талантлив в боевых искусствах, когда был молод. И даже превосходил элиту нашего города. Всё же не каждый может почувствовать энергию, не говоря уж о настоящем пути воина. Но дедушке удалось дойти даже до ступени Закалки Души, после чего он имел шанс встать на первую ступень настоящего мастерства. Но среди одной из правящих семей Кальтии нашлись завистники, не принявшие отказ деда вступать к ним. В итоге произошла битва, которая задела и другие семьи, а сам дедушка в конце концов оказался искалечен, поэтому не смог продолжить развитие. Именно поэтому он решил найти способ исцелиться, но за многие десятилетия так ничего и не узнал. И пока он изучал медицину, сам постепенно стал врачом.

Кай был поражён. Он и не догадывался, какая история скрывалась за ехидной маской Джонго.

– Что же касается наших мамы и папы, то они также занимались боевыми искусствами, хотя не могли сравниться талантами с дедушкой. Вот только… – притихла Улия, словно не желая вспоминать. – После твоего рождения началась война с соседней страной, и, узнав про награду в виде множества редких эликсиров, что помогают в развитии, родители ушли вместе с войсками. Оттуда они уже не вернулись. С тех пор дедушка и возненавидел боевые искусства…

Вот теперь почти всё стало понятно. Лицо парня выражало растерянность.

– Я не хотела тебе говорить, но и не имела права скрывать те вещи, что ты забыл… – оправдываясь, произнесла Улия, потупив взгляд.

– Но почему тогда он позволил мне попасть в библиотеку, где есть знания о боевых искусствах? – спросил парень о том единственном, чего так и не смог понять.

Девушка покрутила головой.

– Всё очень просто. Как я и сказала, не каждому дано развить даже ощущение энергии. В среднем это может сделать лишь один из пары сотен, и только один на тысячу сумеет научиться вдыхать внешнюю энергию. А сделать это самому, без учителя, почти невозможно. Нужно быть настоящим гением, который рождается раз в столетие, чтобы провернуть такое, – наконец объяснила она ему самую главную истину. – В отличие от деда и наших родителей, я полностью бесталанна, как и восемь десятых жителей всей империи. То же самое дедушка думает и о тебе…

Огорошив парня, девушка ожидала его растерянности и, возможно, некой подавленности, но не могла и предположить, что он просто улыбнётся.

– А сама ты как думаешь? – азарт от предстоящих трудностей, что преследовал Кая ещё с прошлой жизни, вновь заиграл в его крови, что, конечно же, отразилось на лице.

– Я… я не знаю, – засмущалась Улия. – Сложно определить это такой, как я.

– Ну, не проверим – не узнаем! – хитро подмигнув девушке, парень ушёл в сад.

Ошеломлённая Улия так и осталась стоять на месте, глядя вслед шагающему юноше…

Устроившись в уединённом уголке, парень уселся в позу лотоса, а затем мысленно подготовился к практике. Самым простым оказалось впустить в лёгкие внешнюю энергию и убрать блокирующую внутреннюю, так как даже сейчас они обе легко подчинялись Каю. Но, с другой стороны, самым сложным было впитывание, абсорбирование внешней силы собственными лёгкими, дабы она постепенно превратилась во внутреннюю.

Звучало просто, но на деле требовало большого таланта и огромных усилий.

Парень настроился, прикрыл глаза и сделал первый вдох…


Глава 3. Первая тренировка. ​


Резкий кашель раздался в саду. Легкие парня будто жаром обожгло, заставив моментально выпустить весь воздух из груди, а затем согнуться из-за приступа боли. Первая попытка вдохнуть энергию полностью провалилась, Кай не смог сдержать себя, да и совсем не был готов к такой отдаче.

Внешняя энергия, что лишь на мгновение попала в легкие, тут же исторглась, совсем не сохранившись. Конечно, в книге указывалось, что нужно окружить внешнюю силу внутренней, чтобы та усвоилась. И также было написано, что это вызовет некоторые трудности из-за отторжения чужеродной энергии, вот только Кай совсем не ожидал, что эти трудности окажутся настолько болезненными.

А ведь если такое происходит лишь с вдыханием энергии, что же он ощутит, впитав её всем телом? Кай догадывался, что, но не собирался сдаваться. Поэтому, перетерпев обжигающую боль, начал заново.

Раз за разом повторялись попытки удержать внешнюю энергию внутри себя, чтобы дать ей время впитаться в тело. Но и через пару часов у него это по-прежнему не получалось. Даже простые вздохи стали невыносимо болезненными.

Это оказался сложный процесс, в котором требовалось внешнюю силу трансформировать во внутреннюю, после чего она должна была закалить нужную часть тела. Именно поэтому легкие являлись самым первым уровнем на ступени Закалки Тела.

Лишь когда солнце начало клониться к земле, Каю удалось продержаться несколько циклов вдохов и выдохов. За это время небольшая частичка энергии всё-таки успела поглотиться, прежде чем юноша выкашлял все остальное.

И когда это наконец-таки произошло, парню вновь пришлось удивиться. Ведь в книге описывалось, что энергия войдет в легкие, чтобы усилить их. Так и должно было быть, потому что, чем сильнее тело, тем больше оно может содержать энергии внутри себя. А если источник оказывался полон, то лишняя сила отправлялась на закалку.

Но вместо того чтобы усилить его легкие, тело почему-то вырвало полученную энергию из-под контроля парня и отправило непонятно куда. Кай лишь успел заметить, что восстановление его травм самую малость ускорилось.

Организм сам восстанавливал себя за счет полученной энергии!

Неожиданно раздался шорох, и из-за кустов вышел старик Джонго.

– Вот ты где! – взмахнул он руками. – Ему, значит, лечиться пора, а он тут спрятаться решил! Почему ты вообще здесь?

– А?! – удивился парень ворчащему старику. И только через мгновение понял, что уже прошло немало часов. – Я учился дышать…

– Что? Ты видел свое состояние? Тебе важно сейчас отдыхать и лечиться! – хотя старик и злобно ворчал, на самом деле за его словами Кай чувствовал заботу. – Пошли, я вновь сделаю иглоукалывание.

Парень осторожно поднялся, так как не мог использовать руки, и пошел за Джонго.

После завершения акупунктуры, ужина и приема лекарств стемнело. Поэтому Кай отправился к себе в комнату, но сразу спать не лёг.

Юноша продолжил тренировку и лишь к полуночи закончил её. Теперь дыхание удавалось продержать аж несколько минут, а также он понял, что может всё-таки вернуть контроль над энергией и не дать ей уйти на восстановление организма, но не стал этого делать, оставив всё как есть.

Только после этого Кай отправился спать.

Следующие два дня прошли точно так же. Не считая времени на сон, еду, уборную и лечение, парень проводил часы за тренировками, а также иногда наведывался в библиотеку, дабы поизучать и другие книги.

За это время ему удалось добиться почти четырех часов беспрерывного вдыхания внешней энергии, и с каждым разом становилось всё проще это делать. Скорость восстановления тела также продолжала увеличиваться, а неожиданно выскочившее сообщение от Системы во время одной из тренировок заставило парня обрадоваться еще больше.


[Выносливость]: + 0,01.


Вскоре схожее сообщение появилось и по параметру Стойкость. Всё же именно эти две характеристики больше всего оказались заниженными из-за травм, и сейчас активно восстанавливались.

Наконец, на шестой день, забыв о сне, Кай продержался целых двадцать четыре часа. После этого он решился лечь спать с активным поглощением энергии. В первую ночь, к сожалению, ничего не вышло, и приходилось часто просыпаться, дабы начинать заново. Но на восьмой день пребывания в новом мире ему всё-таки удалось заснуть и не утратить концентрацию.

Наутро его ждало радостное оповещение:


Освоена способность [Дыхание Силы].


Начало пути было положено!

Теперь парень наполнял свои легкие энергией круглосуточно, а значит – пришла пора попытаться сделать это всем телом! Ведь опыт он теперь наработал, и оставалось лишь вытерпеть первичную боль. Ох, а будет она точно адской!

Придя всё в тот же уголок сада, парень сел. Сначала, собрав вокруг тела энергию, юноша сжал внутреннюю, для того чтобы та, словно хищник из засады, выметнулась на внешнюю и не дала ей уйти обратно.

Сделав глубокий вдох и приготовившись к отдаче, парень начал.

Приглушенный вскрик раздался в саду. Сдерживая энергию внутри себя, Кай, сжав зубы, тихо мычал. Всё тело горело, словно его разрывали на куски. Но теперь он мог сдерживаться, а не кашлять рефлекторно.

Поэтому, даже когда он весь покрылся испариной и стал красным, словно рак, Кай по-прежнему мог удерживать и впитывать впущенную в себя внешнюю энергию. Медленно, но неизбежно она абсорбировалась, вновь по неизвестной причине отправляясь на восстановление организма.

Закончив, Кай прервался на десять минут, собираясь затем продолжить. До конца дня, используя этот крайне болезненный способ, ему удалось поглотить больше энергии, чем он смог бы, используя вздохи. И лишь во сне ему придется вернуться к первому способу, так как только дыхание не зависит от его контроля.

Наступит новый день, и парень продолжит истязать себя. Ведь таким образом он сможет проходить все уровни Закалки Тела одновременно. Кто-то мог бы подумать, что нет никакой разницы между этими способами: распределять энергию по всему телу или отправлять её всю с помощью дыхания по очереди в одно место за другим.

Но это совершенно неверный вывод. Ведь через вдох Кай получал фиксированное количество энергии, а с помощью своей способности управлять внешней силой мог поглощать её в разы больше, а значит, быстрее развиваться.

Именно поэтому уже через четыре дня после того, как Кай начал применять этот метод, его руки зажили. Тело использовало всю поглощенную энергию, что во много крат ускорило срастание костей.

В момент, когда старик Джонго собирался сменить повязки, Кай ощутил, что его конечности здоровы. Это он сразу же и объявил лекарю. Тот, сильно удивившись, всё же не поверил, считая, что мальчишка просто терпит боль и зачем-то дурачится.

Каю пришлось уговорить целителя обследовать его, чтобы доказать свою правоту и не дать вновь надеть гипсовые бинты. Лишь после этого раскричавшийся старик наконец умолк и через пять минут ушел, не сказав ни слова.

Радостный парень отправился в сад, слыша по дороге раздающиеся из библиотеки выкрики "Этого не может быть!". Поскорее хотелось приступить к физическим тренировкам, так как, не используя рук, он не мог этого сделать. Всё же Кай до сих пор оставался довольно слабым в этом плане.

Ведь чем сильнее само тело, тем больше оно может вместить энергии, которую не поглотит на закалку.

Кай не сразу понял, почему так трудно расти в уровнях одной ступени. Как оказалось, для Закалки Тела следовало иметь хотя бы минимальный контроль над внутренней энергией, однако по мере развития это требование увеличивалось, так как, попадая в тело вместе с дыханием, внешняя энергия могла двигаться лишь благодаря давлению внутренней, словно вытесняемая жидкость. А ведь требовалось ещё и доставлять её в нужную часть тела как можно быстрее и филигранней.

Делалось это из-за того, что когда исчезало сопротивление внешней энергии, она тут же впитывалась именно туда, где находилась. Нельзя было подчинить её в легких, а затем отправить впитываться в кости.

Если же этого не делать, то какая-то уже закаленная часть тела могла просто не выдержать лишней энергии и пострадать. Что касалось тех, кто уже превзошел ступень Закалки Тела, таких, как Джонго, то они не переставали вдыхать энергию. Просто поглощали её очень маленькими порциями. Затем быстро распределяли силу по всему телу, и потом она уже впитывалась.

Это не вызывало печальных последствий, связанных с перенасыщением энергией, а просто улучшало состояние организма и продлевало жизнь, но и ничего более. Физические параметры не росли.

Можно было сравнить это с небольшой волшебной тарелкой, стоящей на земле. Она могла содержать лишь определённое количество воды (энергии), а если в нее добавлялась новая, то жидкость переливалась через края, увлажняя землю. Но при этом, чем более влажной оказывалась земля, тем больше становилась волшебная тарелка и тем больше могла хранить. А почва не могла стать слишком влажной, иначе превратилась бы в болото и сосуд бы утонул.

То же и с человеческим телом – оно имело свои границы усиления, и попытка перейти их могла закончиться плачевно для любого практикующего боевые искусства.

Добравшись до своего излюбленного места, Кай решил объединить обе тренировки. Делать упражнения с собственным весом и одновременно с этим поглощать энергию всем телом.

Теперь, когда организм уже окончательно восстановился, парень наконец мог перейти к развитию. Но, только начав это делать, он вновь заметил странность в своем организме.

Обычно при поглощении энергии она впитывалась в определенный участок тела и усиливала его. Однако не так давно парень узнал, что оболочка, в которую вселилась его душа – необычная. Она в первую очередь использует энергию для самовосстановления и лишь потом – для закалки.

Но раз уж теперь она стала полностью здоровой, то парень ожидал, что энергия начнет усиливать ее. Вот только… была еще более приоритетная, чем закалка, цель у организма, о которой Кай позабыл. А именно – восстановление запаса внутренней энергии.

Его сосуд не был полным, о чем Кай даже не подозревал.

Одна-единственная и крайне фантастическая догадка тут же возникла в его голове. Неужели с самого момента его вселения в это тело оно исцеляло само себя, используя внутреннюю энергию? Тогда каким же должен был оказаться запас сил парня, если и раньше не уступал стандартному для его возраста значению?

Кай не знал, но уже через несколько часов тренировок Система перестала выдавать ему сообщения о повышении данной характеристики. Открыв меню параметров и найдя нужный пункт, Кай ужаснулся.


[Энергия]: 1,4


Какого черта его запас внутренней энергии превышал энергетический лимит здорового взрослого мужчины? В чье же тело он вселился, и главное, почему в памяти прошлого Кая ничего нет про это?

Все эти вопросы заставили юношу прервать занятия. Кай решил покопаться в памяти прошлого владельца тела, которая уже успела перемешаться с его собственными воспоминаниями о жизни на Земле и даже отчасти повлиять на личность.

В итоге Кай нашел воспоминания, где его предшественник открывал меню параметров. И там действительно выводился такой огромный запас энергии. Но что странно, так это полностью равнодушное отношение к сему невероятному факту как родителей, так и самого парнишки. Им было совсем невдомек, что это аномально.

Нынешнему Каю подобное казалось бредом, но против фактов не поспоришь…

Оставалось лишь смириться и поискать информацию о чём-то подобном, чтобы узнать причину. Но это – на будущее, сейчас же Кая ждал обед.

Умывшись во дворе, парень вошел в дом. На кухне уже вовсю хозяйничала Улия, а приятный запах неизвестного блюда разливался повсюду.

– Эй, сестренка! – позвал её Кай, и девушка чуть не подпрыгнула. Слишком тихо подобрался парень, да и не ожидала она, что он сам придет: ей самой всегда приходилось искать его в саду.

– Кай! Святые небеса… – не оборачиваясь, вскрикнула Улия. – Не пугай меня так!

– Прости, не думал, что тебя так легко испугать… – лукаво заулыбался парень. – Ты лучше скажи: раз уж я теперь здоров, то чем могу помочь?

На этот раз девушка обернулась, чтоб осмотреть брата, а точнее – его руки. Удивление появилось в её взгляде, а сама она разинула рот и непонимающе захлопала глазами.

– Твои руки действительно уже целы?

– Ага!

– Я думала, дедушка пошутил… – медленно оправлялась она от шока. – Теперь ясно, почему он не выходит из библиотеки.

Кай лишь улыбнулся и подошел ближе, собираясь помочь Улии накрыть на стол. Потом девушка отправилась звать старика, но в итоге вернулась одна. Сейчас Джонго даже еда не интересовала. Поэтому сели обедать вдвоем.

– Ты всё еще продолжаешь тренировки? – обеспокоенно спросила Улия.

– Да, а что? – с полным ртом еды ответил Кай.

– Дедушка говорил, что совсем не чувствует в тебе каких-либо изменений и вообще считает, что ты вряд ли сможешь достигнуть хоть какого-то уровня, – девушка потупила взгляд. – Ты, конечно, не обижайся… Но он сказал, что, будь у тебя даже самый высокий талант в городе к боевым искусствам, вряд ли получится чему-нибудь научиться без хорошего учителя.

С первых её слов Кай догадался, к чему клонит Улия. И, конечно же, он все понимал. Ведь вся поглощаемая им энергия уходила на исцеление, не усиливая своего владельца. Поэтому никто ничего и не заметил.

Приняв молчание парня за огорчение, девушка поспешила приободрить:

– Но ты не расстраивайся! Есть много других сфер, где у тебя получится проявить свои способности. Далеко не каждому удается даже ощутить энергию, это вполне нормально. В основном только рожденные в старых и богатых семьях имеют талант к боевым искусствам, хотя и там найдутся бесталанные, как мы! – выпалила Улия. – Так что ничего страшного!

Взглянув на переживающую девушку, Кай широко и искренне улыбнулся.

– Я совсем не расстраиваюсь, – ласково ответил он, а затем выражение его лица стало хищным. – Но не стоит недооценивать меня, ведь на самом деле я уже смог дышать энергией весь день!

Глаза Улии округлились.

– Значит, ты?..

– Да, я смогу развиваться на пути боевых искусств! – гордо и громко произнес парень.

Улия не знала, что и сказать, а Каю показалось, будто что-то тяжелое упало в библиотеке.

И, как вскоре выяснилось, хотя старик и заперся в комнатушке с книгами, ему, прошедшему ступень Закалки Разума, не составило труда услышать слова внука. Не веривший в самостоятельный успех Кая старик чуть не свалился на месте. А зайдя в кухню, без каких-либо вопросов подошел к парню и приложил к его груди ладонь.

Даже сквозь одежду сконцентрировавшийся Джонго мог почувствовать, как энергия входит в легкие парня вместе с воздухом.

Он действительно научился…

И пока дед перебывал в шоке, Кай победоносно улыбался – и размышлял. Размышлял о том, про что чуть не забыл.

Ведь занимаясь тренировками с энергий, он позабыл о тренировках именно боевых искусств. И сейчас юноша думал об овладении оружием. Каким-нибудь острым и практичным оружием…

Ему определенно нужен меч!


Глава 4. Город.


В своей прошлой жизни Кай не владел холодным оружием. Все его боевые навыки сводились лишь к использованию собственного тела. Всё же в XXI веке именно такая забава более всего интересовала массы, да и шанс умереть ненароком становился в разы меньше.

Но всё же даже на Земле Кая манила холодная и опасная сталь клинка. Он даже собрал небольшую коллекцию оружия, но дальше не пошел. И вот сейчас в нём вновь пробудилась та непонятная тяга к мечу. А учитывая, в какой он попал мир, то такой выбор оружия был закономерен.

Вот только… где достать меч четырнадцатилетнему мальчишке, когда даже территорию дома покидать нельзя? А когда к Джонго приходили пациенты, так вообще приходилось прятаться у себя в комнате.

Парень очень хорошо понимал и даже поддерживал такие требования деда. Ведь никто не хотел переходить дорогу семье Йони, поэтому ему было лучше вообще не попадаться никому на глаза. Но и терпеть такое крысиное существование становилось все тяжелее. Ведь уже месяц прошел с тех пор, как он попал в этот мир.

Поэтому, вычитав в библиотеке про какую-то технику, позволяющую временно изменять внешность, Кай стал уговаривать старика, дабы тот помог ему. В итоге через две недели непрекращающихся уговоров Джонго сдался.

Естественно, он знал все медицинские техники из своих книг и без проблем мог с помощью энергии изменить на время лицо человека. Вот только всё еще опасался отпускать парня. Поэтому решил отправить его в город вместе с Улией.

Да и все равно требовалось послать девушку за кое-какими ингредиентами для лекарств в торговый дом, вот пусть брат с ней и сходит.

Использовав иглы, чтобы внедрить во внука свою внутреннюю энергию и заставить мышцы лица измениться, старик сделал подростка неузнаваемым. Одетый в простую белоснежную рубаху и серые мешковатые штаны, подвязанные веревочным поясом, обутый в бамбуковые лапти, Кай наконец смог выбраться в Кальтию.

Коротко стриженый черноволосый Кай в конце концов оказался среди множества людей. Шагая рядом с Улией, которая несла небольшую корзинку, он вскоре вышел из их уединенного райончика, попав на одну из оживленных улиц.

Десятки, а то и сотни прохожих сновали туда-сюда. И грязные бедняки-попрошайки, и богатые купцы, одетые в роскошные одежды, окруженные телохранителями ступени Закалки Тела.

Кай глазел, засматриваясь то на одно, то на другое. Даже пару раз чуть не отбился от Улии, едва не потерявшись в толпе. Девушке в итоге пришлось взять его за руку, чтобы он не отстал.

А посмотреть тут было на что. Привыкший к бетонным джунглям земных городов, Кай удивленно рассматривал компактные деревянные домики, стиль которых напоминал архитектуру стран Восточной Азии.

Что его удивило, так это минимум два этажа в каждом доме, а также их вычурность и открытые двери. Как позже пояснила Улия, это были торговые лавки и магазины. Ведь улица, по которой они шли, называлась Торговой и тянулась через весь город, начинаясь у южных врат и заканчиваясь у северных.

Пестрящие таблички на зданиях, а также многочисленные зазывалы лишь подчеркивали это. На улице стоял такой шум, что Каю начало казаться, будто он попал в ночной клуб. Вот только неожиданно гул голосов затих от оглушительного звериного рыка.

Народ отхлынул от центра улицы, прижавшись к домам. Застывшего от удивления парня Улии силой пришлось оттаскивать прочь.

А затем появились они – трое громадных тигров, каждый из которых достигал не менее трех метров в высоту. Их мощь внушала трепет. Белоснежные, с клыками длиннее человеческой ноги. На их фоне земные хищники выглядели котятами.

На каждом звере восседал мужчина.

Каждый всадник носил дорогие зачарованные доспехи, а на поясе – клинок. Ехавший первым выглядел не старше сорока лет, и от него исходили сильные колебания ступени Закалки Души. Прямо за ним, на тиграх поменьше, следовали два похожих друг на друга парня лет двадцати. Кай ощутил, что они уже достигли Закалки Разума.

Следом за ними выступали два десятка воинов ступени Закалки Тела, которые приблизительно находились на уровнях Закалки Костей и Мышц. Все они за длинные цепи тащили по улице огромного монстра-быка, покрытого матово-черной броней.

Эта процессия двигалась к центру города, а раздавшиеся в стороны люди трепетно наблюдали и перешёптывались.

Но вот что больше всего поразило парня, так это исходящие от тигров и мертвого быка колебания ауры. Первые вызывали ощущение ступени Закалки Разума, а последний – Закалки Души.

– Члены семьи Бейвек вновь одолели ужасного монстра, терроризировавшего округу! – неожиданно выкрикнул кто-то из толпы.

– Да! – раздался еще один голос. – Слава сильнейшей семье Кальтии! Слава Бейвек!

– Слава Бейвек! – поддержала толпа, скандируя.

Кай захотел спросить Улию о чём-то, но, повернувшись, обнаружил, что девушка застыла на месте и завороженно глядит куда-то. Как оказалось, она, как и сотни других молодых дам и даже женщин в возрасте, влюбленно смотрит на тех двоих парней, что ехали на тиграх.

В свою очередь, смазливые красавцы, достигшие начала ступени Закалки Разума, весело улыбались и махали толпе, от чего некоторые, особо эмоциональные, дамы даже начинали визжать. В Кальтии определённо любили эту семью аристократов.

«Они что, взаправду такие красивые?!» – недоумевал Кай, которому старик Джонго назло сделал не самую приятную внешность.

Вскоре процессия прошла дальше, и люди наконец успокоились. Всё стало по-прежнему. Продолжили свой путь и Кай с Улией.

– Разве звери также могут развиваться? – спросил парень, когда девушка наконец перестала витать в облаках. Слегка покраснев, она вспомнила, что была не одна, когда глазела на воинов.

– А? Что?.. Да-да, у животных ведь тоже есть Система, только им нужно поедать других существ, дабы поглощать чужую энергию. Всё же они не могут использовать дыхание, как люди, – пояснила Улия. – А разве ты этого не читал в книгах?

– Нет, – покачал Кай головой. – А они и правда самые сильные?

– Ты про семью Бейвек или зверей? – не поняла Улия.

– Про семью, конечно же!

– Да, они считаются самой сильной и могущественной семьёй в Кальтии. Произошло это, потому что их патриарх стал единственным в городе, кто смог превзойти ступень Закалки Души. Ну а также их силы возросли, когда раскрылся талант молодых братьев Вонг и Нонг.

– Это ты про тех, что ехали на тиграх?

– Ага, это они, а также их дядя, брат патриарха Бейвек и один из старейшин семьи, – вспомнила Улия о мужчине, ехавшем первым.

– А расскажи подробней о семьях Кальтии, да и вообще о городе, – попросил Кай. – А то в книгах лишь про медицину и немного про культивацию.

– Ой! – слегка удивилась девушка. – А я и не подумала раньше, не догадалась, что ты и про это забыл. Прости… В общем, есть только четыре аристократические семьи в нашем городе. Это Бейвек, Сувон, Ниоян и Йони, но на самом деле у них есть лишь большие привилегии и немного власти, но самим городом управляет мэр, присланный из столицы империи. Можно сказать, семьи владеют лишь территориями влияния. Сейчас сильнейшей среди них является Бейвек, но еще сотню лет назад эту позицию занимала семья Йони, чьё нынешнее поколение не оправдало ожиданий предков. Поэтому они теперь вторые, что их сильно злит. Обе семьи в основном занимаются наемничеством и охотой на монстров, поэтому конкурируют. Что касается Сувон и Ниоян, то они практически равны и, можно сказать, делят третье место. Первые занимаются больше алхимией и целительством, а вторые – созданием артефактов, доспехов и оружия.

– Ясно… – протянул Кай. – Стой! Ты сказала, алхимией?

Парень удивился, услышав о ней. Ведь даже в книгах старика Джонго он не встречал упоминаний об этом.

– Да, – кивнула Улия. – Это древняя наука, сведений о ней сохранилось очень мало. Даже меньше, чем о техниках. Я немного слышала о ней от деда. Вроде с её помощью можно создавать эликсиры, зелья и особые пилюли. Всё это позволяет восстанавливать энергию, исцелять тело, повышать параметры и даже увеличивать скорость развития на пути боевых искусств! Именно поэтому самая молодая семья Сувон считается самой богатой в Кальтии. Поговаривают, что их предкам когда-то повезло наткнуться на древние руины, где они и нашли книги по алхимии.

– Раз уж алхимия такая полезная, то почему другие семьи не забрали всё себе? – Кай почему-то совсем не верил в добропорядочность в мире, где правит сила.

– Всё просто! – улыбнулась Улия. – Члены семьи Сувон, еще когда о них никто и не знал, послали письмо в столицу. С тех пор они находятся под покровительством императорской семьи, а значит, и под защитой самой империи! Для императора было бы слишком низко грабить мелких сошек, а вот заполучить лояльных алхимиков – крайне полезно, особенно если дать им развиться. Да и мало просто украсть книги и свитки, нужен талант к алхимии! А ведь это очень важное ремесло, ибо без особых пилюль воину никогда не взойти на ступень Закалки Разума и не пройти ее полностью!.. О, кстати, вот мы и пришли!

И пока парень задумчиво шел, внимательно слушая девушку, сам не заметил, как они выбрались на огромную площадь, окруженную величественными зданиями.

Центр Кальтии.

Впереди стояло громадное каменное здание с пятью этажами. Очень длинное, а вместо одного входа в нем оказалось целых три. И все равно перед ними собралась очередь. А крупная вывеска гласила, что это торговый дом.

Кай с Улией направились туда.

Как рассказала ему по дороге сестра, здесь они могли купить многое из того, что не продавалось или не производилось больше нигде в городе. Приезжие купцы продавали свои товары именно в таких торговых домах.

Попав внутрь, Улия направилась куда-то давно известным ей путем, а Кай следовал за ней. На каждом этаже тут находилось по одному павильону, где торговцы выставляли свои товары, заранее заплатив за место. А ещё на каждом этаже торговали строго определенными товарами, именно поэтому девушка сразу поднялась на четвертый.

Для Кая, глазеющего по сторонам, все это казалось неким аналогом торгового центра, коих просто множество понастроили в городах его родного мира.

Едва войдя в нужный павильон, Кай понял, что он сильно отличается от других. Здесь над каждым из четырех секторов висел особый герб, а у входа стояли несколько высокоуровневых стражников ступени Закалки Тела.

Это был особый этаж, где торговали аристократические семьи Кальтии. Не ширпотреб. Тут не шумели толпы людей и не пестрели мелкие лавочки. Здесь всё выглядело по-другому: роскошнее и качественней.

Улия пошла дальше, и парню не оставалось ничего другого, как двинуться за ней, осматривая товары. Кроме понятных секторов Сувон и Ниоян, тут находились и магазины боевых Бейвек и Йони.

Торговали они куда меньшим количеством товара, чем другие, но зато и более дорогим. А именно органами, шкурами, когтями и зубами монстров, а также какими-то кристаллами. Что касается первого, то Кай всё понимал. Ведь многие ингредиенты, извлеченные из монстров ступени Закалки Тела и выше, были очень полезны в производстве или той же медицине.

А вот что касается кристаллов… Парень ничего о них не знал, кроме ценника в восемь золотых или же четыреста серебряных монет по курсу. А это, на секундочку, почти в четыре раза больше годового дохода старика Джонго.

И тут Кай, рассматривая фиолетовый кристалл размером с орех, увидел системное сообщение.


[Крохотный фиолетовый кристалл энергии]

Ранг: Низший.


Юноша чуть не запнулся от удивления. Он не мог понять, почему же Система только сейчас проявила такую способность? Поначалу она казалась ему немного ограниченной, но это новое открытие показало, что она куда шире, чем парень думал.

Что стало причиной появления информации о предмете? Он же и раньше рассматривал различные вещи, но ничего подобного не замечал. И что еще за ранги?

Кай решил выбрать подходящий момент и узнать всё у Улии или старика Джонго.

В итоге, пока девушка шла к дальнему сектору семьи Сувон, Кай разглядывал вещи, большинству которых Система также давала описание.


[Коготь Железного Волка]

Ранг: Низший.


[Красная Секира Войны]

Ранг: Низший.


[Зелье Серой Лозы]

Ранг: Низший.


Не все, но многое сопровождалось описанием, которое даже и не думало появляться ни на нижних этажах, ни даже в доме старика. Единственное, что объединяло все эти вещи – их невероятная стоимость. Ниже ценника в три золотых юноша ничего не нашел…

В конце концов их путь закончился у прилавка с медицинскими ингредиентами. Рядом сидел молодой человек с небольшой бородкой, который казался ровесником Улии. Он носил обычную одежду, но вот на шее у него висел серебристый кулон в виде непонятного цветка.


[Именной медальон последователя семьи Сувон]

Ранг: Низший.


– Привет, Демиан! – весело поздоровалась Улия, привлекая внимание парня, который выстругивал какую-то фигурку из дерева. – А где твой отец?

– О! – поднял он голову. Улыбка расцвела на губах Демиана, а сам он быстро поднялся. – Привет, Улия. А папы нет, его зачем-то вызвали в семью. Ты что-то хотела или просто пришла повидаться?

Неизвестно, понимала ли Улия, но Кай сразу заметил повышенный интерес продавца к ней. Они определённо были давно знакомы, и, судя по глазам, мимике и поведению, этот парень точно неровно дышал к девушке.

– Меня дедушка послал, сказал, что нужны листья кавеи и килограмм корней дерева Го, – пояснила Улия, и лицо Демиана помрачнело. Он-то надеялся, что она к нему пришла, а здесь лишь покупки. В довершение всего взгляд огорченного продавца внезапно зацепился за противную и неприятную рожу, которую сотворил внуку старик Джонго.

– Ясно… А это кто? – пальцем указал он на Кая. В голосе Демиана прозвучало нескрываемое недовольство.

– А, это… – растерялась Улия. Всё же назвать сейчас брата Каем она не могла, так как его лицо было изменено.

– Я Ушан, ученик мастера Джонго, – спокойно ответил вместо неё сам Кай, назвавшись именем автора одной из прочитанных книг.

Демиан ожидал ответа от Улии, но никак не предполагал, что этот непонятный тип заговорит с ним. Всё же парень слишком гордился своей принадлежностью к последователям аристократической семьи и поэтому считал себя выше многих простых людей.

– Ха, – скривился продавец, высокомерно взглянув на мальчишку. – Я не тебя спрашивал! С каких вообще пор дворняг берут в ученики?

Кай ничего не ответил, лишь широко улыбнувшись. Ведь он понимал, что нет смысла что-либо возражать тому, кто сам себе навредил.

– Кхм, – обратила на себя внимание посерьёзневшая Улия, которая заговорила неожиданно холодно. – Господин продавец, будьте так добры дать мне товар.

Демиан растерялся, не понимая причины такой перемены в девушке. Она никогда не обращалась к нему так.

– А? Улия, ты чего? – ласково спросил парень.

– Можно мне, пожалуйста, полкорзины листьев кавеи и килограмм корней дерева Го? – ничуть не изменила тон девушка.

В итоге так и не достучавшись до Улии, Демиан выдал ей нужное количество ингредиентов, после чего пара покинула торговый дом. Сам же продавец так и не смог понять причины случившегося и винил во всем мерзкого мальчишку, который назвался учеником лекаря Джонго.

Уже на выходе из здания девушка глубоко вздохнула и произнесла:

– Никогда бы не подумала, что он может быть таким гадким. Раньше я подобного за ним не замечала, – глядя куда-то вдаль, высказывалась Улия. – Да как он вообще посмел назвать моего брата дворнягой?!

Девушка еще что-то говорила, выплескивая недовольство, но Кай не особо её слушал. Мелкие обиды и хамоватые личности совсем его не беспокоили. Особенно сейчас, когда он уже в который раз перечитывал появившееся сообщение от Системы об одном предмете стоимостью в двадцать золотых. Который так сильно заинтересовал парня, что занял все его мысли.


[Меч Золотого Сияния]

Ранг: Земной.

Особенность: активная способность [Сияющий Луч].


Глава 5. Повтори это. ​


По дороге домой Кай решил расспросить Улию о системных сообщениях. Слегка удивившись вопросу, девушка всё же поведала, почему так работает Система.

На самом деле, если бы ей не требовалось ходить на тот этаж, где торгуют аристократические семьи, то вряд ли бы Улия тоже знала о такой способности интерфейса. Ведь подобные предметы, о которых Система выдавала справку, очень редки и, соответственно, дороги.

Поэтому когда-то давно Джонго и рассказал ей о сообщениях. Как оказалось, чтобы появилась информация о предмете, нужно, чтобы он содержал в себе энергию. Именно из-за этого такие вещи назывались системными. Энергия в них обладала определённой особенностью.

Например, Зелье Серой Лозы содержало энергию, укрепляющую здоровье, поэтому было крайне полезно при болезнях и могло помочь даже при достаточно тяжких заболеваниях.

Также предметы могли содержать энергию, что укрепляла или облегчала оружие, и многое другое. А если её было достаточно много, то она могла даже давать особый навык, зависящий от того, как создавал оружие мастер.

Поэтому, исходя из количества энергии внутри объекта, он и получал ранг. Как объяснила Каю девушка, люди знали лишь о четырех рангах.

Низший, Земной, Серебряный и Золотой.

Чтобы предмет имел Низший ранг, требовалась хотя бы капля энергии. Такие объекты обладали небольшими магическими свойствами, которые даже не указывались Системой.

Для Земного ранга требовалось уже в несколько десятков раз больше энергии, а в вещице уже мог сформироваться навык. Но, чтобы создать такой предмет, требовался высококлассный мастер и использование лучших материалов.

Что касается Серебряного ранга, то такие вещи имелись лишь у сильнейших мастеров боевых искусств в империи, а также у императорской семьи. Такой предмет на порядок могущественней Земного, но из-за их редкости они практически никогда не продаются в городах подобных Кальтии.

Насчет Золотого ранга… О нем известно лишь то, что он есть. Про такие предметы ходят легенды, но воочию их никто не видел.

Горизонты нового мира вновь расширились для Кая, а желание завладеть тем клинком Земного ранга лишь усилилось.

Вот только цена…

Так или иначе, парень хотел научиться владеть мечом. И раз старик Джонго отказывался ему помогать, хотя Улия и рассказала, что лекарь когда-то был мечником, то придется искать другой путь.

И вскоре Кай его нашел.

Ведь на следующий день после их похода в торговый дом девушка показала брату прилегающие к центральному району улицы, на одной из которых они и жили. И парню на глаза попалось довольно примечательное здание – гильдия наемников.

Вот рядом с ней-то и находилась тренировочная площадка для стражи города и наёмников. По идее, там должны были бы выставлять охрану, пропускающую лишь нужных людей, но таковой не наблюдалось. У входа сидел лишь какой-то дряхлый старик, практически все время дремлющий.

И вот когда Кай наконец-то отправился в город сам, он без каких-либо проблем смог пройти внутрь.

Странная халатность, но ему же лучше.

Кроме круга для спаррингов здесь также находились тренажеры для развития тела и стойки с тренировочным оружием. Мечи, сабли, копья и даже топоры. Конечно же, всё из дерева.

К ним-то парень и направился, не переставая осматривать всё вокруг. Этим тёплым днём здесь занималось не так уж много людей.

Наблюдая за спаррингом двух крепких бойцов-мечников ступени Закалки Тела, Кай задумался, как же ему достать денег для покупки того клинка Земного ранга? Ну, и как бы научиться фехтованию! Всё же книги в этом деле не помощники.

И тут парня осенила идея.

Он взял старенький, обшарпанный, но все ещё крепкий деревянный меч и направился к сражающейся паре. Стоявшие возле нее три человека, комментировавшие поединок, сразу заметили странного и несимпатичного (спасибо Джонго!) мальца, идущего к ним.

Удивление возникло на их лицах.

Шагая по песчаной площадке, Кай наконец подошел достаточно близко. Даже спаррингующиеся воины приостановили бой. Обычно дети боялись приходить в такое место.

– Эй, пацан! – выкрикнул долговязый мужчина лет тридцати с красной повязкой на голове. – Ты что тут забыл?

– Тренироваться, конечно же! – честно ответил Кай.

– Что? – округлились глаза спросившего, а затем наемники засмеялись.

Кай спокойно смотрел на них, держа в руке деревянный меч.

Отсмеявшись, один из тех, кто участвовал в бою – мужчина с просто огромным носом – заговорил:

– Проваливал бы ты отсюда, а то зашибем ненароком. Можешь и умереть!

Неожиданно Кай улыбнулся, а его фиолетовые глаза сверкнули.

– Я хотел поспорить с кем-то из вас, кто не струсит, конечно же… – перешел к своей задумке парень.

– Да как ты смеешь?! – возмутился мужчина с красной повязкой. – Хочешь сказать, что мы трусы, а, малец? Про какой спор ты говоришь?

– Да он совсем обнаглел! Мы к нему по-доброму, – поддержал носатый. – Смотри, как бы не пожалел о своих словах!

– Я хочу поспорить с кем-то из вас, что если не смогу повторить любое ваше движение с мечом, то заплачу половину серебрянника, – хитрая ухмылка парня стала еще шире. – А если смогу, то вы мне заплатите столько же.

Пятерка наемников вновь рассмеялась.

– Думаешь, у тебя есть шанс? – низким голосом заговорил второй сражавшийся. – Даже если ты где-то изучал фехтование… Считаешь, сможешь повторить любые наши движения? Ну раз ты настаиваешь, то я стану тем, кто получит твою монету!

Наемника заинтересовала странная забава – спор с неожиданно пришедшим мальчишкой. Всё же сейчас, когда не было никаких заданий, их команде, кроме как алкоголем, женщинами и тренировками, было нечем заняться. Поэтому ситуация вызвала интерес.

Выйдя с ринга, где так и не закончился спарринг, мужчина встал в паре метров перед Каем.

– Смотри внимательно и не проси потом повторить!

Наемник встал в стойку и совершил очень быстрый вертикальный взмах с одновременным шагом вперед. Движение было молниеносно, и неподготовленный человек вряд ли бы разглядел все детали.

Но не Кай…

– Ну что, повтори… – не договорив, мужчина запнулся.

Не успел он закончить свои слова, как парень тут же совершил нужный взмах. Тишина накрыла площадку. Никто не мог поверить своим глазам, но каждый из наемников определённо увидел идентичное движение.

Больше всего поразился тот, кто спорил с Каем. Он не заметил ни единой ошибки. Гордость наемника оказалась задета, он не желал смириться с тем, что какой-то оборванец может повторить технику, которую он отрабатывал годами.

Блеснула в воздухе серебристая точка. Монетка, вдвое меньшая обычного серебрянника, приземлилась в ладонь молниеносно отреагировавшего Кая.

– Еще раз! – гаркнул мужчина.

Парень лишь кивнул, продолжая улыбаться.

Кай был уверен в своей победе на сто процентов. В прошлой жизни две причины обеспечили его гигантский успех в боевых искусствах. Первая – способность видеть энергию внутри тела человека. Ведь перед любым движением энергия начинает перемещаться заранее. Именно поэтому Кай мог предсказывать атаки за доли секунды.

А вот вторая причина – это… абсолютная память.

Каждый день, каждую секунду и даже каждое мгновенье своей жизни он помнил с идеальной точностью. Именно поэтому Каю ничего не стоило совместить обе способности.

Видя движение энергии, идеально запоминая его, а также используя контроль силы, еще на Земле он мог без каких-либо проблем повторять какие угодно движения.

Кай мог изучать любое боевое искусство, просто глядя на то, как двигаются его адепты!

Заметив нахальный взгляд парня, наемник решил использовать свое самое сложное движение с клинком.

Падающей звездой его меч рассек воздух по диагонали, издав приглушенный свистящий звук, и на песке возникли круги. На миг всем показалось, что в воздухе остался тёмный росчерк клинка, который мгновенье спустя рассеялся.

Однозначно, в это движение была вложена энергия того, кто достиг ступени Закалки Тела.

Но наемник не закончил. Ведомый силой инерции, он подпрыгнул, закружившись, пока вновь не произвел мощный взмах, но уже по горизонтали. Будь перед ним противник, то даже если бы ему удалось выдержать мощь первого удара, ошеломленный человек не успел бы среагировать на второй.

Это движение было очень сложным. Чего только стоили мелкие манипуляции мышц во время первого росчерка, что делало его еще более непредсказуемым.

Такой точности контроля над собственным телом Кай не видел даже на Земле. Это было действие того, кто хотя бы частично закалил свой организм, превзойдя человеческий предел.

Закончив, наемник осмотрел остальных. Лица его товарищей, которым он еще не показывал этот прием, выражали крайнее удивление. Но вот выражение лица у нахального мальчишки почему-то совсем не изменилось.

Парень продолжал всё так же ухмыляться, хотя наемнику пришлось очень нелегко. Он еще не слишком хорошо заучил это движение.

– Как тебя зовут, парень? – спросил наемник.

– Кай, – называть настоящее имя юноша не боялся, ведь здесь никто его не знал, а имя было очень распространено в империи.

– Кай, значит… Я Ларс, – представился мужчина, всё еще помнящий, с какой легкостью парень повторил за ним в первый раз. – Если сможешь хотя бы немного сымитировать мое движение, то я заплачу три серебряных!

Раздался удивленный гул других наемников.

– У меня нет таких денег, – ответил Кай.

– Неважно, можешь заплатить изначальную ставку в полсеребрянника. Конечно же, когда проиграешь, – улыбнулся Ларс, и не предполагая иного варианта событий. Наемник попросту дразнил мальчишку.

– Хорошо, – серьезно кивнул Кай, а затем усмехнулся. – А что, если я сделаю лучше, чем ты?

При столь наглом вопросе лицо Ларса исказилось. Казалось, парень издевается над ним.

– Засранец! Не задирай нос, если смог повторить какое-то простое движение. Я просто проверял тебя! – слукавил наемник. – Но если боги спустятся с небес и ты каким-то чудом сможешь провести эту атаку лучше меня, то пусть я провалюсь на месте, но заплачу целый золотой!

Закончив свою тираду, Ларс гневно сплюнул на землю. Наглый пацан заставил его даже разозлиться!

– Ого! – удивился носатый.

– Ну ты и даешь! – не промолчал и мужчина с красной повязкой.

– У тебя самого-то есть такие деньги? – добавил еще кто-то из наемников.

– Ха! – задрал нос Ларс, а затем его рука нырнула под одежду. На всеобщее обозрение явилась небольшая, блестящая золотая монетка. – Видели? Это вы всё сливаете на баб и пойло, совсем не думая о накоплениях!

– Так а чего же копить-то? Всё равно выше уровня Закалки Костей нам не подняться за всю жизнь, поэтому и тратиться на алхимию не нужно! А на еду и мелочи хватит, – сказал мужчина с красной повязкой.

– Дурья ты башка! – возразил Ларс. – Вот поэтому и ходишь до сих пор в старых и дырявых доспехах, Никар!

– Сам ты дырявый! – выкрикнул в ответ разгневанный наемник. – Ты хоть знаешь, сколько стоит даже одна часть доспеха Низшего ранга?

– Знаю! Вот поэтому и коплю деньги!

– Да пошёл ты! – выпалил Никар.

Странно, но в их перепалке Кай не чувствовал ни грамма злобы. Казалось, это обычное для них дело, и наемники бранятся просто по привычке.

– Может, уже успокоитесь? – спросил он.

– Хм, еще даже борода не выросла, а учить нас вздумал! Давай показывай, что ты там могёшь.

Наконец все затихли и вновь уставились на парня.

Кай встал в стойку.

– Смотрите внимательно и не просите потом повторить! – вернул он той же монетой.

Занеся руку с деревянным мечом вверх, как делал Ларс, парень начал движение.

Клинок обрушился точно так же, по диагонали, но вместо мимолетного черного росчерка наемники не увидели ничего.

Даже меча.

Все произошло настолько быстро, что ни один из бойцов не смог разглядеть атаки. Единственное, каждый, уже после совершенного взмаха, услышал сильный, гудящий звук. Казалось, словно сам воздух закричал.

Следом за этим на песке появились круги, будто расходящиеся волны на воде. Кинетическая сила дошла даже до стоящих в нескольких метрах наемников – их обдал порыв ветра.

Кай же уже закончил поворот вокруг оси и совершил второй взмах. Сделал это он быстрее, чем Ларс.

Вновь наемники не смогли уследить за движением клинка, но он вызвал резкий и сконцентрированный удар воздуха. В нескольких шагах перед Каем, прямо на песке, остался небольшой росчерк от удара.

Парень наконец закончил.

Никто из наёмников не мог и слова вымолвить, а Кай лишь учащенно дышал, жадно восполняя энергию всем телом. Для этого движения ему пришлось использовать все свои силы и даже слегка повредить мышцы, которые сейчас ускоренно восстанавливались, используя энергию.

На Земле он боялся как-либо применять энергию, зная о необратимости результата. Всё же она важна для жизни. Но вот сейчас, в этом мире, он, как и остальные воины на пути боевых искусств, мог применять дыхание для ее восстановления.

А значит, он мог её и тратить.

Например, использовать для кратковременного усиления. Как Ларс во время своего второго движения – направляя в нужные части мышц и впитывая её. Таким образом, мускулы на какое-то мгновение становились сильнее, дабы затем вернуться в нормальное состояние. Единственный минус подобных действий – небольшое изнашивание усиленного участка. Но даже простая человеческая регенерация справлялась с этим, и, если не переусердствовать, то ничего страшного случиться не могло.

Кай тоже использовал такой подход к энергии. Но так как он владел возможностью видеть энергию даже с закрытыми глазами, то значительно превосходил тех, кто полагался лишь на одно ее ощущение.

Видя все мелкие ошибки, недочеты и просто напрасную трату энергии, Кай без проблем на ходу доработал и улучшил движение Ларса в несколько раз. Поэтому при одинаково вложенной силе (Кай на мгновенье усилил нужные для взмаха части тела до уровня Закалки Внутренних Органов, чтобы соответствовать уровню Ларса), эффекты получились такими разными.

Сложно было бы назвать это полноценной техникой, но в улучшенном варианте Кая она лишь немного не дотягивала до такого звания.

– Ну что, скоро ты провалишься под землю или, может, всё-таки дашь мне мой золотой? – отдышавшись, наконец произнес Кай.

Все пятеро наемников стояли в полном шоке. Несколько секунд спустя Ларс спросил:

– Ты… вы из какой-то аристократической семьи? – предположил мужчина, сразу став почтительным.

– Ха! Нет, конечно! – усмехнулся Кай. – Разве носит знать такое, как я? Да и зачем мне тогда понадобился бы весь этот спор? Я простой человек… разве что гений немного.

Закончив, парень звонко рассмеялся.

Ларс стиснул зубы, словно готовясь к пыткам. Глядя на золотую монетку у себя в руке, он совсем не хотел расставаться с ней.

– А-а-а, и демон с ним! – замахнувшись, наемник бросил деньги парню прямо под ноги. Воинская честь не позволяла ему нарушить своё слово. – Подавись ты!

– Благодарю, – улыбнулся Кай и поднял монетку с песка.

– Ну что, как там твои накопления, экономный ты наш? – хихикая, дружелюбно поддел его Никар.

– Да пошел ты!

На этом события не закончились: каждый из наемников решил проверить силы невероятного мальчишки. Только вот, в отличие от Ларса, никто из них больше чем на полсеребрянника не спорил.

В конце концов, спустя час, на песке сидело пятеро мужчин, ни один из которых не выиграл. Сам же Кай смог заработать еще четыре серебряных, ведь каждый наемник спорил по два раза.

В итоге парню удалось выиграть один золотой и четыре с половиной серебряных монеты. А также он изучил несколько движений с мечом. Сегодняшний улов оказался выше всяких похвал.

Кроме этого за проведённое здесь время парень также лучше познакомился с наёмниками. Как оказалось, все они принадлежали одной команде, «Стальной Тигр». Кроме Ларса и Никара Кай познакомился с большеносым Годи, а также с молчаливыми братьями Цвейном и Шарлем.

Среди них самым сильным, достигшим уровня Закалки Кожи, был Годи, далее шли Ларс и Никар, которые остановились на Закалке Внутренних Органов. Братья же оказались новичками, да и помоложе троицы, так что достигли только уровня Закалки Сердца.

Удивительно, но Каю хватило выносливости для повторения движений всех наёмников. Его странный организм продолжал использовать энергию для самовосстановления, включая и выносливость. Приходилось лишь поддерживать концентрированное поглощение энергии всем телом, но даже эта уникальная способность не была вечной. Большая нагрузка вызвала головную боль.

И пока все шестеро, включая Кая, отдыхали, изредка перебрасываясь словечками, неожиданно раздался размеренный и холодный, словно сталь, голос:

– И чем вы занимаетесь?

Все мгновенно обернулись к выходу, откуда и прозвучал вопрос. Никто и не заметил приближения другого человека. Даже Каю это не удалось, ведь для поддержания виденья энергии ему требовалась постоянная концентрация.

Недалеко от них, на песке, стоял высокий длинноволосый мужчина лет сорока. Его русые волосы были стянуты в тугой хвост, а сам он носил легкий тканевый наряд с очень широкими рукавами. На поясе у человека висел длинный меч, чем-то похожий на земную катану.


[Клинок Рассекающий Ветер]

Ранг: Земной.

Особенность: активная способность [Три Лезвия].


– Капитан Яфрен, – поднялся Годи, а за ним и все остальные наемники. – А мы тут тренировку проводили. Вы уже наконец-то закончили дела с семьёй Бейвек?

– Да, – кивнул мужчина. Колебания его ауры были не ниже ступени Закалки Разума. – Я получил награду за помощь в убийстве бронированного быка. А что это за малец? – спросил он, указав взглядом на Кая.

И капитан отряда «Стальной Тигр» получил ответ от своих подчиненных.

Услышав столь необычный рассказ из уст своих людей, Яфрен позволил себе не скрывать удивления. В его спокойном взгляде появилась заинтересованность.

– Кай, так ведь?

Сидевший до сих пор парень, который разглядывал пришедшего, кивнул.

– А не хочешь ли поспорить со мной?

– Я немного устал…

– Вот, – перебил Яфрен, стянув с пояса небольшой, но увесистый мешочек. – Здесь четыре золотых и сто двадцать серебряных монет. Как тебе такая ставка?

Жадность блеснула в глазах Кая, но ему всё же удалось сдержать свой порыв.

– У меня нет столько денег, чтобы поставить, – помотал головой подросток.

– Я не против, если ты поставишь просто все деньги, что выиграл у ребят.

Кай удивленно взглянул на мужчину. Хотя капитан наемников и производил впечатление умного, спокойного и неспешного человека, сейчас он показался парню каким-то идиотом. Он же слышал, как проиграли его люди, зачем же делать такую огромную ставку?

Так или иначе, Кай согласился.

Яфрен взял деревянный меч у Никара и повернулся к парню.

– Я использую лишь чуточку энергии и сделаю самый обычный взмах, – непонятно зачем предупредил мечник.

Мужчина даже не встал в стойку, а просто стоял прямо, а клинок оказался опущенным к земле. Сделав вдох и выдох, Яфрен совершил взмах снизу вверх.

Движение было красивым, и каждый, даже Кай, завороженно смотрел на клинок. Вот только он двигался медленно. Настолько, что даже маленький ребенок смог бы взмахнуть с такой скоростью.

Но не это заставило Кая потерять дар речи. Ведь после того как движение закончилось, раздался негромкий, но оглушительный треск.

Хоть и деревянный, но прочный клинок распался на куски, а рукоятка, оставшаяся в ладони Яфрена, рассыпалась в стружку.

В десятке шагов от мужчины, прямо на песке, остался длинный след, словно там провели клинком.

Но самое поразительное то, чего никто из присутствующих, кроме Кая, так и не смог увидеть. Он же видел, как проходящая сквозь руку воина энергия внезапно вырвалась и начала вливаться в деревянный меч, а затем изменять свою природу.

Кай уже читал, что можно выводить внутреннюю энергию вовне и трансформировать её в особый вид. Например, так делал старик Джонго, наполняя иглы энергией исцеления. Тогда она казалась мягкой и любящей. Такие ощущения вызывала она в тот момент.

Сейчас же, при виде клинка, наполненного энергией, парню казалось, что вот-вот она порежет его. Этот вид силы излучал опасность. Кай не ошибся бы, если б назвал это энергией меча.

Но, как и предупредил Яфрен, её он вложил очень мало. Настолько мало, что она определённо не должна была вызвать такой результат, а само движение не могло считаться даже техникой. Причина заключалась в ином, в том, что крылось гораздо глубже.

И Кай видел это столь же отчетливо, вот только… ничего понять так и не смог.

В момент, когда энергия меча распределилась по оружию, в ней начали появляться странные символы и узоры. Мистическим образом они соединялись меж собой, внедряясь в саму энергию.

Именно тогда сила внутри деревянного меча вспыхнула, создав незримый удар, что отразился на песке. Сама же деревяшка попросту не выдержала такой мощи и развалилась.

Без какого-либо сомнения Кай протянул руку вперед. На его раскрытой ладони лежали все выигранные ранее деньги.

– Я проиграл, я не смогу повторить такое… – честно признался парень.

– Ха! Съел, малой! – радостно выкрикнул Ларс, словно это он победил. – Изначально было глупо спорить с тем, кто достиг уровня Слышащего в законах меча!

Яфрен подошел к парню, что так и стоял с протянутой рукой. Вместо того чтобы взять монеты, капитан сжал ладонь Кая.

– Мне нравится твоя честность, Кай. Я не возьму твоих денег, – спокойно сказав это, Яфрен слегка улыбнулся. За спиной послышался огорченный возглас Ларса. – Я видел твое лицо и твои глаза. Ты же смог почувствовать что-то необычное в моем ударе, так ведь?

Парень кивнул.

– Хорошо. Возможно, у тебя и будет шанс когда-нибудь пойти тем же путем, что и я. Тогда ты сможешь стать одним из тех, кто стремится к вершине боевых искусств, а не гонится лишь за силой или деньгами.

Речи Яфрена казались слегка мудреными и далекими. Но, услышав про некие законы, Кай тут же заинтересовался:

– Что такое уровень Слышащего?

– Слышащий – это минимальный уровень понимания на пути меча. Чтобы достигнуть его, кому-то не хватит и десяти жизней, а кто-то познает его, лишь взяв клинок в руки. Научиться можно только самому, познавая законы мироздания, связанные с мечом, – и вновь мечник заговорил, словно древний мудрец, спустившийся со священной горы.

– Мастер Яфрен, позвольте мне стать вашим учеником! – слегка поклонился Кай, как полагалось в местной культуре.

Надеясь на впечатление от победы над пятью воинами ступени Закалки Тела, парень никак не ожидал услышать отказ.

– Нет, – спокойным, будто зимний ручей, голосом произнес Яфрен.

– Но…

– Мне это неинтересно, – тем же тоном сказал мечник и собрался уходить.

Получивший отказ дважды Кай и не собирался сдаваться. Но сейчас подумал о недавних словах мечника…

– Я слышал, что если учить кого-нибудь, то и собственные навыки улучшаются! – выпалил Кай.

Мужчина замер, а затем полуобернулся.

– Хм, – уголки его губ слегка дрогнули. – Я подумаю…


Глава 6. Один год.


Издавна зима в Кальтии была довольно мягкой, а температура редко когда опускалась ниже десяти градусов. Вот только в этом году, неожиданно для всех, с севера явились холода.

Уже три дня шел снег.

Никто из местных не был готов к такому, поэтому на какое-то время жизнь в городе встала. А кроме всего прочего, не привыкшие к холодам люди начали повально заболевать, что позволило многим ушлым лекарям открыть удачный сезон.

Слегка изменив планы работы, семья Сувон вновь гребла золото лопатой, зарабатывая деньги на продаже лекарств и услугах целителей. Всё же каждому врачевателю Кальтии, если он находился под их защитой, приходилось выплачивать небольшой процент.

Впрочем, всё как всегда…

В тот неожиданно ясный день по почти полностью обезлюдевшим улицам, укрытым приличным слоем снега, шел человек в тёплых кожаных штанах и дорогой обуви. Из-под темного камзола выглядывала белая рубашка. За спиной юноши красовался длинный, но тонкий клинок в синих ножнах. К сожалению, не системный.

Спокойное выражение лица и яркие фиолетовые глаза не сочетались с неприятной внешностью.

За прошедший год Кай сильно вырос. Начав нормально питаться и усиленно заниматься боевыми искусствами, парень к пятнадцати годам смог вырасти аж до ста семидесяти пяти сантиметров. А учитывая необычные способности его тела, такой показатель не выглядел странным.

Как минимум, для него самого…

Сейчас, ступая по ковру чистого белого снега, он держал путь к гильдии наемников. Всё же не так давно он вступил в ее ряды, так что после небольшого перерыва решился наконец взять новое задание. К сожалению, как и всем новичкам, Каю запрещалось браться за слишком опасные дела, и из-за этого приходилось обходиться чем-то вроде миссий по сопровождению или поиску чего-то в местах обитания монстров. Вступить же в сильную команду он также пока не мог.

Что касается Яфрена, то мечник так и не стал учителем Кая. Он лишь позволил парню наблюдать за своими тренировками с клинком, а также иногда давал некоторые советы. Но даже этого хватило мальчишке с идеальной памятью, чтобы приобрести минимальные навыки фехтования… и даже чуть-чуть больше.

А месяц назад Яфрен вообще покинул Кальтию, решив перебраться в столицу империи – Ривеертун. Провожали его пышно и почти всей гильдией: всё же он был известной личностью в городе, так как кроме мечника лишь патриархи семей Бейвек и Йони смогли достичь уровня Слышащего.

Когда же его спросили о причине отъезда из Кальтии, то Яфрен сказал: «Моя судьба в этом городе наконец подошла к концу, и, дабы искать путь к вершине боевых искусств дальше, я должен подняться на гору повыше».

Как и всегда, его мало кто понял.

На самом деле, о самом мечнике практически никто ничего не знал. Хотя он и выглядел на сорок с чем-то лет, его истинного возраста никто не ведал, как не ведали и о том, откуда он пришел в Кальтию десять лет назад. Что было известно, так это о некотором таланте Яфрена в контроле энергии, но выше ступени Закалки Разума он никогда не подымался и, вероятнее всего, не мог. А еще он обладал огромным талантом в понимании законов меча.

Насчет его людей… Таковыми они никогда не были. «Стальной Тигр» изначально создавался под капитанством Годи, но несколько вылазок вместе с мечником заставили наемников невероятно зауважать Яфрена, поэтому они назвали его капитаном. Но он себя таковым никогда не считал, хотя и проводил много времени с пятеркой.

Прощаясь с человеком, который так и не пожелал стать его учителем, Кай опечалился. Поэтому напоследок Яфрен дал парню небольшое напутствие.

– Если захочешь достичь чего-нибудь, создай свой собственный путь, а не повторяй чужой.

Сразу после этого, прямо с прощальной вечеринки, мечник пропал. Никто его больше не видел.

На следующий день Кай продолжил тренировки…

Считалось, что для получения возможности трансформировать внутреннюю энергию нужно достичь ступени Закалки Разума. Ведь только тогда воину хватит способности управлять силой, и он станет лучше осознавать боевые искусства.

Вот только это правило имело исключения, и одним из таких стал Кай. Со своей возможностью видеть и контролировать силу он, наблюдая за Яфреном, смог самостоятельно научиться создавать энергию меча.

А купив клинок за выигранные у наемников деньги, который уступал Низшему рангу лишь отсутствием энергии, Кай принялся тренироваться в понимании законов. Но никакого результата не добился.

Чего нельзя сказать о развитии тела.

За прошедшее время меню параметров Кая стало выглядеть следующим образом:


Параметры:

Возраст: 15

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Тела

Уровень: Закалка Легких


Характеристики:

• [Мощь]: 2,45

• [Скорость]: 2,5

• [Выносливость]: 3,41

• [Стойкость]: 3,6

• [Ментал]: 2,7

• [Энергия]: 3,96


Способности:

• [Дыхание Силы]. Ранг: Низший

• [Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший


Законы:

Не известны


Не так давно парень наконец-то смог полноценно закалить свои легкие, поэтому система официально присвоила ему ступень Закалки Тела. На самом деле парень думал, что это произойдет раньше, но, как оказалось, странный организм Кая позволил ему усиливаться значительнее обычного. По подсчетам юноши, примерно в полтора раза больше энергии он мог позволить себе впитать без вреда для себя. Поэтому закалка и затянулась.

Каково же было удивление старика Джонго, когда в один прекрасный день он ощутил от Кая колебания ауры уровня Закалки Легких. Старик чуть ли волосы не рвал на себе, абсолютно ничего не понимая. Ведь обычно те, кто не имеет особых и дорогих ресурсов, затрачивают от двух до пяти лет для достижения этой ступени.

Только гении, имеющие доступ к специальным зельям, могли сделать это быстрее.

Кай даже боялся узнать, как отреагировал бы старик, если бы узнал, что параллельно с легкими у него закаливаются и другие части тела.

Легкие усилились первыми, кстати, потому, что Кай мог выделять лишь по три-четыре часа в день на поглощение внешней энергии сразу всем телом. Остальное время, пока парень занимался с мечом или тренировался, он неосознанно использовал технику дыхания. Из-за этого легкие и опередили всё остальное.

Но по собственным ощущениям Кай мог сказать, что остальные уровни закалки пройдены уже на сорок процентов. С учетом этого настоящие параметры парня находились на уровне Закалки Сердца, а принимая во внимание возможность усиливаться, превышающую обычную в полтора раза, то даже на уровне Закалки Внутренних Органов.

Также, еще в первые месяцы свой жизни в этом мире, Кай изучил технику, позволяющую изменять внешность, так как постоянно ходить на поклон к старику ему и самому надоело. К сожалению, пришлось использовать всё тот же страшненький вариант, так как это лицо уже знали многие.

Наконец добравшись до небольшого арочного входа, парень толкнул дверцы, которые неожиданно легко открылись внутрь. Кай попал в здание гильдии наемников.

Внутри было довольно-таки оживленно и даже шумно, так как с приходом снегов и холода многие наемники, не занятые на заданиях, собирались здесь. А наличие бара наряду со стойкой регистрации миссий лишь способствовало этому.

Осмотревшись, Кай так и не увидел никого знакомого среди десятков мужчин, каждый из которых был на ступени Закалки Тела. Поэтому парень направился прямиком к огромной доске, где вывешивались задания.

Вообще, так как в Кальтии проживало чуть более миллиона человек, тех, кто смог полноценно встать на путь боевых искусств, хватало. Для развития у них было три варианта действий.

Особо свободолюбивые выбирали путь наемника, солдата удачи. Регистрируясь в гильдии, филиалы которой находились во всех крупных городах империи, они жили от задания к заданию, растрачивая полученную награду на развитие.

Второй вариант заключался в служении аристократическим семьям. Условия там предлагались лучше, да и сама семья всегда была заинтересована в усилении своих воинов. Но и сложностей в таком случае оказывалось больше. Начиная от постоянной службы членам семьи и заканчивая сложностью выхода из статуса слуги, в случае чего. Да и сам этот статус не такой уж приятный: в народе таких людей называли цепными псами знати.

Последним же путем являлась служба в войске. Это считалось престижным, всегда имелась возможность подняться по карьерной лестнице, да и платили отлично… вот только всё это перечеркивалось высоким риском для жизни. Постоянные войны империи с соседями способствовали снижению числа желающих стать солдатами.

Конечно же, человек мог и не идти этими тремя путями, а, например, начать путешествовать, сражаться с монстрами и добывать ресурсы в опасных зонах, но в таком случае он просто рисковал пойти кому-то на корм, а не продвинуться в развитии.

Всё же, однажды вкусив силу боевых искусств, мало кто оставался на месте, не развиваясь. Только те, кто понял, что полностью исчерпал свой потенциал, могли остепениться и стать, например, стражниками. Хотя и такие люди продолжали лелеять глубоко в душе надежду на какой-нибудь призрачный шанс…

Добравшись до доски с заданиями, Кай начал выбирать подходящее ему по ступени. Для этого каждый лист с миссией помечался надписью о минимальном требуемом уровне развития. А так как официально Кай достиг лишь Закалки Легких и безжалостная машина бюрократии плевать хотела на его истинные параметры и способности, то и выбор у него оставался небольшой.

В итоге, определившись с заданием, парень направился к специальной стойке, где уже давным-давно скучала немалых размеров женщина.

– О, Кай! Ты, что ли? – заметила она юношу, начав странно улыбаться. – Давненько я тебя не видела тут!

Ага, давненько… Если бы парню не требовались финансы для покупки системного оружия, он бы ни за что не пришел в гильдию, когда здесь работала Вайта. Кай познакомился с ней, когда регистрировался как новый наемник, и уже тогда женщина показалась ему странной.

И только через какое-то время до него дошло, что у данной персоны очень необычные вкусы относительно мужчин. Поддельное лицо Кая, конечно, не было уродливым, но все же дикая смесь несуразных форм носа, глаз, рта и прочего, что сотворил когда-то Джонго, казалась крайне отталкивающей многим.

Именно поэтому парень и побаивался эту дамочку, которая уже очень долго и упорно намекала на свое отношение к нему.

– А кто ж еще? – нарочито безразлично изрек Кай. – Я бы хотел зарегистрироваться на задание по сопровождению торговцев до Тальвина.

– Сейчас, зайчик! – ласково проворковала Вайта и принялась проверять записную книгу.

Кая передернуло, а по спине пробежал целый табун мурашек.

– Прости, но это задание уже успели взять, просто мы забыли убрать его с доски, – виновато хлопая ресничками, произнесла женщина, весившая не менее пары центнеров. – Может, я подберу тебе какое-нибудь попроще? А сопровождение торговцев может быть опасным, ты можешь пострадать!

– Нет, – отрезал парень. – Тогда что насчет проверки заброшенной шахты на северо-востоке?

Странно, но непонятно почему женщине нравилось его холодное обращение.

– Оно свободно, но это же дешевка, просто бредни жителей ближайшей деревни, и платят они копейки! Небось, волк какой-то завелся, а они уже про монстров начинают говорить. Никогда там их не было!

– Ничего, оформляй!

– Ну хорошо…

В итоге, подтвердив получение задания и игнорируя попытки Вайты завлечь его, парень всё-таки покинул здание гильдии. Разведывательная миссия действительно оценивалась очень дешево, но странное и необъяснимое предчувствие подсказывало Каю, что там окажется нечто большее, чем какой-то волк. И, если он прав, если уровень задания превысит нынешний, то тогда ему выплатят немалую сумму.

Гильдия всегда платит за предотвращенные беды, что могли бы обернуться новыми заданиями. А учитывая относительно спокойный регион, то в своих силах парень не сомневался.

Вообще, на непомерно огромной территории империи Алькея насчитывалось довольно много мест с повышенной плотностью внешней энергии, где появлялись и развивались монстры различных ступеней. Именно поэтому жителям страны приходилось ютиться в небольших регионах, где монстры редко появлялись.

Людям постоянно приходилось бороться за место под солнцем.

Конечно, небольшую, пригодную для человека часть территорий с повышенной плотностью внешней энергии люди всё же захватили для собственных нужд, истребив там всех монстров. На таких землях тренирующиеся воины могли развиваться в разы быстрее: просто потому, что имели возможность поглощать больше энергии. Но всеми такими местечками владели самые могущественные и влиятельные аристократические семьи Алькеи. Поэтому лишь имперская элита могла наслаждаться такой возможностью.

Простые смертные о ней и помыслить не могли.

Что же касалось тех земель, которые так и остались неочищенными, то единственной причиной, почему люди еще не захватили их, был особый вид энергии. Ее называли дикой, поскольку она носила подавляющий животный характер. Любой человек, поглощающий такую силу, очень быстро сходил с ума, становясь буйным и агрессивным. Звери же получали от неё только пользу, превращаясь в монстров, но при этом редко когда покидали свои территории.

Именно поэтому все окрестности Кальтии считались относительно безопасными, а если какой-то монстр и вырывался из диких земель сюда, то на охоту за ним тут же посылали сильных наемников или даже одну их знатных семей.

Та заброшенная шахта, о которой говорилось в задании, находилась глубоко в безопасной зоне. Это значило, что шанс появления там какого-либо монстра неумолимо стремился к нулю, на что и намекала Вайта.

Но всё же Кай решил довериться своему чутью. Ничего страшного, если он потратит день-два на разведку, даже если это бессмысленно. Он никуда не спешит.

Так размышлял шедший домой парень, пока неожиданно не ощутил, что энергия Техники Поддельного Лица заканчивается и оно становится настоящим. Но так как он уже находился недалеко от дома, то лишний раз тратить силу не пожелал. Оставалось буквально несколько переулков, и он сможет увидеть лечебницу старика Джонго.

Сейчас парень хотел пообедать, собрать припасы на дорогу к шахте и проработать маршрут. Благо, карта этого региона у старика была, и очень даже хорошая.

Предвкушая поход и раздумывая над информацией о странном существе, которого видели деревенские, живущие рядом с шахтой, Кай размеренно шагал по снегу. В объявлении говорилось о пугающих звуках, что раздавались по ночам в округе. Предстояло узнать, что же там происходит, и низкая цена в минимальные для гильдии пять серебряных его совсем не отпугивала.

Насвистывая навязчивую мелодию, услышанную то ли в Кальтии, то ли всплывшую из земной памяти, Кай прошел почти половину оставшегося пути, когда кто-то неожиданно вышел из переулка справа.

Высокий, почти под два метра ростом, широкоплечий мужчина оказался перед подростком.

И парень бы просто обошел этого человека…

Вот только это оказался тот, чье лицо Кай очень хорошо помнил.

Не мог он забыть одного из тех, кто год назад сломал ему обе руки, а затем и убил, выбросив изломанное тело в грязную сточную канаву.

И, кажется, самого Кая бугай тоже узнал…


Глава 7. Разворошённый улей.


Ярость.

Наполненная энергией рука рванулась вперёд. Пары миллиметров не хватило, чтобы достать горло здоровяка, чья аура выдавала уровень Закалки Внутренних Органов. Но даже так неистовый поток воздуха оставил несколько царапин на шее мужчины.

На исказившемся лице убийцы Кая отразились шок и неверие. Уклонившись от первой атаки парня, бугай никак не ожидал ощутить молниеносный и мощнейший удар коленом в область солнечного сплетения. Ошеломляющая боль пронзила все его тело.

Несколько ребер треснуло, а дыхание сбилось. Мужчина не мог сделать ни вдоха, ни выдоха. Будь он простым человеком, никогда не занимавшимся боевыми искусствами, то этот удар убил бы его на месте, заставив сердце остановиться.

Но бугаю никто не собирался давать времени, чтоб опомниться: раздался резкий и такой знакомый звук клинка, выходящего из ножен.

– Да хрен тебе! – заорал мужчина, заставляя свое тело вновь функционировать, используя для этого внутреннюю энергию.

Рассекающий воздух клинок ринулся вниз. Острейшая сталь столкнулась с кулаком бугая.

Раздался металлический звон.

Обе руки мужчины посерели, но стали невероятно прочными. Удар Кая не оставил и царапины на кулаке.

Это определённо была какая-то боевая техника, знания о которых являлись очень редкими в империи. Убийца Кая, вероятно, получил возможность выучить её у своих хозяев Йони.

Оскалившийся громила ударил левым кулаком, собираясь размозжить голову Кая. Увы, но он и догадаться не мог, что парень способен предсказать любую его атаку, наблюдая за течением энергии внутри тела.

Уйдя от удара разворотом вокруг оси, парень использовал инерцию, дабы атаковать вновь. Но теперь его клинок полнился энергией меча, в отличие от прошлого взмаха.

Не учуявший подвоха бугай быстро среагировал на разворот и попытался поймать клинок своими прочными, как железо, руками, чтобы обезоружить Кая. Отрезанные пальцы мелькнули в воздухе, а белоснежный зимний покров окрасился алым.

Пара капель попала на Кая, сделав выражение ярости на лице парня просто звериным. Взгляд диких фиолетовых глаз впивался в мужчину, заставляя его душу наполняться липким и мерзким страхом. Он никак не мог понять, как некто на уровне Закалки Легких может двигаться так быстро, а также использовать трансформацию энергии, доступную лишь на ступени Закалки Разума. Мужчина не верил, что может умереть от рук какого-то сопляка, которого сам некогда отправил на тот свет. Да и почему он вообще оказался жив?

Разбрасывая снег, бугай попытался ударить парня ногой. Он надеялся хоть как-то задеть Кая в надежде сбить его ритм, чтобы дать себе время перегруппироваться. Но его желанию не суждено было сбыться.

Сделав легкое, неуловимое движение, юноша уклонился.

А затем меч парня блеснул, взметнувшись с невероятной скоростью. В пустом переулке раздался яростный крик раненого зверя.

Отрубленная нога упала на землю. Воя от боли, бугай пытался зажать фонтанирующую кровью рану и упал на спину.

Он не верил, что с ним, одним из приближенных слуг главной ветви Йони, могут поступить таким образом. Обычно только ему позволялось совершать такое. Отчаяние и ужас помутили его разум.

– Пожалуйста, пощади! – в слезах взмолился мужчина.

Лицо Кая выражало полнейший холод, презрение и ни капли жалости.

– Я тоже просил, – прозвучал в ответ ледяной голос парня.

Воспоминания об избиении, сломанных руках и смерти вновь всплыли в его голове. Получив память прошлого владельца тела, Кай всё больше отождествлял себя с ним. И даже понимая, кто же он на самом деле, он жаждал отомстить ублюдкам.

Возможно, таким образом он сможет отплатить тому, чье тело занял.

Без какого-либо сопротивления меч парня вошел бугаю между глаз, и жизнь в теле мерзавца прервалась. Осталось лишь окаменевшее лицо, выражающее безграничный страх.

Стерев кровь со щеки и клинка и использовав технику изменения внешности, Кай поспешил покинуть место убийства. Глупо пытаться спрятать тело средь бела дня. Хотя людей на улице и меньше обычного из-за снега, но его всё равно кто-нибудь бы да заметил.

На всякий случай Кай не направился сразу к дому, а пошел в противоположную сторону. Петляя по переулкам, он лишь через полчаса вернулся к лечебнице старика Джонго, выйдя совсем с другой стороны.

А начавшийся так кстати густой снегопад успел хорошо присыпать убитого бугая, и еще не скоро люди обнаружили труп.


***

Тем временем, пока Кай сражался со слугой аристократической семьи, на северо-западе города происходили другие события. Так как в Кальтии обитало четыре знатных семьи, то, соответственно, было столько же кварталов, где эти семьи проживали.

В северо-западной части жила семьи Йони. Ее квартал, состоящий из десятков роскошных домов, населяло чуть более сотни человек – как члены семьи, так и их слуги.

Там, в самом большом доме, в одном из многочисленных залов, беседовали двое.

– Я наконец-то дома, отец, – почтительно сказал поднявшийся с кресла молодой человек, как только в комнату вошел его родитель.

– Садись, Шайзан, – кивнул бородатый мужчина в ответ на приветствие и поклон сына. – Рассказывай.

– В столице Ривеертун всё получилось идеально, как вы и предполагали, отец, – вернувшийся в комфортное кресло Шайзан взял в руки пиалу с чаем, которая стояла на столике перед ним.

– Это хорошо, – наконец сел и сам мужчина. – И каковы результаты?

– Наивысший балл! – с гордостью кивнул юноша.

Улыбка появилась на лице бородатого мужчины, аура которого отдавала пиком ступени Закалки Души.

– Это прекрасно! А как его настрой и общие мысли?

– Верен семье как никто и никогда! – изрек Шайзан, сделав несколько глотков ароматнейшего напитка.

Мужчина кивнул.

Неожиданно раздался стук в двери. Такое могли позволить себе лишь несколько человек во всем квартале, так что отец парня властно произнес:

– Войди!

Двери открылись, и в комнату вошел седой старик, вернейший слуга их семейства.

– Что произошло? – поинтересовался парень.

– Господин патриарх, юный господин Шайзан, – по очереди поклонился слуга. – Случилась беда. Метка одного из последователей семьи погасла. Кто-то убил слугу Йони.

На секунду в помещении повисло молчание. Убийство любого человека, являющегося частью знатной семьи, даже последователя, было тяжким преступлением. Такое происходило настолько редко, что никто из присутствующих уже и не помнил, когда случалось в последний раз.

– Подробней! – вскрикнув, патриарх семейства расширил свою подавляющую ауру на всю комнату, заставляя старика побледнеть.

– Убитым оказался кто-то из подчиненных вашего второго сына, господин патриарх! – прокряхтел слуга. – Перед смертью метка успела запечатлеть образ убийцы и передать нашему мастеру, создавшему её. Сейчас он рисует внешность преступника, но уже доподлинно известно, что это кто-то на ступени Закалки Тела.

– Где это произошло?

– На окраине центрального района. Я уже послал людей за телом, они скоро вернутся.

– В таком месте? – возмутился патриарх.

– Отец, может ли это быть продолжением конфронтации с Бейвек? – вмешался молчавший доселе Шайзан.

– Возможно, – кивнул мужчина. – Но если это действительно так, то они сильно пожалеют, что посмели открыто напасть на нас! Даже если это какой-то третьесортный слуга…

– Что прикажете, господин патриарх?

– Передай моему брату, что у него полная свобода действий, и пускай он найдет убийцу как можно скорее! Никто не должен смотреть на нашу великую семью свысока! – сказал мужчина, а затем, задумавшись, добавил: – А также сообщи моему сыну, Кияну, чтобы он всецело помогал в поисках. Его слугу убили, поэтому это его важнейшая задача и ответственность!

– Да, господин патриарх! – вновь поклонился старик. – Позвольте исполнять?

– Ступай!

Получив разрешение, слуга покинул комнату.


***

– Вот, значит, как… – протянул крупный мужчина среднего возраста, услышав переданные слова патриарха, своего старшего брата. – Тогда… Дивий, отдай следующий приказ нашим людям, что в страже главных ворот Кальтии: не выпускать из города никого на ступени Закалки Тела, а в случае неповиновения – угрожать враждой с нашей семьей!

Стоявший рядом с братом патриарха мужчина кивнул. Он был из побочной ветви. Благодаря его заслугам и умениям, именно Дивия назначили ответственным за боевые силы семьи. Но при этом он также подчинялся патриарху, его брату, его старшему сыну и старейшинам.

– Как прикажете! – поклонился он. – А что же с другими семьями? Мы не можем так просто их задерживать!

– Их пусть не трогают. Это уже моя задача.

– Хорошо.

– Кстати, не забудь получить у Шака листовки с портретом убийцы. Передашь страже, и пусть их кто-нибудь расклеит по городу. Также пускай потрясут чернь, но поскорее найдут преступника! На этом всё, остальные решения можешь принимать самостоятельно.

Дивий кивнул.


***

– Тысяча двести тридцать восемь… тысяча двести тридцать девять…

Посреди большой площадки для тренировок в квартале семьи Йони стоял среднего роста молодой мужчина. С резкими, но симпатичными чертами лица и длинными волосами, собранными в тугой хвост. Мускулистое тело наполняла сила, и мышцы создавали бугристый, каменный рельеф. Парень походил на хищного дикого зверя, готового рвануться к невидимой добыче.

Этим человеком был второй сын патриарха. Кияну только недавно исполнилось двадцать, но он уже достиг уровня Закалки Костей, а ныне занимался усилением мышц.

Хотя сейчас и была зима, ходил парень с голым торсом. Закаленное тело не боялось слабого холода.

Тренируясь с клинком, он делал взмах за взмахом, пока злость в его груди нарастала. Кияну уже успели доложить о смерти его подчиненного, и этот факт невероятно взбесил парня.

Как его слуга, которому он даровал милость изучить боевую технику, посмел так легко умереть?

– Тысяча двести пятьдесят! – с выдохом громко произнес Киян, наконец закончив тренировку.

Держа в руках один из лучших мечей Кальтии Земного ранга, он занимался особой боевой техникой клинка. Знание о ней передавалось из поколения в поколение в семье Йони. Можно было сказать, что всё могущество их семьи выросло из знания этой техники. Она была Земного ранга.

Даже боевые техники Низшего ранга были очень редкими. Поэтому только имперская аристократия обладала знаниями о чем-то более высоком.

В отличие от оружия и других системных объектов, техники хоть и делились на ранги, но не зависели от количества энергии, а имели свои собственные критерии.

Так как техника – это результат работы с энергией, то для Низшего ранга требовался лишь контроль силы. В большинстве своем такие техники не являлись боевыми.

Что же касается Земного ранга, то для их создания кроме отличного контроля над энергией требовалось еще и особое знание. Только имея информацию, как правильно создавать форму, переплетать энергию в особые узоры и вращать её в нужном направлении, воин мог сотворить технику Земного ранга.

Именно поэтому все такие техники оберегались крайне строго, так как являлись столпами силы и власти всех знатных семей в Алькее.

Следующие по рангу – Серебряные техники – требовали того же, что и Земные, но формулы их были в разы сложнее, а от их адепта требовалось умение трансформировать энергию в другие её виды. Это могли лишь те, кто завершил ступень Закалки Разума. Конечно, находились и исключения – невероятные гении, что могли познать трансформацию прежде этого уровня, но они рождались лишь раз в несколько сотен лет.

Владела столь драгоценными знаниями лишь императорская семья. Именно им удалось добиться власти и создать нынешнюю Алькею – благодаря технике Серебряного ранга.

Соотнося с рангами системных предметов, люди догадывались, что существовали еще и техники Золотого ранга. Но про такие никто и никогда не слышал. Ходили лишь легенды, что ими могли владеть древние мудрецы или сами боги.

Наконец закончив свою тренировку, босой, полуголый и сильно вспотевший Киян направился в дом. Сейчас он хотел принять ванну в компании молоденьких наложниц.

Еще не успев зайти внутрь, парень увидел, как из дома вышли трое его подчиненных. Каждый – на уровне Закалки Сердца, и именно поэтому второй сын патриарха позволил умершему бугаю выучить плохенькую технику Стальных Рук: из-за достижения уровня Закалки Внутренних Органов.

Заметив слуг, Киян окинул их гневным взглядом, заставив необычно растерянных и паникующих приспешников испугаться еще больше.

Пряча взгляд, стоявший ближе всех держал какую-то бумажку.

– Чего встали, идиоты?! – прикрикнул парень на загородивших ему проход мужчин.

– Го-господин… – заикаясь, сказал крупный мужчина лет тридцати. – Мы получили портрет убийцы…

Заговорил как раз тот, кто держал бумажку. После своих слов он, как и остальные, еще сильнее сжался. Трое крупных мужчин необычайно боялись парня, который на их фоне выглядел как подросток перед взрослыми.

И причины такой боязни были. Начиная от разницы в уровнях закалки и заканчивая знанием о нраве их жестокого господина.

С самого детства Киян был талантлив в боевых искусствах. Он начал заниматься ими с двенадцати лет. Учитывая доступ к различным редким ресурсам, ускоряющим развитие и усиливающим тело, возможность изучать семейные техники, наследственность и его обучение у лучших мастеров Кальтии, никто из троицы не имел и шанса в бою против Кияна.

– Давай сюда! – взмахнул аристократ кистью, вырвав листок из пальцев слуги.

При взгляде на портрет смазливого парня, убийцу его подчиненного, в голове Кияна зародилась некая смутная мысль. Внимательнее рассматривая внешность преступника, он постепенно стал припоминать некоторые события годичной давности.

Вскоре он полностью вспомнил тот день, когда невероятно разозлился на отца. Именно тогда произошёл небольшой инцидент: какой-то немытый мелкий смерд посмел украсть у него серебряный…

– Какого демона он жив?! – яростно процедил Киян, разорвав бумагу.

Прислужники опустили взгляды.

– Господин! – начал оправдываться один из них. – Мы действительно проверили, что он умер, а также, как вы и приказывали, сломали ему обе руки перед этим. Это, должно быть, какое-то чудо…

– ЧТО?! – взревел парень, схватив говорившего за грудки и с легкостью подняв над землей. – Ты издеваешься надо мной? Думаешь, я поверю в ваши бредни?

Никто из троицы не мог ничего ответить.

– Идиоты… – сплюнул Киян.

Печень, рёбра, челюсть. Три молниеносных удара каждому из слуг. Мужчины, словно куклы, разлетелись в разные стороны, чтобы затем повалиться в снег. Никто из них не успел даже заметить движений господина, а то, что бедолаги выжили, подсказывало, что Киян все же сдержал свою силу.

– Немедленно отправляйтесь в центральный район Кальтии и не возвращайтесь, пока не принесете мне голову этого ублюдка! – оглядывая каждого, словно зверь, произнес парень.

С этими словами аристократ наконец вошел в дом.

Его ждала ванна и пара молодых девиц. Из ванной он вышел один.

Другим слугам снова пришлось убирать за парнем. Ведь, как и множество раз до этого, ненормальная жестокость Кияна вновь выплеснулась. Одна задушена, а вторая – с проломленной головой. Обе изнасилованные девушки не пережили встречу с аристократом…


***

В то же время, пока в квартале Йони происходили эти события, на юго-востоке также что-то намечалось. В главном дворце семьи Бейвек по пышно разубранным коридорам шел невысокий, неприметный человек. Повстречав такого на улице, любой бы забыл его внешность уже через мгновение.

Добравшись до последнего, пятого, этажа, он остановился у огромной стальной двери, усиленной энергией. Она считалась системным объектом Земного ранга. Пробиться внутрь являлось нереальной задачей даже для кого-нибудь со ступенью Закалки Души.

Перед дверью стояло сразу четверо воинов ступени Закалки Разума, каждый из которых был облачен в системную броню Низшего ранга и владел таким же оружием. Лишь их обмундирование стоило семье несколько сотен золотых, а затраты на ресурсы для развития оказались еще больше.

Эти люди состояли в личной гвардии патриарха Бейвек, того, кто превзошел Закалку Души.

Завидев посетителя, один из тех, кто находился ближе всего к двери, сделал незаметный жест. Через несколько секунд раздался неслышный посторонним приказ. Все четверо молчаливых и невозмутимых, словно статуи, воинов отошли, а дверь начала раскрываться самостоятельно.

Не дожидаясь какого-либо сигнала, невысокий человек вошел внутрь. Еще из коридора он видел глубокую темень внутри, и даже падающий снаружи свет не мог ее рассеять.

Закрывшаяся за мужчиной дверь окончательно отрезала его от внешнего мира, оставив в кромешной тьме. Но, будь здесь сейчас Кай со своей особой способностью, вместо тьмы он мог бы увидеть ярчайший свет, что грозил лишить зрения.

Энергии в комнате скопилось так много, что в первые секунды вошедший не мог выровнять дыхание, буквально утопая в потоке внешней силы. Внутри помещения находилось более сотни энергетических кристаллов, добытых из тел монстров. Они-то и наполняли атмосферу энергией. А вот двери, как и не уступающие им стены, являлись не просто защитой, а самым настоящим изолятором, не позволяющим внешней энергии утечь отсюда.

– Ларс… – раздался тихий, но заставляющий упасть на колени голос.

Вошедший, названный Ларсом, даже не мог понять, с какой стороны исходит звук. Казалось, что откуда-то издалека, но одновременно – словно в его разуме.

Войдя, мужчина остановился в паре шагов от входа, не смея ступить дальше. Преклонив колено, Ларс заговорил:

– Мой господин, – глубокое уважение звучало в его голосе. – Совет старейшин приказал мне явиться к вам с докладом, требуя нарушить ваше тренировочное уединение. Прошу простить меня за это!

– Ничего… – эхом разошелся монотонный голос. – Раз так решил совет… говори…

Ларс был тем, кто отвечал за разведку в их семье, но при этом сам достиг ступени Закалки Разума. Слабым он не был никогда, но даже при всей своей силе не мог ощутить местонахождение патриарха в комнате, не мог даже понять, откуда раздается голос. Это его пугало.

– Кто-то убил слугу семьи Йони, и они перекрыли выход из города всем свободным воинам ступени Закалки Тела, но основные подозрения всё же пали на нас, – начал глава разведки. – Среди наших шпионов ходит предположение, что вскоре они с нами свяжутся и, используя убийство как повод, вызовут на поединок чести наше молодое поколение, дабы получить больше власти в городе.

– Детишки… – разнесся снисходительный голос патриарха. – Пускай делают что хотят, все их потуги нелепы… Передай старейшинам, что мои сыновья справятся в случае чего…

– Хорошо, мой господин.

Затем внезапно голос патриарха семьи Бейвек раздался справа от Ларса. Разведчик рефлекторно повернул туда голову, но ничего увидеть не смог.

– Лучше скажи мне…

– Да?

– Что известно про убийство?

Сердце мужчины пропустило удар. Слова главы семьи теперь раздались откуда-то слева.

– Это точно совершил кто-то не из нашего семейства. Йони уже получили предсмертные воспоминания слуги через метку, так что знают внешность преступника, а также его силу ступени Закалки Тела. Произошло это на юго-западе центрального района, – отчитался Ларс.

– Как интересно… – волосы разведчика встали дыбом. Голос патриарха теперь пришел прямо из-за его спины, хотя до двери оставалось чуть больше метра. – Хорошо… можешь быть свободен…

Ларс, все так же, преклонив колено, кивнул, а затем, когда двери вновь открылись, наконец покинул пугающее помещение. Спасительный свет коридора развеял страх, успевший проникнуть в потаенные глубины разума разведчика.

В следующий раз он обязательно найдет причину, чтобы не идти туда…

Двери закрылись, оставив патриарха снова одного.

– Юго-запад центра, значит… – прошептал он в пустоту. – Интересно, как там Джонго поживает…


***

Наконец добравшись до лечебницы, Кай, как культурный человек, вошел через ворота, а не стал перепрыгивать стену. Попав на очищенный от снега двор, он направился к дому. Но так как дорожка ко входу была не прямой, то сразу увидеть его парень не мог.

Зато смог услышать посторонние голоса.

Кай оказался рад, что не развеял маскировку.

С поворотом тропинки ему наконец открылся вид на дом. Там стояло три человека. Старик Джонго и двое неизвестных молодых мужчин в шелковых одеждах. Выглядели они лет на двадцать пять, а их ауры выдавали воинов последних уровней ступени Закалки Тела.

Из-за дорогой одежды сначала Кай подумал, что это чьи-то слуги. Вот только…

Висящие на их груди и доступные для всеобщего обозрения медальоны говорили совсем об ином:


[Персональный медальон члена семьи Сувон]

Ранг: Низший.


Глава 8. Последствия.


– О, Ушан, ты наконец вернулся! – сказал стоявший спиной к дому старик, заметив Кая первым. Джонго уже знал о легенде, придуманной внуком, что он ученик лекаря.

– Да, мастер, – отыгрывая роль, поклонился Кай.

Пара аристократов, беседовавшая с целителем, обернулась.

– Это мой ученик и помощник, Ушан! – представил парня Джонго. – Ушан, а это мои коллеги из семьи Сувон, будь с ними уважительнее!

– Рад с вами познакомиться, – соединив правый кулак и левую ладонь на уровне груди, как здесь было принято делать при встрече со знатью, Кай вновь сделал легкий поклон.

– Я Лаит, – представился парень повыше, кивнув в ответ, – а это мой кузен, Вайс.

Второй аристократ также кивнул. Кланяться какому-то простолюдину никто не собирался.

Как и многие выходцы из знатных семей, они были очень красивыми, поскольку практика боевых искусств способствовала рождению здоровых и прекрасных детей.

Даже сейчас казалось, что, одень кто этих двоих в женскую одежду, то со своими длинными волосами, которые популярны в этом мире, они бы мало отличались от девушек.

Странно, но, глядя на них, Кай испытывал противоречивое чувство. Оба мужчины находились на пике ступени Закалки Тела, но боевого стержня в них не ощущалось. Их руки были тонкими, а тела худыми.

Даже от простых мужиков из команды «Стальной Тигр» исходил эфемерный дух воина… Эти же, хоть и владели силой, способной убить человека за один удар, но представлялись безобидными и неопасными.

И, кажется, Кай понимал причину такого чувства. Сказывался отпечаток профессии целителя. Лаит и Вайс смогли достичь Закалки Костей и Закалки Кожи соответственно, но это явилось лишь следствием дорогих ресурсов и семейного таланта. Никакого упорства и стремления к силе в их взгляде Кай не видел.

Они изучали боевые искусства лишь ради повышения уровня внутренней энергии, дабы применять медицинские техники. Вероятно, за всю свою жизнь они не потратили и дня на настоящие физические тренировки, довольствуясь повышением параметров за счет поглощения энергии.

А также, как подозревал Кай, никто из них так никогда и не окрасил свои руки в алый цвет, неизбежный на пути боевых искусств…

– Ну, раз мы закончили с нашими делами, а мой "ученик" прибыл так вовремя, – хитро улыбнувшись, специально для Кая подчеркнул это слово Джонго, – то пускай он сходит в квартал семьи Сувон, чтобы забрать товар. А то стар я уже, чтобы ходить так далеко и вещи таскать, хе-хе…

Клятый старик! Он надумал эксплуатировать Кая, пользуясь выдумкой про ученичество. И ничего же не поделаешь, придется подчиниться.

– Да, мастер… – сдавленно, со скрытым недовольством, прошипел Кай.

– Ах да… Улия! – обернувшись к дому, выкрикнул Джонго.

– Я готова, дедуля, – во двор вышла одетая по погоде девушка. – Ой, и К… Ушан здесь.

– Да, он пойдет с тобой вместо меня, – ответил за Кая старик.

– Что ж, раз вы уже готовы, – заговорил Лаит, – то, думаю, не стоит задерживаться.

Его молчаливый кузен лишь кивнул.

– До новой встречи, – уважительно, невзирая на разницу в статусе, поклонились Лаит и его двоюродный брат старику.

– И вам не хворать, – удивляя Кая, отмахнулся Джонго от знатных персон, которые никак на это не отреагировали.

Пара аристократов развернулась и направилась прочь.

К Каю подошла Улия.

– Пошли, – позвала она парня, зашагав вслед за удалявшимися мужчинами.

Покосившись на нагло ухмыляющегося старика, Кай всё же пошел за девушкой.

Покинув территорию лечебницы, они направились по переулкам на юго-восток. Шедшие впереди аристократы не обращали внимания на следующих за ними молодых людей, а просто о чём-то разговаривали меж собой. Как мог понять Кай, речь шла о непонятных ему медицинских техниках.

– А зачем мы туда идем? – поинтересовался парень у Улии, почему-то шепотом.

– Дедушка, используя связи в семье Сувон, заказал какой-то редкий ингредиент для лекарства, который привезли аж из столицы! – воодушевленно объяснила девушка. Ведь даже поход в соседний город мог быть опасен, а переход через множество диких зон на пути в Ривеертун без достаточного количества воинов минимум Закалки Сердца был просто безумием.

– И что же это за лекарство?

– Я не знаю.

– А какой ингредиент?

– Тоже не знаю, – нахмурилась Улия. – Последнее время дедушка странно себя ведет…

И это было правдой. Даже Кай заметил, что в последние месяцы Джонго стал каким-то скрытным и вообще редко появлялся даже перед ними, проводя время в своей второй лаборатории, что находилась в подвале. В том самом подвале, про который даже Улия ничего не знала, а вход туда был скрыт в полу. Так что, если о нём не знать, то и найти почти невозможно.

Старик Джонго даже отказался принимать больных, и это сейчас, когда из-за холода и снега их стало очень много в Кальтии. Для ушлого лекаря это выглядело очень странно и неестественно.

Как-то однажды Каю стало настолько интересно, что же в подвале такое, заставляющее старика не появляться по несколько дней, что он решил проникнуть внутрь. Вот только его ждал полный провал.

Ведущий в подвал люк оказался невероятно прочным системным предметом Земного ранга с пассивной способностью к маскировке. Даже наполненный энергией меча клинок Кая не смог поцарапать проход.

Чуть не повредив свое оружие, парень успокоился и перестал интересоваться таинственным подвалом.

Сам же Джонго использовал известные лишь ему манипуляции с энергией внутри люка, чтобы открыть его. Конечно же, Кай мог подсмотреть это действо с помощью своего особого зрения, вот только было одно "но".

Старик, находящийся на ступени Закалки Души, мог с лёгкостью ощутить местоположение любого человека в радиусе нескольких метров и даже почувствовать чужой взгляд. А учитывая, что сам люк находился в его первой лаборатории, где даже окон не было, то сделать это незаметно и думать не стоило.

Выйдя на Торговую улицу, которая даже в такую погоду оставалась многолюдной, все четверо услышали гневные крики. Посмотрев в ту сторону, они смогли увидеть, как десяток мужчин в тёмных одеждах с желтыми полосками расталкивают всех остальных, стараясь поскорее пройти. Вскоре спешащие свернули куда-то на запад, и простые люди наконец смогли спокойно выдохнуть.

Всё же каждый в городе слышал про эту расцветку, а если и были те, кто не знал, то именные медальоны на груди у каждого пробежавшего мужчины доходчиво предостерегали желающих перейти этим людям дорогу. Ведь нравы семьи Йони славились на всю Кальтию.

«Неужели они уже узнали про смерть того здоровяка? Так быстро?! – удивился Кай. – Неужели я их недооценил?»

– Что-то случилось? – заметив странное замешательство брата, спросила Улия.

Повернувшись к девушке, Кай улыбнулся и помотал головой.

– Нет, всё нормально. Просто не нравится мне такое поведение. Вон даже нескольких людей оттолкнули, потому что те просто не успели отойти.

– Ага… – вздохнула Улия.

Рассекая толпу, словно нож, так как перед парой из Сувон люди сразу расступались, через пару часов четверка наконец добралась до нужного места. Всё же город был не маленький.

Как и все прочие, квартал, принадлежащий семье Сувон, огораживала высоченная стена. Задрав голову, Кай даже слегка присвистнул. Определённо не менее десятка метров.

У открытых днем врат стояла пара воинов уровня Закалки Кожи. И лишь одно это выдавало богатство аристократов, ведь поставить на ворота кого-то такого уровня стоило немало.

Но что стоило еще дороже, так это амуниция этих воинов, среди которой Кай заметил некоторые предметы Низшего ранга. В том числе и оружие.

При виде хозяев стражники поклонились, а Лаит предупредил их, что Кай и Улия идут вместе с ними. Затем их компания проследовала внутрь.

Обычно чтобы попасть на приём к какой-то семье, простолюдину требовалось сначала отыскать представительство аристократов в городе, где ему могли выдать одноразовый пропуск. Но в большинстве случаев получить его было не так-то просто, и кого попало в квартал знати не пускали. Как минимум, требовалось заранее оплатить услуги, ну или же быть очень влиятельным и известным человеком.

Да и, в основном, можно было встретиться, к примеру, с незначительным членом побочной ветви или даже со слугой. Увидеться же с кем-то из правящего круга было почти невозможно.

Как рассказала парню Улия, раньше Сувон продавали алхимию или предоставляли медицинские услуги прямо на своей земле, но, разросшись, они поступили подобно Ниоян и вынесли эту деятельность за территорию своего квартала. Так что с тех пор только другие аристократы, представители имперской власти или достаточно важные (в боевых искусствах или финансах) персоны входили через эти врата. Не считая самих Сувон, конечно же.

Вообще, Каю не особо-то и нравилось это разделение общества на привилегированный и низший классы. Но ничего поделать он не мог, тем более в мире, где правят боевые искусства…

Добравшись до небольшого, но красивого здания, Лаит и Вайс неожиданно остановились.

– Это гостевой домик, можете подождать пока внутри, – заговорил старший. – Я передам слугам, чтобы они доставили заказ мастера Джонго сюда, но вам придется подождать.

– Спасибо, – с улыбкой кивнула Улия.

– На этом мы с вами прощаемся, – холодно произнес Лаит и развернулся. Его молчаливый кузен Вайс лишь кивнул и последовал за своим родственником.

– А! До свидания, – поклонилась замешкавшаяся Улия.

– До свидания… – монотонно протянул ковыряющийся в ухе Кай, даже не удосужившись сделать поклон, так как его уже не видели.

– Кай! – шепотом прикрикнула она на него, гневно буравя взглядом, словно пытаясь прожечь дырку в парне.

– Что?

– Ничего! Пошли внутрь! – дернула девушка его за рукав.

В самом гостевом домике оказалось опрятно. В обширном зале стояло несколько диванчиков, кресел и столиков. Здесь даже прислуга оказалась, которая сразу же подошла к вошедшим.

Так как Кай и Улия сюда зашли, значит, стража их пропустила, а следовательно, семья позволила им сюда попасть. Руководствуясь такой логикой, подпорхнувшая к ним служанка не стала задавать лишних вопросов.

– Присаживайтесь, пожалуйста! – миленьким голоском пропела светловолосая девушка чуть постарше Улии. – Принести вам чай или что-нибудь покрепче?

«Хм, вот это сервис…» – внутренне ухмыльнулся парень.

В этот момент непривыкшая к такому обращению Улия растерялась, поэтому слово взял Кай, решивший не отказываться от предложения.

– Можно чай, пожалуйста? Нам обоим.

Служанка кивнула.

– Какой?

– На ваш вкус, – подмигнул парень.

– Хорошо, – снова кивнула девушка и удалилась.

– Пошли, что ли… – направился к одному из пустующих диванчиков Кай. Улия поспешила за ним.

Кроме прислуги парень успел заметить здесь еще пять человек, чего-то ожидавших. Но, судя по одежде, не аристократов.

Вскоре принесли какой-то вкусно пахнущий чай. Минут через десять в домик вошел мужчина, но, как оказалось, не тот, кого ждали Кай с Улией. Ему тоже позволили пройти в квартал семьи Сувон. Всё же, хоть такое и было редкостью, но в относительно огромной Кальтии таких людей всё-таки хватало.

Новый гость отказался от напитка, а завидев своего знакомого, тут же направился к нему. Завязался разговор, и очень скоро Каю пришлось к нему прислушиваться. Ведь прозвучавшая из уст нового гостя информация оказалась крайне важной для парня.

– Ты слышал, что происходит? – негромко спросил вошедший.

– Ты о чём? – не понял его друг.

– Кто-то убил слугу семьи Йони! – еще тише произнес первый, так что Каю пришлось подвинуться ближе.

– Да быть такого не может!

– Клянусь, только что стало известно, что стража не выпускает никого из города, кто находится на ступени Закалки Тела и не принадлежит к знати или их слугам.

При таком известии Кай похолодел, сердце ушло в пятки.

«Как они узнали, что убийца именно на этой ступени?» – судорожно раздумывал парень, чуть не прослушав дальше.

– Кроме этого, особая метка, которая ставится на слуг и членов аристократических семей с помощью специальной техники, смогла передать также и внешность преступника! Говорят, стража уже получила портрет, а к завтрашнему дню по всей Кальтии развесят плакаты розыска!

– М-да… – протянул второй собеседник. – И кто же сотворил такое?..

– А кто ж его знает? – зачем-то ответил первый на риторический вопрос. – Но подозревают, что тут причастна семья Бейвек! Они давно конфликтуют между собой…

Дальнейшее Кай уже не слушал. Услышанное потрясло парня.

«Что это за метка такая? Если бы я только знал о ней… – злился сам на себя Кай. – Хорошо хоть, моя маскировка тогда развеялась и бугай видел только настоящее лицо, которое, кроме Джонго и Улии, никто не знает. Теперь я пока что не смогу выйти на задание. Впрочем, как и остальные наемники моей ступени. Черт! Как же не вовремя я с тем гадом пересекся…»

Еще через десять минут прибыл слуга, доставивший непонятный мешок, содержимое которого и заказывал старик Джонго.

Возвращаясь домой, Кай ловил себя на том, что ему уже даже не интересно, что же за ингредиент для лекарства он нес. Все его мысли крутились вокруг убийства того здоровяка.

– Скажи, сестра, – внезапно заговорил парень. – А есть те, кто знал меня до исчезновения в горах?

– Раньше ты был очень стеснительным, поэтому практически никогда не выходил из дома. Была, конечно, одна семья, что дружила с нашими родителями, но они переехали в Ривеертун, когда тебе было десять. Да, вроде всё. Больше я никого вспомнить не могу, – ответила девушка. – А почему ты спрашиваешь?

– Да так… просто интересно стало…

Удостоверившись, что тех, кто бы узнал его настоящее лицо, нет в Кальтии, Кай наконец-то смог спокойно вздохнуть.

Выйдя обратно на Торговую улицу, они заметили странную оживленность и шум. Здесь обычно всегда было шумно и оживлённо, но не так, как сейчас. Что-то явно происходило, и вскоре Кай понял, что.

Все вокруг только и говорили, что об одном.

Йони вызвали молодое поколение Бейвек на поединок чести!

Такого не происходило уже очень давно, с началом возвышения вторых и уменьшением влияния первых. Йони всячески пытались вернуть прежнюю власть, но ничего не получалось. И вот теперь, используя убийство слуги как предлог, они обвинили Бейвек в преступлении.

Теперь у сильнейшего семейства Кальтии не оставалось другого пути, кроме как принять поединок, иначе их репутация могла пострадать. А пока настоящего убийцу поймают, если вообще это сделают, и докажут невиновность Бейвек, то поединок чести закончится.

Таким образом самоуверенные Йони наконец получали шанс отобрать часть контроля над регионом, а также выиграть очень многое, ведь без крупных ставок между семьями это событие не обойдется.

Не считая территории в регионе Кальтии, победитель также получил бы различные системные предметы как Низшего, так и Земного рангов. Полезнейшую алхимию, ресурсы, собранные из тел монстров, ну и, конечно же, немалую сумму денег.

Что же касается простого народа, то им это всё, наоборот, в потеху. Так как поединок чести проходит открыто, то для горожан, жаждущих хлеба и зрелищ, это будет как глоток свежего воздуха.

Вернувшись домой, Кай отказался от обеда и сразу же направился к себе в комнату заниматься поглощением энергии. Затем, когда на улице стало темнеть, вышел во двор. Ему очень нравилась зимняя прохлада, и сейчас захотелось насладиться ею.

Ступая по хрустящему снегу, он пошел вокруг дома. Уже возвращаясь, Кай замер, так и не дойдя до входа. Перед дверьми, скрестив руки на груди, стоял старик Джонго.

Неожиданно. Лекарь выбрался из подвала, хоть и получил важный ингредиент.

Пристально глядя на парня, Джонго заговорил:

– Я слышал, что-то произошло в городе.

Парень кивнул.

– Кто-то убил последователя семьи Йони?

Кай вновь кивнул.

– Скажи… это был ты?

Странно, но в вопросе старика парень не услышал ни гнева, ни печали, ни даже разочарования. В голосе лекаря звучал лишь один интерес и не более. Казалось, Джонго абсолютно всё равно.

– Да… – тяжело выдохнул Кай.

– Ясно, – совсем безразлично ответил старик, отлично понимающий причину такого поступка внука. – Ты уже говорил Улии?

– Нет, – помотал головой парень, который никак не мог решиться сообщить ей. Хотя она все равно увидит плакаты, так что лучше уж самому.

– Хорошо, я сам с ней поговорю. Она поймет…

– Спасибо.

– Тебе не за что благодарить меня.

После этого разговора Кай ушел обратно к себе и вновь приступил к тренировке, надеясь, что Улия сможет понять его.

А уже на следующий день по Кальтии прокатилась еще одна новость, вновь потрясшая весь город…


Глава 9. Турнир.


За более чем двухтысячелетнюю историю Кальтии её правящие семьи не раз боролись за власть над регионом. Большинство их столкновений оканчивалось масштабными и кровопролитными войнами.

Так бы и происходило дальше, если бы четыре сотни лет назад на раздираемую аристократическими конфликтами Кальтию не напали войска империи Алькея.

Становление молодого государства под твердой рукой первого императора происходило быстро и неумолимо. Захватывая отделенные друг от друга дикими землями людские области, он менее чем за сотню лет смог расширить Алькею до нынешних границ.

И хотя правители маленьких земель сопротивлялись, их крохотные страны, истощенные междоусобицами, не имели и шанса против имперских войск. Поэтому у семей их владык был простой выбор: сдаться или погибнуть.

Эта участь постигла и Кальтию.

В те времена Бейвек, Йони и Ниоян (Сувон еще не существовало) приняли верное решение и принесли вассальную клятву императорской семье, взамен получив аристократический статус.

Но тогда существовало еще две семьи, каждая из которых была в разы сильнее всех троих сдавшихся. Даже в нынешние времена ни одна из семей Кальтии не смогла бы сравниться с ними ни в силе, ни в родословном таланте, ни в наследии, ни даже в богатстве. Не только патриархи, но и старейшины тех семей, каждое поколение, имели потомков, превзошедших ступень Закалки Души.

Будучи настолько властными, они, соответственно, обладали невероятным высокомерием. Вторгнувшиеся в регион войска империи пали от их рук, и новых войск так и не появилось.

Обе семьи решили, что империя испугалась их мощи…

Но вскоре в Кальтию прибыл лично император Тарон Первый и его свита. Не более десяти человек.

Ровно за одну ночь обе семьи были вырезаны до последнего человека. Все слуги и даже младенцы. Но самое главное – всё это произошло невероятно спокойно, и лишь наутро люди узнали о кровавом происшествии.

За всю ночь никто не услышал ни крика, ни тем более звуков боя. Казалось, словно бог смерти прошелся по тем землям, собирая свою жатву…

Кальтия капитулировала, а вошедшие войска империи увезли в столицу все богатства вымерших семейств. За прошедшие дни никто даже не дерзнул украсть их. Ужас обуял весь город.

После этого события Бейвек, Йони и Ниоян познали истинное могущество императорской семьи. Поэтому настолько испугались, что прекратили любые междоусобицы, лишь бы не прогневать властителя государства.

С тех пор никаких аристократических войн за власть более не велось, и простые люди, вечно страдавшие от них, наконец смогли вздохнуть с облегчением.

Но шло время. Между семьями вновь начали происходить мелкие конфликты, а старые обиды – снова всплывать на поверхность. Страх перед могуществом императора постепенно спадал и забывался с каждым новым поколением. Всё чаще происходили стычки в борьбе за власть в регионе, но дальше определённой черты никто всё же не заходил.

В основном все столкновения происходили между слугами или наемниками, сами же члены семей оставались все время за кулисами. Но постепенно напряжение росло, вот только начинать открытую конфронтацию семьи всё же боялись.

И открытое убийство последователя Йони, а затем и вызов на поединок чести семьи Бейвек стали началом перемен.

Желавшие осуществить свои амбиции и вернуть прежнюю власть Йони наконец нашли выход. Но и две других семьи не хотели оставаться в стороне. Что же касается Бейвек, то настроение внутри их семейства, особенно у молодого поколения, давно было агрессивным. Они всеми силами хотели доказать свое превосходство и проучить наглых завистников.

В итоге, пока жители Кальтии спали этой ночью, уполномоченные представители всех четырех семей собрались на общей встрече. В ходе долгих обсуждений они смогли прийти к идее того, как распределить власть, не устраивая новую кровопролитную борьбу и не гневя императора.

Знатные семьи решили устроить турнир!

А чтобы событие получилось более масштабным, они позволяли учувствовать всем желающим! Приняли лишь два условия, обозначающие понятие "молодого поколения": быть не старше двадцати пяти лет и находиться на ступени Закалки Тела.

Что же касается наград, то они оказались такими, что ни один предполагаемый участник, следующий по пути боевых искусств, не мог остаться равнодушным.

Всего же призовых мест огласили двадцать.

Занявшие с двадцатого по одиннадцатое места получат от одной до десяти золотых монет соответственно. Хоть суммы и казались не слишком большими, но на них можно было бы купить какой-нибудь редкий ресурс для развития, обычный системный предмет Низшего ранга или просто жить более пары лет безбедно.

Призеры с десятого по шестое место получат по десять золотых, а также от одного до пяти крохотных фиолетовых кристаллов энергии. Эти вещицы, одну из которых Кай видел раньше на четвертом этаже торгового дома Кальтии, являлись очень важными для тех, кто следовал по пути боевых искусств.

Монстры, в отличие от людей, хранили свою энергию не в телах, а вот в таких вот кристаллах, которые формировались у них возле сердца, начиная со ступени Закалки Разума. Поэтому люди и охотились на монстров, дабы получать не только полезные части их тел, но и кристаллы энергии.

Крохотные, извлекаемые из монстров Закалки Разума, и малые, добытые из достигших Закалки Души, они были очень полезными ресурсами. Вмещая в себе гораздо большее количество внешней энергии, кристаллы позволяли воинам поглощать больше энергии, чем они могли бы это сделать просто из воздуха.

Но так как кристалл вдохнуть попросту невозможно, то поглощение совершалось другим способом – проглатыванием. Воин с помощью внутренней силы мог заставить кристаллик расколоться внутри живота и выпустить энергию. Практикующий сможет её абсорбировать и закалить себя, либо просто восполнить потраченную.

Такой способ развития позволял в разы ускорить закалку, что и делало кристаллы очень ценными. Ведь достать их непросто, так как требуется убить монстра минимум ступени Закалки Разума.

Начиная с пятого и по первое место призеры могли получить особые награды, включая сотню золотых и десяток крохотных кристаллов для каждого.

Занявшему пятое место полагался системный предмет Земного ранга.

Четвертому доставалось оружие такого же ранга, но созданное специально по желанию участника.

Бронзовому призеру дозволялось получить Пилюлю Красного Тумана. Ее невозможно было создать без редких ингредиентов, содержащих энергию особого вида, при этом используя специальный метод. Алхимики семьи Сувон научились создавать эту пилюлю, способную ускорить закалку.

Проглотив её, как кристалл, воин мог получить запечатанную внутри энергию, которая выглядела, как красный туман. Используя эту силу для закалки, человек практически полностью укреплял выбранную часть тела, проходя полноценный уровень за считанные дни.

Купить такую пилюлю можно было минимум за пятьсот золотых, но требовались и связи с алхимиками, поскольку даже с деньгами её было днем с огнем не сыскать. Это лекарство являлось пределом мечтаний многих мастеров, которым не повезло родиться в богатой аристократической семье.

Единственный незначительный минус этой пилюли – обязательный перерыв в два года между приемами. И ограничение – не более двух штук за всю жизнь. Больше человеческое тело выдержать не сможет, и воин попросту станет инвалидом. Если ему повезет выжить, конечно же.

Имеющие средний талант аристократы могли позволить себе сократить срок достижения ступени Закалки Мышц с двенадцати лет до девяти или десяти с помощью этой пилюли. А так как начать использовать технику дыхания можно было с тринадцати-четырнадцати (обычно в этом возрасте тело уже готово принимать внешнюю энергию), то прохождение всей ступени Закалки Тела заканчивалось к двадцати двум или двадцати четырем годам. Это, конечно же, при использовании еще и кристаллов маны.

Такая скорость развития просто на порядок превосходила то, чего могли достичь простолюдины, не имеющие достаточных ресурсов. Минимум к тридцати, а то и тридцати пяти годам мог закалиться наделённый должным талантом человек, чтобы только дойти до заветной Закалки Разума.

А ведь чем меньше было соотношение уровня развития к возрасту, тем хуже становился контроль над энергией, а значит, шансы подняться выше неуклонно падали. Именно поэтому молодые всегда имели преимущество перед теми, кто стоял на той же ступени, но был старше.

Всё это делало Пилюлю Красного Тумана невероятно ценной в глазах молодых воинов, ведь сократить путь на два или три года стоило очень многого. Она определённо заслуживала быть призом за третье место турнира.

Что же касается второго места, то здесь призер мог получить Эликсир Семи Трав или же лучшее из возможных оружий Земного ранга в Кальтии. Но только что-то одно, на выбор.

И если с оружием всё было понятно, то вот что это за эликсир, могли знать немногие. А всё дело в том, что каждая из семи его невероятно редких трав могла расти только в опаснейших местах диких земель. Сварить же этот эликсир затруднялись даже опытные алхимики, поскольку шанс удачного результата составлял лишь жалкие десять процентов.

Но Эликсир Семи Трав безмерно ценился, так как мог продлить жизнь аж на двадцать лет, а также, что самое важное, увеличить талант контроля энергии. А ведь в основном именно от него и зависело, сможет ли практикующий боевые искусства пройти дальше или же навсегда застрянет на одном уровне.

Естественно, Эликсир Семи Трав можно было использовать лишь раз за всю жизнь.

Ну и, конечно же, главный победитель турнира получал самое ценное. Дополнительным призом за первое место являлся невыбранный приз второго, а вот основным – боевая техника Земного ранга.

То, чего жаждали многие даже среди знатных семей, но получить могли далеко не все. Для любых ресурсов, сколь редки бы они ни были, всё же имелся шанс добыть их самостоятельно. Но вот с боевыми техниками ситуация обстояла куда серьезней. Особенно это касалось тех, что относились к Земному рангу.

Техник знали так мало и так тщательно их оберегали, что даже не у всех аристократов в империи они имелись. Ярчайший пример – семья Сувон. Какими бы богатствами они ни владели, а также как бы их ни поддерживала имперская власть, достать боевую технику Земного ранга они так и не смогли. За недолгое, всего лишь трехсотлетнее существование, им так и не удалось отыскать ничего подобного. Чего не скажешь о других трех семьях с более чем тысячелетней историей.

Что же касается создания техник, то в империи вообще никто не знал, как это делать. Все известные ныне навыки пришли к людям из далекого прошлого, когда на этих землях процветала более развитая в боевом плане цивилизация, на руинах которой и появилась нынешняя Алькея. Все ныне существующие техники в империи обнаружили потомки аристократических семей, что и позволило им возвыситься.

Но следовало понимать, что никто никому не передаст свиток с техникой, просто победителю позволят изучить её часть. И это нужно разграничивать. Ведь, не имея полной информации, воин сможет создавать технику, но передать её кому-либо у него не выйдет, так как понимания для этого не хватит.

Поэтому Сувон не смогут заполучить боевую технику Земного ранга для всей семьи, как бы они ни старались…

Вскоре новость о предстоящем турнире и наградах разлетелась по всему городу, а затем со скоростью пожара начала распространяться и по всему региону. Люди четырех знатных семей работали без устали, разнося весть повсюду. Казалось, даже информация об убийце слуги Йони забылась на этом фоне, хотя расследование на самом деле шло полным ходом.

Конечно же, и до Кая дошла новость о турнире, и, естественно, не могла его не заинтересовать. Если он сможет занять хоть какое-то место, то это станет большим подспорьем на его пути развития.

А самое главное – до начала мероприятия у него есть еще два месяца!

Именно поэтому парень решил заняться усиленными тренировками, собираясь подготовиться по полной.

Отложив задание гильдии из-за перекрытых ворот на неопределённый срок, Кай закрылся в своей комнате. Максимум, чем его накажут за просрочку – это штраф: вычтут из оплаты за следующее задание. Мелочь на фоне турнира.

Позавтракав, парень забрался на свою кровать и сел в позу лотоса. Сейчас Кай намеревался заняться поглощением энергии всем телом, так как именно это позволяло ему становиться сильнее.

Используя уникальную способность виденья и контроля энергии, парень собрал вокруг очень плотную прослойку внешней силы, которая светилась перед его глазами, словно святой ореол. Приготовившись, он резко внедрил эту энергию в себя, а затем распределил внутреннюю силу по границам тела, дабы она стала преградой для поглощенной внешней и не дала ей вырваться. Равномерно распределив силу повсюду, Кай стал ожидать поглощения.

Наконец завершив, парень повторил всё вновь. А затем еще раз, и еще… Затрачивая на весь процесс не более пары минут, он совершал это действие снова и снова.

Медленно, но неумолимо его тело продолжало закаливаться.

Так продолжалось вплоть до вечера, пока не наведалась Улия, принесшая ужин забывшемуся в тренировках брату. Джонго уже должен был поговорить с ней, да и она сама могла увидеть появившиеся в городе плакаты розыска. Но девушка никак не затронула эту тему, а её отношение к брату не изменилось.

Улия, хоть и была добрейшей души человеком, но испытывала гнев и злость на тех, кто поступил с Каем так ужасно. Поэтому винить брата ей было не в чем, а в мире, где правила сила, преступления и смерть являлись обычным делом для простых людей. Особенно если это было заслуженно.

Поэтому девушка никак не изменила своего отношения к брату и просто ушла после того, как принесла ему еды.

На самом деле Каю не очень требовалась пища. Поглощая энергию, он мог использовать какую-то ее часть для восстановления сил организма вместо закалки. Именно это и позволяло многим мастерам проводить дни напролет, занимаясь лишь развитием.

Но не стоило считать энергию панацеей. Она могла утолить голод и даже позволить без проблем бодрствовать несколько суток, но не могла дать полезных веществ, витаминов, ну и, конечно же, заменить полноценный отдых.

Хотя ходили слухи, что если превзойти ступени Закалки Души, то человек станет настолько могущественным, что сможет питаться лишь энергией в течение нескольких месяцев и не спать пару недель. А кроме этого, достигший этой ступени окажется столь сильным, что ни один воин ниже его не сумеет даже ранить такого человека.

Это совершенно другой уровень боевых искусств. Достичь его – настоящая мечта каждого практикующего. Ведь кроме получения колоссальной силы такой человек омолаживался, а продолжительность его жизни возрастала до четырёхсот лет.

Но главной проблемой преодоления ступени Закалки Души являлось даже не невероятное требование к таланту, а отсутствие нужного знания. Ведь информация о том, как достичь следующей ступени, оставалась известна лишь очень узкому кругу лиц во всей империи. Таких людей насчитывалось не более нескольких десятков в Алькее.

Ведь путь от простого человека к пику Закалки Души в разы проще прорыва на ступень истинного мастерства.

Быстро съев всю принесённую Улией еду, парень вернулся к культивации. Но на этот раз он решил объединить поглощение энергии с физическими тренировками.

Выбравшись в сад, Кай направился в свой излюбленный уголок, который обустроил за прошедший год. В этом мире не существовало тренажеров, поэтому люди здесь заменяли их примитивным образом, а конкретно – камнями.

Различных форм и веса, они использовались в самых разных упражнениях. Ведь каждый, даже новичок, только начавший практиковать боевые искусства, знал, что если совмещать поглощение энергии и физические тренировки, то скорость закалки увеличиться.

Конечно же, это знал и Кай.

Присыпанные снегом, в ночной тьме лежали крупные булыжники. Отыскав средний, весом в шестьдесят килограмм, парень решил возобновить тренировку с него. Нынешних параметров хватало, чтобы без проблем сладить с таким весом.

Сначала он принялся за силовые упражнения. Приседания, отжимания и тому подобное. Совершая их и одновременно удерживая камень, Кай тренировал не только силу, но и выносливость, а также улучшал концентрацию, используемую для контроля энергии в таких непростых условиях.

Совершив по сто раз каждое упражнение, парень закончил разогрев. Следующий взятый им валун весил уже сто двадцать килограмм.

Вот с ним-то он тренировался аж до самого утра, напрягая организм до последнего. Упорство и несгибаемая воля открывали в нем новые, скрытые силы.

Кроме этого Кай также делал упражнения для растяжки, ну и, конечно же, повторял навыки фехтования и рукопашного боя.


[Выносливость]: +0,01.

[Мощь]: +0,01


Такие вот сообщения изредка выскакивали перед Каем, но он просто от них отмахивался. Все его мысли сконцентрировались на развитии.

Сколько существовало тех, кто мог одним лишь усилием воли убить его?

Сколько нашлось бы тех, кто мог диктовать ему с позиции силы?

Сколько сейчас жило людей, которым, в отличие от него, повезло родиться в знатных семьях и использовать редкие ресурсы, техники и оружие?

А от скольких ему приходилось скрываться и терпеть чужую жестокость, лелея надежду когда-нибудь отомстить?

Кай не сомневался: даже несмотря на то, что он имел необычное тело и способность видеть и управлять внешней энергией, существовали те, кто всё равно превосходил его в силе и в таланте. Ну и, конечно же, в удаче, что позволила тем людям вырасти в лучших условиях.

И это только если говорить об империи Алькея. Но существовали техники Золотого ранга, а значит, были и те, кто владел ими. Что находилось за пределами этой страны? Империя огромна по меркам Земли, но какова она относительно этого мира? Может, просто песчинка среди океана?

Пока существовали люди, способные раздавить его, как мелкое насекомое, Кай не мог сидеть сложа руки. Не мог ждать, пока кто-то вновь распорядится его судьбой. Он сам будет определять свое будущее, и никто более! Именно ради этого парень так упорно тренировался, истязая свое тело по полной.

Только обретя силу, он мог стать истинно свободным!

И только боевые искусства могли помочь ему в этом!

Однажды перенеся смерть, больше такому он случиться не позволит!

Умерев в том мире, Кай понял, что был недостаточно сильным. Но получив второй шанс, он наконец-то исправит это.

С такими мыслями и настроем парень раз за разом выполнял упражнения. И даже когда его руки и ноги начинали трястись, а в глазах мутилось, Кай не останавливался. Продолжал изнурять себя. Ведь он знал, что его особенное тело продолжает самостоятельно восстанавливаться с невероятной для человека скоростью, используя часть поглощаемой им энергии. А значит, Кай мог и дальше нагружать себя.

И только лишь когда его голова разболелась настолько, что он уже не мог контролировать энергию, он наконец остановился.

Ночь заканчивалась, первые лучи зари упали на землю.

Выронив валун, парень стоял в саду, глядя на светлеющее небо.

За ночь он настолько вспотел, что пришлось раздеться до штанов. Но холод не страшил его. Даже совсем наоборот – Кай настолько разогрелся, что в нескольких метрах вокруг снег вообще растаял.

Стоя наполовину раздетым, Кай совсем не казался юношей пятнадцати лет. Почти метр восемьдесят ростом, плечистый. Его спина, грудь, руки и ноги бугрились стальными мышцами. Если бы не юное лицо, его бы сложно было назвать подростком.

Со спины он казался взрослым. Необычное тело и занятие боевыми искусствами превратили его из худощавого мальчишки ростом полтора метра в мощного и статного мужчину.

Именно таким его видел в данный момент стоящий сзади старик. Подошедшего Джонго парень так и не заметил.

– Устал? – внезапно услышал он голос деда.

Но парень не вздрогнул и совсем не удивился, а лишь спокойно и гордо обернулся. Взор фиолетовых очей упал на старика.

– Нет, – улыбнулся парень. – Просто перерыв сделать решил.

Сейчас Кай чувствовал себя как никогда хорошо. Невероятную усладу ему доставляло медленно остывающее от упражнений тело.

– Я так и думал… – усмехнулся в ответ хитрый лекарь. – Но, знаешь, Кай… Ты можешь обманывать кого угодно, но не меня. Я же чую, что ты далеко превосходишь уровень Закалки Легких, так ведь?

– Возможно… – выдохнув, неопределённо ответил парень.

– Хех, – издал легкий смешок Джонго. – Я не знаю, понимаешь ли ты это, но скорость твоего развития невероятна – с учетом того, что у тебя нет ресурсов или древней родословной. Не каждому аристократу дано достичь Закалки Легких лишь за год.

Удивленный такими речами, Кай слегка приподнял бровь. Конечно же, он понимал все это.

– Вот только это ничто! Я бывал за пределами Алькеи, во многих странах. Мне приходилось встречать юношей и девушек твоего возраста или даже младше, которые уже поднялись на ступень Закалки Разума! – тон Джонго полностью переменился. – Ответь мне, ты действительно хочешь идти по пути боевых искусств? По пути, на котором тебе вечно будут сопутствовать страдания!

Такой резкий вопрос немного разозлил парня, так что Кай ответил дерзко:

– Плевать! Лучше я буду идти против небес и погибну, словно мотылек, летящий на пламя, зная, ради чего это, чем отдам свою свободу в руки сильных, чтобы затем все равно погибнуть! Но более того – я чувствую, что моя душа лежит к изучению боевых искусств. И свернуть с этого пути – означает предать самого себя!

Услышав слова Кая, старик Джонго немного удивился. Он не ожидал такой сознательности от внука. Лицо целителя разгладилось.

– Что ж, я всё еще не поддерживаю твое намеренье, но… – непонятно чему кивнул старик. – Но мешать тебе не буду… Впрочем, как и обучать. Вот только это не значит, что я не могу помочь внуку…

Джонго неожиданно бросил что-то Каю. Парень без каких-либо проблем поймал непонятный предмет.

– Постарайся использовать её хотя бы на треть, – кинул напоследок старик, прежде чем уйти.

Раскрыв ладонь, Кай взглянул на пойманный предмет.


[Пилюля Синего Неба]

Ранг: Земной.

Особенность: ускорение процесса абсорбирования внешней энергии при приеме внутрь.


На этот раз Кай действительно оказался ошарашен. Глаза его расширились. И, кажется, он начал понимать, почему же Джонго так долго пропадал в подвале и зачем потребовался тот редкий ингредиент, заказанный из столицы.

На самое главное – откуда старику известен рецепт пилюли, а также где он получил навыки алхимика?


Глава 10. Завершение подготовки и отборочный тур.


Из прочитанных книг в библиотеке старика Кай знал, что такое Пилюля Синего Неба. При приеме она ускоряла абсорбирование внешней энергии, когда попадала в тело практикующего боевые искусства.

Оказываясь в желудке, энергия из пилюли благоприятным образом действовала на весь организм, позволяя ему впитывать чужеродную силу быстрее. Если бы это была пилюля Низшего ранга, то такой эффект длился бы не более одного дня. Но так как Джонго смог создать средство Земного, то это время увеличится до пяти дней.

Но это при стандартном проценте успешного поглощения пилюли.

Ведь хотя она начинала поглощаться сразу, это совсем не значило, что вся скрытая в ней энергия реализуется на сто процентов. Кай знал, что любая пилюля имеет одно особое свойство: когда распадается сдерживающая оболочка, энергия словно взрывается и пытается поскорее покинуть тело человека. Даже окруженная внутренней силой, она находит бреши и вытекает из организма, словно сбегающее дикое животное.

Поэтому эффект пилюль зависит от мастерства в контроле энергии.

Средним результатом является использование как минимум одной трети силы. Талантливым аристократам под силу сохранить сорок процентов, а величайшим гениям империи – половину энергии.

Именно про это и говорил старик Джонго.

Но он и догадаться не мог, что способность Кая может позволить ему подчинить энергию пилюли и не дать уйти даже самой маленькой частичке. Парень может впитать все сто процентов!

А значит – эффект продлиться около пятнадцати дней!

После изматывающей ночной тренировки Кай помылся, переоделся, позавтракал и отправился к себе в комнату. Он не желал откладывать прием пилюли ни на мгновенье.

Удобно усевшись на кровати, парень прикрыл глаза и сконцентрировался на активации виденья энергии. Мир мгновенно окрасился в новые краски, и свет их проникал даже сквозь веки.

– Поехали! – прошептал сам себе Кай и сразу же отправил пилюлю в рот.

Дав попасть ей в желудок, парень начал раскалывать её оболочку внутренней энергией. Процесс поглощения пилюль никогда не проходил быстро, поэтому Кай мысленно приготовился к долгому времяпрепровождению.

Наконец, почти через пятнадцать минут, оболочка ослабла и более не могла сдерживать бушующую энергию Пилюли Синего Неба. К этому моменту Кай подготовился, окружив ее внутренней силой.

Мгновенье спустя в желудке парня произошел мощный энергетический взрыв. Юноша сжал зубы, а его живот вздулся, словно парень переел. Лицо Кая помрачнело, но он всё-таки смог удержать всю энергию, а затем и подчинить её.

Но даже это оказалось непросто. Выяснилось, что сама пилюля состоит из десятков различных видов энергий, объединенных в одну. Именно поэтому подчинение заняло некоторое время, а после сам парень чувствовал её как нечто очень тяжелое.

Теперь ему стало понятно, почему у других людей большая часть энергии всё-таки уходит. Не будь у Кая уникальной силы, он смог бы сохранить не более трети, как и многие другие.

Чувствуя, словно двигает тяжелейший камень, он поддерживал предельную концентрацию, иначе дикая сила пилюли грозила вырваться из-под его контроля. Теперь Каю требовалось равномерно распределить её по всему телу, кроме уже закаленных легких.

Вообще обычно энергию Пилюли Синего Неба направляли в ту область, которая соответствовала текущему уровню практикующего. Но так как Кай закаливал одновременно все тело, задача усложнялась многократно. Распределять энергию по всему организму было в разы тяжелее, чем направлять куда-то конкретно.

Спустя почти час Кай всё же совершил это. Теперь оставалось лишь дождаться поглощения энергии самим телом, после чего оно получит долгожданный эффект на целых пятнадцать дней. Конечно, это звучало легко – просто ждать, но на самом деле Кай находился на пределе.

Он опять сильно вспотел, а его дыхание участилось. Будь в этот момент кто-то в комнате, он мог бы увидеть, как под закрытыми веками парня дергаются глазные яблоки. Из носа начала капать кровь.

Особая способность управлять любой энергией имела свои пределы, и сейчас Кай приблизился к ним как никогда. Его голова раскалывалась от боли, и даже некоторые сосуды полопались. Интенсивность контроля энергии в данный момент настолько усилилась, что казалось, Кай прошел сразу три тренировки, схожих с ночной.

Но наконец, когда пошел третий час после приема пилюли, её сила всё же сдалась и окончательно усвоилась. Кай наконец перестал использовать контроль и тут же свалился без сознания.

Очнулся парень ближе к вечеру, когда услышал чей-то взволнованный голос сквозь пелену тьмы. Как оказалось, это была Улия.

Зашедшая проверить брата девушка никак не ожидала найти Кая лежащим без сознания и с разводами крови на лице.

Продирая глаза, парень начал медленно подыматься. Наконец взгляд сфокусировался, и он смог увидеть обеспокоенное лицо Улии.

– Ты в порядке? – взволнованно спросила она.

– Да… – как-то неопределённо ответил Кай.

И, как ни странно, он действительно чувствовал себя нормально. Голова не болела, а лопнувшие сосуды перестали кровоточить. Энергии внутри недоставало, и Кай подозревал, что, пока он был в отключке, его тело вновь занялось самовосстановлением. С другой же стороны, он ощущал легкость и готовность к действиям. Поглощенная его телом пилюля улучшила возможности организма к абсорбированию внешней энергии.

– Но у тебя кровь!

– Где?

Девушка достала платок, смочила его водой и вытерла засохшую алую полоску на лице Кая.

– Что случилось? – не успокаивалась Улия.

– Ничего страшного, – выставил перед собой руки Кай. – Я просто немного перетрудился…

– И это ты называешь «немного»? – возмутилась она. – Я зову дедушку, пускай проверит тебя!

В итоге Каю так и не удалось убедить Улию, поэтому вскоре она привела в комнату Джонго. Выслушав внучку, старик покивал и попросил её выйти из комнаты.

– Ты действительно еще та заноза… – выдохнул лекарь, массируя переносицу и глядя на Кая. – Ни одна пилюля не стоит того, чтобы гробить свое здоровье. Сколько тебе удалось поглотить?

– Сорок процентов, – не моргнув и глазом, соврал Кай, так как о сотне сказать не мог. Ему бы просто не поверили.

При таком ответе в глазах Джонго на мгновенье мелькнуло удивление и восхищение, но это быстро прошло.

– Ладно, ложись! – велел целитель.

Парень хотел сказать, что с ним действительно всё нормально, но ладонь старика толчком в грудь повалила его обратно. И странно не то, что парень не сопротивлялся, а то, что он не мог этого сделать. Небольшое давление Джонго оказалось просто непреодолимым для Кая.

Ошарашенно глядя на седого старика в рясе лекаря, парень понимал, что со всей своей силой вообще никак не может противостоять руке целителя. И дело не только в неожиданной мощи старца, воина ступени Закалки Души, но в том, как именно Джонго распределял силу.

Давя Каю ладонью точно в центр тяжести тела, старик неведомым образом распределял свою силу так, что парень не мог противиться.

Уложив внука на кровать, старик начал сканировать парня, используя особую медицинскую технику.

Минуту спустя Джонго закончил и убрал руку. Удивленно поглядев на Кая, он сказал:

– Опять ты меня удивляешь… Да, ты здоров. Наверное, Улия просто преувеличила, – пробормотал старик. – Но я заметил небольшое истощение энергии в твоем теле, займись восстановлением.

С этими словами лекарь развернулся и задумчиво направился к выходу.

Кай же, как и сказал Джонго, восстановил через полчаса всю энергию и вышел на улицу. Сила Пилюли Синего Неба уже давно впиталась, и несколько часов он бездарно потратил, просто проспав. У парня было всего около пятнадцати дней, дабы максимально эффективно реализовать действие пилюли. Отныне он не хотел тратить ни секунды понапрасну.

Вернувшись в сад, Кай вновь занялся тренировкой, параллельно поглощая энергию. Пилюля даст ему пятикратное ускорение впитывания силы, так что он выжмет все соки из себя, но закалится как можно лучше.

Все пятнадцать дней Кай тратил минимум по десять часов в сутки на тренировки. Его тело позволяло ему поддерживать такой сумасшедший режим и не стать инвалидом. Кроме этого парень занимался лишь однообразной тренировкой, совсем не тратя время на занятия с клинком.

В итоге, как оказалось, действие пилюли продлилось почти семнадцать дней. Но даже после их окончания Кай не прекратил занятия в таком темпе, а продолжил еще в течение тридцати трех дней.

Таким образом, за тренировками прошло пятьдесят суток, и до начала турнира оставалось еще десять дней. Это время юноша решил посвятить клинку. Полдня он занимался фехтованием, отработкой стоек и взмахов, оставшееся же время медитировал с мечом.

Погружаясь в глубины разума, он размышлял над сутью меча, выискивая подсказки в нём самом. Сидя в позе лотоса с полоской стали на ладонях, Кай пытался осознать эфемерные и такие мистические законы.

Законы этого вида оружия.

На самом деле, если бы не наблюдение за Яфреном и советы мечника, Кай мог бы и не узнать, как всё же постигать эти таинственные законы.

По словам наемника, существовали не только законы меча. Были и законы копья, секиры, молота и даже ножа. Все они относились к виду законов оружия. Существовали также законы стихий, таких как огонь, земля, вода, ветер, молния, свет и другие. Как подозревал сам наемник, существовали свои законы для каждого вида энергии.

«Для постижения хотя бы одного закона требуется проводить время в медитациях за созерцанием нужного образа. Например, меча», – вспомнились Каю слова Яфрена.

Но сколько бы парень ни проводил времени в медитациях с клинком в руках, за целый год он ничего так и не понял. Те таинственные символы, узоры и нити, что появлялись у наемника, так и не были осознаны Каем даже при абсолютной памяти. Он мог их в точности вспомнить, но ничего не понимал. Ни то, что они из себя представляют, ни как их создать. Ему было сложно даже их описать.

Но в момент медитации Каю казалось, что чувство родственной близости с оружием – словно оно часть руки – по крупице нарастало в нём. Именно поэтому парень не бросал это дело.

Ведь если верить словам Яфрена, то:

«Если тебе когда-нибудь посчастливится подняться достаточно далеко, то ты поймешь, что энергия, всякие ступени, техники – это лишь вспомогательный инструмент. Все они подчиняются законам этого мира, но вот если ты подчинишь себе законы…»

Десять дней Кай потратил на поиски понимания и фехтование. Завтра заканчивался прием заявок и начинался первый этап турнира.

Истязая себя все эти два месяца, Кай чувствовал, что действительно стал сильнее.

С помощью Пилюли Синего Неба парень смог добиться большого успеха в развитии тела. Сейчас, по его собственным ощущениям, закалка всех уровней, кроме легких, уже достигла пятидесяти пяти процентов. В данный момент его параметры выглядели следующим образом:


Параметры:

Возраст: 15

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Тела

Уровень: Закалка Легких


Характеристики:

• [Мощь]: 3,16

• [Скорость]: 3,17

• [Выносливость]: 3,89

• [Стойкость]: 4,5

• [Ментал]: 2,93

• [Энергия]: 4,64


Способности:

• [Дыхание Силы]. Ранг: Низший

• [Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший


Законы:

Не известны.


Из-за того, что тело Кая могло в полтора раза больше закаляться, а значит, и становиться сильнее во столько же раз, нынешние параметры можно было сравнить с кем-то, достигшим уровня Закалки Костей и уже начавшим заниматься усилением мышц.

Что же касается навыков владения мечом, то они определённо улучшились.

Одевшись и использовав Технику Поддельного Лица, Кай наконец впервые покинул дом за эти шестьдесят дней. Его путь лежал в центр Кальтии, в здание мэрии. Ведь именно там проводилась регистрация участников турнира, потому что имперская власть в городе согласилась стать посредником между знатными семьями на мероприятии, а также судьями.

Вот только пока парень с головой погрузился в тренировки, жизнь в городе не стояла на месте. Поэтому в и без того многолюдном центре Кальтии народу в этот день собралось еще больше. Каю буквально приходилось протискиваться и расталкивать других, в надежде добраться до главной площади.

И, как вскоре он понял, событие оказалось куда более масштабным, чем кто-либо мог себе представить. Ведь, как только весть разошлась по региону, в город хлынули толпы людей. И участников среди них явилось меньше всего. В основном новоприбывшими стали те, кто хотел нажиться в дни турнира на ставках или продавая свои товары. Ну и простых зрителей тоже хватало.

Свободных мест не осталось ни в одной гостинице, а любые товары, что могли помочь на турнире, уже давно смели со всех прилавков. Соответственно, взлетели и цены. Такого количества людей Кальтия никогда еще не знала.

Но что удивило Кая больше всего, так это то, что весть пошла за пределы региона. В итоге еще из трех других областей прибыли как новые участники, в том числе и из других аристократических семей, так и зеваки.

Поэтому, когда парень наконец добрался до нужного места и отстоял очередь, он получил жетон участника с порядковым номером. Кай оказался аж две тысячи четыреста тридцать восьмым.

За пять дней, что шла регистрация, перед ним прошли почти две с половиной тысячи практикующих боевые искусства!

Такого числа участников не ожидали даже знатные семьи Кальтии, поэтому они в срочном порядке придумывали дополнительный, отборочный раунд.


***

Две тысячи семьсот тринадцать человек стояли посреди огромной поляны в лесу, далеко за стенами города. Вчера еще почти триста человек подали заявки. А с самого утра по городу прокатилась весть, что всем участникам нужно собраться в указанном месте и взять с собой свои жетоны.

Стоя среди бойцов, Кай видел самых разных людей. Здесь были как его ровесники, так и воины, которым исполнилось по двадцать четыре-двадцать пять лет. Многочисленные парни и девушки, экипированные самым разным образом, держали и различное оружие. В такой толпе даже системные вещи попадались не так уж и редко, хотя почти все – Низшего ранга.

Единственных, кого Кай так и не заметил, это аристократов. Он знал, что по правилам каждая знатная семья может выставить не более десяти человек. Всего же, если считать аристократов из других регионов, выходило десять семей – сто человек. Вряд ли кто-то отказался бы от своих мест.

И вот никого из них парень не увидел.

– ВНИМАНИЕ! – разнесся оглушительный мужской бас над поляной. Говоривший определённо воспользовался какой-то техникой для усиления звука.

Все участники мгновенно повернулись туда, откуда доносился голос.

Перед толпой стояло несколько человек из четырех семей Кальтии и представители мэрии, а говорившим оказался крупный мужчина ступени Закалки Души. Младший брат патриарха Йони.

– Меня зовут Эрнст Йони, я буду проводить отборочное испытание! – объявил он. – Сейчас я объясню вам правила тура! У всех вас есть номерные жетоны, посему вам нужно будет собрать еще девять жетонов! Далее вам потребуется добраться до этого круга, внутри которого запрещены любые сражения, и сдать здесь собранные жетоны! Прошедшими испытание считаются лишь первые двести двадцать четыре человека. Те же, кто не успеет попасть в их число, будут считаться выбывшими из турнира! Если вы потеряете свой жетон, но принесете десять чужих, это засчитываться не будет! Вы пройдете лишь с девятью чужими и одним своим, и никак иначе!

– Также! – продолжил он после небольшой паузы. – Любые убийства запрещены и будут наказываться! Полигоном для сражения считается весь лес! Как видите, правила максимально честны и прозрачны! Испытание начнется по моей команде! Если есть какие-то вопросы, задавайте сейчас!

Закончив, Эрнст выдохнул. Последнее он добавил чисто «для галочки», так как среди этих молокососов вряд ли нашелся бы тот, кто не побоялся бы действительно задать ему вопрос. Всё же многие из участников никогда не видели кого-то, достигшего ступени Закалки Души, и он внушал им трепет. Остальные же просто знали этого человека, который считался третьим по силе в Кальтии после своего брата и патриарха Бейвек.

Размяв шею, мужчина уже хотел начать отсчет, но…

– Я бы хотел задать вопрос! – неожиданно раздался чей-то голос из глубин толпы.

На лице Эрнста отразилось удивление, а толпа участников начала оглядываться и шептаться, ища взглядом неизвестного смельчака и глупца.

Наконец вперед вышел молодой парень.

– Фу, ну и уродец, – прошептал кто-то из участников.

– Да он же лишь на Закалке Легких!

– Его первым и сметут, – раздались шепотки окружающих.

– Легкая добыча… – усмехнулся стоящий неподалеку парень на уровне Закалки Кожи, с двумя клинками за спиной.

– Он совсем идиот, раз действительно задал вопрос господину Эрнсту!

Несмотря на отпускающих колкости людей, парень улыбался.

– Назовись и спрашивай! – сердито взглянул на смельчака мужчина, но, к своему удивлению, заметил, что парень совсем не испугался его ауры.

– Меня зовут Ушан Арнхард, – назвался Кай тем именем, под которым зарегистрировался. Что касается фамилии, то в империи ею обладали не все. Поэтому никто и не догадывался о фамилии Кая. Кроме того, всех тех, кто знал парня под этим обличием, он предупредил, что будет участвовать под другим именем. – Я хочу спросить… Вы сказали, что всё честно, но разве справедливо выставлять первые уровни Закалки Тела, которых здесь больше всего, против последних?

Услышав вопрос, многие, чей уровень ограничивался Закалкой Легких, Закалкой Сосудов или Закалкой Сердца, закивали. Действительно, как им пытаться победить кого-то, кто уже закалил кости или даже мышцы?

– Во-первых, – начал отвечать Эрнст, даже не моргнув, – на ступени Закалки Тела больше решают навыки, а не параметры! История знает множество случаев, когда некто, будучи на первом уровне, смог победить кого-то на последнем. Ну а во-вторых, никто не тащил вас сюда насильно! Вы могли догадаться, на что шли! И если здесь есть слабаки и трусы, то можете прямо сейчас зайти в круг и сдать свои жетоны, чтобы покинуть турнир!

С последними словами мужчина презрительно взглянул на Кая, как бы намекая на него. Но парень и бровью не повел, продолжая усмехаться.

Что же касается остальных участников, то хоть они и возмутились такими словами, но всё же приняли эти доводы.

– Я понял вас, – кивнул Кай. – Но тогда у меня есть еще пара вопросов. Мне вот интересно, а где все участники, принадлежащие к знатным семьям? Разве не должны они участвовать вместе с нами, если всё настолько честно?

Второй вопрос парня вновь поднял волну обсуждений, еще громче. Многие и вправду заметили, что никого в гербовых одеждах здесь нет, да и аристократы выделялись бы множеством системных предметов.

Это возбуждение, конечно же, не осталось незамеченным ни Эрнстом, ни стоящими рядом представителями Сувон, Бейвек и Ниоян.

– Им не нужно участвовать в отборочном туре, так как вам не сравниться с потомками знати! – сгоряча выпалил мужчина, так как пацан уже начинал бесить его.

Вот только не стоило Эрнсту говорить это так резко и такими словами. Со стороны двух тысяч участников послышался неодобрительный гул: почти каждый воспринял это как оскорбление. И только после этого мужчина понял, что ляпнул.

– Ах да, я еще хотел спросить последнее, – еще шире улыбаясь, заговорил Кай. – Вы сказали, что только двести двадцать четыре участника пройдут, а нужно принести по десять жетонов, но разве это не значит, что шанс есть только у двух тысяч двухсот сорока человек? А как же остальные несколько сотен?.. Эй, люди, – обернулся Кай к толпе, продолжая её распалять, – я уверен, тут достаточно сильных воинов, у которых стиль боя не завязан на скорость, так ведь? Что же вам тогда делать? Ведь даже среди аристократов есть такие, как вы. Значит ли это, что им повезло не проходить отборочное испытание? И за это мы заплатили им взнос за участие по два серебряных, чтобы у нас даже шанса не было из-за ограниченного числа участников?

Последний вопрос Кая окончательно разъярил публику, а возгласы особо разозленных усиливали общее настроение. Почти каждый участник турнира оказался взбешен такой несправедливостью. И весь этот гнев более чем двух тысяч практикующих боевые искусства был направлен на четверку представителей знатных семей. Поэтому даже кому-то ступени Закалки Души было невозможно игнорировать столько людей.

А так как ситуация поменялась так резко и эмоционально, почти никто даже и не задумался, что Кай манипулировал и исказил факты с подсчетом шансов. Потому что это значило, что на одно место будет претендовать не один из десяти, как было бы без ограничения, а один из двенадцати.

Достаточно сильные бойцы в любом случае бы прошли. Ведь, по факту, только сорок семь мест теряется из-за ограничения, что не так уж и много, поскольку последние прошедшие вряд ли вообще смогут добиться большего.

Заметив такую реакцию в толпе, Эрнст, хоть и был зол на парня, но всё же сдержался, решив не начинать перепалку или, тем более, угрожать, что сделало бы лишь хуже. Они что-то обсудили с другими аристократами, а затем представитель Йони вышел обратно.

– Хорошо, мы посовещались и пришли к решению, – голос брата патриарха вновь разнесся по округе. – В качестве компенсации за дополнительные уровни испытаний первые три человека, показавшие наилучшие результаты, получат дополнительные награды – по одному крохотному кристаллу энергии каждый!

У толпы, услышавшей про возможность получить дополнительные призы, настроение резко изменилось.

Вопросительно взглянув на Кая, Эрнст увидел лишь нахальную ухмылку. Парень больше не собирался ничего спрашивать, словно добился своего. Мужчина перевел взгляд на слуг семьи Йони. Всё же ограничение налагалось лишь на членов семьи, но не их последователей.

Заметив взгляд своего господина, каждый из них понял намек. Медленно они начали подбираться ближе к Каю.

– Что ж, раз теперь больше вопросов нет, то даю вам пятнадцать минут на подготовку к испытанию. Ровно через четверть часа я дам команду начинать. До этого любые сражения запрещены! Свободны!

Договорив, Эрнст направился к палатке в нейтральном круге, а множество участников растерянно осталось стоять на месте. Но некоторые всё же поняли, зачем нужны эти пятнадцать минут, и побыстрее направились к лесу. Ведь если кто-то останется на этом поле, то станет легкой мишенью для других.

Всё больше людей покидали поляну, уходя поглубже в заросли и дожидаясь сигнала.

И лишь небольшая группа осталась стоять, никуда не торопясь уходить. Четырнадцать парней на уровне Закалки Сердца полностью окружила Кая.

– Ну что, уродец, – заговорил самый крупный среди них, – дотявкался на господина Эрнста? Теперь ты за это ответишь! Осталось дождаться начала испытания.

– Ага! – поддакнул парень рядом. – Не стоило такому слабаку вообще приходить на турнир! Но ты не бойся, мы тебя не убьем, просто сделаем так, чтобы ты всю оставшуюся жизнь даже пошевелиться не мог! А-ха-ха…

Кай ничего не ответил, а попросту сел на землю и погрузился в медитацию.

– Что ты творишь, уродец? – насмехался главарь. – Настолько нас боишься, что даже стоять на ногах не можешь?

Когда прошло пятнадцать минут, Эрнст покинул палатку. Кинув взгляд на группу слуг, он усмехнулся. Мерзкий пацан наконец поймет, как стоит разговаривать со знатью!

Мужчина вернулся обратно к палатке, вздохнул поглубже и, создавая технику, закричал:

– МОЖЕТЕ НАЧИНАТЬ!

Дождавшиеся сигнала участники мгновенно пришли в движение, сразу же завязалось множество схваток в лесу. Знакомые уже успели сформировать общие группы для успешного прохождения этапа и собственной безопасности. Но всё же, даже объединившись с другими, никто быстро не наберет нужное количество жетонов.

Вернувшись в палатку, где обедала знать, Эрнст тоже хотел приступить к трапезе, но буквально через пять минут его отвлекли. Вбежавший слуга выглядел ошарашенным.

– Что произошло? – разгневался брат патриарха.

– Го-господин… – мямлил отвечающий за сбор жетонов у участников слуга. – Там это… первый прошедший человек появился!

Жевавший в этот момент мясо Эрнст, чуть не подавился, но всё же быстро взял себя в руки. Это что же за монстр скрывался в толпе, раз сумел собрать нужное количество жетонов так быстро?

– Ну и что? Зачем ты мне это сообщаешь?

– Понимаете… этот тот самый уродец, который смел задавать вам вопросы.

Аристократ так стремительно рванулся к выходу, что всех присутствующих обдало ветром.

– Невозможно… – произнес он, глядя на сидящего в нейтральном кругу Кая, рядом с которым лежала стопка из четырнадцати чужих жетонов и один – его собственный.

Взглянув чуть дальше, Эрнст смог заметить валяющихся на земле и стонущих от боли слуг Йони, что выступали как участники турнира.


***

Странно, что это было за чувство?

Я знал, что мне не дадут уйти в лес, так что решил принять бой на месте и не ходить далеко за жетонами. Хотя, конечно, я не ожидал, что противников будет так много. Но выбора не оставалось, так что я просто решил сконцентрироваться на предстоящем сражении и начал медитацию, чтобы подготовить разум.

Яфрен говорил, что это помогает.

И когда мои внутренние часы подсказали, что время почти вышло, я встал и достал клинок. А вскоре прозвучал сигнал к началу. И хотя я превосходил каждого из них в силе, навыках боя и количестве энергии, их всё же было слишком много. Так что мне пришлось мысленно приготовиться к ранениям и нелегкому бою.

Но, как только я направился к сильнейшему, странное, мистическое чувство посетило меня. Двигаться стало легко. Но самое главное, я начал замечать десятки, если даже не сотни самых разных мелких деталей – как в чужих, так и в своих движениях. Мне казалось, я знаю ответы на все вопросы, знаю, что и как делать, куда в какой момент двигаться. Каждое сокращение мышц, каждый вдох и выдох, и даже каждый брошенный взгляд. Я всё это подмечал, словно в замедленной сьемке.

Мне не требовалось даже виденье энергии, чтобы суметь предсказать чужие действия. Но, используя и его, я уже начал думать, что ничто не укроется от моего взгляда.

Вся картина боя – словно открытая книга, которую я мог с легкостью читать. Продлилось это чувство не более пары секунд, оставив по себе лишь эхо. Но даже на его отголосках мне удалось на порядок улучшить контроль над собственным телом. Там, где я раньше мог совершить десяток ошибок в одном движении, я более не совершал ни одной. В то же время, предвидя действия противников, я без труда использовал это против них.

Вернув клинок в ножны, я без каких-либо проблем смог уложить всех врагов, используя только навыки рукопашного боя из прошлой жизни. Которые, кстати, кардинально улучшились, а я сам неосознанно совершал такие движения, о которых никогда бы и не подумал прежде.

И только после окончания стычки, которая продлилась не более пары минут, неведомая сила покинула меня, оставив по себе только тошноту и слабость во всем теле. В итоге больше всего времени мне пришлось потратить на сбор жетонов.

Уже добравшись до нейтрального круга и показав собранные трофеи слуге, я решил вновь заняться медитацией, дабы попытаться осознать произошедшее, а также перетерпеть тошноту.

Концентрируясь на воспоминаниях о сражении, я никак не мог ухватиться за понимание той силы. Мистическое чувство постоянно ускользало от моего разума, словно неуловимая птица.

Таким образом прошло еще двадцать минут, когда я неожиданно услышал легкий шелест травы поблизости и почувствовал некую ауру, возникшую словно ниоткуда.

Открыв глаза, я увидел стоящего рядом парня лет восемнадцати, на уровне Закалки Кожи. У него были серебристые волосы, глаза скрывала длинная челка, в ушах качались серьги. За спиной у парня красовалась пара мечей.

– Ты сдаться реши… – внезапно замолк он, заметив стопку жетонов у моих ног. Улыбка тронула его губы. – Неожиданно. "Легкая добыча" оказалась первым местом… Ивсим, – без какого-либо недоброго умысла протянул он правую руку для знакомства, что обычно делали лишь простолюдины в этом мире. – Как видишь – второй после тебя.

– Ушан, – поднялся я на ноги, крепко пожимая его грубую от тренировок, худую ладонь.


Глава 11. Лучший среди простолюдинов.


Над огромным лугом, затерянным среди зелёных лесов на юге региона Кальтии, неспешно плыли причудливые облака. И их становилось все больше, они затягивали все небо, гонимые восточным ветром.

Мало кто догадывался, что близился час бури…

На земле, под облаками, мельтешили маленькие двуногие существа. Вечно суетливые и забавные, они стремились дотянуться до небес, но даже и не подозревали, что тем нет дела до судеб смертных.

Спустившийся к земле ветер заставил листья на деревьях затрепетать, а травы заколыхаться в причудливом танце. Взметнул волосы Кая.

Ныне кроме него и Ивсима в нейтральном кругу находились уже более трех сотен участников. Вот только прошли тур сто девяносто. Все остальные просто сдались и вернулись, не желая нарваться на более активных.

Сам же Кай вновь погрузился в медитацию – после того, как познакомился со вторым финалистом, который, как оказалось, прибыл из другого региона, западнее Кальтии.

Кай все не успокаивался, надеясь осознать и полностью понять то мистическое чувство, пробудившееся во время боя со слугами Йони.

И пока он сидел на земле, погрузившись в глубь своего сознания, неподалеку стоял человек, с интересом рассматривающий Кая. Невысокого, худощавого, но крайне жилистого Ивсима кое-что крайне заинтересовало.

Едва прибыв сюда – одним из первых – до начала испытания, он наблюдал за очень многими людьми. Зная о таком огромном числе участников, парень догадывался, что организаторам придется сильно сократить их количество. Так что, наблюдая, он определил тех, кто относился к группам, а кто был таким, как он – одиночкой. В итоге, подыскав небольшую группу, где сильнейшим оказался воин уровня Закалки Сердца, Ивсим сделал их своей целью.

Как только им дали пятнадцать минут на подготовку, парень скрытно последовал за предполагаемой добычей. Он нисколько не сомневался в своей подготовке и силах. Ибо, в отличие от подавляющего большинства участников, включая даже аристократию, Ивсим владел настоящими боевыми техниками Земного ранга.

Парень знал, что добудет нужное количество жетонов раньше всех. По мнению Ивсима, на самом деле тут никто не мог и близко сравниться с ним.

А уж когда объявили дополнительные награды за победу в отборочных испытаниях, парень решил выложиться по полной…

Родившийся почти на границе диких земель, в пять лет выброшенный матерью из дома, Ивсим должен был погибнуть. Но ему повезло. Он встретил учителя. Того, кто узрел в умирающем мальчишке огромный талант, запрятанный, словно неограненный алмаз, в куче грязи.

С того самого дня парень обучался боевым искусствам, живя в диких землях вместе с наставником. А позволить себе он это мог, так как его тело содержало в себе кровь древних зверей, развившихся до высоких ступеней. Такие люди, как он, были немногочисленны, и даже если у кого-то из них в жилах и текла кровь монстров, то не всегда она была активна.

Но Ивсиму улыбнулась удача: он родился тем единственным из миллионов, кто мог поглощать дикую энергию без какого-либо вреда для себя. Именно это и заметил его наставник, решивший обучить мальчишку.

С того самого момента и начались тяжкие, наполненные упорным трудом дни. Сначала – восемь лет физических тренировок и обучение владению парными клинками. И уже в двенадцать лет среднее значение параметров Ивсима превысило единицу. А на следующий год парень наконец смог постичь контроль энергии.

Поэтому с тринадцати началась его закалка. И хотя сейчас он выглядел немного старше, но на самом деле ему только недавно исполнилось шестнадцать лет. И уже в этом возрасте Ивсим смог постичь несколько боевых техник Низшего ранга и пару Земного. А благодаря повышенному фону внешней энергии в том месте, где он жил, его нынешний уровень достиг пятидесяти процентов Закалки Кожи.

Не имея редких ресурсов, доступных знатным семьям, Ивсим смог опередить в развитии многих кичащихся своей силой аристократов.

Но всё это оказалось возможным лишь по одной причине – его учитель был мастером, превзошедшим ступень Закалки Души. Что и позволило ему жить на диких территориях.

Обрести такого наставника мечтал почти каждый практикующий боевые искусства в империи. Но повезло Ивсиму.

Именно из-за этого парень был уверен в собственных силах.

С легкостью разобравшись с выбранной группой и забрав их жетоны, он сразу же направился к месту завершения испытания. Но и подумать не мог, что там уже кто-то будет. И ладно бы, это оказался кто-то более сильный, сумевший утаиться от внимания Ивсима. Но нет! Это оказался тот самый нелепый паренёк уровня Закалки Легких.

«Какую силу он скрывает? – не мог понять Ивсим. – Неужели этот Ушан умышленно вынудил организаторов расщедриться на дополнительные награды и одновременно нашел себе врагов среди слуг знати, чтобы не ходить далеко за жетонами и стать тем, кто получит приз? Он настолько не сомневался в своих силах и успехе, что придумал это всё? А теперь еще и сидит такой спокойный! Как же интересно… Хочу! Хочу проверить его силы!»

От азарта Ивсим скалился, из-за чего другие участники обходили его стороной, чувствуя недобрую ауру.

«Мастер был прав, когда решил отправить меня в странствие. Сидеть на одном месте слишком долго, это равнозначно увяданию для идущего по пути боевых искусств. Я только покинул родной край, но уже смог повстречать такого невероятного человека… Мир действительно велик, и я не видел даже малой его части. Словно лягушка, сидящая в глубоком колодце и не ведающая об океане вокруг».

Прошло полтора часа, когда появился последний, двести двадцать четвертый участник, собравший нужное количество жетонов.

– Объявляю первый этап отборочного испытания оконченным! – объявил на весь лес хмурый Эрнст, изредка бросая гневные взгляды на спокойно медитирующего Кая. – Все остальные участники отныне считаются выбывшими! У прошедших есть еще полчаса на восстановление сил, после чего подходите к этой палатке!

Спустя тридцать минут ее окружила толпа из более чем двухсот человек.

– Вторым и последним этапом отборочного испытания будут… – мужчина окинул взглядом всех, но мерзкого пацана так и не увидел. Даже спустя отведённое время Кай продолжал медитировать, лишь немного ослабив концентрацию, дабы услышать правила. – Будут бои один на один, в группах по восемь человек. Тот, кто одержит наибольшее количество побед в группе, и будет считаться победителем. В случае, если количество побед окажется равным, мы примем во внимание результат первого этапа. Группы уже распределены, так что слушайте внимательно!

Эрнст закончил, и вслед за ним слово взял слуга, начавший оглашать номера групп и имена их членов.

Кай оказался в первой группе. Ивсим во второй. И, как все поняли, распределяли их в соответствии с быстротой прохождения первого этапа. То есть в первой группе оказались участники под номерами 1, 29, 57, 85, 113 и так далее с шагом в двадцать восемь человек. Остальных распределили так же, но отсчет начинался со следующего наименьшего номера.

Точнее, так должно было быть, но по какой-то причине в группе Кая получилось иначе. Среди его противников не было никого ниже уровня Закалки Костей.

«Понятно… не ожидал, что Эрнст и его семейка окажутся такими злобными мудаками. Решили, значит, палки мне в колеса повставлять… – задумался Кай, начиная подниматься. – Да и что это за формат такой вообще? После нынешнего этапа останется только двадцать восемь человек, которым потом и придется участвовать в общем турнире против сотни аристократов. Какие же они…»

Услышавший о боях Ивсим на мгновенье обрадовался, но, когда понял, что он в разных группах с Каем, радость сменилась разочарованием. Подойдя ближе к тому, с кем он хотел сразиться, серебристоволосый произнес:

– Надеюсь, встретимся на арене, и ты не вылетишь слишком рано! – хлопнув Ушана по плечу, Ивсим зашагал дальше.

Кай удивленно взглянул на этого странного парня, но, пожав плечами, ничего не ответил. Он отправился за судьей своей группы на отведенный им край поля, где уже на земле начертили круг диаметром с десяток метров. В общем, участков сделали двадцать восемь – ровно по количеству групп. Ибо поединки каждой из команд должны были проходить одновременно.

– Кгхм, – привлек к себе внимание моложавый судья, который, судя по форме, являлся представителем мэрии. – Еще раз напомню! Убийства запрещены! Каждому из вас предстоит один бой с каждым из участников вашей группы, что в сумме составит семь сражений. Поэтому время ограничено. На один поединок дается не более десяти минут. Если по истечении этого времени оба участника останутся на ногах, то победителем будет считаться тот, кто получил наименьшее количество повреждений. Также, если кто-то из вас не сможет продолжать поединки, то его, соответственно, исключат из турнира. Итак, первый бой, – судья взглянул на листок, – Ушан Арнхард против Тойвеля! Заходите в круг поединков и по моей команде можете начинать. Проигравшим считается тот, кто потеряет сознание.

«Что? – удивился Кай. – А где же право сдаться? Я более чем уверен, что такая возможность предусмотрена. Он нарочно не сказал о ней?»

Кай переступил через черту взрыхленной земли и сделал еще пару шагов. С другой стороны к кругу медленно направился огромный, перекачанный, почти двухметровый мужик уровня Закалки Мышц. Если бы не проверка всех участников на костный возраст, Кай ни за что не поверил бы, что этому мордовороту не более двадцати пяти лет.

– Эй, пацан! – бросил здоровяк, разминая кулаки. – Не имею против тебя лично ничего, но деньги нужно отрабатывать. Так что, пожалуйста, не вздумай отключиться слишком рано.

– Давай, раздави уродца! – выкрикивали другие участники группы.

– Только нам оставь хоть немного! Я тоже хочу поразвлечься.

Слегка удивленный такими речами, Кай взглянул на судью. Но тот уже успел отвернуться, начисто игнорируя угрозы бугая.

«Ясно… И этого купили. То-то он не все правила сообщил. Хех, как забавно… Ах, ну да, эти тупицы прибыли достаточно поздно, чтобы знать, что я оказался первым прошедшим».

– Что ж, раз все готовы, можете начинать бой!

У здоровяка было длинное копье, и он тут же направил его на Кая. Резко сделал шаг вперёд, а затем совершил молниеносный выпад, держа оружие одной рукой.

Увы, но Кая в том месте уже не оказалось.

Сделав рывок, парень идеально уклонился от острого наконечника, проскользнув вдоль древка. Здоровяк видел эти невероятные и быстрые движения, но отреагировать не успевал. Буквально за мгновение Кай подобрался к Тойвелю вплотную.

Хлесткий удар по локтю – со знанием точек, почерпнутым из книг Джонго – заставил здоровяка разжать хватку и выронить оружия. Не успел Тойвель среагировать, как получил еще два удара в область кадыка и левой почки. И вместо комариных укусов, каких ожидал от мальца на уровне Закалки Легких, Тойвель ощутил удары огромной силы.

Руки здоровяка рефлекторно вскинулись к покалеченной шее, когда на его левое колено с сокрушительной мощью обрушилась стопа Кая. Раздался резкий и отчетливый треск, и бугай начал заваливаться.

Тойвель хотел закричать, но не смог из-за удушья. Лишь в бегающих из стороны в сторону испуганных глазах застыл немой крик боли и ужаса. К сожалению, для Тойвеля на этом ничего не закончилось.

Не дав противнику упасть, Кай схватил его за руку и дернул, дабы громила перевернулся и стало возможно заломить ему конечность.

Еще один хруст услышали все стоящие рядом, шокированно глядя на происходящее. Ибо среди них всех Тойвель был сильнейшим.

Наконец оправившись от удара в горло, мужик закричал:

– Я сда… – атака ногой по затылку впечатала здоровяка лицом в землю, не позволив договорить.

– Эй, не вздумай отключаться слишком рано! – холодно и спокойно сказал Кай.

В итоге еще более пяти минут он жестоко избивал Тойвеля, не позволяя ему сдаться, пока тот не потерял сознание и судья не остановил поединок. Никто из их группы не мог поверить в случившееся.

«Жаль, то необычное чувство, дающее окрыляющую силу, так и не появилось…»

Когда Кай отошел от превращенного в отбивную Тойвеля, судья сразу же кинулся к пострадавшему, проверять пульс. Злобно взглянув на Ушана, он закричал:

– Если бы он умер, то тебя ждала бы тюрьма или огромный штраф! – буквально выплюнув эту фразу, злился представитель мэрии.

– Не бойтесь, – усмехнулся Кай. – Я очень хорошо разбираюсь в человеческом теле, так что мог бы его еще хоть час избивать, но не позволил бы умереть. Кстати, я тут подумал… Может, я сразу сражусь с каждым по очереди, а потом вы уже между собой? А то я только разогрелся!.. А?! Есть желающие?

Осматривая всех потенциальных соперников взором своих фиолетовых глаз, Кай казался им диким и смертельно опасным зверем. А его мерзкое поддельное лицо вкупе с кровожадной аурой лишь добавляли страха бойцам.

– Ну чего замолкли? Хотели же развлечься, а теперь словно языки в задницы позасовывали! Давай ты, – указал парень на одного из воинов уровня Закалки Костей, – входи в круг! Мне очень понравилось, как этот немощный не мог никак сдаться, так, может, ты сумеешь хоть что-то показать?!

Человек, на которого указал Кай, молчал. С каждой секундой его всё сильнее охватывал ужас, липким и противным чувством растекаясь по коже и заполняя грудь с каждым новым вдохом.

«Да что это за монстр?! Как он может быть таким быстрым и сильным всего лишь на уровне Закалки Легких? Что с ним не так? Тойвеля многие знали, и здесь нет никого сильнее него! Этот ублюдок хочет сразиться со мной?!»

«Да что за бездна?!»

«Я в это не верю! Может, я сейчас просто сплю и это только сон?»

«Он что, демон?»

Панические мысли метались в головах каждого бойца первой группы. Никто не мог ничего ответить.

– Эй, господин судья! – надоело Каю их молчание. – Эти обезьяны забыли, как разговаривать! Ой, беда-беда… Тогда мне всё-таки придется дожидаться наших поединков согласно расписанию, так ведь?

Парень в одежде чиновника мэрии не успел ничего ответить, как раздался голос позади него:

– Я отказываюсь от поединка с Ушаном! Заранее признаю поражение!

– И… и я!

– Я тоже!

Шестеро крупных мужчин, почти достигших двадцати пяти лет, двое из которых находились на ступени Закалки Костей и еще четверо – Закалки Кожи, сдались все, как один. После показного поединка Кая с Тойвелем никто из них не желал ощутить ту боль и ужас, что сквозили во взгляде и мычаниях самого сильного в их группе.

Ошарашенный судья крутил головой из стороны в сторону и лишь через минуту наконец выдохнул, произнеся:

– Раз шестеро человек сдались, а седьмой проиграл, то Ушану Арнхарду автоматически присуждается семь побед. Это означает, что он становится единственным победителем в боях группы номер один и остальные поединки бессмысленны… – переведя взор на виновника произошедшего, судья сплюнул с океаном яда в голосе: – Поздравляю…

– Хм, – ухмыльнулся Кай, а потом развернулся к главной палатке и направился туда дожидаться окончания боев в остальных группах.

«Чистейшая победа…»

В конце концов, понадобился еще час, чтобы закончились все поединки. Следующим после Кая, без единой царапины, из них вышел все тот же Ивсим, который вновь удивился скорости своего соперника. Ведь парень думал, что уж на этот раз, проведя четыре молниеносных победы, после которых остальные его противники сдались, он уж станет первым. Но опять проиграл этому Ушану…

Затем состоялось вручение дополнительных наград – крохотных кристаллов энергии – тройке лучших. И хотя тех, кто одержал все семь побед (хоть и не так легко) оказалось аж десять человек, учитывая результат первого этапа, призы получили Кай, Ивсим и еще какой-то парень за двадцать, заработавший пару ранений в боях, но занявший восьмое место в сборе жетонов.

После этого всем двадцати восьми бойцам, прошедшим отборочное испытание, велели прибыть послезавтра на центральную арену Кальтии к девяти утра. Как пропуск им следовало предоставить личные жетоны.

На этом отборочный тур закончился…


***

Вечером, когда все участники уже вернулись в город, немногочисленные достойные праздновали победу или готовились к послезавтрашним боям. Проигравшие печалилась из-за провала, а очень многие просто залечивали раны.

Был среди недовольных и один крайне обозленный человек.

Эрнст Йони шагал по коридорам главного здания семьи после доклада патриарху. Доклад вновь заставил его вспомнить о гадком Ушане, настроившем толпу против него, аристократа! А еще этот уродец каким-то образом стал лучшим участником отборочного испытания, сумев победить как слуг их семьи, так и нанятых участников. Это еще сильнее уязвляло гордыню Эрнста, не знавшего доселе поражений от простолюдинов.

А теперь об этом парне весь город говорил и убить по-тихому его не представлялось возможным. Многие уже заметили недовольство Йони этим Ушаном, так что сразу бы сообразили, что к чему. Убивать его пока было нельзя. Да и вредить, в принципе, тоже. Это могло сильно ударить по репутации семьи, если появятся слухи о нечестной игре аристократов.

А кроме того, мужчину злило, что один кристалл пришлось отдать из своего собственного кармана. Семья, конечно, потом вернёт, но какое унижение… И помимо прочего, его брат сообщил, что за два месяца никаких следов и зацепок, касающихся убийства их слуги, так и не нашли.

Это вдвойне бесило воина.

Завернув за угол коридора, широкоплечий мужчина чуть не столкнулся с человеком, успевшим ловко уклониться.

Опустив взгляд, высокий мужчина увидел Кияна, второго из трех сыновей патриарха.

– Дядя Эрнст, – легко поклонился парень в знак приветствия. – Хорошо ли прошел отборочный этап? Как показала себя чернь?

– Пф, – скривился мужчина из-за вопроса племянника, вновь напомнившего о наболевшем. – Так себе прошел… Был там один неприятный уродец. Надеюсь, если ты встретишь его в завтрашних боях, то объяснишь, как нужно относиться к семье Йони!.. А то мелкий гаденыш посмел говорить со мной, как с равным!

– А? – удивился Киян. Кто же это так посмел задеть почти всегда невозмутимого дядю? – Кто это был? Может, какой-то неизвестный талант из другого региона?

– Нет, я проверил, он из Кальтии. Какой-то там Ушан Арард или Аркурд, не помню. В общем, имя есть в списках…

– О, дядя, – хитро ухмыльнулся парень. – Раз он местный и сейчас в городе, то предоставь это мне. У моих подчиненных есть возможность разобраться с этим парнем так, что никто и никогда не посмеет даже подумать на нашу семью, – догадавшись о причине негодования дяди, сказал Киян.

Удивленно глядя на племянника, Эрнст словно пытался что-то отыскать в его взгляде. Он уже давно догадывался о тёмных делишках Кияна. Но раз сам патриарх закрывал на это глаза, то и ему не стоило вмешиваться, раз это не задевало семью.

– Что ж, – кивнул он, – если ты так уверен в себе, хорошо. Разрешаю тебе заняться этим парнем. Порадуй потом своего дядю.

– Сделаю всё в лучшем виде, – с огоньками в глазах произнес Киян Йони.


***

Рано утром, когда солнце только начало подниматься над горизонтом, у южных ворот Кальтии собралась большая группа людей, рядом с которыми стояло с десяток повозок.

Все эти люди целых полгода не бывали в родных краях, и лишь сегодня вернулись из долгого путешествия – с самого запада империи. Ведь именно там находился один крупный регион, где выращивались самые редкие и полезные травы во всей Алькее.

Конечно же, почти все они поставлялись в столицу, но небольшую часть всё же продавали на месте. "Небольшой" она была относительно количества отправленных трав, так как весь этот караван вез лекарственные и алхимические травы. И прямо сейчас караванщики оформляли проход в город.

Все они являлись последователями семьи Сувон. Так что процедура должна была занять считаные минуты, даже учитывая огромное количество ввозимого в город товара.

– Спасибо, отец! – улыбнулся стоящий у первой повозки Демиан. – Это путешествие действительно было потрясающим!

Отец лишь похлопал сына по плечу, улыбнувшись в ответ.

– Пойду узнаю, почему задерживаемся.

– Ага, – кивнул парень, осматриваясь по сторонам. Все же он давно не был в городе.

До этого путешествия Демиан чувствовал сильную подавленность, но отец смог придумать, как утешить единственного близкого человека. А вот впал его сын в депрессию потому, что почти год назад наконец решился признаться в своих чувствах любимой девушке – Улии.

Увы, она его отвергла…

Неожиданно вернув юношу из омута воспоминаний, взгляд зацепился за висящий на стене плакат. Подойдя ближе, парень увидел лицо какого-то молодого человека и извещение о розыске.

– Постойте… – пробормотал Демиан, нахмурив брови. – А разве это не погибший в горах брат Улии?


Глава 12. Правда.


На следующий день, к обеду, над Кальтией скопились мрачные тучи и вот-вот грозили обрушиться на город неистовым ливнем. Но пока лишь завывал ветер и редкие вспышки молний озаряли тёмное небо. Погода поменялась быстро, и сотни тысяч жителей города поспешно прятались в домах.

Верящие в сверхъестественность небес и в богов, живущих там, очень многие решили, что это гнев высших сил. Ведь еще утром небо было практически чистым, пока в какой-то момент, буквально за минуты, его не заволокло черно-серыми облаками.

Поднялся сильный ветер. Даже Торговая улица почти опустела, а те, кто по каким-либо причинам еще оставался там, спешили как можно скорее добраться домой.

Все.

Кроме одного.

Быстрым шагом молодой человек, почти достигший уровня Закалки Мышц, шел через город. Одетый в дорогую и качественную одежду, на поясе он носил клинок, ножны и рукоять которого были отлиты из серебра.


[Серебристый Меч Сечения]

Ранг: Земной.

Особенность: пассивная способность [Вечная острота].

Особенность: пассивная способность [Самовосстановление клинка].

Особенность: активная способность [Незримое рассечение].


С оскалом предвкушения Киян спешил добраться до нужного места.

Разузнав, где живет этот Ушан, который посмел поставить дядю Эрнста в неловкое положение, парень послал туда своих людей еще утром, чтобы припугнуть мерзавца. Однако Киян и представить себе не мог, что, прогуливаясь по кварталу семейства, услышит неожиданную новость о некоем человеке, знающем убийцу его слуги.

Глупцов, что пытались бы обдурить знатную семью, в Кальтии бы не нашлось, поэтому заинтригованный сын патриарха тут же направился в гостевой домик, где ожидал встречи информатор.

Получив слово чести от второго наследника семьи Йони, что им будет получена награда за достоверную информацию, Демиан сообщил о сходстве исчезнувшего брата Улии и человека с розыскного плаката. И в тот момент, когда Киян услышал, где живет сия девушка, в его голове все выстроилось. Все паззлы встали на свои места.

Адреса наглого выскочки с турнира и убийцы его слуги совпадали.

Не существовало двух людей, смевших перейти дорогу их семье, Йони!

Лишь один…

Ушан Арнхард и некий Кай – одна личность!

И, вероятнее всего, он использовал одну из редких техник изменения внешности.

Именно к такому выводу пришел Киян, выслушав прибывшего за наградой слугу семьи Сувон.

Приказав Демиану ожидать дядю Эрнста, парень отправился на юго-запад центрального района. Он хотел самолично стереть мерзавца в порошок, закончив дело почти годовой давности и свершив наказание за убийство слуги аристократа. Такое преступление считалось крайне серьёзным, и если убийцей не являлся другой аристократ или мастер, достигший ступени Закалки Души, то преступника ждало лишь одно…

Казнь!

Возможно, его люди, посланные туда сегодня, уже гниют в земле, но против аристократа у черни шанса нет.

Безумно скалясь, Киян перешел на бег.


***

Несколькими часами ранее, собравшись и изменив лицо, Кай выбрался из дома. За прошедшие два месяца случилось столько событий, что парень совсем успел забыть о взятом в гильдии наемников задании. Ему уже должен был набежать штраф в пару серебряных, поэтому, если он не хотел увеличить его и продолжить подрабатывать наемником, ему следовало как можно скорее разобраться с этой проблемой.

Сделав несколько шагов, Кай обернулся к дому и крикнул:

– Я пошёл!

– Хорошо, – донесся откуда-то изнутри голос Улии – той, кого парень уже мог в действительности назвать своей сестрой.

За проведённое в этом мире время Кай сумел полностью адаптироваться и, что самое главное, обрести семью. Хоть и не родные, но для него Джонго и Улия уже успели стать очень близкими людьми, спасшими его от верной смерти.

Этого Кай никогда не забудет, навсегда сохранив в своем сердце. Он обязательно сторицей отплатит им за их доброту. И пусть меж ними на самом деле не было кровных уз, парень на самом деле считал их самыми близкими для себя людьми – своей семьёй.

Покинув лечебницу, он направился в сторону Торговой Улицы, собираясь добраться до гильдии наемников, коя находилась на центральной площади.

Прогулка не мешала ему рассуждать о долгом отсутствии старика Джонго. Еще с утра тот покинул дом, чуть ли не подпрыгивая от радости. Как сумел понять Кай из его бормотаний, оказалось, прибыл какой-то караван с редкими травами, часть из которых семья Сувон могла продать некоторым важным персонам Кальтии. Именно поэтому старик шустро убежал, взяв с собой лишь плотную корзину для трав.

Давно знакомой дорогой Кай добрался до гильдии. Сегодня ему повезло – приставучей толстухи Вайты не оказалось. Оплатив штраф и отменив заявку на разведывательную миссию в заброшенную шахту, парень неожиданно наткнулся на членов команды "Стальной Тигр".

– О, пацан! – воскликнул Ларс, держа в руке кружку эля. – Давно не виделись! Присаживайся к нам, расскажешь, как дела!

Махнув рукой, сидящий за столиком наемник подвинулся, освободив немного места на лавке. Рядом с ним сидели и остальные мужчины этой команды.

Немного посомневавшись, Кай всё же зашагал к ним.

«Думаю, пару минут можно выделить».

– Привет всем! – улыбнулся он, оглядев пирующих. – А что это вы празднуете?

– Ха! Ты еще спрашиваешь? – вклинился большеносый Годи. – Завалили сраного Шипованного Кабана начала ступени Закалки Разума! Включая крохотный кристалл энергии, всю его тушу в торговом доме оценили в семнадцать с половиной золотых!

– Хотя и пришлось потратить целых две монеты на лечение Никара! – добавил Ларс.

– Вот когда тебе в животе пару дырок оставят, что ты потом месяц срать нормально не сможешь, как мне лекарь сказал, то я тебе это припомню, жлоб! – огрызнулся обмотанный бинтами Никар – но так и не изменивший своей красной повязке.

– Я смотрю, весело тут у вас, – ухмыльнулся парень, показав все зубы.

– Сам-то как? Мне вроде передали, что ты на турнир записался, так еще и под чужим именем, – спросил Годи, и на Кая взглянули все пятеро наемников.

– А вот как! – достал парень из кармана добытый вчера кристалл энергии.

– Чего?

– Настоящий, что ли?

– Где достал-то?

Громкие возгласы наемников на мгновенье привлекли внимание других людей на этаже.

– Зачем разорались-то? И да, настоящий, разве не видишь системное описание? – напомнил Кай о функции Системы. – Однако! Вы что, слухов не знаете?

– Не-а! – помотал головой Ларс. – Какие там слухи, когда мы только вчера вечером в город вернулись из приграничья, и сразу же отправились к лечебнице Сувон, спасать жопу Никара! Так что говори, не томи!

– Хе, – задрал голову Кай, ткнув себе в грудь пальцем. – Первое место на отборочном испытании турнира!

Различной степени удивление отобразилось на лицах наемников. А один из молчаливых братьев так вообще чуть не подавился курицей.

– Не гони! – выпалил Никар.

– Я хоть когда-то лгал? – нахмурился Кай. – Или, думаешь, мне просто так дали эту дорогую вещицу? Если успел забыть мои силы, то можем как-нибудь еще сразиться. Постараюсь отрезвить тебя.

– Воу-воу, полегче! – резко вклинился Годи. – Никар просто пошутил. После наших спаррингов мы все помним твои невероятные способности. Просто первое место на отборочных слишком невероятно, там же должно было быть очень много сильных парней. Я слышал, даже из других регионов приезжали участники!

– Да, было там несколько интересных ребят, – вздохнув, кивнул Кай. – Но основной сок пойдет, когда мы встретимся с аристократами!

– Эт да… – протянул Ларс, а затем, слегка нагнувшись вперед, заговорил шепотом: – На самом деле гадские отпрыски почти всех семей уже давно напрягают многих в Кальтии. Кичатся своими техниками, ресурсами, талантом, полученным от родителей, и властью. Нужно, чтобы кто-нибудь поставил хотя бы одного из этих сосунков на место! Так что, Кай, мы придем завтра на арену. Надеюсь, ты отлично себя покажешь!

– Конечно! – кивнул парень, и не собираясь переходить на шепот. – Это и в моих интересах. Всё же какие там призы!

– Ага, – мечтательно улыбнулся наемник, словно только что стал главным победителем мероприятия.

– Ладно, раз уж вспомнили про турнир, то мне пора вернуться к тренировкам. Хоть и один день, но лучше проведу его с пользой! – сказал Кай, подымаясь из-за стола.

– Эх… – вздохнул Годи. – А я думал, посидишь с нами. Ну давай, завтра увидимся!

– Ага, если он только сможет разглядеть нас среди тысяч людей на трибуне! – саркастически добавил Никар.

Попрощавшись с наемниками, Кай отправился домой. Он надеялся использовать выигранный кристалл энергии, чтобы хоть немного, но усилиться. К предстоящим поединкам, особенно с аристократией, он должен быть готов на все сто двадцать процентов.

Шагая по улице, парень неожиданно услышал громыхание, и только сейчас обратил внимание на разбушевавшийся ветер. Подняв голову, Кай увидел, как с востока наползают мрачные тучи, гонимые яростным ветром.

Солнце скрылось, и на улице резко потемнело.

Приближалась буря.

Парень ускорил шаг, предчувствуя надвигающийся ливень…

Остаток дня Кай намеревался провести, закаливая тело с помощью кристалла, а затем вместо сна заняться медитацией над законом меча. Всем своим естеством парень предвкушал завтрашний день.

Ведь кроме наград было еще кое-что, заставляющее его стремиться попасть туда во что бы то ни стало.

Кай хотел проверить одну вещь.

Он слышал, что для создания техник Земного ранга нужно знать и уметь формировать особые объекты из энергии, а также правильно их передвигать во время создания техники.

И вот вопрос, который будоражил разум парня, никогда не видевшего прежде создание техники такого ранга: а сможет ли он, используя виденье энергии и абсолютную память, суметь скопировать их?

Кай очень хотел это узнать…

Решив сократить путь к лечебнице старика Джонго через переулки, парень добрался туда чуть меньше чем за полтора часа. Почти дойдя до дома, Кай неожиданно услышал доносящиеся голоса из-за угла.

– Слышь, девка! Еще раз повторю, – раздался грубый мужской голос. – Мы и так кучу времени угробили на поиск этого сраного дома в этом лабиринте улиц! Так что ты либо говоришь мне, где этот Ушан, или мы поможем тебе вспомнить!

– Отпусти меня, урод! – испуганно, со слезами в голосе, выкрикнула Улия. – Я ничего не знаю!

– Эй, а она симпатичная! Смотри, какие формы! – донесся еще чей-то мерзкий голос. – Может, порезвимся с ней, и тогда она все расскажет?

– Пожалуйста, прекратите!

– Ха-ха, хорошая иде…

Не успела девушка услышать окончание фразы, как её лицо и волосы окропила кровь. Железная хватка одного из слуг Йони, сдавливавшая запястье девушки, пропала.

Почти одновременно три головы с перекошенными лицами упали на землю. А вскоре повалились и тела.

Над ними стоял тяжело дышавший Кай с окровавленным клинком в руке. Используя свои способности на пределе и даже усилившись на несколько мгновений энергией, – что довольно опасно для тела, – он прибежал сюда. И, конечно же, сразу же узнал еще троих своих палачей.

Мысли об их убийстве даже не появилось в его голове. Тело, которым на миг полностью завладело подсознание, отреагировало самостоятельно. Стремительный рывок – и ублюдки обезглавлены.

– Кай, ты…

– Это одни из тех, кто тогда сломал мне руки, избил до полусмерти и выбросил в канаву. И если они сейчас пришли сюда, то это очень плохо. Я слышал их слова… Уверен, они бы точно надругались над тобой. У меня плохое предчувствие, – успокаивая дыхание, говорил парень. – Где Джонго?

– Он еще не вернулся, – почти спокойно ответила девушка, очень сильно удивив Кая. Но сейчас выяснять причины её хладнокровия у него не было времени.

Неожиданно он почувствовал смертельную опасность за спиной.

Сделав резкий разворот, Кай ощутил, как его щеку обожгло болью. Вслед за этим, не успевая среагировать, он принял сокрушительный удар в живот, заставивший его выплюнуть кровь и впечататься с размаху в деревянную стену, которая тут же обрушилась.

– Неплохая реакция! – воскликнул Киян. – Но больше тебе не увернуться!

– Брат! – испуганно крикнула Улия.

– Здесь еще кто-то есть… – протянул противно ухмыляющийся аристократ, не заметивший сперва девушку. – А у тебя неплохое личико. Пожалуй, я заберу тебя с собой, когда закончу с этим.

Почти достигшую лица деревяшку Киян перехватил в последний момент.

Из обломков забора поднялся Кай.

– Хо… Так ты еще способен стоять после моего удара? Неплохо…

Раздался звон металла. Брызнули искры.

Два клинка столкнулись.

Кай напирал всем весом, держа меч обеими руками. Киян же стоял с ровной спиной, и лишь одной рукой спокойно удерживал обрушившийся на его оружие удар.

– Вот оно что… – расслабленным тоном, будто находясь в горячей ванной, а не в бою, произнес аристократ. – Твои параметры в разы превосходят уровень Закалки Легких. Повезло наткнуться на какое-то средство, усиливающее тело? Да… Но, увы, я такие с детства ел! Мои параметры как минимум наполовину больше обычной Закалки Мышц!

Глаза Кияна сверкнули, и он с легкостью оттолкнул чужой клинок.

Отпрянув назад, Кай, не веря глазам, обнаружил глубокую зазубрину, появившуюся на его мече.

– Думаешь, ты своей зубочисткой сможешь ранить меня? – гримаса презрения исказила лицо Кияна. – Пожалуй, я всё-таки не буду тебя убивать пока что… Я просто позволю палачам заживо снять с тебя кожу на центральной площади, дабы твоя сестрёнка поглядела на это! Это станет твоим наказанием за то, что ты вообще посмел поднять на меня руку!

– Улия, убегай через задний двор и отправляйся в гильдию наемников! Найди там Ларса и Годи, скажи, что ты от меня и что тебе нужно спрятаться! – закричал Кай, осознавая, что ему не сладить с противником.

– Так я и позволю пособнице преступника сбежать! – рванул Киян к девушке. – Если я захотел какую-то вещь, то она в любом случае будет моей!

Кай ринулся наперерез.

Аристократ уже хотел было отмахнуться от назойливого парня, но его боевое чутье предупредило об угрозе. Он в последний момент парировал удар клинка, наполненного энергией меча.

– Трансформация энергии?! – шокированно выпалил он, начиная всерьёз воспринимать противника.

В этот раз на мече Кая не осталось повреждений, а острейшая энергия меча даже оставила пару царапин на руке и лице Кияна.

Ощутив боль, аристократ не сразу осознал, что же произошло. Он очень плохо знал ее. Ведь никто и никогда не смел даже ранить его. Поняв, что капелька крови стекла по его подбородку, он окончательно обезумел от ярости.

– Тварь! Я убью тебя тут же!

В этот момент Кай, который давно активировал виденье энергии, смог заметить, как сила в теле Кияна рванула к рукам, а затем и к клинку. И уже там стала впитываться в один из трех символов, выгравированных в энергетической структуре системного предмета.

Отпрыгнув назад, Киян взмахнул серебристым мечом.

Третий, и самый сложный символ, ярко вспыхнул.

– Незримое рассечение! – выпалил аристократ фразу-активатор.

Кай не знал, что же сейчас произойдет, но успел подготовиться лишь к вертикальному удару.

Парень так ничего и не смог заметить. Но виденье энергии показало ему полоску силы, которая параллельно земле рванулась к нему. И встречаться с ней Кай совсем не желал.

Прыжок и следующий за ним кувырок спасли его от судьбы находившегося чуть дальше здания. На стене появился глубокий разрез шириной в три пальца и длиной в рост Кая.

Но разглядывать последствия вражеской атаки у юноши совсем не было времени.

Киян подошел совсем близко.

На Кая обрушился град спонтанных, неистовых ударов. Выдерживать каждую атаку он мог, лишь используя энергию меча, а успевал это делать, предсказывая движения Кияна и усиливая себя энергией.

Вот только с каждой секундой скорость Кияна увеличивалась, а внутренняя энергия Кая стремительно истощалась.

Одну из атак Кай отразить не успел…

Левый бок пронзило дикой болью. Секундой спустя дробящий ребра удар ноги обрушился парню на грудь. Он врезался спиной в стену, и это столкновение полностью выбило воздух из легких Кая.

Последние крупицы энергии отправились на остановку крови.

– Сдохни! – остриё меча приближалось к голове Кая.

Резким рывком, из последних сил, парень откатился в сторону. Но кусок его уха оказался срезан и прибит клинком к стене.

Решив сбежать, Кай закинул себе в рот кристалл энергии.

Обычно требовался как минимум час, чтобы крохотный кристалл высвободил плотно сжатую в нём энергию. Причиной тому являлись его очень прочные стенки, которые даже раскусить было невозможно.

Но Кай догадался пробить внутренней энергией очень маленькую, почти микроскопическую дырочку в кристалле. Этого не хватит для высвобождения закрытой внутри силы, но будет достаточно, чтобы он смог подчинить себе энергию кристалла, чему раньше мешали стенки.

Используя это, Кай изнутри дестабилизировал структуру оболочки, что позволило стенкам распасться почти сразу.

Сверхплотная энергия хлынула в его тело, тут же поглощаясь организмом для самовосстановления.

– Не сбежишь! – крикнул Киян, который даже не удосужился вытащить меч из стены, а просто разрезал её своей силой. – Незримое рассечение!

Каю пришлось стремительно развернуться. Видимый лишь его глазам удар почти достиг своей цели.

Влив как можно больше силы в меч, Кай трансформировал её всю в энергию меча и взмахнул перед собой, не успевая уклониться.

Две атаки столкнулись.

Мощь незримого рассечения грозила вырвать клинок из рук, а по лезвию побежали мелкие трещины. Но Каю удалось выстоять, разбив способность системного оружия.

Однако осколки разрушенной атаки превратили одежду парня в лохмотья, оставив многочисленные болезненные порезы на теле.

Вот только Киян не ринулся вперёд, когда Кай остановился. Вместо этого аристократ остался на месте, направив клинок на противника. По центру, вдоль всего меча, пробежала длинная оранжевая линия.

Подымаясь от гарды к острию, она выплеснулась в воздух, формируя на конце оружия маленький шарик, который быстро увеличился до размеров детского кулачка.

Эта сфера целиком состояла из пламени.

– Пора кончать! – оскалился Киян. – Узри силу семьи Йони, Технику Огненного Наказания!

В глазах Кая это выглядело невероятно. Это не трансформация энергии. Внутренняя энергия Кияна осталась нейтральной, но пламя появилось по другой причине.

Маленькие потоки энергии формировали тысячи нитей, сплетавшихся в особый узор, создавая полоску на клинке. А вслед за этим расходились в воздухе, образуя оболочку сферы, а затем и её внутренность.

Всё это делалось по четко структурированной схеме, в заранее определённом порядке, формируя разнообразные фигуры и знаки.

И хотя оно сильно отличалось, Каю кое-что напомнило.

Он видел нечто похожее во время взмаха Яфрена деревянным клинком год назад.

Выполнение техники Земного ранга подражало законам!

А в данном случае законам огня!

Озарение внезапно нахлынуло на Кая, замедляя время и приоткрывая занавесу тайн этого мира. И даже кажущееся бессмысленным называние техники оказалось объяснимо. Ведь как только Киян выкрикнул последние слова, поток энергии стал более организованным и точным, что привело её в боевую готовность. Произнесенное название улучшило концентрацию в мозге и отразилось на технике.

То же самое происходило, когда Киян говорил "Незримое рассечение". Только в этом случае сам символ на клинке создавал технику, но, будучи связанным с разумом Кияна через энергию, мог активироваться в нужный момент благодаря фразе.

К сожалению, долго озарение Кая не продлилось. Время вновь пошло по-прежнему.

Шар огня вспыхнул с последним словом Кияна, и из пламенных недр вырвалась красная капля. С невероятной скоростью она полетела к Каю. Тот не успел отскочить.

Его пронзила невероятная боль. В плече зияла обугленная дыра, в которую бы даже палец влез.

– А-а-а-а-а-а! – невольно закричал Кай, но, сделав над собой усилие, стиснул зубы так, что они заскрипели.

Ноги парня подкашивались.

– Еще раз!

Вторая красная капля прожгла дыру в бедре Кая. Он из последних сил сдерживался, чтобы не потерять сознание, но оно утекало, словно песок сквозь пальцы.

«За что? Почему это происходит? Зачем я сражаюсь? – мелькали мысли в голове Кая, пока он падал. – Тот Кай всего лишь хотел поесть, так как голодал очень долго. Поэтому и украл серебрянник у этого аристократа, даже и не вспомнив расцветку одежд Йони. Его жестоко убили, и моя душа вселилась в это тело… Так ради чего это все? Почему я должен страдать из-за чужих поступков?.. Умерев и получив шанс на вторую жизнь, я бродил словно в тумане и слышал лишь отголоски глубоко спрятанных эмоций. Но сейчас, когда я на краю гибели, во мне вновь проснулось непонятное, давно забытое чувство. Что это?..»

Падая, Кай видел перед своим затуманенным взором лицо Кияна. Обезображенное безумным, звериным оскалом, на фоне вращающейся сферы огня, оно внушало…

Внушало…

«Страх… – громом раздалось в разуме Кая. – Что это такое? Я забыл, но, кажется, начинаю вспоминать это чувство… Сколько прошло времени с тех пор, как я не ощущал его? Кажется… кажется, это было в прошлой жизни. Да, точно. В тот последний момент я чувствовал страх, глядя в её глаза. Я не боялся смерти. Я страшился взгляда её синих очей, боялся узнать причину её поступка… Но зачем страх нужен? Разве он необходим, когда есть сила? Зачем мне страх?»

Очередной удар сердца отдался во всем теле барабанным боем. Кая пронзила дрожь. Воспоминания о детстве на Земле, о жизни в этом мире вспылили перед глазами. Образ его земной матери, сидящей в своем инвалидном кресле, ее улыбка. Маленький брат, пытающийся пародировать тренировки Кая. Любимая собака, вечно и верно ждущая своего хозяина. Не настоящая, но дорогая сестра, Улия, ухаживающая за ним, его неродной дед Джонго, постоянно хитро улыбающийся, но готовый подставить плечо в любой момент… Все это пронеслось в разуме парня в один миг. Странное чувство сна, в котором он жил здесь с момента перерождения, наконец исчезло…

«Зачем же мне оно?.. Точно… – оскал боевого азарта появился на лице Кая. – Чтобы бояться за то, что мне дорого! Ведь только тогда есть смысл в силе!»

Вдали ударила молния.

Начался дождь.

Огненная капля сорвалась в полет.

Веки парня резко поднялись.

Вспыхнул яркий фиолетовый свет неестественных глаз!


Глава 13. День конца.


После поглощения кристалла энергии пока хватало.

Направив силу в раненную ногу, Кай заставил уцелевшие мышцы подчиниться. Превозмогая боль, парень сохранил равновесие.

Тысячами ударов гром небесный рушился на землю. Хлынувший ливень смыл кровь и грязь с тела юноши.

Странное, невероятное и окрыляющее чувство, посетившее Кая во время отборочного испытания, вновь явило себя.

Сознание прояснилось и вышло за обычные пределы.

Он видел всё. Он чувствовал всё. Он знал всё.

Третья красная капля Техники Огненного Наказания, летящая в грудь парня, казалось, двигается не быстрее падающего осеннего листа. Кай видел её траекторию, видел, как вокруг неё выжигается воздух…

Видел каждый узор, каждую нить и каждое движение, составляющие суть этой техники.

Направив энергию меча в оружие, юноша взмахнул клинком, прерывая атаку Кияна. Но прежде чем полоска стали и раскаленная капля столкнулись, вся энергия меча собралась в одну-единственную иглу, вылетевшую навстречу огню.

Кай прекрасно видел, как попавшая в красную каплю игла распалась на десятки и сотни более мелких. Все они пробивали и дырявили структуру вражеской техники. Но делали это не хаотично, а четко и целенаправленно. Движение каждой частички имело определённую цель.

Раздалось шипение, а затем что-то лопнуло…

Спустя мгновенье с клинком столкнулся лишь поток горячего воздуха.

Атака Кияна полностью разрушилась. Утратив ключевые узлы, красная капля распалась под собственным давлением.

Кай мог взять под контроль любую энергию, кроме той, которая уже имела хозяина. Потеряв структуру, техника Кияна начала превращаться обратно, во внешнюю энергию, которая более не принадлежала аристократу. Это и позволило Каю сгладить последствия, так как капля находилась всё-таки слишком близко.

Парень смог отразить смертельную атаку, но следом за этим на него навалилась тяжесть.

Пик неизвестной силы прошел скоро, как и в прошлый раз, оставив после себя лишь свое эхо. Но Кай всё равно собирался воспользоваться им по полной, пока у него был такой шанс.

Шокированный и удивленный Киян не верил своим глазам. Техника, которую он изучал все последние годы, распалась от взмаха меча! Как такое могло произойти? Неужели он совершил ошибку во время её создания? Но ключевая идея лежала лишь в правильном формировании самой сферы огня, красные же капли создавались без прямого вмешательства воина. И раз первые две атаки удались, то разве мог Киян создать технику изначально с ошибкой?

Так или иначе, времени размышлять у аристократа не было. Уродливый простолюдин шел прямиком на него, в лобовую атаку. И Киян был бы полным дураком, если бы и дальше продолжил стоять как вкопанный.

Техника Огненного Наказания заставляла практикующего боевые искусства тратить слишком много внутренней энергии, так что после третьей атаки Киян практически истощился. Сфера огня, вращавшаяся на острие его серебристого клинка, потухла, вернув часть силы обратно аристократу. Оранжевая линия также пропала.

Поспевая за атакой Кая, он тут же выставил свой Серебристый Меч Сечения, чтоб парировать удар. Но никак не мог ожидать, что противник резко сдвинется чуть влево, с неожиданно возросшей скоростью…

Добравшись до аристократа, Кай решился на сумасшествие. Волна энергии хлынула в нужные части тела, заставляя те ненадолго усилиться. Да, многие его мышцы порвутся, а кости пойдут трещинами из-за нагрузки и перенасыщения энергией. Но сейчас у него не было выбора.

Используя возросшую силу и скорость, Кай сместился для атаки сбоку. Однако Киян всё же успел частично отреагировать и блокировал удар клинком.

Два оружия вновь столкнулись.

Понимая, что Кай использует последние силы в этой атаке, аристократ ухмыльнулся.

– Ты проиграл! – закричал Киян, но тут же осекся.

Это оказалось ловушкой.

Покрывающая весь клинок энергия меча, защищавшая его, теперь осталась лишь в нижней половине. Раздался металлический треск. Оружие Кая разломилось надвое.

Он специально позволил Кияну разбить клинок, дабы оставшаяся часть продолжила свое движение.

– Остановись! – с ужасом наблюдая за приближающимся обломком меча и не успевая что-либо сделать, закричал аристократ.

Разбитый клинок погрузился грудь Кияна. Его энергия хлынула в тело сынка Йони, истязая легкие и сердце.

Глаза Кияна расширились от страха и налились кровью, он хотел сделать хоть что-то, но мог лишь стоять и смотреть на проткнувший его кусок стали. Дышать стало невозможно. Сердце стучало с перебоями, оружие выпало из рук. Пальцы больше не могли его держать.

– Умри! – негромко сказал Кай, намереваясь влить в Кияна еще больше энергии меча и опустить клинок, чтобы рассечь сердце.

Взрыв!

Внезапный удар и боль ломающихся костей в руке.

С огромной давящей силой Кая отшвырнули назад.

– Брат! – яростный и встревоженный мужской крик разнесся по округе.

– Киян! – еще один голос, в котором – безграничное отчаяние.

Отлетев, словно брошенный мешок картошки, Кай из последних сил сумел удержать равновесие и "правильно" приземлиться.

Скользнув ногами по мокрым камням переулка, Кай остановился. Последний удар, нанесенный по голове, практически полностью дезориентировал парня.

Еле держась на ногах, он согнулся вдвое. Кровавая рвота хлынула на землю.

Органы повреждены.

Энергии больше нет.

Сознание затуманено.

Обессиленный, не понимая, что произошло, он так и продолжал стоять, чувствуя, как Техника Поддельного Лица перестает действовать и к нему возвращается истинный облик.

– Сердце еще бьется! Срочно нужен целитель! Эрнст, немедленно доставь его в наш дом! – словно сквозь пелену доносились голоса.

– Да!

Перед Каем возникли чьи-то ноги. Резко, рывком, кто-то схватил его за волосы и потянул голову вверх. Окруженный аурой ступени Закалки Разума мужчина старше Кияна, но всё же похожий на него.

Натянутые волосы медленно вытягивались из головы. К несчастью, Кай в этот момент почти ничего не ощущал. Последний удар почти погасил его сознание. Сейчас юноша находился словно в плотном тумане.

А кроме того, перенасыщение мышц энергией вызвало почти полную потерю контроля над телом. Кроме как стоять, Кай ничего не мог.

Неуловимое движение, и кулак незнакомца врезался ему в челюсть. Горсть зубов и кровь упали на землю. Кай тоже упал. Сознание почти потухло. Лишь небольшая его толика еще продолжала бороться, пытаясь сопротивляться подступающему беспамятству, но тщетно.

Его шею сзади сжали стальной хваткой и резко подняли парня над землей. Ударивший его человек понес куда-то свою добычу.

– Я убью его лично! Вырву его сердце! – яростно брызгал слюной стоящий впереди бородатый мужчина средних лет. – Принеси этого ублюдка, Шайзан!

Бушующая аура пика ступени Закалки Души заставила израненного Кая задрожать.

Яверт Йони, сильнейший воин в семье и её нынешний патриарх. Отец Кияна. Человек, который вознамерился убить Кая.

Он занес распрямленную ладонь, как меч. Окутав ее энергией сабли, патриарх выкинул руку вперёд, чтоб пронзить грудь Кая и вырвать его сердце.

Яверту почти удалось…

Внезапно раздался оглушительный взрыв. Каю вспомнился истребитель, преодолевающий звуковой барьер.

С безумной силой сжимая руку патриарха Йони, между ним и Каем встал Джонго. Его кожа источала пар, обдавая окружающих жаром. Волосы старика разметались, а ряса разорвалась. Испещрённое шрамами, но всё еще статное и мощное тело возникло, словно непреодолимая гора, загородив раненого внука. Земля под целителем растрескалась и просела.

В глазах Джонго горело пламя ненависти.

Не оборачиваясь, он резко взметнул свободную руку, направив указательный и средний пальцы на голову Шайзана.

– В сторону! – закричал Яверт, вырывая свою сломанную кисть из хватки Джонго и кидаясь вперед.

Старший брат Кияна тут же среагировал.

– Россыпь Брызг! – прошептал Джонго.

Из кончиков его пальцев вырвался мощнейший взрыв сотен бусинок воды. Находившийся на их пути небольшой дом в мгновенье ока оказался снесен подчистую.

Вот только Яверт всё-таки успел выдернуть сына из-под удара и отпрыгнуть в сторону.

Всё произошло настолько быстро, что Кай не успел упасть на землю. Джонго подхватил его. На грудь парня легла теплая ладонь старика.

– Исцеление Воды.

В израненное тело проник небольшой шарик техники Земного ранга, сразу же вспыхнувший энергией.

Травмы Кая начали быстро исцеляться, и парень вырвался из лап смерти. Постепенно его затуманенный разум прояснялся.

Очнувшись, он увидел склонившегося над ним старика и ощутил разливающееся по телу тепло, ласкающее и восстанавливающее силы. Но при этом лицо Джонго, казалось, стало еще более старым, а сам он сильно осунулся.

– Са… – попытался заговорить Кай, но отсутствие зубов и сломанная челюсть помешали этому.

– Джонго! – раздался голос патриарха Йони, уже доставшего из ножен свою саблю Земного ранга. – Что это значит?

Яростные глаза обратились в сторону Яверта.

– Я тоже хочу это знать, – сдавленно проскрипел Джонго. – Какого демона ты решил убить моего внука?!

– Внука? – на мгновенье опешил патриарх Йони. – Так, значит, твой ублюдок решил пойти по твоим стопам?.. Он чуть не лишил жизни моего сына! Вот что это значит!

Опустив взгляд на приходящего в себя Кая, старик сжал кулаки. Но, взглянув в волевые глаза парня, увидел там всё, что хотел.

– Раз так, то, значит, у него не было выбора. Это вы пришли к моему дому, а не мой внук к вашему!

– Что?! Ублюдок, да как ты смеешь? Жизнь твоего сосунка не стоит и волоска Кияна! И если мой сын решил убить его, то нужно было просто склонить голову и спокойно сдохнуть! У аристократа всегда есть важная причина!

От таких наглых слов у Джонго аж зубы заскрипели, а по кулакам потекла кровь от вонзившихся в кожу ногтей.

– Киян безжалостный и сумасшедший урод, и все это знают! Его тягу к насилию и жестокости словами не описать! Тебе стоило убить его еще ребенком, и именно это вместо тебя решил сделать мой внук! – не отступил целитель.

Услышав это, патриарх Йони окончательно позабыл о всех правилах и законах.

– Шайзан, убей мальчишку! – рявкнул Яверт, собираясь напасть на Джонго.

Самостоятельно поднявшись на ноги, Кай взглянул на старика.

– Я не смогу удержать двоих, так что убегай и тяни время, тебе с ним не сладить, – сказал Джонго, прежде чем его силуэт смазался в стремительном рывке.

Кай быстро и изо всех сил кинулся прочь, понимая, что с кем-то на ступени Закалки Разума ему не справиться. Притом с травмами. Подвернувшийся под руку меч Кияна, который еще валялся тут, парень прихватил с собой, дабы иметь хоть какое-то оружие на всякий случай.

И пока Шайзан преследовал Кая по переулкам центрального района, у лечебницы завязался новый бой.

Джонго столкнулся с Явертом.

Кулак против сабли.

Вода против огня.

Пик Закалки Души против пика Закалки Души.

Окружающая улица стала их полем боя, а все местные жители, несмотря на бушующий дождь и ветер, покинули свои дома, спеша подальше убраться от столкновения двух могущественных людей.

Патриарх Йони владел различными техниками Низшего ранга, способностями системного оружия и законами сабли уровня Слышащего. Джонго не отставал ни на йоту. Невероятное владение телом и пара техник Земного ранга постепенно подавляли Яверта.

С каждым его новым движением у главы аристократического семейства появлялось всё больше ран. Медленно, но верно он сдавал позиции. Не оставалось ничего другого, кроме как использовать козырь.

Разорвав дистанцию, патриарх Йони применил главную ценность их семьи.

Технику Огненного Наказания.

Вдоль его клинка молниеносно пробежала полоска. На его острие возникло сразу пять огненных шаров. Они парили около оружия, окружив лезвие.

– Огненное Наказание! – выкрикнул Яверт, активируя технику.

Одновременно пять красных капель устремились к целителю.

Уже встречавшийся ранее с этой техникой Джонго даже не вздрогнул и не стал уклоняться. Выпустив энергию из рук, он использовал преимущество погоды.

– Водная Преграда.

Каждая летящая с неба капля воды вдруг остановилась перед ним. Зависнув в воздухе, все они моментально расширились, соединяясь друг с другом и образовывая стену из воды. Всё это произошло быстрее одного удара сердца.

Толщиной не менее чем с мужской кулак, она стала непреодолимым препятствием для атаки Яверта. Каждая из пяти красных капель, врезавшись в барьер, остановилась – и распалась под давлением воды. Силы двух техник оказались неравноценны. Очень многое зависело от качества их формирования и воинов, их использующих. И в данном случае Джонго на голову превосходил в мастерстве Яверта.

Кроме защитной функции Техника Водной Преграды имела еще одну. Она могла без проблем пропускать любое воздействие создавшего её мастера!

– Россыпь Брызг!

Направленный на патриарха Йони взрыв легко преодолел стену воды, обрушившись на не ожидавшего такого мужчину. Яверт получил множество ранений.

Но он еще оставался живым и даже не потерял сознание.

– Твой отец был куда сильнее, – произнес Джонго, стоя рядом с упавшим Явертом. – Попробуешь двинуться или использовать энергию, и я тут же атаку…

Неожиданно раздавшийся рядом грохот заставил старика повернуть голову. Из взорвавшейся стены вылетел избитый Кай, которого держал за шею Шайзан.

Всё же даже на пике сил у парня не было шансов уйти от первого сына Яверта. Не говоря уже про его нынешнее состояние. Чудо, что он смог так долго уходить от преследователя ступени Закалки Разума.

Прижатый к земле хваткой Шайзана, парень увидел абсолютно зеркальную ситуацию недалеко от себя. Конечно же, и его противник заметил это.

– Отпусти Кая, или я убью твоего отца! – прорычал Джонго, осознавая, что все балансирует на грани.

– Убей его! – не размышляя, объятый гневом, выкрикнул Яверт.

Переводя взгляд то на израненного отца, то на Кая, растерянный Шайзан не знал, как поступить. Ему хотелось прикончить ублюдка, посмевшего ранить его брата, но на кону стояла жизнь отца. Месть того не стоила. Парень не понимал, как действовать, мысли его метались, пока неожиданно не прозвучал голос:

– Добрый день…

Более никто не мог пошевелиться. Мощнейшее давление упало на каждого.

Между четверкой воинов появился Он.

Патриарх сильнейшей семьи в городе.

Гелиос Бейвек.

Единственный в Кальтии человек, превзошедший Закалку Души…

Достигший ступени Заклинателя.

Смотревший в тот момент на Джонго и Яверта, Кай не мог осознать, что же произошло. Вот он смотрит на них, а вот перед его глазами появляется патриарх Бейвек… Казалось, словно он там и стоял изначально…

В тёмном и стильном костюме, с белоснежными волосами, ростом не более ста шестидесяти сантиметров, он походил на подростка. Лицо Гелиоса выглядело очень молодым, хотя на самом деле ему уже давно перевалило за сотню.

Давление от него исходило такой силы, что никто, в том числе и Джонго, не мог пошевелиться. И даже капли дождя не могли попасть на патриарха. Вода попросту испарялась на расстоянии метра от него под воздействием невероятной силы Заклинателя. Ступени, начиная с которой человек мог действительно называться Мастером боевых искусств, а не просто воином или практикующим.

В тот момент в глазах Кая Гелиос Бейвек выглядел, словно мощнейший прожектор. Парню пришлось не смотреть на энергию, чтоб не лишиться зрения ненароком.

– Немного шумновато тут у вас… – продолжил Заклинатель, ибо никто другой не мог вымолвить ни слова. – И я бы прошел мимо. Но вот допустить гибель главы семейства, что является одним из столпов равновесия в Кальтии, я не могу. Тем более от рук старого товарища. Так что же здесь происходит?

Внезапно каждый ощутил небольшое ослабление тяжести. Теперь они могли говорить.

– Эта тварь чуть не убила моего брата! – дико заверещал Шайзан, не разжимая пальцев на шее Кая.

Кинув взгляд на Шайзана, Гелиос тут же повернулся обратно к Яверту. Но огромная волна силы отбросила Шайзана назад, протащив по земле. Патриарху Бейвек не требовалось для этого техник, лишь усилие воли и энергия, которая у него была настолько плотной, что без проблем могла влиять на физический мир.

– Эх… Яверт, ты так и не обучил своих детей этикету… – пожурил Заклинатель, оглянувшись по сторонам.

– Гелиос… – по имени, на равных правах, обратился к нему патриарх Йони, но даже так голос его прозвучал учтиво. – Внук Джонго посмел напасть на моего сына, Кияна, и серьёзно ранить его, а кроме того, это именно он убил слугу нашей семьи два месяца назад, – пояснил Яверт.

– Кай лишь защищался! – добавил целитель.

– Джонго… Мой старый друг… – заговорил Гелиос. – Я помню, как ты прибыл в наш город. Помню, как мы тренировались и состязались друг с другом. Помню, как ты приблизился к порогу ступени Заклинателя. И, конечно же, помню, как ты совершил ошибку и не послушал меня, убив предыдущего патриарха Йони. Лишь благодаря моему вмешательству казнь заменили на остановившие твое развитие увечья. Более у меня нет к тебе доверия…

Закончив свою речь, патриарх Бейвек перевел взгляд на Кая.

– Что ты скажешь в свое оправдание, мальчик?

Парень даже не мог подняться с земли. И даже не из-за давления, а из-за травм. И хотя его тело частично восстановилось с помощью техники старика Джонго, он всё еще был сильно травмирован. Потеря большого количества крови, порванные мышцы, связки и сухожилья, потрескавшиеся кости, сломанная челюсть, раненый бок, две прожженные в теле дыры и почти полное истощение сил. Все это не давало парню и шанса на разговор.

Хотя он хотел сообщить всё. Рассказать о сломанных руках и смерти в грязной канаве, о несправедливых попытках искалечить его на отборочном испытании, о напавшем на него Кияне, который угрожал Улии. Но не мог. Тело почти не подчинялось ему, а последние крохи воли уходили на поддержание сознания.

Он яростно желал высказать все это, но мог лишь пламенно смотреть на Гелиоса.

– Что ж, я понимаю… – кивнул Заклинатель, словно прочитав мысли Кая. – Я вижу намеренье твоей воли. У тебя сильный дух… Увы, но убийство слуги знатного рода, а также ранение члена аристократической семьи по законам империи Алькея карается немедленной казнью. Какими бы благородными ни были твои помыслы, они не могут оправдать твоих поступков.

Последние слова Гелиоса заставили сердце Джонго уйти в пятки и затрястись руки. Перед глазами потемнело. Окружающий мир поблек. Он не верил и не мог принять, что не спас внука. Противопоставить же патриарху Бейвек он ничего не мог. Смешно, но Джонго не мог даже пошевелиться.

Но, что бы ни ощущал в данный момент старик, Заклинатель не прервал свою речь.

– А так как властью, дарованной мне нынешним императором Сигурдом, я являюсь одним из его уполномоченных представителей в Кальтии, то именно я и выступлю твоим палачом! – сказав это, Гелиос направился к Каю.

«Хех, значит, я всё-таки умру сегодня? – не мог поверить парень в происходящее. – А я надеялся, что смогу прожить побольше в этом мире… Я ведь так и не отплатил за доброту Улии и старика. Как жаль. Но могу с уверенностью сказать, что выложился по полной. Тогда мне не о чем жалеть. Я сделал что мог, и всё равно проиграл… Проиграл в игру под названием "жизнь", даже когда мне дали второй шанс. Надеюсь, обо мне не сильно будут печалиться. Интересно, что случится потом, и наступит ли это "потом" вообще?..»

– Гелиос… – с натугой прокряхтел бледнеющий Джонго, заставив Заклинателя удивленно обернуться. Безрассудно усиливая себя энергией, что грозило сокращением жизни, и сопротивляясь давлению, целитель встал на колени и поклонился до земли. – Я умоляю об Искуплении Крови!

Повисла гробовая тишина. И даже шум дождя, казалось, не смел потревожить её. Вспышки молний, блиставших где-то далеко, лишь мерцали, но гром не доходил досюда.

Удивленный патриарх Бейвек, и сам уже позабывший этот древний, но всё еще действующий закон, печально посмотрел на сморщившегося и поседевшего старика. Руки того дрожали, а редкие волосы трепал ветер.

– Согласно закону о родственной крови, я молю дать мне право искупить грехи моего внука собственной жизнью!

Уже приготовившийся к смерти Кай был поражён.

Он всё надеялся, что ему послышалось, и это просто звуковые галлюцинации из-за потери крови, но мираж никак не хотел развеиваться.

– Ты уверен?

– Не существует ничего тверже моей уверенности! – вспомнив фразу из своей юности, ответил Джонго. Целитель, спасший Кая в первый день его новой жизни…

– Ты же знаешь, моя рука не дрогнет! – словно уверяя в этом самого себя, выпалил Гелиос. Ему было плевать на какого-то мальчишку, однако на бывшего друга – нет…

– Хе-хе, я надеюсь на это. Иначе тебе придется нанести еще один удар, – отшучиваясь, храбрился Джонго. Как и любой другой, он боялся. Боялся смерти. Вот только было то, чего он страшился еще больше. Новой потери он не вынесет.

– Ты… – пошатнулся Заклинатель, после чего напускной холод вновь вернулся в его глаза. – Раз таково твое желание, то я исполню его…

Джонго так и не разогнул спины, упершись лбом в землю, когда Гелиос направил свои шаги к нему.

Падал дождь.

Держась непонятно каким образом, Кай поднялся на четвереньки. Ливень смывал слезы с его щек.

Он хотел кричать. Сказать, что не его внук, что обманул. Что не заслуживает его любви.

Он не мог. Челюсть предательски не двигалась, а вместо слов из горла вырывались слабые, кряхтящие звуки.

Пытаясь ползти вперед, он чувствовал боль. Не телесную. А страдания пылающей в агонии души, трескающейся, словно деревяшка на костре.

Гелиос остановился возле склонившегося Джонго.

«Стой…»

Кай вытянул руку к старику. Скользкие от ливня камни предательски скользили под ладонью. Он плюхнулся обратно на землю. Лежа с разбитым носом и ободранным лицом, подняв голову, парень по-прежнему продолжал тянуться к Джонго.

– Кгра… – единственное, что у Кая получилось сказать.

Рука Заклинателя поднялась. Из плотнейшей энергии сформировалось подобие клинка.

«Остановись!»

– Ства… – пытался кричать Кай.

Не сдаваясь в попытках встать, парень увидел, как Джонго приподнял голову. Как и всегда, с хитро прищуренными глазами, он улыбался. Беззвучно губы старика двигались, словно он пытался что-то сказать напоследок.

Кай пытался подняться, не обращая внимания на содранные до крови ногти и пальцы.

Поднятая рука Гелиоса молниеносно опустилась.

«УБЕЙТЕ МЕНЯ!»

Немой крик раздался лишь в голове Кая.

Сохранившая хитрое выражение лица, голова старика Джонго покатилась по земле.

Мир заволокло тьмой…


***

Казнь закончилась.

Давление Гелиоса пропало, и патриарх Йони смог вновь зашевелиться.

– Закон был исполнен, – тяжело изрек Заклинатель, стоя спиной ко всем и глядя в плачущее небо. – Парень более ни в чем не виновен! Это конец, Яверт…

– Ты заблуждаешься, – процедил мужчина с бородой.

– Хочешь сказать, что смерть Великого Таланта ничего не значила для тебя?! – взревел Гелиос, тут же обернувшись и обрушив на Яверта истинную мощь своей ауры.

Закаленные, прочные, как железо, кости патриарха Йони затрещали, а земля под ним просела ямой.

– Я не… то… имел в виду… – используя внутреннюю энергию для сопротивления, еле-еле произнес он.

– А что тогда?! – взял себя в руки Заклинатель, частично уменьшив давление.

– Это еще не конец! Пацан тоже очень талантлив! И он точно будет мстить, и не только моей семье! – прокричал Яверт. – И зная это, я не могу просто так отпустить его, даже если мне придётся нарушить закон! Имеешь ли ты право позволить ему уйти, понимая, что может случиться с Кальтией, когда он доберётся до ступени Заклинателя? А уж поверь, если он смог победить моего сына, будучи лишь на уровне Закалки Легких, то он определённо станет очень сильным в будущем!

Вновь повисла тишина…

Гелиос рассматривал лежащего без сознания Кая, который так и не сдался до конца, даже зная, что ничего не может. Патриарх Бейвек понимал, что хоть слова Яверта и направлены на утоление его желаний, но они всё же верны.

Заклинатель подошел к израненному парню.

– Он покинет город, – заговорил он через минуту.

– Этого недостато… – Яверт осекся, ощутив ярость Гелиоса.

– А также, – продолжил тот, – я совершу Технику Разрушения Боевых Искусств.

То, о чем говорил Гелиос, в действительности нельзя было назвать техникой в общепринятом значении. Это было нанесение определенных увечий практикующему боевые искусства. После такого Кай никогда уже не сможет подняться выше ступени Закалки Разума.

Именно такое и случилось с Джонго давным-давно. Но, в отличие от парня, он к тому моменту уже поднялся на ступень Закалки Души, так что Техника Разрушения Боевых Искусств попросту остановила его рост. Уменьшить же ступень она не могла.

Для любого воина, пылко шагающего по данному пути, это было сродни смерти. Лишь единицы могли перенести это психологически, продолжив жить дальше с осознанием, что кто-то навсегда лишил их шанса стать лучше. Стать сильнее.

– Пф, – скривился Яверт. Он надеялся, что ублюдка убьют, ну или хотя бы бросят навечно гнить в тюрьме. Но и такой вариант он мог принять, хоть тот и не сильно ему нравился. Однако выбора у него не было. – Ты поступаешь мудро…

– Прости, Джонго, но лучше так, чем… – прошептал патриарх Бейвек, игнорируя лесть.

Простерев к Каю ладонь, Заклинатель выпустил в его сторону энергию. Проникнув в организм, управляемая волей Гелиоса, она сделала свое дело.

– Не вздумай наделать глупостей, – предупредил он Яверта, после чего исчез.

Попросту испарился.

А вместе с ним пропали тело и голова Джонго. Точнее, они превратились в энергию, став частью всемирного круговорота силы.

Само по себе это произошло бы через сотни лет, но своим вмешательством Гелиос исполнил сей процесс моментально. Это было проявление высшей степени уважения воину после его смерти.

Вместе с Заклинателем пропал и Кай.

Патриарх Бейвек забрал его с собой.


Глава 14. Реальность.


Пролетая над опушкой леса, серебристый сокол, живущий только в этих краях, неожиданно заметил нечто, заинтересовавшее его. Сложив крылья, птица резко кинулась вниз. Пронзая воздух, сокол всё лучше видел что-то блестящее, заметное даже с большой высоты.

Опускаясь к земле, птица сильно захлопала крыльями. Сев возле интересной вещицы, она начала разглядывать ее.

Спящая доселе кровь и скрытые инстинкты, передавшиеся серебристому соколу от древних прародителей, вдруг стали пробуждаться.

Хотя птица и с опаской поглядывала на необычный предмет, неведомый порыв звал забрать его себе, и как можно скорее. Желание возрастало, а вслед за этим начали появляться и образы. Они подсказывали соколу… говорили, что, забрав вещицу и съев, он сделает свою жизнь намного лучше.

Он станет сильнее.

Ему более не придется опасаться могучих хищников и постоянно озираться во время полета. Его больше не будут беспокоить болезни и мелкие паразиты. Его жизнь удлинится, а потомки родятся сильными, крепкими и выносливыми.

Осознав это своим маленьким мозгом, насколько возможно, серебристый сокол окончательно отбросил сомнения и осторожность. Стремление к силе возобладало в нём окончательно.

Забравшись на небольшую горку взрыхленной земли, где лежал манящий объект, пернатый тут же потянулся к нему клювом, собираясь проглотить маленький зеленоватый камешек.

Увы, его желанию не было суждено сбыться…

Разбросав комья грунта, из-под земли вырвалась длинная худая рука. Схватив сокола за голову, она остановила клюв птицы в паре сантиметров от желанной добычи.

Сопротивляясь, серебристый сокол махал крыльями, но не мог вырваться. Пытаясь атаковать неизвестного противника острыми когтями, сокол так и не понял, что не смог даже поцарапать бледную кожу руки.

Все это продлилось буквально с десяток секунд, после чего, сжатый ладонью, череп сокола треснул. Отбросив пернатого, рука замерла. А мгновенье спустя небольшой холмик начал подниматься.

Грязный и такой худой, что видны были кости, из-под грунта вылез человек. Бледный, словно мел, в разорванном тряпье и с длинными, по пояс, черными волосами, он медленно подымался. Потом упал, не удержавшись на ногах.

Падая, человек успел опереться на руки. Встав на четвереньки, он заметил лежащий камешек.

Яркие фиолетовые глаза смотрели на блестящий зелёный кристаллик.


[Отпугивающий слабый разум кристалл]

Ранг: Земной.

Особенность: пассивная способность [Поле Легкого Страха].


«Энергии в нём почти не осталось, а уцелевших крох не хватит, чтобы поддерживать работу… Зато хватит, чтобы привлечь какое-то чуткое животное…» – невольно подумал Кай.

Эта мысль стала словно вспышкой, озарившей его затуманенный разум. Парень наконец заметил мигающие сообщения логов Системы, не прочитанные им ранее.


Внимание! Получены критические повреждения тела!

Замечено чужеродное вторжение в организм носителя!

Получены повреждения пятидесяти узлов души!

Зафиксирован контакт со сверхплотной энергией!

Организм начинает пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 1%…

Критическое состояние организма!

"Спящая Кровь" вводит носителя в состояние глубокого восстановительного сна…


Читая полотно из букв и большого количества восклицательных знаков, Кай медленно приходил в себя, начиная задумываться над смыслом текста.

«Где я? Что произошло? Почему я здесь? Не могу вспомнить… Помню, объявили турнир, и я готовился. Затем прошел отборочный тур, на котором даже получил кристалл энергии. А после этого… тогда я…»

Внезапно слезы хлынули на землю, оросив худое лицо.

– Почему… – с высокими нотками в голосе просипел парень, вонзив пальцы в землю. События того мрачного дня вновь проносились перед его глазами. – Почему я такой слабый?.. Старик… зачем же ты…

Ударив по земле кулаком и продолжая всхлипывать, шатающийся от слабости парень поднялся. С опущенной головой, с упавшими на лицо волосами, он походил на покойника. Сгорбленный, худой, с бледной кожей и в грязных лохмотьях. Выбравшийся из могилы мертвец…

«Почему реальность столь жестока? Зачем дает второй шанс, чтобы затем сделать больно?! – скрипя зубами, сжал кулаки Кай. – Я просто хотел жить спокойно! Но, лишь попав в этот мир, сразу оказался кому-то неугодным! Какая несправедливость…»

Запрокинув голову, парень взглянул на небо. Отросшие и слипшиеся пряди падали ему на лицо, он дико улыбался, как безумный.

– Небо?! Боги?! Или, может быть, судьба?! – кричал Кай в пустоту, пока его звериный оскал становился шире. – Хотите сломать меня?! Поглумиться, растоптать и выкинуть?! Что ж, продолжайте свои попытки! Но знайте, рано или поздно придет и мой черёд… И вот тогда… Сокрушу, перемелю и пожру, даже не подавившись… Я сожгу такую реальность! Низвергну в бездну всех, кто встанет у меня на пути!

Мелко задрожав и тяжело дыша, Кай перестал себя жалеть. Огромным потоком в его тело хлынула внешняя энергия, заставляя организм возвращаться в прежнее состояние. Боль от преизбытка энергии и регенерации была ничем на фоне его душевных терзаний.

Расправлялись плечи и выравнивалась осанка, мышцы вновь наливались силой, а кости и кожа наполнялись прочностью. Пропадала бледность. И пусть полное восстановление займет какое-то время, но начало положено.

Мелкая дрожь нарастала, пока Кай не засмеялся. Громко и искренне, но пугающе и безумно.

– И для этого я обрету великую силу, чего бы это мне ни стоило!.. – мрачно процедил парень.

С этими словами Кай сделал первый шаг.


***

Он шел уже третий день подряд. Шагая в одном, случайном, направлении, Кай так и не вышел из леса, ибо тот всё не кончался. Но логика парня была понятна: рано или поздно, но куда-то он да выйдет. Благодаря энергии, ни еды, ни сна ему пока что не требовалось, а опасностей здесь ему пока не встречалось. Так что Кай шел без остановки, не останавливаясь даже по ночам.

Продолжая беспрестанно поглощать внешнюю энергию всем телом для восстановления сил, он неожиданно ощутил, что она стала уходить на закалку. Что значило – он наконец вернулся в свою прежнюю физическую форму.

Кроме того, из-за непонятного пробуждения "Спящей Крови" регенерация Кая перешла на новый уровень. Что уж говорить, если от нанесенных Кияном сквозных ран даже шрамов не осталось, а выбитые зубы выросли вновь. Поэтому и восстановление сил прошло столь скоро.

Однако кое-что казалось Каю странным в его внутреннем самоощущении, так что он поспешил обратиться к Системе.


Параметры:

Возраст: 15

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: нет

Уровень: нет


Характеристики:

• [Мощь]: 3,16

• [Скорость]: 3,17

• [Выносливость]: 3,89

• [Стойкость]: 5,0

• [Ментал]: 2,93

• [Энергия]: 4,64


Способности:

• [Дыхание Силы]. Ранг: Низший

• [Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший


Законы:

Не известны.


Особенности и экипировка (Разблокированный раздел!) :

• [Пробуждение "Спящей Крови"]. Прогресс: 11%


Резко возросшую на целых 0,5 пункта стойкость Кай списал на усилившуюся регенерацию, значение которой также влияло на данную характеристику. А вот появившийся новый раздел его не сильно удивил, чего точно юноша не мог сказать об отсутствии ступени и уровня. И действительно, прислушавшись к собственной ауре, парень не ощущал даже легких колебаний уровня Закалки Легких.

Примерно через полчаса самокопаний Кай всё-таки нашел наиболее логичный ответ, сходящийся с подсказкой его внутреннего чутья. Вероятнее всего, из-за эволюционировавшего самовосстановления в пробуждение "Спящей Крови" его порог закалки возрос.

Теперь вместо полуторного поглощения внешней энергии телом ныне он мог абсорбировать двойной ее объем. Что значит, его сто процентов Закалки Легких сейчас составляли не более семидесяти пяти, из-за чего он и не дотягивал до персонального порога этого уровня.

Для остальных этапов закалки сложилась такая же ситуация. Бывшие пятьдесят пять процентов в перерасчете на новый максимум оказались чуть более сорока.

Но снижение уровня его не беспокоило: всё же прежние характеристики остались при нем. А увеличение максимального порога закалки стало лишь плюсом.

Вот только Кай так и не мог понять, что же пробудило его "Спящую Кровь"? Если судить по логам, то, возможно, это связанно с зафиксированным Системой контактом с некой сверхплотной энергией. Но что это было? Мог ли кто-то влить в него свою силу?

Вряд ли из-за лечения Джонго…

Тогда из-за чего же?

Учитывая формулировку "сверхплотная", Кай подозревал лишь одного человека – Гелиоса Бейвека. Только ту энергию, что видел парень в теле Заклинателя, можно было действительно назвать сверхплотной. Но вот только что он сделал своей энергией в его теле и зачем? Да и что значит "повреждение пятидесяти узлов души"?

Одни вопросы и почти никаких ответов…

Так размышляя, Кай неожиданно задумался еще кое о чем.

А сколько времени он провел в беспамятстве?

Благо, тут без проблем могла подсказать Система. Узнав ответ, парень запнулся и обомлел.

Бездна!

Девяносто девять дней…

Более трех месяцев он провел в отключке в неизвестном месте… Теперь-то понятно, почему успел разрядиться отпугивающий зверьё кристалл.

Как? Что? Почему?

Эти вопросы безостановочно роились в его разуме. Единственная догадка, приходящая Каю в голову – требование такого срока для пробуждения "Спящей Крови" с одного процента, как было указанно в логах, до нынешних одиннадцати. Однако всё же столь длинный срок поражал…

Время шло, таяли километры. Безостановочно шагая, предположительно на юг, к рассвету четвертого дня Кай всё же кое-что нашёл. Вдали показалась деревушка. Наконец он вышел к цивилизации. И хотя энергия помогала ему бороться с усталостью и голодом, парень бы сейчас не отказался от еды и отдыха. Да и одежду сменить бы не помешало, ибо то, что сейчас болталось на его теле, люди даже рваньём затруднились бы назвать. Максимум, кусками тряпок.

Но самое главное, ему хотелось узнать, где же он. Он не забыл об Улии, но неизвестно, что с ней могло произойти за это время. Потеряв старика Джонго, он не имел никакого права оставить её одну. А местью он займется попозже…

Вот только всё оказалось не так просто. Подойдя достаточно близко, Кай заметил странное запустение и разруху, что заставило его насторожиться. Необъяснимая, напряженная атмосфера, витающая в округе, тяжело навалилась на его разум. Зайдя в деревню, парень так никого и не заметил. Продвигаясь всё дальше в глубь, он начал подмечать различные детали. Тут сражались.

Но не воины.

Монстры.

И уже через несколько минут это подтвердилось неожиданной находкой. Разорванное на куски тело… точнее, нижняя его часть, валявшаяся у одного из деревянных домов. От запаха Кая скрутило в рвоте, но, кроме воздуха, ничего выдавить из себя он не мог, так как использовал энергию вместо еды и воды.

Придя в себя, он всё же осмотрел останки. Судя по всему, пролежали они здесь как минимум неделю, а то, как бедолагу разорвали, лишь подтверждало догадку о монстрах. И если за всё это время никто не убрал воняющий и грозящий эпидемией гниющий труп, то очень плохи дела в деревне. Возможно, здесь уже никого, кроме самого Кая, и нет…

Так или иначе, парень ничего уже не мог поделать, поэтому воспользовался отсутствием хозяев одного из самых больших домов, в котором также царили погром и разруха. Но, благо, парню всё-таки повезло, и какую-никакую одежду и обувь он нашел. Даже своего размера.

К сожалению, порыскав, словно мародер, еще по нескольким домишкам, Кай так и не нашел пригодной еды. Оно и понятно, холодильников-то в этом мире не знали, но, что более важно – отсутствие запасов у жителей. Нет, ну ведь должны же быть у них там зёрна какие, или овощи?..

Но множество отметин когтей в тех местах, где предположительно должны были храниться запасы, объясняло, что напавшие на деревню монстры питались не только человечиной.

Ситуация очень не нравилась Каю, так что он решил как можно скорее покинуть это место. Осталось только найти дорогу, ведущую к другому поселению и двинуться дальше. Жаль лишь, никакого оружия здесь тоже не нашлось.

Выбравшись на улицу, парень столкнулся лицом к лицу с Ним. Скорее всего, одним из виновников гибели деревни.

Трехметровое, собакоподобное и при том антропоморфное существо, весом не менее нескольких сотен килограмм, стояло в десятке метров от дома, откуда вышел Кай. Неожиданно Система дала подсказку.


[Желто-Пятнистый Гнолл]

Ступень: Закалка Тела.

Уровень: Закалка Сердца.


Описание, кратко говоря, очень уж "информативное"… Мало того. Кай и сам понимал, что существо перед ним желтое и с пятнами, но он еще и без подсказки ощутил силу монстра. А принадлежность к виду гноллов понял, вспомнив земные компьютерные игры и книги. Но вот что изменило ситуацию, так это внезапно появившаяся дополнительная информация.


Характеристики [Желто-Пятнистый Гнолл]:

• [Мощь]: 2,7

• [Скорость]: 2,35

• [Выносливость]: 4,1

• [Стойкость]: 2,98

• [Ментал]: 0,3

• [Энергия]: 2,79


Если не считать значение ментала, то параметры внушающие. Ну, как минимум для простого человека того же уровня. Вот что дает звериное тело. Но, с другой стороны, вплоть до Закалки Души монстры совсем не использовали энергию в бою, ну и, конечно же, не обладали человеческим разумом.

Так что при сноровке, опыте и владении оружием среднестатистический боец Закалки Сердца смог бы справиться с этим чудовищем. Что уж говорить о Кае.

Завидевший потенциальную добычу, гнолл рванул к парню. Ни интуиция, ни чутье, ни даже Система не могли подсказать этому монстру истинную силу человека, стоявшего перед ним. Безрассудное животное видело лишь жалкого и слабого двуногого, просто пищу…

Каю даже не понадобилось напрягаться. Уйдя с траектории атаки и увернувшись от щелкнувших челюстей, парой-тройкой мощных и выверенных ударов в определенные участки тела парень заставил монстра сначала заскулить, а затем и расстаться с жизнью.

Теперь-то стало понятно, кто виновен в трагедии этой деревни. Но это не мог быть один-единственный гнолл. Кай осознавал, что где-то неподалеку должны быть его сородичи.

К сожалению, на ступени Закалки Тела у зверей, что стали монстрами или родились ими, еще не сформировался кристалл с энергией. Так что Кай просто оставил труп гнолла, не пытаясь даже искать в нем что-то полезное.

Двинувшись дальше вдоль главной улочки, парень вскоре наткнулся на покосившуюся деревянную табличку. Надпись на ней обозначала название поселения.

Трисгар.

Как оказалось, Кай знал это название, которое просто не могло покинуть его абсолютную память. Та самая древня, из которой в гильдию наемников поступило задание на разведку находящейся неподалёку заброшенной шахты, со стороны которой продолжительное время раздавался неизвестный вой, пугающий местных.

Жестокая реальность…

Это знание дало Каю два факта. Теперь он знал, что находится на северо-востоке от Кальтии, но, с другой стороны, его маловероятное предположение о появлении здесь монстров всё же оказалось верным. А ведь прошло целых пять месяцев с того момента, как задание появилось в гильдии.

Осознание этого заставило Кая оступиться. Он пошатнулся от понимания, что мог бы спасти всех этих людей, просто потратив пару дней на разведку той клятой шахты. Если бы он хоть удостоверился в наличии здесь чудовищ, то гильдия уже бы сама объявила задание на истребление монстров за приличную награду, и толпа наемников хлынула бы сюда.

Но почему же за пять месяцев никто так и не удосужился взяться за задание, кроме него?

Внезапно раздался резкий свист и хохот. Со стороны уводящей вдаль тропы к нему неслась пара гноллов. Один такой же, как и убитый Каем, а второй на уровень выше, из-за чего, соответственно, быстрее.

Жестокость блеснула в глазах юноши. Чувствуя вину за погибших людей, он решил разобраться с этим…

Совсем не задумываясь, действуя исключительно на инстинктах, парень ринулся вперёд, как только первый монстр подобрался достаточно близко.

Увлекаемое инерцией, тело чудовища покатилось по земле. Голова с искаженной мордой шлепнулась рядом.

Действовавший подсознательно, Кай не сразу разобрался, что произошло. И лишь взглянув на свою окровавленную руку – понял. Его руку обволакивала энергия меча, не раня её. Именно благодаря ей одним взмахом Кай смог обезглавить монстра.

Заметивший гибель сородича второй гнолл начал замедлять бег. Вот только, набрав скорость, резко остановиться не получится. Так что уйти у него не вышло, и вскоре уже два трупа валялось на земле.

Закончив бой, Кай удивленно разглядывал энергию меча через активированное виденье силы. Перед его глазами острая и очень опасная энергия свивалась в тончайшие нити, которые переплетались меж собой, словно девичья коса, и кружили вокруг его руки, не соприкасаясь с кожей.

И, кажется, он понимал, где видел подобный способ использования силы.

Желавший его смерти патриарх Йони…

– Что ж, – ухмыльнулся Кай. – Что нас не убивает, делает сильнее. Так ведь?..

И раз уж он неосознанно смог применить этот навык, то стоило попытаться выполнить еще кое-что. А именно – Технику Огненного Наказания.

Имея детальное представление о формировании данной техники благодаря идеальной памяти и виденью энергии, Кай решил попытаться воссоздать её.

К сожалению, оружия, которое выступило бы проводником, у него не было, так что парень решил использовать собственную руку вместо клинка.

Сделав глубокий вдох и выдох, Кай сконцентрировался и начал медленно формировать нити энергии. Десятки, сотни, а затем и тысячу. Ровно столько использовал Киян.

Далее следовал этап сплетения нитей в определённые узоры по всей их длине.

Постепенно от уровня запястья начала проявляться оранжевая полоска, которая через минуту неспешного плетения остановилась у кончика указательного пальца. И только теперь Кай понял, почему же Киян использовал эту технику через меч. Любая, малейшая, неточность в переплетении нитей или даже просто кратковременная потеря концентрации над этой энергией привела бы к разрушению всей конструкции и, как следствие, к серьезным травмам руки из-за неконтролируемого всплеска силы. А для системного оружия такой всплеск – лишь пустяк, который никак не мог повредить железке.

Что ж, Кай уже давно привык рисковать…

Закончив формирование оранжевой полоски, он стал выпускать энергию наружу, что оказалось крайне непросто из-за разницы в среде. Вскоре медленно образовалась оболочка сферы, а затем еще три минуты заняло наполнение шарика, прежде чем техника была завершена.

Сферу объяло пламенем.

Утерев пот, Кай улыбнулся. Для первой попытки очень даже неплохо. Наверное, не будь у него особого контроля над энергией, вряд ли бы получилось. Парень даже сомневался, смог ли бы он создать и поддерживать одновременно такое количество нитей внутренней энергии, будь он обычным воином. Но с его-то особенностью это не составляло никаких проблем.

Осмотревшись, Кай выбрал цель и направил палец со сферой на труп гнолла.

– Огненное Наказание! – активировал он технику.

На мгновение юноша ощутил некий дискомфорт. Начав атаку, вращающаяся на пальце сфера огня, словно пылесос, вытянула из своего владельца некоторое количество энергии, чему он инстинктивно воспротивился, но затем опомнился и не стал сопротивляться.

Его энергия, попавшая в сферу, под ее воздействием преобразовалась особым образом, без вмешательства Кая. И раскаленная красная капля исторглась из шарика огня.

Мгновенье, и в груди мертвого монстра появилась обугленная дыра.

Радость успеха переполнила парня, но он постарался охладить ее.


Изучена [Техника Огненного Наказания]. Ранг: Земной. Прогресс: 100%.


Система напомнила о себе внезапно, как только Кай произвел выстрел, подтвердив изучение навыка.

Еще несколько минут юноша провел, закрепляя результат.

Как оказалось, создание сферы требует около единицы энергии, а каждый выстрел – одной четвертой. В итоге, сделав нехитрые подсчеты, Кай понял, что со своим запасом энергии может применять эту технику до семи раз.

Закончив с этим, растративший половину всей энергии Кай решил восстановиться перед походом в шахту. Выбрав один из наименее разрушенных домов, парень направился к нему.


Глава 15. Шахта.


Добравшись до типичного для этой деревеньки большого одноэтажного дома, Кай попробовал открыть дверь. Та не поддалась, и парень решил не рассусоливать. Пинок ноги сбил хлипкую преграду с петель.

Кай шагнул внутрь – и среагировал рефлекторно.

Отразив чью-то атаку хлестким ударом, он схватил противника за горло, но опомнился, прежде чем обвить руку энергией меча и сдавить ладонь. Внезапно что-то кольнуло его в бедро и даже разрезало штанину, но пробить закаленную кожу не удалось.

– Остановись, прошу! Я сдаюсь! – взмолился поднявший руки и напуганный мужчина средних лет, чувствуя на горле мощную хватку. В тот же момент, выронив нож из рук, слева от Кая замер изможденный паренёк лет шести.

– Отпусти папу! – закричал мальчишка, пылающий взгляд которого полнился несгибаемым упорством. Поборов внутренний страх, он нагнулся, собираясь подобрать нож для повторной атаки.

– Вилен, стой! Не делай глупостей! – выкрикнул отец семейства, однако сын послушал его лишь частично: подобрав нож, но не нападая. Направив его на Кая, мальчик не собирался сдаваться до тех пор, пока его отца не отпустят.

На волевом и целеустремленном лице Вилена Кай заметил очень знакомое выражение.

Такое же, как и у него самого когда-то…

«Выжившие?»

Глубоко вздохнув, Кай успокоился, вернув себе прежнее хладнокровие. Здесь и сейчас ему ничего не угрожало.

– Зачем ты напал на меня? – отпустив шею мужчины, задал он вопрос.

Не сводя взгляда с вломившегося незнакомца и потирая покрасневшую кожу, тот ответил:

– Я видел, как ты занимался мародерством в других домах. Да и, кроме этого, ты выломал нашу дверь. Что еще мне оставалось делать?

Кай странно на него взглянул.

– И ты решил, что сможешь меня победить? – приподняв бровь, уточнил он.

– Издалека не мог ощутить, так что не подумал, что ты окажешься сильнее, чем я. Прошу, не трогай моих детей! – загородил он сына. – Можешь брать что угодно!

И вправду, от мужчины исходила слабая, почти ничтожная аура уровня Закалки Легких. Вероятнее всего, на большее его таланта не хватило. Но и этого уже было достаточно, чтобы стать сильнее, чем простые люди.

Но постойте-ка… Он сказал – детей?

Быстро скользнув взглядом по комнате, Кай обнаружил макушку и испуганные глаза маленькой девочки, что высунулась из подвала.

Заметив, куда смотрит Кай, отец семейства еще сильнее занервничал и подобрался, словно собираясь броситься в последний бой.

И хотя никому из жильцов этого дома не было весело, самого парня ситуация позабавила. Усмехнувшись, он продолжил разговор:

– Как тебя зовут?

– Ри… Римус.

– Что ж, Римус. Раз ты наблюдал за мной, то мог видеть, как я расправился с гноллами. Поэтому повторю: зачем ты напал? – делая нажим на последних словах, проговорил Кай.

На лице мужчины отобразилось искреннее удивление.

– Убил этих тварей? – не мог поверить он. – Нет, я не видел. Я думал, ты обычный человек…

«Что?»

Вновь посмотрев на комнату и представив карту деревни, парень понял, что окна этого дома выходят отнюдь не на места его боевой славы. Римус попросту не мог увидеть.

– Вот оно как… – вздохнул парень и ткнул пальцем себе в грудь. – Я Кай… На самом деле я не собираюсь и не собирался никого из вас трогать. А по домам ходил, потому что вся моя одежда пришла в негодность, да и вообще я очень давно не ел. А к вам же зашел лишь для того, чтобы потраченную энергию восстановить, и всё… Хотя… ты же сказал, что я могу взять что угодно, так ведь? А еда у вас есть?

Расслабившийся было Римус вновь напрягся. В его дом явился незнакомый человек, куда сильнее, чем он сам, притом еще и в такое опасное время. А рядом были дети, коих, в случае чего, он не сможет защитить. И неизвестно, что у незнакомца на уме. Не стоило терять бдительность ни на минуту. Лучше попытаться задержать вторгнувшегося в его дом человека ценой жизни и позволить детям сбежать.

Однако вокруг тоже опасность… Куда им бежать?

– У нас почти ничего не осталось, – осознавая всю безнадежность ситуации, всё же решился сопротивляться Римус. – Я практически ничего не ем, но вот дети… без еды они… они…

– Ладно-ладно. Не буду я её брать, энергией обойдусь, – махнул Кай рукой, благо пробудившаяся на одиннадцать процентов "Спящая Кровь" позволяла питаться одной лишь силой, и при этом достаточно долго. – Тогда я займусь медитацией, после чего уйду.

Закончив, Кай тут же рухнул на месте и сел в позу лотоса, закрыв глаза и начав поглощать окружающую его энергию с максимальной эффективностью. По его опыту, понадобится как минимум полтора часа, чтобы восстановить те два с половиной пункта энергии, которые он растратил на эксперимент.

Что же касается остальных, то в их глазах Кай выглядел чудаком. Вломился в чужой дом, напугал всех, а теперь спокойно сидит и медитирует. И что делать?

Так или иначе, все они остались целы и не потеряли ничего, за исключением двери.

Велев детям вернуться в подвал, на что Кай никак не отреагировал, мужчина сел неподалёку, продолжая с опаской наблюдать за незваным гостем. Но проходило время, а незнакомец так ничего и не делал, не совершал ничего плохого. И Римус понемногу успокаивался.

В конце концов отец семейства, устав молчаливо сидеть и набравшись храбрости, заговорил:

– Скажи, а почему я не чувствую твою ступень, хотя ты так легко меня победил?

«Победил?! Да ты даже особо и не старался со мной драться…» – чуть не выпалил Кай.

Но всё же, не зная, как ответить, парень попросту соврал.

– Техника такая… – не говорить же, что он уникальный человек, способный закалять всё и сразу, из-за чего уровень у него формально отсутствует!

Римус удивился.

– Да? А разве такое возможно?

Кай и сам не знал, есть ли такие техники, но выбирать ответ не приходилось.

– Много чего возможно… – таинственно ответил парень. – Лучше расскажи, как давно на деревню напали монстры и каким образом гноллы не убили вас? Ибо я более чем уверен, просто так они бы этот дом не пропустили. Нюх у них что надо!

Вспомнив прошлое, Римус понурил голову, но тут же начал свой рассказ, чем удивил Кая такой покорностью.

– Это началось почти полгода назад. Еще тогда охотники стали замечать странные следы в лесу, а затем и редкий пугающий хохот. Через некоторое время уже все в деревне знали про это: страшные звуки раздавались по ночам далеко по округе. Мы скинулись кто сколько мог, учитывая, что обычно у нас зарабатывают по две сотни медяков в месяц на мужика, и послали старосту в Кальтию, чтобы дать задание гильдии наемников. Через некоторые время мы узнали, что кто-то всё-таки взялся за дело, но почему-то просрочил миссию на целых два месяца, а потом вообще отказался от задания, – Римус заметил, как Кай скривился на этом моменте, но истолковал это по-своему. – Да, мы тоже были в бешенстве, но ничего поделать не могли. Проходили месяцы. Дети боялись и почти всё время прятались в домах, а остальные люди работали в поле, несмотря на опасность. Некоторые даже уехали из деревни. Но, в конце концов, чуть больше недели назад монстры всё-таки пришли к нам…

(Прим. автора: 1 золотая = 50 серебряных; 1 серебряная = 200 медных, а награда за задание составляла 5 серебряных).

Сжимая кулаки от бессилия, мужчина вновь переживал те ужасные события. Все эти дни он практически не спал, что выдавали покрасневшие глаза и круги под ними. А даже если мужчина и пытался заснуть, то ночные кошмары не позволяли сделать это.

– Крики, кровь, разруха… Я не мог это видеть, да и боялся даже в окно взглянуть, но по звукам мне казалась, что их там не меньше сотни было. Они сожрали почти всех людей. Всё за одну ночь, пока мы прятались в подвале. Но и потом гноллы время от времени появлялись в деревне. Каждый раз, когда я смотрел в щель через занавески и видел монстра, мне казалось, что вот-вот он обернётся и заметит меня. Я переставал дышать, а сердце уходило в пятки. И хотя я единственный в Трисгаре практикующий боевые искусства, я так и не смог ничего сделать. Страх сковал меня… Нам повезло выжить лишь из-за подарка моего отца. Отец-то, в отличие от такой бездарности, как я, смог достичь хоть чего-то на пути воина… – понурил голову Римус.

«Если бы я только сходил на то задание… – корил себя Кай. – Раз это произошло из-за меня, то я хотя бы должен разобраться с монстрами, иначе это может обернуться куда большей трагедией. Почему же никто до сих пор не заметил творящихся практически под боком ужасов? Куда смотрят власти Кальтии?»

Помолчав, он задал вопрос:

– Ты имел в виду какой-то системный предмет?

Мужчина внутренне сжался и насторожился. Не стоило ему говорить о той вещи, благодаря которой они смогли дожить до этого дня. Стоило соврать. Но вот незадача, Римус совсем не умел этого делать. Так что сказанного уже не вернёшь. Поэтому, раз Кай теперь знал об особом предмете, не стоило отпираться. Неизвестно, как вломившийся к ним парень может поступить…

– В-вот эта дощечка, – достал Римус из кармана прямоугольную деревяшку толщиной с большой палец и длиною в десяток сантиметров.

Сидевший доселе с закрытыми глазами Кай открыл их. Хотя с его энергетическим зрением этого в принципе и требовалось. Но привычка взяла своё…

Системная подсказка сообщила:


[Древний деревянный оберег]

Ранг: Земной.

Особенность: пассивная способность [Поле Искаженного Восприятия].


И действительно, глядя через призму виденья энергии, Кай мог заметить, как вокруг дощечки распространялось поле, окутывающее весь дом. Это походило на картинки из учебников по физике, где изображали магнитное поле Земли.

Кай отчетливо видел также и энергетическую структуру системного предмета. В его основе лежала специальная вязь, детально повторявшая вырезанные на дощечке символы. Кай уже не впервые встречал нечто подобное.

Что на некоторых товарах в торговом доме, что на том же серебряном клинке Кияна – и там, и там наносились те символы энергии, что встроены внутрь энергоструктуры артефакта. Такие символы являлись чем-то вроде урезанных версий техник, внедрявшихся в предметы их создателями. Таким образом, объект Низшего ранга при помощи нужного и походящего символа можно было повысить до Земного уровня.

И тут Кай задумался…

– Мой отец нашел его во время одного из своих путешествий по древним и опасным руинам Алькеи, но оберег ему был не нужен, и он отправил его мне в качестве подарка. Достаточно просто наполнить дощечку энергией, и тогда, в зависимости от её количества, определится дальность действия поля. Я стараюсь постоянно поддерживать его вокруг дома, поэтому гноллы не обращали на нас внимания. Но я так и не смог понять, как ты заметил наш дом?

Ответ был прост – энергетическое зрение, о котором Кай, естественно, не собирался никому и никогда рассказывать. Вместо этого, кивнув самому себе, он совершил задуманное.

– Что?!.. Эй! Ты где?! – всполошился Римус, когда парень внезапно пропал. Нечто неведомое словно заставляло мужчину отводить взгляд оттуда, где сидел Кай.

Хотя он знал, где тот сидит…

Только благодаря этому знанию хозяин дома заставил себя сконцентрироваться на нужном месте. Вскоре, сопротивляясь воздействию техники, мужчина всё-таки увидел улыбающегося Кая.

– Как… как ты это сделал?! – выпалил ошарашенный Вилен, сын Римуса. Именно он, подглядывая из-под деревянной крышки подвала, смог первым перебороть наваждение и увидеть Кая.

– Это не важно… – развеял действие символа парень, перестав скрываться от чужого взгляда.


Изучена [Символьная Техника Поля Искаженного Восприятия]. Ранг: Земной. Прогресс: 100%.


Овладение данной техникой не составило никакого труда для Кая, имеющего высокий уровень контроля энергии и абсолютную память. Шансы на успех геноцида гноллов вновь возросли.

Однако новая способность Кая отличалась от изученных ранее.

Причиной тому являлось разделение техник на два типа.

Обычные, такие как Техника Огненного Наказания или Техника Россыпи Брызг, которые создавались посредством переплетения нитей в фигуры.

И символьные техники. В них нити энергии переплетались в особый символ. И именно они были пригодны для помещения в системные предметы, для придания тем пассивных или активных особенностей.

Техник, основанных на символах, существовало в разы больше, чем обычных, но, с другой стороны, они были и более ограниченными в своем функционале. А кроме того, любая символьная техника в сотни раз сложнее простой, отчего использовалась только в энергетической структуре предметов. В отличие от переменчивого состояния силы внутри человека, в неживом объекте она являлась практически застывшей, что позволяло делать длительные перерывы в процессе создания символа.

Поэтому никто и не использовал такой вид техник в своем теле. Ну а даже если бы и нашелся талант, способный сократить сложное и длительное сотворение символа до уровня обычной техники, то всё равно бы такой человек не изучал подобные техники для ведения боя. И тому существовало три причины.

Во-первых, это было опасно, ибо любая неточность могла заставить контур взорваться.

Во-вторых, у любого символа существовал более простой и легкий аналог в виде обычной техники, которая просто не подходила для внедрения в системные предметы.

А третья причина вытекала из первых двух: просто никто не задумывался об изучении таких техник для личного применения, а не для ремесла. А так как это являлось важным наследием, то знания о символьных техниках передавались в знатных семьях их поколения в поколение в глубокой тайне. Таким образом, для простых людей символы оставались неизвестными и скрытыми.

И так продолжалось бы всегда, если бы в этот мир не попал Кай!

С его-то энергетическим виденьем раскрыть секрет любого системного предмета было легко, словно сделать щелчок пальцами…

– Мне вот что интересно, – спросил он. – А почему прошло столько времени, а никто так и не прибыл сюда из Кальтии? Не может же быть, что властям наплевать? Ну или, как минимум, гильдия точно отправила бы сюда наемников сразу же, как узнала о монстрах. Так почему же?

Услышав этот вопрос, Римус даже не удивился.

– Когда здесь нашли месторождение меди, то и построили нашу деревню. Но потом жила истощилась и шахту закрыли, а вот Трисгар остался. Поэтому, если не считать дальних фортов на границе с дикими землями, то мы самое отдалённое поселение на северо-востоке. Чтобы добраться от нас до Кальтии, понадобится не менее месяца верхом, – опечаленно вздохнул мужчина. – Так что даже если о нас каким-то чудом узнали, то доберутся сюда еще не скоро…

Теперь всё встало на свои места, и Кай перестал накручивать себя по этому поводу…

Вскоре, окончательно восстановив запас внутренней энергии, он поднялся, намереваясь покинуть чужой дом.

– Никакого оружия здесь нет, я правильно понимаю? – спросил он напоследок.

– Нету, – помотал головой Римус. – Иначе бы Вилен не использовал простой нож, когда ты вломился.

Серьёзный мальчишка энергично закивал.

– Понятно… – безразлично бросил Кай, зашагав к прикрывающей вход сломанной двери. – Тогда я прощаюсь.

– Стой! Погоди, пожалуйста, Кай!

– Что?

– Молю, позволь нам пойти с тобой! У меня нет ничего ценного, кроме этого оберега, но если поможешь нам добраться хотя бы до соседнего села, я отдам тебе его! – заметив безразличие на лице Кая, Римус засуетился, не желая упускать шанс. – А еще вот! Это почти все мои сбережения! Здесь пятнадцать серебряных, возьми их все, но, прошу, защити!

Посмотрев на жалобный взгляд стоящего на коленях мужчины, что желал спасти себя и своих детей из этого кошмарного сна, Кай серьёзно ответил:

– Нет.

От резкого и холодного тона Римус замер. И хотя сердце торопливо забилось, внутри у него всё похолодело. Его надежды канули в Лету всего из-за одного лишь слова. Осев на пол, он не мог ничего вымолвить.

Однако, в отличие от него, Вилен не мог с этим примириться.

– Почему?! – громко выкрикнул мальчишка, вперив свой твёрдый взгляд прямо в Кая. Было заметно, как на глазах ребёнка наворачиваются мелкие бусинки слёз. – Отец предлагает всё, что у нас есть, и просит так униженно, так почему ты отказываешь? Разве ты не сильный? Может, на самом деле ты обманул нас и никаких монстров не убивал? Да, точно, ты обманщик!

– Как дерзко, – усмехнулся Кай. – Я отказал только потому, что собираюсь идти в куда более опасное место. Так что, если хотите выбраться отсюда, то уходите по главной дороге через несколько часов. Монстров вы больше не встретите.

Понуренный, с опущенными плечами, Римус неожиданно дернулся, странно взглянув на парня. Кажется, он понял скрытый смысл его слов. Понял, что тот собирается заняться истреблением гноллов.

– Ах да, никогда и никому не рассказывайте обо мне… – добавил юноша, прежде чем покинуть дом.


***

Согласно карте региона, которую Кай запомнил, еще будучи в доме Джонго, заброшенная шахта находилась на юге от Трисгара. Используя эту информацию, через полтора часа быстрым шагом парень очутился у распутья.

На относительно целом указателе висело две таблички. Одна указывала на шахту. Место, откуда заявились эти монстры, непонятно как попав туда. Может ли быть такое, что они прорыли туннель из диких территорий? Этого Кай не ведал, но подозревал, что скоро узнает.

Вторая же табличка указывала путь на юго-запад. А надпись, криво вырезанная на деревянной доске, вызвала много противоречивых чувств в душе Кая.

Кальтия.

Город, в котором он переродился. Город, в котором он чуть не умер…

Поставив ногу на тушу поверженного гнолла и опершись локтем о колено, Кай подпер рукою голову и погрузился в ожидание.

Встретив монстра на распутье, парень решил его сразу не убивать. Отрубив ему конечности, он дал чудовищу вдоволь накричаться, что оказалось довольно-таки неприятно для барабанных перепонок.

Но именно таким образом парень намеревался выманить тех гноллов, что успели разбрестись по округе. И вскоре его затея увенчалась успехом.

Дух единства этой стаи сработал…

Не считая отдалённой шахты на юге, со всех сторон к перепутью стали сбегаться гноллы. Практически все – на уровне Закалки Сердца, но нашлась парочка и посильнее. Так или иначе, эти чудовища всё равно не представляли для охотника серьёзной угрозы.

Окружившая труп сородича дюжина монстров крутила своими отвратительными мордами в поисках убийцы. Но, как бы они ни пытались, ничего отыскать не могли. А стоявший в десятке метров от них Кай, укрытый от взора чудовищ при помощи техники, готовился к бою.

Неожиданно для остальных одно из существ вдруг осело на землю. Голова его разделилась надвое.

Несколько гноллов всё же успели заметить мелькнувшую человеческую фигуру, и быстро ринулись к ней, но никого уже не смогли обнаружить.

Для атаки Кай использовал Символьную Технику Незримого Рассечения, которую против него применял Киян, используя свой клинок. Вспомнив и "изучив" её после ухода из Трисгара, парень понял, что в борьбе против гноллов она куда эффективней, чем Техника Огненного Наказания. Та имела фиксированную силу атаки, излишне мощную для убийства этих существ.

Что же касается Незримого Рассечения, то здесь всё зависело от количества энергии, вложенной в символ перед активацией. И её требовалось значительно меньше, чтоб уничтожить гноллов, чем для Огненного Наказания. Кай мог использовать эту атаку чаще, чем красную каплю. Не меньше тридцати раз, пока не закончился бы запас его внутренней энергии.

Но был и минус, о котором парень узнал только что. Две символьные техники не могли быть активными в его теле одновременно. Поэтому на секунду Поле Искаженного Восприятия погасло, позволив монстрам обнаружить Кая. Но он не растерялся, быстро вернув себе незаметность.

Остальной бой парень провёл, используя в качестве оружия только усиленные энергией меча руки. Ему хотелось сэкономить силы, потому что, в отличие от атакующих способностей, по его внутренним ощущениям невидимость могла продержаться до получаса, а подпитка энергии меча на руках – так вообще несколько часов. Это значительно сокращало расход сил.

Неспособные даже обнаружить противника монстры полегли одни за другим, лишь жалобно вскрикивая под смертельными ударами.

Бой закончился за считанные минуты…

А еще через час парень наконец-то приблизился к территории старой шахты. И, кажется, тут его поджидали монстры куда серьёзней.


Глава 16. Спуск.


Резкий взмах рукой. Не заметивший противника и не успевший издать даже предсмертного вскрика, гнолл грузно осел на землю. Услышавший странный шум второй монстр обернулся, но нечто невидимое, пробившее его грудь, заставило глаза чудовища остекленеть. К моменту, когда тот завалился на землю, третий противник тоже расстался с жизнью.

Заляпанный кровью длинноволосый парень неожиданно возник меж мертвыми телами.

Расправившись с этой троицей, Кай перестал поддерживать Поле Искаженного Восприятия, так как более никого рядом не появилось. Но лицо охотника было озадаченным.

Это небольшая стая монстров встретилась ему, когда парень почти добрался до шахты. Но вот что казалось странным, так это направление, в котором бежали твари. Они двигались четко на север, именно туда, где Кай разделался с дюжиной гноллов.

Совпадение ли, что три монстра уровня Закалки Внутренних Органов направлялись туда так организованно, или же это совсем не случайность? Кай не знал, но надеялся, что все же совпадение.

Но на этом странности не закончились. За все время пути сюда парень так и не встретил ни одного гнолла, кроме этой троицы. Он начал подозревать, что там, в шахте, происходит нечто неладное.

Почему монстры вернулись туда после того, как уничтожили деревню? Ведь именно к шахте вели кровавые следы. Что здесь происходит?

Решив не мучить себя пустыми домыслами, Кай двинулся дальше. Поддерживая энергетическое виденье, он мог с легкостью обнаружить потенциальных противников раньше, чем те заметили бы его. В этом спектре зрения заросли деревьев (Кай шел не по дороге) не мешали обзору, а наполненные энергией монстры выглядели как светлячки вдали.

Следующие полчаса прошли спокойно. Парень никого больше не встретил, и теперь уже мог видеть старую, покосившуюся деревянную ограду шахты.

Активировав технику сокрытия, парень ринулся вперёд, чтобы максимально реализовать каждую капельку энергии, уходящей на невидимость.

Выбрав ближайшее к ограде дерево, Кай без проблем залез на него, собираясь изучить окрестности. Забравшись повыше, парень осмотрелся и отменил действие скрывающей техники.

Ему открылся отличный вид на широкий и мрачный зев шахты, выдолбленный в небольшой скале. Стальные, но успевшие насквозь прогнить ворота нынче валялись в нескольких метрах в стороне. И по характерным отметинам было понятно – выломали их изнутри.

Но вот что было непонятно, а точнее, даже невероятно, так это то, что Кай узрел у самого входа. Да, его подозрения подтвердились, здесь находились гноллы, но они, выстроившись в три ряда, стояли, словно статуи!

Кай не мог поверить своим глазам. Дикие, агрессивные и очень опасные существа замерли, словно солдаты в строю. Более тридцати тварей просто смотрели вперёд и не шевелились. В их очах не осталось даже намека на их примитивный звериный разум. Только абсолютный туман.

Будто куклы, они замерли на месте.

– Какого черта? – прошептал парень.

Понаблюдав более двадцати минут, Кай так и не дождался каких-либо изменений в строю хищников. Казалось, это всего лишь очень реалистичные статуи, поставленные, чтобы отпугивать людей от шахты. Однако дыхание и наполненные энергией тела полностью опровергали это предположение.

Они точно были живыми.

Решив более не ждать неведомо чего, Кай рискнул проверить.

– Незримое Рассечение, – тихо вымолвил он.

В полет сорвалось энергетическое лезвие, способное разрубить как минимум несколько монстров. Сил в эту атаку Кай вложил немало.

Сделав это, парень тут же активировал Поле Искаженного Восприятия. Фраза-активатор не требовалась из-за особенностей техники, которая начинала действовать автоматически сразу же после вливания минимального количества энергии в созданный символ.

Поэтому, опасаясь оказаться обнаруженным столь большим количеством гноллов, Кай поспешил себя скрыть.

Атака не остановилась, даже разрубив тела шестерых монстров. Она взбороздила землю, отставив отчетливый след. Жалкая, незакаленная плоть не смогла противопоставить абсолютно ничего. Влитой в технику энергии оказалось слишком много.

Кай внимательно наблюдал за реакцией остальных.

Ровно секунду спустя оставшиеся гноллы, все, как один, синхронно повернули головы и безразлично посмотрели на кровавое месиво.

А следом произошло то, что заставило содрогнуться от отвращения даже повидавшего многое Кая.

Монстры набросились на кашу из крови и плоти, активно пожирая умерших собратьев. Закончив достаточно быстро, они выстроились обратно в ряд, словно ничего не случилось. И лишь обглоданные кости в алой лужице напоминали о произошедшем.

Терпеливо прождав еще час – летнее солнце уже приближалось к зениту, и Кай вспотел, – парень ничего так и не дождался. Существа, словно загипнотизированные, продолжали стоять на месте, а вокруг них ничего не происходило.

Кай наконец решился действовать…

Расправа над столь слабыми и заторможенными противниками заняла буквально пару минут.

Покончив с этим, он смог войти в шахту. Но сперва стоило восстановить силы. Ведь использовать Поле Искаженного Восприятия и одновременно поглощать внешнюю энергию будет невозможно. Даже если поглощать ее одним дыханием. Льющаяся в организм внешняя энергия заставляла внутреннюю колыхаться, а это грозило повредить активный символ техники. И если обычно он просто растворялся после отмены способности, то повреждение могло привести к взрыву внутри тела.

Завершив медитацию в укромном месте, Кай наконец вступил под каменный свод туннеля. И уже через несколько десятков шагов парню пришлось активировать виденье энергии, ибо без него обнаружить здесь хоть что-то не представлялось возможным. Свет практически полностью исчез, и Кай сменил спектр зрения.

С опаской шагая вдоль старого и сырого штрека, парень был готов в любой момент среагировать на появление кого угодно. Чем глубже он заходил, тем мрачнее становилось окружающее. Пахло затхлостью, а каждый новый шаг, казалось, звучал гулом барабана. В таком месте даже очень хладнокровный человек чувствовал бы себя неуютно.

В какой-то момент Кай даже запнулся о какую-то неровность, незаметную в темноте, и в то же мгновенье откуда-то спереди раздалось шуршание. Сердце панически забилось, и парень тут же ушел в "невидимость". Замерев на месте и обвив руки энергией меча, он вглядывался вперёд, стараясь найти источник шума. Но средь фиолетового тумана, как видел Кай энергию, ничего не изменилось.

Простояв в одной позе несколько размеренных вздохов, парень ничего не обнаружил и решил пойти дальше. Но, сделав буквально несколько шагов, вновь услышал тот же шорох, и на этот раз определил источник. Хотя здесь и думать даже не требовалось. Посыпавшийся на голову песок всё объяснял.

«Что за глупость… – пожурил себя парень за излишнюю осторожность. – Пора бы начать двигаться нормально, а не как черепаха».

Сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, Кай успокоил напряженные нервы и пошел дальше быстрее. Стараясь не оступиться вновь, он ставил ноги аккуратно, держа высокий шаг.

Сюда бы сейчас факел для удобства. Раньше они тут точно были закреплены на стенах, дабы рабочие могли нормально добывать руду и поднимать её на поверхность. Однако еще на входе Кай заметил, что даже специальные крепления для факелов отсутствуют.

Да и опасно, на самом деле, идти с факелом. Монстры легко заметят. А так как в темноте Кай обладает преимуществом, то лучше ничего не менять.

«Кстати, а до вагонеток и рельсов тут так и не додумались… – неожиданно для себя подметил Кай. – Странно, но почему я до сих пор никого не встретил? Не может же быть, чтобы я расправился уже со всеми монстрами! Их должно быть больше! Неужели они скрываются где-то глубже? Но зачем?»

Забираясь всё дальше, Кай и не думал останавливаться. Еще когда он заметил то задание в гильдии, необъяснимая интуиция стала влечь его сюда. А уж когда он оказался в Трисгаре, чутье лишь усилилось. И почему-то он совсем не хотел этому противиться, и даже наоборот – прислушивался.

Вскоре Кай очутился на развилке трех туннелей, ведущих дальше, вглубь.

Выбрав центральный путь, уже через десять минут пути по причудливо изгибающемуся подземному коридору парень наткнулся на нечто мерзкое. Разлагающиеся конечности гнолла валялись посреди прохода. А судя по тому, как их отделили от туловища, однозначно можно было сказать: это сделал не человек.

– Они убивают друг друга?

Задержав дыхание, чтоб не чуять этот смрад, Кай поспешно зашагал дальше. Вот только по мере спуска парень начал все чаще задумывался о возрасте шахты, прорытой столь глубоко.

Через некоторое время он наконец наткнулся на то, что искал. Ярко-фиолетовым фонарем перед ним мерцал силуэт спящего собакоголового монстра. И лишь когда Кай оказался не более чем в двадцати метрах от гнолла, хищник учуял запах и проснулся.

Когда чудовище уровня Закалки Кожи открыло глаза, парень приблизился для нанесения удара. Окруженная энергией меча рука метнулась к покрытой шерстью шее и… мощная лапа гнолла обрушилась на запястье парня.

Удивленный парень не растерялся.

– Незримое Рассечение!

Стычка закончилась.

Монстр заснул навечно.

Но на долю секунды Каю показалось, что за мгновенье до смерти в глазах существа блеснули искорки неподдельного разума…

«Опасно. Я впервые встретил гнолла такого уровня. Он смог сопротивляться энергии меча стандартной плотности и даже среагировал на атаку. Впредь мне стоит быть осторожнее».

Двинувшись дальше, парень ощутил прилив сил. Даже короткого столкновения хватило, чтобы развеять тяжесть мрачной атмосферы. Проснувшийся азарт боя бодрил. С ним Кай будто вернулся под солнце, сделав живительный глоток свежего воздуха.

Спуск продолжился. Еще несколько раз Каю приходилось делать выбор на развилках.

«Странная шахта. Разве их так строят?» – удивлялся парень.

Однако заблудиться он не боялся, ибо идеально помнил свой маршрут. Кай не мог понять, как глубоко спустился, но в какой-то момент заметил, что в туннеле стало теплее. Душно.

На очередном повороте Кай резко остановился. Он понял, что чуть не пропустил незаметное ответвление. И так бы его и не обнаружил, если бы не множество фиолетовых точек в глубине этого прохода.

Использовав Технику Поля Искаженного Восприятия, Кай пробрался внутрь. Как вскоре оказалось, все расположившиеся тут тридцать четыре гнолла находились на уровне Закалки Костей и спокойно спали. К счастью, техника, скрывающая парня, влияла на все чувства, так что хищники не могли даже учуять охотника.

«Однако… Все здесь дошли до Закалки Костей. Такое количество монстров этого уровня опасно даже для меня. Боюсь, лучше растратить энергию, чем так рисковать. Если убью одного, то остальные наверняка почуют кровь… – задумался Кай. – Но почему же и эти спят? Да еще и все вместе. Может, они ночные животные? Но почему тогда я встретил гноллов в деревне днём, а потом и по пути сюда? А-а-а… да что здесь такое?!»

Встав между рядами спящих монстров, Кай направил на них руки. Секунда подготовки, и…

– Незримое Рассечение!

Хотя было и невозможно использовать две символьные техники одновременно, из-за чего Поле Искаженного Восприятия моментально спало, одну и ту же технику Кай мог применять одновременно. Сейчас он просто создал по символу в каждой руке, что позволило ему запустить сразу две атаки.

В гноллов полетела пара лезвий, наполненных яростной энергией. Рассекая как закаленную плоть, так и невероятно прочные кости, они разрубали монстров одного за другим. Брызгала кровь, раздавался противный звук рассечения.

Прежде чем обе атаки растратили свой импульс и энергию, они успели положить не менее двух десятков монстров. Оставшихся Кай сразил сам.

За этот бой ему пришлось растратить почти четыре единицы энергии, и у него осталось чуть больше половины в запасе. Будь на его месте простой боец уровня Закалки Костей, коему Кай и соответствовал, то он не смог бы даже провести первые две атаки. Попросту не хватило бы энергии.

Если бы только это не был какой-нибудь аристократ.

Парень не мог не признать, что Киян Йони действительно силен. Зверски силен! Даже не используя свой клинок Земного ранга, он мог бы без проблем разобраться со всей этой толпой, и, возможно, даже быстрее Кая.

Единственна причина, почему он смог победить аристократа – то загадочное чувство, даровавшее невероятную силу на короткий, но важный промежуток времени. Без неё парень бы умер уже на третьем выстреле Техники Огненного Наказания, не сумев не то что разглядеть слабые места "красной капли", но даже и среагировать.

Кай до сих пор не мог понять, как же совершил тот удар, разрушивший смертельную атаку Кияна…

Закончив бойню, парень огляделся. Оказалось, что он очутился не в очередном туннеле, как предполагал, а просто в достаточно широком «кармане». Пещерке внутри подземного лабиринта.

И так как делать здесь было больше нечего, юноша решил восполнить энергию, а затем немного передохнуть. Безостановочное использование энергического зрения сильно напрягало разум Кая.

Увы, сделать ему этого не позволили.

Интуиция просто взвыла об опасности, и Кай на рефлексах ушел в сторону. Попытавшийся его атаковать гнолл промахнулся, и Кай приготовился к неприятностям.

К нему пожаловал монстр ступени Закалки Разума!

Решив использовать Поле Искаженного Восприятия и последнюю энергию в надежде быстро закончить бой, парень никак не ожидал, что гнолл сможет даже приблизительно определить его местоположение.

Разум чудовища пробивался сквозь воздействие техники!

Случайная атака монстра почти увенчалась успехом, и Каю пришлось поспешно уворачиваться.

Лишь после того как парень направил в символ, поддерживающий сокрытие, втрое больше энергии, монстр перестал замечать своего противника. Хотя всё еще метался вокруг, пытаясь найти врага.

«Нужно как можно быстрее закончить поединок!» – решительно кивнул себе Кай, ринувшись в атаку.

Град смертельно опасных ударов обрушился на монстра, но каким-то невероятным образом тот успевал блокировать все атаки лапами или даже уклоняться от них. Гнолл выл и рычал, пытаясь отбиться, но обнаружить противника так и не мог. Что, однако, не мешало ему ощущать угрозу.

С растерзанными верхними конечностями, теряя куски кожи и сходя с ума от боли трескающихся костей, монстр всё же не позволял Каю нанести удар по жизненно важным органам. Однако зародившийся страх перед невидимым врагом шептал ему о скорой гибели.

Так бы и продолжалось избиение гнолла, если бы не случилось нечто неожиданное. Внезапно сорвавшись с места, монстр кинулся наутек, стремясь спастись. Весь искромсанный, но не получивший опасных ранений, он развил немалую скорость.

– Не уйдешь, гад! – сплюнул Кай, бросившись в погоню.

Отменив действие Поля Искаженного Восприятия – сосуд энергии практически опустел, – парень стремился добить монстра до того, как тот найдет себе подмогу. Кроме этого, хоть было и сложно, Кай старался восполнить часть сил прямо на бегу.

Четко видя свою цель в энергетическом спектре, он не сдерживал свой бег. Чего нельзя было сказать о гнолле. Тот хоть и мог каким-то образом ориентироваться в кромешной тьме, но делал это значительно хуже.

С каждым новым ударом сердца парень оказывался всё ближе, пока в какой-то момент окончательно не настиг монстра.

Прежде чем испуганный гнолл успел обернуться, его грудь оказалась насквозь пробита. Запнувшись, чудовище кубарем прокатилось вперёд, врезавшись в стену. Но даже получив такое серьёзное ранение, при задетом сердце, монстр сопротивлялся смерти.

Жалобно воя, он скреб землю когтями, пытаясь подняться. Однако с каждым мгновеньем жизнь покидала его тело. Финального удара не понадобилось. Сердце остановилось. Монстр умер.

Остановившись прямо над гноллом, который даже в сидячем положении не уступал ростом Каю, парень тяжело дышал. У него практически не осталось энергии, начинала побаливать голова из-за долгого использования энергетического зрения.

Вот только все это меркло пред тем, что сейчас видел парень. Улыбающийся Кай смотрел на поверженного монстра, внутренняя энергия которого покидала организм, вырываясь на волю и становясь внешней. Но не вся…

Сияющий маленькой звездочкой, в груди гнолла полыхал крохотный кристалл силы.

Парень вырвал добычу из сердца монстра. Даже в полной темноте кристаллик слабо лучился.

– Если так прикинуть… – разговаривал Кай сам с собой, разглядывая вещицу. – То в нём должно быть где-то пять единиц энергии, судя по меркам Системы. Большая удача, что монстры этого уровня совсем не используют энергию. Такой запас просто чудовищен, учитывая, что они энергию ещё и вне кристалла имеют. Это всё из-за силы зверя? На что ж тогда способны монстры более высоких ступеней?..

Сев неподалёку, Кай на этот раз решил использовать кристалл по назначению. Ведь в прошлом, сражаясь против Кияна, он только и сделал, что наполнил свой сосуд. А все остальное просто улетучилось, так как посреди боя было невозможно сдерживать силу внутри тела.

И ведь это очень большое количество энергии. Если бы Каю понадобилось собрать столько, то ему потребовалось бы провести не менее трёх часов в медитации. Однако при использовании лишь одного дыхания это значение требовалось бы умножить как минимум на три.

Польза кристаллов энергии была просто неоценима.

Проглотив вещицу, Кай заставил оболочку распасться. В тело хлынула огромная сила. Часть ушла на восстановление запаса энергии, остальная же распределилась по всему телу, чтобы закалить его.

Да, возможно, это было глупо и опасно – вот так поглотить кристалл, сидя посреди берлоги монстров. Но еще глупее было оставаться без сил. Поэтому парень немедленно занялся их восстановлением…

Менее чем через три четверти часа он покончил с этим занятием. К счастью, его так никто и не побеспокоил. Зато Система, наоборот, порадовала.


[Мощь]: + 0,06.

[Скорость]: + 0,06.

[Выносливость]: + 0,06.

[Стойкость]: + 0,08


Поднявшись и размяв мышцы, парень попытался привыкнуть к темноте. Его голова раскалывалась, ведь контроль энергии оставался активен.

Пытаясь игнорировать боль, легкое головокружение и тошноту, Кай раздумывал над дальнейшими действиями. По-хорошему, стоило бы разобрать труп гнолла на полезные материалы. Снять кожу, достать кости, когти и зубы. Как минимум, одно это стоило немалых денег, а ведь в убитом звере могло найтись и еще что-то полезное для ремесла, о чем парень даже не догадывался.

Однако существовало одно большое и жирное НО.

Как, черт побери, сделать всё это в кромешной темноте?

Сила уже успела покинуть тело, так что теперь Кай не смог бы его разглядеть в энергетическом спектре. Тащить эту почти полутонную тушу на поверхность? Бред…

К тому же без каких-либо инструментов, без навыков свежевания… Так что, как ни печально, пришлось оставить труп гнолла здесь. Пришла пора отправляться дальше.

Интуиция продолжала манить юношу всё глубже…

Свернув в нужную сторону, парень внезапно ощутил сбивающую с ног силу. Отлетев в сторону, Кай почувствовал, как в костях руки, которую он успел вскинуть для защиты, появились бесчисленные микротрещины.

Закончив недолгий полет столкновением с твердой стеной, охотник наконец смог разглядеть противника.

Гигантский даже по меркам гноллов монстр ступени Закалки Души глядел на маленького двуногого.

«Каким образом, твою мать, в таком месте могло появиться это чудовище?! Это ненормально! Нужно бежать!»

Активировав Поле Искаженного Восприятия, Кай ринулся прочь.

То, что произошло дальше, заставило парня ощутить настоящий страх. Теперь-то он наконец осознал огромность совершённой им ошибки. Не стоило недооценивать опасность, спускаясь в шахту…

Сколько бы энергии Кай ни вливал в поддерживающий "невидимость" символ, от взгляда этой твари он не смог уйти.

На монстра ступени Закалки Души не действовала эта техника.

Перенапрягая мышцы, усиливая их энергией, Кай бежал сломя голову. Но даже так не мог сравниться в скорости с этим гноллом.

– Незримое Рассечение! – не сдерживаясь, выкрикнул парень, послав целых две перекрещённых атаки.

Монстру даже уворачиваться не пришлось. Мощнейший удар лапы прямо в воздухе разбил обе, а ведь тварь даже не должна была их увидеть. Атака Кая ни на секунду не замедлила чудовище, отделавшееся небольшим порезом.

Увидев это, Кай сглотнул. Не останавливаясь и спускаясь всё глубже в шахту, он прибегнул к последнему козырю.

– Огненное Наказание!

Выстрелившая красная капля пронзила воздух, на мгновенье осветив туннель. И гнолл почти успел среагировать. Почти…

Атака попала чудовищу в живот, что заставило его на секунду сбиться с шага.

Раздался могучий рев, волной прокатившийся по подземному коридору, сотрясая стены. Из ушей Кая потекла кровь, но он всё равно не остановил своего бега.

Впереди показалась развилка. Беглец собирался свернуть вправо, но пришлось влево, причем резко. Туда, где он только что был, на безумной скорости рухнул здоровенный булыжник, выдранный прямо из стены. Попади он в Кая, и тот бы умер сразу же.

Пришлось свернуть в другой туннель. Неистовый бег продолжался еще минуту, пока расстояние между монстром и Каем не составило считанные метры. Сделав последний рывок, парень неожиданно потерял опору под ногами. И почувствовал, что падает.

Кай не заметил огромного провала.

Закрыв голову руками и сжавшись, он падал, ударяясь о камни. С кучей ссадин, кровоподтёков, трещин в костях и внутренних ушибов Кай упал на дно.

Сознание померкло…


***

Ощущая боль во всем теле, которое стремительно регенерировало за счет энергии, Кай начал приходить в сознание.

«Где я?» – подумал парень, осматриваясь вокруг. А делать это он мог без проблем: легким синеватым свечением горели встроенные в потолок кристаллы, освещая всё вокруг.

Кай оказался в каком-то каменном помещении, потолок, пол и стены которого испещряли необычные узоры, знаки и линии. Если долго вглядываться в них, то можно было заметить, что все они связаны между собой, что это одна очень длинная нить.

Медленно поднимаясь на ноги, парень услышал тихое рычание. Резко повернувшись на звук, он заметил спокойно стоящего у дальней стены монстра.

Того самого…

– Кай!

Услышав свое имя, парень невольно обернулся.

Посмотрев туда, он увидел закованную в цепи, полуголую и избитую девушку…

Улию.


Глава 17. Душа.


Лицо Кая исказилось от гнева, он взмахнул ладонью.

– Незримое Рассечение!

Смертельно опасная атака сорвалась, словно выпущенный арбалетный болт. Долетев до израненной Улии, техника, как бы это странно ни выглядело, вдруг исчезла. Она в мгновение ока потеряла всю свою энергию и попросту развеялась.

Образ сестры Кая заструился миражом, и перед парнем предстал незнакомец, скрытый капюшоном. Невысокий, он, казалось, парил над полом.

До этого момента ни голос, ни внешний вид, ни аура, ни десятки других мелких деталей практически не позволяли Каю усомниться в подлинности Улии. Лишь один момент…

Энергетическое зрение без проблем позволило ему обнаружить вязь неизвестных законов вокруг тела девушки. И как бы Улия ни была хороша, она никак не могла бы развиться до такого уровня боевых искусств.

Поэтому, разгневанный тем, что кто-то использовал облик его сестренки, Кай атаковал не сдерживаясь.

– Какой невероятный разум! – воскликнул хриплый мужской голос. – Интересно, как ты смог противостоять моей технике?.. Но всё же жаль, придётся действовать другим способом…

Незнакомец растворился прямо в воздухе, и даже его энергия пропала из комнаты. А сразу после этого позади грозно зарычал спокойно стоявший доселе монстр, о котором парень почти позабыл.

Резко обернувшись, он увидел медленно приближающегося к нему гнолла ступени Закалки Души.

– Огненное Наказание!

На этот раз существо с лёгкостью уклонилось от красной капли, ринувшись дальше, в атаку.

«Черт! Черт! Черт! Где выход?! – запаниковал Кай. – Твою мать! Что делать?!»

Запертый в таинственной комнате с гноллом, он не видел спасения. Ничего, похожего на дверь, люк, окно, или еще чего-то подобного здесь не наблюдалось. Отступив, парень отбежал к дальней стене. И когда когти монстра почти дотянулись до Кая, чудовище замерло.

Но замер и сам парень. То место в полу, куда он только что ступил, засветилось, а затем вспыхнули другие линии и узоры, заливая комнату невероятно ярким светом.

Энергетические путы оплели Кая, не позволяя даже шелохнуться. Виденье энергии не помогло ему вовремя заметить эту ловушку, потому что вся комната была цельной мышеловкой.

– Наконец-то я заполучу для себя оболочку! – раздался тот же хриплый голос.

В тело парня хлынула неведомая и агрессивная энергия, не подвластная его контролю. Выкручивая конечности, чужая сила постепенно захватывала организм. Сознание гасло, практически не способное перебороть подавляющую мощь.


***

Яркий свет потух.

Замерев посреди комнаты, рядом с неподвижным монстром стоял безвольный Кай. Некогда яркие фиолетовые глаза потускнели.

Внезапный мощный удар сердца отдался во всем теле.

Мир дрогнул.

– Да! Наконец-то! Спустя столько лет я вновь заполучил материальную оболочку! Теперь я смогу покинуть это проклятое место и начать новую жизнь! – устами Кая вскричал чужак. – Это тело… молодое и неискушенное в боевых искусствах. То, что нужно! Хотя… постойте-ка… что это такое?..

Неожиданно мир завертелся, краски расплылись, а декорации сменились.

Тело Кая, захваченное неизвестным, очутилось совсем в другом месте. Стоял яркий солнечный день, рядом лежали массивные валуны, а вокруг колыхались травы и шумели деревья.

Он находился в том самом саду, где Кай проводил свои долгие тренировки. В саду Джонго.

Неизвестная сущность никак не могла понять, что происходит.

– Где я? Что творится?

С небес обрушилось пять металлических кольев. Они пригвоздили чужака к земле, пробив ему руки и ноги. Пятый кол вонзился в живот, пройдя насквозь.

Но сущность в теле Кая не умерла. Разрываемый болью, чужак не мог понять происходящего.

Металлические колья полыхнули пламенем, причиняя еще большие страдания.

Возле распятого на земле человека появилось облачко светлячков. Слившись воедино, они превратились в Кая. Настоящего.

– Больно? – снисходительно осведомился парень, глядя на мучающегося и принявшего свой истинный облик лысого, морщинистого старика.

– ТЫ!!! – брюзжа слюной и бешено вращая налитыми кровью глазами, выкрикнул тот. – Я уничтожу тебя! Что ты сделал?! А-а-а-а-а-а…

– И ты еще вопросы задаешь? – по велению Кая из земли тут же выметнулись тысячи острейших игл, проткнувших старика насквозь.

Тот не умер, лишь ощутил, что боль возросла. Он даже не мог больше говорить.

Лысому казалось, что он вот-вот сойдет сума. Станет идиотом. Овощем.

– Ты пытался заполучить мое тело, подло принял облик моей дорогой сестры и желал убить меня с помощью того монстра… Я зол… Должен быть зол… Но почему-то мои мысли сейчас столь рациональны… Хотя это и не меняет моего отношения к тебе. Но, так или иначе, я буду милостив, – голос Кая звучал негромко, но необъяснимым образом заглушал все крики старика. – Ты расскажешь, что здесь происходит, кто ты такой и вообще всё, что я захочу. Взамен же я не стану продлевать твои мучения, подарив быструю смерть.

Закончив, парень щелкнул пальцами.

Раскаленные колья, пригвоздившие тело старика к земле, пропали вместе с иглами. Все раны лысого исцелились, а тело вновь стало целым.

Жадно хватая воздух, он пытался отойти от боли. Но стоило ему только вспомнить о ней, как всё его естество пронзало ужасающими фантомным мучениями. Старик слышал и прекрасно понял все слова Кая, даже несмотря на пытки. Однако он всё еще не мог прийти в себя.

– Не затягивай! – махнул рукой парень, и странная прохлада волной разлилась по телу незнакомца. Боль более не тревожила его разум.

Морщинистый старик медленно поднимался на ноги, меняясь с каждым движением. Теперь он походил на могучего воина с резкими чертами лица и короткими красными волосами. Густые брови хмурились. Смесь страха и непонимания плескалась в его глазах, когда он смотрел на стоящего перед ним юношу. Кажется, он догадывался, что произошло.

Кай же взирал на это с полным безразличием.

– Ты будешь говорить? Или мне стоит вернуть всё назад?

– Погоди, умоляю! – поспешно выставил пред собой руки мужчина, встал на колени и поклонился. – Сохрани мою жизнь, а взамен я обучу тебя могущественным техникам!

Слегка поразмыслив, Кай ответил:

– Думаешь, я тебе поверю? Если это всё, что ты хотел сказать, тогда я буду…

– Нет, пожалуйста! – поспешно перебирал варианты спасения в уме красноволосый. – Тогда… Да, точно! Тогда я могу подсказать, как исцелить твою инвалидность!

– О чем это ты? – переспросил Кай с полным бесстрастием, не позволившим ему удивиться. – Какая инвалидность?

– Что? Ты не знаешь?! – воскликнул мужчина, но тут же догадался. – Хотя да… нынешняя же эра довольно отстала… В общем, где-то сорок… нет, пятьдесят узлов твоей души должны быть повреждены, так ведь?

Вспомнив о том странном, непонятном системном сообщении, Кай заметил для себя, что мужчина не пытается его обдурить. Как минимум, пока…

– Я видел такую информацию, – кивнул парень. – И что это значит?

– Ты же знаешь об акупунктурных точках на теле? – дождавшись кивка Кая, мужчина продолжил: – Каждая из них связана с одним из узлов души, что используется для контроля над ними. Но у тебя важные узлы полностью повреждены, и это не позволит тебе никогда подняться на ступень Закалки Души. Тебя обрекли навечно оставаться на Закалке Разума.

Услышав это, Кай пошатнулся. Эти слова пробили его бесстрастие. Юноша был потрясен.

– И ты собирался захватить такое тело? – не поверил он.

– Говорю же, я знаю, как это исправить.

– Допустим. Но почему я должен верить тебе? Я не знаю, что ты замышляешь. Возможно, ты готовишь какую-то подлость и просто тянешь время? Почему мне не следует тебя убить? – шагнул Кай вперёд.

– Погоди! – испугался мужчина, поднявшись с колен. – Точно, я знаю! Дай мне минуту, всего лишь минуту!

– У тебя есть пятьдесят секунд.

– Хорошо! – кивнул красноволосый, не желая умирать. Он заговорил:

– Я, Рун’Тан Шаквир, клянусь Системой и цельностью своей души, что никогда и никаким образом, напрямую или косвенно, действием или бездействием, предумышленно или нет, не наврежу Каю Арнхарду, человеку, стоящему передо мной! Отныне и навсегда! Также клянусь, что отвечу на любые его вопросы, настолько правдиво, насколько смогу.


По отношению к вам была дана клятва.

Принять / Отказаться


Увидев системное сообщение, Кай удивленно приподнял бровь. О таком функционале Системы он до сих пор не знал. Взглянув на взволнованное лицо мужчины, парень кивнул.

«Принять».

Сильнейшее облегчение появилось на лице Рун’Тана.

– И что произойдет, если ты нарушишь клятву?

– Система уничтожит мою душу, и я даже не смогу уйти на новый круг перерождений…

– Круг перерождений?

– Да. Каждая… почти каждая душа после смерти тела отправляется в мир мертвых, где очищается, теряет воспоминания, а затем отправляется в новое тело. И в случае нарушения клятвы Система уничтожит целостность моей души, а потом сожжет её. Я перестану существовать… Такое заверение в безопасности подойдет тебе, чтоб сохранить мне жизнь?

– Ты поклялся, что не навредишь мне, но во всём остальном я не могу доверять. Что, если наказание не такое?

Рун’Тан, гордость которого уязвили, сжал кулаки. Однако угроза смерти заставила мужчину засунуть её куда подальше.

– Хотя Система и недолюбливает чрезмерное использование таких клятв, я могу принести еще одну, – после нескольких секунд молчания ответил он. – Я, Рун’Тан Шаквир, клянусь Системой и цельностью своей души, что информация об уничтожении души в случае нарушения системной клятвы истинно правдива! Молю о подтверждении!

Ответив на очередной запрос, Каю не пришлось долго ждать. Система тут же среагировала:


Отчет:

Клятва, данная Вам Рун’Тан Шаквиром, принята и подтверждена Системой как несущая правдивую информацию. Выполнение [Разрушающего Душу Наказания] не было приведено в исполнение.


– Теперь ты мне веришь? – взмолился мужчина, чья брутальная внешность слишком контрастировала с характером.

– Тебе нет, – поверг его в шок Кай. – Но Системе да… Хорошо, пока я не буду убивать тебя. Мой первый вопрос: как ты узнал мое имя?

– Отлично… Мой статус позволяет мне видеть больше информации о других существах. В том числе и о людях, а не только о монстрах.

– Ладно, позже уточню детали. Для начала расскажи, кто ты, а также обо всём, что произошло ранее.

– Как ты уже знаешь, – уселся на землю немного успокоившийся мужчина, – я Рун’Тан Шаквир, подданный Божественной Империи Бельтейз. Знание о моей ступени ничего тебе не даст, скажу лишь, что я достиг немалого в законах души. Благодаря этому я частично подчинил себе гноллов, чтобы привлечь к шахте людей и найти того, кто стал бы сосудом для меня. Сам же я не мог покинуть того места.

– Ты не человек? – возле Кая появилось роскошное кожаное кресло, на которое он тут же уселся.

– Уже нет. Но когда-то был… пока не умер. Поэтому сейчас я лишь душа. Используя свои знания о законах в этой области, я уже очень давно отодвигаю момент, когда мир мертвых поглотит меня и отправит на новый круг реинкарнации.

– Но зачем ты держишься здесь?

– А разве не понятно? – удивившись, хмыкнул Рун’Тан. – Я боюсь смерти. Очень. Потеря себя как личности, стирание воспоминаний и новое начало для меня ничем не отличается от гибели.

– Хм… И это правда? Ну, о цикле перерождений?

– Я не знаю. Как, наверное, и никто другой. Мы просто верим в это, и всё… Поэтому проверять я точно не желаю!

– Ясно. Тогда объясни, почему у тебя ничего не вышло, что это за место вокруг нас и почему я практически не ощущаю никаких эмоций? А еще почему ты использовал облик Улии, а не попробовал захватить мое тело сразу? – перешёл Кай к следующей теме.

– Начну со второго вопроса. Для твоего захвата мне требовалось, чтобы ты самостоятельно вошел в определённое место, поэтому я решил использовать иллюзию дорогого тебе человека. Ты сам спроецировал её на меня. Второй вариант заключался в использовании монстра, чтобы направить тебя. Или ты не заметил, что в шахте он не убил тебя, хотя мог сделать это? Я не мог просто положить тебя в ловушку, иначе бы она не сработала. Нужно добровольное вхождение.

Переведя дыхание, что, в принципе, совсем не требовалось бестелесному существу, Рун’Тан продолжил:

– Что же касается причин моей неудачи, то я не знаю их. Но могу предположить, что нечто невероятно могущественное связано с твоей душой, что защитило тебя.

Слова мужчины пробудили домыслы Кая. Его способность к контролю над внешней энергией, виденье силы, абсолютная память и перерождение с сохранением воспоминаний о Земле… А теперь и подавление техники захвата тела. Могут ли быть все эти вещи связаны между собой?

Пока парень размышлял, красноволосый продолжал говорить.

– Сейчас мы находимся в мире твоей души, доступ к которому открылся благодаря моему вторжению в твое тело. Всё здесь иллюзия, плод воздействия твоего подсознания. И теперь я узник этого места, – понурил он голову. – На самом деле, любой мастер боевых искусств, достигнув высоких ступеней, сможет открыть путь в свой внутренний мир. Здесь на тебя не действует тело, рождающее эмоции, тут ты всемогущ. Но самое главное, почему многие жаждут научиться входить в мир души, это способность скинуть оболочку, уйти от внешнего мира, откинуть любые раздражители и сфокусироваться на изучении законов. Любая медитация здесь в три раза эффективней. Идеальная концентрация.

– Интересно… Ты так это описываешь, словно считаешь, что я теперь буду к тебе лучше относиться, – раскусил его план Кай.

Рун’Тан не проявил недовольства, хотя внутренне и нахмурился. Прежде он так же был бесстрастен, как и Кай сейчас, поскольку давно существовал в виде души. Однако в этом месте парень наделил его телом, так что некоторые, давно позабытые, чувства стали вновь завладевать разумом мужчины. Промолчав, он дождался следующего вопроса.

– Это ты заставил меня ощущать странный зов в шахту?

– Что? – удивился красноволосый. – Нет! Я такого не делал. А если бы и умел, то выбрал бы кого-нибудь посильнее.

И правда. Прислушавшись к своим ощущениям, Кай понял, что все еще чувствует неясный зов, влекущий куда-то дальше. С этим еще предстояло разобраться.

– Прежде чем мы перейдём к вопросу о повреждённых узлах души, я хотел бы узнать о той комнате и твоей Божественной Империи Бельтейз. Она раньше занимала некоторые земли Алькеи, или ты случайно попал сюда?

– Та комната была построена мною еще до своей смерти и предназначалась для хранения души. Находится же она в городе, что расположен под шахтой, – вспомнив прошлое, помрачнел мужчина. – По поводу Бельтейз… Она занимала куда больше территорий, чем этот клочок земли…

– Ты о регионе Кальтии?

– Кальтии? Нет, я такого не знаю, и, кажется, ты совсем не понимаешь. Да, сейчас моя страна считается павшей. Всего в течение двух лет загадочным образом погибли все ее подданные. Их тела просто распались в прах. То же ждало и меня, но я успел спасти душу… – вздохнул Рун’Тан, а затем поведал то, что взорвало бы мозг Кая, не будь он защищен от эмоций. – Но до этого, во времена величия Бельтейз, в её владении находилось двадцать семь планет в самых разных частях Ойкумены! Что там твоя Алькея! Вся эта планетка являлась лишь малой частичкой моей империи!

Шок.

Хоть и лишившись эмоций, Кай не мог поверить в такое.

Откинувшись на спинку кресла, парень старался переварить информацию. Даже в отрешённом состоянии это было сложно. Однако, словно услышанного было мало, напомнила о себе Система.


Внимание!

Получено задание!

[Поиск древней истины]: Узнайте причину исчезновения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 10 000 лет.


«Какого?! Еще и такое существует? Но что это за условия? Да и где право выбора?»

Еще раз перечитав задание, которое Система всучила ему насильно, парень вздохнул. Быстро вернув себе хладнокровие, он задал вопрос:

– Как долго ты здесь находишься?

– Не знаю, я почти всё время проводил во сне, сохраняя силы. Надеялся, что кто-то сам сюда придет. Последнее, что я помню перед пробуждением десять лет назад, так это наступление ледникового периода. Так что несколько сотен тысяч лет точно…

– М-да… Ладно, давай пока перейдём к твоим словам о повреждении души, – помассировал Кай переносицу.

– Да, конечно… – кивнул Рун’Тан и вдруг прервался, обернувшись. На лице его отразилось беспокойство. – Плохие новости! Я совсем забыл… Из-за того, что я не захватил твое тело, но покинул свой прежний сосуд, действие техники подчинения перестало поддерживаться. Гнолл, который всё еще стоит рядом с тобой в реальном мире, скоро пробудится! Я больше им не управляю!

Кай резко подорвался с кресла.

– Сколько у нас времени?

– Еще минута-полторы!

– Как выйти отсюда?

– Просто представь, как возвращаешься в свое тело, как вновь берёшь его под контроль.

Сконцентрировавшись, парень довольно-таки легко смог проделать это. Он исчез из мира души. И в тот же момент, уже в реальном мире, вновь открыл глаза. Продолжая стоять все в той же позе, на том же месте, он увидел рядом монстра ступени Закалки Души, который медленно выходил из ступора.

Кай ощутил пустоту глубоко внутри: энергии оставались считаные крохи. Сейчас парень был даже не способен сформировать Незримое Рассечение, куда уж там Огненное Наказание! Ни о каком убийстве монстра и речи идти не могло.

"Дай мне возможность видеть твоими глазами! – донеслось откуда-то из глубин сознания. – Просто пожелай этого!"

Понимая всю напряжённость ситуации, Кай поступил, как просили.

– Вон у того треугольника, слева на стене, есть крестообразный символ, беги к нему.

Парень тут же подбежал к нужному месту.

«Что дальше?» – мысленно спросил он.

"Наполни энергией вон тот символ левее, единственный, который не имеет никаких связей с другими!"

Приложив руку к нужному месту, Кай использовал все свое умение контролировать энергию, чтобы как можно скорее наполнить ею этот знак. Однако сам элемент узора принимал силу относительно-таки неспешно, медленно распределяя её по всем завитушками и черточкам.

Позади парня пробуждающийся зверь стал издавать первые звуки. До этого момента затуманенные, его глаза начали наливаться диким, но всё же разумом. По телу монстра проходила дрожь, а мышцы интенсивно сокращались.

Гигантский гнолл, покрытый шерстью глубокого черного цвета, медленно приникал к полу всем телом, готовясь сделать молниеносный рывок, как только последние капли техники Рун’Тана спадут.

"Когда дверь откроется, вольешь энергию в такой же символ, но уже с другой стороны. Тот должен среагировать мгновенно. Сейчас она долго открывается из-за длительного простоя. Приготовься!" – сообщил красноволосый воин древней империи.

Раздался грохот, на стене появилась щель. Медленно выход начал открываться, и сильный шипящий поток воздуха ворвался в комнату.

– Чёрт! – выругался Кай. Слишком неспешно раскрывалась дверь.

Стоя спиной к проходу, парень смотрел на монстра. Тот почти освободился из-под контроля и готовился пересечь ничтожные десять метров. Разорвать человека в клочья.

Секунда.

Две.

Три.

Техника Рун’Тана спала.

Резко крутанув головой, монстр зарычал и поджал колени.

"Если хочешь выжить, дай мне на несколько мгновений контроль над своим телом. Иначе это конец!" – закричал узник мира души.

Не было времени на раздумья, чутье кричало о приближающейся смерти. Кай сделал это. Дал временный контроль.

Гнолл рванулся на головокружительной скорости, но прежде чем он достиг жалкого двуногого, тело Кая начало двигаться помимо его воли, став сложно чужим. Он будто смотрел фильм, но не мог вмешаться.

Хлопок в ладоши – и в энергетическом спектре причудливо разлетелись законы души, коими владел Рун’Тан.

Почти достигший Кая монстр покорно еще раз оттолкнулся от пола и головой врезался в прочнейшую стену в метре от парня, дезориентировав себя. В этот момент створки входа окончательно раскрылись, и Кай спиной вывалился наружу.

"Закрывай!" – крикнул усталый голос в разуме Кая, и управление телом вернулось к владельцу.

Парень на пределе своей способности к подчинению и манипуляции энергией, даже не касаясь символа, использовал внешнюю силу для его наполнения. Дверь начала быстро закрываться.

Но не успел Кай расслабиться, как монстр схватил его, протиснув лапу в щель не успевшей закрыться двери. Прежде чем неумолимые створки сомкнулись, оторвав конечность гноллу, Кай успел ощутить боль раздробленного предплечья.

Держась за изувеченную руку и скрипя зубами, парень пытался успокоиться, отдышаться и перетерпеть неистовый пожар боли. Однако всё это мгновенно померкло, когда его голову пронзил зов.

Манящий зов, влекущий куда-то дальше. Он заполнил все мысли. Кай подошел совсем близко к его источнику, и что-то взывало к нему. Он должен прийти туда.

Должен…


Глава 18. Лазурный куб.


Стараясь не обращать внимания на боль, Кай огляделся. Он очутился на пустынных улицах мертвого города. Почти все стоявшие здесь странные здания разрушило неумолимое время. Тем не менее стоило отдать должное людям, строившим их: за прошедшие эпохи многие дома всё еще продолжали держаться.

Поверить в это было непросто, однако глаза не обманывали…

Взглянув вверх, Кай так и не смог понять, откуда исходит свет. Казалось, прямо из огромного купола, накрывшего город. Да и энергетическое зрение показывало накрепко слившиеся со стеной законы неизвестного ему элемента.

Воистину, эта цивилизация была невероятно могущественна.

"Что ты только что сделал?" – неожиданно заговорил Рун’Тан.

– Я обязан отчитываться перед тобой? – гневно спросил Кай. – Если бы ты завладел моим телом, что бы тогда случилось с моей душой? То же, что и с твоей?

"Не… нет. Ты бы просто умер…"

– Я так и думал… Не считай, что я простил тебя лишь за недавнюю помощь. Ты действовал в своих интересах. Моя жизнь – это и твоя жизнь… Однако запомни! Всякий, решивший навредить мне или чему-то дорогому для меня, сильно пожалеет об этом! – процедил парень. – Ты всё еще жив только потому, что можешь быть полезен. Но не думай, что я буду дружелюбен с тобой.

"Мелкий ублюдок! Пользуется своей властью! Уродец… – злился Рун’Тан, не транслируя свои мысли Каю. – И что мне с ним делать?.."

– И да, если я должен был умереть, так почему же тебя выкинуло в мой мир души? Твои проделки? – поднялся с земли Кай, придерживая правую руку, которая уже начала регенерировать. Увы, полное восстановление займет как минимум неделю.

"Нет, я сам не ожидал, что не смогу завладеть телом… – прозвучал бесстрастный голос красноволосого воина. – Изначально я разорвал связь с той комнатой, чтобы сменить сосуд. Но, провалившись, оказался выброшен в твой мир души. Теперь же нечто неизвестное, что сберегло тебя, противореча законам мироздания, не позволяет мне уйти в мир мертвых. С другой стороны, оно не позволяет мне и выйти из мира души. Так что, как бы это тебе ни не нравилось, но я застрял здесь с тобой, поэтому, если ты не хочешь вести со мной равноправный диалог, я не смогу помогать в твоем исцелении".

– Хм, допустим… Ты спрашивал о наполнении того символа энергией?

"Да! Как ты это сделал?!"

– Я всегда так умел, – Кай показательно стал вливать внешнюю силу в повреждённую руку, позволяя Рун’Тану ощутить это. В мире души, сидя в созданном недавно кресле, мужчина не мог поверить своим ощущениям. – Лучше бы ты сам рассказал мне про это. Кто из нас древний мастер, разобравшийся в законах, что жил в настолько великой империи?

"Хех, – издал легкий смешок Рун’Тан. – Даже если ты это говоришь, то на самом деле, за прожитые тысячелетия побывав в самых разных мирах, я никогда не слышал о способности управлять праной. Такое в принципе должно быть невозможно!"

– Праной? – удивился Кай.

"Ты не знае… а хотя ладно… Так обычно называли внешнюю энергию в наше время. Что же касается внутренней, то говорили просто – Ки. По-моему, это легче, чем всё время использовать выражения «внешняя» и «внутренняя». Как-то так…"

– Прана и Ки, значит… – проговорил Кай, словно пробуя новые для себя слова.

Но, позволив себе отвлечься на этот разговор, он не забыл о нахлынувшем на него чувстве. Зов не прекращался. Парень сделал первый шаг в его направлении.

Спустя несколько минут прогулки по городу Кай спросил:

– Что там находится? – указал он на возвышающуюся над городом башню. Именно туда его влекла интуиция.

"Дом правителя города. Мой дом… Но можешь не надеяться. Никаких системных предметов ты там не найдёшь. Я использовал всё, чтобы добыть энергию и поддерживать свое существование…" – пояснил Рун’Тан.

Ничего не ответив, парень направился дальше. Однако, как вскоре понял, город оказался просто огромным. Шагая уже почти час, Кай так и не приблизился к нужной постройке. Поэтому, раз быстро до башни он в любом случае не доберётся, лишнее время юноша решил провести с пользой.

– Расскажи об узлах души и моих повреждениях.

"Я было решил, что ты уже забыл об этом, – съехидничал красноволосый. – Надеюсь, ты знаешь, что у каждого живого существа на теле есть акупунктурные точки. Так вот, с самого рождения они обычно закрыты, а когда существо достаточно усиливает свое тело и разум, оно может попытаться открыть их, чтобы начать закалку души. Каждая из них соотносится с определенным узлом души для контроля. Сколько акупунктурных точек ты знаешь?"

– Знаю, что их триста, – сразу ответил Кай, вспомнив прочитанное.

"Что?! Святые небеса… – тяжко вздохнул Рун’Тан. – Я, конечно, подозревал, что люди нынешней эпохи далеки от уровня империи Бельтейз. Но чтобы настолько отстать! Твоя информация неверна. Акупунктурных точек на самом деле триста шестьдесят! Неужели в вашей империи те, кто достиг ступени Закалки Души, открывали их только до трех сотен?"

– Наверное… – безразлично бросил парень, практически полностью поглощенный желанием добраться до башни.

"Ладно. Я понял. Тогда не буду опускать детали… В общем, для каждых шести акупунктурных точек есть отдельный узел души, коих суммарно шестьдесят. Тебе очень сильно повезло, что тот, кто покалечил тебя, вероятно, как и ты, знал только о трехстах акупунктурных точках, из-за чего, наверное, думал, что и узлов пятьдесят. Что же касается самих точек, то портить их нет смысла, так как кожа просто залечиться, в отличие от узлов".

«Так, значит, меня кто-то намеренно покалечил?» – вздрогнул Кай, только сейчас осознав эту истину.

"Ну уж точно не случайно! Это же нужно было перейти дорогу настоящему Мастеру боевых искусств…"

Кай тут же понял, о чем говорит красноволосый.

Мастер – это второй тип статуса в Системе, следующий сразу после "Смертного".

И, не считая Рун’Тана, парень знал лишь одного такого человека.

Гелиоса Бейвека.

Кулаки Кая сжались, а ногти вонзились в кожу.

Тот день вновь всплыл в его памяти. Кая не только лишили дорогого ему человека, выбросили из города, но и захотели оставить без будущего.

– Как мне исцелиться?! – неожиданно гаркнул парень на всю округу.

Красноволосый мастер души не мог читать мыслей Кая, если только тот сам к нему не обращался. Но уж не заметить проснувшуюся в парне злобу Рун’Тан точно не мог.

Даже не удивившись поведению мальчишки, чей возраст был в сотни раз меньше его собственного, древний воин ответил:

"Так как у тебя уцелели всего десять узлов души, ты не сможешь подняться выше Закалки Разума, но есть две возможности восстановиться. Первая и самая нереальная – это получить помощь какого-нибудь божества. Существа такого уровня смогли бы исцелить твое тело, даже останься ты без всех узлов и находись при смерти. Однако я их что-то тут не вижу, а ты?"

– Не паясничай! – рыкнул Кай, и тело красноволосого на мгновенье пронзила боль.

"Ладно-ладно! Только не делай так больше… пожалуйста. Я же стараюсь, рассказываю тебе всё. Хочешь, я извинюсь за попытку завладеть твоим телом? Это просто был естественный процесс, когда сильный поедает слабого, и…"

– Хватит! – перебив Рун’Тана, Кай неосознанно дернул правой рукой, тут же скривившись от боли. – Просто. Продолжай.

"Я понял. В общем, первый способ мы применить не можем, поэтому остаётся только второй. И будь у тебя повреждены все шестьдесят узлов души, этот вариант ты бы тоже не смог использовать, – продолжил свое объяснение узник мира души. – Мало кто знает, но кроме трехсот шестидесяти обычных акупунктурных точек, еще есть сто двадцать скрытых. Открыть их очень трудно, но все же возможно. Если коротко, то когда ты сможешь раскрыть все эти потаенные точки, а затем развязать те десять целых узлов души, у тебя появиться шанс восстановить повреждённые. Но если ты не справишься с этим процессом, то второй попытки не будет. Ты умрешь!"

Кай остановился и замер. Хотя его лицо оставалось спокойным, слова Рун’Тана заставили его заволноваться.

– Насколько это трудно, и что нужно для открытия скрытых точек?

"А ты можешь поменять свой мир души на что-то более интересное?" – неожиданно сменил тему скучающий мужчина.

– Могу в озеро лавы превратить. Подойдет?

"А знаешь, мне, в принципе, и так нравится. Неплохой такой садик. Уютненький… – поспешил исправиться Рун’Тан. – В целом, для раскрытия тех ста двадцати акупунктурных точек тебе потребуется какой-нибудь невероятный ресурс, содержащий очень большое количество энергии и даже законов души. Он должен быть минимум Золотого ранга! Если сможешь поглотить его, то получишь возможность открыть их. Что же касается сложности восстановления повреждённых узлов, то ты можешь умереть в самом начале".

– Сильно обнадеживает, ничего не скажешь…

"А что? Думал, это так легко? Но не расстраивайся, я могу помочь тебе выдержать процесс заживления узлов, а что касается нужного ресурса, то всё, что связано с законами души, я способен ощутить в радиусе сотен километров. Однако… – улыбнулся сидящий во внутреннем мире мужчина, – я помогу тебе в этом, только если ты принесёшь такую же клятву не вредить мне. Иначе, боюсь, в случае удачного исцеления я стану больше не нужен и ты избавишься от меня. Что скажешь?"

– Ах, ты… – вспылил Кай, собравшись заставить Рун’Тана вновь почувствовать боль, однако прервался. – Хорошо. Будет тебе клятва.

"О, значит, понял, что если ты хочешь развиваться дальше на пути боевых искусств, то без меня тебе никак. Мы нужны друг другу".

– Тц, – скривился Кай, неспособный отрицать этого факта.

Всё же, даже в случае, если ему повезёт самому найти нужный ресурс и начать процесс восстановления узлов души, вероятней всего, Рун’Тан просто помешает ему, убив их обоих. Зачем красноволосому ждать успеха Кая, зная, что в любом случае его ждёт смерть?

– Ладно… Я, Кай Арнхард, клянусь Системой и цельностью своей души, что никогда и никаким образом, напрямую или косвенно, действием или бездействием, предумышленно или нет, не наврежу Рун’Тану Шаквиру, душе, заточенной в моем мире души! Отныне и навсегда!


Вами была дана клятва. Ожидается подтверждение…

Клятва принята! Помните, её нарушение влечёт за собой полное разрушение души носителя посредством [Разрушающего Душу Наказания]!


"Отлично! – воскликнул красноволосый воин. – С этого момента помочь тебе восстановить узлы души важно также и для меня!"

– Какой-то ты слишком радостный…

На этом их разговор закончился. Сейчас решать эту проблему было бессмысленно, а попусту трепать языком Кай не хотел. Его путь продолжился, а возвышающаяся над городом башня служила отличным ориентиром.

Прошло несколько часов. Он почти добрался туда, куда его влекло еще из Кальтии. Уже показался огромный вход в башню. Судя по обломкам стены, раньше там находились монументальные врата. Но сейчас их почему-то не было.

В паре километров от башни Кай наконец осознал её истинные размеры. В прошлой жизни он своими глазами видел в Дубае Бурдж-Халифа, самое высокое здание в мире. Так вот, если их сравнивать, то небоскреб был как минимум втрое меньше башни, находящейся перед ним.

Возможность строения такой высоты не укладывалась в голове.

Добравшись до входа, Кай понял, что подошел к источнику зова очень близко.

"Я, конечно, понимаю, что тебе может быть интересно поглядеть на остатки величия империи Бельтейз, – внезапно нарушил тишину Рун’Тан, – но какой смысл переться аж сюда? Я же говорил, что тут ничего не осталось полезного…"

– Заткнись! – холодно кинул Кай, пытаясь сориентироваться.

Двигаясь уверенно, словно он тут не впервые, парень вскоре нашел лестницу, уводящую к самой верхушке башни. Тем не менее, что удивительно, здесь также оказалось и некое подобие лифта. Особая полузакрытая платформа рядом со ступенями подтверждала это. Однако без энергии подъемный механизм был бесполезен.

Осмотревшись, Кай не стал подниматься наверх: путь его лежал совсем в другом направлении. Добравшись до нужного места, парень отыскал-таки ход.

Ему предстояло спуститься еще глубже.

Рун’Тан, запертый в мире души, наблюдал за Каем. Его очень удивило, как легко ориентировался юноша в его доме, никогда здесь не бывав прежде. А уж когда тот добрался до спуска, мужчина оказался еще сильнее ошарашен.

После того как Кай спустился, красноволосый воин не выдержал:

"Как ты узнал про это место?!" – испуганно спросил Рун’Тан, увидев лазурный храм идеальной кубической формы, скрытый в огромной пещере под башней.

Кай ничего не ответил, молчаливо шагая к причудливому зданию.

Куб цвета неба завораживал. Его сторона насчитывала не менее двух десятков метров. Эту пещеру не освещал никакой купол, но сам храм озарял всё вокруг, заливая пространство светом и теплом.

Подойдя ближе, парень приложил ладонь к поверхности. Неизвестно, как давно построили это здание, но его стены до сих пор оставались идеально гладкими, без малейших повреждений. Казалось, время здесь застыло, сохранив храм в первозданном, нетронутом состоянии.

Ныне, подойдя вплотную к тому, что влекло его сюда, Кай чувствовал ауру немыслимого величия. Этот лазурный куб излучал мощь за пределами понимания Смертных и даже Мастеров. Хотелось упасть ниц перед этим божественным строением и более не разгибать спины.

Кай даже опасался использовать виденье энергии. Могущество законов, заточенных в кубе, ощущалось и без того. Кожу покалывало, волосы вставали дыбом, а воздух вокруг казался в разы тяжелее. Возможно, увидь Кай хоть обломок храма в энергетическом спектре, его разум не выдержал бы такой нагрузки.

– Что это? – шепотом спросил восхищенный юноша.

"Я и сам не знаю… – отозвался красноволосый. – Куб находился здесь задолго до прихода подданных империи Бельтейз в этот мир. Мне повезло случайно наткнуться на него когда-то. Даже город построили ради изучения этого объекта. Могу только сказать, что он имеет божественную природу. Наши исследования ничего не дали. Хотя мне всё же удалось постигнуть высокие грани законов души, годами медитируя перед ним. Можно сказать, это просто кладезь законов. Столько всего использовано… Как ты узнал про него?"

Кай пожал плечами.

– Я что-то чувствовал, и… – неожиданный грохот прервал речь парня.

На ровной поверхности куба начали появляться сложные и яркие письмена, а вместе с этим стал раскрываться арочный проход внутрь, но вскоре всё прекратилось. Звуки затихли.

Куб словно приглашал Кая войти. И парень не сомневаясь зашагал к тёмной арке.

Что ждало его там, он не знал. Черная пелена сгустилась у входа, не пропуская свет и не позволяя увидеть ничего внутри. Кай сделал решающий шаг. Тьма поглотила его…

Оказавшись в кубе, парень ощутил легкое головокружение. Но, осмотревшись, тут же позабыл о дискомфорте. С замершим дыханием и широко открытыми глазами юноша уставился вперёд.

Он оказался в небольшом, редком лесу. На небосводе светило солнце, а где-то неподалёку весело журчал ручеёк. И лишь небольшое тёмное облачко, парящее позади, напоминало о кубе.

– Как такое… – даже не смог договорить ошарашенный Кай. Только что он был в пещере под городом, погребенном глубоко в толще земли, а теперь оказался совсем в ином месте.

"Это не поверхность, – напомнил о себе Рун’Тан, развеяв предположения Кая. – Мы находимся в кубе. Законы этого артефакта настолько невероятны, что пространство внутри него в разы больше, чем снаружи. А весь этот мирок искусственен и поддерживается теми же законами. Присмотрись, вдали можно заметить границы этой области".

Хотя парень и не думал отрицать слова красноволосого, но для него всё это оставалось невероятным. Только через пару минут он окончательно взял себя в руки, перестав озираться, как удивлённый ребенок.

– Ты же сказал, что ваши исследования ничего не дали. Так откуда тогда такая информация?

"Да, это правда. Ни лично я, ни другие люди, изучавшие куб со мной, ничего так и не обнаружили. Мы не смогли даже открыть вход, и я не могу понять, как это сделал ты… – вздохнул древний воин. – Но есть и другая правда. Десять лет назад я спал в своем сосуде, однако в какой-то момент ощутил сильнейший всплеск энергии, разбудивший меня от тысячелетнего сна. Решив проверить город, я использовал особую технику наблюдения. Как оказалось, каким-то непонятным образом под землю проник человек. Он был очень низким, наверное, даже карликом, носил бело-синюю маску и коричневый плащ. Что удивительно, он был самым простым человеком, даже не начавшим практиковать боевые искусства. Вот только его душа оказалась настолько пугающей, что испытанный тогда страх до сих пор остался во мне. Я боялся проявить себя, но интерес всё же взял верх, и я продолжил наблюдение. Он добрался до куба, а затем тот открылся впервые на моей памяти. Тогда-то я и смог узнать, что находится внутри. Сам же карлик ушел в центр леса, а затем почему-то разозлился настолько сильно, что волны его гнева я ощутил даже в той комнате. В тот момент я в испуге развеял технику и попытался скрыть любые признаки своего присутствия. Через несколько часов стало понятно, что тот человек покинул город таким же неизвестным образом".

Кай задумался. Десять лет – не так уж и давно. Мог ли это быть кто-то, похожий на него? Возможно, тот карлик в маске знал что-то о кубе и о странном зове…

– А как вообще можно попасть сюда?

"Я знаю только один способ, – сделал паузу Рун’Тан. – Пройти через главные врата".

– И где они?

"Я переделал их в комнату, бывшую моим сосудом. Теперь там есть два входа: один в город и второй в шахту… Таким образом, из-за гнолла мы сейчас заперты здесь…"

Наконец осознав всю глубину той задницы, в которой он оказался, Кай не смог не выругаться.

– Да твою ж-то мать!..


***

Затолкав злость куда подальше, Кай двинулся вдоль удивительно чистой и опрятной тропы. Минут двадцать проблуждав по мертвенно-тихому лесу, парень достиг-таки центра.

На поляне стояла пятиметровая статуя на постаменте – созданная из неизвестного материала фигура мужчины. Широкоплечий, с длинными волосами и с клинком, зажатым в ладони, он свысока смотрел на этот мир. Хищные черты придавали его лицу устрашающее выражение, но в то же время делали невероятно прекрасным.

Статуя оказалась настолько реалистичной, что Кай мог бы принять её за живого человека, не будь она сделана из какого-то белоснежного камня с драгоценными вставками.

От фигуры этого, несомненно, великого воина исходила аура более мощная, чем аура куба. А еще, как понял Кай, именно статуя и являлась тем источником энергии, что поддерживал это расширенное пространство.

Тут парень заметил табличку с текстом, и необъяснимый зов, приведший его сюда, погас. Завершил свою миссию.

Подойдя ближе, Кай понял, что надпись сделана не на языке Алькеи. Тем не менее, благодаря Системе он мог понять, что же здесь написано. Если смотреть сверху вниз, то указывалось, кого изображала статуя, а затем уже шла некая информация.


«Великий и непобедимый владыка Ор’Дрок Ока Яшнир.


К сожалению, мир Эргид пал. Мы не смогли выполнить приказ повелителя. Семисотый легион уничтожен. Я и часть моих братьев укрылись в этом отдаленном мире. Многие из нас получили травмы души.

Чтобы наши жизни не закончились с таким позором, все оставшиеся согласились принести себя в жертву. Законы судьбы нерушимы, но их можно пошатнуть. Используя запретную технику, мы создадим притягивающий души артефакт.

Пройдут неисчислимые века, но рано или поздно души воинов владыки переродятся здесь. Нарушив круговорот сансары ценою собственных реинкарнаций, мы сотворили технику, что выберет наилучшие тела и условия для воскрешения слуг владыки.

Я верю, что спустя сотни тысяч или даже миллионы лет воины моего повелителя восстанут из небытия, вновь вернувшись в ряды Великой Армии Истины. Следуя за владыкой Ор’Дрок Ока Яшниром, Армия снова прокатится неостановимой волной по миллионам миров Ойкумены, утопив противников в крови и отчаянии.

Небесный Трон будет разрушен!

Эпоха Раскола. Тысячелетие Облачного Кита. Вергилий Шишас, генерал семисотого легиона».


Как только Кай закончил чтение, глаза статуи полыхнули, испустив упавший на парня луч яркого света. Уклониться юноша, естественно, не мог…


***

Он видел сон. Такой настоящий, реалистичный, но всё же сон.

Небеса.

Земля затерялась где-то далеко внизу, и глазу даже сложно было заметить её.

Разнесся ошеломительный звук горна, от которого, казалось, раскололось само пространство. В тот же миг далеко на горизонте возникло бесчисленное количество точек. Приближаясь к парящему сознанию Кая, несметное количество воинов за считанные минуты преодолели тысячи километров.

Все они могли летать. Кто-то использовал для этого диковинные артефакты, а кто-то даже осмелился оседлать таких легендарных существ, как пегасы, фениксы или даже драконы.

Потемнело. Бесконечная армия затмила собою свет солнца, словно невероятно плотный рой пчёл…

Впереди всего войска находился мужчина. Тот самый, с постамента.

Ор’Дрок Ока Яшнир.

Для полета ему не требовалось ничего.

В правой руке он сжимал тёмный, как беспросветная ночь, клинок. Меч слово поглощал свет. Вторую руку великий воин вскинул ввысь и что-то крикнул. Армия позади него взорвалась радостными криками.

К сожалению, Кай не мог понять сказанного: во сне Система не переводила.

И в тот момент, когда тьма тем Мастеров вдруг затихла, парень успел заметить взмах ночного клинка. Не молниеносный, не извергающий силу. Простой, самый обычный взмах.

Или так казалось лишь на первый взгляд…

Мгновенье – и тёмная полоска прочертила весь небосвод перед войском. А затем произошло нечто пугающее. Небо разошлось, словно губы гигантского рта: полоска разрывала саму ткань пространства. Дробящий камни в пыль ужасающий гул и грохот раскатились на многие десятки тысяч километров. Воздух то тут, то там прочертили самые настоящие трещины – правда, тут же затягиваясь.

Можно сказать, что разверзлись небеса.

Когда края разрыва скрылись из виду, все закончилось.

Несметная армия богоподобных воинов ринулась в черноту разлома.

Они отправлялись в свой величайший… и последний бой…


***

Вернувшись в реальность, Кай понял, что лежит на земле, а первое, что он увидел – строчки системного текста.


Внимание!

Замечено чужеродное вторжение в организм носителя!

Зафиксирован контакт со сверхплотной энергией!

Пробуждение "Спящей Крови"! Прогресс: 27%…

Приобретение особенности… [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: Заблокировано.


Глава 19. Подготовка.


Словно детально прорисованная картинка, далеко внизу раскинулся город.

Захватывающий дух вид с вершины башни потрясал воображение. Добравшись сюда, на открытую площадку, Кай никак не мог не приблизиться к краю. Высота его не страшила, как и возможность упасть: свое тело он контролировал практически идеально.

Однако вызывало недоумение, что, даже забравшись на такую высоту, где в ста метрах над головой вздымался купол, парень совсем не ощущал перепада давления или изменения в температуре воздуха. Условия здесь были такими же, как и у основания более чем двухкилометровой башни. Объяснить это Кай мог лишь странными законами, внедрёнными в купол, что, вероятно, и поддерживали комфортную атмосферу в городе.

После того как парень попал внутрь древнего куба, увидел невероятный сон и получил странное сообщение о некой татуировке, он почувствовал, что более не стоит задерживаться внутри. Та самая интуиция, что привела его сюда, теперь просто вопила, торопя поскорее покинуть это место. Что ж, задерживаться он и не собирался.

Едва юноша вышел обратно через темное облако, очутившись в той же пещере, вход в куб тут же замкнулся. И сколько бы потом Кай ни пытался заставить его открыться, куб игнорировал жалкую букашку, вновь уснув на десятки и сотни тысяч лет до тех пор, пока кто-нибудь еще не придет сюда, следуя за зовом интуиции.

Осознав тщетность своих попыток, парень покинул пещеру, вернувшись в башню. Затем он переговорил с Рун’Таном, и, как оказалось, тот сон видел только сам Кай. Красноволосый смог заметить только, как мальчишка свалился без сознания, а менее чем через минуту очнулся.

Также из разговора Кай узнал, что в городе всё-таки есть кое-что полезное. А именно – сферы энергии. Находились они у той же комнаты, где оказался заточенным гнолл, но снаружи. До сегодняшнего дня они использовались для поддержки работы сосуда души. Но теперь напитывать помещение силой стало бессмысленно и даже опасно.

Монстр, закрытый внутри, точно не выберется. Но если будет получать постоянный приток энергии, сможет прожить там очень и очень долго. Теперь же, когда Кай, по сути, "обесточил" комнату, зверю удастся протянуть два-три года. Всё-таки ступень Закалки Души – это высокая планка, и даже при отсутствии достаточного количества энергии, еды и воды, такое существо умрет еще не скоро. И даже когда оно ослабнет, нынешний Кай не будет ему противником.

Поэтому ему оставалось лишь одно – собрав сферы энергии, усердно тренироваться.

И лучшим для этого местом, по словам Рун’Тана, конечно же, была верхушка башни. Уже попав внутрь, Кай понял, что ему невероятно повезло: лифт всё еще оставался исправным, и требовалось лишь вливать в него энергию по мере подъёма или спуска. Сколько же времени пришлось бы потратить, чтобы топать на вершину по ступеням?..

Поднялся туда парень достаточно быстро – и застыл на несколько минут, восхищаясь открывшимся видом.

– Ты знаешь что-нибудь об Ор’Дрок Ока Яшнире или о Великой Армии Истины? – спросил Кай, наконец-таки оторвавшись от гипнотизирующей высоты.

"Нет", – сухо бросил Рун’Тан.

– А про Эпоху Раскола?

"Думаю, что это прошлая эпоха, предшествующая нынешней. Наверное… – неуверенно пробормотал красноволосый. – Сейчас идет Эпоха Тишины, что ты и сам можешь узнать благодаря Системе".

Кай, не задумываясь, проверил слова Рун’Тана, отметив для себя, что системный календарь и правда показывает даже эпоху.


Эпоха Тишины, Тысячелетие Водного Тигра, 714 год, 183 день, 23:41:37


– Ладно, проехали… – вздохнул Кай, надеявшийся узнать хоть что-то про тот сон и слова на табличке. – Лучше скажи, что это за сферы такие?


[Большая искусственная сфера энергии]

Ранг: Серебряный.


Кай впервые видел системный предмет такого ранга. По ощущениям, внутри этого шара, что еле-еле помещался на ладони, содержалось как минимум в сто раз больше энергии, чем в обычном кристалле. Только увидев сферы у комнаты, парень был потрясен, хотя и не показал этого внешне.

И ладно бы, там стояла только одна сфера, однако нет же! Их оказалось не менее нескольких десятков! Это ж какое богатство сейчас находилось в его руках?..

"Они – это и есть причина могущества империи Бельтейз, – с гордостью заговорил Рун’Тан. – Величайшие Мастера моей страны однажды изобрели особую технику, которая позволила запечатывать живых существ в сжатом пространстве и помещать их в эти сферы, чтобы потом использовать. То есть мы фактически научились извлекать всю энергию из монстров вплоть до последней капли. В отличие от обычного получения их ядра из сердца, которое хранит лишь часть сил, запечатывая монстров в таких сферах, мы смогли увеличить эффективность до максимума. Кроме этого, время там настолько сильно замедлено, что сферы могут храниться сотни тысяч лет без утечек энергии!"

– Хм. Неплохо так… – с нарочитой снисходительностью изрек Кай, чтобы позлить чрезмерно возгордившегося мужчину.

"Ах ты сопляк, да знаешь ли ты, что…"

– Мне вот что больше интересно, – перебил парень Рун’Тана. – Это случайно ли не из-за сфер в шахте появились гноллы?

"Ну так да, – как ни в чем не бывало, сказал красноволосый. – А как я еще должен был привлечь внимание к шахте, чтобы найти себе новый сосуд? Пришлось потратить десять лет на взлом одной сферы, когда я понял, что теперь в округе живут люди".

Кай промолчал.

В какой-то мере он даже понимал узника своей души. Желая обрести тело после стольких тысячелетий, проведённых взаперти, желая попросту жить, такому древнему существу было сложно руководствоваться чем-то, кроме позиции «цель оправдывает средства».

Кай в этом был похож на него. Окажись он на месте Рун’Тана, поступил бы так же, невзирая на жертвы. Поэтому, если и судить красноволосого, то уж точно не такому человеку, как Кай. Ну и, как минимум, судьба мужчину уже покарала, ведь ему так и не удалось захватить тело юноши.


***

– Итак, ты сказал, что это где-то здесь.

"Да, так оно и есть. И тебе сильно повезло, что она еще сохранилась, – ответил Рун’Тан, расположившись в кресле-качалке после очередного изменения мира души. – Вон та вся стена. Видишь? Это и есть карта циркуляции Ки".

– Такая огромная? – впечатлился Кай, глядя на высоченную стену, где неведомый художник изобразил подобие человеческого тела, внутри которого расположились тысячи разнообразных точек и линий.

Сейчас парень спустился на один из нижних этажей башни, где в далеком прошлом обучали талантливых юношей и девушек. Ныне же здесь царило запустение.

"А чего ты хотел? Изучение этой техники – довольно сложная задача даже для талантливых воинов. Мало кто вообще может освоить её хотя бы на семьдесят процентов, а тех, кто превзошёл это значение, насчитывается максимум один-два человека за поколение. Что же касается идеального изучения, на все сто процентов, то таких людей не рождалось на планете в течение тысяч лет".

Речи Рун’Тана казались слишком хвастливыми, поэтому Кай не проникся.

– Техника Спирального Вращения Ки Жизни, так ведь?

"Она самая! – подтвердил увлекшийся креслом-качалкой мужчина. Удивительно, и почему он никогда не слышал о такой прелестной вещице? – Если сможешь освоить её хоть частично, то тебе удастся реализовать куда бо̀льший потенциал своего тела, чем это возможно при простой закалке. Однако это очень трудно, так что сильно не расстраивайся. Маршрут правильной циркуляции Ки крайне сложен, и, чтобы заучить хоть часть его, потребуется несколько месяцев. Будь терпелив. Тебе стоит сконцентрироваться и начать медленно запоминать все ключевые точки, ответвления, развилки…"

– Всё, я запомнил, – равнодушно выпалил Кай, перебив наставления красноволосого воина.

"А? Что? – не сразу понял Рун’Тан. – Я думал, ты серьёзный человек! Зачем ты говоришь глупости? Лучше сядь перед стеной и начина…"

– Нет. Я действительно всё запомнил, – вновь перебил парень.

"Ты ведешь себя как ребёнок! Как ты можешь такое говорить? Даже мне в свое время понадобилось почти сто дней, чтобы изучить девяносто процентов маршрута, прежде чем я смог приступить к практике!"

– Ты мне не веришь?

"Да! И поверил бы только глупец или безумец! И это легко проверить. Вот скажи, как называется семнадцатая ключевая точка в левом предплечье? А, не знае…"

– Тимунтра.

"…ешь? Я же говори… погоди, что-о-о?! – вдруг застыл Рун’Тан, поняв, что парень ответил правильно. – Успел найти её и быстро ответить? Что ж, тогда опиши мне циркуляцию в мизинце и безымянном пальце левой руки, с названиями всех точек, а также ответвлений!"

Нарочно отвернувшись от стены с выгравированными путями, Кай начал отвечать. Описывая указанный участок Спирального Вращения Ки Жизни с идеальной точностью, сообщая даже те детали, которые в молодости не смог запомнить сам Рун’Тан, считавшийся некогда великим талантом. И лишь в будущем, когда он поднялся на ступень Заклинателя, ему удалось запомнить всё идеально, хотя и было уже поздно.

Недоверие нарастало в древнем духе, однако он понимал, что мальчишка отвечает абсолютно верно. После того как Кай закончил описание, скепсис не покинул Рун’Тана, и тот продолжил заваливать парня вопросами. Однако, что бы он ни спросил, парень ни разу не ошибся. Все его ответы были идеальными.

"Да как такое возможно?!.. – выпалил выдохшийся мужчина, рухнув обратно в кресло-качалку и схватившись руками за голову. – Я не верю… такого просто не может быть! Да кто ты такой, демон тебя побери?!"

– Хех. У меня просто хорошая память, – усмехнулся Кай, отправившись обратно на вершину башни. В этом зале ему делать было больше нечего, карта циркуляции Ки накрепко и полностью запечатлелась в его разуме. – И, кстати, ты глупец или безумец?


***

Проводя всё свое время на открытой площадке башни, Кай тренировался. Закалял тело и практиковался в технике вращения Ки. Как ему объяснил Рун’Тан, обычно, когда человек закалял организм энергией, оставалось огромное количество мелких участков, куда сила так и не доходила. И в сумме таких областей набиралось достаточно много, посему максимальный потенциал не реализовывался. А самое страшное, что после достижения Закалки Разума исправить это становилось уже невозможно.

Древние мастера давно обнаружили такой недостаток простой закалки тела энергией. Поэтому за тысячи лет кропотливой работы они определили детальный маршрут, направляя силу по которому, практикующие боевые искусства могли задействовать упущенные участки и всё-таки закалить их. А кроме того, со временем эта методика подверглась многим модификациям, добавлявшим в неё элементы подражания законам, что повысило технику до Земного ранга. И в Божественной Империи Бельтейз использовали именно вариацию с подражанием законам жизни, которую сейчас и практиковал Кай.

Если верить Рун’Тану, в тот момент, когда парень завершит закалку всех участков, куда обычно не доходит энергия, его параметры в три раза превысят то значение, которого он достиг бы, закончив лишь Закалку Тела.

Сперва Каю и не удавалось нормально запустить процесс циркуляции внутренней энергии. Ки постоянно сбивалась, текла не туда, куда нужно, да и сам парень терял контроль над такой масштабной структурой. Всё же, хоть он и помнил маршрут идеально, требовалось наработать опыт, чтобы практика стала успешной.

Так проходили дни. На третьи сутки Каю всё-таки удалось продержать технику чуть больше часа, и с каждым последующим днём парень увеличивал это время, пока не достиг своего максимума, после которого даже просто контролировать энергию становилось непосильной задачей.

Кроме этого, Кай также расспросил красноволосого о пробуждении "Спящей Крови", на что древний дух всё-таки смог дать ответ. Как оказалось, некоторые, даже чрезвычайно далекие, потомки могущественных мастеров или монстров могли иметь повышенную родственную связь, что сказывалось через многие поколения.

Такие люди сильно выделялись на фоне остальных, а начав заниматься боевыми искусствами, в какой-то момент могли заставить кровь своих предков, текущую в их жилах, пробудиться. Обычно это происходило в момент достижения ступени Заклинателя, на которой энергия у Мастера становилась настолько плотной, что она выступала в роли катализатора для спящей крови. Кай же столкнулся с такой плотной силой гораздо раньше, что и позволило его крови начать просыпаться и проявлять свои особенности уже сейчас.

Существуют самые различные виды древней крови, дающие своим обладателям различные умения и навыки. Однако это не является чем-то особенным на просторах Ойкумены. Только в таком захолустье, как Алькея, подобные люди считаются уникальными.

А вот настоящей редкостью является такой параметр, как чистота крови.

Например, сын или дочь какого-нибудь великого Мастера обладают настолько высокой чистотой крови, полученной от их родителя, что им могут даже не понадобиться тренировки. Начальные ступени проявятся просто по мере взросления. Даже во времена империи Бельтейз такие люди считались невероятными гениями, которым пророчили великое будущее. Что же касается Кая, то его повышенная способность регенерации ничего не стоила на их фоне.

Узнав всё это, парень слегка расстроился, однако быстро позабыл о своих огорчениях, погрузившись в упорные тренировки. Некоторое время он тратил на циркуляцию Ки, затем, когда понимал, что уже не может поддерживать контроль, переходил к закалке. Ведь, как оказалось, здоровенные сферы энергии можно расколоть, не теряя Ки, хотя от этого и терялась их долговечность.

Таким образом, он поглощал мелкие куски, используя их, как кристаллы.

Так прошло чуть больше недели, и Кай наконец почувствовал, что его правая рука восстановилась. Теперь он мог перейти к физическим нагрузкам, что способствовали и ускоряли закалку организма праной. А кроме этого, он мог приступить к изучению второй техники, известной Рун’Тану.

"Если не считать техник души, которые совсем тебе не подходят, а также способ циркуляции Ки, который ты уже знаешь, я могу обучить еще одному – Технике Пяти Невесомых Шагов!" – поучительно изрек древний дух.

– Пяти шагов? – удивился парень такому названию.

"Именно так. Это техника движений, – красноволосый изумил Кая еще больше: он-то думал, что есть лишь атакующие и защитные. – С её помощью ты сможешь на какое-то время увеличивать свою скорость в разы и перемещаться мгновенно, словно призрак!"

– Любишь же ты странно говорить… – вздохнул парень.

"В мои времена все так говорили!"

– Да-да… ну и как ты собираешься меня обучать?

"Несносный мальчишка!.. – будто кошка, прошипел Рун’Тан. – Так как я бестелесная душа, то показать на себе не смогу. Поэтому мне остается лишь объяснять всё на словах. Таким образом, твой успех зависит только от того, насколько хорошо ты сможешь меня понять".

– Может, ты имел в виду – от того, насколько ты сможешь хорошо объяснить?

"Ты просто невыносим!"


***

Прошел месяц.

Совершая странные движения, по верхушке башни вышагивал Кай. Так могло продолжаться часами. Следуя инструкциям Рун’Тана, он совершал определенные движения, одновременно окутывая свои ноги энергией особым образом.

В отличие от прежнего изучения техник, теперь Кай не мог просто запомнить чьи-то действия: он не видел примера. Ему приходилось осваивать способность с нуля на собственном опыте, учась на своих ошибках и следуя поправкам Рун’Тана.

Однако за всё это время парню так и не удалось постичь даже первый шаг из пяти. Система молчала.

Так проходили часы. Когда ноги уже переставали держать Кая и парень чуть ли не падал, он переходил к циркуляции Ки Жизни. Юноша не мог ни дня провести без дела. Чем быстрее он достигнет нужного уровня силы, тем скорее сможет покинуть эту ловушку, чтобы наконец добраться до Кальтии.

И Каю сильно повезло, что начавшая свое пробуждение «Спящая Кровь» позволила ему заменить еду и воду одной лишь энергией, а сон, который всё же был нужен, сократить до четырех часов в день.

Однажды, практикуя, как обычно, Технику Пяти Невесомых Шагов, вспотевший парень к концу занятия что-то почувствовал. Как и ранее, обвив левую, а затем и правую ногу особой вязью силы, что подражала неизвестным законам, Кай сделал шаг.

Ничего не ожидая, он невероятно поразился, когда вмиг преодолел десяток метров. В тот же момент на несколько секунд Кай ощутил, что ничего не весит, что он легкий, как пушинка. Вскоре это чувство прошло, а сам юноша почувствовал прилив небывалой радости – он наконец достиг результата!


Изучена [Техника Пяти Невесомых Шагов. Том 1]. Ранг: Земной. Прогресс: 1/5


"Поздравляю. Ты наконец-то смог выучить первый шаг – «Смещение», – сухо произнес красноволосый. – Я думал, ты меня и тут удивишь, но нет… Мне, например, понадобилось всего три недели на изучение всех пяти шагов. Видимо, и у тебя есть свои слабые стороны…"

– А что значит «первый том»? – проигнорировал подкол Кай, хотя и понял, что, кроме своей абсолютной памяти и умения контролировать прану, никакими особыми талантами и не блещет. Грешить же на Рун’Тана он не мог, так как тот действительно хорошо обучал.

"То и значит. Есть еще второй и даже третий тома. Каждый из них на ранг выше, поэтому сейчас их тебе не освоить. Мне известен полностью второй, и небольшая часть третьего. Когда ты сможешь достигнуть пика Закалки Разума, тогда ты и начнёшь учить следующий".

Кай задумался.

– Но я уже достиг трансформации энергии, зачем же тогда Закалка Разума? – зная, что техники Серебряного ранга требуют энергии какого-то особого вида, парень подумал именно об этом.

"Значит, не понимаешь, – вздохнул мужчина. – Дело в том, что без усиленного разума ты просто не сумеешь контролировать свое тело в должной мере во время движения и можешь попросту покалечиться или даже убиться, потеряв контроль и врезавшись во что-то… Лучше забудь об этом. Тебе еще четыре шага осваивать, так что не стоит так быстро рваться вперёд".

– Я понял…


***

На изучение Шага Смещения у Кая ушло полтора месяца. Теперь с его помощью парень мог делать относительно короткий, но молниеносный рывок вперёд. Скорость, которую он при этом развивал, была таковой, что какой-нибудь новичок в боевых искусствах даже не смог бы заметить перемещение Кая. Отшлифовав его практикой и доведя до автоматизма, парень приступил ко второму движению.

Оно называлось Шагом Отступления, и, используя его, Кай получал возможность мгновенно отступить назад, оставляя за собой эфемерные образы, что могли сбить с толку потенциального противника. Как и Первый Шаг, Отступление нельзя было использовать без перерывов, поскольку тело слишком перегружалось. На освоение данного движения у Кая ушло еще два месяца.

Шаг Скорости, третий, позволял парню ненадолго увеличивать этот параметр, получая возможность двигаться в три или даже четыре раза быстрее. А главная его особенность заключалась в том, что можно было использовать это движение несколько раз подряд. Изучение Шага Скорости заняло порядка трех с половиной месяцев.

И еще около полугода понадобилось Каю, чтобы разобраться и суметь применить Шаг Невесомости и Хаотический Шаг. В отличие от предыдущих, эти два он мог изучать параллельно, так как база у него уже появилась.

Шаг Невесомости давал парню возможность контролировать свой вес, делая движения легче и позволяя передвигаться даже по хрупким и тонким поверхностям. В тандеме с другими Шагами это позволяло еще больше ускорить себя.

Что же касается Хаотического Шага, то тут все оказалось несколько запутанно. Как в итоге понял Кай, использовать это движение можно было только с другими движениями. Тогда иные Шаги становились более непредсказуемыми, а Кай мог менять их без пауз. В целом, Хаотический Шаг можно было назвать вспомогательным навыком.

За тренировками пролетело чуть более года. Каю исполнилось шестнадцать

Помимо изучения Техники Пяти Невесомых Шагов, юноша смог достичь немалого успеха в Технике Спирального Вращения Ки Жизни. А кроме этого, однажды Система отобразила целое полотно важных сообщений:


Достигнута ступень Закалки Тела.

Достигнут уровень Закалки Легких.

Достигнут уровень Закалки Сосудов.

Достигнут уровень Закалки Сердца.

Достигнут уровень Закалки Внутренних Органов.

Достигнут уровень Закалки Кожи.

Достигнут уровень Закалки Костей.

Достигнут уровень Закалки Мышц.

Внимание!

Получено достижение: [Великий рост! (7)]. За одновременное достижение семи уровней Закалки Тела вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.


Открыв глаза, Кай широко улыбнулся.

После начала пробуждения "Спящей Крови" парню заново понадобилось достигнуть как ступени Закалки Тела, так и ее первого уровня, полной Закалки Легких. А когда юноша попал в подземный город, Рун’Тан подсказал своему ученику попытаться достигнуть всех уровней одновременно, раз уж он всё равно развивается параллельно. Поэтому парню пришлось искусственно замедлить закалку легких, которые тогда опережали остальное.

Однако это его решение принесло довольно-таки хороший результат.

Как ему объяснил Рун’Тан, никто не мог поглощать энергию сразу всем телом, как это делал Кай. Тем не менее существовали особые артефакты и даже некоторые редкие ресурсы, что могли позволить практикующим закаляться так же, как и он. Поэтому про них древний воин знал.

Что же касается достижений как таковых, то они были относительно редки и выдавались Системой за преодоление невероятных трудностей. И сейчас парень смог одно такое получить.

Поднявшись на ноги и размяв шею, Кай направился к подъемнику, по дороге прихватив последние две сферы энергии. Он наконец-то собрался покинуть это место.

Взглянув на собственные параметры, парень улыбнулся. Сейчас он как минимум в три раза сильнее обычного воина своего уровня. И хотя для кого-то, наподобие Яверта, он и близко не ровня, но вот сил, чтобы сразиться против ослабленного монстра, ему хватит.


Параметры:

Возраст: 16

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Тела

Уровень: Закалка Мышц


Характеристики:

• [Мощь]: 16,91

• [Скорость]: 16,97

• [Выносливость]: 17,14

• [Стойкость]: 22,88

• [Ментал]: 7,81

• [Энергия]: 19,4

• [Свободные]: 7


Способности:

• [Дыхание Силы]. Ранг: Низший

• [Техника Поддельного Лица]. Ранг: Низший

• [Техника Рассекающих Рук]. Ранг: Низший

• [Техника Огненного Наказания]. Ранг: Земной

• [Символьная Техника Поля Искаженного Восприятия]. Ранг: Земной

• [Символьная Техника Незримого Рассечения]. Ранг: Земной

• [Техника Спирального Вращения Ки Жизни]. Ранг: Земной. Прогресс закалки: 73%

• [Техника Пяти Невесомых Шагов. Том 1]. Ранг: Земной


Законы:

Не известны


Особенности и экипировка:

• [Пробуждение "Спящей Крови"]. Прогресс: 27%

• [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: Заблокировано.

• [Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за одновременное достижение семи уровней Закалки Тела Вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 999 лет.


Глава 20. Подвал.


Остановившись перед тёмно-синей монолитной стеной, Кай замер. Левая рука легла на знакомый символ.

Лишь одна преграда осталась между ним и возможностью наконец-то выйти отсюда. Год тренировок был проведён с максимальной эффективностью и полной самоотдачей.

Всё ради этого дня.

Кай крепко сжал кулаки.

За дверью находился монстр. Тот, который больше года терял свои силы. И если бы не это, то у парня по-прежнему не оставалось бы шансов при столкновении с этим чудовищем. Уже сейчас он понимал, что подконтрольный некогда Рун’Тану гнолл попросту играл с ним тогда в шахте.

Если бы красноволосый не желал заполучить тело Кая, то уже первый удар монстра отправил бы юношу на тот свет. Всё произошло бы мгновенно, и парень даже не успел бы осознать произошедшее.

Такова сила чудовища ступени Закалки Души.

Сделав глубокий вздох и прикрыв веки, Кай застыл. Сто ударов сердца… Юноша наконец открыл глаза. В фиолетовых очах бушевало дикое непокорное пламя.

Энергия хлынула в символ. Дверь стала открываться.

Приготовившись отражать атаку, Кай так ничего и не дождался: из открывшегося прохода никто не напал. Парню пришлось войти.

Обвив руки энергией меча, похожей на красный туман из-за возросшей вместе с его уровнями плотностью Ки, Кай огляделся. Он тут же заметил истощенную, но всё еще мощную фигуру тёмного гнолла.

Монстр сидел на полу в полусне. Своей спиной он упирался в стену как раз там, где, по словам Рун’Тана, и находилась дверь, ведущая в шахту.

Возможно, это было глупо, но Кай не спешил. Он медленно наблюдал, как монстр пробуждается.

Парень не хотел нападать на практически беззащитного противника. И дело было вовсе не в чести. Отнюдь нет. Такое понятие хоть и было известно Каю, но всё же оставалось относительно далеким для него.

Он просто хотел проверить свои новые силы. Поставить точку в этом периоде жизни, доказав себе, что теперь не так слаб, как раньше. Этот бой требовался ему так же, как очередной глоток воздуха. Его душа запылала, в ней начинал пробуждаться азарт битвы.

Встав в стойку, Кай приготовился.

Монстр наконец-то пробудился и собрался сделать первый выпад.

По-прежнему острые когти гнолла просвистели в нескольких сантиметрах от головы парня. Оскалившись, Кай понял, что теперь не уступает чудовищу в скорости.

Взметнулась объятая красноватой энергией меча ладонь. Пол окропил десяток алых капель. Зарычав, монстр стремительно отпрыгнул, никак не ожидая, что мерзкий двуногий внезапно исчезнет, чтобы затем очутиться справа. Гнолл почти успел среагировать, когда его бок пронзила усиленная энергией ладонь.

– Грагкх! – вскрикнуло от боли чудовище и резко взмахнуло лапой.

Оно обрушило ее на голову жалкого человечишки – и выпучило глаза. Лапа беспрепятственно прошла сквозь голову Кая. Парень уже стоял в нескольких метрах от того места, где оставил мираж. Атакованный монстром, тот быстро рассеялся.

– Незримое Рассечение!

На этот раз монстр не успел среагировать, и угодившая в уже раненый бок атака заставила гнолла свалиться на одно колено из-за невыносимой боли. Сильно ослабнув за прошедшее время, он более не мог заранее почувствовать невидимый удар.

И пока противник Кая пытался подняться, на пальце парня уже успел сформироваться пламенный шарик. Монстр заметил это, и, забыв о кровоточащей ране, понимая, что не успеет уклониться, выставил перед собой обе руки, направив в них весь запас энергии. И без того невероятно прочная кожа гнолла теперь стала крепче в разы.

– Огненное Наказание.

Красная капля, с виду такая же, как всегда, вырвалась из пылающей сферы. Тем не менее, на этот раз она всё-таки отличалась: в эту атаку Кай вложил аж целых десять единиц энергии. Направив все очки характеристик, полученные благодаря достижению, в этот параметр, парень теперь имел более двадцати шести пунктов запаса Ки.

Пронзившая пространство на невероятной скорости, красная капля с легкостью вонзилась в руку гнолла, чтобы через мгновенье выйти из затылка монстра. Врезавшись в стену, техника разбилась, не оставив даже следа на древней постройке.

Секундой спустя на пол завалилось бездыханное тело чудовища.

Бой был окончен.

Кай нахмурился.

– Он слишком сильно ослаб… – пробубнил парень. – Не считая крепкого тела, его силы оказались даже ниже, чем у Шайзана…

"Не знаю, кто такой этот Шайзан, но чего ты ожидал? Всё же эта комната частично закрыта от внешнего мира, поэтому энергии здесь гораздо меньше, чем снаружи", – пояснил Рун’Тан.

– Эх… – вздохнул Кай. – А я надеялся раскрыться на полную…

Печально покачав головой, парень подошел к трупу и достал из груди мертвого монстра кристалл – «малый», а не «крохотный». Вещица оказалась тусклее, чем обычно, наверное, из-за истощенности гнолла…

Что ж, наконец Кай мог выбраться отсюда.

Наполнившийся энергией символ на стене засветился, открывая дверь, ведущую в шахту. Пришла пора покинуть ловушку, задержавшую его более чем на год.

Перед парнем открылся тёмный и широкий туннель, куда он ступил без каких-либо сомнений.

Двери за его спиной сомкнулись…

А уже через десять минут блужданий по подземному коридору Кай неожиданно услышал то, чего никак не ожидал.

Человеческие голоса.

Резко замерев и использовав Поле Искаженного Восприятия, парень прислушался. Однако разобрать ничего конкретного ему так и не удалось, поэтому он решил пройти немного вперёд. Он хоть и догадывался, кто это мог быть, но уж точно не хотел знать, что эти люди будут делать, если встретят незнакомого человека.

Устраивать же бессмысленную бойню Кай точно не собирался. Да и неизвестно, нет ли там кого сильнее, чем он.

Крадясь, словно мышь, парень свернул в последний раз – и очутился в большой пещере, стены которой уходили высоко вверх. В центре стояло несколько палаток в кольце расставленных факелов, но лишь немногие из них всё еще горели. Возле горящих Кай увидел двух мужчин уровня Закалки Сосудов – именно их голоса он и слышал. А вот энергетическим зрением юноша смог разглядеть еще десятерых, спящих в палатках. Все – не выше уровня Закалки Внутренних Органов. Никого опасного.

Однако Кай не спешил развеять скрывающую технику.

Послушав еще некоторое время болтовню караульных, Кай понял, что эти люди исследовали таинственную дверь, из которой он сам только что вышел. Как оказалось, всех оставшихся гноллов уже давно уничтожили. Наемники из Кальтии и наткнулись на вход в подземный город, но так и не смогли открыть его.

Теперь здесь сидела экспедиция, нанятая на средства всех четырех знатных семей, желающих заполучить все ценное из этого древнего города. Тем не менее, как понял Кай, если в ближайшее время они так и не найдут способ открыть двери, то ни одна из аристократических семей Кальтии ничего не получит, так как сюда прибудут люди императора, и этим делом займется официальная власть.

Вот и волновались наемники, опасаясь гнева знати…

Услышав всё, что требовалось, "невидимый" Кай двинулся вдоль стены, по пути вырубив парочку и забрав одежду у человека своей комплекции. Всё же за год, проведённый взаперти, его вещи сильно поизносились. Переодеться было не лишним.

Он уже понял, что это за место, и болтавшаяся над полом лестница подтверждала его догадку. Вероятнее всего, это именно тот провал, куда он свалился, убегая от монстра. Поднявшись, Кай понял, что не ошибся…

Оставалось лишь выбраться из шахты и найти транспорт, на котором прибыли сюда эти наемники.

И уже очень скоро он наконец-таки сможет вернуться в Кальтию, отыскать Улию и… совершить свою месть…


***

– Блин, че-т прохладно этой ночью, – обхватив себя за плечи и выпустив облачко пара изо рта, произнес невысокий мужчина уровня Закалки Сосудов.

Рядом с ним стоял еще один человек, уровнем повыше. Взглянув на напарника, тот скривился и сплюнул на землю.

– «Холодно»? Да какого демона я вообще должен тут торчать?! – разразился он в ответ потоком негодования. – Я думал, что смогу тренироваться и становиться сильнее, если стану слугой аристократов, а в итоге меня послали сторожить эту сраную развалину! Дерьмо! Кому вообще вздумается прийти сюда после того, как Йони объявили свою волю всему городу? Так еще и после многих месяцев!.. Столько проторчать здесь… Знаешь, кому мы служим на самом деле?

– Кому?

– Зажравшимся ублюдкам, вот кому!

– Тс-с, тише-тише! – прошептал невысокий мужчина, испуганно замахав руками. – Не говори такого! Если кто-то узнает, то накажут не только тебя, но и меня!

– Да мне плевать! Я вообще, может, уйду из семьи, когда договор закончится. Стану наемником или вообще в город покрупнее переберусь. Главное, лишь бы больше не видеть этих мерзких рож, возомнивших себя пупами земли!

– Да успокойся ты… – натянуто улыбнувшись, произнес напарник. – Вот лучше попробуй!

Наклонив голову, мужчина стал копошиться со своим поясом, пытаясь достать флягу. Наконец сумев вынуть её, человек повернулся обратно.

– Вот. Это мой батя готовил, забористая вещь… – запнулся он, осознав, что приятеля рядом уже нет.

Панически крутя головой, он успел заметить напарника лежащим на земле, вслед за чем и сам ощутил мощный удар, отправивший его в нокаут.

Над двумя бессознательными караульными возник Кай. Взглянув на них, он заметил, что у каждого на шее весит медальон, указывающий на принадлежность к последователям одной из знатных семей.

Поэтому парень не убил их, а просто лишил сознания, дабы не создавать лишнего шума. Он извлек урок из прошлой ошибки: теперь он знал об особых метках на телах слуг и членов аристократии.

Взглянув вперёд, парень сцепил зубы.

Перед ним были руины его дома.

Все разрушено и сожжено. Даже от сада ничего не осталось.

Такого точно не было, когда он здесь сражался. Это сделали значительно позже…

Сердце парня яростно забилось, пульсацией отдаваясь в висках. Ладони невольно окутались красным туманом энергии меча.

Даже после тех событий ему продолжали мстить…

Кинув полный ненависти взгляд на валяющиеся тела позади, Кай всё же сдержался, сумев взять себя в руки. Пока еще рано…

Направившись к развалинам, раскидывая доски, камни и прочий хлам, парень искал. И уже через несколько минут наконец-таки нашел.

Невероятно прочный системный люк остался нетронутым. А значит, в подвал никто так и не проник.

Очистив крышку от пепла, парень уставился на металлическую поверхность. Никто, кроме старика Джонго, никогда не спускался внутрь, и Кай не знал способа открыть вход…

Раньше не знал…

Словно промотанная назад кинопленка, в его голове пронеслись картины того дня. В свой последний момент Джонго взглянул на него, успев прошептать кое-что перед самой смертью. Тогда Кай этого не понял, но запомнил. И за прошедший год, размышляя над своим возвращением, он по памяти расшифровал движение губ старика.

Наполнив пальцы энергией, парень принялся за манипуляции над люком. Через какое-то время раздался щелчок, похожий на тот, что издает замок при открытии. Поднявшись на ноги, Кай схватился за кольцо и с надеждой дернул крышку.

Сначала ничего не произошло, но затем, всё-таки поддавшись, люк вышел из проема.

Вход в подвал открылся.

Спустившись, Кай обнаружил то, что и ожидал. Лабораторию.

Здесь находилось несколько столов с различным алхимическим оборудованием, множество успевших сгнить трав, а также некоторые книги по медицине. Ничего необычного на первый взгляд.

Однако всё-таки было кое-что, заинтересовавшее Кая при использовании энергетического зрения.

В дальнем углу, спрятанная за стеллажом, маленькой звездочкой сияла неизвестная вещица. Парень мог только видеть исходящую энергию, ощутить же её совсем не удавалось, будто и не было там ничего.

Решив проверить, Кай стал всё разбирать в том месте, пока наконец не нашел спрятанную в стенной нише шкатулку. Нечто светилось в ней, позволяя лишь увидеть, но не учуять силу.

Открыв странную вещицу, парень тут же зажмурился и отменил действие виденья энергии. Десятки сосудов в его глазах моментально полопались, а сам он чуть не упал, только в последний момент успев схватиться за что-то.

Подвал наполнился праной.

Отойдя от такого шока, парень отдышался и поставил открытую шкатулку на стол. Более использовать энергетическое зрение он не намеревался.

Взглянув внутрь, Кай увидел какой-то платок, обмотанный вокруг чего-то круглого. Развернув ткань, юноша обнаружил старенькое, потертое и неприметное кольцо, от которого исходила невероятная сила.


[Пространственное Кольцо]

Ранг: Серебряный.

Особенность: пассивная способность [Сжатое Пространство].


– Ты знаешь, что это такое? – обратился Кай внутрь мира души.

"Написано же. «Пространственное Кольцо»… – ответил Рун’Тан. – В него можно помещать различные вещи, так как внутри находится область пространства определённых размеров. Чем-то похоже на сферу энергии, только в разы проще. В такое кольцо нельзя помещать живых существ, и оно не умеет проводить энергию. В целом, это что-то вроде очень удобного рюкзака. Хотя это колечко должно быть очень старым и не слишком вместительным. Максимум еще сотню лет протянет, а потом его структура распадется".

– И как им пользоваться?

"Надень на палец, а дальше сам узнаешь…"

Как и сказал древний дух, Кай надел кольцо, и вся энергия, излучаемая этим системным предметом, перестала распространяться по подвалу, а потоком хлынула в тело парня. Он не успел ничего даже понять, как всю его кожу оплела специальная энергетическая структура. В тот же момент в голове возникло несколько образов, объясняющих использование кольца.

Теперь Кай узнал, что благодаря энергетической вязи, покрывшей его кожу, словно паутина, он получил связь с внутренним пространством артефакта, мог достать или отправить в него что-то, к чему сам прикасался. Используя это соединение, парень "взглянул" внутрь вещицы, обнаружив в сжатом пространстве еще некоторое количество предметов. Послав мысленный приказ, он достал из кольца всё.

На столе, который неожиданно заскрипел, появилось три объекта: меч, еще одна шкатулка, в точности похожая на первую, и бумажка.

Открыв коробочку, Кай обнаружил десять малых кристаллов энергии, а также кучу золотых монет.

Монет, которые точно не использовались в империи Алькея. Сделанные из чистейшего золота и при том очень крепкие и невероятно изысканные. Однако не это привлекло Кая. Желтые кругляши испускали слабую энергию. А так как обычное золото её не содержало, то, значит, тот, кто создавал эти монеты, специально внедрил в них силу.

Такие деньги должны быть на порядок ценнее, чем простое золото.

Следующее, на что обратил внимание парень – меч. Ведь именно он должен был храниться под странными белоснежными бинтами, которыми его обмотали. Попытавшись взять оружие, Кай чуть не упал, в последний момент удержав равновесие. Как оказалось, клинок весил не менее сотни килограмм.

С нынешним параметром силы парень мог поднять его даже одной рукой, просто никак не ожидал, что оружие будет весить столь много.

«Неужели это меч Джонго?» – подумал Кай, вспомнив, что старик когда-то был мечником.

Он размотал бинты.

Рукоятка, как и ножны, оказалась полностью голубой. Вынув клинок, парень понял, что и лезвие того же цвета. Кроме этого, взглянув на обнаженное оружие, Кай увидел системное описание предмета:


[Меч Водной Глади]

Ранг: Серебряный.

Особенность: активная способность [Гибкость Воды].

Особенность: активная способность [Утренняя Роса].


Кай ничего не мог сказать. Это было первое оружие такого качества, которое он видел в своей жизни.

"Неплохой клинок, как для Серебряного ранга…" – снисходительно прокомментировал красноволосый.

Вот только его полностью проигнорировали.

Закончив рассматривать меч, парень взял бумажку. Как оказалось, это была записка.

«Юный Кай! Если ты читаешь это, то, вероятно, моё мрачное предчувствие сбылось. Я, наверное, уже мертв. Прошу, не стоит грустить. Я прожил долгую и счастливую жизнь. Мне не о чем сожалеть.

Также не стоит винить себя. Я знал. С самого первого дня нашей встречи я знал, что ты не мой внук. Хоть и говорили, что он потерялся в горах, а наемники так и не нашли его тело, однако это ложь. Я видел труп и лично похоронил.

Я солгал Улии, чтобы сберечь её сердце. И когда мы неожиданно наткнулись на тебя, я вновь испугался. Я не мог сказать, что ты – это не он. Вы так похожи. Она бы просто не поверила мне. Я решил дать тебе шанс, я хотел сделать внучку счастливой. Потеряв родителей, она не могла остаться одна. А я… я уже слишком стар.

И хотя выше я написал, что знал, что ты не мой внук, однако это не значит, что я не считал тебя им. За время, проведённое вместе, я действительно принял тебя. И пусть не кровными узами, но духовными мы всё-таки оказались связаны. Ты так похож на меня в молодости…

Я молю лишь об одном. Верю, ты станешь сильным, поэтому прошу, позаботься об Улии. Не оставляй её одну. Для этого возьми приложенные деньги и мой меч, а также кольцо. Строй свою судьбу, но не забывай о своей сестре, которая, надеюсь, всё же стала ею для тебя…

Также под полом подвала отыщи небольшой схрон. То, что ты там найдешь… Если ты когда-нибудь будешь готов взойти на ступень Закалки Души, то воспользуйся этим. Однако умоляю: никогда, никому и ни при каких условиях не сообщай о той вещи. Так как, возможно, это может стоить тебе жизни…

Прости, Кай. Это всё, что я могу тебе дать. Я верю в тебя, я рад, что у меня такой внук…»

На записку западали капли. И как размывались чернила на ней, так размывалось и зрение Кая. Он так и продолжал стоять, с тем же выражением на лице, что и до начала чтения, однако по его щекам лились слёзы. Парень и сам не сразу понял, почему ему стало плохо видно, а лицу щекотно, и в глазах вдруг защипало.

Прикоснувшись к щеке, он ощутил влагу.

– Я плачу?.. – улыбнулся Кай. – Глупый старик. Я и без твоих просьб сделал бы это…

Утерев слёзы, он сложил записку, отправив её, меч, а также шкатулку с деньгами обратно в Пространственное Кольцо. Туда же отправился кристалл, добытый из гнолла вместе с двумя последними сферами энергии.

Отодвинув мебель, Кай принялся простукивать пол. Несколько минут спустя он всё-таки нашел гулкое место. Голыми руками разломав там доски, юноша понял, о каком схроне писал Джонго.

Внутри небольшой выемки обнаружился длинноватый цилиндрический объект. Старенький свиток, и, как ни странно, Система молчала о нём. Предмет оказался самым обычным. Кай не ощущал в нем ни капли энергии.

Надпись на свитке гласила:

«Техника Медитации Холода Пустоты. Том 1».

– Рун’Тан, – позвал Кай.

"Да?"

– Ты знаешь что-нибудь об этом?

"Конкретно об этой технике – нет, – ответил красноволосый. – Но в целом техники, что указаны как медитативные, используются для закалки души, а потом и для развития – на ступени Заклинателя и выше. Каждая такая техника не ниже Серебряного ранга и часто состоит из нескольких томов".

– Разве нужна техника, чтобы закалять душу? – удивился парень.

"Нет. Но если найдется дурак, что решит развиваться без неё, то он никогда не преодолеет порог Заклинателя. Хотя… – протянул мужчина, – подозреваю, что в ваше отсталое время очень многие у вас именно так и делают… Если это так, то можешь считать, что тебе повезло найти технику медитации. Правда, я не знаю, что это за элемент такой, Холод Пустоты…"

– Что ты имеешь в виду?

"Ну, обычно техники медитации называют по определённому типу энергии, которым и будет закалять свою душу практикующий. Например, если энергией меча, то такая техника могла бы называться «Техника Медитации Прямого Меча». Как-то так. Конечно, меч мечу рознь, поэтому, даже используя один вид энергии, можно закалять душу различными путями. Но, как я и сказал, про Холод Пустоты я никогда не слышал. Просто холод – да, а вот такой…" – помотал головой Рун’Тан.

– Ясно, – серьёзно кинул Кай, отправив свиток в Пространственное Кольцо.

Закончив с этим, он двинулся на выход. Делать в этом подвале больше было нечего.

Теперь перед ним стояло две задачи: найти Улию и погасить пламя мести, так долго сдерживаемое в груди.


Глава 21. Месть.


Ночь продолжалась. Системные часы показывали уже третий час.

Бесшумно расположившись на крыше высокого и богатого дома, забраться на который помог Шаг Невесомости, Кай сидел в позе лотоса и восстанавливал энергию.

Оставалось недолго.

Медленно сделав глубокий вдох, наполнивший легкие воздухом и энергией сполна, Кай открыл глаза. Взгляд его фиолетовых очей, что словно два кристаллика сияли ночью, упал на раскинувшийся перед ним участок города.

Квартал семьи Йони.

Людей, что отобрали у него дом, дорогого человека… и сделали его самого инвалидом.

И поэтому он лишит их того же…

Поднявшись на ноги, парень молча посмотрел вперёд. Так прошло несколько минут, пока он вдруг не зашевелил губами, словно шепча. И если бы Кай действительно шептал, то можно было бы услышать:

Девять… восемь… семь… шесть… пять…

Четыре…

Три…

Два…

Один!

Когда немой отсчет закончился, ничего не произошло.

"Кажись, ошибся. Ну тогда…" – Рун’Тан резко замолк.

Два мощнейших взрыва прервали его речь. Далеко впереди ярко полыхнуло. Звук, раздавшийся только что, вмиг прокатился над всем городом и почти у всех жителей северо-западной части Кальтии разбил окна.

Внизу раздался звон стекла, но Кай его не услышал. На улицу выбежало семейство, живущее в особняке. Отец, мать и мальчик. Все напуганные.

Взглянув на квартал Йони и увидев две ярких вспышки, родители схватились за головы. Но, в отличие от них, осознающих всю серьёзность проблемы, десятилетний мальчишка не сразу посмотрел в нужную сторону. Вместо этого ему посчастливилось увидеть неизвестного человека на крыше их дома.

Незнакомец тоже заметил взгляд мальчишки, улыбнулся и приложил палец к губам. Ребенок испуганно закивал. Кай кивнул в ответ и отвернулся.

Парнишка еще секунду смотрел на странного человека, а потом моргнул.

На крыше больше никого не было.


***

"Знатно так бабахнуло! – выпалил красноволосый, наблюдая через глаза Кая. – Когда я устраивал такое в городе, то эффект получался слабее. Думаю, купол всё же сдерживал последствия эффекта распада".

– Только жаль, пришлось последние сферы потратить… – поморщился парень.

Передвигаясь по крышам при помощи Шага Невесомости, Кай уже миновал стену, огораживающую территорию квартала Йони. В ближайшее время тут должен начаться хаос, ведь взрывы были только побочным эффектом, преддверием настоящего ужаса. Именно этого ужаса парень и ждал.

Повсюду стоял шум от криков десятков людей, но наконец Кай всё-таки смог услышать желаемое. А именно: звериное рычание и мерзкий хохот.

Используя знания Рун’Тана, парень разобрался, как можно заставить сферу энергии распасться. И именно поэтому теперь по территории квартала шастало не менее двух сотен гноллов ступеней Закалки Тела и Закалки Разума, а также еще два ужасных существа ступени Закалки Души.

Содержащие в себе монстров, сферы распались и выпустили чудовищ на свободу, породив в момент распада два мощнейших взрыва.

Тем не менее Кай нисколько не сомневался, что даже такого количества зверей не хватит, чтобы уничтожить семью аристократов и их слуг. Как бы ни были сильны гноллы, но, используя разум и техники, люди всё равно оставались могущественнее. Рано или поздно буйство монстров полностью подавят. Оставался всего один вопрос.

А какой ценой?

Сегодня Йони обречены потерять очень многое. От такого удара они бы оправились не раньше, чем через несколько десятков лет. Однако стоило учитывать еще один фактор…

Кая, спешащего сейчас к центральному и самому большому особняку.


***

Несколькими минутами ранее Яверт, медитирующий в своей комнате, вдруг ощутил неладное. Странное, неприятное чувство скребло душу, не позволяя успокоить сердце и мысли.

Прервав медитацию, мужчина вышел из комнаты для тренировок.

Посмотрев в окно, он взглянул на владения их семьи и задумался. В прошлом году из-за ранения Киян так и не смог участвовать в турнире. А его младший и старший сыновья вообще не регистрировались там из-за ограничений в правилах.

Посему от семейства Йони выступили лишь члены побочных ветвей. В конце концов Яверту пришлось смириться аж с третьим местом среди четырёх родов Кальтии, в то время как Бейвек в очередной раз оказались первыми. И плевать на призы. Дело было в договоренностях между семьями по поводу власти, и роль тут играли их успехи на турнире.

Конечно, можно было бы попытаться пойти в отказ из-за раны их сильнейшего представителя, но от системных клятв отказаться никто не мог. В итоге Йони пришлось уступить, потеряв часть влияния в регионе.

Это бесило патриарха, а также весомо ударило по карману их семьи. А еще злило то, что появился какой-то безродный выскочка, сумевший обойти абсолютно всех аристократов и занять первое место на самом турнире. Даже младший сын Гелиоса, который единственный из главной ветви Бейвек проходил по ступени и возрасту, умудрился проиграть.

А что самое главное, занявший первое место получил свою награду и бесследно исчез из города. Никто так и не успел пригласить его вступить в какое-либо семейство, и даже посланные за ним убийцы не смогли отыскать гаденыша…

Обо всем этом Яверт размышлял, пока спускался на первый этаж, где ему встретился Шайзан. Однако не успел старший сын поприветствовать отца, как где-то рядом раздались два оглушительных взрыва.

Прошедшие по округе ударные волны вынесли все окна в квартале, а на лица патриарха и его сына тут же обрушился дождь из кусочков стекла. К счастью, закаленной коже они так ничего и не смогли сделать.

– Отец! – первым крикнул ошарашенный Шайзан.

Мысли главы рода тут же направились в нужное русло.

– Охраняй комнату брата! – отдал он приказ. – Я отыщу Эрнста и займусь сбором сил!

Закончив распоряжения, бородатый мужчина изо всех сил рванул туда, где должен был сейчас находиться его младший брат. Шайзан же, получив приказ отца, стремительно направился к спальне Кияна.

А квартал знатной семьи, словно чума, захлестнули буйные гноллы. Проведя в заточении огромное количество времени, они хотели уничтожать всё вокруг. Но больше всего они мечтали об одном. И эта мечта и сводила их с ума.

Они жаждали еды… Мяса!

Чтобы добраться до комнаты брата, Шайзану понадобилось не более пяти минут. В это время многие воины Йони уже успели столкнуться с первыми противниками, пока остальные бойцы стягивались ко входу в центральный особняк, под командование Эрнста и Яверта.

Однако всё происходило слишком медленно. Очень многих застали врасплох, ведь в такое время практически все люди в квартале давно спали. Это и сыграло злую шутку с большинством воинов. Не успевая собраться после внезапного пробуждения, они выдвигались к пункту сбора с опозданием, и огромное количество людей встретилось с монстрами прямо на улицах.

Завязались десятки локальных и неравных боев по всему кварталу. Меньше половины воинов семьи смогло собраться у нужного места.

Находившийся в комнате брата Шайзан с яростью наблюдал за всем этим через окно. Десятки их слуг и родственников погибали сейчас, а он не мог им помочь. Да и не решился бы оставить Кияна.

Продолжая наблюдать за разрастающимися пожарами и за мелькающими меж домов фигурами людей и монстров, молодой человек бессильно сжимал кулаки. Он всем сердцем надеялся, что его отец и дядя уже начали очищать их дом от скверны, что вскоре всё наладится…

Неожиданно Шайзан ощутил нечто странное. На несколько мгновений у него возникло чувство, словно что-то попыталось закрыть ему глаза и затуманить разум. Чувство повторилось, а через несколько секунд еще раз…

Парень в последний момент уклонился, уйдя резким рывком от окна. Стекло разбилось, и в комнату влетело нечто темное.

Взгляд остановился на высокой фигуре. С длинными черными волосами и сверкающими лиловыми глазами на него, без сомнения, смотрел враг. В руке человека лежал голубой клинок, покрытый алой дымкой энергии меча.

Шайзан узнал. Узнал того, кто столь сильно ранил его брата…

– А я помню тебя, – ухмыляясь, произнес Кай.

Шайзан ничего не ответил. Сейчас его главной задачей оставалась защита Кияна. Нужно было вытеснить противника из комнаты, и его стиль боя подходил для этого как никакой иной. Ведь, в отличие от братьев, оружием Шайзана не была сабля, меч или копье.

Его тело и было главным оружием!

Обвив руки и ноги энергией молота, что придавала любым атакам колоссальную мощь, Шайзан совершил рывок.

Звериный оскал на лице Кая стал еще шире. Он чувствовал, что если брать в расчет все характеристики, то он и Шайзан равны. Однако…

Почти полутонный удар обрушился на голову Кая, но того уже не оказалось на прежнем месте.

…разница в боевом опыте и техниках оставалась велика.

– Медленно! – раздался голос со стороны.

Шайзан ничего не мог понять. Хотя он и не дошел до пика Закалки Разума, но уже кое-чего достиг, поэтому успевал следить за молниеносными движениями Кая. Но тело аристократа не поспевало за разумом.

– Незримое Рассечение! – взмахнул мечник клинком, еще сильнее ошеломив Шайзана.

Однако, всё же взяв себя в руки и подавив нарастающее изумление при виде силы того самого слабака, которого всего год назад он сам избил до полусмерти, молодой человек сделал выпад кулаком. Благодаря закаленному разуму Шайзан успевал почувствовать энергию атаки и предсказать её траекторию.

Кулак и невидимая полоска Ки встретились. Раздался треск, и техника Кая оказалась разбита в пух и прах, а из руки Шайзана вырвался столб энергии. Продавливая пол, он двинулся к парню с мечом.

И пока Кай уклонялся от атаки, грозившей превратить его в отбивную, аристократ, предчувствуя поражение, закинул себе в рот какую-то маленькую таблетку. Первой покраснела его кожа, а затем и глазные яблоки. Следом сердце застучало, словно собираясь вырваться из груди, а кровь забурлила в жилах.

Разламывая каждым своим шагом пол, Шайзан с многократно возросшей скоростью приблизился к Каю. Не ожидавший такого парень практически не успевал среагировать, но сумел выставить перед собой меч.

На клинок обрушился удар весом не менее тонны. Силовая волна отбойным молотком обрушилась на тело Кая, заставляя каждую его клеточку задрожать. Пушечным ядром он вылетел из комнаты, пробив стену, но так и не остановившись.

Еще в полете Кай, поймав равновесие и оттолкнувшись от пола рукой, всё-таки приземлился на ноги.

Но и Шайзан не отставал. Покинув вслед за противником комнату, он почти приблизился к мечнику.

Осознав, что все параметры аристократа почему-то резко возросли, Кай понял, что остается лишь один вариант.

Он должен использовать целых три Шага одновременно.

Шаг Скорости – для общего ускорения, дабы сравняться с врагом.

Шаг Невесомости – для упрощения передвижения, так как при закаленном разуме Шайзан лучше владеет своим телом.

И Хаотичный Шаг – для получения полного преимущества.

Кай лишь дважды практиковал эту комбинацию, и оба раза затрачивал уйму энергии, а после всё тело нещадно ломило. Даже для его параметров это слишком большие нагрузки.

Но другого варианта не было.

Добравшись до врага, разъяренный Шайзан ударил ногой с разворота. Энергия молота волной хлынула из ступни, сметая и сминая всё: такова была природа этого элемента.

Тем не менее атака так и не достигла своей цели: Кай вновь ускорился. Три Шага были активированы, и скорость двух воинов сравнялась.

Шайзан едва успевал уследить за перемещениями противника. Однако внезапность и хаотичность движений парня пугала его, не позволяя даже частично предугадать действия врага.

С другой стороны, Кай читал аристократа, словно открытую книгу. Любые его движения прежде, чем он их делал.

Кружа вокруг противника, Кай наконец-таки ринулся в атаку.

С самых различных позиций и под самыми разными углами в аристократа одна за другой устремлялись атаки меча. Умудряясь отбивать их в последние мгновенья, Шайзан крутился, словно безумная юла. Он успевал замечать лишь финальные движения Кая. О контратаке и речи не шло.

Так продолжалось некоторое время. Покрытые энергией молота конечности молодого человека хоть и выдерживали столкновение с клинком, но энергия меча всё же оставляла свои следы на теле Шайзана. С каждым новым ударом на его одежде и даже коже появлялось всё больше мелких порезов.

Вскоре оба бойца ощутили, что их силы подходят к концу. И особенно опасно это было для Кая, ведь он находился в самом центре вражеских владений.

У парня возникла идея, как закончить бой как можно быстрее.

Бросившись в лобовую атаку, он резко сместился в сторону, и Шайзан, как и ранее, отреагировал только в последний момент.

В очередной раз собираясь парировать клинок Кая, аристократ ожидал, что тот вновь разорвет дистанцию после удара, не позволяя ему провести атаку энергией молота.

Но всё произошло с точностью до наоборот. Как только защищенная силой плоть и голубое лезвие столкнулись, с клинка Кая тут же сорвалась красноватая полоса высвобожденной энергии меча. Рассекая воздух, она рванулась к незащищенной груди Шайзана.

Расстояние было слишком мало. Времени не оставалось, и аристократ не успевал уклониться.

Глядя на эту атаку будто в замедленном времени, он не верил своим глазам.

Это была Техника Высвобождения Энергии!

Молодой человек не мог в это поверить.

Эта техника, хоть и Низшего ранга, по своей редкости не уступала Земному. А кроме того, в руках умелого мастера она могла быть не слабее большинства других техник. Поэтому все, кто ею владел, хранили ее секрет за семью печатями!

Тогда откуда же она у этого жалкого простолюдина? И почему он вообще может использовать её?! Трансформацию энергии постичь трудно даже на ступени Закалки Разума, а для успешного использования Техники Высвобождения требовалось не менее пяти единиц ментала, которых точно не могло быть у букашки уровня Закалки Мышц!

Так почему же?!

Шайзан не верил. Отказывался принимать. Это сон или даже галлюцинации.

Его мозг придумывал всё, что угодно, лишь бы отринуть неприятную правду.

Но от истины не уйти…

Прошло меньше секунды.

Полоска алой энергии меча рассекла плоть Шайзана.

С обезумившими глазами аристократ отлетел, завалившись на спину. В его груди зияла глубокая рана. Будь он хотя бы на уровне Закалки Кожи, и его бы разрезало надвое.

Шайзан больше не мог пошевелиться. К его коже возвращался нормальный цвет: действие странной таблетки подходило к концу.

Тяжело дыша, Кай подошел к еще живому человеку. Парня дико выламывало, но приходилось терпеть. Еще рано, он еще не сделал того, за чем пришел. Кроме того, юноша подозревал, что, не будь он чьим-то потомком, получившим в наследие сильную кровь, то сейчас вряд ли бы вообще мог стоять на ногах.

Использование сразу трех Шагов выжало из него все соки. А ведь это даже не предел. Теоретически возможно использовать и все пять. Но думать об этом Кай сейчас не желал…

Его уже и так изрядно подташнивало только от воспоминаний про ту карусель скорости…

– Тебя убьют… как шелудивого пса… – булькая кровью в горле, из последних сил проговорил Шайзан, до сих пор не в силах поверить, что проиграл простолюдину. – И всех твоих люби…

Вонзившийся в горло аристократа клинок заставил того замолкнуть навечно. Покрытые россыпью полопавшихся капилляров остекленевшие глаза бездушно уставились в потолок.

Закончив с этим, Кай поплелся обратно. Туда, где начался их бой.

Вернувшись в комнату, на этот раз через двери, он нашел кровать и зашаркал к ней. Знакомая аура исходила оттуда.

Из-под одеяла выглядывало лицо мирно спящего человека. И если не знать Кияна, то можно было счесть этого юношу обычным безобидным парнем. Тем не менее Кай не заблуждался, ни на йоту не собираясь отказываться от принятого решения.

Перед ним лежал человек, из-за которого начались все его беды…

Киян Йони должен умереть!

Вновь вынув меч Джонго из Пространственного Кольца, Кай вздохнул и, взглянув на потолок, заговорил:

– Так вот что с тобой случилось… Что-то типа комы, да? Убивать полностью беззащитного – это как-то… м-м… даже не знаю… Но я должен. Это просто завершение той битвы между нами, что началась более года назад.

Взглянув снова на Кияна, парень занес над головой свой клинок.

– Умри, – без какого-либо сожаления произнес Кай.

И именно в тот момент, когда он решился опустить меч на шею аристократа, раздался рёв. Яростный, могучий и наполненный болью рёв. Сердце Кая мгновенно ушло в пятки, а кровь в жилах застыла. Дрогнула рука…

Вот только это не был монстр в привычном понимании этого слова.

Этот рёв принадлежал человеку.

В распахнутом настежь проходе стоял Яверт. На руках он держал окровавленный труп Шайзана. Патриарх Йони также не был невредим. Со множеством рваных свежих ран, он будто не чувствовал повреждений…

Душевная боль превышала телесную.

Подняв полный агонии взгляд на Кая, он словно загипнотизировал парня, не позволяя тому и шелохнуться.

Но тут явился тот, с кем патриарх еще не закончил сражение.

Громадный чёрный гнолл ступени Закалки Души одним ударом проделал громадную дыру в полу, тут же запрыгнув на этаж. Отыскав взглядом своего противника, монстр издал мерзкий хохот и рванул к Яверту.

И Кай мог бы поклясться чем угодно: эта тварь куда сильнее, чем та, что повстречалась ему в шахте.

"Не спи!! – вскричал Рун’Тан, выводя парня из подобия транса. – Сейчас или никогда!"

Вздрогнув, Кай пришел в себя. Он не стал более ждать. Клинок стремительно ринулся вниз.

Лицо Яверта исказилось гримасой абсолютной ненависти. Он забыл обо всем, выронил тело уже испустившего дух сына и, бездумно разрывая мышцы, рванулся вперёд.

Однако его скорости не хватало.

Жалкие два десятка метров, но он катастрофически не успевал.

Окутанный алым голубой клинок опустился на шею Кияна, рассекая плоть…

Яверт сбился с шага. Сердце пропустило удар. Видя каждую деталь движения меча Кая, он понял: только что погиб второй его сын. Что-то внутри мужчины надломилось. Только что он потерял то, что было ему дороже всего на свете.

Яверту больше ничего не хотелось. Ужасная рана расколола его душу, впустив туда безнадежность и отчаяние. И лишь смертельная угроза заставила его двигаться, исключительно на рефлексах. Вот только не так быстро, как прежде.

Клацнули челюсти монстра. Из плеча воина ударила струя крови.

Безжизненными глазами он посмотрел на жующего его руку гнолла. На несколько мгновений монстр ошарашенно замер. И пока тот стоял, глядя на жутковатого человека, Яверт, нанося практически непоправимый вред своему телу, прямо в воздухе сформировал пять огненных шариков.

Зверь тут же оклемался, выплюнул руку и, низко зарычав, бросился вперёд. А мгновенье спустя рухнул замертво – из-за пяти сквозных отверстий в теле.

Повернув голову, словно механическая кукла, Яверт вновь посмотрел в сторону кровати.

С отрубленной головой на ней лежал его сын.

Кая там уже не было…


***

Наконец.

Он наконец-то отомстил. Расправился с Шайзаном и Кияном.

А то, какими глазами на него смотрел Яверт, было красноречивее любых слов. Оставить его жить с этим куда более жестоко, чем смерть…

И во всем списке тех, кому Кай поклялся вернуть должок, осталось лишь одно имя.

Гелиос Бейвек.

Вот только ни сейчас, ни даже в ближайшие годы у парня не будет такой возможности. Сила Заклинателя просто огромна. Никакая уловка не сработает. Только чистая мощь.

Таким образом, Каю не остается ничего, кроме как стать сильнее.

Сильнее настолько, чтобы более никто не посмел лишить его чего-то дорогого.

И пока это дорогое у него еще есть, оно будет путеводной звездой освещать тропу его жизни, что уже давно грозит затеряться в пучинах тьмы.

Поэтому сейчас Кая ждет очень важная встреча с одной такой звездочкой…


***

Город бурлил.

Близился рассвет, но практически никто уже не спал. Два оглушительных взрыва заставили горожан проснуться, а весть о полчищах монстров, заполнивших квартал семьи Йони, не позволила людям снова уснуть. Все обсуждали происходящее и делились слухами. Поговаривали даже, что ни одна из других знатных семей Кальтии так и не отправила отрядов на помощь.

Возможно, именно поэтому северо-западный район уже почти полностью опустел. Люди бежали оттуда, словно крысы с утопающего корабля. Каждый боялся столкнуться с монстром.

То же самое происходило и в южных районах города, на территории у городских врат, сильно удаленной от квартала Йони. Словно пожар, слухи успели распространиться и сюда. Каждый новый ужаснее предыдущего. Кто-то просто говорил о взрывах и монстрах. Некоторые рассказывали, что существа вырвались из-под земли, потому что эти аристократы построили свой дом на древней могиле. А были и те, кто кричал о гневе богов и о конце мира.

Впрочем, ничего нового…

В менее чем километре от южных врат, в одном из переулков, находился просторный дом, образованный из двух других, перестроенных.

Слухи добрались и досюда.

Внутри находилось пятеро мужчин. Обычно в это время они уже не спали, так что происходивший сейчас в Кальтии переполох не сильно помешал им. Как всегда утром, они готовили завтрак.

Каждый из них являлся воином ступени Закалки Тела, но мало кто знал, что еще каких-то двадцать лет назад они были бедными сиротами-попрошайками, бродяжничавшими на улицах. Может, именно поэтому, получив жильё, за все эти годы никто из них так и не покинул первый дом. А возможно, дело заключалось в том, что друг для друга они были словно братья. Кто знает…

Так или иначе, их практически не беспокоило происходящее в Кальтии. Через несколько часов им предстояла очередная миссия, и это занимало все их мысли. Но сейчас – время завтрака. Поэтому, активно работая ложками, никто из них так и не произнес ни единого слова.

Неожиданно для всех тишину нарушил стук в дверь.

Переглянувшись, они молчали некоторое время. Первым отставив пустую тарелку, заговорил Ларс:

– Может, откроем?

– Ну так иди и открой! – сказал Никар.

– А че я-то?

– Так, хватит вам, – тут же пробасил большеносый Годи. – Утро не успело начаться, а вы уже опять собачитесь?

Молчаливые, как всегда, братья, сидящие в дальнем конце стола, закивали.

– Ну а вдруг это очередная пассия Ларса? – так и не угомонился Никар, после чего вновь раздался стук.

– Ладно. Раз никто не хочет, то я сам открою, – проигнорировав слова друга, поднялся из-за стола Годи. – И кого там только принесло?..

Мужчина открыл и тут же застыл. Вся остальная команда «Стальной Тигр» заметила это, но не могла увидеть, кто к ним пришел, из-за фигуры своего капитана.

– Может, впустишь? – раздался знакомый им всем голос.

Годи отошел от двери, и все остальные наконец смогли увидеть вошедшего Кая, который уже изменил лицо на известное наёмникам. Мужчины широко распахнули глаза от изумления, словно увидели призрак. Один из братьев-молчунов даже ложку уронил.

– Где Улия? Она же была у вас? – не желая тратить время попусту, парень перешел сразу к делу.

– Кай, ты… – пробубнил Годи.

– Мать моя, роди меня обратно! Так ты жив, оказывается! – выпалил Никар. – А мы уж думали, давно в земле где-то лежишь.

– И я рад вас видеть. Но мне срочно нужно узнать, где Улия. Она приходила к вам?

– Да, Кай. Приходила, – почему-то сглотнув, ответил Годи. Только сейчас он понял, что перед ним стоит воин уровня Закалки Мышц. Это уже не тот мелкий пацан, которого они когда-то встретили на тренировочной площадке.

– И где же она?

– Её здесь нет, – произнес Ларс, заметив сомнения на лице Годи.

– Что это значит? – насупился Кай.

– Не пойми нас неправильно, – выставил перед собой ладони большеносый. – Но, когда по городу прошел слух, что твой дед погиб, Улия всеми способами пыталась искать тебя. Спустя пару месяцев мы уже почти не верили, что ты жив, но она не сдавалась. И в какой-то момент решила, что тебе пришлось покинуть город, чтобы скрыться от аристократов. Мы не хотели отпускать её, но она обдурила нас всех и сбежала.

Кай испугался. Услышать такое он совсем не ожидал.

– Куда она сбежала? – подавив крик, быстро спросил он.

– Едва узнав о её бегстве, мы последовали за ней, но не успели совсем чуть-чуть, – словно оправдываясь, сказал мужчина. – Она каким-то образом договорилась для себя о месте в карава…

– Куда? – с нажимом произнес парень.

– Ривеертун, Кай… – обессиленно вздохнул Годи. – Она отправилась в столицу империи.



Конец первой книги.


От Автора.

 Вот и подошла к концу первая часть начальной сюжетной арки. Но впереди вас ждёт ещё много чего интересного. Надеюсь книга вам понравилась, и если это так, то хочу попросить поддержать её лайком и комментарием. Это будет очень приятно мне, как автору, и даст большую мотивацию для дальнейшей работы.

Вторая книга: https://author.today/reader/89792/706935


Оглавление

  • Глава 1. Кай.
  • Интерлюдия. Длинный сон.
  • Глава 2. Новый дом.
  • Глава 3. Первая тренировка. ​
  • Глава 4. Город.
  • Глава 5. Повтори это. ​
  • Глава 6. Один год.
  • Глава 7. Разворошённый улей.
  • Глава 8. Последствия.
  • Глава 9. Турнир.
  • Глава 10. Завершение подготовки и отборочный тур.
  • Глава 11. Лучший среди простолюдинов.
  • Глава 12. Правда.
  • Глава 13. День конца.
  • Глава 14. Реальность.
  • Глава 15. Шахта.
  • Глава 16. Спуск.
  • Глава 17. Душа.
  • Глава 18. Лазурный куб.
  • Глава 19. Подготовка.
  • Глава 20. Подвал.
  • Глава 21. Месть.
  • От Автора.