КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 451674 томов
Объем библиотеки - 642 Гб.
Всего авторов - 212339
Пользователей - 99603

Впечатления

каркуша про Коротаева: Невинная для Лютого (Современные любовные романы)

Ознакомительный фрагмент

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Berturg про Сабатини: Меч Ислама. Псы Господни. (Исторические приключения)

Как скачать этот том том 4 Меч Ислама. Псы Господни? Можете присылать ссылку на облако?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Шелег: Нелюдь. Факультет общей магии (Героическая фантастика)

Живой лед недописан? и Нелюдь тоже?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Шелег: Глава рода (Боевая фантастика)

Нелюдя вроде автор закончил? Или пишет продолжение по обоим темам?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Самошин: Ленинск (песня о Байконуре) (Песенная поэзия)

Эта песня стала неофициальным гимном Байконура.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Калистратов: Мотовоз (песня о байконурцах) (Песенная поэзия)

Ребята, работавшие в военно-космической отрасли, поздравляю Вас с днем Космонавтики! Желаю счастья, а главное, здоровья! Я тоже 19 лет оттрубил в этой сфере.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Таривердиев: Я спросил у ясеня... (Партитуры)

Обработка простая, доступная для гитариста любого уровня. А песня замечательная. Качайте, уважаемые друзья-гитаристы.

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).

Интересно почитать: Бассейны из нержавеющей стали

Небесный Трон 4 (fb2)

- Небесный Трон 4 (а.с. Небесный Трон-4) 1.1 Мб, 320с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Юрий Александрович Москаленко (Dreconi Laytger)

Настройки текста:



Юрий Лайтгер Небесный Трон 4

Глава 1. Небоскрёб.


Дождь нещадно лупил шестерых, что, падая, стремительно приближались к земле. Воинов, перенесённых Вратами Ойкумены прямо в небеса, ждало лишь одно – встреча с твёрдой поверхностью на огромной скорости.

Однако никто из них не собирался заканчивать жизнь подобным образом, поэтому, едва опомнившись, они решили действовать.

Далеко внизу стояли десятки огромных зданий, которые поначалу казались точками. Это были небоскрёбы, на которые и падали молодые люди.

В первые мгновенья все, кроме Кая, изумлялись столь невероятным постройкам, но уже очень скоро воинам стало не до этого. Земля приближалась, и никто не желал встречаться с поверхностью на такой скорости, будучи почти полностью беззащитным. Тем не менее, как бы лихорадочно личные ученики ни думали, найти выход им так и не удавалось.

Энергия в их телах оказалась не только подавлена, но и сильно взбаламучена, из-за чего воины никак не могли защититься от столкновения с землёй. Так что даже если бы ученики не разбились насмерть, то однозначно серьёзно пострадали бы. Поскольку, судя по тому, что они пробыли некоторое время без сознания, то изначально их телепортировало аж в верхние слои атмосферы, из-за чего нынешняя скорость достигала нешуточных значений.

Что же касалось других способностей, благодаря которым можно было замедлить падение, то ими владели лишь Лилия и Кай. Вот только если у первой также имелись проблемы с энергией, то второй с удивлением понимал, что особые ограничения этого мира почему-то на него не действуют.

Конечно, изначально что-то необъяснимое попыталось заблокировать тридцать пять процентов от максимального запаса энергии Кая. Но затем та неизвестная сила, которая некогда запечатала в духовном мире Рун’Тана, а также даровала мечнику возможность видеть и управлять внешней энергией, попросту нивелировала чужое воздействие.

Благодаря этому Кай сразу смог прийти к шокирующему выводу: либо эта неизвестная сила равна по уровню могущества самой Системе, либо превосходит её.

Так или иначе, но долго размышлять над этим Кай не мог, да и не собирался. Парню предстояло каким-то образом спасти команду.

Конечно, с подобной ситуацией какой-нибудь Заклинатель наверняка смог бы справиться, но, увы, на Земле их силы были серьёзно ограничены. К тому же Элизию – единственную из группы, кто достиг этой ступени, – недавно практически полностью опустошили в башне, и теперь девушка едва оставалась в сознании.

Кай взглянул вниз.

– Вот и прошло время спокойных деньков, да? – отчего-то оскалился он, достав из кольца Камень Энергии.

То, что юноша собирался провернуть, требовало огромного количества Ки, поэтому Кай и поглотил этот редкий ресурс – Камень Энергии, добытый в шахтах Вершин Мира, рядом с которыми находился Нейван. Но прежде чем предмет высвободил всю свою энергию, Ки Кая оказалась уже практически полностью растрачена: за секунду до этого из парня вырвалось целое море энергии Меча.

Слившись с законами, а также частицами Холода Пустоты, сила сформировала нечто вроде крыльев, которые, распахнувшись, стали окружать и притягивать падающих товарищей Кая. Вскоре в небесах сформировался ало-голубой шар, и тут сила Камня Энергии наконец-то наполнила Источник мечника, а он сам перешёл ко второму этапу своего плана.

Холод Пустоты был удивительной концепцией, ибо, в отличие от простых законов Пути Холода, мог даже понизить скорость больших тел, как обычный холод понижает скорость движения молекул.

Падение постепенно замедлялось, однако полностью остановить его Кай не мог. И так как даже нынешнего ускорения хватало, чтобы шестеро человек могли серьёзно пострадать, то парень продолжил действовать.

Призвав законы Пути Пространства, он сосредоточился. Активировалась Предельная Концентрация, открылись Телесные Врата Крепкости и Скорости.

Кай обхватил законами и энергией всех товарищей, а затем наметил цель. Ало-голубая сфера мигнула, а затем исчезла, появившись над одним из небоскрёбов.

Это был Шаг Смещения, который позволил Каю перенести не только себя, но целую область вокруг. Благо что энергия в телах товарищей была подавлена, поэтому мечник смог сэкономить силы. Всё-таки чем больше материи и энергии требовалось перенести, тем больше для этого следовало потратить Ки.

Честно говоря, если бы не последние полтора года, во время которых Кай тренировался под надзором наставницы Цзян Юй, то у парня вряд ли бы вообще вышло что-то подобное. Сделал же он перенос только для того, чтобы воспользоваться одним крайне полезным его свойством – сбросом состояния. Например, с помощью Шага Смещения, двигаясь на высокой скорости, можно было не только изменить местонахождение тела в пространстве, но и полностью погасить эту самую скорость.

Вот только с грузом аж из пятерых "пассажиров" Кай не мог сделать это в полной мере, скорость падения сбросилась не полностью. Поэтому юноша и перенёс всех к небоскрёбу, дабы смягчить падение.

В последний момент вокруг шестерых воинов образовалось огромная сфера изо льда. Проломив крышу, она пробила собою ещё один этаж, пока падение наконец не прекратилось.

Спустя минуту защитная техника исчезла, а ученики стали выбираться из-под обломков.

– Не думал, что мы так легко это переживем… – на удивление спокойно произнёс Ивсим.

– И снова ты меня спас… – с благодарностью произнесла Лилия, и все остальные тоже кивнули мечнику.

Кай осмотрел товарищей. Используя энергетическое виденье, он мог проанализировать их состояние, основываясь на потоках Ки. Благодаря этому юноша сразу понял, что никто серьёзно не пострадал и все отделались лишь ушибами.

– Думаю, никто не будет спорить, если я скажу, что нам нужно восстановиться, – сидя на полу, произнесла изнеможённая Элизия, доставая пилюли и Камень Энергии. В отличие от Кая, другим воинам требовался покой и время, чтобы поглотить ресурсы с максимальной эффективностью.

Пятеро кивнули. Мечнику также требовалось восстановить энергию, да и в разуме уже ощущалась некая тяжесть – наверное, просто усталость после всего проделанного. Кроме того, они только-только выбрались из смертельной ловушки и вдобавок пережили падение с огромной высоты. Ну и, в конце концов, находились в чужом мире, так что спешить пока было некуда.

Установив на всякий случай вокруг защитный массив, воины погрузились в лёгкую медитацию.

Кай сел возле большого панорамного окна, на удивление – уцелевшего. Взор парня упал на город – разрушенный и опустошенный. Юноша до сих пор не мог поверить, что действительно вернулся в то место, о котором уже стал забывать.

Постепенно отойдя от шока, Кай обратил внимание на системные сообщения, которых стало ещё больше.


Внимание!

Вы попали на территорию «Особой системной зоны».

Уровень сложности: Закалка Спинного Мозга.


Задание [Спасение] выполнено. Часть клятвы, данной вами Элизии Алькея, исполнена.


«Вот же ж… Значит, Система засчитала два спасения как одно? – усмехнулся Кай. – Но что за "Особая системная зона"? Это про небоскрёб так? Но меня больше интересует другое… Старик, ты что-то знаешь об этом? Почему Система на Земле?»

Юноша злился. Он хоть и вернулся в родной мир, но тот оказался разрушен. И кого, если не Систему, стоило винить в этом?

"Ха-ха-ха! Мальчишка, если бы я знал, что такое Система или каковы её замыслы, то, вероятно, не влачил бы сейчас такое жалкое существование, – ответил Рун’Тан. – Я бывал во многих мирах, и Система присутствовала везде. Но, насколько мне известно, за пределами Ойкумены также существуют планеты с разумной жизнью, которые Система время от времени находит и присоединяет к себе. А зачем и почему, я не знаю".

Кай сжал кулаки, вновь обратив свой взгляд наружу. Повсюду царила разруха: валялись брошенные и побитые автомобили, поваленные столбы и светофоры, был разбит асфальт на дорогах, разрушены здания, выбиты окна и выломаны двери. Всё буквально кричало о том, что здесь произошло нечто ужасное.

У парня складывалось впечатление, что он смотрит на сцены из фильма жанра «постапокалипсис». Особенно на это намекала буйная растительность, начавшая захватывать бетонные джунгли обезлюдевшего мегаполиса.

Дождь омывал это всё.

– Интересно, есть ли выжившие?.. – едва слышно пробормотал Кай, вспомнив нескольких дорогих ему человек, с которыми он уже и не надеялся встретиться вновь.

«Есть ещё какая-то информация про новые для Системы миры? Что значит "расположение мира"? Почему здесь действуют ограничения и вообще иная версия Системы? Как попадать сюда? Расскажи мне всё, что знаешь!»

Для Кая было жизненно важно знать как можно больше о таинственной Системе и её мирах. Вот только даже разбирающийся во многом Рун’Тан знал о ней совсем мало. Хотя того, что он поведал Каю, всё же хватило, чтобы составить общую картину.

Как оказалось, внешняя энергия распространена по всей вселенной, однако в некоторых её областях она находится не всегда. Так было с Землёй на протяжении практически всех последних тысячелетий. Что же касалось людей и некоторых животных, то внутренняя энергия у них появлялась благодаря Искре Души. Вот почему, когда количество разумных обитателей планеты перевалило за семь миллиардов, Система наконец-то смогла обнаружить этот мир, чтобы присоединить его к Ойкумене.

Дальше Система использовала свои ресурсы и направила один из вселенских потоков энергии к Земле, дабы насытить её силой. Теперь уровень праны здесь был не ниже, чем на Плато Поднебесья, из-за чего в родном мире Кая уже четыре года как тоже имелась возможность развиваться в боевых искусствах, чем и должны были заниматься многие выжившие.

Однако на Земле не владели знаниями о культивации, техниках, массивах и о многом другом. Поэтому здесь и работала несколько иная версия Системы, дающая местным обитателям знания о развитии, а также значительное его ускорение. Вот только вечно эти привилегии действовать не могут, и когда появится первый пиковый Элементалист, тогда Система станет обычной.

Делалось же это ради того, чтобы сформировать в новом для Ойкумены мире хоть какую-то базу боевых искусств, а также создать первых защитников Земли. От кого им следовало защищаться? От подобных Каю – вторженцев из иных миров.

Таким образом Рун’Тан и подошёл к теме путешествий по Ойкумене. Всего существовало два способа перемещаться между мирами: быть могущественным божественным существом, которое может своими силами пересекать пространство меж планетами, или воспользоваться Вратами Ойкумены. Про последнее старик как раз и поведал.

Главное, что следовало знать – Нерушимая Башня, как её прозвали жители Плато Поднебесья, существует в каждом мире Системы. В том числе и на Земле.

Если башня открыта, то мир связан с ещё одним или даже несколькими мирами, в которые можно переместиться при помощи Врат Ойкумены. Всего существовало четыре типа планет.

Периферийные – те, которые находятся на самом краю Ойкумены, как, например, Земля или Сааха. В таких мирах боевые искусства развиты крайне слабо.

Дальние – давным-давно эти миры также являлись периферией, пока Система не открыла большое количество новых. Подобные планеты обладают более долгой историей боевых искусств, отчего там можно встретить некоторых мастеров, стоящих выше ступени Элементалиста.

Средние – цивилизации подобных миров находятся на совсем ином уровне развития, обладая знаниями о более высоких ступенях. К тому же уровень внешней энергии у них гораздо выше, благодаря чему развиваться там проще, хотя и конкуренция за ресурсы огромна.

Ближние – самые развитые миры в плане боевых искусств. Именно там можно встретить божественных существ. Что же касается уровня энергии, то её на таких планетах так много, что ни один смертный не способен там жить.

Также Рун’Тан рассказал Каю и о возможном существовании Центрального мира, про который ходят лишь легенды, но ничего конкретного…

Что же касалось самого перемещения между мирами, то совершить его не так просто, поскольку каждая планета через Врата Ойкумены связана максимум с пятью ближайшими. А те, в свою очередь, также имеют от одного до нескольких соседей. Таким образом формируются целые цепочки, ведущие от Периферийных миров к Дальним, затем к Средним и лишь после этого к Ближним.

И вот тут для Кая начинались неприятные новости. Ведь только воины ступени Священного Лорда и выше могли выбирать, в каком направлении производить перемещение. Всем прочим оставалось лишь одно – перемещаться дальше к центру Ойкумены. Таким образом, вернуться на Сааху ни Кай, ни кто-то ещё из его товарищей пока что не мог. У них оставалось всего два пути: либо стать Священными Лордами, либо найти такового, чтобы он провёл их в родной дом. Вот только и то, и другое невозможно на Земле, что означало – нужно двигаться дальше.

Придя к подобному заключению, Кай застыл. С момента смерти на Земле Сааха успела стать ему домом. Там у него осталась сестра и наставница. Но теперь путь в тот мир закрыт…

– Стать Священным Лордом, говорите?.. Да, Система? – помрачнел юноша. – Не знаю, что ты такое и кто тобой управляет, но рано или поздно я доберусь до истины, – поклялся он сам себе.

Прошло полчаса. Воины практически полностью восстановились и теперь были готовы спускаться. Они собирались наконец-то покинуть этот заброшенный небоскрёб.

Увы, без проблем не обошлось. Как только защитный массив убрали, а группа спустилась на этаж ниже, на Цзян Юна внезапно напали. Конечно, отличная реакция позволила парню среагировать вовремя и моментально убить неизвестное существо, однако нападение всё равно оказалось слишком неожиданным для группы.

Во-первых, этот человекоподобный монстр двигался абсолютно бесшумно и выпрыгнул из-за угла. А во-вторых, существо не излучало абсолютно никакой ауры, хотя и содержало энергию в теле. Собственно, последнее и поразило воинов сильнее всего, поскольку они привыкли полагаться не только на зрение и слух, но и на ощущение аур.

Монстр выглядел как типичный мужчина средней комплекции. И на этом сходство с человеком заканчивалось. Ибо ни когтей, ни клыков, ни красной потрескавшейся кожи у человека быть не должно.

Следом Система высветила название:


[Демонид]

Ступень: Закалка Тела

Уровень: Закалка Мышц


– Невероятно. Похоже, он до самого последнего момента стоял на одном месте и не двигался, дожидаясь нас. Потому что даже я не смог услышать его заранее, – признался Ивсим.

– И не только. Эта тварь хоть и на уровне Закалки Мышц, но твёрдости ей не занимать. Мне даже пришлось использовать энергию Меча, чтобы прикончить его, – добавил Цзян Юн, вытирая с клинка кровь монстра.

– И вас даже не смущает, что у него совсем нет ауры? – спросила Лилия.

"Как я и думал…" – тяжело вздохнул Рун’Тан.

«Конкретней».

"Да вот, рассказывая тебе про миры, я задумался: а откуда на новых планетах Ойкумены берутся ресурсы? Энергия здесь есть, не спорю. Но кристаллы и прочие полезные материалы образуются ещё нескоро. Тогда что использовать местным бойцам? Но теперь я вижу, что Система нашла отличный способ убить двух зайцев сразу".

«Это связано с демонидом?»

"Именно. Оболочка души у этого существа искажена до предела, благодаря чему он и получил подобную силу, но остался при этом без ауры. Из-за этого демонид утратил разум, а его единственной целью стало убийство всего живого. Вот только этот оказался очень слаб, он мог представлять опасность только для местных. Обычно же демонидами становятся могущественные мастера, которые провалят прорыв и поддадутся своей внутренней тьме".

«Погоди… Ты хочешь сказать…»

"Да, Кай. Когда-то это был обычный человек. И даже если бы оболочку его души исказили, то он максимум должен был просто умереть. Для превращения в демонида даже у тебя не хватит сил, а что уж говорить про обычного смертного! Но, похоже, Система решила по-другому, – пояснил Рун’Тан. – Подозреваю, что та разруха, которую ты видел, дело рук людей этого мира, которые большей частью превратились в таких вот монстров. Думаю, таким образом Система создала стимул для развития выживших, а также способ добычи кристаллов энергии".

Кай ничего не ответил. Его лицо выражало полную отрешённость, когда в душе на самом деле бушевало пламя.

– Идём дальше. Похоже, здесь много таких монстров, так что будьте внимательны, – холодно произнёс мечник. – На ощущение чужих аур теперь не положиться.

Кай оказался прав. Монстров в здании хватало. Вот только никого выше уровня Закалки Сенсорных Органов воины так и не встретили. Зато мечник сумел подтвердить свою гипотезу о том, что эта «Особая системная зона» является местом большого скопления чудищ.

На этом неожиданности не закончились. В какой-то момент на шестерых человек напал целый десяток демонидов, которым, увы, победить было не суждено. И вот когда все монстры оказались повержены, тела троих из них вдруг засветились и исчезли, превратившись в энергию. После этого странная сила направилась к Каю, Элизии и Ивсиму, а затем образовала перед ними небольшие объекты, повисшие прямо в воздухе.


Получена добыча [Сфера стихии воды].

Дополнительная добыча недоступна. Ваш модификатор: пришелец.


«Теперь понятно, как достаются ресурсы…»

Кай взял переливающийся синим шарик в руки, и Система сразу же предложила использовать его для усиления.

"На твоём месте я бы не спешил, – вдруг сказал Рун’Тан. – Я знаком с подобными ресурсами. Их ещё называют запретными препаратами. Такие вещи дают огромное усиление, но взамен ограничивают твой предел развития. Вот поэтому в новых мирах во время действия изменённой версии Системы никогда не появится никого выше ступени Элементалиста. Только у следующих поколений, не загрязнённых подобными ресурсами, есть шанс подняться выше".

«Ты об этом так говоришь… Но насколько сильно они ускоряют развитие?»

"Точно не скажу, однако я уверен, что за прошедшие здесь четыре года наверняка появились те, кто готов стать Заклинателем. Тем не менее это ложная сила, поэтому, надеюсь, ты не собираешься использовать эту сферу?"

«Четыре года для прохождения такого пути?! Мне понадобилось шесть лет культивировать до полной закалки души! – поразившись, мысленно воскликнул парень, не транслируя эти мысли Рун’Тану, а затем добавил: – За кого ты меня принимаешь, старик?» – усмехнулся Кай, отправив предмет в Кольцо. Он и не думал использовать незнакомый ресурс.

Повернувшись к остальным, юноша увидел, что Ивсим получил максимально простое Пространственное Кольцо Земного ранга, а Элизия, в свою очередь, обрела некий странный кристалл.

– Хм… – нахмурилась девушка. – Эта штука предлагает мне моментально изучить какую-то атакующую технику. Как необычно. Но это техника всего лишь низкого качества Серебряного ранга. Зачем мне она?

– Не спеши выбрасывать, – будто читая мысли красавицы, резко произнёс Кай. – Может, никому из нас оно совсем не нужно, но для местных может оказаться хорошим товаром.

Элизия остановилась. Задумчиво взглянув на Кая, она всё-таки оставила кристалл, переместив его в Кольцо.

После этого воины продолжили спуск, убивая по дороге всех демонидов столь легко, словно тех и не было. Время от времени члены группы снова получали добычу. В основном – сферы различных стихий, но пару раз выпадали опять Кольца, и однажды даже оружие – меч Земного ранга. Что же до кристаллов, позволяющих моментально изучить технику, то один такой получил Кай, когда наткнулся на особо крупного демонида уровня Закалки Спинного Мозга. Монстр выглядел намного сильнее остальных чудищ, но умер моментально, как только мечник атаковал выбросом небольшого количества энергии клинка.

После этого шестеро наконец-то спустились на четвёртый этаж, откуда без проблем спрыгнули на улицу, дабы не тратить время на оставшиеся коридоры и лестницы.

В конце концов оказавшись снаружи, пришельцы из иного мира смогли взглянуть на город с его улиц. К этому моменту дождь закончился и из-за туч вышло солнце. Приятная теплая погода резко контрастировала с окружающей разрухой.

Некоторое время Кай с командой попросту осматривали всё вокруг. Его товарищи были сильно поражены остатками местной цивилизации. Воины и раньше испытали шок, когда только приземлились. Но в тот момент ситуация была напряжённой, и все сдерживались. Сейчас же, покинув «Особую системную зону» небоскрёба и оказавшись на свободном пространстве, жители Саахи могли вздохнуть свободней.

Что же касалось Кая, для которого земная архитектура и прочие атрибуты двадцать первого века были привычными, то он на самом деле поддался ностальгии.

Таким образом, эти шестеро провели практически час, беспечно изучая всё вокруг. Впрочем, никаких опасностей для начального Заклинателя и пятерых пиковых воинов Закалки Души здесь не могло быть. Да, изредка встречались ещё демониды, но все – ниже уровня Закалки Костей, так что они не представляли для иномирян никакой угрозы.

Так продолжалось некоторое время, пока вдруг не сработали талисманы связи, имевшиеся у каждого личного ученика клана, которые воины настроили на общую частоту энергии.

– Э-м-м… кажется, я нашёл людей, – услышали голос Цзян Сы пятеро из них.


Глава 2. Беглецы и преследователи.


Благодаря талисманам связи шестеро личных учеников собрались менее чем за минуту. Точкой их встречи оказалась крыша пятиэтажного здания, на которой до этого находился лишь Цзян Сы.

Указывать направление собравшимся воинам не пришлось – ощущение аур ещё при входе в здание просигнализировало о присутствии неподалёку людей. Теперь же, очутившись на крыше, личные ученики наконец-то смогли их увидеть.

В нескольких десятках метров впереди сгрудились автобусы и грузовые автомобили, которые окружила пара сотен человек. Большую их часть составляли старики, женщины и дети – обычные смертные. Но присутствовали также и те, кто ступил на тропу боевых искусств. В основном это были мужчины, но имелись среди бойцов и женщины, и даже подростки.

Что же касалось их сил, то в большинстве своём эти люди находились на последних этапах Закалки Тела: Закалки Костей и Мышц. Хотя присутствовала и парочка воинов уровня Закалки Сенсорных Органов.

Люди чего-то боялись. Это личные ученики сразу поняли, лишь взглянув на их лица. И дело заключалось не в Кае и его товарищах: они находились под воздействием скрывающей техники Цзян Сы, – а в другой группе людей.

Они отличались от первых. Прежде всего, их было меньше – максимум человек сорок. Кроме того, все люди из второй группы являлись воинами, в основном – Закалки Мышц, но присутствовали среди них и бойцы ступени Закалки Разума. Ну и, в довершение, все они носили практически одинаковую тёмно-серую одежду, что явно намекало на их принадлежность к какой-то организации.

Ситуация впереди сложилась непростая.

Среди первой группы людей оказалось немало раненых и даже убитых. Становилось сразу понятно, что здесь произошел конфликт, в котором у представителей организации серьёзное преимущество в силе.

Но пока что никто не сражался, поэтому личные ученики прислушались к разговору. Благо Система позволяла им понимать речь местных. А Кай в переводе не нуждался, так как люди впереди говорили на прекрасно известном ему английском.

– За что?! Ублюдки! За что?! – выла женщина, держа на руках труп мужа. При жизни мужчина находился на уровне Закалки Мышц. Судя по обожжённой одежде и коже, атаковали его техникой. – Мы же выплатили весь долг! Почему вы нас преследуете?! Твари!!!

– Закрой пасть! – резко ответил ей мужчина в сером, вооружённый мечом Серебряного ранга. – Мы уже сказали, почему. Лорду сильно не понравилось, что вы уехали, когда его не было! И так вы выражаете свою благодарность за то, что он принял вас, дал укрытие, еду и защиту?

– Мартин, ты сам знаешь, что это наглая ложь, – спокойно произнёс лидер беглецов. – Мы лишь жили на вашей территории, но всё остальное делали сами. Мы выращивали еду, ремонтировали и строили здания, работали эти два года не покладая рук, так нас ещё и использовали практически как рабов. Но время вышло, контракт больше не действует, и никто из нас не намерен оставаться с вами. У вас нет права мешать нам уехать!

– Нет права? – усмехнулся воин Закалки Головного Мозга, похоже, главарь людей в сером. – У нас есть право сильного, им мы и воспользуемся. К тому же вы хоть и прибыли тогда к нам на этих машинах, но после подписания духовного контракта они стали имуществом Лорда, так что сейчас вы попросту украли их у него! Или ты забыл про это?

– Отец, они не будут тебя слушать. Тот ублюдок… – поморщился парень, внезапно вставший перед лидером беглецов, – заставляющий всех называть себя Лордом, и не собирался отпускать нас. Поэтому мы можем только бороться.

Юноша, чьё развитие достигло Закалки Сенсорных Органов, принял стандартную боксёрскую стойку.

– Думаешь, один справишься? Внезапной атакой мы вывели большинство ваших бойцов из строя, так что теперь вы стали ещё слабее. Но Лорд хочет, чтобы как можно больше из вас уцелело, поэтому лучше успокойся, пацан, – сплюнул Мартин. – Иначе будет больно.

– Люк, отойди, – мрачно прошептал лидер беглецов, прекрасно осознающий их положение. Может быть, его сын и сильнейший среди них, но даже ему не справиться с сорока воинами, некоторые из которых выше уровнем.

– Отец, неужели ты так просто сдашься? Нужно лишь немного продержаться, и Союз Городов поможет нам!

– А-ха-ха-ха! Парень, ну и насмешил! Ты действительно думаешь, что они вам здесь помогут? Это город Лорда, и, учитывая его покровителя, никто из тех шавок даже не посмеет к нам сунуться! Поэтому просто сдайтесь, вернитесь в машины и направляйтесь за нами. А то ведь время идёт, а раненым вы помочь сейчас не можете. Тик-так… тик-так…

Внезапно прогремел выстрел. Простые люди похватались за головы и закричали. Воины приготовились к сражению, озираясь.

– Джим, твою мать, ты что творишь?! Ублюдок, совсем из ума выжил?! – резко выкрикнул Мартин, глядя на одного из подручных.

– Смотри, – спокойно произнёс Джим, убирая оружие, – парень жив.

Главарь преследователей повернул голову, увидев невредимого Люка. Пуля лежала рядом с ним, а вокруг самого парня мерцала зелёным необычная защита, покрывающая всё его тело.

– Я и раньше подозревал, что пацан не так прост, но только сейчас в этом убедился. Ведь странно, что ни он, ни его отец не пострадали при первой атаке… Похоже, это пиковая техника Серебряного ранга.

Глаза Мартина округлились. Он и подумать не мог, что у какого-то пацана, который занимался лишь бытовыми вещами, появится техника, о которой мужчина мог лишь мечтать.

– Хочу… – расплылись его губы в улыбке. – Меняем планы. Эти двое опасны и могут повторить побег. Устраним их сейчас, чтобы в будущем у Лорда больше не возникло проблем. Окружите и загоняйте остальных в машины, этими займусь я сам.

Хрустнув шеей, Мартин направился к Люку и его отцу.

– А вот если бы сразу сдались, то, может быть, до такого и не дошло бы… – оскалился мужчина, покрывая клинок техникой стихии Ветра.

Взмах. Полоска острого, словно кромка лезвия, спрессованного воздуха рванулась вперед. Понадобилась всего лишь секунда, чтобы она преодолела дюжину метров.

Мартин уже смаковал победу, ведь его удар сильнее выстрела из пистолета, а он сам на два уровня выше, чем Люк, как вдруг парень ударил по технике в последний момент. Кулак юноши, по идее, должно было разрубить надвое, но внезапно случилось то, чего противник никак не ожидал.

Мерцающая броня без проблем сдержала атаку, а потом из кулака боксёра вырвалась едва видимая волна. Техника не достала Мартина, но смела лезвие ветра.

Лидер преследователей опешил, чем его враг и воспользовался.

– Рывок! – выкрикнул Люк и молниеносно преодолел расстояние до противника.

В следующий момент на Мартина обрушились отработанные и выверенные удары. Люк мастерски атаковал руками и ногами, каждый раз создавая невидимые всплески силы, что являлись проявлением техники Земного ранга – Крушащих Кулаков.

Подручные Мартина замерли. Они не могли поверить своим глазам, так как свято полагали своего лидера непобедимым. Только сам Лорд и его рыцари могли одолеть Мартина. Причина же его силы крылась в редкой Технике Хищного Ветра. Используя её, мужчина окружал своё тело множеством невидимых воздушных лезвий, которые превращали в фарш любого, кто оказывался достаточно близко. Она столь же эффективно действовала против пуль и большинства техник дальнего боя. Вот почему обычно победить Мартина могли только те, кто находился на ступени Закалки Души и выше.

Однако защитная техника Люка попросту нивелировала угрозу, позволив парню без проблем находиться рядом с противником и наносить ему удары. Подобных способностей ни Мартин, ни его сподручные раньше не видели, поэтому даже представить не могли, что она поможет парню.

Что же касалось ближнего боя, то Люк с детства занимался боксом, а Мартин только после прихода Системы стал осваивать это искусство.

Таким образом, даже имея преимущество в характеристиках и запасе энергии лидер преследователей попросту не мог ничего противопоставить. Мартина избивали, словно боксёрский мешок.

Так прошло несколько секунд, и стало очевидно, кто победит. В бой даже вмешались союзники Мартина, но и им не удалось пробить защиту парня. Казалось, его вообще невозможно победить.

– Пацан, остановись, или я прирежу её! – вдруг выкрикнул Джим, который схватил обычную девушку, прижав к её горлу нож.

Услышав голос помощника Мартина и вскрик знакомой девушки, Люк замер.

– Отпусти её.

– Ага, разбежался… Для начала отойди от Мартина, убери свою защиту и встань на колени. Не тебе здесь диктовать условия.

Люк оглянулся. Выйдя из ража, он только сейчас заметил, что все подчинённые Мартина готовы атаковать его. Кроме того, его отца уже скрутили, поэтому помочь тот не мог.

– Вот же ж сопляк, – ругаясь, поднимался побитый Мартин, – я задушу тебя твоими же кишками!

– Мне повторить?! – голосом надавил на парня Джим, сделав порез на шее девушки. – Быстро убрал защиту!

– Это несправедливо… – зло процедил юноша, наконец-то осознав своё безвыходное положение.

– Привыкай, таков теперь этот мир, – неожиданно раздался чей-то голос. – Сила правит практически всем.

Люк дёрнулся от испуга. Рядом с ним внезапно появился высокий симпатичный юноша, который хоть и не источал никакой силы, но казался невероятно могущественным.

– Ты кто такой, черт тебя побери?! – резко выкрикнул Мартин, тоже неслабо удивившись.

От незнакомца не исходило ауры, значит, он простой человек. Вот только почему-то от него веяло нешуточной опасностью. Перебороть налетевший страх удалось не всем, но те, кто справился, сразу же приготовились атаковать юношу.

– Кай.

– Какой ещё Кай?!

– Неважно, – улыбнулся парень, а затем взмахнул рукой снизу вверх, словно клинком.

Взмах не был быстрым, но отчего-то среагировать на него никто не успел. Мгновение спустя частицы законов Пути Меча и Пути Пространства, а также концепции Холода Пустоты разлетелись по сторонам.

Обычно законы какого-либо оружия использовали вместе с данным оружием, так как это попросту легче. Но, имея достаточный опыт, воин мог научиться применять их не только с другими видами оружия, но и вовсе без него. Это Кай сейчас и совершил.

Более чем тридцать человек осело на землю. Больше они не дышали, так как многочисленные внутренние повреждения оказались несовместимы с жизнью. Произошло это потому, что Техника Высвобождения Клинков приняла форму тысяч маленьких клинков, которые разнесло по телам противников благодаря Закону Намерения и законам Пути Пространства.

Конечно, даже с каким-нибудь обычным участником первого этапа Великого Турнира такое бы попросту не сработало, ведь эти участники могли бы не только предугадать атаку, но и банально заблокировать чужое вторжение собственной энергией. Вот только нынешние цели Кая не дотягивали даже до уровня внешних учеников Секты Упавшей Звезды, поэтому они и не смогли ничего противопоставить этой атаке.

Но не всех Кай убил. Двое – Мартин и Джим – оказались заточены в лёд.

– С ними я ещё хочу поговорить, – слегка улыбнулся Кай, больше обращаясь не к Люку, а к появившимся неподалёку спутникам, которые не сразу среагировали на исчезновение мечника.

– Представлюсь снова: меня зовут Кай. А это мои… – на мгновение задумался он, глядя на растерянных людей, – товарищи. Так вот… мы бы хотели с вами немного пообщаться.


Глава 3. Восемнадцать лет.


Люди были удивлены, можно даже сказать – шокированы. Все они, только что вырвавшиеся на свободу, уже смирились со своей печальной участью, как вдруг объявился какой-то парень, который вмиг расправился со слугами Лорда.

– Мы безмерно благодарны вам, – протянул руку Люк. Только сейчас он смог ощутить ауру уровня Создания Источника, исходящую от Кая. – Но кто вы? Вы из Союза Городов или, может, из какой-то гильдии?.. Ах да, я Люк, а это мой отец – Стивен. Можно сказать, что мы главные в этой группе, поэтому с любыми вопросами можете обращаться к нам. Но, честно говоря, я даже не могу представить, чем мы можем отплатить вам за подобную помощь.

– Нет, мы из других мест. Считай нас просто путешественниками. А что касается благодарности, то отплатить всегда найдётся чем, – странно улыбнулся Кай, заставив Люка и его отца напрячься. – Но об этом чуть позже. Сейчас, я думаю, у вас найдётся занятие, – указал мечник на раненых. – А я пока поговорю с этими господами.

На этом Кай резко развернулся, направившись обратно.


***

– Зачем ты вмешался? – поинтересовался Ивсим, когда они прилично отдалились.

– Эти люди могут быть полезны. Нам нужна информация, – коротко ответил Кай, таща за собой покрытых льдом Мартина и Джима с помощью законов Пути Пространства. – Теперь они нам, а точнее, мне, благодарны, поэтому с ними будет проще сотрудничать. К тому же мне не особо понравились эти ребята, – кивнул он на слуг Лорда.

– Это, конечно, прекрасно, но нас-то ты зачем позвал? – вмешалась Элизия, шагающая рядом. – Или считаешь, что можешь здесь командовать?

– Для начала: если бы ты хотела, то могла бы за мной и не идти. Ну а вдобавок люди ждать здесь не намерены, да и другие слуги этого Лорда могут появиться. А какие ещё у них воины, я не знаю. И, в конце концов, похоже, что вы все ещё не до конца осознали, что происходит. Мы в другом мире, очнитесь уже, наконец. Твою главную цель, Элизия, я знаю, но вот остальные, возможно, хотели бы и на Сааху вернуться, – Кай окинул спутников взглядом.

Мечник остановился, а вместе с ним остановились и все остальные. Вот только Кай сделал это намеренно, а его товарищи попросту застыли, наконец-то осознав, насколько глубоко они встряли.

– И у тебя есть какие-то идеи? Как нам выбраться? – первой задала вопрос Лилия. – Или же мы здесь застряли?

– Перво-наперво, мы должны собрать побольше информации о том, что происходит на Земле. Для этого я и спас тех людей. Как я понял, они направляются в некий Союз Городов. Если мы поедем с ними, то сможем получить ещё больше информации, – произнёс Кай, медленно избавляя слуг Лорда от ледяных оков. – А ещё… в этом мире действует Система, а значит, где-то должны быть и Врата Ойкумены.

– Врата Ойкумены?.. Старший брат, вы имеете в виду Нерушимую Башню? – поинтересовался Цзян Юн.

– Именно. Только так называют её у нас на Плато, а в остальной вселенной она известна как Врата Ойкумены. С их помощью можно перемещаться по различным мирам.

– Тогда нам просто нужно заявить о себе, и тогда представители сильнейших в этом мире организаций сами отыщут нас. Всё-таки каждый из нас был элитным личным учеником в своих кланах, – хмыкнула бывшая принцесса Алькеи. – После этого мы сможем договориться о возвращении.

– Понимаю. Твоя логика основана на том, что сильнейшие уже владеют Вратами Ойкумены. Такое действительно бы сработало, окажись мы, например, на той же Саахе, вот только на Земле ситуация сильно отличается. Здесь Система работает всего четыре года. Понимаете, к чему я клоню?

– Мир не знал Системы? Это сложно представить, но в принципе я могу такое допустить. Но что с того? – нахмурилась Элизия.

– Я тоже не понимаю, – вздохнул Цзян Юн.

Лилия, Ивсим и Цзян Сы также уставились на Кая.

– Эх… – глубоко вздохнул мечник. – Вам, может быть, в это сложно поверить, но до прихода Системы на Земле не было внешней энергии. По-простому – здесь не существовало самого пути развития.

Шок и неверие отразились на лицах товарищей.

– Что?.. Но… как?

– Мир без культивации?

– Бред!

– Верите или нет, но это так, – покачал Кай головой. – А это значит, что сильнейшие в этом мире недалеко ушли от Заклинателей из Низинных земель.

– Но как тогда такие, как он, – Ивсим указал на Мартина, – смогли добраться до уровня Закалки Головного Мозга всего за четыре года? Хочешь сказать, что местные люди поголовно гении, превышающие уровень таланта Шакса или даже Цзян Дао? Тогда почему они так слабы?

– Нет, они не гении, – усмехнулся мечник. – А всё дело вот в них, – достал он Сферу стихии воды, добытую в небоскрёбе. – Вы же и сами можете ощутить, как много в этом шарике энергии и законов. Так вот, в отличие от нас, местные получают подобные сферы практически с каждого демонида, коих здесь немеряно. Вот и выходит, что с такими ресурсами их развитие ускоряется в разы. Чего, конечно, не скажешь о техниках, стилях боя с энергией, алхимии, артефактах, массивах и о многом другом, чего здесь раньше никогда не было.

– Звучит невероятно… – обескураженно пробормотала Лилия.

– Согласен. Система даёт существенное ускорение, чтобы простимулировать новый мир. Но все не так просто. У всего есть своя цена, и у подобной скорости развития тоже. Потому что эти сферы стихий и прочая невероятная добыча накладывают на пользователей серьёзный отпечаток, из-за которого они никогда не смогут подняться выше ступени Элементалиста. Проще говоря, такая культивация – это ложный путь.

– Если в необычные ресурсы я ещё могу поверить, то всё остальное звучит как дикий бред. С чего я вообще должна этому верить? – хмуро произнесла Элизия. – И откуда ты вообще это знаешь?

– Я и не заставляю тебя мне верить. А откуда информация?.. Скажем так, ещё в начале моего пути мне повезло повстречать древнего мастера, побывавшего во множестве миров, – спокойно ответил Кай. – Большего я о себе не расскажу.

Личные ученики замолчали. При воспоминании о невероятной силе Кая, продемонстрированной на Великом Турнире, информация о встрече с древним мастером не казалась такой уж и невероятной. Может, мечник и уступал в скорости развития (на самом деле он просто начал позже всех, аж в четырнадцать) по мнению спутников, но его сила уже на уровне Закалки Разума была исключительной. Чего только стоит то, что Кай без проблем побеждал многих личных учеников, которые превосходили его на целую ступень.

Собственно, из-за этих фактов поверить парню становилось гораздо проще. Ведь он уже не раз доказывал, что нереальное, на первый взгляд, в действительности возможно.

– Так вот, вернёмся к началу разговора. Нам нужна информация, чтобы не только отыскать Врата Ойкумены, но и воспользоваться ими. И вот тут нас поджидает большая проблема, из-за которой я вас сейчас и собрал.

– О чём вы, старший брат?

– Врата Ойкумены имеют одну особенность – направление переноса в них могут задавать только те, кто превзошёл ступень Элементалиста. В иных случаях движение происходит только вперёд, что значит…

– Что на Сааху нам не вернуться… – закончила вместо Кая Лилия, моментально понявшая всё.

– Именно так, – кивнул нахмурившийся мечник. – Вот почему нам нужно, чтобы либо кто-то из нас добрался до нужной ступени, либо найти подобного мастера. И, как понимаете, сделать и то, и другое можно только в следующих мирах. Поэтому я предлагаю объединиться. Путь предстоит непростой, и лучше проходить его вместе, чем в одиночку. Понимаю, только что я рассказал много шокирующей информации, поэтому сильно вас не тороплю. Обдумайте всё, а я пока пообщаюсь с этими ребятами, – кивнул Кай на Мартина и Джима, которые уже освободились ото льда, но из-за Закона Притяжения юноши даже пошевелиться не могли.

В следующий миг Кай исчез вместе со слугами Лорда, оставив товарищей раздумывать.


***

– Кто это такие? – поинтересовался один из сильнейших воинов среди беглецов. – Никогда не видел такую одежду.

– Я тоже. Разве что в фильмах про древний Китай было что-то подобное. Но на азиатов они однозначно не похожи, – ответил Люк. – Честно говоря, у меня до сих пор мурашки пробегают, как вспомню силу того парня. Вот только он там не один такой, а кроме того, среди них даже Заклинатель был! Какой же я идиот, что спросил про принадлежность к Союзу Городов или гильдиям! Такие люди как минимум должны находиться на верхушке одного из альянсов!

– Это меня и тревожит, – произнёс отец парня. – Теперь даже сложно определить, повезло нам или нет. Чего от нас могут захотеть такие сильные люди?

– Мистер Стивен, ради всего святого, не нагнетайте, – произнёс боец, затягиваясь сигаретой. – Раз они нам помогли, то я верю, что это наш Господь их послал.

Лидер беглецов и его сын покосились на мужчину. Они ничего не сказали, но подумали приблизительно об одном и том же.

– И как тебе удаётся не утратить веру в таком хаосе?.. – задав риторический вопрос, в итоге вздохнул Стивен.


***

К тому моменту, когда беглецы закончили помогать раненым и приготовили машины, мечник как раз вернулся к ним.

– Мистер Кай… – хоть и видя перед собой молодого юношу, отец Люка решил обратиться уважительно, но его прервали.

– Просто Кай. Не нужно всего этого.

– Эм… Хорошо. Тогда… Кай, я так понимаю, что вы хотите, чтобы мы вам чем-то помогли? Но, честно говоря, я даже не могу понять, каким образом мы можем быть вам полезны, потому что…

– О, не волнуйтесь. Прежде всего меня интересует информация. Я хочу знать всё, что произошло с момента появления Системы, а также о ситуации в мире. Вдобавок я хотел бы отправиться с вами.

Стивен растерялся, поскольку никак не ожидал, что Каю потребуется именно это.

– Мы едем на юг, на одну из баз Союза Городов. Вы тоже направляетесь туда? – спросил шокированный мужчина, всё ещё переваривающий первую часть просьбы Кая. Ибо сложно было понять, как кто-то может не знать, что происходило после появления Системы.

– Что-то вроде того, – кивнул мечник. – Кстати, не подскажете, какой сейчас год и месяц?

– Что?.. – приподнял брови Стивен. – Ну так… две тысячи тридцать шестой, сентябрь.

«Так, значит, прошло аж восемнадцать лет. Но если я живу в этом теле всего шесть… почти семь лет, то, выходит, между моментом смерти и вселением прошло двенадцать лет».

– Тогда лучше расскажите мне, что происходило в мире с конца две тысячи восемнадцатого.

– Эм… хорошо. Но давайте тогда позже. Ведь нам пора уже выезжать. Кстати, ваши друзья и те двое…

– Не беспокойтесь, мои спутники уже скоро будут здесь. Возможно… А вот те двое… – улыбнулся парень, – ну… их вы больше никогда не увидите.

Натужно сглотнув, Стивен ответил:

– Ясно. В таком случае можете сесть в тот красный автобус. Я и мой сын тоже поедем там, и дорогой я расскажу всё, что произошло, – поспешно произнёс лидер беглецов, после чего ушёл.

Теперь спрашивать Кая, где он был всё это время и как мог пропустить целых восемнадцать лет, Стивен больше не хотел…


***

За окном мелькали деревья. Используя подлокотник для опоры, Кай подпёр голову рукой. Сейчас его полностью занимали мысли, связанные с рассказом Стивена. Честно говоря, до прихода Системы на Землю важных событий в мире произошло не так уж и много, но некоторые всё же произошли.

Например, в двадцатом году мир захлестнула эпидемия некоего вируса, который погубил более десяти миллионов человек по всей планете. Это, а также разразившийся следом финансовый кризис, сильно ударило по общей обстановке. Преступность и терроризм стали расти, а военные конфликты во множестве стран разгорелись ещё сильнее, и их стало даже больше.

Вдобавок по какой-то причине по всему миру вдруг начала возрастать скорость создания новых технологий, особенно военных. Одна из них как раз таки и оказалась причиной Филиппинского конфликта, случившегося между США и Китаем, который за семь лет унёс жизни нескольких миллионов человек.

Ну, а уже в две тысячи тридцать втором на Землю пришла она – Система. Двадцать девятого февраля, ровно в три часа ночи по Гринвичу, на планету обрушился один из потоков мировой энергии, пока в то же самое время с душами землян соединялась Система.

Вот только выдержали это не все. По приблизительным подсчётам, практически семьдесят процентов людей превратились в демонидов, став ресурсом для развития остальных. Земля погрузилась в пучину хаоса. Наступил настоящий апокалипсис.

Не превратившиеся в чудовищ люди едва выживали, пока не стали давать тварям серьёзный отпор. Люди начали получать всё больше добычи, благодаря чему многие принялись культивировать, дабы банально выжить. Таким образом, основные ужасы прихода Системы продлились порядка трёх лет, после чего все стало более-менее спокойно.

Теперь на передний план вышло не выживание, а развитие. Людям понравилось ощущать в себе силу, поэтому воины стремились к её постоянному наращиванию, чему Система любезно потворствовала. Её особая версия позволяла получать добычу в виде сфер стихий, техник или знаний не только с монстров, но и с других бойцов. Так что на Земле вновь воцарилась старая добрая борьба людей друг с другом.

Вот почему стали появляться различные группировки. Однако, хотя старый мир и рухнул, многое смогло уцелеть. Например, большая часть армии США, в отличие от правительства, смогла приспособиться к изменениям, благодаря чему и уцелела. В дальнейшем именно они создали Союз Городов, позволивший выжить миллионам людей.

Собственно, в один из таких "безопасных" городов Кай сейчас и направлялся вместе с товарищами, которые всё же решились последовать за мечником. Но не все, поскольку одного человека возвращение на Сааху совсем не заботило. Элизия жаждала лишь отмщения, поэтому её главной целью являлся Цзян Дао. Вот почему она сейчас поехала с ними, но в дальнейшем могла в любой момент покинуть команду Кая.

Что же касалось того, где они очутились изначально, то это был Монреаль – в прошлом один из крупнейших городов Канады. Сейчас там правил Лорд, от которого и бежали люди, спасённые Каем.

А направлялись они к ближайшему городу Союза – Бостону. И стоило колонне из автобусов и грузовиков приблизиться к первому заградительному пункту, как Кай испытал шок. Увиденное едва не заставило его подняться с места.

Впереди находилось множество вооружённых военных, рядом с которыми стоял танк. А поразили Кая, собственно, системные сообщения, появившиеся при взгляде на заставу.


[ Боевой танк M2 S Abrams]

Ранг: Золотой.

Качество: Низкое.

Особенности: скрыты меткой владельца.


[Штурмовая винтовка M4 S]

Ранг: Серебряный.

Качество: Пиковое.

Особенности: скрыты меткой владельца.


Глава 4. Подавляющая сила.


Удивился Кай неспроста. Ведь если, например, сравнить обычный клинок с мечом Серебряного ранга, то сразу станет понятно, какой из них сильнее. Системное оружие попросту крепче, острее, имеет большую энергетическую мощь, а также некоторые другие полезные особенности. Конечно, владеть таким мечом сможет далеко не каждый, но это уже совсем другое дело.

Но что же тогда с современным оружием Земли? Во-первых, оно технически сложное. Выковать хороший клинок нелегко, но создать с нуля тот же автомат ещё сложнее. А ведь для изготовления любого системного предмета нужен материал, который содержит энергию. Вот только на Земле внешняя энергия появилась всего четыре года назад, из-за чего недра планеты ещё не должны пропитаться ею. Так что достаточного количества материала для массового создания системного оружия попросту не могло быть.

Во-вторых, для разного вида оружия требовались разные символьные техники, дабы после внедрения их в предмет они правильно работали. На той же Саахе ремесло создания артефактов высокого ранга развивалось тысячелетиями, благодаря чему оно и достигло нынешних вершин. Чего стоил только тот факт, что предметы Королевского ранга научились делать не более двух столетий назад, хотя техники аналогичного ранга существовали на Плато уже десятки веков. Вот почему создание настоящего танка Золотого ранга и автоматов Серебряного казалось Каю чем-то невероятным.

И если первому парень объяснения так и не придумал, то вот насчёт второго у него складывалось впечатление, что виною тому значительно более развитая на Земле наука. Вероятно, именно благодаря ей люди и научились создавать сложное оружие подобных рангов менее чем за пять лет.

И это серьёзно. Обычный меч опасен, а в руках мастера тем более. Но с огнестрельным оружием ему сложно сравниться. В своё время на Земле оно практически полностью вытеснило холодное. Честно говоря, Кай подозревал, что обычный автомат мог бы представлять угрозу даже для воина ступени Закалки Разума. Мощность выстрела, конечно, не справится с какой-нибудь защитной техникой Серебряного ранга и выше, но благодаря скорости, что способна развить пуля, среагировать на такую атаку успеет далеко не каждый боец.

Вот почему, казалось бы, при катастрофических событиях прихода Системы, человечество смогло выжить и начать восстанавливать цивилизацию так быстро. Случись это ещё лет триста назад, дать серьёзный отпор демонидам удалось бы только через десятки лет.

Всё это говорило о военной мощи земной цивилизации даже при отсутствии возможности культивировать. Но теперь, когда мировой поток энергии окутал планету, всё изменилось. И автоматы, которые ранее представляли угрозу лишь для воинов первых двух ступеней, ныне могли лишить жизни даже бойца уровня Создания Источника. А что же до более серьёзного оружия, а не только огнестрела, то, возможно, оно могло расправиться даже с каким-нибудь слабым Заклинателем.

Вдобавок, раз у военных имелся танк Золотого ранга, то это означало, что на Земле есть те, кто освоил как минимум все законы уровня Слышащего одного из множества Путей. А учитывая, что до прихода Системы в родном мире Кая никакого наследия для культивации не имелось, то подобный прогресс в законах можно было списать только на последствия запретных ресурсов.

Пока парень размышлял над всем этим, автобус остановился. Впускать беглецов в город не спешили, поэтому Люк, Стивен и ещё несколько человек вышли вперёд, чтобы объяснить ситуацию. Кай с товарищами остался внутри, наблюдая за событиями. А развивались они не так, как хотелось бы прибывшим.

Сначала Стивен и его сын долго о чём-то беседовали с военными, но те лишь разводили руками, не спеша пропускать незнакомцев. Через некоторое время разговор перешёл на более высокие тона, после чего разгневавшийся Люк сделал несколько резких и неожиданных шагов вперёд. Стволы бойцов тут же оказались направлены на парня, отчего тот замер. Его пыл моментально охладили.

– Эх… – вздохнул Кай. – Похоже, придётся опять вмешаться.

Мечник покинул автобус, оставшись незамеченным для большинства присутствующих. Тем временем события возле заставы накалялись.

– Вы все, немедленно отойдите назад на десять шагов, или мы откроем огонь! – выкрикнул офицер, держа Люка на прицеле.

Парень понимал, что всего один-единственный выстрел может оборвать его жизнь. В руках военных оружие Серебряного ранга, и его защитная техника точно не выдержит.

Юноша отступил, как и ещё несколько человек.

– И что здесь происходит?

Люк вздрогнул от внезапно раздавшегося вопроса. Солдаты же направили автоматы теперь на Кая, неожиданно оказавшегося совсем рядом.

«Обычный человек?» – подумали члены охраны заставы, не сумев ощутить ауру мечника.

Удивило их это потому, что в нынешние времена те, кто не смог ступить на путь развития, обычно старались не попадаться на глаза культиваторам. Вот почему к военным, среди которых почти все находились на последних этапах Закалки Тела, отправились разговаривать лишь сильнейшие из беглецов.

– Ты тоже, быстро отошёл!

Невозмутимый Кай окинул военных взглядом, подмечая множество деталей.

«Необычно… Как я и подозревал, их оружие – это что-то новое. Впрочем, как и обмундирование. В моё время такого ещё не было. Значит, это и есть новые разработки?..»

– Мисте… Кай, – произнёс Стивен, также удивлённый резким появлением парня. – Мы не можем пройти дальше, так как в Бостоне сегодня какое-то важное событие, и им дали прика…

– Ты меня не слышал, бестолочь?! – рявкнул офицер, сделав шаг к Каю и демонстрируя готовность выстрелить. – Я. Сказал. Отошёл!

Мечник повернулся обратно к мужчине. Взгляд фиолетовых глаз впился в вояку, заставив того вздрогнуть. Его тело налилось тяжестью, а в груди всё сжалось из-за резко нахлынувшего необъяснимого ужаса. Боец впал в панику, утратив возможность рационально мыслить. Палец со всей силы вжался в спусковой крючок. Раздался грохот автоматной очереди.

Но это было лишь начало. Увидев, как их командир внезапно атаковал незнакомца, остальные бойцы также открыли огонь по человеку, от которого хотелось бежать, словно от дикого чудовища.

Участок дороги утонул в неистовом шуме, который продлился менее десяти секунд. Когда магазины автоматов оказались пусты, наступила гробовая тишина.

Кай стоял перед военными абсолютно невредимый. Более того – ни одна пуля не долетела до него. Все они лежали перед парнем, так и не сумев преодолеть невидимую преграду, которая вспыхивала алым каждый раз, когда сталкивалась с пулей.

Это была Техника Семи Мечей, которую Кай освоил в Клане Семи Клинков, когда обучался у Цзян Юй. Используя эту технику, парень создал семь крайне мощных эфемерных мечей, которыми мог управлять силой мысли. Вдобавок каждый из клинков серьёзно акцентировался на одном из семи законов уровня Слышащего Пути Меча.

Создали же эту технику основатели сильнейшего клана (в том числе и Старик Седой Горы), которые взяли за основу часть структуры каждого из семи элементалей. В итоге техника вышла универсальной, из-за чего Кай её и применил. Он использовал силу Меча Скорости и Меча Прочности, укрепив ею остальные алые клинки, после чего стал рассекать пули сразу семью мечами.

Вот только Кай чуть не переоценил себя, поскольку, если бы атакующих было хотя бы в полтора раза больше, то парню, вероятно, пришлось бы активировать Предельную Концентрацию. В ином случае он попросту не успел бы отразить все выстрелы. Конечно, пока не задеты его мозг и сердце, подобные раны мечник сразу залечил бы, вот только пропущенные пули могли попасть не в него, а в кого-то, стоявшего за ним, чего юноша не желал.

«М-да уж… Перестарался я немного… Хотя этот мой "пугающий взгляд" возник сам по себе, так что сами виноваты, – подумал Кай. – Но автоматы неплохи. С такой мощью пули могли бы без проблем прошить какой-нибудь пиковый доспех Серебряного ранга».

Тишина не успела продлиться и пятнадцати секунд, как вдруг её разорвал ещё один выстрел. Он не был особо громким, но всё равно заставил Кая повернуть голову.

Зависнув прямо в воздухе, в метре перед лицом парня застыла пуля, пришедшая на этот раз откуда-то сверху. Её покрывала корка льда: Холод Пустоты заставил снаряд застыть на месте.

«Снайпер?.. Похоже на то. У кого ещё будет не только системная винтовка, но ещё и патрон Серебряного ранга?»

– Сэр, приказываю вам не двигаться! – раздался новый голос, усиленный неким устройством. – Вы под прицелом танка!

Кай заранее ощутил гостей, но всё равно удивился. Внешний вид прибывшей троицы поражал своей футуристичностью. Парню на секунду показалось, будто он смотрит фильм про Железного Человека.


[Боевой экзоскелет MX-3]

Ранг: Золотой.

Качество: Низкое.

Особенности: скрыты меткой владельца


Помимо дула танка, на парня также оказались направлены три необычных винтовки, имеющих дизайн фантастического оружия. Оно было низкого качества Золотого ранга.

– Майор… – пролепетал офицер, первым открывший огонь.

– Лейтенант, мы с вами позже поговорим, – ответил один из троицы в экзоскелетах, а затем повернулся к Каю. – Сэр, немедленно назовитесь! Как вас зовут, и из какой вы гильдии? По какой причине вы прибыли сюда?

– Может, сами сначала назовётесь? С чего это я должен исполнять ваши приказы? – хмыкнул Кай, ничуть не страшась угрозы.

– Парень, кажется, ты не понимаешь, в какую ситуацию попал. Может, ты и обладаешь необычной силой, вот только у нас троих такая же ступень, как и у тебя. К тому же не забывай об оружии. Ну и, в конце концов, ты прибыл на нашу территорию, устроив здесь шумиху. Не думаешь, что стоит быть более уважительным в таком случае?

– А мне вот кажется… – улыбнулся парень, моментально переместившись к троице за спины. Военные даже понять ничего не успели, так как никогда ранее не встречались с законами Пути Пространства, – …что это вы кое-чего не понимаете. – Лишь после этих слов офицеры осознали, что Кай стоит позади. Резко обернувшись, они увидели спокойного юношу, указывающего на них могущественными клинками Королевского ранга. Впрочем, хватило и полностью раскрывшейся ауры мечника, чтобы поразить троицу. – Наши силы и близко не равны, это раз. Ваши игрушки хоть и занятны, но даже не успеют ранить меня, это два. Ваши люди сами напали на меня, это три. И, в-четвёртых, с чего вы вообще взяли, что вас больше? – кивнул юноша в сторону, указывая на вышедших из автобуса товарищей.

Увидев ещё четверых воинов уровня Создания Источника, а также настоящего Заклинателя, пусть и начальной стадии, офицеры застыли, опустив оружие.

– Но я всё-таки отвечу, – вновь улыбнулся парень. – Меня зовут Кай. Я прибыл из другого мира, и меня сильно интересует кое-что. Во-первых, мне нужна информация о Земле, а конкретно – информация об огромной тёмной башне, появившейся в этом мире вместе с приходом Системы. А во-вторых, я ищу человека. Его зовут Даймонд Эванс, и, возможно, вы даже слышали о нём.

Кай убрал клинки и скрыл ауру, давая понять, что не враг. Он наконец-то встретил действительно важных людей в этом полуразрушенном мире (неспроста же у них столь необычное оружие и броня, а одного даже назвали майором), которые должны были знать гораздо больше обычных переселенцев наподобие Люка и его отца.

И раз Кай оказался сильнее, то воспользоваться этим он собирался по максимуму…


Глава 5. Прерванное отбытие.


Кай, Лилия, Ивсим и остальные направлялись в город. Сейчас они находились в том же самом автобусе, на котором приехали к Бостону.

После небольшой стычки с Каем и демонстрации его силы военные, которые и являлись властью в городе, отступили. Майор Джозеф Уильямс – а именно так звали одного из троицы в экзоскелетах, – приказал открыть заставу и пропустить беглецов из Монреаля.

Пришельцев же из иного мира он пригласил в штаб, от чего ни Кай, ни его спутники не отказались. Таким образом, временно реквизировали один из автобусов, который сейчас и вёз Кая с товарищами, а также троицу офицеров в технологической броне.

Впрочем, и майор, и двое других его коллег к этому времени уже сняли экзоскелеты, которые были крайне энергозатратными, переместив их в Пространственные Кольца. Всё-таки полноценно совмещать мировую энергию с современной техникой люди ещё не научились, из-за чего и приходилось использовать старое доброе электричество. Благо хоть нынешние технологии позволяли создавать достаточно мощные батареи приемлемых размеров.

Сидя на передних местах, прямо за водителем, которым оказался один из солдат заставы, майор напряжённо размышлял, старясь унять желание посмотреть назад, где сидели внезапные гости.

«Повезло, что я в тот момент уже находился практически возле заставы и смог вовремя вмешаться. А то мало ли что ещё могли вытворить караульные… Но всё же, чёрт побери! И угораздило же их открыть огонь по столь сильным людям! Хотя отчасти я понимаю лейтенанта. Этот парень действительно пугает, так ещё сразу и невозможно понять, какого он уровня и ступени. Но правда ли они из другого мира? На Земле хоть и произошло много чего невероятного за эти годы, но все равно слова Кая звучат фантастично… Но, если допустить, что он не лжет… это могло бы объяснить его силу! Всё-таки в экзоскелете я могу победить двоих или даже троих человек уровня Создания Источника. Однако то, что он продемонстрировал, полностью выходит за рамки того, что я видел и знаю. Даже самые сильные бойцы Союза Городов, достигшие Закалки Души, и в подмётки этому Каю не годятся. К тому же он показал предметы Королевского ранга, о котором мы только мечтать можем. Черт! Одни вопросы и практически никаких ответов…»

Сам Кай тем временем думал совсем о другом. Сейчас их группа направлялась в центр города, дабы они смогли встретиться с генералом, который и руководил Бостоном. Отправлять же пришельцев из иного мира вместе с беглецами никто не решился, так как сила гостей оказалась чудовищной. Вот почему власти города решили принять Кая и его спутников максимально уважительно.

Конечно, Союз Городов не был слабой организацией, и, в случае чего, мог дать жесткий отпор, однако их главной целью являлось обеспечение безопасности городов и их жителей. А раз прибывшие вместе с беглецами пришельцы сами не нападали, то атаковать настолько сильных культиваторов военные не собирались. По крайней мере, пока.

Что же до размышлений Кая, то касались они ответа майора.

Во-первых, если верить Джозефу, то ни про какую тёмную башню, появившуюся с приходом Системы, он никогда не слышал. А ведь, имея такой чин, знал он действительно немало.

Во-вторых, имя, названное Каем, а именно – Даймонд Эванс – майору оказалось известно.

«Генерал-лейтенант, значит? Высоко же он поднялся за эти восемнадцать лет… – подумал Кай. – И, получается, теперь ты в Вашингтоне. Отлично. Значит, я знаю, куда направиться дальше», – кивнул сам себе парень, повернувшись к окну.

Бостон разительно отличался от Монреаля. Следы прихода Системы и появления демонидов обнаруживались и здесь, но сильно не выделялись. Складывалось впечатление, что город жив. И так оно и было.

Хотя количество жителей сильно снизилось, в Бостоне всё равно проживало немало людей. Здесь не встречалось демонидов, а также различных преступных группировок, появившихся после катаклизма, благодаря чему обычные люди могли ощущать себя в безопасности.

Проехав первую заставу, а затем и ещё две, автобус попал во внешний сектор города. Именно здесь базировались основные силы Бостона: солдаты и военная техника. Имея форму кольца, внешний сектор являлся прочным барьером, отделяющим простых горожан от ужасов внешнего мира.

Дальше простирался внутренний сектор, где проживали обычные люди, в число которых в скором времени должны были войти Люк, его отец и другие беглецы.

На самом деле, из-за особой версии Системы на Земле, возможность развиваться получили практически все. Дыхание Силы – основной навык для восхождения на путь боевых искусств – обычно изучить было нелегко, однако благодаря кристаллам знаний, которые позволяли моментально освоить заключенную внутри технику или что-то ещё, начать культивировать становилось гораздо проще.

Вот только развиваться спешили далеко не все. Всё-таки любые ресурсы добывались либо из монстров (включая демонидов), либо из других людей, ступивших на путь воина. А это, в свою очередь, подразумевало, что начать развитие смогли те, кто после прихода Системы по-настоящему сражался за свою жизнь, убивая врагов. Остальные же, кто прятался за спинами военных или просто сбегал от чудищ, в большинстве своём так и остались обычными смертными. Не все люди готовы к сражениям насмерть, даже зная, какую награду за это можно получить. Вот почему за минувшие четыре года осталось немало простых жителей, являющихся теперь обслугой для тех, кто обрёл силу.

Проехав жилой сектор, автобус приблизился к центру города – именно здесь в Бостоне обитали сильнейшие члены Союза Городов, вдобавок имеющие высокие чины в данной военной организации. Собственно, сюда Кай и направлялся.

Добравшись до очередного контрольно-пропускного пункта, где благодаря майору странный красный автобус долго не задержался, они въехали внутрь. Таким образом, поездка заняла порядка двадцати минут. Благо в нынешние времена дороги в городе использовались практически одними военными, и ни о каких пробках и речи идти не могло.

Конечно, подобное расстояние Кай и его товарищи запросто могли преодолеть в разы быстрее. Но поскольку они находились не одни, к тому же находились на чужой территории, то никуда и не спешили.

Доехав до нужного здания, коим оказался очередной небоскрёб, автобус остановился. Дальше пассажиры отправились пешком.

– Пока мы идём к этому вашему генералу, расскажите мне об общей ситуации в США и мире. Думаю, вам хоть что-то должно быть известно, – произнёс Кай.

– Вы знаете про Америку? Но разве вы не из другого мира? – не оборачиваясь, спросил майор, всё ещё сомневавшийся в словах парня.

– Скажем так, когда-то я бывал на Земле, – ответил мечник, чем сильно удивил товарищей.

Вот только лезть с расспросами никто не спешил. Всё же, имея некий опыт на пути развития, они понимали, что ни один воин не станет раскрывать о себе всего. Секреты были у всех, иначе всяких тайных техник и знаний попросту не существовало бы.

– Ну, раз так… В общем, восток и юг страны под нашим контролем. А если говорить точнее, то под защитой Союза находится чуть более сотни городов, которые нам удалось отчистить и обезопасить за первые три года. Именно в них стекается большинство беженцев со всей Северной Америки. Но есть ещё и запад страны, а также часть Канады и Мексика. Там местные военные оказались менее успешны, чем мы, поэтому в нынешнее время на тех территориях правят различные организации, которые называют себя гильдиями, словно это какая-то игра. Их членами являются все, кто также стал развиваться, но не пожелал присоединяться к нам.

– А что тогда насчёт альянсов? Кто это?

– Последние полтора года во множестве мест, особенно там, где ещё сохранилось большое количество демонидов, стали появляться особые системные зоны, которые в простонародье называют подземельями. Там можно получить больше ресурсов, но и твари посильнее будут, – начал издалека майор. – Так вот. Чтобы проходить эти особые зоны, гильдии начали объединяться, создавая эти самые альянсы. Сейчас таких девять, и по факту именно они, наравне с Союзом Городов, правят на материке.

– Хм. Интересно… А что скажете про весь остальной мир?

– А особо ничего сказать и не могу. Из-за того, что ключевые места оказались захвачены ордами монстров, взявшихся непонятно откуда, связь с другими континентами восстановили только недавно. И то лишь усилиями нескольких альянсов и глав Союза. Слышал только, что и в Европе, и в Азии люди также смогли объединиться и выжить.

– Вот оно как, – кивнул Кай, погрузившись в свои мысли.

Попав в здание и миновав охрану, прибывшие направились к лифту, и уже спустя несколько минут добрались до нужного места. Войдя в кабинет, Кай сразу заметил огроменный стол, заполненный бумагами. Казалось бы – произошёл катаклизм, изменивший мир, но бюрократия так никуда и не делась.

За столом сидел хмурый широкоплечий мужчина средних лет, от которого исходила аура уровня Создания Источника. Она, конечно, ни в какое сравнение не шла с мощью Кая и его спутников, но выделялась на фоне того же майора.

– Здравствуйте. Меня зовут Кларк Денил, – представился генерал, знающий о прибытии необычных гостей. – Итак, чем могу помочь? Зачем вы прибыли в Бостон?

– Думаю, вам уже успели доложить, – кивнул Кай на майора, усевшись в одно из кресел.

– Вы правы. Но, прежде чем отвечу, я хочу спросить: это же вы Кай?

Парень кивнул.

– Тогда ваша аура… почему я…

Майор Джозеф отчаянно закрутил головой, пытаясь отговорить генерала, но было уже поздно. Кай раскрыл свою ауру, хоть и сделал это на небольшую площадь.

Глаза Кларка моментально расширились, а руки вспотели. Но стойкости мужчине было не занимать, поэтому сдержать себя он сумел.

– Я понимаю… – тяжело выдохнул он. – Но, как и мой подчинённый, я обладаю лишь небольшой информацией. О тёмной башне мне ничего не известно, а вот про Даймонда Эванса я хоть немного, но знаю. Это относительно молодой генерал-лейтенант, который сейчас находится у верхушки власти Союза Городов и проживает в Вашингтоне.

– Ясно. В таком случае вы можете нас туда доставить?

Генерал опешил от столь наглой просьбы.

– В принципе, это возможно. У нас есть авиасообщение. Вот только на каждый перелёт уходит немало ресурсов, – нахмурившись, произнёс мужчина. – Сейчас основным ресурсом для оплаты стали сферы стихий, поэтому, если у вас…

– Давайте так, – усмехнулся Кай, прервав генерала. – Вы помогаете нам добраться до Вашингтона как можно скорее, а мы забываем о вашей грубости.

Кларк нахмурился ещё сильнее. Лишь воспоминание о невероятно мощной ауре Кая заставляло его сдерживаться.

– Вот только это вы спровоцировали одного из караульных на атаку. Вас же просили отойти, – ровным тоном ответил мужчина.

– А я не про это. Я говорю, мы забудем о том, что вы решили заманить нас в ловушку. Или думали, те сорок человек и взрывчатка на этом этаже останутся незамеченными? Хотели в случае чего пожертвовать собой, чтобы уберечь город? Похвально. Однако мы вам не враги и пришли с мирными намерениями. Но, поступая так, вы сильно нас обижаете, – прищурился Кай, впившись в собеседника пронзительным взглядом.

Генерал встал из-за стола и подошёл к окну в дальней стене. Повернувшись спиной к присутствующим, он закурил.

– Хорошо, – недовольным голосом произнёс он наконец.


***

Спустя десять часов Кай, Ивсим, Лилия и остальные были готовы отправляться. Это время их группа провела в городе, ожидая, пока подготовят транспорт и свяжутся с Вашингтоном. Всё-таки в нынешнее время любые полёты являлись непростым делом, поэтому требовалась подготовка.

Но наконец-то она закончилась. Вот только стоило Каю и его товарищам начать подниматься на борт, как вдруг военные, которые должны были отправиться вместе с ними в Вашингтон, засуетились, а затем быстро начали покидать самолёт.

– Что происходит? – спросил Кай майора Джозефа, который также здесь присутствовал.

– С севера на город напали. Одиннадцать застав уничтожено. Судя по всему, это Лорд и его люди, – взволнованно произнёс мужчина. – У них более ста человек ступени Закалки Души, и подтверждено присутствие как минимум одного Заклинателя… Нам дали приказ приготовиться к бою, поэтому вылет отменён. А ещё… генерал просил передать, что просит вас о помощи, – ошарашил Кая и его друзей военный.


Глава 6. Испытание спустя полтора года.


Находясь на последнем этаже довольно высокого здания, генерал Кларк Денил вместе с ещё несколькими офицерами наблюдал за северной заставой, где теперь находился Лорд. К Заклинателю как раз прибыл парламентёр, который должен был разузнать о причине атаки и выслушать требования напавших. Хотя в общем и так все понимали, что предлогом стали беглецы, прибывшие недавно в Бостон.

С первого взгляда такое решение военных выглядело как попытка решить всё без битв, но на самом деле представители Союза попросту тянули время, чтобы войска успели собраться. Всё-таки до рассвета оставался еще целый час. Слишком уж внезапно напали на Бостон…

Что же касалось других уничтоженных застав, то там сейчас находились десять групп, в каждой из которых насчитывалось как минимум по дюжине воинов ступени Закалки Души. Видимо, сейчас они ожидали приказов Лорда.

– Сколько ещё нужно времени? – спросил нахмурившийся генерал.

– Сэр, первые ударные группы практически готовы. Им осталось только добраться до указанных точек. Это максимум десять минут.

– Дроны также готовы. Мы в любой момент можем совершить на них внезапную атаку, что позволит развить успех.

– Ясно, – кивнул Кларк, сложив руки за спиной.

И хотя больше сотни воинов ступени Закалки Души представляли собой действительно серьёзную угрозу, об этом генерал не переживал. Бостон был способен справиться и с большим количеством, благо системное современное оружие имелось только у Союза и пары сильнейших альянсов. Поэтому людям Лорда приходилось использовать только то, что выпадало из монстров в качестве добычи и немногочисленное украденное.

Волновался Кларк Денил по иной причине: среди их врагов находился Заклинатель. В рядах Союза Городов имелось только девять человек аналогичной ступени, но ни одного из них – в Бостоне. Вот почему ситуация складывалась непростая.

Конечно, это не значило, что у военных нет шансов. Раньше уже случалось такое, что на города Союза нападали воины ступени истинного мастерства. Так что тактику борьбы с Заклинателями генерал знал. Защитники города без проблем могли сдерживать натиск Лорда более чем двенадцать часов, постепенно уходя всё глубже в оборону. Таким образом выигрывалось время, нужное для прибытия подкрепления из других городов, и в числе прибывших обязательно были бы и Заклинатели.

Но какой ценой? Часть города в таком случае обязательно разрушат. Погибнет множество бойцов, и будет утрачено немало драгоценной техники. Хотел ли этого Кларк Денил? Конечно же, нет!

Вот почему он и обратился за помощью к Каю и его товарищам, среди которых также имелся Заклинатель. Однако столь скорого их прибытия генерал никак не ожидал.

Открылась дверь. Вошёл мечник со спутниками.

В обычной ситуации любых гостей, если они только не имели высоких чинов, остановили бы бойцы у входа в здание. Увы, но с личными учениками такое попросту не сработало бы, поскольку все шестеро были до ужаса сильны по меркам Земли.

Обернувшись и увидев вошедших людей, генерал спросил:

– А где майор?

– Видимо, он немного отстал, – пожал плечами Кай.

Всё-таки мечник с товарищами мог двигаться в разы быстрее воинов аналогичного уровня, поэтому совсем не странно, что Джозеф попросту не смог их догнать.

– Тогда как вы узнали, где мы? – нахмурился Кларк.

«Я полностью уверен, что никто из моих подчинённых не выдал бы посторонним расположение временного штаба. Тогда неужели нас так легко вычислить? – взволновался генерал. – В таком случае и Лорд с подчинёнными может обнаружить нас…»

– Общее направление майор нам сказал, а дальше мы уже сами справились. Считайте это преимуществом боевых искусств другого мира, – успокоил мужчину Кай. – Но сейчас важно не это… Я правильно понимаю, что вы специально отменили полёт?

Кларк посерьезнел.

– Все верно, – ответил он. – Пока город в опасности, я просто не имею права выпускать таких сильных бойцов. Поэтому и прошу вас помочь. Если мисс Элизия вмешается в бой с Заклинателем, то я уверен, что мы сможем прогнать Лорда и его людей.

– Какая наглость! – возмутилась бывшая принцесса. – У нас был договор, но теперь вы отказываетесь выполнять его условия?

– Согласен, – произнёс Ивсим. – Разве это не ваши разборки? Почему кто-то из нас должен вмешиваться?

Генерал помрачнел. Ему хотелось ответить язвительно, а то и вовсе надавить аурой. Вот только с нынешними собеседниками подобное стало бы слишком опрометчивым поступком. Однако и отступать он собирался.

– Договор, говорите? Вы просто воспользовались своей силой, чтобы угрожать нам и получить желаемое. Нужен был лишь повод… Так или иначе, я не дам вам вылететь в Вашингтон, если городу и дальше будет грозить опасность. Более того, я воспользуюсь своим положением, чтобы для Союза Городов вы стали врагами. Так что, даже если вы отправитесь туда сами, то ничего, кроме боя, вас там ожидать не будет.

– Любите вы рисковать, генерал, – жутко улыбнувшись, подошёл к нему Кай. – Опять отрезаете себе все пути к отступлению, ставя нам такой ультиматум. Но на этот раз вам повезло. Вражда с Союзом нам не нужна, но и за просто так помогать мы не будем.

– Ты собрался решать за меня? – спросила, нахмурившись, красавица, понимающая, что военным нужна помощь именно Заклинателя.

– Элизия… – произнесла Лилия, прекрасно знающая вспыльчивый характер бывшей принцессы. Положив ей ладонь на плечо, блондинка отрицательно покачала головой.

– С чего ты взяла? – удивился Кай, а затем повернулся обратно к генералу. – Итак, что вы скажете?

– Конечно же, Союз будет чрезвычайно благодарен, если вы поможете решить эту проблему.

– Тогда что насчёт информации? Сможете ли вы поспособствовать тому, чтобы Союз воспользовался всеми своими связями и информационной сетью, дабы отыскать тёмную башню, о которой я говорил вчера?

– Эм… Честно говоря, я не думаю, что верхушка Союза согласится выделить столько ресурсов ради того, чтобы просто отвлечь Лорда, пока мы расправимся с остальными его людьми.

– А если проблема с Лордом решится раз и навсегда? Скажем… его больше не будет, – улыбнулся парень. – Что тогда?

По глазам генерала всем присутствующим сразу стало понятно, что такой исход событий его крайне прельщал.

– Если такое случится, то главы Союза окажутся более лояльными. Вдобавок я воспользуюсь всеми личными связями и ресурсами, чтобы решение о поиске этой вашей башни всё-таки было принято.

– Вот и хорошо, – усмехнулся Кай, после чего подошёл к окну.

– Ну и что ты собираешься делать? – надменно спросила Элизия, гадая, как именно мечник попытается её уговорить на это.

Обернувшись, Кай посмотрел на товарищей.

– Я сам убью Лорда, – улыбнулся он.

Шок поразил всех присутствующих, ибо каждый понимал разницу между обычным воином и тем, кто достиг первой ступени истинного мастерства.

– Старший брат, вы, должно быть, шутите? – попытался улыбнуться Цзян Юн.

– Ничуть. За полтора года, что прошли после турнира, я уже успел заскучать. Думаю, пора развеяться.

– Звучит как полный бред… – холодно прокомментировала Элизия.

– Я, конечно, не знаю, насколько сильным ты стал после победы на турнире, но считаешь, что здешние Заклинатели так слабы? – поинтересовался Ивсим.

– Вроде того. Не все, конечно, но с этим я справлюсь, – кивнул парень.

Изучив более двух лет назад особую технику, дарующую возможность чувствовать ауры существ на гораздо большем расстоянии, чем могли обычные воины аналогичного уровня, Кай уже сейчас ощущал отголоски силы Лорда. Так что, сделав соответствующие выводы, он и принял решение отправиться в бой.

В итоге отговорить юношу так и не удалось. Поэтому Лилия, Ивсим и Цзян Юн решили в случае чего попросту вмешаться в бой, если Кай не справится.

Что же касалось самого мечника, то он хотел испытать себя. Последней серьёзной битвой, в которой Кай участвовал, был финал Великого Турнира. С тех пор минуло полтора года, по прошествии которых парень смог подняться на пик ступени, а также стать сильнее и в других аспектах. Теперь настало время проверить, насколько действительно выросла его мощь. И лучшего оппонента, нежели земной Заклинатель, возросший на запретных ресурсах, Кай и придумать не мог.


***

Северная застава, установленная на мосту, была полностью разрушена. Повсюду валялись трупы солдат и обломки военной техники. Тут и там бушевал огонь.

В центре сего расположилась небольшая группа воинов: шестеро из них находилось на уровне Создания Источника, а ещё один на начальной стадии Заклинателя.

– Забавно, – усмехнулся смазливый голубоглазый брюнет с уложенными назад волосами. – Эти их танки даже не смогли пробить мой Барьер Обжигающего Пламени. Правда, вы, ребятки, не дали проверить его полностью. Зачем было убивать экипаж машин? Из-за вас вояки активировали взрывчатку и уничтожили танки, чтобы нам не достались.

– Простите, Лорд, но, думаю, их выстрелы всё равно не пробили бы вашу новую защитную технику, – ответил Заклинателю один из подчинённых.

– Ладно. Неважно… Ждём, когда они ответят, – хрустнул пальцами парень. – Конечно, я был бы не против поразвлечься внутри, но тогда Союз Городов разозлится слишком сильно.

– А в город ты вряд ли попадёшь, – внезапно раздался чей-то голос.

Из-за полыхающих остатков танка вышел длинноволосый юноша с необычными фиолетовыми глазами, но которого все тут же уставились.

– Что за спектакль? – недоумевая, произнёс Лорд, увидев странную одежду Кая. – Ты кто такой? Тебя послали дать ответ?

– Можно сказать и так, – улыбнулся мечник, надменно глядя на группу напавших. – Меня послали, чтобы я послал вас.

– Ты в своём уме? – приподнял бровь Заклинатель. – Хотя можешь не отвечать… Сгори! – вытянув руку, Лорд сжал ладонь.

Вокруг Кая в тот же миг сформировалось огненное кольцо, вспыхнувшее ярким светом – кусок асфальта и даже сам воздух в его пределах вмиг были сожжены.

– Ты куда вообще целишься? – насмешливо спросил Кай, вдруг оказавшись у края моста.

Невредимый парень расслабленно сидел на перилах, словно ничего и не произошло.

– Хм… а ты, похоже, даже что-то умеешь. Жаль, что язык у тебя слишком длинный. Так бы к себе пригласил, – спокойно пожал плечами Лорд, пытаясь понять, как Кай избежал его атаки.

– А зачем мне присоединяться к мертвецу?

– Что? – опешил на мгновение Заклинатель. – Неужели ты собрался убить меня? А-ха-ха-ха! Ты такой забавный! Жалкий боец Закалки Души считает, что может навредить мне, Заклинателю?!.. Дэйв, убей его.

– Да, Лорд, – кивнул мужчина. – Одеяния Волны!

Законы и энергия водной стихии объяли приспешника Заклинателя, после чего тот совершил молниеносный рывок. Дэйв был сильнейшим среди слуг Лорда, поэтому большинство присутствующих смогли увидеть лишь смазанный силуэт, моментально приблизившийся к Каю. Никаких деталей различить они не могли, из-за чего оказались глубоко шокированы, когда увидели, что у остановившегося возле Кая мужчины более нет головы.

– Неплохо. Для своего уровня ты очень силён, – внезапно захлопал в ладоши Лорд, а затем даже рассмеялся. – Но не думаешь ли ты, что смертный способен потягаться с настоящим мастером боевых искусств?!

– Мастер боевых искусств? Ты-то? – усмехнулся мечник. – Может, Система и даровала тебе такой статус, но в моих глазах ты всего лишь мусор. Твои техники, качество твоих законов, твои движения, твоё тело, твоя душа – всё это мусор! Ты абсолютно ничего не знаешь о боевых искусствах! И сейчас я покажу тебе истину!

Кай сделал несколько шагов вперёд, пока не оказался в метре от полупрозрачного пламенного купола, внутри которого находился Лорд со своими людьми. Это был Барьер Обжигающего Пламени – техника высокого качества Золотого ранга, которую ранее не смогли пробить танки. Техника Заклинателя обладала высокой прочностью, и при этом без проблем могла пропускать любые объекты, на которых оставался особый энергетический след Лорда (так Дэйв и вышел из него).

Приблизившись к огненной стене, Кай приложил к ней ладонь. Ко всеобщему удивлению, это никак не отразилось на руке парне, будто он касался простого стекла.

Оскалившись, Кай сжал кулак.

Пламенный купол лопнул, словно обычный мыльный пузырь…


Глава 7. Разочарование.


Лопнувший барьер заставил опешить не только слуг Лорда, но и его самого. Всё-таки никто из них понятия не имел о том, что не только техники, но и законы могут отличаться по качеству. Хотя и сам Кай узнал об этом лишь после того, как стал личным учеником Цзян Юй, поскольку данное знание хранилось только в высших кругах Плато Поднебесья.

Так вот… Каждый закон можно было освоить тремя способами: частично, полностью и идеально. Именно это и являлось показателем качества того или иного закона, используемого воином.

Например, познав все законы Пути Меча уровня Слышащего лишь частично, человек смог бы изучить технику Золотого ранга. Однако только низкого качества. Но вот если бы большинство из них он осознал полностью, то это дало бы ему возможность повысить качество техники до среднего.

То же самое было и с уровнем Видящего. Если Закон Формы освоить частично, то техника будет высокого качества Золотого ранга, но если полностью, то пикового.

Что же касалось идеального познания любого закона, то это имело значение уже на уровне Изучающего. Ведь то, какого качества Закона Слияния достигнет мастер, зависело от всех предыдущих его достижений. Например, освоив первые два уровня лишь частично, и следующий он мог освоить лишь такого же качества. Но если сначала осознать и Закон Формы, и все законы уровня Слышащего полностью, а лишь затем приступить к дальнейшему продвижению, то Закон Слияния также удастся понять в аналогичной степени.

Обычно ученики со средним талантом, даже не знающие о подобной градации, познавали все свои законы лишь частично. Гении же уделяли законам больше времени, тщательно оттачивая их, чтобы достигнуть полного понимания хотя бы в нескольких. Ну а сильнейшие представители поколения, такие, как Шин Си или Лэй Шэнь, практически всегда имели полное осознание всех законов, изредка даже достигая идеального в одном-двух.

Последний же уровень качества понимания законов требовался для создания собственной Сферы, символизирующей переход на уровень Идущего по Пути. Ибо создать Сферу можно было, только имея идеальное понимание Закона Слияния, для чего служило аналогичное качество всех предыдущих законов на конкретном Пути. Ведь после достижения уровня Изучающего улучшить более ранние законы больше нельзя.

Вот почему гении, знающие о трёх видах качества, не спешили с освоением Закона Слияния, желая идеально осознать все предыдущие. Однако всех подобных наивных юношей и девушек ждал провал, поскольку для идеального познания даже одного закона обычно требовались столетия. Собственно, по этой причине наставница Кая считала, что на Саахе никто и никогда не достигал уровня Идущего по Пути, и что вряд ли такое вообще когда-либо случится. Так как, если до определённого возраста не освоить Закон Слияния, то больше никогда познать его не удастся, из-за чего развитие законов навсегда остановится на уровне Видящего, чего мало кто желал.

Однако она ошиблась. Цзян Дао – монструозный гений, порождённый великим наследием Клана Семи Клинков, а также фрагментом ключа от Врат Ойкумены – стал первым на Саахе, кому всё-таки удалось достигнуть идеального познания Закона Слияния, а затем создать Сферу Меча. Именно эта сила, о которой не знал даже Старик Седой Горы, стала главным козырем парня в его плане мести.

Но был и другой человек, у которого имелись шансы достичь чего-то похожего. Благодаря особенности «Любимец Законов» Каю всего за полтора года удалось освоить Закон Скорости, Закон Рассечения и Закон Отражения идеально. И подобное достижение однозначно говорило о том, что у парня есть все шансы познать в ближайшее десятилетие все ныне известные ему законы максимально качественно.

Таким образом, из восьми законов (включая Закон Формы), Кай освоил три идеально, а остальные пока что лишь полностью. Но даже этого хватало, чтобы получить немалое преимущество перед Лордом, законы Пути Огня которого имели лишь частичное познание.

Вот почему барьер разрушился.

Призвав некоторое количество частиц законов Меча, Кай через ладонь буквально впрыснул их в огненный купол и начал их быстро распределять там. Благодаря энергетическому зрению парень заранее проанализировал структуру техники Лорда, отыскав слабые места и недочёты. Таким образом, оставалось лишь ударить в нужные точки, дабы барьер схлопнулся под давлением собственной же силы, что юноша и провернул.

«Как я и думал. Его фундамент просто ужасен. Его, видимо, едва хватило, чтобы этот Лорд смог прорваться на ступень Заклинателя. Страшно подумать, что будет в будущем с Землёй, если Система поголовно клепает таких недовоинов? Хотя… даже этот сможет прорваться к концу ступени, если будет использовать местные ресурсы. Воистину, запретные препараты… цена за их применение действительно должна быть высокой… – мысли Кая пролетали мгновенно. – Если сравнивать, то по качеству силы он похож на Гелиоса. Вот только последний достиг истинного мастерства своим трудом и упорством, а вдобавок имел более чем столетний опыт… Так или иначе, но попробуем проверить. Смогу ли я победить кого-то, имеющего схожую силу? Смог ли бы я отомстить сейчас, будь Гелиос жив?.. Впрочем, чего это я? Конечно же, я выиграю!»

Прошла буквально секунда. Пришедший в себя Лорд собирался уже атаковать Кая, использовать всю свою силу, как парень вдруг исчез. Ощутив врага позади, Заклинатель моментально обернулся, чтобы в следующий миг увидеть пять рассечённых трупов своих людей. У земных воинов уровня Создания Источника попросту не было шансов против победителя Великого Турнира.

Ярость захлестнула разум Лорда, поэтому он моментально решил превратить Кая в пепел.

Замри! – выкрикнул он, выпуская волну огня в противника.

Однако, шокируя Заклинателя, Кай вновь переместился, оказавшись вплотную к врагу. Мечник незамедлительно атаковал, мощно ударив кулаком.

Лорд рефлекторно выставил руку. Однако ощутив, как затрещали его кости, мужчина резко отпрыгнул, поражённый до глубины души.

Буквально за доли секунды уверенность Лорда в своих силах серьёзно пошатнулась.

На самом деле, между смертными (первые три ступени) и мастерами было всего два основных различия, которые и создавали пропасть между их силами. Перво-наперво, помимо проявления души мастера, которое обреталось при открытии первых шестидесяти скрытых акупунктурных точек, Заклинателя обретали ещё одну особую способность – Волю Мастера.

Это умение позволяло транслировать свою волю смертным. Таким образом, если бы Заклинатель захотел, то все, кто слабее, попросту перестали бы его видеть. Люди подсознательно бы игнорировали присутствие рядом мастера. Именно поэтому тот же Реккил или Гелиос так внезапно появлялись или пропадали всё время.

Кроме этого, Воля Мастера также давала возможность контролировать смертных с более слабой волей. Например, это когда-то использовал Север Цинь Стеншет, общаясь с Каем в своём кабинете, из-за чего юноша в какой-то момент потерял контроль над телом. Однако в тот момент дух юноши оказался достаточно крепким для хотя бы минимального сопротивления.

Собственно, так и пытался сейчас поступить Лорд, приказывая Каю замереть. Однако Заклинатель никак не мог знать, что, культивируя собственными силами, без запретных ресурсов, мечник смог развить и закалить свою волю в разы лучше, чем его нынешний противник.

Впрочем, Каю всё равно пришлось воспользоваться Предельной Концентрацией и открыть Телесные Врата Разума, чтобы видеть врага и не подчиняться его приказам.

Что же касалось второй особенности, делающей мастеров невообразимо сильнее смертных, то она была связана с энергетическим покровом, который получали все, проходившие первый этап Закалки Души. Так вот, когда воин достигал ступени Заклинателя, малый энергетический покров эволюционировал до среднего, благодаря чему не только повышал физические характеристики, но и давал прочнейший барьер, ничем не уступающий защите техникам Фэнг Бао. Пробить такой можно было только энергией, плотность которой не уступала плотности Ки Заклинателя.

Вот почему обычно смертные не могли победить Заклинателей, даже если бы успешно сопротивлялись Воле Мастера. Однако сейчас происходил далеко не обычный бой.

Сильнейший представитель поколения и попросту невероятно мощный воин уровня Создания Источника сражался с крайне посредственным и слабым Заклинателем начальной стадии. Поэтому Кай не только мог противиться Воле Мастера, но и был способен преодолевать пассивную защиту Лорда – средний энергетический покров.

Всё-таки юноша совершил максимально качественную закалку тела, разума и души, поэтому не только количество, но и плотность энергии в его сосуде оказались невероятными. Вдобавок, благодаря линии крови Кай сам по себе был крайне сильным, а с открытыми Телесными Вратами Силы вообще мог пробить защиту столь слабого Заклинателя.

Собственно, эту подавляющую силу Лорд сейчас и ощущал. Не давая ему и шанса опомниться, мечник обрушил на противника множество ударов, отголоски которых заставляли мост дрожать. Заклинателю пришлось уйти в глухую оборону, применяя все известные защитные техники.

Разбив последний барьер очередным ударом, парень отпрыгнул от выпущенного сгустка пламени, которым Заклинатель хотел атаковать Кая. Увы, но от энергетического зрения это не укрылось.

– Невозможно! – выкрикнул шокированный Лорд, никогда ранее не ощущавший такой опасности от обычного на вид бойца ступени Закалки Души. – Что ты за монстр?! Ты тоже Заклинатель? Подделал ауру?! – не понимал мужчина.

Кай усмехнулся.

– Ладно… кажется, я размялся, – хрустнул он шеей. – Пора бы заканчивать.

В тот же миг в его руках появились Парные Клинки Седой Горы – мечи низкого качества Королевского ранга, которые парень получил от наставницы Цзян Юй.

Глаза Лорда вновь расширились от шока.

А следом за этим началось банальное избиение. Ведь если при помощи грубой мощи и кулаков Кай не мог сильно навредить Заклинателю, то с клинками в руках и с призванными законами Меча сделать это не составляло труда.

Законы Кая были лучше. Техники сильнее. Физические параметры выше. Движения быстрее и искусней.

Единственное, в чём выигрывал Лорд, так это в количестве энергии, которую приобрёл после прорыва на ступень Заклинателя. Впрочем, если бы на землян действовало процентное ограничение в количестве Ки, как это было с пришельцами из иных миров, то тогда бы и здесь Кай победил.

В общем, понадобилось всего шесть минут, чтобы Лорд из напыщенного молодого человека превратился в обычного избитого и израненного паренька. Конечно, он пытался ответить, но недостаток мастерства – а в сравнении с Каем вообще его полное отсутствие – попросту не дал Заклинателю успешно атаковать.

– Слабак… – сплюнул Кай, раздосадованный итогом боя. – Уверен, даже Фэнг Бао и Шин Си справились бы с тобой… – негромко пробурчал он.

Мечник ожидал, что этот бой станет для него серьёзным испытанием, в котором придётся выложиться на максимум. Однако всё вышло совсем иначе. Лорд оказался тем, кто уповал на голую силу и превосходство в параметрах, но когда наконец-то встретил того, кто действительно знаком с боевыми искусствами, то поражение не заставило себя долго ждать. И хотя Кай использовал немало сил, но до своего предела так и не дошёл. На самом деле ему даже техники Меча использовать не понадобилось.

Юноше пришлось повозиться лишь с энергетическим покровом, который действительно хорошо защищал Заклинателя, а также каждый раз автоматически восстанавливался за счёт Ки Лорда. Но запас сил противника не был бесконечным, поэтому после шести минут непрерывных атак клинками, усиленными законами и энергией Меча, Ки Заклинателя полностью исчерпалась, что и ознаменовало его поражение.

– Стой! Погоди! – закричал испуганный и обессиленный Лорд, пытаясь отползти от Кая подальше. – Ты хоть знаешь, кто мой покровитель? Это могущественный человек! Глава сильнейшего альянса! Он первым на Земле стал Заклинателем! Поэтому, если ты меня…

– Да мне плевать, – прервал его Кай. – И вообще… так даже лучше. Если он придёт, то, может, и не разочарует меня так сильно, как ты…

В следующий момент мечник взмахнул клинком, и из горла Лорда хлынула кровь. Заклинатель ещё некоторое время побарахтался, тщетно пытаясь залечить рану и спастись, но оставленные в ране частицы законов Меча этому свершиться не дали. Спустя две минуты противник Кая затих.


Внимание!

Получено достижение: [Преодолевая границы смертного! (1)]. За единоличную победу над Мастером (Заклинатель начальной ступени), будучи при этом смертным (Закалка Души Создание Источника), вы получаете [Нефрит Памяти] (автоматический выбор).


[Нефрит Памяти]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Описание: содержит воспоминания древнего воина.


Внимание!

Вы убили [Люк Джонсон]

Получена добыча [Кристалл Знаний: Техника Барьера Обжигающего Пламени]

Дополнительная добыча недоступна. Ваш модификатор: пришелец.


Глава 8. Воспоминание древнего воина.


Вокруг высились лишь заснеженные горы. Куда бы Кай ни посмотрел, ничего другого увидеть он так и не смог. Казалось, словно весь мир – это один бесконечный горный массив.

В следующую секунду Кай увидел человека. Это был воин.

Статный мужчина с голым торсом и короткими тёмными волосами беззаботно сидел на однозначно рукотворной площадке, которая находилась рядом с вершиной самой высокой горы. Лишь взглянув на этого человека, любой подумал бы, что тот просто спокойно медитирует и ничто не может ему помешать.

Однако это было ложное суждение.

Неведомо как, но Кай почему-то сразу осознал, насколько чудовищные здесь условия. Эти горы были пропитаны неимоверным количеством внешней энергии, которая могла стереть в порошок даже Элементалиста пиковой стадии. Хватило бы одной её плотности, из-за которой здесь и образовалось столь ужасное давление. А ведь чем выше, тем сильнее оно становилось…

Вот только это оказалось ещё не всё. Из-за огромного количества праны сформироваться законам здесь становилось в сотни и тысячи раз проще, чем на том же Плато Поднебесья. Поэтому тут и правила стихия Холода, частицами законов которой пропиталось всё вокруг.

Данное место было настолько ужасным, что хватило бы лишь одной снежинки отсюда, дабы обратить как минимум половину Кальтии в лёд на десятки лет. Что уж тогда говорить о лютых морозных ветрах, бушевавших среди этих гор?

Таким образом, осознав это всё, всякому стало бы ещё сложнее поверить, что в подобном месте может кто-то жить. В этих горах обитало немало могучих монстров, каждый из которых мог запросто стереть цивилизацию людей с лица Саахи. Вот только даже не эти морозные звери, развившиеся до невиданных ступеней, царили здесь.

Истинными правителями здешних мест являлись Ледяные Элементали, естественно сформировавшиеся в подобных условиях. Получая подпитку от самих гор, что за сотни тысяч лет полностью пропитались законами Холода, эти существа росли и развивались день ото дня. Вот почему даже местные монстры не могли посоперничать с этими духовными существами. Что же касалось древнейших из Ледяных Элементалей, то они являлись настолько могущественными, что могли без проблем заморозить целую планету, находящуюся на периферии Ойкумены, как Земля и Сааха.

И вот тут возникал логичный вопрос: чем же здесь занимался этот человек? Как ни странно, Кай сразу нашёл ответ – тренировкой.

Не особо крупный, но идеально сложенный воитель попросту тренировался в столь суровом месте, пытаясь добиться ещё большей силы.

Кай некоторое время наблюдал за мужчиной. Казалось, проходили века, но на самом деле это была всего лишь игра с восприятием времени. Всё-таки всё вокруг являлось не более чем воспоминанием, показанным Нефритом Памяти.

Шло время, и Кай уже почти начал скучать, как вдруг глаза воина открылись. Завершилась многолетняя медитация.

Взор мужчины упал на мир, лежавший перед ним, и в тот же миг душа Кая задрожала. Взгляд синих глаз одновременно и завораживал, и пугал. До этого неизвестный воитель больше ассоциировался у юноши с хоть и невероятной, но обычной статуей. Однако когда мужчина открыл глаза, парень наконец понял, что перед ним находится существо совсем другого порядка.

Кай ощутил страх.

Казалось, его затягивает бездна и вот-вот душа разорвется на тысячи частей. На миг юноша даже позабыл, что это всего лишь воспоминание, и инстинктивно пожелал убежать.

И раз такое испытал сторонний наблюдатель, глядящий на давно минувшие события, то что же тогда случалось с местными обитателями?..

Ранее, когда воин находился в состоянии медитации, даже его неактивной ауры хватало, чтобы отталкивать чудовищный холод и отгонять всех монстров и Ледяных Элементалей в радиусе более чем сотни километров. Однако теперь, когда мужчина пробудился, раскрылась и его аура. В тот же миг все существа в округе застыли от ужаса. Каждому обитателю этих гор казалось, словно на них упал взгляд всемогущего хищника. И это было правдой, поскольку духовное восприятие воина являлось настолько сильным, что позволяло ему увидеть что угодно в пределах собственной ауры, которая простиралась на тысячи миль.

Мужчина поднялся. Медленно размявшись, развёл руки в стороны. В следующий миг глаза Кая, который присутствовал здесь лишь бесплотным образом, расширились до предела.

В руках воина появились прекрасные клинки, которые, однако, он призвал не из Пространственного Кольца, а словно из собственной души. Вот почему Кай так удивился.

Вокруг мужчины образовалась полупрозрачная алая сфера, быстро разросшаяся до стометрового диаметра.

Дальше мужчина принялся медленно водить мечами по воздуху, словно заставляя тело вспомнить всё, что не использовалось за века медитации. Каждое движение этого человека говорило о его невероятной силе и великом мастерстве. Кай не мог перестать любоваться.

Так прошёл час. Воин наконец-то остановился, а затем принял боевую стойку. В тот же миг алая сфера сжалась, а потом и вовсе слилась с клинками. Вслед за этим мужчина молниеносно сделал шаг вперёд. Едва уловимый взмах мечами.

Потом мужчина замер.

Кай ещё некоторое время удивлённо глядел на застывшего воина, после чего, спустя более чем минуту, юноша стал различать медленно нарастающий грохот. Посмотрев туда, откуда он доносился, парень едва не обомлел.

Имея идеально гладкий срез, вершина соседней горы падала.

Только теперь Кай наконец-то понял, что совершил воин. Всё-таки монструозная атака мужчины совершилась так быстро, что парень попросту не смог её увидеть.

Кивнув, мужчина продолжил тренировку, совершая всё больше взмахов, менявших облик ближайших гор.

Со временем, хоть и не видя атак неизвестного воина, Кай стал чуть лучше понимать их суть. Однозначно – проявление законов Пути Меча высокого уровня, на которые и полагался мужчина. Энергии же в ударах не было ни капли – одни только законы.

Но на этом Кай не остановился, продолжив исследовать каждую деталь взмахов. Поэтому парень и смог в какой-то момент обнаружить в атаках мизерное вкрапление законов ещё какого-то Пути, отчего-то смутного знакомого юноше. Как вскоре оказалось, это была стихия Холода, отличающегося, но всё же похожего на Холод Пустоты.

Сделанное открытие поразило Кая, поскольку противоречило тому, что он доселе знал.

Для использования законов требовалось лишь две вещи: их понимание и душа. Чем выше понимание, тем качественнее законы. От души же зависел контроль, а также количество частиц, которые мог призвать человек. Поэтому чем выше была ступень, тем больше частиц законов мог использовать воин.

Что же до энергии, то она позволяла раскрыть силу законов на максимум. Поэтому все техники в первую очередь основывались именно на Ки.

Однако энергия имела ещё одно полезное свойство – объединение. Работая, словно клей, она позволяла совместить законы разных Путей, дабы использовать свойства двух и более элементов в одной технике.

В противном случае, как ранее считал Кай, без энергии разные стихии нельзя было соединить.

И только что данное убеждение парня разрушилось, когда стало понятно, что этот древний воин применяет законы Пути Меча и Пути Холода вместе, не используя ни капли энергии. В очередной раз горизонты Кая расширились…

Мужчина продолжил совершать взмахи клинками, преследуя одному лишь ему известную цель. Так прошло восемь часов. Прекрасное звёздное небо раскинулось над заснеженными горами. Воин остановился.

Каким-то неведомым образом Кай вдруг понял, что этот могущественный мастер почему-то недоволен. Клинки исчезли из его рук, мужчина вновь сел и закрыл глаза. Он собирался погрузиться в новую медитацию.

На этом воспоминание закончилось…


***

– Старший бра… – Цзян Юн не успел договорить, как Кай вдруг открыл глаза.

Было ли случайностью, что воспоминание закончилось ровно в тот момент, когда юношу собирались разбудить? Кай не знал. Но подозревал, что нет. Отчего-то ему казалось, что Система знала, что всё так и произойдёт. Странное чувство заставило парня поежиться. На миг ему почудилось, словно он муравей, за которым наблюдает кто-то очень большой…

– Мы уже прилетели? – спросил Кай.

– А… да! – кивнул парень. – Те люди сказали, что мы уже в Вашингтоне.

– Вот и отлично, – усмехнулся мечник, предвкушая скорую встречу кое с кем. – Тогда пошли.

Покинув самолёт, Кай с товарищами отправился вслед за военными, которые должны были привести их в штаб. И пока они туда шли, юноша решил побеседовать с Рун’Таном.

«Ты видел воспоминание?» – сразу поинтересовался Кай.

"Нет. Этот нефрит хоть и работает через связь с душой, но твой духовный мир он, видимо, обошёл, – ответил старик. – Что там было?"

«Ясно. Тогда слушай…» – произнёс мечник, начав свой рассказ.

Благодаря тому, что разговор вёлся в мире души, то объяснял Кай всё быстрее, чем делал бы то же в реальном мире. Поэтому пересказ воспоминания не занял много времени.

"Хм. Вот оно как… – вздохнул обескураженный Рун’Тан. – Ну, для начала могу сказать, что, видимо, ты видел нечто, уровень чего превосходит даже привычную империи Бельтейз силу. Потому что о таких мастерах и о таких местах я даже никогда не слышал. Подозреваю, что это происходило где-то в Ближних мирах, неподалёку от Центрального Мира. Но есть и кое-что, о чём мне известно. Во-первых, та алая сфера, о которой ты говорил, это, должно быть, Сфера Меча. Во-вторых, если этот мастер был настолько могущественным, то, я думаю, что он использовал не просто Сферу Меча, а некий подзакон. Например, Сферу Парных Клинков".

«Сфера? Что это?» – удивился юноша.

"Четвёртый уровень познания законов. Идущий по Пути, – начал объяснять старик. – Например, законов Пути Меча всего девять. Семь на уровне Слышащего, и ещё по одному на втором и третьем уровнях. Но если освоить их все, то разве не будет казаться, что дальше развиваться некуда и это конец? Но на самом деле это всего лишь начало! После идеального познания Закона Слияния воин имеет шанс создать собственную Сферу – особую зону, внутри которой его законы главенствуют над всеми остальными!"

«А что же тогда насчёт упомянутой тобой Сферы Парных Клинков? Что это за законы такие?»

"Понимаешь ли, уровень Идущего по Пути также не последний. Дальше идёт легендарный уровень Совершенствующего. Но чтобы достичь его, нужно настолько сильно углубиться в познание своей Сферы, что должно открыться ответвление – твой особый путь. Ты же знаешь, что у мироздания есть подзаконы. Например, Путь Тумана – это ответвление Пути Воды, а Путь Тела – это естественное ответвление Пути Жизни и Пути Оружия. Однако можно создать и свой собственный путь, который сам по себе в мироздании не существует. Например, Путь Парных Клинков, которым, подозреваю, и владел тот древний воин из воспоминания, – пояснил Рун’Тан. – Вот это и есть уровень Совершенствующего".

«И ты достиг его?»

"Увы, но нет. Не зря я сказал, что он легендарен. Я смог создать только свою Сферу Души, но дальше моё развитие в законах застопорилось, – с оттенком печали произнёс узник души. – Я знаю, что за всю историю моей империи лишь её основатель, а также последний император достигли уровня Совершенствующего. Кстати… тебе сильно повезло с этим Заклинателем. Даже не думал, что он действительно будет настолько слабым мастером. Всё-таки даже главные гении империи Бельтейз не могли одолеть даже самого захудалого Заклинателя, поскольку даже самые слабые мастера у нас всё равно были гораздо сильнее земных. За всю историю лишь однажды случилось нечто подобное. И то это был тогда ещё юный император, который имел всё самое лучшее для своего развития… Так-то я даже не знал, что за это ещё и достижение дают. Хотя, в принципе, логично…»

«А в чём тогда проблема – просто приказать Заклинателю поддаться?»

"Считаешь, что Система так глупа?.. Я более чем уверен, она проверяет, был ли бой настоящим. Иначе на том же Плато Поднебесья поголовно ходили бы те, кто имеет аналогичное достижение".

«Ясно… Кстати, – Кай вдруг вспомнил один странный момент, – а почему я смотрел на того воина как бы со стороны, словно это не его воспоминание?»

"Хех, парень… У меня складывается такое впечатление, будто бы ты решил, что я знаю всё. Вот только это не так, – ответил Рун’Тан. – Могу лишь предположить, что тут снова замешана Система. Если хочешь, в следующий раз попробуй изменить своё положение в пространстве, а то и вовсе попытайся смотреть от лица самого воина. Всё-таки я уверен, что ты ещё не раз будешь пересматривать Нефрит, так как это действительно невероятная награда! Всё же у тебя теперь есть за кем наблюдать, чтобы продвигаться по Пути Меча".


Глава 9. Даймонд Эванс.


Вашингтон разительно отличался от Монреаля и Бостона. Ибо если не брать во внимание отдельные места, то сам по себе город выглядел абсолютно целым. Казалось, словно его вовсе не задели последствия пришествия Системы. Повсюду царили мир и покой, несмотря на то, что уже в двухстах километрах отсюда можно было запросто стать жертвой демонида или любого другого монстра.

Всё это говорило о том, что военные справно выполняли свои обязанности по защите города, благодаря чему местные жители, коих было немало, могли жить в безопасности.

Направляясь от аэропорта к штабу Союза, Кай размышлял именно об этом. Мирный вид города и его жителей, открывающийся из окна автомобиля, в котором ехал мечник со своими товарищами, заставил парня вспомнить свою прошлую жизнь. И из-за этого он ещё сильнее захотел встретиться с генерал-лейтенантом Даймондом Эвансом.

Пока Кай отчуждённо и спокойно смотрел в окно, сидящий позади него человек задумчиво наблюдал за парнем. Это был полковник Кристофер Лоу – один из девяти Заклинателей Союза Городов, которого как раз и направили в Бостон для помощи. Однако, когда мужчина наконец-таки прибыл в город, оказалось, что Лорд уже побеждён и даже убит.

Кристофер сразу же выяснил, что произошло, и в итоге оказался серьёзно озадачен. Ведь тогда ему ещё не успели сообщить, что в Бостон заявились некие люди, которые утверждают, будто прибыли из другого мира. Так что всё свалилось на голову полковника, как снежный ком. И, честно говоря, он, наверное, мог бы даже усомниться в словах коллег, если бы не железобетонное доказательство – видео боя.

После этого мужчина пребывал в полном недоумении. Ему всё ещё сложно было поверить, что некто на уровне Создания Источника способен победить Заклинателя, пусть и начальной стадии. Вероятно, лишь утверждение, что их нынешние гости – это пришельцы с иной планеты, позволяло ему принять такое.

Ну а дальше Заклинатель получил приказ: познакомиться и узнать Кая, а также его друзей, получше. Однако имелась одна загвоздка – Кристофер очень плохо находил общий язык с незнакомыми, да и вообще был нелюдимым. Но, даже решив преодолеть свою нелюдимость, он всё равно не смог преуспеть в исполнении приказа. Кай попросту не дал полковнику завести разговор, так как активировал Нефрит Памяти. Для всех это выглядело так, словно парень заснул, что было странным, поскольку воин ступени Закалки Души мог обходиться без отдыха неделями.

Таким образом, во время перелёта поговорить с мечником не вышло, а теперь уже было поздно. К тому же зная о том, что Кай победил Лорда, но не ощущая у парня никакой ауры, полковник постоянно находился в напряжении. Являясь Заклинателем начальной стадии, он привык полагаться на свою мощь и на развитое чутьё, которое всегда помогало определить чей-то уровень. Однако, не имея возможности даже ощутить силу мечника, но при этом зная, что он способен убить Заклинателя, Кристофер чувствовал себя просто отвратительно, что тоже мешало началу общения.

Вдобавок голову Заклинателя наполняли тягостные мысли о спутниках Кая. Ведь если он настолько силён, то какова же мощь его друзей? Особенно полковника беспокоила Элизия, от любого взгляда которой у военного мурашки по спине пробегали.

«Если в их мире такая сила уже на ступени Закалки Души, то что же тогда говорить про их Заклинателей?!» – пронеслось в голове мужчины.

Наконец-то поездка закончилась, и автомобиль остановился у знакомого Каю по картинкам и фильмам Белого Дома. Именно здесь обосновалась верхушка Союза Городов, после того как большая часть правительства США обратилась в демонидов.

Кай с товарищами, полковник Кристофер и ещё несколько военных направились внутрь.


***

Вечерело. Солнце клонилось к горизонту.

В Овальном кабинете – бывшем рабочем месте президента США – находилось восемь человек. Все они являлись представителями верхушки Союза Городов, которые собрались, чтобы обсудить произошедшее в Бостоне.

– Итак, – громко произнёс главнокомандующий, – Лаура, пожалуйста, расскажи нам всё, что смогли собрать твои аналитики.

Увидев направленные на себя взгляды, единственная женщина-Заклинатель в Союзе поднялась. Подойдя к проектору, она включила его. Вскоре на соседней стене появилась картинка подготовленного видео.

– Это бой одного из наших гостей с Лордом, – добавила она, вернувшись на свое место.

Из присутствующих это видео раньше просматривал только Кристофер и сама Лаура. Остальные с ним ещё не были знакомы.

Первую минуту ничего не происходило. Камера держала фокус на Лорде и его людях, вокруг которых догорали остатки уничтоженной заставы. Однако внезапно в кадре появился Кай. Выйдя из-за укрытия, он немного поговорил с Заклинателем. Увы, снимали видео издалека, поэтому ни услышать их, ни разобрать движения губ зрители так и не смогли.

В следующий момент Лорд атаковал, но Кай каким-то образом уклонился, после чего завязался бой.

На шесть минут в кабинете повисла гробовая тишина. Когда видео закончилось, один из Заклинателей, который лишь несколько часов назад прибыл в Вашингтон, задал вопрос:

– И что здесь такого? – не понимая удивления и даже шока на лицах некоторых коллег, спросил он. – Да, у него, конечно, есть необычные способности, однако и Лорд никогда силой не отличался. Что такого в этой записи?

– Противник Лорда – парень на уровне Создания Источника, – спокойно ответила Лаура, шокировав не только задавшего вопрос генерала, но и ещё двоих присутствующих.

– Это невозможно!

– Вы нас разыгрываете?! Это какая-то шутка?

– Успокойтесь, – холодно произнёс Даймонд Эванс, также присутствующий здесь. – Видео вы просмотрели. Сам этот парень уже здесь. Он и его друзья прибыли в город сегодня днём, и Кристофер лично их сопровождал.

Взгляды присутствующих обратились к полковнику, отчего он поморщился. Кристофер, хоть и являлся Заклинателем, военным никогда не был. Честно говоря, если бы не его семья, он вообще никогда бы не присоединился к Союзу Городов. Что же касается звания, то его ему выдали чисто «для галочки». Однако даже так присутствовать на этих скучных собраниях ему всё же приходилось…

– Это правда, – кивнул он, не собираясь больше ничего говорить, пока не зададут конкретный вопрос.

– Лаура, можешь продолжать, – после секундной тишины произнёс главнокомандующий.

– В общем, имеем следующее. Шесть человек, – вместо видео на стене теперь появилась фотография Кая и его товарищей, незаметно сделанная ещё в Бостоне, – пять из них на уровне Создания Источника и одна на начальной стадии Заклинателя. Предположительно вчера утром они встретились в Монреале с людьми, которые совершали побег от Лорда. Эти шестеро помогли беглецам расправиться с преследователями, после чего все вместе направились в Бостон. Там их задержали на заставе, где вспыхнул небольшой конфликт между солдатами и этими людьми. В итоге к ним прибыло трое старших офицеров уровня Создания Источника, которых парень с видео моментально подавил. Дальше беглецов пропустили в город, а эти шестеро, которые к тому моменту представились как прибывшие из иного мира, отправились в местный штаб. Там они встретились с генералом Кларком Денилом, который пообещал отправить их в Вашингтон. Однако вылет перед рассветом отменили, так как на город напал Лорд и его люди. О дальнейшем вы уже знаете.

– Прибывшие из другого мира? Серьёзно? – недоверчиво спросил кто-то.

– Да, – строго ответила женщина. – Именно так себя назвал их предполагаемый лидер, которого зовут Кай.

– Этот парень? Он, конечно, силён, но почему тогда не Заклинательница лидер?

– Мои люди допросили всех, кто контактировал с ними, и один из таких сообщил, что этот Кай якобы раньше бывал на Земле. Предполагаю, что он проводник этой шестёрки в незнакомом мире.

– "Незнакомый мир". Да уж… – послышалось бормотание.

– После прихода Системы, а также открытия информации, что мы находимся на некой "периферии Ойкумены", мысль о других мирах не такая уж и фантастическая, – спокойно прокомментировал главнокомандующий. – Кстати, этим как раз можно объяснить внезапное появление наших "друзей" на юге.

В тот же миг все присутствующие помрачнели, вспомнив о другой проблеме Союза.

– Но всё же не будем уклоняться от темы… Меня больше интересуют цели, преследуемые нашими гостями. Чего они хотели от генерала Кларка и зачем прибыли в Вашингтон?

Выслушав вопрос главы Союза, Лаура кивнула.

– Во-первых, они сказали, что ищут некую тёмную башню, которая должна была появиться на Земле сразу с приходом Системы. Именно о том, что Союз поможет им найти её, и договорился генерал Кларк с Каем.

– Разве у него есть такие полномочия?! – послышались возмущенные возгласы.

– Конечно, нет. Но он поступил верно, так как сократил свои потери, а также решил проблему с Лордом. Хотя выговор сделать ему нужно будет.

– Кстати, об этом. Разве Западный Альянс, а точнее, его глава, не разозлится?

– Обязательно разозлится. Всё же он столько ресурсов вложил в этого Лорда. Даже Сферу Прорыва где-то достал, чтобы его подчинённый всё-таки стал Заклинателем. Вот только мы и сами хотели расправиться с Лордом, но он, гад, слишком хорошо укрепился в Монреале, чем мешал нам с севера. Теперь же эта угроза устранена, и мы можем занять город. А глава Западного Альянса пускай злится себе дальше. Он слишком далеко, чтобы серьёзно нам угрожать. Зато палки в колёса он теперь нам точно вставлять больше не сможет.

– Что ж, тогда мы должны решить, выделять ли ресурсы на поиск этой башни? – подытожил старик-главнокомандующий.

– Убийство Лорда – это, конечно, действительно хорошо, но чтобы найти башню, о которой мы до сих пор ничего не слышали, понадобится связь с другими континентами, а значит, нашим людям придётся отвлечься от других дел, – произнесла Лаура, обозначив свою позицию.

– С другой стороны, если эта тёмная башня появилась вместе с Системой, то она может быть полезна и для нас.

– К тому же эти шестеро уже здесь. Пять на ступени Закалки Души и одна Заклинательница. Мы видели силу Кая, но что с остальными? Вряд ли они слабее, – удивив многих такой многословностью, произнёс Кристофер. – Они своё обещание выполнили. И даже если генерал Кларк не имел права обещать им поиск башни, то маловероятно, что наши гости будут рады такому ответу. Честно говоря, если начнётся битва, то я не уверен, что мы сможем победить. А если и сможем, то понесём поистине колоссальные потери.

В Овальном кабинете на минуту повисло молчание.

– В таком случае я предлагаю компромисс, – сказал глава Союза. – Мы всё-таки выделим ресурсы и людей для поиска башни и связи с другими континентами, но также попросим наших гостей об ещё одном одолжении. Нужно использовать их силу для решения проблемы на юге, – посерьёзнев, заявил главнокомандующий. – Я более чем уверен, что в таком случае наш план "Очищение" будет максимально успешен.

– Думаете, они согласятся?

– Точно сказать нельзя, но шансы есть, – ответила Заклинательница. – Ведь мы имеем кое-какой козырь.

– М-м? – удивились присутствующие.

– Я говорю о генерал-лейтенанте Даймонде Эвансе. Именно он является второй целью наших гостей. Откуда-то этот парень, Кай, знает о нём, поэтому и прибыл в Вашингтон.

Мужчина, чьё имя только что произнесли, опешил.

– Может, это просто совпадение? Одинаковые имена? – спросил он. – Потому что я не знаю никого из этих шестерых, – кивнул он на проекцию фотографии.

– Исключено, – заявила Лаура, вновь ошарашив всех. – Мои люди допросили того, кто рассказал о вас. С его слов, Кай назвал слишком много деталей вашей внешности и личности, чтобы это было простым совпадением. Вдобавок они говорили, пока на офицере работал экзоскелет, который сделал запись. Поэтому могу уверенно заявить: они точно искали вас.

– И что тогда? – нахмурился Даймонд.

– Используйте это, чтобы уговорить их помочь нам. Ведь от вас явно что-то хотят.

Члены собрания уставились на мужчину, ожидая его ответа.

– Чёрт, – бросил он, закатив глаза. – Ладно…


***

Кристофер и Даймонд шли по коридору, направляясь к комнатам, где поселили Кая и его спутников.

– И как я, по-вашему, должен договариваться? – ворчал генерал-лейтенант.

– Успокойтесь, – прозвучал холодный голос Лауры в скрытом наушнике. – Разве мы здесь просто так? Мы хорошо всё слышим, поэтому наши специалисты помогут вам.

– Надеюсь…

Наконец добравшись до нужной двери, Даймонд замер. Посмотрев направо, он увидел отошедшего Кристофера, который почему-то показывал ему большой палец.

«Да пошёл ты!.. – подумал мужчина, абсолютно недовольный своей ролью. – И что этим "пришельцам" от меня только надо?»

Даймонд поднял руку, чтобы постучать, но, прежде чем он успел сделать это, дверь открылась сама. На пороге появился симпатичный высокий юноша с длинными черными волосами и необыкновенными фиолетовыми глазами. Сердце мужчины пропустило удар.

«Ещё одно совпадение?» – подумал он.

– Ну наконец-то ты пришёл, – улыбнулся Кай, заранее ощутивший Даймонда и Кристофера. – У тебя могут быть вопросы, понимаю. Но, прежде чем мы побеседуем, предлагаю спарринг.

Генерал-лейтенант опешил и даже подсознательно сделал шаг назад. Незнакомец не только панибратски заговорил с ним, но и предложил сразиться. А ведь офицер был не простым мастером, а являлся одним из трёх Заклинателей Союза, которые достигли аж срединной стадии.

– …приём. Генерал-лейтенант Даймонд Эванс, не стойте столбом, – зазвучал наушник. – Это идеальная ситуация. Не знаю, что на него нашло, но примите вызов, но с условием нашего компромисса.

– Кхм… – взял себя в руки Заклинатель. – На самом деле я пришёл, чтобы сообщить о решении Союза. Мы согласны выделить ресурсы и заняться поиском тёмной башни. Вот только генерал Кларк Денил не имел права обещать подобное, за что будет наказан. В свою очередь, мы просим помочь нам в ещё одной операции, и тогда мы не только займёмся поисками, но и я соглашусь на спарринг.

Кай задумался, хотя улыбка и не исчезла с его лица. Взгляд парня на мгновение упал на правое ухо Даймонда, отчего тот незаметно напрягся. Всё-таки даже товарищи мечника не могли предположить, что он прошёл настолько качественную закалку сенсорных органов, что мог услышать даже, казалось бы, максимально тихий специальный наушник.

Однако юношу это не сильно заботило. Ведь сейчас его поглотила радость, что он наконец-то встретился с человеком, увидеть которого ещё неделю назад и не мечтал. Глядя на Даймонда, Кай видел молодого мужчину лет двадцати пяти. На самом же деле военному было аж тридцать восемь, но из-за омоложения, случившегося при прорыве на ступень Заклинателя, он выглядел довольно молодо.

– Погоди, – ответил Кай, вернувшись в комнату и закрыв дверь.

Внутри сидели его товарищи, которые, конечно же, слышали предложение Даймонда. Мечник сразу же им сообщил, что примет его, однако не может решать за других. Поэтому они должны сами решить, согласны ли помочь военным.

Обсуждение не заняло много времени. Первыми согласились Лилия, Ивсим и Цзян Юн, которые не забыли, кто именно спас их от падения и смерти в Нерушимой Башне. Цзян Сы следом также согласился помочь. Оставалась лишь одна…

– Забавно. Помог им один раз, теперь они лепечут какие-то оправдания и хотят, чтобы ты помог ещё раз. А что потом? Будут кормить тебя завтраками?.. – надменно произнесла Элизия. – Но хорошо, я тоже помогу. Башня нужна и мне. Вот только если они и во второй раз нарушат обещание, то я лично здесь всё уничтожу. И помни, Кай, я не тот мусорный Заклинатель. Так что можешь даже не пытаться кого-то здесь защитить.

– А это и не понадобится, – улыбнувшись, спокойно ответил парень.


***

Кай передал Даймонду решение их группы, чему генерал-лейтенант крайне обрадовался. Однако сразу после этого юноша затребовал обещанный спарринг, от которого Заклинатель и не собирался отказываться.

Подготовка не заняла слишком много времени, и уже через час Кай с Даймондом стояли в особом помещении, где обычно тренировались Заклинатели и офицеры ступени Закалки Души.

– Уверен, что хочешь сразиться? – спросил Даймонд, когда они вошли. – Я ведь далеко не слабак-Лорд…

Кай посмотрел на собеседника. По ощущениям парень понимал, что фундамент мужчины довольно неплох – приблизительно на уровне старейшин Секты Упавшей Звезды. А с учётом того, что военный находился на срединной стадии, Кай не мог сразу сказать, что точно победит. Однако он и не желал полноценной битвы.

– На самом деле я говорил об обычном спарринге. То есть без энергии, законов и всего прочего. Простой рукопашный бой.

«Испугался?» – мысленно усмехнувшись, подумал офицер.

– Без проблем, – пожал он плечами, отправившись в раздевалку.

Спустя десять минут двое бойцов встали друг перед другом.

– Что насчёт энергетического покрова? У меня он гораздо сильнее. Может, убрать? – спросил Даймонд.

– Нет, не нужно. Это не проблема, – усмехнулся Кай, заняв отчего-то знакомую Заклинателю стойку.

«Недооцениваешь меня? Ну, тогда готовься проиграть!» – пронеслись мысли у мужчины, после чего он атаковал без предупреждения.

Рывком сократив расстояние, Даймонд замахнулся и…

Резко отлетел в сторону.

Однако мужчина не поддался эмоциям. Приземлившись на ноги, он решил действовать более аккуратно.

Увы, это ему не помогло. Сколько бы Даймонд ни атаковал, сколько бы ни пытался провести обманных манёвров, достать Кая ему так и не удавалось. Что же насчёт физических параметров, то офицеру с каждой секундой боя всё больше казалось, что оппонент на самом деле сдерживается и не бьёт в полную мощь.

Попытки Заклинателя продолжались уже больше двух минут, однако за всё это время Кай так ни разу и не напал сам. Парень лишь стоял на месте, спокойно отбивая любые атаки. Всё это заставляло Даймонда понемногу вспоминать далёкое прошлое…

Наконец, понимая, что с ним попросту играют, разгневанный офицер решил использовать свой коронный приём, который он не только сам придумал ещё в юношестве, но и серьёзно отточил, когда встал на путь развития. До сегодняшнего дня всего двое человек смогли противостоять этому движению.

Резко сократив дистанцию, Даймонд замахнулся, словно собираясь атаковать Кая в голову, но в тот же миг моментально сместил центр тяжести, намерившись сбить противника с ног…

А в следующее мгновение генерал-лейтенант сам потерял равновесие, после чего ощутил болезненный толчок в живот. И это несмотря на средний энергетический покров, способный остановить даже системную пулю Серебряного ранга!

Даймонд упал.

– Ну что, мелкий, думал, победишь меня? – по-доброму улыбаясь, спросил Кай.

Бой прекратился.

Медленно поднимаясь, осознавший своё поражение мужчина яростно сжимал кулаки. Его злил не итог боя, а поведение и действия противника. Встав прямо перед Каем, он впился в него взглядом.

– Ублюдок, что это значит?! Кто ты такой?! – прорычал разгневанный Даймонд, готовый буквально выбить ответы из юноши, даже если для этого придётся использовать всю силу Заклинателя. – Откуда, чёрт тебя побери, тебе известны приемы и слова моего покойного брата?!


Глава 10. Братья.


Даймонд никогда не отличался большим ростом. Но, достигнув сначала ступени Закалки Души, а затем и вовсе став Заклинателем, он и без него начал возвышаться над остальными. Проходя рядом с кем-то, кто не был мастером, он лишь отголосками своей ауры заставлял их вести себя покорно. Люди инстинктивно склоняли головы и опускали плечи рядом с Даймондом, словно не хотели оскорбить его.

Однако сейчас всё происходило по-другому. Стоя перед юношей, который был на целую голову выше, Даймонд отчего-то совсем не ощущал себя тем, кто доминирует. Даже наоборот – у него возникло чувство, словно это он стоит перед непоколебимой горой.

И как бы генерал-лейтенант ни пытался надавить на Кая аурой, стереть наглую ухмылку с лица юноши ему так и не удалось. Казалось, перед Даймондом находиться некто, равный по силе…

Приказываю. Отвечай! – решил воспользоваться он Волей Мастера, которая ещё ни разу не подводила его. Увы, сегодня она впервые не сработала на смертном.

– Тише… тише ты. Разбушевался… – ещё шире улыбнулся Кай, заставив собеседника вздрогнуть, поскольку эту фразу его брат также частенько использовал. – Неужели ты считаешь, что я могу так легко умереть, а, братишка?

Даймонд обычно был сдержанным человеком и редко когда проявлял бурные эмоции. Однако всё, что касалось его семьи, часто вызывало у него неподдельную ярость. Именно ее он сейчас и испытывал. Мужчина мог запросто напасть на Кая, вот только отчего-то сдержался.

Маленький уголёк надежды всё ещё тлел в его душе…

– Конечно, я понимаю… – кивнул Кай. – Ты видел мой труп. К тому же прошло восемнадцать лет, а моя внешность несколько поменялась, однако кое-что у меня всё-таки осталось, – прикоснулся кончиком указательного пальца он ко лбу. – Воспоминания… Можешь спросить о чём угодно про наше детство, чтобы удостовериться. Память у меня, как ты можешь знать, неплохая.

Уставившись на парня, шокированный Даймонд заставил себя немного успокоиться.

– Как звали нашу кошку? – офицер сразу задал вопрос.

– Даже так? Хочешь меня подловить? – слегка удивившись, улыбнулся мечник. – У нас никогда не было кошек. Зато была собака. Её нам подарила мама, когда тебе исполнилось десять. Я назвал её Шоном, но тебе не понравилась эта кличка, и ты специально называл Шона Кометой. К несчастью, на Комету наш золотистый ретривер никогда не откликался.

У Даймонда невольно открылся рот. Ответ Кая был абсолютно верным и даже содержал детали, о которых никто, кроме членов семьи, не мог знать. Увы, так сразу поверить в чудесное возрождение брата Заклинатель всё равно не собирался.

Таким образом, Даймонд продолжил задавать вопросы, а Кай отвечать. И с каждым разом аура генерал-лейтенанта, раскрытая ранее на максимум, сжималась всё сильнее, а тяжесть в его груди лишь увеличивалась.

Почему-то ощутив сильную усталость, Даймонд сел на пол. Целый час длился их разговор, и к его концу ноги мужчины стали ватными, а руки неподъемными. Он испытывал множество необъяснимых эмоций, которые смогли подействовать даже на истинного мастера.

Кай и его брат никогда не знали своего отца. Лишь мать. Они жили не в самом благополучном районе небольшого городка, но как-то справлялись. Увы, когда парням было по пятнадцать и двенадцать лет соответственно, их единственная кормилица попала под машину. Лишившись возможности самостоятельно ходить и активно двигаться, их мать потеряла работу и могла рассчитывать лишь на мизерное пособие. Из-за этого в шестнадцать лет Кай ушёл в подпольные бои, дабы обеспечить семью. С того момента и началась его карьера, которая взлетела невероятно быстро, и уже к двадцати годам парень являлся не только лучшим бойцом, но и, собственно, владельцем большинства бойцовских ям Америки.

Что же касалось Даймонда, то он всегда подражал брату, когда тот тренировался, желая стать таким же сильным. В итоге это побудило юношу после школы пойти в армию, поскольку о работе Кая он тогда и не догадывался. Даймонд считал, что брат работает телохранителем какого-то бизнесмена.

Юноша хотел стать уважаемым в обществе человеком, способным обеспечить и брата, и мать. К несчастью, уже после года службы в его жизни стало на одного дорогого человека меньше – их мама, чьё здоровье после аварии сильно ослабло, что стало причиной развития неизлечимой болезни, умерла.

Даймонд едва выдержал это, а ещё через год он остался совсем один. Известие о смерти Кая буквально опустошило его. С тех пор парень с головой ушёл в службу, не раз отправляясь в горячие точки.

Тогда Даймонд замкнулся в себе так сильно, что, казалось, никогда и никому не откроется. Однако сегодня замок на его душе впервые дал трещину…

– Неужели это действительно ты? – подняв растерянный взгляд на Кая, спросил Заклинатель. Его глаза покраснели…

Брат мечника сейчас не походил на себя. Присутствуй здесь кто-либо ещё, знакомый с Даймондом, то далеко не сразу узнал бы его.

– Ну а кто же ещё? – парень присел на корточки и положил ладонь на плечо брата. – Или тебе мало доказательств?

– Но… но как тогда?.. Ты же умер… или нет? Что произошло на самом деле?

– Я умер… – тяжело вздохнув, произнёс Кай. – А если точнее, то умерло моё тело. Думаю, раз уж ты теперь Заклинатель, то о существовании души должен знать. Я прав?

Даймонд кивнул.

– Так вот… Я не знаю, почему, но моя душа не отправилась в Мир Мёртвых, а двенадцать лет где-то блуждала, пока не перенеслась на другую планету, где и вселилась в это тело. На той планете Система была издавна, а боевые искусства достигли немалых высот в сравнении с Землёй. Шесть лет я культивировал, пока не отправился в особое место, которое там называлось Нерушимой Башней. Но, как оказалось, это были врата, что позволяли путешествовать по другим мирам. Так я и попал на Землю.

– Это… это…

– Невероятно?

– Ага… – вздохнул Даймонд. – Нерушимая Башня – это и есть та тёмная башня, которую ты ищешь?

– Верно.

– Но почему? Разве ты не хочешь остаться здесь, на Земле?

Кай печально улыбнулся.

– Кроме тебя, меня с этим миром практически ничего больше не связывает, – покачал он головой. – Вдобавок там, откуда я пришёл, у меня осталась сестра, к которой я обязан вернуться.

– Сестра? – удивился Заклинатель.

– Я как-нибудь тебе всё обязательно расскажу…

– Но почему ты просто не можешь забрать её сюда? Зачем уходить?

Юноша спокойно поведал брату об ограничении Врат Ойкумены – о том, что выбирать направление перемещения могут только Священные Лорды и те, кто выше.

– …а так как на Земле нет нужных ресурсов для становления Священным Лордом, то я просто обязан отправиться в более развитый мир, чтобы достичь нужной ступени как можно раньше. Всё-таки смертные долго не живут, а бросить сестру я не могу. Вот поэтому я и хочу, чтобы ты отправился со мной! – предложил брату Кай. – Только представь: множество дивных миров со своими, не менее удивительными, обитателями! Новые места. Новые грани боевых искусств. Новые испытания… Нужно лишь найти башню, и тогда перед нами откроется целая вселенная!

Мечник знал, что, воспользовавшись запретными ресурсами, которыми Система обильно одаривала земных воинов, Даймонд повредил свою душу, отчего ступень Священного Лорда для него более недостижима. Однако Кай также знал и о спасении. Ранее Рун’Тан поведал парню, что в Ойкумене существуют особые древние артефакты, способные очистить любую душу от ступеней, но оставить прежнюю продолжительность жизни.

А это значило, что можно начать развитие заново, с нуля, имея при этом весь прошлый опыт. За такими артефактами охотилось множество могущественных стариков и культиваторов, зашедших в тупик на пути развития, которые ещё имели время, чтобы попытаться дойти до более высокой ступени.

Собственно, подобный артефакт Кай и собирался отыскать, дабы отдать брату.

– Прости, но я не могу, – шокировал юношу Даймонд. – Здесь мой дом. Здесь мои люди. Я один из столпов безопасности Союза, и я не могу так просто уйти… Во всяком случае, не сейчас, когда Земля буквально кишит опасностями.

Братья замолчали, глядя друг на друга.

– Понимаю… – тяжело вздохнув, наконец ответил Кай. – Это твой путь… Но, так или иначе, я обязательно вернусь за тобой. Ты стал Заклинателем, так что теперь твой срок жизни не ограничен одним столетием. Уверен, мы обязательно встретимся.

– Согласен, – твёрдо кивнув, впервые за день улыбнулся Даймонд.

– Ну а теперь, – мечник поднялся и протянул брату руку, – расскажи мне, пожалуйста, про Еву…


***

Кай и Даймонд шли по длиннющему коридору на третьем подземном этаже одного из зданий Вашингтона. Оба брата молчали.

До этого, лишь услышав просьбу Кая, Заклинатель произнёс только одно: «Прежде чем рассказать о ней, я должен тебе показать кое-что».

– А это наш этаж исследования системных предметов, – произнёс проводник, идущий перед братьями. По регламенту без него даже генерал-лейтенант не мог попасть сюда. – Здесь мы изучаем структуру предметов и их воздействие на реальность.

До этого момента Кай был полностью погружён в воспоминания, но, услышав слова мужичка в халате, неожиданно заинтересовался.

– А скажите, – произнёс он, – как вы научились создавать современное оружие с системными характеристиками? Откуда столько материала и нужные знания? Неужели Система помогла?

Проводник покосился на Даймонда, тот в ответ кивнул.

– Это уже давно не секрет. Взять хоть те же альянсы, – сказал Даймонд. – Так что говори.

– Хорошо… В общем, нет. Мы научились делать их сами. Всё благодаря тому, что приблизительно за год до пришествия Системы мы смогли создать искусственный интеллект нового образца, наделенный практически всеми способностями человеческого разума. Благодаря ему создали особый детектор внешней энергии, который позволяет распознавать точную структуру любого артефакта, даруемого Системой. А дальше ИИ на основе собранных данных моделирует и формирует нужный энергетический узор, подходящий для того или иного предмета. Так мы и смогли усилить наше оружие.

«Значит, компьютер создаёт правильную структуру, а люди её затем запоминают и используют…Невероятно! И как они только смогли создать духовное чутьё для машины? – поразился парень. – Зря я сомневался в Земле. Уверен, что в будущем люди здесь смогут постоять за себя».

– А что насчёт материалов? Предметы ведь изначально должны содержать в себе хоть каплю энергии, чтобы стать системными, – сказал Кай.

– Верно. И в этом нам помогла уже Система. Видите ли, полтора года назад нескольким членам Союза повезло победить необычного монстра и получить с его трупа три кристалла крайне редкой Техники Насыщения Силой. Используя её, мы можем наполнять практически любую материю энергией так, чтобы она оставалась там навсегда.

Кай едва сумел скрыть удивление. Он и подумать не мог, что в мире, новом для пути культивации силы, найдётся нечто такое, чего не было даже на Плато Поднебесья. Ибо на той же Саахе людям постоянно приходилось искать новые месторождения полезных материалов, пропитанных энергией. Лишь с такими ресурсами могли работать мастера, создающие артефакты. Напитывать же энергией предметы не умели даже кланы, из-за чего приходилось ждать веками и даже тысячелетиями, пока материал в земле не пропитывался мировой энергией сам по себе.

«Думается мне, что в следующих мирах я узнаю ещё больше потрясающих вещей…»

Наконец длинный коридор закончился. Трое человек остановились возле бронированной системной двери. Учёный некоторое время повозился возле неё, после чего они смогли войти.

Внутри находились трое: Кристофер и Лаура, а также местный работник. Всё-таки в данное место нельзя было попасть просто так, из-за чего Даймонду пришлось связываться лично с главнокомандующим, чтобы тот разрешил войти и Каю. В итоге старик согласился, так как перед этим и Кай, и его друзья подписали духовный контракт (аналог системной клятвы, но для нескольких человек) с Союзом, но охрану всё равно усилил, отправив туда ещё двоих Заклинателей.

– Это комната поиска, – произнёс Даймонд. – А это мои коллеги. Кристофер Лоу, с ним ты уже знаком. И Лаура Бэггинс. Она, можно сказать, заведует здесь всем.

Кай кивнул в знак приветствия, а затем осмотрелся. Повсюду стояли компьютеры, а также множество мониторов. На дальней стене висел огромный дисплей, отображающий Землю.

– И зачем мы здесь? – поинтересовался мечник.

– Расскажите ему о спутниках, – взглянул Даймонд на учёного.

Однако ответить мужчине не дали.

– Я расскажу, – взяла слово Лаура. – Если не вдаваться в подробности, то полтора года назад мы зачистили особо крупный рейд – так мы называем зоны с большим количеством монстров. Там нам повезло получить несколько необычных поисковых артефактов. В итоге всего пару месяцев назад мы запустили на орбиту двенадцать особых спутников, на которые поместили эти артефакты. Таким образом, сейчас благодаря им мы можем найти кого угодно, если будем иметь чёткий ментальный образ нужного человека.

Кай резко повернулся к брату.

– Значит, она пропала, и ты её искал? – сразу сообразил юноша.

– Да. Камеры зафиксировали, как Ева вышла из твоего номера в ночь убийства, однако затем она как сквозь землю провалилась, – объяснил Даймонд, а следом обратился к работнику, с которым уже давно был знаком: – Дрейк, загрузи, пожалуйста, тот мой образ.

Парень кивнул, а затем стал настраивать что-то на компьютере. Прошла минута. Изображение Земли на главном дисплее мигнуло, но ничего не произошло.

– Не сработало? – спросил Кай.

– Нет. Как раз наоборот. Спутники дали ответ, – произнесла Лаура.

– И какой же?

– Объект не найден.

– Выходит, она умерла после прихода Системы… – вздохнул Кай.

– Ошибаешься, – удивил его брат. – Дрейк, а теперь найди Люка Джонсона.

Спустя минуту на экране появилась точка, указывающая точно на Бостон.

Изумлённый Кай вновь посмотрел на Даймонда.

– Как мы узнали, артефакты на спутниках ищут некий духовный отпечаток. Если человек умрёт, этот след останется в том месте более чем на несколько десятилетий. Поэтому мы и можем найти уже мёртвого Лорда, – ответил брат. – Ева единственная, кого мы так ни разу и не смогли обнаружить. Но теперь, с вашим прибытием, я, кажется, догадываюсь, почему…

– Считаешь, что она каким-то образом покинула Землю ещё до прихода Системы?! – опешил мечник, закончив вместо Даймонда.

– Именно.

Вскоре Кай, Даймонд, Кристофер и Лаура покинули комнату поиска. Они направлялись к выходу с этажа, как вдруг Кай спросил у брата:

– Кстати, – тихо обратился он к Даймонду, чтобы не услышали остальные, – честно говоря, всё же есть кое-что, что я забыл после смерти… Скажи, как меня зовут?

– Шутишь, что ли? Разве ты не назвался так специально, чтобы найти меня?.. Это же и есть твоё имя, – улыбнулся Заклинатель. – Кай Эванс. Так зовут моего старшего брата.


Глава 11. Подготовка к операции.


Находясь в комнате, которую ему выделили военные, Кай размышлял. Сейчас его беспокоили две вещи: Ева и собственное имя. Куда делась бывшая любовь парня, оборвавшая его земную жизнь? И почему, что на Саахе, что на Земле имя юноши оказалось одним и тем же?

«Что касается Евы, то действительно ли она покинула этот мир? – думал Кай о девушке, больше не испытывая той ужасной душевной боли, что наполняла его первые пару лет на Саахе. – Вчера я изучил работу тех поисковых спутников. Полностью скрыться от них никак не выйдет с нынешним уровнем развития артефактов на Земле, поскольку те предметы, что Союз добыл в рейде, аж Королевского ранга. Вдобавок сеть спутников покрывает весь земной шар, поэтому "слепых" зон нет… Но как она тогда "ушла"? Может ли это быть связано с той странной слабостью, которую я ощутил перед смертью? Если так подумать, то это чем-то походило на давление ауры, которым более сильные воины могут замедлить или даже сковать более слабых… Неужели Ева каким-то образом связана с миром боевых искусств? Но тогда зачем ей моя смерть? Сколько вопросов, и не одного ответа… – вздохнул парень, а затем передал следующие свои мысли Рун’Тану: – Старик, скажи, а могут мастера из Ойкумены попасть в мир, где ещё нет Системы?»

"Хм… Чисто теоретически это возможно. Однако крайне сложно, так как никаких Врат нету, а значит, можно положиться только на собственные силы. То есть, мастер сначала должен узнать о существовании планеты, затем определить её координаты, а после придумать способ перемещения. В любом случае это будет связано с законами Пространства, так как без них преодолеть расстояние между мирами быстро не выйдет. В итоге получается, что это должен быть либо крайне могущественный, практически богоподобный мастер, который своими силами создаст портал, либо это должна быть богатая и сильная организация, которой по силам построить хотя бы космический корабль, – пояснил Рун’Тан. – Однако в таком случае возникает вопрос: зачем кому-то хотеть попасть в такой мир? Без Системы там либо нет энергии, либо её очень мало, а значит, и ресурсов ценных быть не может. Даже редкие и необычные технологии, которые, например, есть на Земле, вряд ли заинтересуют кого-то, столь могущественного".

«Ясно, – кивнул Кай, вновь погрузившись в себя. – Ладно, раз Евы здесь нет, значит, в будущем, возможно, я смогу её где-нибудь встретить, раз она ступила на путь развития раньше меня… Но что насчёт имени? Почему оно совпало? Это случайность, или так и должно быть? К сожалению, даже старик ничего об этом не знает… Но, если попробовать рассуждать логически… Допустим, это не случайность, но что тогда? Верно, должна быть какая-то связь между моими жизнями! Что-то общее. И на ум приходит только одно: та странная сила, которая дарует мне возможность контролировать любую энергию, а также видеть её. Вот только связано ли имя «Кай» с ней? А если да, то как?.. Чёрт! И здесь я захожу в тупик! И почему я никак не могу приблизиться к этой странной силе внутри собственной души, хотя чётко знаю, что она там?! Вот же ж гадство!..»

И тут Кай обратил внимание на ауру менее чем в тридцати метрах от его комнаты. Парень сразу узнал ее обладателя, поэтому понял, что тот направляется именно сюда.

Раздался стук, а затем дверь открылась.

– Брат, собери, пожалуйста, своих друзей. Мы наконец-то завершили приготовления, поэтому пора отправляться на совещание по поводу подготовки к операции, – сообщил Даймонд.


***

Сегодня в Овальном кабинете собралось гораздо больше человек, чем обычно. Ведь помимо восьмерых офицеров-Заклинателей, двое из которых даже достигли срединной ступени (Даймонд и главнокомандующий), сейчас также присутствовали и их внеземные гости, обладающие немалой силой по меркам этого молодого мира.

Итак, за столом сидело четырнадцать человек, которым предстояло стать основными участниками операции "Очищение".

– Что ж, раз все здесь, то можем начинать, – заговорил главнокомандующий. – Лаура, для начала расскажи нашим союзникам, что случилось два года назад, и кто наши враги.

– Есть! – кивнула женщина. – Как вы знаете, Система пришла на Землю четыре года назад. В те времена людям угрожало лишь три типа существ: другие люди, демониды, а также животные-монстры. Мы довольно быстро научились справляться со всеми тремя проблемами, поэтому человечество начало понемногу восстанавливаться. Но спустя два с половиной года появилась новая угроза. В Южной Америке, с которой мы тогда только наладили связь, появились они.

Лаура взяла со стола пульт. На стене появилось изображение трёхметрового монстра, шагающего по разрушенному городу. Чудище покрывала черная естественная броня, оно имело три пары глаз, а также огромные жвала, лапы больше походили на бритвенно-острые серпы. Больше всего существо напоминало гигантское насекомое.

– Новый тип монстров? – спросила Лилия, которая также никогда ранее не видела подобных существ.

– Изначально мы подумали так же… – помрачнела Лаура, – и это в итоге стоило нам жизней аж трёх Заклинателей, из-за чего нас осталось всего девять. Ведь это не монстры, а самая настоящая разумная раса, которая также способна культивировать. Система назвала их Каох’Сы. Мы же для удобства решили называть их инсектоидами.

«Я, конечно, хоть и подозревал, что в Ойкумене живут не только люди, но совсем не думал, что увижу представителя другой расы так скоро», – подумал Кай.

"Привыкай, – откликнулся Рун’Тан. – В будущем ты повстречаешь ещё более удивительных существ. На самом деле люди довольно слабы как вид, и лишь наша плодовитость позволяет нам не исчезнуть из миров Ойкумены. А так-то во вселенной по силе мы далеко не на первых местах".

«Знаешь, я даже и не удивлён, – мысленно улыбнулся парень. – Лучше скажи, ты про этих Каох’Сы что-то знаешь?»

"Нет. Впервые слышу об этой расе. Всё-таки миров миллионы, и, наверное, только Система знает, какие существа их населяют".

– Другая раса? – изумился Ивсим. – В таком случае это явно не простой противник. Какими силами они обладают, и сколько их?

– Изначально их насчитывалось около тысячи, подавляющее число – воины ступени Закалки Души. Но, судя по всему, среди них есть и пара десятков Заклинателей. Вдобавок наши разведчики обнаружили там шесть огромных тварей, – фотография на слайде изменилась, показав десятиметрового инсектоида с крыльями и огромным брюхом, вокруг которого кружили другие Каох’Сы, – сила которых оказалась на совсем ином уровне. К счастью, практически вся их энергия по какой-то причине была подавлена.

– Элементалисты, – вздохнул Кай.

– Что, простите?

– Так называется следующая после Заклинателя ступень, – объяснил он. – Что же до подавленной энергии, то так Система защищает Землю. Из-за этого все, кто придёт сюда из других миров, окажутся урезаны в количестве энергии, если их ступень – Закалка Души или выше.

– Эм, погодите… – растерялась Лаура, как, впрочем, и все её коллеги. – Выходит, и вы сейчас ограничены в силе?

– Ага, – кивнул парень. – Те, кто на Закалке Души, урезаны на тридцать пять процентов. Заклинатели на шестьдесят пять, а Элементалисты аж на девяносто пять.

Военные переглянулись. Им с трудом верилось, что их новые союзники, один из которых уже показал свою невероятную силу, в действительности находятся под невидимыми оковами Системы. Отчего-то офицеры поверили Каю, что и заставило их ужаснуться. Благо хоть мечник с товарищами не был врагом Союза Городов…

– Пожалуйста, продолжайте, – произнёс брат Даймонда, когда молчание слишком затянулось.

– Что?.. Ах да! Итак! – собралась с мыслями Лаура. – Тысяча инсектоидов появилась на юге Бразилии, и с учётом того, что они подавлены, эти существа хоть и представляли угрозу, но не слишком большую. Так мы тогда решили, и опять ошиблись. Всего за полгода, пока мы готовили рейд, им удалось захватить шесть крупнейших городов и создать в каждом из них по огромному улью, – слайд вновь сменился, показав мерзкое зрелище гигантской постройки в форме сферы, которая занимала площадь нескольких кварталов и была выше большинства небоскрёбов. – Как мы позже выяснили, те шесть больших инсектоидов оказались чем-то вроде королев, как это бывает у пчёл или муравьёв. В конце концов, всего за полгода их войско разрослось до двенадцати тысяч особей. Люди, животные-монстры и даже демониды стали пищей для инсектоидов, что позволило шестерым маткам быстро создать больше десяти тысяч верных солдат. И хотя ресурсов для развития стольких существ там попросту не было, но даже обычные особи, не имеющие ступени, всё равно сильнее простого человека.

– Если это так, то вряд ли наших сил хватит, чтобы справиться с подобным. А учитывая наличие у них Элементалистов, пускай и значительно ослабленных, то, мне кажется, шансов вообще нет, – поморщившись, прокомментировал Цзян Сы. – Может, лучше попробовать договориться с ними?

– Дослушайте до конца, пожалуйста, – холодно улыбнулась Лаура. – На самом деле, мы пытались. Однако, как стало практически сразу понятно, к диалогу инсектоиды не расположены. Любое живое существо для них в первую очередь еда. Вдобавок для общения между собой эти твари не используют звук, а полагаются на запахи, поэтому в переводе нам даже Система не помогла. Вот почему полтора года назад мы решили атаковать их, чтобы не дать разрастись ещё сильнее. Ближайший улей находился в Боготе, столице Колумбии, куда мы и направились в первую очередь. В итоге, благодаря нашим технологиям, а также тому, что их королева находилась в некоем анабиозе, Союзу удалось уничтожить улей. Однако пришлось заплатить немалую цену за победу, из-за чего с остальными базами инсектоидов мы решили поступить более кардинально – мы использовали самое разрушительное оружие нашей цивилизации.

– Ядерные бомбы?! – изумился Кай.

– Именно, – кивнув, улыбнулся главнокомандующий. – Пять оставшихся ульев были уничтожены в одно мгновение.

– Тогда в чём суть операции? – спросила Лилия.

– Инсектоиды появились снова. Вероятно, они, как и вы, пришли из другого мира. К счастью, на этот раз их оказалось меньше: всего одна королева, пятнадцать защитников-Заклинателей и около трёх сотен бойцов уровня Создания Источника.

– И в чём же проблема? – сразу почуял подвох Ивсим.

– Появившись буквально из ниоткуда полтора месяца назад, они оказались прямо у нас под носом – в Хьюстоне, крупнейшем городе Техаса.

– Понятно. Значит, на своей территории использовать ядерное оружие вы не хотите, – спокойно произнёс Кай.

– Верно, но не только поэтому. Первый же рейд на улей принёс нам огромное количество крайне полезных ресурсов. И так как нынешнее количество инсектоидов не идёт ни в какое сравнение с тем, что было раньше, поэтому мы и хотим устроить ещё одну зачистку. И ваша сила нам в этом очень пригодится.

– Вот оно что, – произнесла Элизия. – А не боитесь, что на этот раз королева спать не будет? А ведь даже ослабленный Элементалист практически непобедим для кучки Заклинателей.

– Мы понимаем это, поэтому в крайнем случае готовы повторить ядерный удар, – твёрдо произнёс главнокомандующий.

– Похвально, – надменно усмехнулась бывшая принцесса, больше ничего не сказав.

– Что ж, а теперь предлагаю перейти непосредственно к обсуждению операции и вашей роли в ней, – продолжила Лаура, но её перебили:

– Прошу прощения, – обратился к военным Кай, – но я хочу спросить: вы же понимаете, что в будущем инсектоиды вновь могут прийти, и даже в гораздо большем количестве? А бомбить всю Землю, уверен, вы и сами не захотите. Что планируете делать в таком случае? Ведь, как мне кажется, сейчас вы встретились всего лишь с их разведкой. Основные же силы Каох’Сы должны быть гораздо значительнее.

– У тебя есть какое-то предложение? – словно прочитав мысли брата, первым заговорил Даймонд.

– Да. Тёмная башня, которую вы ищете, это врата, через которые можно регулировать перенос на Землю. И получив над ними контроль, вы не только сможете заранее узнавать, где и когда появятся вторженцы из других миров, но и получите возможность ограничивать частоту переносов, а также количество прибывающих инсектоидов, – поведал Кай то, что ему буквально секунду назад передал Рун’Тан.

"Только ты умолчал о том, что для контроля над Вратами Ойкумены нужен как минимум один Элементалист", – издал смешок Рун’Тан.

«Это не так важно сейчас. К тому же я уверен, что первый Элементалист появится на Земле раньше, чем инсектоиды станут проблемой мирового масштаба. А так выходит, что сейчас я их замотивировал на поиски Врат, что нам на руку», – ответил Кай.

– Ах да, а ещё я, кажется, знаю, как сузить зону поиска башни.

– О чём ты? – удивились даже спутники парня.

– Всё просто, через спутники мы должны отыскать того, у кого больше всего шансов первым найти Врата Ойкумены.

– Стой… Неужели ты говоришь о?.. – первой встрепенулась Элизия.

– Правильно. Я имею в виду Цзян Дао!


***

После собрания все его участники отправились в здание исследовательского отдела, чтобы затем спуститься на третий подземный этаж. Добравшись в конце концов до комнаты поиска, они начали подготовку.

Чтобы воспользоваться артефактами, которые достались Союзу от инсектоидов и ныне находились на специальных спутниках, требовалось влить в них ментальный образ искомого существа. Проще говоря – воспоминания о нём. А так как у военных имелось всего два шлема-коннектора, то передавать образ поручили Каю и Цзян Юну, которые видели Цзян Дао чаще остальных.

– Можете начинать, – произнесла Лаура, которая лично контролировала процесс. – Закройте глаза и вспоминайте этого человека.

Шлемы-коннекторы активировались, после чего был отправлен сигнал, разошедшийся по всей сети спутников.

Поиск начался.

Карта мигнула, а затем стала приближать Европу. Красная точка, с большой скоростью двигающаяся на северо-восток, находилась на территории Польши.

– Отлично! Мы нашли… – договорить Цзян Сы не смог, так как в следующий миг всё потухло.

Тем временем в нескольких километрах над Люблином.

Находясь на небольшом летающем корабле, который Цзян Дао перенёс с собой на Землю в особом пространственном артефакте, он вместе с двадцатью Элементалистами Клана Семи Клинков, которые присягнули лично ему на верность, направлялся на северо-восток.

Некогда Цзян Дао уже имел дело с фрагментами ключа Врат Ойкумены, что и помогло ему определить приблизительное местоположение земных Врат. И хотя парню приходилось постоянно поддерживать концентрацию ради того, чтобы едва улавливать верное направление, он всё равно был ближе к башне, чем кто бы то ни было из ищущих её.

Монструозный гений как раз находился на палубе, как вдруг ощутил странное покалывание на затылке. В тот же миг юноша всё понял.

– Кто-то считает, что может безнаказанно подглядывать за мной? – грозно спросил Цзян Дао, взглянув в небеса.

Его рука поднялась, указав в конкретную точку.

Простояв так буквально секунду, он улыбнулся, а затем сжал ладонь, словно раздавливая что-то.

– Наглецы…

Свет в здании на мгновение потух. Кай и Цзян Юн упали без сознания. Кроме того, все в радиусе сотни метров на миг ощутили невыносимое давление, из-за которого работники, чья ступень была ниже Закалки Души, также потеряли сознание.

– Что происходит?! – всполошился Даймонд, бросившись к брату.

Через несколько секунд, когда оборудование в комнате вновь заработало, ему наконец-то ответили.

– Дерьмо! Один из спутников уничтожен!


Глава 12. Улей.


Понадобилось всего полтора часа, чтобы Кай наконец-то пришёл в себя. И хотя даже после пробуждения голова парня раскалывалась от боли, его необыкновенная линия крови относительно быстро справлялась с последствиями незримой атаки.

Однако для Цзян Юна всё сложилось не так хорошо. Бедный юноша оставался без сознания почти два дня, и даже когда пришёл в себя, не мог самостоятельно передвигаться ещё несколько часов. Однако ему сильно повезло. Ибо, будь его фундамент боевых искусств хоть немного хуже, парня обязательно ждало бы повреждение Источника или меридиан, что, в свою очередь, сильно усложнило бы его дальнейшее развитие. Невидимая атака Цзян Дао действительно оказалась ужасной.

Изначально никто не понял, что же произошло. Но когда Кай полностью оправился, он побеседовал с Рун’Таном, благодаря чему смог разобраться в произошедшем.

В итоге получалось, что Цзян Дао с лёгкостью смог заметить, что его кто-то ищет. Ну а потом ему не составило труда найти источник сигнала, коим оказался ближайший к Элементалисту спутник. Всё-таки поисковый артефакт оставлял чёткий след, который могущественные мастера могли использовать как некий энергетический тоннель.

Дальше, с помощью своей могущественной ауры вкупе со Сферой Меча, Цзян Дао обнаружил духовную связь между спутником и Вашингтоном, которой и воспользовался для короткой атаки, после чего уничтожил спутник законами Пространства.

Что же до пострадавших, то основной удар на себя приняли именно Кай и Цзян Юн, поскольку были напрямую связаны с объектом поисков. Остальные же люди, находившиеся неподалёку, ощутили лишь отголосок удара Цзян Дао, который, однако, всё равно оказался чрезвычайно мощным.

В ту секунду, когда невероятная аура на миг накрыла здание, каждый почувствовал присутствие эфемерного и бесконечно острого клинка рядом со своим горлом. А вот Кай и Цзян Юн ощутили неимоверную боль, словно их души разрубили мечом. И окажись парни хотя бы на ступень слабее, то так оно и произошло бы.

Впрочем, ментальные шрамы у юношей всё-таки остались, отчего начало операции пришлось отложить на четыре дня, дабы Кай и Цзян Юн восстановились в духовном плане.


***

Близилось начало операции "Очищение". Кай с товарищами, а также члены Союза Городов прибыли в Техас. Приземлившись в ближайшем от Хьюстона крупном городе, они расселись по военным автомобилям и наконец-то направились к улью.

Дорога обещала занять порядка трёх часов, так что это время Кай решил потратить с пользой.

Вынув из Пространственного Кольца Нефрит Памяти и Кристалл Знаний, полученный с тела Лорда, парень положил их на ладонь, а затем увеличил параметр "ментал" с помощью открытия Врат Разума. Кай намеревался досконально изучить оба артефакта, дабы в дальнейшем использовать это себе на пользу.

Юноша решил начать с Кристалла Знаний. Погрузившись аурой в вещицу, Кай не забыл и об энергетическом зрении.

Спустя пятнадцать минут он наконец-то смог сформировать для себя общую картину сложнейшей структуры столь необычного предмета. Кристалл Знаний содержал в себе десятки тысяч энергетических нитей, компактно переплетающихся меж собой в клубок, который, на первый взгляд, никак невозможно было распутать, настолько сложной выглядела структура артефакта.

Однако Кая это отнюдь не пугало. Благодаря закалённому мозгу, Вратам Разума, а также Предельной Концентрации он буквально за десять минут смог разобраться в общей схеме. Честно говоря, у воина аналогичной ступени подобное занятие заняло бы как минимум пару лет, у Заклинателя несколько месяцев, а у Элементалиста не менее трёх недель. Что же касалось мечника, то он смог совершить невероятное только благодаря энергетическому зрению, которое давало ему немыслимое преимущество.

В итоге парень понял, где и какие нити связаны с другими, определил основные энергетические узлы и важные скопления законов, различил все узоры. Единственное, что ему теперь оставалось – сложить всю информацию, чтобы узнать принцип работы Кристалла. И, увы, с этим в одиночку он справиться уже не мог.

Полагаясь на абсолютную память, парень спроецировал структуру предмета в свой духовный мир. Каю требовалась помощь Рун’Тана, который обладал гораздо большим количеством знаний о мироздании и пути развития.

Используя абсолютную власть над собственным миром души, юноша ускорил в нём течение времени, чтобы Рун’Тан успел разобраться в структуре, прежде чем поездка закончилась бы. Благо даже так на Искру Души было невозможно повлиять, поэтому узник души Кая не старел с увеличенной скоростью.

Однако имелся у такой способности существенный недостаток – для её использования владельцу души следовало покинуть свой духовный мир. Вот почему в обычной ситуации ускорение хода времени являлось бесполезным занятием, так как совсем не влияло на самого воина. Но раз внутри Кая находился кто-то ещё, то не воспользоваться таким преимуществом парень не мог.

Спустя семь часов внутри духовного мира и сорок минут в реальности Рун’Тан наконец-то закончил.

«Ну, что скажешь?» – спросил Кай, когда ощутил пробуждение старика от медитации.

"Необычно. Я раньше, конечно, встречал запретные ресурсы, но таких ещё не видел. В этом кристалле буквально заключена частичка души того Заклинателя, что ты убил, – произнёс Рун’Тан. – Взгляни на центральный узор, который окружает больше всего законов. Это и есть осколок его души, который Система преобразовала в удобную форму".

«Выходит, Искра Души Лорда ушла в Мир Мёртвых, а оставшуюся оболочку и энергию Система сохранила и запечатала в этот Кристалл?»

"Всё верно. По-видимому, чтобы давать за убийства добычу, Система использует души существ, не давая им окончательно распасться после смерти".

«Но почему именно души? Да и как это тогда связано со знаниями техник и всего остального, которые можно получить из подобных кристаллов?» – удивился Кай.

"Точного ответа я не знаю. Но среди Мастеров Душ бытует гипотеза, что оболочка души нужна не только для содержания Искры, но и для того, чтобы хранить разум. Вот, например, подумай: почему я могу общаться с тобой, имею сознание и воспоминания, но при этом не обладаю физическим телом, а значит, и мозгом? Ну или вспомни хотя бы Духов, которые также обладают разумом, пусть и примитивным. А ведь их тела – всего лишь скопление законов одной природы!"

«Хочешь сказать, что мозг не так важен?» – заинтересовался Кай.

"Не совсем так. Думаю, всё взаимосвязано. Например, мы знаем, что звери обладают интеллектом. Но из-за того, что их мозг не так развит, как у людей, то и разум в их оболочке души довольно ограничен. Я предполагаю, что разум живёт на духовном уровне, но развивается в большинстве случаев именно на физическом, – объяснил старик. – Честно говоря, когда-то я проводил исследования с новорождёнными. И тогда мне удалось выяснить, что душа у них появляется не сразу, а только когда ребёнок достигает некоего минимального уровня разума. Именно в тот момент законами мироздания формируется оболочка, затем появляется энергия души, и лишь после этого приходит Искра. Поэтому я считаю, что даже искусственный разум может обрести душу, что ведёт к тому…"

«Эй, погоди-погоди! – осадил Рун’Тана парень. – Что-то тебя понесло не в те дебри, старик. Твои исследования, конечно, интересны, но лучше вернёмся к изначальной теме. Зачем Системе использовать части душ?»

"Ну так ответ и кроется в том, что я рассказал. Ведь если оболочка действительно хранит в себе разум существа, то и воспоминания должны находиться там. В таком случае, почему бы Системе не использовать их, дабы передать кому-то ещё? Вот она и запечатывает нужные фрагменты памяти, например, с какой-нибудь техникой, чтобы другие потом смогли её моментально изучить".

«Как я и думал, – кивнул Кай, подтвердив свои догадки, что сформировались во время разговора. – Тогда последний вопрос: какой негативный эффект это несёт? Почему те, кто использует такие кристаллы, не смогут подняться выше ступени Элементалиста?»

"Помнишь про частоту энергии? Есть нейтральная, которую можно впитать из воздуха. А есть твоя собственная, которая совпадает с уникальной частотой Искры, из-за чего Ки подчиняется тебе. Вот и души у всех разные. Поэтому, если впитать чужой осколок, то он навсегда останется в твоей оболочке и будет мешать переходу на ступень Священного Лорда, – ответил Рун’Тан. – Хотя, честно говоря, почему именно на эту ступень, я не знаю".

После этого Кай приступил к изучению Нефрита Памяти, который получил в качестве награды за убийство Заклинателя. Заняло это гораздо меньше времени, так как данный артефакт оказался в некотором роде более простым.

Как в итоге выяснилось, Нефрит Памяти создавался на основе законов Пути Разума и эффекта духовного отпечатка, из-за чего при использовании никак не вредил культивации. С другой стороны, подобные артефакты не позволяли изучить что-либо мгновенно, как Кристаллы Знаний, а лишь ускоряли этот процесс.

Кай и Рун’Тан ещё некоторое время побеседовали, обсуждая замысел мечника, после чего автомобиль, в котором находился парень, остановился.

Они наконец-то прибыли к улью.


***

Огромный тёмно-фиолетовый купол, будто созданный из живой плоти, был виден даже за пределами города. Но когда вереница из автомобилей Союза Городов приблизилась, Кай наконец-то осознал весь масштаб постройки цивилизации из иного мира.

Улей воистину поражал колоссальностью своих размеров.

– А не слишком ли мы близко подъехали? – спросил Кай у брата, когда они добрались до местного штаба, который находился буквально в нескольких километрах от улья.

– Сейчас инсектоиды не активны. Как и в прошлый раз, так и сейчас они бездействуют первые три месяца. Не знаю, почему они так поступают, но нам это только на руку, – объяснил Даймонд.

Кай снова взглянул на улей, вспомнив запись, увиденную во время совещания в Овальном кабинете. На видео были показаны Каох’Сы, прибывшие на Землю полтора месяца назад. Почти три сотни инсектоидов, окружив толстую королеву, стремительно приближались к Хьюстону, пока оттуда происходила поспешная эвакуация. К несчастью, тогда город находился под контролем Центрального Альянса, а не Союза Городов, из-за чего ни организовать правильное отступление, ни дать отпор здесь не смогли.

Инсектоиды с лёгкостью вторглись в город, убивая всех на своём пути. В какой-то момент вертолёт, с которого шла запись, сбили. Дальше видео продолжилось уже с другой камеры. Она как раз и записала тот миг, когда огромное брюхо королевы вдруг засветилось, а затем всех инсектоидов в один миг накрыл тёмно-фиолетовый купол, начавший быстро расти и поглощать всё на своём пути. Это и был улей, разросшийся за эти полтора месяца до гигантских размеров.

– Главнокомандующий Роджерс, – отсалютовал старику один из людей, что вышли встречать прибывших.

– Мы в "поле", Дейл. Давай без формальностей, – усмехнулся глава Союза, протянув крупному мужчине руку.

Ответив на рукопожатие, Дейл кивнул себе за спину.

– Со мной здесь лидер Центрального Альянса и некоторые главы их гильдий.

Вперёд вышел улыбчивый парень, которому на вид дали бы лет двадцать. На самом деле он был гораздо старше, но омолодился, став Заклинателем.

– Роджерс.

– Лукас, – поприветствовали они друг друга, поскольку уже были знакомы. – Как у вас здесь дела?

– Пока спокойно. Инсектоиды, как вы и говорили, ещё бездействуют, – ответил глава Центрального Альянса. – Кстати, а кто это с вами? – Лукас кивнул на Кая и его товарищей.

Всё-таки из Союза и Центрального Альянса на этой встрече присутствовали только Заклинатели. Обычные бойцы ступени Закалки Души находились в другом месте, готовясь к предстоящей операции и ожидая приказов.

– О, а это наши союзники, которые любезно согласились присоединиться к мероприятию, – ответил главнокомандующий, сильно удивив собеседника.

– Да? – изогнув бровь, произнёс Лукас.

«Это же всего лишь кучка воинов ступени Закалки Души и одна Заклинательница. Откуда такое особое отношение со стороны Союза? Всего шесть воинов. Максимум они тянут на гильдию среднего класса… Стоп! – взгляд лидера Центрального Альянса, Заклинателя срединной стадии, остановился на Кае. – Обычный человек?! И как я только сразу это не заметил? Зачем здесь этот слабак? О чём Роджерс думает?»

– Не стоит недооценивать их силу, – хитро улыбнулся старик-главнокомандующий, а затем повернулся к Дейлу, девятому Заклинателю Союза, коего отправили в Хьюстон первым. – Кстати, что насчёт Мексиканского Альянса? Они всё-таки примут участие или нет?

– Две недели назад, как ты знаешь, они согласились, но в итоге так и не прибыли. Похоже, их мнение изменилось. Я пытался сегодня с ними связаться, пока ждал вас, но мне почему-то не ответили.

– Ясно. Видимо, там начались очередные внутренние разборки, – вздохнул Роджерс. – Впрочем, я сильно на них и не надеялся, поэтому их отсутствие не помеха. Выступим нынешними силами.

– Так точно!

– Хорошо, тогда заканчиваем подготовку. Через час мы начнём, – кивнул главнокомандующий.


***

С тех пор как появился улей, инсектоиды в Хьюстоне бездействовали, из-за чего тёмно-фиолетовый купол остался закрытым. Однако люди не собирались дожидаться, пока инопланетные твари наконец-то выйдут.

Используя взрывчатку, военные сами открыли проход, заодно окончательно пробудив инсектоидов. Впрочем, те и так бы очнулись при повреждении улья. Поэтому действовать тихо было бессмысленно.

Быстро расправившись с несколькими десятками молодых инсектоидов, которые не имели даже ступени Закалки Тела, участники операции наконец вошли в улей. Внутри их ждал огромный лабиринт. К счастью, у Союза Городов уже имелся опыт, поэтому они прекрасно знали, что все тоннели в итоге приведут их в самый центр – к королеве. Требовалось лишь определять верное направление, в чём отлично помогало "Ощущение Энергии", хорошо развитое у воинов ступени Закалки Души и Заклинателей.

Таким образом, люди разделились. Военные Союза Городов и Кай со спутниками направились в один тоннель, а члены Центрального Альянса в другой. В конечном счёте они всё равно должны были встретиться, зато не будут мешать друг другу.

И пока операция только начиналась, за всем этим наблюдал ещё кое-кто.

Широкоплечий высокий мужчина с короткой тёмной стрижкой и бородой взглянул на артефакт в своей руке. Наконец перестав вливать в него энергию, он ощутил, как вновь становится видимым.

Обернувшись, он обнаружил, что пелена невидимости спадает и с его людей, коих здесь насчитывалось не менее четырёх сотен. Вновь посмотрев на артефакт, мужчина не смог скрыть своего удивления.

– Вижу, вам понравилось, – произнёс бледный парень, стоящий рядом. Будь в этот момент здесь глава Центрального Альянса, он сразу бы узнал этого паренька, который являлся главой гильдии в Хьюстоне и считался погибшим. – И если вы продолжите нам помогать, то мои господа одарят вас ещё большим количеством редких артефактов, техник и ресурсов для культивации.

Мужчина спрятал артефакт в Пространственное Кольцо, а затем впился своим жутким взглядом в паренька. В обычной ситуации его взор заставлял людей съёживаться, а иногда и трястись от страха. И неудивительно, поскольку кроме грозной внешности и внушительного роста мужчина обладал ещё и немалой силой, так как являлся единственным на континенте Заклинателем конечной стадии.

Этого человека звали Александр Уайт, но большинство знало его как Чемпиона – главу Западного Альянса.

Когда-то в прошлом он славился как сильнейший боец в смешанных боевых искусствах, некоторое время не знавший ни единого поражения. Лишь однажды он проиграл в поединке, когда заинтересовался подпольными боями. Встреча с неким Кайзером – королём бойцовских ям – моментально опустила Александра с небес на землю.

С того момента он начал стремиться к ещё большей силе, дабы победить того, кто сверг его с пьедестала. Увы, восемнадцать лет назад его цель убили. Однако это не остановило мужчину, и приход Системы в итоге смог исполнить его желание.

Живущий боевыми искусствами и сражениями, Александр почувствовал себя, словно рыба в воде, когда путь развития стал доступен для землян. Благодаря своему прошлому он не только с лёгкостью справился с возникшей угрозой в виде демонидов, но и стал стремительно прогрессировать в силе.

В конце концов он не только оказался первым Заклинателем на Земле, но смог создать сильнейший Альянс в Америке. Можно было сказать, что среди землян не нашлось бы никого более грозного, чем Чемпион.

И вот почему было необычно видеть, как какой-то худощавый паренёк, пускай и начальной стадии ступени Заклинателя, не испытывает абсолютно ничего, даже встретившись с пугающим взглядом главы Западного Альянса. Чемпиону на миг даже показалось, будто он общается с куклой.

– Игрушка неплохая, не спорю, – слукавил мужчина, никогда ранее не видевший артефактов Королевского ранга. – Но, надеюсь, что после сегодняшнего дня твои господа о нас не забудут.

– Конечно, – кивнув, неживым голосом ответил парень. – Если вы выполните условие, то станете официальным союзником их расы. Духовный контракт с королевой уже подписан, поэтому, пожалуйста… убейте всех вторгнувшихся в улей.


Глава 13. Продолжение рейда.


Минуло полчаса с момента начала операции. Военные Союза Городов и Кай с товарищами уже успели зайти довольно глубоко в улей, однако всё равно находились ещё далеко от центрального зала, где и обитала королева.

За это время их группа встретила несколько десятков инсектоидов ступени Закалки Души, которые совсем не представляли угрозы для военных. Союз обладал серьёзными силами, поскольку помимо девяти Заклинателей, трое из которых находились на срединной стадии, в операции принимали участие ещё порядка двухсот бойцов уровня Создания Источника, каждый из которых имел системный экзоскелет и высокотехнологичное оружие. Вот почему, пока среди инсектоидов не появлялось Заклинателей, верхушке Союза даже не требовалось вмешиваться в бой.

Что же касалось сил Центрального Альянса, то для рейда они выставили на сотню бойцов ступени Закалки Души больше. Заклинателей же среди них было семеро, и только один из них – лидер альянса – достиг срединной стадии.

На первый взгляд могло показаться, что группы Союза и Центрального Альянса приблизительно равны по силе, однако это было совсем не так. Ведь, в отличие от последних, военные имели не только больше Заклинателей, но и обладали современным системным оружием. Бойцам же альянса приходилось полагаться лишь на собственные силы, а также на предметы, полученные от Системы. Поэтому, даже обладая преимуществом в количестве, они сильно проигрывали в качестве, из-за чего бои с инсектоидами отнимали у них больше времени и сил.

– Как-то всё слишком гладко идёт… – нахмурившись, пробубнил полковник Кристофер.

– Ну так тварей в этот раз меньше прибыло на Землю, – ответил ему другой Заклинатель Союза, шагающий рядом.

– Это да, но разве они не должны расплодиться за эти полтора месяца?

– А чёрт его знает! Наш первый рейд мы провели спустя аж полгода после их появления, так что, может, они начинают размножение не сразу, и нам просто повезло начать операцию в нужное время?

– Возможно… – не стал спорить Кристофер, продолжая ощущать странную тревогу.

Тем временем неподалёку начинался другой разговор.

– Знаешь, а ты изменился после попадания в этот мир, Кай, – обратился к своему другу Ивсим.

– О чём это ты? – с неподдельным удивлением спросил парень.

– О твоём отношении к большинству местных. Я, конечно, знаю о твоей наглости, но чрезмерного высокомерия раньше не замечал, – спокойно произнёс сереброволосый.

– А, я понял, про что ты, – усмехнулся Кай. – Но я бы не назвал это высокомерием, скорее… естественным отвращением и неприязнью. Да и то только по отношению к местным воинам.

– Интересно, – слегка улыбнулся Ивсим. – И какова же причина?

– А всё просто. Например, вспомни свои тренировки, вспомни прорывы и культивацию. Вспомни, через что приходилось пройти, чтобы добыть нужные ресурсы… Мы идём истинным путём развития, который вымощен кровью, упорством и страданиями. Как много раз каждый из нас шестерых находился на грани жизни и смерти, чтобы сделать всего лишь ещё один шаг в боевых искусствах? – произнёс Кай. – Но что тогда насчёт местных? Их сила – это фальшивка! Здесь, если ты хочешь выучить технику, поглоти кристалл. Хочешь освоить законы? Воспользуйся Сферой Стихии. Нужны знания об алхимии и о чём-то ещё? Просто снова добудь нужный кристалл… Вспомни хотя бы того же Лорда. В нём не было ни капли боевых искусств, но при этом силу свою он использовал направо и налево!.. – вздохнул мечник. – С другой стороны, я, конечно, понимаю, что не имею права судить тех, кто пошёл по ложному пути, не имея другого выбора. Но естеству не прикажешь, и от отвращения сложно отделаться. На самом деле мне даже кажется, что эта неприязнь будто бы исходит из самой души…

– Как необычно… Признаюсь, я не раздумывал об этом в таком ключе. Хотя отчасти я тебя понимаю, – кивнул Ивсим.

– Впрочем, мой разум закалён, и эмоции не имеют надо мной власти. Я понимаю, что, например, тот же Союз использует свои силы не только ради себя, но и на благо других, за что действительно можно уважать их, – добавил Кай. – Так что это не я изменился, просто изменилось окруже…

В один миг разговор остановился. Заклинатели Союза, а также Кай с товарищами ощутили новых противников.

Далеко впереди появились три фигуры – инстектоиды-Заклинатели начальной стадии.

– Похоже, пришло время нам вступить в бой, – произнёс главнокомандующий. – Даймонд, Дейл, возьмёте на себя по одному.

– Есть! – ответили два Заклинателя срединной стадии.

– Кристофер и Нейтан, на вас последний.

– Так точно!

Четверо мужчин направились вперёд, дабы выполнить приказ. Главнокомандующий Роджерс не желал задерживаться, поэтому решил победить троих инсектоидов превосходящими силами. Конечно, можно было отправить в бой всех Заклинателей Союза, чтобы вмиг задавить угрозу, но в таком случае ряды солдат остались бы без прикрытия. А так как это территория противника, то рисковать старик не хотел, ведь возможность внезапной атаки никто не исключал.

Как только расстояние между инсектоидами и офицерами составило менее пятидесяти метров, бой начался.

Первым своего противника настиг генерал Дейл. В мгновение ока сократив расстояние, он обрушил на насекомоподобного монстра кулаки, которые объяло голубое пламя. Кай сразу понял, что это техника Золотого ранга среднего качества, из чего выходило, что Законом Формы Пути Огня мужчина не владел. Впрочем, это и не удивительно, поскольку очень немногие запретные ресурсы, выдаваемые Системой, позволяли углубиться на каком-либо Пути дальше уровня Слышащего.

Оценив мастерство генерала, Кай кивнул. Становилось понятно, что даже на предыдущей стадии Дейл превосходил противника на целую голову.

Следующими в бой вступили Кристофер и Нейтан – два Заклинателя начальной стадии. Они намеревались воспользоваться численным преимуществом, дабы максимально быстро расправиться с инсектоидом.

Действовали офицеры довольно-таки слаженно: Кристофер быстро приблизился к врагу, подавляя того шквалом ударов, пока Нейтан метко обстреливал чудище издалека, полагаясь на техники элемента Воды. Складывалось впечатление, что эти двое уже давно работают вместе, поскольку все их действия отлично сочетались, позволяя раскрыть сильные стороны друг друга.

Последним к сражению подключился брат Кая. Его предполагаемый противник уже чуть не напал на Дейла, оказавшегося ближе всего, но в последний момент инсектоид резко отскочил назад.

Раздался звук выстрела.

Даймонд так и не сдвинулся с места, но при этом повредил участок хитиновой брони на одной из конечностей инсектоида. Сделать это генерал-лейтенанту позволили два крупных пистолета, которые он держал в обеих руках. Пули, выпущенные из подобного оружия Золотого ранга высокого качества, могли повредить даже Заклинателю.

Инсектоид тем временем без дела не стоял. Активировав некую технику, он моментально восстановил природную броню, а затем начал увеличиваться. Три пары глаз покраснели, и его вид стал ещё более грозным. За две секунды противник Даймонда вырос практически вдвое, достигнув шести метров в высоту.

«Интересно, – при помощи энергетического зрения увидел Кай то, что было недоступно другим. – Он усиливает энергетический покров, повышая физические параметры. Но, судя по его сородичам, которые так не делают, это не особенность расы Каох’Сы. Что это за законы такие? Немного напоминает Путь Тела, которым пользовался Фэнг Бао, но чем-то отличается. Хм…»

На усиление монстра Даймонд никак не отреагировал. Мужчина оставался максимально собран и спокоен, что позволяло ему идеально сосредоточиться на сражении.

Прицелившись, брат Кая вновь открыл огонь. Вылетая из необычного оружия, пули достигали скорости, с которой несистемный пистолет никогда не смог бы сравниться. Казалось, у инсектоида нет шансов, однако в действительности он мог бы подобраться к Даймонду вплотную, положившись на свой хитиновый доспех и возросшую скорость. Вот только мужчина не собирался этого допускать, поэтому сразу же воспользовался энергией и законами.

Увеличившийся в размерах инсектоид находился уже в пятнадцати метрах от Даймонда. Оставалось сделать последний рывок, чтобы расправиться с надоедливым человеком, как вдруг серпоподобная рука насекомого исчезла. В следующий миг та же участь постигла и ногу существа. Только когда боль дошла до его разума, оно наконец-то поняло, что выстрелы противника стали на порядок мощнее.

Пули усилились настолько, что отрывали конечности защищённого естественной бронёй инсектоида.

«Что?! – мысленно воскликнул Кай, пытаясь не показывать своего удивления. – Закон Стрелы подходит и для огнестрельного оружия?! Но брат использовал не только его, там были ещё какие-то частицы. Никогда таких прежде не видел, это было что-то… что-то, воздействующее на металл… Магнетизм? Существует ли такой Путь?..»

Инсектоид сдаваться не собирался. Потеряв руку и ногу, он всё равно стремился убить врага, ведь таков был приказ.

Существо, опираясь на оставшиеся конечности, планировало совершить внезапный прыжок вперёд, как вдруг ощутило смертельную угрозу.

Даймонд опустил один пистолет, а второй навёл на врага. Возле дула начало быстро формироваться синее свечение.

– Падение Зари, – холодно произнёс он и нажал на курок.

Переполненный энергией яркий синий луч сорвался в полёт, молниеносно преодолев расстояние до цели, которая никак не успевала отреагировать. Тело инсектоида оказалось вмиг уничтожено.

Поединок закончился.


***

После завершения боя Даймонд помог другим офицерам, которые, впрочем, и так практически победили своих противников. В итоге сражение заняло всего пару минут, после чего силы Союза Городов вновь смогли продолжить своё путешествие по улью.

Победили людские Заклинатели так быстро всего по трём причинам. Во-первых, они имели преимущество в силе – двое из них находились на более высокой стадии, а ещё двое сражались в паре против одного. Во-вторых, на землян не действовало ограничение Системы, в отличие от тех же инсектоидов, чьи Заклинатели потеряли по шестьдесят пять процентов запаса энергии после прихода в этот мир. Ну и в-третьих, инсектоиды не отличались личной силой и мастерством, что стало понятно Союзу ещё при первом рейде на улей в Колумбии. Представители данной расы имели гораздо более высокие физические параметры, чем люди, однако практически не использовали техники или законы. После анализа поведения инсектоидов Союзу стало понятно, что Каох’Сы больше полагаются на количество, а не качество, о чём и говорило их стремительно размножение.

Впрочем, даже так встретившиеся военным инсектоиды были неимоверно сильны, поскольку могли запросто расправиться со всеми двумя сотнями бойцов ступни Закалки Души, несмотря на их системное оружие и экзоскелеты. Честно говоря, Кай считал, что если какой-нибудь Лорд и смог бы победить одного такого монстра, то точно не отделался бы лёгкими повреждениями.

После окончания боя особый отряд забрал тела инсектоидов, переместив их в Пространственные Кольца, дабы в будущем Союз использовал их в качестве ресурсов.

Поход в течение следующего часа продолжался спокойно. Больше их группе не встречались Каох’Сы, что несколько настораживало. Особенно тревожно становилось в те моменты, когда люди добирались до особых помещений, где должны были находиться кладки инсектоидов, но которые оказались полностью пустыми.

Возникал закономерный вопрос: «Где противники?». Ведь даже если подсчитать всех убитых ранее инсектоидов, то это количество однозначно не дотягивало до числа прибывших на Землю чудищ. И на этот счёт имелось два предположения: либо большую часть врагов не повезло встретить Центральному Альянсу, либо в улье что-то случилось. Но, так или иначе, военным оставалось лишь идти вперёд.

Через час после битвы людям пришлось разделиться.

– Как и ожидалось, – произнесла Лаура. – Чем ближе мы к залу королевы, тем уже становятся тоннели. Дальше всей группой идти опасно, пришла пора разделиться.

Как женщина и сказала – тоннель сузился. Теперь перед людьми находилось несколько ответвлений, каждое из которых серьёзно уступало в размерах тому коридору, по которому они шли до сих пор. А это, в свою очередь, значило, что поддерживать прежнее построение больше не выйдет. Военным придётся либо растянуть свои силы вдоль более узкого прохода, что довольно-таки рискованно, либо разделиться на группы по разным тоннелям, что также опасно.

Однако, тщательно обдумав этот момент ещё при подготовке к операции и вспомнив свой прошлый опыт, верхушка Союза Городов пришла к мнению, что разделить силы на этом участке менее рискованно, чем идти одной длинной колонной. В итоге так и поступили, сформировав восемь групп и выделив для каждой сильных бойцов. Таким образом, Каю и его спутникам тоже пришлось разделиться, поскольку их команда также входила в число сильнейших воинов в рейде.


***

– Пришла информация, что группа семь и группа пять наконец-то встретили врагов. У первых два Заклинателя, а вторые столкнулись с одним Заклинателем и двумя десятками инсектоидов уровня Создания Источника, – отрапортовал офицер, в чью задачу входила поддержка связи с другими группами. А с учётом того, что в ульях всегда присутствовало огромное количество помех, то заниматься этим было не так уж легко.

– Стадии инсектоидов? – спросил один из девяти Заклинателей Союза, которому поручили командование восьмой группой.

– Все на начальной, сэр!

– Отлично. Тогда готовься к тому, что в ближайшее время и другие группы встретятся с этими жуками. Докладывай сразу же.

– Так точно!

«Впрочем, по логике, мы и сами в скором времени должны наткнуться на этих насекомых…» – добавил он про себя.

Однако ожиданиям мужчины не суждено было сбыться, так как даже через пятнадцать минут им не повстречалось ни одного инсектоида, что заставляло напрячься и подозревать неладное.

– Как необычно, – вдруг произнёс Кай с абсолютным спокойствием, – остальные семь групп уже столкнулись с инсектоидами, а мы так и продолжаем идти вперёд. Неужели они решили не защищать это направление?

– Мы практически у покоев королевы, и, по идее, наши противники не могут это игнорировать. Не знаю, что здесь происходит, но без боя явно не обойдётся.

– Вот оно как… – пробормотал мечник, а затем вдруг замолк. – Ну тогда нас однозначно недооценивают.

– О чём это вы? – удивился Заклинатель.

– А разве вы не чувствуете?

Мужчина сразу понял, к чему Кай клонит, поэтому моментально сконцентрировался на ауре. Спустя несколько секунд он наконец-то ощутил приближение инсектоида.

Их противником оказался всего один Заклинатель начальной стадии, который на большой скорости приближался к группе. Однако было в нём кое-что странное, заставившее Кая резко насторожиться. Парню почему-то показалось, словно инсектоид уже мёртв…


***

Пятнадцатью минутами ранее.

– Заклинатель и двадцать инсектоидов ступени Закалки Души, – произнесла Лаура, когда враги попали в радиус её духовного сканирования.

– Справитесь с Заклинателем? – поинтересовался Ивсим, который также входил в пятую группу.

– Конечно, – с непоколебимой уверенностью заявила женщина.

– Хорошо, тогда я займусь остальными.

Лилия, тоже состоявшая в их группе, спокойно наблюдала за разговором.

– Хочешь размяться? – усмехнулась она, взглянув на Ивсима.

– Ага. Что-то вроде того, – кивнул сереброволосый. – А то я давно не испытывал свои силы… Ты же не против, если я займусь этим?

– Ничуть, – пожала красавица плечами. – Я тогда подожду здесь.

– Благодарю, – улыбнулся парень.

Лаура слушала разговор союзников, удивляясь их расслабленности. Заклинательница хоть и не знала, на что способны товарищи Кая, но инсектоидов недооценивать не спешила. Всё-таки, даже будучи ослабленными Системой, инсектоиды уровня Создания Источника представляли немалую опасность для любого солдата аналогичной ступени, даже если те использовали системные экзоскелеты и современное оружие.

Но вскоре Лауре уже было не до размышлений, поскольку противники наконец-то приблизились. Однако не успела она сделать и шага в сторону вражеского Заклинателя, как Ивсим исчез…

Все эти полтора года после окончания Великого Турнира парень не стоял на месте. День ото дня он оттачивал своё мастерство. Осваивал новые техники и постигал более глубоко законы. И сейчас, находясь буквально в половине шага от ступени Заклинателя, Ивсим был силён, как никогда прежде.

Парень вмиг оказался возле ближайшего инсектоида ступени Закалки Души. Причем так стремительно, что даже противник Лауры не смог задержать юношу.

Насекомоподобное существо не сразу осознало, что случилось. Вот оно бежало на людей, а перед инсектоидом будто из ниоткуда появился человек, положивший ладонь чудищу на грудь.

В следующий миг тело твари упало на землю. Из-под его брони и из глаз стала медленно сочиться зеленоватая жидкость, что заменяла инсектоидам кровь.

Из всех присутствующих лишь Лилия смогла разобраться в произошедшем. В прошлом она уже видела проявление законов Пути Звука, поэтому и смогла уловить их сейчас. Однако технику, которую Ивсим только что использовал, прежде девушка не встречала.

Атака парня называлась Смертельным Касанием. Это была первая техника, которую Ивсим создал самостоятельно, что говорило о его исключительной силе. Суть же приёма заключалась в том, что юноша ударом ладони сообщал телу противника сконцентрированную особым образом силу элемента Звука, которая убивала врага, разрушая все его внутренности.

На создание этой техники парня натолкнула битва против Фэнг Бао, во время которой он был практически бессилен против неимоверной защиты соперника. Но теперь у Ивсима имелось Смертельное Касание, крайне эффективное против почти любой брони аналогичного технике уровня. Ну а более слабую защиту эта техника попросту игнорировала, с лёгкостью преодолевая её.

Расправившись с первым инсектоидом, Ивсим сразу же направился к следующему. Парень не собирался останавливаться, пока не убьёт всех противников. Ведь после этого он желал присоединиться к поединку против Заклинателя, с которым уже столкнулась Лаура.

Друг Кая никогда раньше не сражался с истинными мастерами. Но, увидев бой мечника против Лорда, Ивсим буквально загорелся этой идеей. После завершения Великого Турнира он отчаянно хотел проверить свои силы, и вот наконец-то его желание могло исполниться…


***

Рядом с двумя трупами инсектоидов стояла прекрасная девушка с крайней степенью отвращения на лице.

– Я ожидала большего… – скривилась Элизия, взглянув на разрубленные тела пары Заклинателей-инсектоидов.

Обернувшись, она посмотрела на членов Союза Городов. Страх моментально пробрал не только бойцов ступени Закалки Души, но и Заклинателя, которого назначили управлять седьмой группой.

Ещё буквально тридцать секунд назад они видели, как враги приближаются к ним. Все предполагали, что Элизия и генерал Шон возьмут на себя по одному инсектоиду, чтобы расправиться с ними. Мужчина даже думал, что ему придётся помогать девушке, так как на ту действовало шестидесятипятипроцентное ограничение Системы.

Однако предположения присутствующих оказались вмиг разрушены.

Элизия попросту вышла вперёд, сложила вместе указательный и средний пальцы правой руки, а затем провела ими горизонтально по воздуху, словно это был меч. Её прекрасные ногти на миг вспыхнули алым, а затем инсектоидов, находящихся менее чем в сотне метров, внезапно рассекло надвое.

И хотя такое зрелище не было ужасным (хоть и потрясало), но отголоски невероятной мощи Элизии всё равно заставили военных Союза ощутить страх.

– Идём дальше? – спросила брюнетка, глядя на побледневших воинов.

«Интересно, старик Роджерс понимал, кого он пригласил к нам в союзники?» – натужно сглотнув, подумал генерал Шон.

Мужчина уже собирался скомандовать продолжать рейд, как вдруг улей затрясся. Сквозь стены до них донесся звук ужасного взрыва.

– С… сэр, – раздался голос связиста спустя минуту, когда тряска прекратилась, – связь с восьмой группой потеряна.


***

К центральному залу улья приближались первая и третья группы Союза, которые возглавляли сам главнокомандующий и брат Кая. Будучи Заклинателями срединной стадии, они без проблем справлялись с инсектоидами, поэтому не нуждались в помощи остальных, чтобы защитить свои группы.

Несколькими минутами ранее их отряды встретились, поскольку их тоннели объединились в один.

– Дейл уже на подходе, – произнёс Даймонд. – Как и ожидалось, у него никаких проблем тоже не возникло.

– Отлично. Четвёртая и шестая группы тоже нас догоняют. Восьмые никого так и не встретили, а пятые и шестые немного задержатся. Хотя и у них трудностей пока нет, – ответил главнокомандующий.

Наконец-то тоннель закончился и два отряда добрались до центрального зала – покоев королевы. Однако то, что военные здесь увидели, полностью отличалось от того, что ожидали.

Трупы. Множество человеческих трупов было разбросано по огромному помещению под гигантским куполом. Члены Союза сразу опознали представителей Центрального Альянса, который перестал выходить на связь десять минут назад.

Вот только в качестве противников погибших вместо инсектоидов отряд обнаружил других людей – членов Западного Альянса.

А секунду спустя раздался взрыв. Улей встряхнуло, а из дальнего тоннеля, где предположительно находилась восьмая группа, вырвалось несколько мощных языков пламени.

– Что это значит?! – перекрикивая шум взрыва, выпалил брат Кая.

– Это значит, что вы попали в ловушку, Даймонд! – в мгновение ока оказавшись рядом с ним, произнёс Александр Уайт. – И лучше я выведу тебя из игры первым… Пространство Ночи!

Никто не успел ничего сделать, и спустя долю секунды брат Кая и Чемпион исчезли. Вместо них в воздухе повисла метровая чёрная сфера.


Глава 14. Пространственный карман.


В огромном сумрачном пространстве (что, впрочем, не мешало Заклинателям видеть здесь так же ясно, словно на небе светило солнце) появилось двое.

Мгновение назад Даймонд Эванс ощутил что его куда-то втягивает. Но, увы, как бы брат Кая ни пытался, преодолеть воздействие техники противника он не мог, поскольку находился на более низкой стадии развития.

Едва появившись в новом месте, Даймонд сразу же ушёл в сторону, что и спасло его от удара лидера Западного Альянса.

– А твои рефлексы улучшились с момента нашей последней стычки, – снисходительно произнёс Александр Уайт, появившись неподалёку.

– Что ты сделал? – приготовившись к бою, спросил генерал-лейтенант. – Где мы? Почему вы напали на нас?

– Это Пространство Ночи – одна из техник, которой Система одарила меня. И я перенёс тебя сюда, – беззаботно ответил Чемпион, который часто любил побеседовать с достойными противниками, коим он Даймонда и считал. – А напали мы… ну… у Западного Альянса было много конфликтов с Союзом Городов. Взять того же Лорда… Но если говорить открыто, то дело в этих насекомых. Мы теперь союзники.

От последней фразы у Даймонда чуть глаза на лоб не полезли. Мужчине едва удалось сохранить привычное холоднокровие, которое он перенял у брата. Однако удивление офицера можно было понять, поскольку доселе считалось, что инсектоиды не настроены на контакт.

– И ты решил предать человечество? Решил предать Землю? – с возмущением произнёс Даймонд.

Александр на мгновение застыл, а потом громко рассмеялся. Вот только Даймонд понимал, что это не более чем притворство, поскольку даже в такой момент противник оставался в полной боеготовности. Брат Кая попросту не видел ни единой возможности для внезапной атаки.

– …ну насмешил, – громко вздохнул Чемпион, закончив смеяться. – Ты что, блокбастеров пересмотрел, или как? Ну серьёзно, к чему такие пафосные фразы? Или детство в одном месте заиграло после омоложения?.. Но если говорить откровенно… – мужчина вмиг помрачнел, – то у человечества нет шансов. Каох’Сы показали мне воспоминания о своём мире. Я видел их армии, видел могущество их воинов. Этих тварей целая орда, а их познания в боевых искусствах гораздо лучше наших, – вспомнив неисчислимые легионы инсектоидов, окруживших Врата Ойкумены в их мире, Александр едва не вздрогнул. – Я же… я же имею обязательства не только перед собой, но и перед своими людьми. На моих плечах судьбы многих сотен, которые доверились мне. Для меня Западный Альянс – это не просто кучка объединившихся гильдий… Но выход есть, и не воспользоваться им я не могу… Честно говоря, я бы пригласил и вас, и Центральный Альянс, но те твари поставили слишком жесткие условия. Поэтому прости, но я…

– Да пошёл ты! – прорычал Даймонд, резко наведя на противника пистолет с подготовленной за время разговора техникой. – Падение Зари!

Яркий синий луч озарил пространство, словно вспышка. Брат Кая вложил в эту атаку порядка пятнадцати процентов максимального запаса своей внутренней энергии. На такого противника, как Чемпион, он не собирался жалеть сил.

Похожий на яркий хвост падающей кометы выстрел мог убить Александра, однако буквально в метре от цели нечто невидимое столкнулось с атакой. Пространство пошло рябью. В следующий момент траектория выстрела изменилась – пуля чудесным образом обогнула цель.

Даймонд растерялся. Одна из сильнейших его атак даже не попала в цель.

– В прошлом ты действительно представлял угрозу для меня, даже будучи слабей, – с невозмутимым видом, будто ничего не произошло, произнёс Александр. – Я навсегда усвоил, что стрелки – одни из самых опасных противников в сражении. Крайне мощные атаки, и при этом возможность сохранять безопасную дистанцию. Вам только дай время на подготовку… Я всё это прекрасно понял, особенно после нашей последней встречи почти год назад. Рука до сих пор, бывает, болит… – усмехнулся он, вспомнив старую рану. – Но, знаешь, на любой меч найдётся свой щит. Так что теперь у тебя нет шансов, поэтому лучше сдайся и не трать моё время…

– А ты действительно любишь поболтать… – огрызнулся Даймонд, резко рванув в сторону, подальше от противника.

В тот же миг в Александра полетел небольшой шарообразный предмет, и как только Чемпион понял, что это, его зрачки расширились. Всё-таки об особых гранатах Золотого ранга среднего качества он уже был наслышан.

Созданное лидером Западного Альянса пространство вновь озарилось светом, но на этот раз в десятки раз более ярким. Ударная волна оказалась настолько мощной, что не только сбила с ног отбежавшего на более чем сотню метров Даймонда, но и вызвала трещины в некоторых его костях. И это с учётом того, что брат Кая по-прежнему оставался Заклинателем срединной стадии, обладающим средним энергетическим покровом, дарующим невероятную защиту.

Когда заливший всё пространство свет начал гаснуть, поднявшийся на ноги мужчина оглянулся. Его взгляду предстала огненная полусфера, окружившая область, куда попала граната. В данный момент бушующее внутри пламя сжималось всё сильнее, находясь под воздействием символьной техники, внедрённой в артефакт.

Александр Уайт знал о подобном оружии Союза. Но никак не мог представить, что брат Кая решится его использовать, поскольку подобная граната была настолько мощной, что могла смертельно ранить даже бросившего её человека.

Увы, лидер Западного Альянса и не догадывался, что ещё несколько недель назад учёным Союза всё-таки удалось усовершенствовать это оружие, и теперь семьдесят процентов силы взрыва сжималось в десятиметровой области, из-за чего всё внутри подвергалось на порядок более разрушительному воздействию.

Даймонд считал, что даже Заклинатель конечной стадии не сможет такое пережить, если окажется в эпицентре взрыва.

– Урод! – внезапно раздался голос Александра, и брат Кая ощутил сокрушительный удар по рёбрам.

Даймонда откинуло на десяток метров. Мужчина почувствовал невероятную боль. Его кости в правой части грудной клетки сломались, пробив лёгкое в нескольких местах. Откашливая кровь, он пытался подавить боль и избавиться от пелены, застелившей его взгляд.

Когда через две секунды (что для Заклинателя могло показаться часом) Даймонд начал приходить в себя, он увидел медленно приближающегося Чемпиона. Лидер Западного Альянса выглядел неважно. Весь в крови и ожогах, он также испытывал боль.

Вот только становилось сразу понятно, что взрыв задел Александра лишь частично. Существенной же части урона ему каким-то образом удалось избежать.

«Думаешь, ты уже победил?!» – мысленно зарычал Даймонд и, преодолевая боль, вскочил.

Влив энергию в пистолеты, мужчина собрался продолжать бой до последнего вздоха.


***

В покоях королевы события разворачивались стремительно. Как только Даймонд и Чемпион исчезли, а на их месте появилась тёмная сфера, оставшиеся члены Союза Городов оказались под ударом.

Воины Западного Альянса тут же атаковали.

К счастью, военные Союза Городов были отлично подготовлены и организованы, благодаря чему смогли выдержать первый удар, а затем грамотно ответить. Однако это было лишь начало стычки.

– Активируйте экзоскелеты на максимум! – моментально разобравшись в ситуации, скомандовал старик Роджерс. – Держим оборону, нам нужно дожда…

Договорить главнокомандующий не смог. Атака двух противников заставила его мгновенно переключиться на защиту. Но как только мужчина собрался провести ответный удар, на него ринулась едва заметная тень, от которой веяло нешуточной угрозой.

Невероятно быстрая атака могла бы оборвать жизнь Роджерса, если бы не подоспевшая помощь. Резко вспыхнувшее голубое пламя заставило тень отступить. Появившийся перед главнокомандующим Дейл не позволил случиться непоправимому.

Отскочившей "тенью" оказалась симпатичная девушка, аура которой выдавала в ней Заклинателя начальной стадии.

– Повезло тебе, старик, – скривилась она, буквально выплюнув последнее слово. – Но больше ты от меня не уйдёшь!

– Я бы не советовал тебе снова испытывать удачу, – сердито произнёс Дейл.

– А то что? – нагло усмехнулась красавица. – Или думаете, что кто-то из вас сможет поспеть за моей скоростью?

– А почему бы и нет? – раздался новый голос.

Кинжалы девушки в чёрном сверкнули, столкнувшись с мечом.

– Ты ещё кто такой?! – спросила поражённая скоростью Ивсима Заклинательница. – Закалка Души?! Как ты видишь меня?!

На самом же деле юноша в любом случае не мог видеть девушку из-за врождённой слепоты. Вот только Воля Мастера воздействовала на все органы восприятия. Но, как и Каю, Ивсиму всё-таки удалось обойти это, пусть и частично.

Одним из главных преимуществ сереброволосого являлся его слух, на котором юноша сейчас и сконцентрировался. И поскольку земные Заклинатели довольно-таки паршиво использовали Волю Мастера, то Ивсиму удалось обнаружить противницу.

«Демоны! Она быстра! Точно не медленней Лэй Шэня полтора года назад, – пронеслось в голове парня. – Тот противник Кая был гораздо слабей. М-да уж. Мне её однозначно не победить, особенно с ограниченным запасом энергии… Впрочем, потянуть время я могу».

Прошла всего лишь доля секунды. Клинок Ивсима дёрнулся, а затем две фигуры вмиг исчезли, оставляя за собой видимый лишь Заклинателям размытый след.

Двое мужчин – Заклинатели срединной стадии – наконец-то приблизились к отлетевшему Роджерсу и пришедшему ему на помощь генералу Дейлу. И сразу же напали.

И пока силы Союза Городов и Западного Альянса сталкивались между собой, в покоях королевы медленно начинал кружить ветер.

Возле одного из тоннелей стояла прекрасная девушка с золотистыми волосами. Прикрыв веки и вытянув руки с зажатым в них тонким клинком, она концентрировалась на энергии и законах.

Сперва никто не замечал действий Лилии, но уже спустя минуту игнорировать внезапно появившийся в закрытом помещении ветер противники Союза не могли.

Подруга Кая не была способна видеть или каким-нибудь другим образом замечать вражеских Заклинателей, отчего и не могла помочь в борьбе с ними. Вот почему девушка решила посодействовать союзникам другим образом.

Ветер ускорялся. Вскоре обычные бойцы Союза Городов стали замечать, что их собственные движения значительно ускорились, а у врагов наоборот – замедлились. Вдобавок время от времени в разных местах сражения возникали яростные вихри из воздушных клинков, которые метко обрушивались на ряды воинов Западного Альянса.

Техника, которую Лилия сейчас использовала, называлась Ветрами Войны и являлась главной способностью её клинка Золотого ранга пикового качества, полученного ещё на Плато Поднебесья. И хотя данное умение не было предназначено для одиночных боёв и требовало много энергии, в нынешней ситуации именно Ветры Войны оказались крайне полезными, так как помогли переломить ход сражения между воинами ступени Закалки Души.

Всё-таки, хоть бойцы Союза Городов и обладали более качественной экипировкой, но, так или иначе, их было меньше. Всего двести военных против четырёхсот членов Западного Альянса. Конечно, включившиеся в этот бой Цзян Юн и Цзян Сы всего лишь вдвоём смогли выровнять расклад сил, но этого было недостаточно для получения полного преимущества.

И действия Лилии смогли его обеспечить.

Силы Союза Городов начали быстро теснить противников.


***

В другой части центрального зала кипел другой бой. Там находилось несколько десятков обычных бойцов Западного Альянса, двое Заклинателей начальной стадии и бледный парень, общавшийся ранее с Александром Уайтом от имени инсектоидов.

Они пытались уничтожить остатки Центрального Альянса. Пока их противников защищал мощный барьер, поддерживаемый всеми выжившими. Вот только долго так продолжаться не могло, поэтому члены Западного Альянса и ждали нужного момента, когда силы врагов подойдут к концу.

И когда подчинённые Чемпиона уже собирались начинать атаку, представитель инсектоидов, Джон, кое-что ощутил.

– Помогите своим. Кажется, у них появились серьёзные проблемы, – безжизненным голосом произнёс он, повернув голову в сторону сражения с Союзом.

– Тебе никто не давал права командовать, – огрызнулся один из Заклинателей.

– Вам плевать на своих друзей? Или хотите, чтобы там все погибли?.. Здесь я и сам справлюсь.

Взглянув на происходящий неподалёку бой, члены Западного Альянса помрачнели.

– Тц, – скривился тот же Заклинатель, – ладно.

Отряд отправился на выручку союзникам, отчего преимущество вновь перешло к противникам. Всё-таки Западный Альянс превосходил Союз не только числом воинов ступени Закалки Души, но и количеством Заклинателей.

У Союза Городов имелось всего девять Заклинателей, лишь три из которых достигли срединной ступени (главнокомандующий, Даймонд и Дейл). Но что касалось Западного Альянса, то помимо Заклинателя конечной стадии – Чемпиона – они также имели двух срединной стадии и восьмерых начальной.

До этого момента из подчинённых Александра Уайта сражалось восемь истинных мастеров. Военные же, в свою очередь, выставили против них семерых Заклинателей (Даймонда забрал Чемпион, а с восьмой группой, где находился ещё один Заклинатель, не было связи) и Ивсима, который тянул время, занимая одну из противниц.

Но теперь, когда ещё двое Заклинателей Западного Альянса собирались вмешаться, казалось, у Союза больше нет шансов на победу. Вот только в пылу боя все забыли про ещё кое-кого очень важного…

«Хм… Какая интересная техника, – тыкая пальцем в повисшую в воздухе тёмную сферу, размышляла Элизия. – Пространственный элемент… Чем-то похоже на сжатую область в наших Кольцах, но более высокого качества. Если я правильно понимаю, здесь создали пространственный карман, для которого эта сфера является оболочкой. Но как оригинально! Похоже, эта техника завязана не на саму себя или какой-нибудь объект, как это делается обычно, а на мастера, создавшего её. А ведь интересная задумка-то. Получается, если создатель пространственного кармана находится внутри, то разрушить технику и выйти сможет только тот, кто гораздо сильнее его. В ином случае эта область будет восстанавливаться за счёт сил создателя, пока тот не умрёт, а значит, нужно как минимум победить… Выходит неплохая такая ловушка, чтобы справиться с нужными врагами и не дать им сбежать. Кстати, снаружи структура также хороша. Честно говоря, мне, наверное, понадобилось бы половину энергии потратить, чтобы разрушить её. Впрочем, если бы у меня законы Пространства были лучше, чем у создателя сферы, то подобных проблем не возникло бы…»

Понять всё это девушка смогла благодаря двум вещам: отличной ауре гения-Заклинателя, а также некоторым познаниям в области Пути Пространства, который Элизия изредка постигала в дополнение к своим основным законам.

Собравшиеся вступить в бой два Заклинателя и несколько десятков воинов уровня Создания Источника отвлекли девушку от изучения сферы. Принцесса нахмурилась.

– Мерзость… Похоже, придётся вмешаться.

Достав из Пространственного Кольца клинок, Элизия указала им точно на направляющуюся в сражение группу.

– Казнь Сломленных, – произнесла она, сформировав технику.

Вмиг преодолев расстояние до цели и не задев никого на своём пути, незримая атака обрушилась на прибывший отряд.

Воины ступни Закалки Души умерли моментально. Их тела попросту превратились в месиво, отчего даже сложно было опознать в них людей. А что же касается пары Заклинателей, то прожили они на секунду дольше. Двое мужчин схватились за оружие – и уже стояли на коленях. Несколько мгновений в этом состоянии показались воинам часами пыток. Боль терзала их тела и души, пока они не погибли.

Внешне это выглядело так, словно из их тел вырывались алые клинки. Энергия и законы Меча буквально разорвали Заклинателей изнутри.

Техника Элизии действительно соответствовала своему названию. Ведь действовала она по принципу «чей контроль над энергией лучше». То есть девушка атаковала, пытаясь внедрить в тело противника особую вязь Ки и законов, которые "взрывались" внутри, используя силу самой цели. Однако действовало это только в том случае, если уровень контроля энергии противника был ниже, чем у атакующего. Вот и получалось, что обычные воины Закалки Души просто не могли ничего противопоставить Казни Сломленных, а земные Заклинатели начальной стадии могли в лучшем случае посопротивляться секунду или две.

Казалось бы, такая техника работает только против тех, кто заведомо слабее, и зачем её тогда вообще изучать? Вот только, если бы кто-нибудь так посчитал, то его могла бы постигнуть довольно печальная участь. Ведь не все замечали тот факт, что во время длительного боя любой воин постепенно теряет концентрацию, а значит, и контроль над энергией.

Поэтому Казнь Сломленных можно было использовать даже на равных или более сильных противниках. Конечно, это их не убило бы моментально, но точно нанесло бы определённый урон.

– Вот и хорошо, – улыбнулась Элизия. – С остальными пускай сами справляются…


***

Пробившись через барьер и одолев остатки Центрального Альянса, Джон собирался уже приступить к выполнению плана, как вдруг ощутил неимоверный всплеск силы.

– Кто это?! – выпалил растерявшийся парень. – Здесь не должно быть никого с подобной силой! Ни у Союза, ни у Альянсов нет подобных воинов! Я всё проверил! Я всё проверил!.. – вторил бледный юноша. – Это кто-то из другого мира?! Это может испортить все планы!.. Это может испортить все планы!.. Я должен что-то сделать… Простите меня, Повелитель, но я должен сделать это сейчас, иначе вы можете пострадать!

Кивнув самому себе, парень раскинул руки в стороны. В его ладонях начали формироваться алые сгустки. Однако не энергия Меча, что мог бы подтвердить любой воин, мало-мальски знакомый с законами хоть какого-то вида оружия.

То, что появлялось в руках Джона, было не чем иным, как самой настоящей кровью.

Образовав два крупных шара, парень сконцентрировался на трупах вокруг. В следующий миг к ближайшим мёртвым телам из кровавых сфер выплеснулись многочисленные струи. Буквально вонзившись в останки людей, они начали высасывать из них кровь.

«Нужно собрать как можно больше Кровавой Эссенции…»


***

Избежав пуль благодаря Барьеру Искажений, который приходилось активировать при каждой направленной атаке, Чемпион рванулся вперёд. Мужчина покрыл кулаки Техникой Пробивающего Удара, работающей по принципам воздействия на гравитацию и пространство, дабы наконец-то закончить этот затянувшийся бой.

Целясь в голову Даймонда, Александр заметил, как противник достаёт что-то из Пространственного Кольца. Догадка Чемпиона оказалась верной: брат Кая вынул третью (и последнюю) системную гранату. Бросив опасный артефакт во врага, который находился буквально в двух метрах, и используя законы Пути Магнетизма, он вытащил чеку и ускорил детонацию.

«Решил меня с собой в могилу забрать?! А хрен тебе! – взъярился Александр, собравшись отступить, но в последний момент заметив кое-что неладное. – Чёрт! Твою мать! Он уже стреляет! Выходит, он не только разобрался в ограничениях моей техники движений, но и понял, что во время её действия я не могу использовать защиту? Вот гадёныш!»

Чемпион передумал отступать. Вместо этого он протянул руки к гранате, словно намереваясь словить её.

– Сфера Аннигиляции! – выкрикнул мужчина, вложив в технику немало энергии.

Небольшой клочок пространства в одно мгновение покрылся трещинами, и оно стало разрушаться. И прежде чем граната успела сдетонировать, её поглотило небытие.

– Падение Зари! – услышал Александр в тот же миг.

«Успею!» – мысленно зарычал он, активируя Барьер Искажений.

Как и в первый раз, атака Даймонда вновь обогнула цель, уйдя куда-то за спину Чемпиону. Но не успел последний опомниться, как в его голову полетели два пистолета. Успев отбить их голыми руками, защититься от удара в солнечное сплетение Александр уже не смог.

Действия брата Кая заставили лидера Западного Альянса растеряться, за что он и поплатился. Вот только, увы, Даймонд не был бойцом ближнего боя, поэтому его удар кулаком не мог нанести серьёзного урона другому Заклинателю.

Ударив генерал-лейтенанта в ответ, Чемпион поверг его на землю. Он уже собирался добить Даймонда, но обернулся, выставив вперёд ладонь. Перед ней в воздухе резко застыла продолжающая вращаться пуля – та самая, которую брат Кая выпустил последней.

Медленно повернувшись к Даймонду с улыбкой победителя, Александр увидел, как изменилось лицо противника.

– Думал, я не успею ощутить такой маленький предмет вовремя? – спросил лидер Западного Альянса. – И ты прав, в обычных обстоятельствах я бы действительно не успел. Вот только ты не учёл, что это моё пространство, и здесь я знаю расположение всего и вся!

План Даймонда провалился. Всё, что он делал, было именно ради этого удара. Однако не сработало. Александр с самого начала знал, что пуля возвращается прямо ему в голову. Но мужчина решил до самого конца делать вид, будто ни о чем не догадывается, дабы в итоге увидеть отчаяние на лице противника.

Даймонд едва дышал. Энергии в его теле практически не оставалось, как, впрочем, и физических сил. Обливаясь потом, брат Кая едва мог двигаться.

Выложившись на полную, он так и не смог добиться желаемого. Разница в силах оказалась слишком большой…

– Ты был достойным противником, – спокойно произнёс Александр. – Спасибо за хороший бой.

Направив на Даймонда ладонь, он собирался высвободить уже практически готовую технику, как вдруг ощутил, что что-то произошло с тёмной сферой снаружи. Мгновение спустя невероятно мощный удар обрушился Чемпиону на лицо, и тот отлетел на добрых два десятка метров.

Окружив себя защитой, пошатывающийся мужчина начал подниматься, держась за разбитый нос. Наконец сфокусировав взгляд, он увидел фигуру высокого человека, появившегося перед Даймондом.

– Ублюдок, какого черта ты обижаешь моего братишку, а?! – зло спросил у него Кай.


Глава 15. Реванш.


Даймонд смотрел на брата, видя перед собой того самого короля подпольных боёв. От Кая исходила невероятная мощь. Помимо Предельной Концентрации, он уже активировал Телесные Врата Силы и Врата Скорости, благодаря чему и смог пробить энергетический покров Чемпиона.

Кай и не думал его недооценивать.

Что же касалось того, как юноша сюда попал, то дело в том, что его законы Пути Пространства были гораздо лучше, чем у Александра. Ведь, обладая особенностью «Любимец Законов», Кай смог достигнуть полного понимания всех законов данного Пути, а один, Закон Притяжения, освоил даже идеально. В свою очередь, лидер Западного Альянса имел лишь частичное понимание, хоть и достиг аж уровня Видящего.

Впрочем, стоило отдать должное Чемпиону, так как при довольно скудном качестве земных ресурсов он все равно смог приблизиться к полному пониманию большинства законов Пути Пространства первых двух уровней.

– Брат?! – громко произнёс шокированный Даймонд. – Как ты здесь оказался? Что произошло с восьмой группой?

– Попасть сюда довольно просто, – улыбнулся Кай, повернувшись к Даймонду, – во всяком случае, для меня. А восьмая группа, увы, уничтожена. На нас напал всего один инсектоид-Заклинатель начальной стадии, который, когда приблизился, внезапно взорвался. Прости, но защитить я никого не успел. Сам едва смог укрыться, да и после этого пришлось восстанавливаться…

Наконец обратив внимание на внешний вид Кая, Даймонд сразу понял всю серьёзность случившегося с восьмым отрядом. Взрыв действительно должен был произойти ужасный, если вспомнить, как задрожал в тот момент улей.

Сам же мечник был покрыт кровью: как своей, так и чужой. Вся одежда больше походила на старые рваные тряпки, а не на элитное одеяние личного ученика Клана Семи Клинков, уничтожить которое было не так уж просто.

Всё это говорило о том, что Кай пережил действительно нечто страшное. И из-за осознания этого Даймонд никак не мог отделаться от нарастающего изумления. Ведь, ощутив отголоски взрыва, а теперь видя внешний вид единственного выжившего, брат Кая не мог поверить, что юноша перед ним абсолютно цел. Всё-таки, являясь истинным мастером, Даймонд с первого взгляда мог определить, здоров ли человек.

– Кто ты такой?! – наконец окончательно придя в себя от крайне мощного удара, выкрикнул Чемпион.

Мужчина смотрел на появившегося внезапно юношу, не понимая, что происходит. Но больше всего Александра злил тот факт, что новый противник повернулся к нему спиной.

Обернувшись, Кай окинул лидера Западного Альянса уничижительным и надменным взглядом, полным холодного гнева.

– Смотрю, за эти восемнадцать лет ты не сильно поменялся, Уайт, – ледяным голосом ответил мечник.

Александр на миг застыл. В его голове моментально промелькнула мысль: «Он говорит так, будто знает меня». Однако, вспомнив короткий диалог противников, а также то, как Даймонд обращался к Каю, Чемпион всё осознал.

– Быть не может… Кайзер?! – расширились глаза мужчины. – Ты Кай Эванс?!

– А смекалка-то работает, гляжу, – саркастически ответил юноша.

– Но как? Разве ты не умер восемнадцать лет назад? Я же лично был на твоих похоронах и… погоди… Закалка Души?! Но сила твоего удара и возможность видеть меня… Впрочем, – вдруг вздохнул Александр, заставив себя успокоиться, – если это действительно ты, то меньшего я и не ожидал. Хотя твоя ступень… – поморщился Чемпион.

– Собираешься опять меня недооценить? – надменно усмехнувшись, напомнил Кай об их первой встрече, когда Чемпион не воспринял парня всерьёз, увидев его простой внешний вид, молодость и худощавую фигуру.

– Теперь я убедился. Это точно ты, Кайзер, – кивнул Александр. – Этот твой наглый взгляд я никогда ни с чьим не спутаю. И раз мне так повезло, то я требую реванша! Сразись со мной вновь, Кай Эванс!

– О, не волнуйся, – оскалился мечник. – Я и так собираюсь выбить из тебя всё дерьмо!.. Но сначала… – взглянув на брата через плечо, Кай сконцентрировался на законах Пространства.

Александр моментально ощутил воздействие на свою технику.

– Даже не пытайся. Я буду сопротивляться изо всех сил, так что высвободить брата из Пространства Ночи у тебя не получится!

– Хм, ну ладно, – пожал Кай плечами, а затем бросил Даймонду целительную пилюлю. – Восстановись пока и постарайся не покидать этого места.

Мгновенье спустя законы и энергия мечника окружили брата, после чего тот стал полупрозрачным, а его аура исчезла из пространственного кармана.

«Что?! – чуть не вскрикнул шокированный Чемпион, осознавший произошедшее. – Он владеет техникой, похожей на моё Пространство Ночи?!»

На самом же деле до сего дня Кай ничего подобного не умел. А переместить брата в отдельное подпространство смог лишь благодаря одной давней способности, которую последнее время редко когда мог использовать – копированию.

Используя энергетическое зрение и абсолютную память, Кай ещё в начале своего пути воина научился копировать чужие техники, благодаря чему смог стать сильнее. Однако чем выше он поднимался, тем меньше возможностей сделать это имел, поскольку, начиная с Серебряного ранга, любые техники относились к одному или даже нескольким элементам. И не владея этими Путями, юноша попросту не был способен скопировать их техники. Идеально запомнить структуру – да, применить её – никак.

Однако было два элемента, в которых Кай имел относительно высокие успехи: Меч и Пространство. Вот почему, если техники этих Путей не превышали Золотого ранга пикового качества (поскольку для Королевского он должен был освоить Закон Слияния), то изучить их с первого взгляда не составляло для парня абсолютно никакой проблемы.

Впрочем, "засорять" свой арсенал способностей Кай не собирался, поэтому редко когда обращал внимание на чужие умения. Техника Высвобождения Клинков была довольно универсальной, а пространственных техник он практически не видел, так как это довольно редкий и сложный элемент.

Но здесь, на Земле, ему повезло. Встреча с тем, кого Система одарила крайне необычными способностями, позволила Каю открыть для себя новые грани пространственного элемента…

– Хватит этого, – сплюнул Александр, а затем активировал технику перемещения.

Вмиг оказавшись перед Каем, он атаковал, но до цели не добрался. Парень ловко уклонился, словно предсказав движение противника, после чего явил два белоснежных клинка.

На корню подавив появившееся изумление при виде мечей Королевского ранга, Чемпион сформировал ударную технику.

– Гравитационный Разрыв! – выкрикивая фразу-активатор, Александр замахнулся на оппонента.

Сила техники поражала. Будто невидимый многотонный и неостановимый пресс, она сметала всё на своём пути. Попади под неё танк, его смяло бы и отбросило, словно пушинку.

Не успевая использовать Шаг Смещения из-за мешающего пространственного искажения – атаки Чемпиона, – Кай скрестил перед собой клинки, а затем высвободил свою истинную силу. Алая энергия Меча и синеватые частицы Холода Пустоты сплелись вокруг мечей, пока незримые для обычного глаза законы Пути Пространства уже направлялись вперёд.

Случившееся столкновение заставило Пространство Ночи задрожать, а на тёмной сфере, оставшейся в улье, на миг даже появилась трещина, моментально затянувшаяся.

Кай выстоял, даже не сделав шаг назад. Его личная сила полностью нейтрализовала таранящую технику противника, и Чемпион не мог не изумиться. Ведь ладно бы, если бы Кай просто заблокировал удар. Но нет, как оказалось, юноша буквально уничтожил Технику Гравитационного Разрыва.

Глава Западного Альянса пытался понять, как Кай это провернул (потому что энергии, судя по всему, парень потратил немного), а ответ в действительности был прост – разница в качестве понимания законов Пространства. Мечник использовал законы Меча и Холод Пустоты для защиты, а вот к Пути Пространства прибегнул для того, чтобы разбить слабые места в технике противника, полагаясь на энергетическое зрение и Предельную Концентрацию.

Таким образом Кай смог сэкономить уйму энергии, которую ему пришлось бы потратить, чтобы попытаться защититься.

Заметив секундное замешательство противника, юноша воспользовался этим. Скрестив клинки у пояса, он резко взмахнул ими. Сформировавшаяся следом Техника Высвобождения Клинков должна была бы серьёзно ранить Александра, если бы не Барьер Искажений, заблаговременно установленный им.

Две техники столкнулись.

Атака Кая продолжала напирать, пока защита Александра старалась исказить направление удара, отразив его. Увы, из-за Закона Намерения сделать это было не так просто.

И пока Чемпион пытался защититься, Кай сократил расстояние. Оказавшись справа от Александра, парень атаковал без промедления. Чтобы спастись, противнику пришлось вложить большое количество энергии.

Лидер Западного Альянса на долю секунды засветился, а затем исчез. Атака Кая и его техника пронзили пустое пространство.

– Град Крушащих Сфер, – раздался голос Александра издалека.

На мечника направилось несколько десятков небольших, буквально с яблоко, тёмных сфер. Каждая из них могла временно повысить силу притяжения в небольшой области до колоссальных значений, если бы соприкоснулась с чем-то достаточно плотным.

Кай моментально понял этот принцип, поэтому сразу отказался от попыток блокировать атаку. Вместо этого парень вновь воспользовался Шагом Смещения, дабы приблизиться к противнику. Вот только, когда мечник совершил первый скачок, рядом с ним каким-то образом очутились сразу две Крушащие Сферы.

«Что?! Его техника отреагировала на моё перемещение, и ближайшие две сферы переместились за мной! Но как?» – поразился Кай.

Чтобы не умереть в первые мгновенья от разрыва внутренностей, который могла вызвать резко возросшая гравитация, парню пришлось влить четверть всей внутренней энергии во Врата Прочности. Только после этого он устранил эффект техники Чемпиона своими законами Пространства.

В последний момент юноша едва успел избежать столкновения ещё с тремя сферами, кои приблизились, пока он стоял на месте. Увернувшись, Кай опять направился к оппоненту, но на этот раз без пространственного перемещения. Вот только даже так тёмные сферы продолжали преследовать парня, хотя теперь и не появлялись рядом с ним моментально.

При помощи сканирования ауры, Предельной Концентрации и активированных Врат Разума Каю удалось быстро разгадать секрет техники Александра.

«Вот оно что! Они двигаются за мной потому, что я нахожусь в его пространстве. Похоже, через духовную связь с самим Уайтом сферы реагируют на любой объект внутри пространственного кармана. И если я попробую ещё раз переместиться, то затяну их прямо к себе!»

Таким образом, Кай осознал, что сферы от него не отстанут, поэтому решил от них избавиться. Взмахнув правым клинком в сторону Чемпиона и послав в него алую полосу, дабы отвлечь, юноша резко развернулся, а затем направил второй меч на скопление приближающихся сфер. Спустя треть секунды в воздухе возникло столько же красных мечей.

Кай применил третье движение Техники Семи Клинков.

Сорвавшиеся в полёт мечи метко попали в тёмные сферы, вынудив их активироваться раньше, чем того желал Александр. Вот только не успел Кай закончить, как ощутил появившуюся позади угрозу.

Активированный подсознательно Шаг Отступления позволил Каю буквально в последний миг уйти от очередного Гравитационного Разрыва, после чего уже при помощи Шага Смещения парень наконец-то добрался до Александра. Бой перешел на ближнюю дистанцию.

«Его дальние атаки гораздо сильнее моих, – осознал мечник. – Мне нельзя позволять ему отдалятся!»

Добравшись до цели, Кай обрушил на неё свои клинки. Взмах за взмахом он продолжал напирать, не давая Чемпиону и малейшей возможности разорвать дистанцию.

Удары юноши были страшны. Усиленные его собственной физической мощью, законами Меча и Пространства, а также Холодом Пустоты, они заставляли лидера Западного Альянса уходить всё глубже в оборону. Вот только с каждым мгновеньем отбиваться становилось всё сложнее.

Защищался Александр при помощи особого пространственного искажения, которое покрыло его руки и ноги, словно полупрозрачная броня. Однако этого было недостаточно, и мужчине всё чаще приходилось активировать Барьер Искажений, который потреблял немало энергии.

Про энергетический покров мужчина даже и не вспоминал, поскольку для Кая тот был не более чем бумагой.

С каждым новым ударом Кая Чемпиону становилось всё сложнее. А учитывая, что Холод Пустоты уже проник в его тело после нескольких пропущенных атак, то поражение подкрадывалось к Александру всё ближе.

Однако, даже несмотря на всё это, мужчина не паниковал. Даже наоборот – он радовался. Скалясь, будто малое дитя, он буквально наслаждался боем. Каждой атакой, каждой каплей крови, каждым вздохом…

Прошло немало времени с тех пор, как Александру Уайту действительно приходилось выкладываться на все сто. Вот почему он так мечтал снова сразиться с Каем, ещё не зная, что тот умер. Но сегодня желание Чемпиона наконец-то сбылось…

Вот только и проигрывать он не собирался!

Отразив очередной выпад, мужчина активировал новую технику.

– Смена Вектора!

Кай тут же ощутил, как земля уходит у него из-под ног. Парню показалось, будто силу притяжения отключили, и в действительности так оно и случилось. Когда мечник это осознал, было уже поздно – его противник выиграл немного времени.

На самом деле, чтобы адаптироваться, Каю понадобилась всего пара мгновений, благо Предельная Концентрация и Врата Разума ещё оставались активны. Однако даже этого времени Александру хватило, дабы исчезнуть, а затем появиться вдалеке.

– Закончим же! – азартно улыбаясь, Чемпион указал на противника пальцами. – Последний Сдвиг!

Прежде чем появилась сама атака, Кай успел ощутить изменения в Пространстве Ночи. Очень быстро парень понял, что глава Западного Альянса уменьшил область пространства вдвое, чтобы использовать часть ранее затраченных сил для атаки.

Ну а в следующее мгновенье в парня полетел огромный тёмно-фиолетовый сгусток чего-то необъяснимого, однако связанного с законами Пространства. Кай сразу понял: уклониться не выйдет – атака будет преследовать его. Оставалось лишь защищаться.

Выставив перед собой клинки, юноша направил всю свою концентрацию на законы Пути Пространства. Сделав глубокий вдох, он внезапно шагнул вперёд, а затем взмахнул мечами снизу вверх. Через миг техника Чемпиона поглотила небольшое на её фоне тельце Кая…

Сразу всё в том месте взорвалось льдом, и атака замедлилась. Но не успел Александр удивиться, как вдруг почувствовал, что начинает терять контроль над своей техникой. Сосредоточившись, он стал бороться.

Противостояние продлилось всего пять секунд, что по меркам воинов подобного уровня являлось довольно большим отрезком времени. В итоге Александр Уайт всё-таки проиграл. Его техника вспыхнула, распавшись на мириады частиц. Далеко впереди показался тяжело дышащий Кай, на губах которого играла улыбка.

Он смог, он разрушил технику Золотого ранга высокого качества, положившись лишь на свои законы Пути Пространства! Но получилось у него сделать это только потому, что понимание данных законов у Кая было выше, а значит, и качество их силы находилось совсем на другом уровне.

Однако Чемпион не был слабаком. Честно говоря, Кай даже мог бы сравнить Александра с Севером – патриархом семьи Стеншет, который достиг срединной стадии Заклинателя в Алькее. Кай даже сейчас не сумел бы справиться с главой этого аристократического рода.

Противостоять же Чемпиону мечник мог только по одной причине: Александр полагался лишь на элемент Пространства, в котором сам Кай достиг большего понимания. Таким образом, собственными законами Пути Пространства, полагаясь на энергетическое зрение, парень мог эффективно бороться с техниками Заклинателя конечной стадии.

В любом другом случае юноша не справился бы даже с первой атакой – Гравитационным Разрывом, который попросту превратил бы парня в лепёшку. Моментально. Не помогла бы никакая защита, так как количество и качество вложенной истинным мастером энергии перекрывало любые его недостатки, полученные от использования запретных ресурсов.

То есть, даже имея некачественную культивацию, Заклинатель конечной стадии всё равно убил бы любого, даже самого гениального воина уровня Создания Источника. Только превосходство над элементом противника помогло мечнику спастись. Используй Александр ещё какую-нибудь стихию, Кай точно бы уже проиграл.

Справившись с Техникой Последнего Сдвига, юноша сразу же принялся атаковать в ответ.

«И правда, пора заканчивать», – улыбнулся он, а затем рассёк воздух всего одним клинком.

Даже спустя полтора года Кай так и не научился использовать эту технику сразу с двух мечей. Слишком уж сложной она была.

«Взмах, Разрушающий Пространство» сформировался.

Ощутив за мгновение до этого смертельную угрозу от Кая, Александр попытался переместиться, однако это не помогло.

Как и Даймонд, мечник смог разгадать секрет техники передвижений Чемпиона. Как в итоге оказалось, двигался не он сам – двигалось Пространство Ночи. Таким образом, Александр заранее начинал своё передвижение, ещё до того, как оно по факту происходило. Управляя этим пространственным карманом, мужчина вынуждал его двигаться вместе со всеми объектами внутри, кроме него самого.

Но у такой способности имелся минус – обладавшие отличным чутьем энергии могли заранее ощутить направление сдвига и дистанцию, основываясь на чём определяли точку перемещения Александра. Этой слабостью Кай и воспользовался.

Парень предсказал попытку уклониться, поэтому за мгновение до атаки сменил её направление. Вот почему, когда Чемпион совершил скачок, «Взмах, Разрушающий Пространство» настиг его.

В Пространстве Ночи стали появляться пустоты, а спустя миг оно и вовсе разрушилось, вернув Кая, Чемпиона и Даймонда в улей. Однако причиной этого стала не только техника мечника, но действия Александра. Мужчина вернул себе все силы, которые потратил на создание пространственного кармана, чтобы защититься хоть как-то.

Таким образом, тёмная сфера, повисшая посреди сражения между Союзом Городов и Западным Альянсом, распалась, выбросив трех человек, один из которых оказался серьёзно ранен.

Однако практически никто даже не обратил на это внимания…


***

Минутой ранее.

Массовое сражение подходило к своему концу. Представители Союза Городов побеждали. У Западного Альянса осталось всего полторы сотни обычных бойцов ступени Закалки Души, а их Заклинатели уже едва держались.

Военные могли начинать праздновать победу, как вдруг улей вновь затрясся, а воины ощутили опасность. Вот только никакого взрыва на этот раз не последовало. Бои останавливались, а в некоторых местах члены Западного Альянса и вовсе сдавались.

Тем временем всё больше и больше людей начинали замечать небольшой кровавый луч, уходящий куда-то в вершину покоев королевы, в которых никакой королевы, собственно, и не оказалось вовсе. Исходил же этот алый поток из рук странного бледного парня, вокруг которого валялось множество иссушенных трупов.

А через несколько секунд всё началось. Вершина купола над залом набухла, а затем оттуда полез некий крупный объект. И когда военные его всё-таки увидели, их сердца чуть не ушли в пятки. Ведь все они поняли, что это кокон инсектоидов. Непомерно огромный кокон…

Странная аура заполнила зал. Теперь даже бои между Заклинателями стали утихать. Никто не понимал, что происходит, однако все отчего-то ощущали иррациональный и необъяснимый страх.

– Эй… а разве не как-то так выглядел край брюха королевы? – послышался чей-то встревоженный голос.

Но ответить ему никто не смог. Люди поняли, что кокон открывается.

Огромный шар плоти разделился на четыре части, которые раскрылись, словно лепестки. На землю выплеснулось большое количество тёмно-красной и очень вязкой жидкости.

Некоторое время люди таращились на неё, недоумевая, пока кто-то снова не произнёс:

– Это… это какая-то шутка?.. – спросил побледневший мужчина, не понимающий, что его пугает, а затем нервно засмеялся. – А-ха-ха… ха-ха… ха…

Жидкость внезапно задвигалась. Собираясь в одном месте, она росла вверх и уплотнялась.

«Технику Реинкарнации прервали рано. К тому же мне не хватило еды. Эта матка позволила мне вернуть только начало ступени, а посланных вместе с ней солдат оказалось недостаточно для поглощения. Расчёты неверны. Нужно больше еды. Сильной еды, – размышляло нечто. – Хм… моя ментальность изменилась… Это из-за кровавой сущности жителей этого мира? Непривычно. Необычно…»

Собравшаяся воедино жидкость начала формировать фигуру. Руки, ноги, голову… Спустя тридцать секунд в центре улья стояло двухметровое существо. Оно походило на прекрасного юношу, однако наличие длинного и толстого хвоста с жалом на конце, сегментного, как у скорпиона, красных волос, а также третьего глаза на лбу и когтей на руках однозначно говорило, что это не человек.

Одетый в кроваво-красную мантию, которая покрывала всё его тело и сформировалась из его собственной энергии, он бездействовал. Постояв так немного, существо, идентифицируемое Системой как представитель расы Каох’Сы, взглянуло на собственную ладонь. После этого инсектоид прикрыл веки, дабы при помощи ауры осмотреть своё новое тело со стороны.

– Непривычно. Необычно… – легонько кивнуло существо, внезапно издав понятную всем присутствующим речь. Его совсем не смущали люди вокруг, так как он не видел в них никакой угрозы. – Жаль. Обойти Систему не удалось. Но ослабить ограничение всё же вышло. Теперь мне доступно не пять процентов энергии, а пятнадцать.

А ведь эти слова принадлежали не кому иному, как Элементалисту средины ступени, и это объясняло, почему ужаснулись прибывшие с Саахи воины. Ибо даже один процент внутренней энергии подобного существа был действительно огромным количеством силы для смертных и Заклинателей.

– Повелитель, – Джон остановился возле инсектоида, а затем его череп раскрылся. Внутри, как оказалось, находилось существо, похожее на крупного червя. – Я заслуживаю смерти! Я не имел права, но всё же посмел пробудить вас так рано! Нет мне прощения! Однако я не мог поступить иначе, потому как здесь появилась непредвиденная сила, способная угрожать вам!

Человекоподобный инсектоид даже не взглянул на слугу.

«Что ж, с этим уже ничего не поделать… Так или иначе, я должен отыскать Врата Ойкумены этого мира ради полномасштабного вторжения. Всё во имя Прародительницы Расы, Императрицы Шаох Каох’Сы! – мысленно воскликнул он, с фанатичной преданностью вспоминая владычицу всех инсектоидов. – Но сначала… – поднял Элементалист свой грозный взгляд на людей, – нужно разобраться с этой небольшой помехой…»

Существо оскалилось, так как ловушка сработала.


Глава 16. Все против одного.


Появившееся в улье существо невероятной мощи заставило сражение между Союзом и Западным Альянсом замереть. И пока все пялились на инсектоида, Александр моментально оценил обстановку. Мужчина понял, что сильно недооценил военных, которые к этому моменту уже практически полностью подавили его людей.

Взглянув на инсектоидов, он решил, что это его шанс.

– Джон! – выкрикнул раненый Чемпион, едва держащийся на ногах. Лишь горсть проглоченных целебных пилюль позволяла ему оставаться в сознании, пока тело восстанавливалось. – Как союзник вашей расы я прошу о помощи! Мои люди не справляются!

– Господин? – с вопросом в глазах обратился паразит, занявший тело парня, к появившемуся Элементалисту.

– Конечно, – кивнул человекоподобный инсектоид, которого сородичи знали под именем Лиу.

Протянув руку вперёд, он заставил военных ужаснуться. Но, прежде чем кто-либо из них успел хоть что-то сделать, существо кровожадно улыбнулось, и из его ладони вырвалось несколько десятков кровавых нитей.

Вот только никто и представить себе не мог, что эта атака окажется нацелена на ближайших к Лиу людей – членов Западного Альянса.

Более ста человек оказались вмиг пронзены нитями, а затем буквально за секунды превратились в иссушенные трупы. В их телах более не оставалось ни капли крови.

В первую очередь шок поразил немногочисленных выживших людей из Западного Альянса, большинством которых являлись Заклинатели.

– Тва-а-арь! – раненым зверем закричал дрожащий от ненависти Александр. Увидев мгновенную гибель стольких своих людей, каждого из которых он знал лично, мужчина не мог не впасть в ярость. – Мы же подписали контракт! Почему? Почему?!

– Идиот! – мерзко улыбнулся бледный парень, стоящий подле Элементалиста. – Вы всего лишь пища для моего господина. Духовный контракт же вы подписали с маткой этого улья, которую по своей примитивной глупости назвали королевой. Вот только где она?.. Разве она ещё жива?

Чемпион застыл будто вкопанный. Вспомнив системное сообщение, которое он проигнорировал из-за боя с Каем, Александр сразу открыл его.


Внимание!

[Духовный Контракт] между "Западный Альянс Америки" (Смотреть список членов) и Королевой Улья Уно разорван! Причина: гибель Королевы Улья Уно.


Глаза Чемпиона расширились. До хруста сжав кулаки и яростно задышав, он впился взглядом в пару инсектоидов.

– Убью… – раздался его почти неслышимый шепот, постепенно становящийся всё громче. – Убью. Убью! УБЬЮ! Я ЛИЧНО ВЫРВУ ВАМ СЕРДЦА, УБЛЮДКИ!

Увы, Элементалист даже не обратил на него внимания. Ведь Лиу интересовала другая цель.

Та, из-за которой инсектоида и пришлось пробудить так рано.

Элизия смогла заметить противника, лишь когда тот оказался рядом. Удар хвоста инсектоида заставил её изломанной куклой отлететь более чем на сотню метров. К счастью, девушка всё-таки успела сформировать защитную технику перед атакой, благодаря чему выжила. Однако без повреждений, конечно же, не осталась.

«Её фундамент хорош. Слуга был прав. Эта самка однозначно не из этого мира. Неужели у нас появились конкуренты? Если так, то нужно отыскать Врата Ойкумены как можно быстрей», – размышлял Элементалист, делая второй рывок, чтобы добить Элизию. На этот раз сдерживаться он не собирался.

Однако, прежде чем девушка успела бы расстаться с жизнью, Лиу вдруг отлетел в сторону, словно его протаранило что-то невидимое. Врезавшись в стену, существо закричало.

Наполненный болью и страданиями, крик Элементалиста-инсектоида сотрясал улей и заставлял людей хвататься за головы. Все, кто оказался недостаточно силен, моментально попадали на землю. Вот только это было ничто в сравнении с тем, что испытывал сейчас Лиу.


***

Победив Александра и выбравшись из Пространства Ночи, Кай оказался в не меньшем замешательстве, чем остальные. Вот только, в отличие от большинства, он не стоял столбом, а пытался что-то придумать.

«Старик, есть идеи? Если что, то я готов отдать тебе ту вещь».

"Сконцентрируйся на нём своим энергетическим зрением. Нужно кое-что проверить", – ответил Рун’Тан, не рассусоливая. Ведь он прекрасно понимал, в какой опасности они сейчас оказались.

Кивнув, Кай влил пару процентов Ки в глаза, после чего впился взглядом в Элементалиста. Спустя несколько секунд, не отвлекаясь на происходящее, парень всё-таки смог разглядеть душу и энергетическое тело инсектоида. Конечно, юноше это ничего не давало, однако наблюдающий за миром через его глаза Рун’Тан мог сказать очень много лишь с одного взгляда.

"Как я и думал. Это Техника Реинкарнации. Именно её я собирался использовать на тебе, когда мы впервые встретились. Если говорить просто, то при помощи этой техники душа, которая для удобства заключается в некий носитель, например, в ту мою комнату, может вновь обрести тело, – объяснил старик. – И это существо совершенно точно недавно использовало Технику Реинкарнации. Хотя как он получил такое тело, я не знаю. Возможно, это способность их расы. Например, их матки могут пересоздать самих себя в другом виде, но с такой же культивацией… ну или что-то такое. Впрочем, это не так важно".

«И мы можем это как-нибудь использовать, да?» – уловил Кай ход мыслей Рун’Тана.

"Верно. У Техники Реинкарнации есть множество минусов, и один из них – адаптация. Вселившейся душе нужно время, чтобы закрепиться в новом теле. И, вдобавок, в этот период она становится достаточно уязвимой, так как занята объединением с оболочкой. Это мы и можем использовать. Увы, убить его я не смогу. Но серьёзно ранить, думаю, получится. Только мне нужна энергия души и временный контроль над твоим телом".

«Хорошо. Надеюсь на тебя», – кивнул Кай, а затем передал управление Рун’Тану.

Старик в теле юноши сразу же призвал из Пространственного Кольца небольшую светло-фиолетовую гранулу. Полтора года назад им всё-таки удалось отыскать духовный фрукт с элементом души, который позволил Каю исцелить повреждённые узлы, а затем даже увеличить свой талант.

Однако ни один ресурс не вечен, так что и Пурпурный Кристалл Душ в конечном счёте также был использован. Со временем парень поглотил все восемь долей фрукта, пока не осталось ничего…

Кроме сердцевины растения!

В идеальных условиях стоило бы посадить её, дабы вырастить ещё один Пурпурный Кристалл Душ. Пускай на это и пришлось бы потратить не одно тысячелетие, но результат того стоил, поскольку при правильном взращивании можно было добиться для фрукта не только Королевского ранга, но и более высокого.

Однако нынешняя ситуация к подобному не располагала. И так как светло-фиолетовая гранула – семя духовного фрукта – также содержала энергию души, то не воспользоваться ею Кай не мог.

Проглотив сердцевину, Рун’Тан направил высвободившуюся силу себе в душу. Используя её, а также энергию Кая (поскольку в виде чистой души старик не имел своей собственной Ки), он принялся за создание техники.

А когда Элементалист практически добрался до Элизии во второй раз, Рун’Тан атаковал.

Техника Терзания Душ, имеющая пиковое качество Королевского ранга, моментально обрушилась на Лиу, заставив его испытать немыслимую боль.

"Жаль. Мощности не хватило. Будь у меня весь фрукт, то, думаю, он бы умер мгновенно, – произнёс Рун’Тан, когда крик инсектоида стал подавлять людей. – Так или иначе, теперь он крайне ослаблен. У вас есть шанс!"

Контроль над телом вернулся к Каю. Парень сразу ощутил, что в его Источнике теперь недостаёт около трёх четвертей энергии. Одну он потратил на бой с Александром, а остальное, видимо, потребовалось старику для атаки.

Достав из Кольца сразу три Камня Энергии, парень мигом проглотил их. Спустя пару секунд его меридианы, Источник и даже само тело буквально затопило силой. Подобное могло бы навредить энергетической структуре обычного воина Закалки Души, так как количество энергии как минимум вдвое превышало максимальный запас даже Кая, но для самого мечника это не представляло никакой угрозы. Благодаря феноменальному контролю над энергией он мог без проблем сдерживать излишки, пока не придёт время их потратить.

Ощущение бурлящей энергии окрыляло юношу. Он ещё никогда не чувствовал себя настолько хорошо.

Кай находился на пике силы!

Четверо Телесных Врат открылись в одно мгновение.

Врата Силы заставили мышцы парня будто бы увеличиться. От возросшей массы земля под ним резко просела. Врата Скорости позволили нервной системе Кая ещё быстрее передавать сигналы. Его сознание моментально "разогналось". Врата Регенерации насытили каждую клетку организма особой живительной силой. Скорость восстановления мечника возросла. Врата Разума погрузили мысли юноши в холод. Теперь любые размышления Кая протекали плавно и крайне эффективно, а сбить его концентрацию стало практически невозможно.

Вслед за этим парень активировал Предельную Концентрацию. Некогда он мог поддерживать её лишь в течение десяти минут в день, однако, достигнув уровня Создания Источника, Кай смог усилить эту способность. Теперь он мог использовать её полчаса, при этом имея возможность прерывать и возобновлять умение в любой момент. А так как поединок с Чемпионом продлился меньше десяти минут, то время у мечника ещё оставалось.

К тому же после атаки Рун’Тана инсектоид более не мог поддерживать Волю Мастера, а значит, стал видим для всех. Вот почему Каю теперь удалось использовать Предельную Концентрацию для ведения боя на полную мощь, поскольку не требовалось больше тратить часть силы для сопротивления чужой воле.

Юноша призвал законы Пути Меча и Пути Пространства, а также частицы концепции Холода Пустоты, покрыв всем этим свои клинки.

Теперь мечник окончательно подготовился к предстоящему бою, хотя и прошло всего несколько мгновений…

Элементалист приходил в себя. Боль понемногу утихала, однако полностью исчезать не спешила. Последствия атаки Рун’Тана серьёзно отразились на душе и силе Лиу.

Во-первых, ослаб не только его контроль над энергией, но и контроль над законами. Во-вторых, процесс овладения новой оболочкой оказался отброшен назад, из-за чего качество владения телом также понизилось. Таким образом, техника Рун’Тана действительно серьёзно повлияла на мощь инсектоида. И пока трещины на оболочке его души не исчезнут, восстановиться Лиу не сможет. Впрочем, для Элементалиста это не представляло слишком большой проблемы, ему требовалось лишь время для медитации.

И, конечно же, давать ему такую возможность Кай не собирался.

– Слушайте меня! – усилив голос энергией, выкрикнул парень, приводя людей в себя. – Только что я воспользовался особым артефактом, из-за которого эта тварь серьёзно ранена! Его силы уменьшились, так что даже воины ступени Закалки Души могут теперь его видеть! Это наш шанс! Мы должны уничтожить инсектоида, пока он ослаблен!

Закончив свою речь, Кай сразу же бросился к Элементалисту. К несчастью, провести успешную атаку ему не удалось. Лиу сумел вовремя среагировать и отмахнуться от парня, откинув его, будто тот ничего не весил. Однако, к своему удивлению, инсектоид обнаружил на своей руке, которой защитился, небольшой порез. И благодаря нахлынувшему удивлению инсектоид окончательно пришел в себя.

«Как этот смертный смог пробить мой энергетический покров?! – изумился Лиу. – Точно… Это ведь от него пришла та атака. Меняю цели. Теперь я должен убить его первым. Потом самку».

В то же время Кай оказался поражён не меньше. Всё-таки он усилил свою атаку, покрыв оба меча сжатой формой Техники Высвобождения Клинков. Вот только единственное, чего он смог добиться – одного небольшого пореза.

Юноша наконец-то понял, что даже в сильно ослабленном виде Элементалист срединной стадии всё равно представляет для него смертельную угрозу.

А в следующее мгновенье Кай едва успел избежать атаки Элементалиста, в последний момент активировав Шаг Отступления. Вот только так парню показалось поначалу. И лишь когда боль дошла до его мозга, он понял, что его правая рука теперь валяется в стороне. Лишь благодаря Вратам Разума и Предельной Концентрации мечнику удалось сохранить холоднокровие, дабы заметить следующую атаку инсектоида. И на этот раз ему действительно удалось увернуться, хотя длинный хвост Лиу всё-таки одним краем задел Кая, чего оказалось достаточно.

Парня с силой вбило в землю. Большинство костей треснуло, а внутренних органов – повредилось, в глазах на секунду потемнело. От верной гибели Кая спасло лишь одно – вовремя вступившие в бой союзники.

Как ни странно, первыми, кто откликнулся на призыв Кая, оказались Александр Уайт и Элизия. Именно эти двое бросились наперерез инсектоиду, дабы защитить мечника. Вот только это оказалось довольно опрометчивым решением, поскольку Лиу был гораздо быстрее и сильнее. Он запросто обезглавил бы Чемпиона и серьёзно ранил бы бывшую принцессу, если бы за миг до этого кое-что не случилось.

Углубление позади пары Заклинателей взорвалось, став ещё больше. В то же мгновенье между Элизией и Александром появилась покрасневшая фигура, от которой просто разило могучей силой. Обрушив стопу на грудь инсектоида, она отбросила его назад, а затем моментально переместилась в сторону.

Это был Кай. Получив дополнительное время благодаря самоотверженному поступку Элизии и Чемпиона, он успел активировать сильнейшую способность линии крови Небесной Девятиглавой Гидры – Буйство Жизни.

Как и раньше, парень мог применять её лишь в течение часа раз в пять дней, однако за минувшие полтора года он лучше разобрался в данном умении, отыскав способ, как усилить его. Таким образом, в данный момент все физические параметры Кая возросли аж в три раза!

Оказавшись рядом с оторванной рукой, которую откинуло на несколько метров, мечник приложил конечность к обрубку плеча. Как он и ожидал, линия крови тут же начала процесс восстановления, и уже через пару мгновений ничто не указывало на то, что Кай когда-либо терял руку.

Лиу пребывал в шоке. В его воспоминаниях сразу всплыли тексты древних трактатов, оставленных самой Императрицей.

«Эти способности… Точно эти способности! Ошибка невозможна, он однозначно отпрыск одного из тех кланов! Потомок тех, кто сверг нашу расу с вершины Ойкумены! Теперь я точно должен убить его и принести голову в дар Прародительнице! Тогда, возможно, я смогу заслужить её прощение за прошлый провал. Однако…»

«Где твоя пятиглазая метка, смертный?» – внезапно услышал Кай прямо у себя в голове, отчего чуть не потерял сознание, так как в его разум вторглась безумная жажда убийства.

"Немедленно закрой свой духовный мир! – раздался встревоженный голос Рун’Тана. – Просто представь, будто вокруг него появились неприступные стены!"

Сделав это, юноша сразу же ощутил облегчение. Чужое присутствие в собственном разуме моментально исчезло.

«Что это было?»

"Техника Духовной Связи. Проще говоря – телепатия, – пояснил старик. – И это означает, что до реинкарнации этот инсектоид был не Элементалистом, а Священным Лордом! Выходит, он решил пожертвовать собственной культивацией, чтобы выполнить здесь какую-то миссию. Теперь понятно, зачем вообще потребовалась Техника Реинкарнации…"

В реальности этот разговор занял лишь мгновение. Инсектоид уже собирался напасть на Кая, но к сражению наконец подключились все присутствующие.

Масса различных техник вмиг обрушилась на Элементалиста. Сильнейшими из них, конечно же, оказались атаки Заклинателей, а также товарищей Кая. На несколько секунд посреди зала расцвёл целый букет из техник различных Путей. Подобная массовая атака могла бы запросто стереть в порошок любого присутствующего. Однако…

– Надоело, – внезапно раздался ужасающий голос, и мощный всплеск энергии развеял окружившие Элементалиста техники, легко откинув при этом ближайших к нему людей.

Существо подняло руку. Возле его пальцев стала формироваться кровавая сфера. Начала расти. Больше и больше. Больше и больше. Шар не остановил роста, даже когда превысил размер двухэтажного дома.

И глядя на это, каждый присутствующий понимал, что подобная атака не оставит от них и мокрого места. Многие замерли, ощущая неизбежную гибель и отчаяние.

Однако не все…

– Убью! – крича во всё горло, рванул к инсектоиду Александр.

С ним к Элементалисту бросились Заклинатели Союза и Западного Альянса, Элизия, Ивсим, Лилия, Цзян Юн и Цзян Сы. Приближаясь к Лиу со всех сторон, они намеревались атаковать его изо всех сил, дабы прервать формирование гигантской кровавой сферы.

Видя всё это, инсектоид указал свободной ладонью на Чемпиона, а затем оскалился. Волна плотно сжатой энергии вырвалась из его тела, дабы отбросить всех нападающих одновременно.

Так и не добравшись до цели, воины ощутили, будто на огромной скорости врезались в непреодолимую стену. Получив травмы различной степени тяжести, они отлетели назад.

Казалось, теперь люди проиграли, так и не сумев осуществить последнюю атаку. Вот только инсектоид не сразу заметил, что среди нападавших затесался также Кай. Парень скрылся за парочкой крупных Заклинателей из Западного Альянса, на всякий случай сменив внешность и одежду (посредством Пространственного Кольца).

Конечно, Элементалист опознал бы его, однако сделать это посреди суматохи боя, когда занимаешься формированием техники, не так легко. Этим юноша и воспользовался.

Когда невидимая стена из сверхплотной энергии почти коснулась и его, парень резко перенаправил существенную часть всей энергии на усиление ног. За миг до соприкосновения он что есть мочи оттолкнулся от земли. В итоге сочетание Врат Силы, Буйства Жизни и перенасыщения ног энергией дало свой результат.

Земля позади Кая взорвалась, не выдержав мощи, что обрушилась на неё в это мгновение. Толчок ускорил парня до предела. В момент столкновения с волной энергии инсектоида юноша задрожал от давления, однако в конечном счёте всё-таки преодолел препятствие.

Продолжил движение к цели.

Конечно, у мечника ещё имелся Шаг Смещения, способный телепортировать его в любую точку в радиусе десяти метров, вот только аура Лиу оказалась слишком плотной. Из-за этого парень попросту не мог приблизиться к нему при помощи этого умения ближе чем на два десятка метров.

Заметив прорвавшегося Кая, Элементалист нахмурился и свободной рукой быстро сформировал кровавое копьё, оказавшееся пиковой техникой Золотого ранга. Увы, парень смог разбить его своей Техникой Высвобождения Клинков, которой покрыл левый меч.

А уже в следующий момент Кай очутился практически возле инсектоида, замахнувшись правым мечом. Существо усмехнулось. Оно заранее укрепило свой энергетический покров, а вторая волна сжатой энергии уже была на подходе.

Вот только Элементалист даже не подозревал, что главной силой Кая является его низкая ступень. Ведь в столь сильного воина уровня Создания Источника не мог поверить даже он, из-за чего и ошибся.

Оскалившись, парень обрушил свой меч на противника, закончив формирование "Взмаха, Разрушающего Пространство". Сам удар меча не смог и поцарапать инсектоида. Но вырвавшаяся техника прошла сквозь его энергетически покров, оставив глубокую рану на плече существа. Впрочем, для Элементалиста такое было пустяком.

Однако суть крылась в другом. Ведь Лиу даже представить себе не мог, что жалкий примат ступени Закалки Души, пусть даже сумевший его поцарапать, владеет ещё более грозной техникой. Именно поэтому инсектоид и не стал чрезмерно усиливать защиту, никак не ожидая подобного.

«Но… это что, шутка?..» – чуть было не рассмеялся инсектоид, так как Кай смог оставить лишь ничтожную рану, которая, при учёте естественной регенерации Элементалистов, могла затянуться всего за час, но тут же замолк.

Его разъярённый взгляд устремился к лыбящемуся Каю, уже отлетающему от второй волны сжатой энергии.

Инсектоид наконец понял, что парень и не стремился ранить его. Ему нужно было лишь открыть путь…

Для духовной атаки Рун’Тана!

Та огромная сфера, которую Лиу формировал уже более трёх секунд (так долго из-за того, что его душу ранили), в действительности являлась техникой Королевского ранга среднего качества. Если бы инсектоид закончил её, все присутствующие в улье люди точно бы умерли. И Рун’Тан это прекрасно понимал, поэтому решился атаковать душу Элементалиста вновь, используя на этот раз свою собственную энергию души, которую частично восстановил, когда Кай отдал ему две дольки Пурпурного Кристалла Душ.

И в таком случае… Что будет, если, например, попытаться использовать сломанную руку, а затем ещё и получить по ней мощный удар? Ответ напрашивается сам собой.

Боль. Много боли.

Страдания поглотили инсектоида, затмив его разум. Но прежде чем крик вырвался из его горла, связь между огромной кровавой сферой и Элементалистом оборвалась.

Вся формируемая существом мощь в один миг обрушилась на него самого.

Происходящее выглядело невероятно. Гигантский алый шар буквально упал на инсектоида, а затем стал сжиматься и вращаться. Казалось, будто он желает размолоть собственного создателя, но на самом деле просто таков был алгоритм действия техники.

Вот только до взрыва так и не дошло, поскольку техника успела значительной частью раствориться в потоках мировой энергии к нужному моменту.

Но тратить время зря Кай не желал.

"Минус сто лет, парень, – печально вздохнул Рун’Тан. – Дальше надеюсь на тебя".

«Да», – твёрдо кивнул мечник.

– Он не умрёт! – выкрикнул юноша, ошарашив присутствующих. – Я более чем уверен в этом. Поэтому и прошу о помощи. Когда сфера исчезнет, нужно его сковать. Лишить его возможности двигаться хотя бы на пару секунд. А так как теперь он практически не сможет создавать техники, бороться с ним станет проще.

Люди переглядывались между собой в растерянности. Но кое-кто всё же сумел совладать с эмоциями и принять верное решение.

– Вы всё слышали? – раздался выкрик главнокомандующего, который к этому моменту принял облик юного парня, чтобы не тратить лишнюю энергию. Обычно он использовал особую технику, дабы поддерживать свой прошлый облик опытного и старого ветерана, коим, собственно, и являлся. Ведь всё-таки вместе с переходом на ступень Заклинателя изменилась не только его сила, но и внешность. – Приказываю всем бойцам взять дистанцию и первыми нанести удар по врагу, как только появится возможность! А вот высший офицерский состав пойдёт со мной. Мы нападём вторыми, но уже в ближнем бою!

После этого главнокомандующий Роджерс посмотрел на Кая и кивнул. В ответ парень тоже кивнул, после чего сосредоточился.

– Мы поможем, – произнёс Александр, у которого в подчинённых остались лишь Заклинатели.

Через тридцать секунд кровавая сфера исчезла, оставив после себя лишь огромный кратер, который моментально наполнился десятками различных техник. Удар совершили практически все присутствующие, включая тех, кто собирался после этого сдерживать Элементалиста.

Но не успел хаос из техник раствориться, как раздался пугающий выкрик, громом обрушившийся на людей.

– УМРИТЕ!

Десятки кровавых нитей вырвались из кратера, метнувшись ко всем присутствующим. Защититься успели далеко не все.

Более девяноста процентов бойцов ступени Закалки Души умерли моментально. Но кроме них нити пронзили ещё и часть Заклинателей. Трое истинных мастеров Союза и четверо Западного Альянса смогли лишь растерянно взглянуть на своих товарищей, а затем, побледнев, тоже умерли.

– Действуем! – рыча сквозь зубы и подавляя при этом вспыхнувший в душе океан эмоций, образумил главнокомандующий выживших.

На миг застывшие воины заскрежетали зубами, но всё же двинулись к инсектоиду. Однако не всем удалось подавить горечь и боль утраты друзей, отчего несколько Заклинателей приблизились к Элементалисту слишком рано, за что и поплатилось жизнями.

Но, как бы это ни было жестоко, именно их глупый поступок позволил остальным осуществить свой безрассудный план. Лиу отвлёкся, чем воины и воспользовались.

Сначала инсектоид ощутил, как на него навалилось несколько десятков тонн. Это был Александр, применивший одну из своих техник Пути Пространства. Затем к Элементалисту приблизились две группы Заклинателей. В одной как раз находились главнокомандующий, Дейл, Лаура и Даймонд, которым едва удалось схватить существо за правую руку. Увы, но без серьёзных ранений не обошлось.

Заклинатели Западного Альянса все вместе схватили инсектоида за вторую.

Товарищи Кая, с помощью Элизии, смогли удержать длинный и мощный хвост Элементалиста.

Лиу оказался обездвижен. Он не мог оттолкнуть людишек энергией из-за раненой души. Кай совершил рывок к инсектоиду.

Возникнув перед ним, мечник направил клинки в голову противника, вливая в них энергию. Казалось, вот-вот всё закончится, ещё чуть-чуть, и противник будет побеждён.

Но реальность оказалась куда более жестокой.

Люди недооценили силу врага, и в один миг всё переменилось – хвост инсектоида освободился одним резким движением и насквозь пробил грудь Кая.

Предвкушение победы сменилось страхом и ужасом. Души воинов наполнило отчаяние.

– Бра-а-а-ат! – кричал в неистовой ярости Даймонд, глядя на эту пугающую картину.

С остекленевшими глазами и помертвевшим лицом Кай повис на хвосте инсектоида, словно безвольная кукла, а из дыры в его груди хлестала кровь.

Вот только пострадал не только он, но и его спутники, которых ранил невероятно сильный хвост Элементалиста.

Цзян Сы сломало руки. Лилию очень сильно швырнуло о землю – девушка потеряла сознание и сломала рёбра. Ивсиму рассекло бок одним из острых краёв хвоста. Элизии, благодаря силе Заклинателя, удалось отделаться вывихом, а вот Цзян Юну не повезло больше всех. Его живот вспорол шип на конце хвоста, выплеснувший при этом немало яда.

Казалось, всё кончено. Оставшиеся люди теперь вряд ли хоть как-то смогут победить такое чудище. И Элементалист уже собирался рассмеяться, как вдруг раздались слова:

– Нужно было бить в голову!

Глаза Лиу расширились, но сделать ничего больше он не успел. Мечи приблизились к его голове.

– Буря Мечей! – выкрикнул Кай, и белая вспышка озарила зал.

Когда всё закончилось, упавший с разрубленного хвоста парень уставился на Элементалиста, от которого осталась лишь нижняя половина тела. Большая часть торса, голова и плечи инсектоида оказались буквально стёрты мощным лучом, который проделал еще и длиннющую траншею в земле позади.

Бурю Мечей, которую Кай только что использовал, создал не он. Это была способность Парных Клинков Седой Горы, которые парень получил ещё в Клане Семи Клинков. Как и сами мечи, эта техника достигала низкого качества Королевского ранга, из-за чего обычно её могли применить лишь те, кто освоил Закон Слияния, чего Кай пока не достиг.

Однако существовали так называемые временные символьные техники. По своей сути они уже являлись сформированными умениями, которые просто никак не могли высвободиться. Вот почему им хватало лишь того, кто освоил хотя бы Закон Формы нужного Пути, чтобы вырваться на волю. С другой стороны, это создавало некоторые сложности. Например, требовалось время для активации, а также очень много энергии. К тому же такие временные символы не могли существовать слишком долго. Максимум – несколько тысяч лет.

Собственно, такой символ Кай сейчас и использовал, из-за чего на правом клинке стало на одну отметину в виде крошечного меча меньше. Всего же их изначально было ровно двенадцать: по шесть на каждый клинок.

Ну а в будущем… Если Кай всё же потратит все оставшиеся Бури Мечей, то, чтобы использовать эту способность снова, ему понадобится одно из двух: либо найти мастера-ремесленника, который восстановит их, либо самому освоить Закон Слияния, дабы использовать клинки как обычное системное оружие.

Что же касалось самого Кая, то сейчас он был обессилен. Восстановление внутренних органов и борьба с просочившимся в тело ядом высасывали его последние силы. Не умер парень только потому, что после становления истинным потомком Небесной Девятиглавой Гидры сердце перестало быть его уязвимой зоной. Теперь, если у Кая имелась энергия для регенерации, то убить его можно было, только разрушив или сильно повредив мозг.

Впрочем, даже несмотря на паршивое состояние, юноша чувствовал радость.

«Мы смогли! Королевской техники низкого качества всё-таки хватило… – вздохнув с облегчением, подумал Кай. – Теперь нужно помочь раненым».

Сделав несколько шагов в сторону, парень вдруг замер, осознав некую странность. Он понял, что системное сообщение о гибели противника и о добыче так и не появилось.

«ДУМАЕТЕ, ПРОСТО ПОВРЕДИВ ОБОЛОЧКУ, ВЫ СМОЖЕТЕ УБИТЬ МЕНЯ?!» – внезапно услышали все присутствующие у себя в голове, включая даже Кая, который закрылся от Духовной Связи инсектоида.

В следующее мгновенье останки Элементалиста превратились в кровь, которая обрела новую форму.

Инсектоид полностью восстановился.

В действительности Лиу всё ещё не мог использовать техники из-за раненой души. Вот только это ограничение никак не относилось к способностям его линии крови, которыми "Кровавое Восстановление" и "Похищение Крови" (нити) как раз и являлись.

Отыскав взглядом Кая, инсектоид оскалился и сделал шаг.

«Не успею!» – пронеслось в мыслях парня.

А затем время словно остановилось. Ускорив сознание до предела при помощи Врат Разума, Предельной Концентрации и усиления от Буйства Жизни, юноша пытался отыскать выход, но тщетно. Мечник всё отчётливей понимал, что в нынешнем состоянии никак не сможет поспеть за скоростью Элементалиста. Точнее – заметить каждое движение сможет, так как восприятие сейчас усилилось на порядок, но двигаться так же быстро – ни за что. И, что хуже всего, помочь парню не мог никто, в том числе и Рун’Тан.

Или же так Каю просто казалось?..

Вершина улья внезапно взорвалась, и, раньше чем инсектоид смог закончить первый шаг, на него обрушился неостановимый поток тёмных стрел, что разрывали Элементалиста на куски.

Так продлилось несколько секунд, пока техника однозначно Королевского ранга наконец не закончилась. После этого Кай и многие другие подняли головы. Там зияла огромная дыра, ведущая прямиком наружу.

И точно над ней парил боевой вертолёт, знак Мексиканского Альянса на котором сразу же узнали многие присутствующие. Что же касалось атаковавшего, то им оказался прекрасный статный юноша в длинном тёмном плаще и с чёрным луком Королевского ранга низкого качества в руках. И лишь увидев его, Кай понял, почему энергия недавней атаки показалась ему знакомой.

– Как и думал. Интуиция меня вновь не подвела, здесь действительно оказалось кое-что очень интересное. Кстати… ну вот мы и снова встретились, дружище, – отсалютовал Каю улыбающийся Шакс. – Смотрю, ты, как всегда, веселишься!

Тем временем в центральном зале улья будто из ниоткуда стали появляться Заклинатели Клана Яркой Луны.

«Мерзость! – сразу же раздались подавляющие мысли разозлённого Лиу, который вновь восстанавливался. – Ни за что бы не поверил, что никчёмные приматы действительно смогут заставить меня использовать трансформацию…»

На этот раз кровь не обрела форму, а продолжила расти. И, как вскоре оказалось, инсектоид принимал свое истинное обличье, превращаясь в гигантского, ужасного монстра, напоминающего скорпиона.

А Кай направил взгляд внутрь себя. Внутрь своей души.

Не желая этого, но не имея другого выбора, парень всё-таки собирался воспользоваться наградой, полученной за первое место в Великом Турнире.


Глава 17. Сила духов.


Разум парня погружался всё глубже и глубже. Так продолжалось некоторое время, пока перед "взглядом" юноши не предстала ярко сияющая и очень сложная энергетическая структура, являющаяся печатью.

Печатью Духа Меча.

Немного поглядев на неё, парень всё-таки решился. Собственным сознанием он потянулся к печати, готовясь к предстоящим трудностям…

Контроль духов – задача нелёгкая. А чем сильнее они были, тем сложнее было их подчинить. Когда Кай впервые попробовал сделать это, его ждал провал. На самом деле парень буквально находился на волоске от смерти и выжил лишь благодаря вовремя вмешавшейся наставнице Цзян Юй, которая подавила духа и насильно закрыла печать. К счастью, благодаря линии крови мечник восстановился менее чем за сутки.

Произошло же это событие из-за самой Элементалистки, которая велела своему первому ученику открыть печать. Сделала она это ради того, чтобы наглядно показать парню, насколько действительно опасно для него сейчас пытаться использовать духа. А так как ещё на Великом Турнире девушка видела, на что Кай способен, то в том, что она успеет его спасти, Цзян Юй была абсолютно уверена.

Причиной такого поведения духа являлось его стремление к свободе. Обладая душой, а значит, и неким примитивным разумом, такие существа прекрасно понимали, что их используют. И если внутри печати духи не могли ничего сделать, то когда их выпускали, дабы подчинить и поглотить, они сопротивлялись изо всех сил, стараясь убить "хозяина". Вот почему недостаточно сильным воинам нельзя было даже пытаться освободить духа.

Обычно для слияния требовалось достигнуть как минимум последнего этапа Закалки Души. Собственно, так в своё время Фэнг Бао и поступил, прежде чем открывать печать. Вот только он владел всего лишь младшим духом Камня, подчинить которого смог только на уровне Создания Источника и лишь благодаря своей огромной силе. Всё-таки, в большинстве случаев, чтобы иметь возможность сливаться с духом, требовалось достигнуть ступени Заклинателя, и только необычные гении, наподобие Кая или Фэнг Бао, могли совершить это раньше.

Вот только в награду за победу на Великом Турнире Кай получил аж среднего духа, который был гораздо сильнее младшего, а значит, даже самые сильные воины уровня Создания Источника не могли с ним справиться. Вот почему Цзян Юй запретила парню открывать печать, пока он не достигнет истинного мастерства. А до того момента нужно было лишь взращивать духа и создавать с ним связь, дабы в будущем он сопротивлялся меньше.

Однако был кое-кто, кто мог бы поспорить с наставницей Кая – Рун’Тан. Ведь он не только обладал гораздо большими познаниями в любой сфере боевых искусств, но и сам когда-то владел очень сильным духом. Поэтому старик и смог обучить парня особой духовной практике, которая позволила бы тому ускорить формирование привязанности духа, что открыло бы возможность слияния ещё на ступени Закалки Души. Но кроме этого данная методика ускоряла развитие самого духа.

Большую часть времени любой дух дремал внутри закрытой печати. И рос. Но, как и любым другим существам, духам требовалась пища, которой являлись законы их элемента. Таким образом, чтобы развивать своего духа, Каю нужно было передавать ему часть своих законов Меча.

Среднестатистические воины могли передавать от одного до пяти процентов частиц законов за один раз – больше их души не выдерживали. Ну а поскольку можно было призвать ровно столько законов, сколькими могла единовременно управлять душа, что в свою очередь зависело от качества её развития (ступени), то эти несколько процентов выходили не такими уж и большими.

Конечно, за день можно было осуществить несколько призывов, на количество напрямую влияло качество освоенных законов. Ибо, например, частично познанные законы были гораздо "тяжелее", чем идеально познанные. Вот только и этого недоставало, из-за чего среднее время развития духа до следующего уровня составляло около двух десятков лет.

Но благодаря методике Рун’Тана, высокому качеству своих законов Меча, а также великолепному фундаменту Каю удалось в разы ускорить процесс, достигнув аж сорока шести процентов всего за полтора года. Юноше оставалось подождать ещё около двух – двух с половиной лет, прежде чем его средний дух стал бы старшим.

Всё это было возможно лишь потому, что Кай передавал десять процентов каждый раз, когда призывал законы Пути Меча, а также раз в неделю проводил особую медитацию, в процессе которой насыщал духа в двадцать крат большим количеством частиц.

Но законы не просто позволяли духам расти, а, по сути, были их жизненной силой. И при слиянии с духом именно она и тратилась.

Вот почему Кай до последнего не желал открывать печать. Ведь если он сейчас сольётся с духом, то какая-то часть накопленной им за полтора года силы будет потрачена.

Но другого выбора не было.

«К счастью, даже если я потрачу всё, то снова младшим мой дух не станет…» – подумал Кай, наконец-то снимая печать.

Как только это случилось, чудовищная и яростная сила мощным напором хлынула в тело парня. В тот же миг все люди в улье ощутили резкий энергетический всплеск, больше похожий на взрыв, который задел каждого. Души воинов на миг задрожали.

Юноша открыл глаза, необыкновенный фиолетовый цвет которых словно стал ещё ярче. Пока Кай погружался внутрь себя и открывал печать, ему казалось, что это длилось несколько минут. Но на самом деле в реальности прошло всего мгновение.

Вместе с пришедшей силой мечник ощутил ярость. Ярость того, кого лишили свободы и желали использовать. Пробудившийся дух гневался, пытаясь убить носителя раньше, чем тот сможет подавить его.

Однако на этот раз Кай приготовился. Он не только стал сильнее и лучше познал законы Меча, но и усилил связь с духом, из-за чего тот атаковал не так сильно, как в первый раз. Но тем не менее у парня не было времени на затяжную борьбу. Сконцентрировав всю свою волю, он единым порывом ударил по духу. И хотя этот поступок моментально отразился на теле мечника в виде нескольких довольно глубоких порезов, своего Кай всё же добился.

Началось слияние человека и духа Меча.

Бушующая сила замерла, чтобы в следующий момент стать частью мощи парня. Запас Ки мечника увеличился в пять раз, что мгновенно отразилось на его физических параметрах, которые тоже возросли из-за энергетического покрова. Но не это стало главным проявлением слияния.

Мощь законов Пути Меча Кая увеличилась на порядок, благодаря чему его тело буквально пропиталось этими частицами. Теперь алая сила клинка сквозила в каждом его движении, каждом взгляде и даже вздохе. Для большинства присутствующих парень будто сам стал живым воплощением смертельной остроты и скорости меча.

Внешность парня также подверглась изменениям. Кончики его волос объяло алое свечение, а за плечами образовался длинный кровавый плащ. На лице юноши появилась роспись мистических красных символов, символизирующих все семь первых законов Пути Меча.

Взглянув на свои ладони, Кай увидел, что их покрыла алая плёнка, благодаря которой клинки словно слились с его руками, став их естественным продолжением.

– А тебе идёт! – произнёс Шакс, появившись рядом с мечником.

Повернув голову к лучнику, Кай окинул того взглядом. За минувшие полтора года Шакс тоже изменился. Теперь он был выше Кая, а также обладал мощью Заклинателя начальной стадии. И, судя по всему, его сила разительно отличалась от силы той же Элизии, которая была всего на несколько лет его старше.

Шакс действительно заслуживал звания одного из величайших талантов Плато Поднебесья за всю историю существования кланов.

Ну и, конечно же, умение стильно одеваться и отлично выглядеть лучник нигде не потерял. Модный чёрный кожаный плащ, черные длинные волосы, стальные артефактные перчатки, высокая тёмная обувь и отлично гармонирующая со всем этим форма личного ученика Клана Яркой Луны – вот в чем явился Шакс сейчас.

– Так вы тоже смогли выжить, – усмехнулся Кай.

– Верно. Сразу после вас к порталу добрались, – кивнул лучник. – Всё же наш клан хоть и отлично справляется со скрытыми убийствами, но в первую очередь мы специализируемся на сборе информации. Так что о планах верхушки Клинков мы давно знали, поэтому смогли подготовиться. Хотя, к сожалению, энергии в башне хватило всего на дюжину из нас.

Прислушавшись к ауре, Кай сразу понял, что в центральном зале улья действительно стало на двенадцать человек больше. Однако среди них не было Элементалистов – лишь Заклинатели, только один из которых достиг пика ступени, остальные же находились либо на срединной, либо на конечной стадии.

– Вот как… – задумчиво произнёс Кай, у которого возникло несколько вопросов. Но отвлекаться на это парень не стал, потому больше ничего не сказал.

«Выходит, остальные члены Клана Яркой Луны выжили, просто остались на Саахе? Но если так, то теперь понятно, почему среди всех кланов они отправили меньше всего людей к Нерушимой Башне. Забавно. Получается, клан Шакса обхитрил тех, кто сам хотел обмануть их».

В большинстве своём рассуждения парня оказались верны, вот только последние мысли отображали лишь частичку правды. В действительности Клан Яркой Луны никого не обхитрил. Ведь они с самого начала использовали Клан Семи Клинков. Именно они навеяли Старику Седой Горы и остальным основателям "сильнейшего" клана мысли об открытии башни, оставаясь при этом в тени.

И смогли они это сделать лишь потому, что являлись древнейшим (даже старше Клана Морского Дракона) и могущественнейшим кланом Плато Поднебесья, о чём никто и не догадывался. Ведь Клан Яркой Луны даже основали не на Саахе: его члены прибыли туда из совершенного другого мира, став там первыми людьми со времён божественной империи Бельтейз.

Что же касается других кланов, то их основали потомки беженцев, коих привели с собой члены Яркой Луны, и которые в течение следующих тысячелетий расселились по всей планете. Вот почему только клан Шакса знал полную правду о том, как люди появились на Саахе.

Пришли же в этот мир они в поисках нового дома. Практически уничтоженный в великой войне прежнего мира, поспешно сбежавший Клан Яркой Луны намеревался восстановить свои силы, а затем через пару тысяч лет отправиться дальше, отыскав для себя местечко в каком-нибудь среднем или даже ближнем мире Ойкумены. Однако присутствие на Саахе огромного количества руин империи Бельтейз заставило их остаться в новом мире подольше и даже начать строить планы по возвращению былой силы, когда даже рядовые старейшины клана превосходили ступень Священного Лорда, а патриарх был близок к божественному статусу. Всё же после проигрыша и побега они потеряли практически всё своё наследие и сильнейших членов клана, из-за чего даже остатки павшей Бельтейз казались выжившим ценной добычей.

И именно это их и подвело. Клан Яркой Луны слишком сильно задержался на одном месте, из-за чего в итоге и оказался заперт в периферийном мире после закрытия Врат Ойкумены. Тогда они и начали готовиться к переселению, тайно надоумив верхушку Семи Клинков искать части ключа.

Поначалу всё вроде бы шло гладко, но в конце концов Нерушимая Башня открылась слишком рано. Ведь клан Шакса никак не мог предсказать, что всё-таки найдётся кто-то, кроме них, кто будет знать, как правильно объединить фрагменты. В ином случае Старик Седой Горы ещё несколько веков занимался бы этим, пока Яркая Луна заканчивала бы подготовку.

Но что случилось, то случилось. Пришлось адаптироваться. Так или иначе, но главного они добились – Врата Ойкумены теперь открыты и больше не закроются, пока один из миров не будет уничтожен. Так что дело осталось за малым – собрать достаточное количество Камней Энергии, на что уйдёт всего столетие, а затем вновь активировать портал.

Что же насчёт Шакса и остальных членов Клана Яркой Луны на Земле, то их – самых талантливых представителей младшего поколения среди Заклинателей, – решили послать в качестве разведывательного отряда. Так что именно им предстоит проложить путь среди миров, по которому в дальнейшем пойдёт весь клан.

А поможет их группе в этом один очень редкий артефакт, способный оставлять особые, видимые лишь вторым подобным предметом, специальные информационные метки, которые не сможет заметить даже пиковый Священный Лорд. К тому же метки эти постоянно излучают скрытый сигнал, который вторым артефактом можно засечь даже на расстоянии двух миров. Так что след своих разведчиков Клан Яркой Луны явно не потеряет.

– Господин, что прикажете? – словно выйдя из тени Шакса, позади него появилось одиннадцать Заклинателей.

– Можете с ним поразвлечься немного. Но аккуратно. Ваши жизни в приоритете, поэтому, в случае чего, отступайте.

– Слушаемся! – ответил за всех единственный пиковый Заклинатель в группе, после чего они рассредоточились.

"Приготовься, он практически закончил трансформацию, – сообщил Рун’Тан, наблюдая за инсектоидом через энергетическое зрение Кая. – Но на этот раз, судя по всему, он больше не сможет использовать восстанавливающую способность".

Древняя душа была права. "Кровавое Восстановление", которым ранее пользовался Лиу, работало за счёт украденной у его врагов крови. Сохраняя её в своём теле, инсектоид мог восстанавливать абсолютно любую часть своего тела, пока для этого имелась кровь.

Однако Элементалисту уже дважды пришлось воспользоваться данной техникой, из-за чего его резерв практически опустел. Вдобавок за те секунды, пока он трансформировался, часть людей продолжала атаковать, заставляя расходовать остатки ресурса. Так что теперь Лиу больше не мог восстановиться.

Наконец алая жидкость сформировала серебристого скорпиона метров двадцати. Издав мощный рёв, существо обрушило одну из своих клешней туда, где стояли Кай и Шакс.

Со стороны могло показаться, что такое крупное создание должно быть довольно медлительным, однако это являлось опасным заблуждением. Конечность инсектоида двигалась так быстро, что избежать удара мог далеко не каждый. К тому же сама клешня весила столько, что оставить после атаки глубокую пятиметровую вмятину на вздрогнувшей земле для неё не составляло проблемы. Вот почему не стоило недооценивать Лиу в этой форме.

Впрочем, Шакс и Кай были немногими из присутствующих, кто действительно мог увернуться.

«Черт! – выругался мечник, внезапно появившись в сотне метров от места удара. – Если бы не сила духа, я бы точно не успел уклониться! Телесных Врат и Буйства Жизни не хватило бы. Так ещё теперь из-за того, что он увеличился, мне сложнее использовать пространственное перемещение».

Однако сдаваться юноша не собирался. Даже несмотря на возросшую благодаря трансформации мощь инсектоида, Кай намеревался напасть.

Блеснули фиолетовые глаза, а затем фигура парня исчезла. В воздухе остался лишь длинный размазанный алый след от плаща.

Очутившись менее чем в тридцати метрах от инсектоида, Кай подпрыгнул, а затем молниеносно рассёк воздух перед собой. Юноша действовал абсолютно интуитивно, положившись на подсознание и переполняющую силу. Мечник не до конца понимал, что же сделал, но оба его клинка породили "Взмах, Разрушающий Пространство". Парень впервые смог создать эту технику сразу в двух мечах, так что можно сказать, что слияние с духом позволило ему обрести новое, более глубокое понимание собственной силы.

Двойная техника, оставляющая по себе пару темных разломов в пространстве, впилась в скорпиона, спустя секунду пробив его хитиновую броню. Брызнула голубая кровь.

Юноше вновь удалось ранить Элементалиста. Вот только эта рана не только оказалась размером с ладонь, что для огромного скорпиона было комариным укусом, но и практически сразу затянулась вместе с частью естественной брони. И помогла тут не какая-нибудь техника, а банальная регенерация, которая из-за высокого значения параметра "Стойкость" неплохо развита у любого Элементалиста.

Спустя мгновенье Каю пришлось поспешно уворачиваться от метнувшегося к нему хвоста инсектоида. В итоге парень хоть и смог избежать прямого попадания, но Лиу его всё-таки зацепил. Он отправил мечника в короткий и очень быстрый полёт, который закончился крайне болезненным для парня ударом о стену.

«Вот дерьмо! – поморщился от пронзившей всё тело боли Кай, глядя на летящий к нему плевок кислоты, выпущенный противником. – Такими темпами мы ни за что не победим».

Избежав атаки, способной растворить начального Заклинателя за несколько секунд, Кай окинул взглядом поле боя. Его товарищи находились дальше всех, рядом с одним из тоннелей. Судя по всему, именно Ивсим оттащил раненных Цзян Сы, Цзян Юна и Лилию. Также там находились Даймонд и один из Заклинателей Западного Альянса, которых Лиу тоже серьёзно задел перед трансформацией.

Что же касалось немногочисленных выживших бойцов Закалки Души Союза, то в данный момент они поспешно покидали центральный зал улья, как им и приказал главнокомандующий.

Сражались теперь всего семнадцать человек. Глава Союза Роджерс и Дейл держали на себе тяжесть ближнего боя, пока Лаура, стоя за их спинами, полагалась на дальние атаки. У Западного Альянса осталось всего двое боеспособных членов: сам Александр Уайт и та быстрая девушка, с которой ранее бился Ивсим. Этим двоим помогала Элизия, которая в дуэте с последней использовала техники ближнего боя, атакуя скорпиона в ноги, пока Чемпион издали прикрывал их, применяя свои разрушительные способности Пути Пространства.

Заклинатели Клана Яркой Луны осаждали инсектоида со всех сторон.

Вот только, как бы все они ни старались, пробить невероятно прочную броню и нанести скорпиону более серьёзную рану, чем смог Кай, никому так и не удавалось. Да и сам по себе инсектоид оказался немыслимо быстр для своих габаритов, отчего воинам приходилось больше уклоняться и защищаться, чем атаковать. Впрочем, хоть это им удавалось, поскольку для огромного чудища атакующие его со всех сторон люди были словно кучка надоедливых, но очень вёртких букашек.

– Слушай, а ты помочь не хочешь? – появившись рядом со стоящим в стороне Шаксом, до сих пор так и не вступившим в бой, спросил Кай.

Взглянув сначала на мечника, потом на сражение, а затем снова на Кая, Шакс улыбнулся и, почёсывая затылок, ответил:

– Ой, извини! Совсем забыл! Сейчас-сейчас! – как всегда в шутливо-дурашливой манере произнёс он.

Но не успел лучник ничего сделать, как улей вновь потряс ужасный рёв инсектоида. Буквально мгновение назад двоим Заклинателям Клана Яркой Луны удалось провести успешную атаку, ранив Лиу в глаза.

Собственно, после этого ход сражения резко изменился. Снова ощутив боль, пускай и незначительную, инсектоид решил более не тратить время на вёртких, но не способных причинить ему особого вреда воинов. Резко развернувшись и заставив тем самым противников отскочить в стороны, Лиу нацелился на раненых, расположившихся в дальнем конце зала. Рванув вперёд с огромной скоростью, он собирался сначала расправиться с практически беззащитными целями.

– Твою ж… – выкрикивая на ходу, последовал за Элементалистом Кай, так и не услышав фразы Шакса.

– О, вот и идеальный момент, – оскалился лучник, призвав из Пространственного Кольца простую, на вид старую, деревянную стрелу, которая на самом деле являлась артефактом Королевского ранга.

В тот же момент печать в душе парня начала открываться…


***

Быстро приблизившись к раненым, среди которых находились не только товарищи Кая, но и его брат, инсектоид вскинул обе клешни, собираясь обрушить их на людей. И если Даймонд и Ивсим ещё имели шанс избежать удара, то остальные были обречены.

Лиу практически достиг своей цели, но в последний момент по его клешням ударило нечто невероятно сильное, отбросив их вверх. Это был Кай. С головы до ног залитый собственной кровью, парень едва остался в живых, поскольку его тело должно было буквально разорвать на части.

Догнав Лиу, мечник понял – обычными способами он не сможет остановить его. Поэтому Каю пришлось рискнуть. Закрыв все Телесные Врата, кроме Врат Силы, он направил большую часть силы духа Меча, а также всю собственную внутреннюю энергию именно в них.

И в тот миг, всего на какую-то жалкую долю секунды, юноша обрёл такую огромную физическую мощь, что его чуть не разорвало. Подобного усиления Кай не мог себе позволить даже с Вратами Силы. Но благодаря Предельной Концентрации, с помощью которой он в последний момент перенаправил всю эту энергию во Врата Регенерации, юноша всё же спасся.

И в конечном счёте авантюра сработала.

Кай – воин ступени Закалки Души – смог отразить прямую атаку Элементалиста срединной стадии.

Грудь скорпиона подкинуло, а хитиновая броня на клешнях покрылась гигантским количеством трещин, словно вот-вот была готова рассыпаться.

Ударная волна, созданная Каем, заставила улей вздрогнуть.

Пожалуй, впервые в жизни, пускай даже на мгновение, Лиу испытал страх перед смертным. И не успело пройти это наваждение, как Элементалист ощутил стремительно приблизившуюся к нему ауру.

– Попался! – выкрикнула Заклинательница Западного Альянса, очутившись на голове чудища. Она держала огромный пылающий клинок – сильнейшую технику в арсенале девушки. Она хотела пронзить мозг инсектоида, чтобы раз и навсегда поставить точку в этом сражении.

Она выбрала идеальный момент для атаки: скорпион все еще стоял, опираясь лишь на хвост и заднюю пару конечностей, поэтому защититься не мог.

Как минимум, так казалось девушке…

– КЕЙТ! – услышала Заклинательница встревоженный крик своего лидера.

Не понимая, откуда в голосе Александра столько ужаса, она опустила взгляд, дабы наконец-то добить инсектоида, но в итоге увидела толстое щупальце, пробившее её живот насквозь. В глазах девушки стало двоиться, накатила огромная слабость.

Стремительно бледнея, Кейтлин умирала.

– Кейт… – надломленным голосом пробубнил упавший на колени Чемпион, из глаз которого текли слёзы. Он видел смерть дочери. Даже ещё одно щупальце, оторвавшее мужчине правую руку, не заставило его хоть как-нибудь пошевелиться.

В тот же момент ещё десять щупалец, вырвавшихся из пасти скорпиона, метнулись к людям.

Видя приближающуюся атаку, Кай ничего не мог сделать. Прошло слишком мало времени, чтобы его тело восстановилось. Парень мог лишь стоять и смотреть, не имея сил даже пошевелиться. Однако за миг до, казалось, неминуемой смерти перед юношей резко очутился пиковый Заклинатель Клана Яркой Луны, отразивший атаку Лиу. Раненых товарищей Кая защитили оставшиеся слуги Шакса.

Но повезло далеко не всем. Элизии раздробило кисть, Дейлу сломало позвоночник, а главнокомандующий Роджерс лишился глаза. Еще четыре щупальца нашли свои цели среди не успевших эвакуироваться бойцов уровня Создания Источника.

Тела воинов вмиг были опустошены.

"Это плохо! – услышал Кай голос Рун’Тана. – Хоть и немного, но он снова получил кровь. Похоже, опять собирается восстанавливаться".

– Согласен. Дерьмово, – слабо улыбнувшись, попытался пошевелиться парень. – Но на самом деле уже всё равно…

Услышав ответ мечника, Рун’Тан удивился, решив, что Кай отчаялся. Но затем старик ощутил то же, что и парень. А через мгновенье это заметили уже все.

Вдали от инсектоида вспыхнула могучая, потрясающая аура, породившая всплеск неимоверной энергии, от которой часть присутствующих поёжилась.

И очень скоро всем стало понятно, что причиной произошедшего был Шакс. Как и Кай, он открыл печать, чтобы слиться с духом. Однако, в отличие от мечника, наследник Клана Яркой Луны объединился не с одним, а сразу с двумя средними духами!

С духом Стрелы и духом Тумана.

Шакс моментально преобразился. Его и без того длинные волосы стали ещё длинней, практически достигнув земли, и приобрели ярко-зелёный цвет с примесью серебристых локонов.

За спиной лучника возник длинный и развевающийся серый плащ, сотканный из тумана. На руках и ногах появилась полупрозрачная салатовая броня, а за правым плечом – такого же цвета колчан со стрелами.

Что же касалось лица Шакса, то на нём проступили мистические символы сразу двух цветов. А в зелёных глазах юноши появились небольшие точки серебристого цвета.

Наложив деревянную стрелу на тетиву, он приготовился к выстрелу.

Шакс прекрасно понимал, что использовать обычные атаки против Элементалиста бессмысленно, поэтому сразу и не вступил в бой. Вместо этого он ждал нужного момента, когда никто не сможет ему помешать. И такой момент в конце концов настал…

Мощь двух духов стремительным потоком хлынула в лук и стрелу – низкокачественные артефакты Королевского ранга. Обе вещи содержали в себе как минимум по одному временному символу атакующей техники аналогичного ранга.

«Жаль, конечно, что теперь у меня останется всего три таких стрелы, – вздохнул Шакс. – Но попробовать я должен… Иначе когда ещё я смогу попытаться убить целого Элементалиста, будучи Заклинателем?!» – оскалился он, а затем активировал сразу две техники.

– Туманная Драконья Стрела! Пронзающий Выстрел Ночи!

Две техники Королевского ранга, будто созданные друг для друга, сплелись в одну неимоверную атаку. Обретя вид тёмно-серебристого дракона с ярко-зелёными глазами и когтями, она на огромной скорости направилась к скорпиону.

К этому моменту Лиу уже всё понял. Едва ощутив всплеск энергии, он почувствовал знакомые ему законы Пути Стрелы, поэтому обернулся. Возможно, его противник и был всего лишь Заклинателем начальной стадии, но, учитывая, насколько ослаб инсектоид после техник Рун’Тана, недооценивать этот выстрел Элементалист не решился.

И как только Лиу его увидел, то сразу понял, что не ошибся.

«Что?! Подобная мощь… Сначала тот смертный, а теперь и это… Какого демона здесь столько талантливых монстров?!» – мысленно прорычал инсектоид, обрушивая гигантские клешни на извивающегося серебристого дракона.

Столкновение двух сил заставило улей в очередной раз задрожать. Взрыв и вспышка дезориентировали большинство воинов…

Но не Кая.

– Сейчас! – выпалил отчасти восстановившийся парень.

На самом деле, мечник был уже на пределе как физически, так и духовно. Его выносливость подходила к концу, а умения контролировать энергию хватило бы максимум ещё на минуту активного боя. После парень уже больше ничего не смог бы сделать.

Однако сейчас у него появился шанс, которым он должен воспользоваться!

Влив энергию в мечи и ноги, он совершил мощный прыжок, оказавшись точно над гигантским скорпионом, который продолжал блокировать атаку Шакса.

– Буря Мечей! – выкрикнул Кай, указав клинками на голову инсектоида.

Два ярко вспыхнувших луча увеличили хаос в зале, раздался мощный рёв, наполненный болью. В пространстве, и без того залитом ярким светом, возникла новая вспышка, поглотившая всё.

Спустя несколько секунд всё закончилось…

Приземлившись, Кай от слабости упал на колено, в последний момент успев опереться на клинки. Из-за недавнего усиления, чуть не убившего парня, Буйство Жизни закончилось гораздо раньше положенного, как и Предельная Концентрация, хотя её мечник ещё мог снова активировать, если бы это понадобилось. Что же касается слияния с духом Меча, то его парень отменил сам, как и сам закрыл все Телесные Врата.

В итоге юноша вернулся в своё обычное состояние.

Посмотрев вперёд, он увидел огромного скорпиона, у которого недоставало пары клешней. Существо неподвижно лежало на брюхе, не подавая никаких признаков жизни.

Облегчённо вздохнув, Кай улыбнулся и уже собрался вернуть мечи в ножны. Однако не успел он это сделать, как вдруг услышал:

"Эй, парень, – серьёзно произнёс Рун’Тан. – Он не умер! Присмотрись получше!"

Сердце юноши пропустило удар. Взглянув на Элементалиста вновь, он сконцентрировался на энергетическом спектре.

Старик оказался прав. Душа Лиу и его энергия всё ещё находились внутри тела, а значит, он жив.

"Обрати внимание на его броню. Там что-то светится", – добавил Рун’Тан.

И правда. Когда изрядно истощённый Кай присмотрелся, он заметил какой-то странный полупрозрачный покров вокруг скорпиона, испускавший лёгкое свечение.

«Что это?»

"Похоже, наплевав на духовные раны, он всё-таки смог создать технику, которой и защитился, – объяснил узник души. – И судя по тому, что показывает твой энергетический взгляд, потоки энергии в его теле ускоряются, словно до этого они полностью остановились. Я предполагаю, в ближайшее время он придёт в себя!"

Кай скривился:

– Сколько жертв, сколько сил… А он все ещё жив… Ивсим, Даймонд! – усилив голос энергией, выкрикнул он. – Нужно уходить! Эта тварь ещё жива и скоро очнётся!

Слова мечника поразили всех. Ещё секунду назад людям было сложно поверить, что они наконец-таки победили, и тут всю их радость вмиг разрушили.

– Юноша прав. Элементалист жив, – произнёс сильнейший из слуг Шакса, вгоняя ещё один гвоздь в крышку гроба надежд. – А ещё, – постучал он по полупрозрачной защите скорпиона, – вряд ли даже все вместе мы сможем пробить эту защиту.

– Вот блин! – состроил грустное лицо Шакс. – А я думал, смогу завалить его с одного выстрела. Эх… Ну ладно, значит, сваливаем…

– Но, брат, – произнёс Даймонд, – если мы просто сбежим, то, когда он очнётся, все окружающие жилые города окажутся под угрозой!

– Увы, но мы больше ничего не можем сделать, – покачал головой мечник. – Я обессилен. Вы обессилены. Шакс, – посмотрел он на лучника, который в ответ лишь отвел взгляд, словно говоря «я сваливаю», – тоже. Так что теперь Элементалисту мы ничего…

– Сделаем! – перебил Кая главнокомандующий. – Сколько ещё приблизительно времени осталось до его пробуждения?

С удивлением посмотрев на Роджерса, парень вздохнул, но всё же ответил:

– Десять, может, пятнадцать минут, – процитировал он Рун’Тана.

– Отлично! Тогда у нас ещё есть шанс. У нас найдется подходящее оружие.

Глаза мечника расширились, а брови взлетели на лоб.

– Вы хотите…

– Именно! Мы взорвём эту тварь к чертям собачьим! – оскалился главнокомандующий, став непохожим на самого себя. – Нужно лишь несколько смертников, которые не дадут ему сбежать.

Не говоря больше ни слова, Кай подошёл к застывшему гигантскому скорпиону. Приложив к его полупрозрачной защитной технике ладонь, юноша на пару секунд снова слился с духом Меча, а также активировал Предельную Концентрацию.

Спустя немного времени вокруг инсектоида появился огромный ледяной шар. Кай создал Технику Нерушимого Льда.

– Это немного… его… задержит, – тяжело дыша, рывками произнёс он. – Но не больше… десяти секунд…

Теперь всё. У Кая больше не осталось сил. Максимум, что он сейчас мог – просто двигаться.

– Эй, дружище, – вдруг обратился к мечнику Шакс. – Есть ли что-то, ради чего я мог бы сейчас потратиться?

Повернувшись к лучнику, Кай ухмыльнулся.

– Есть, – кивнул он. – Ты же ведь тоже ищешь Врата Ойкумены, не так ли?

Лучник расплылся в улыбке, хоть в его глазах и отразилось некое удивление.

– Хорошо. Тогда вот! – бросил он в инсектоида небольшой метательный ножик.

Врезавшись в сферу льда, предмет, к удивлению Кая, застрял в ней. А в следующий момент из ножа вырвались тёмные цепи, опутывающие морозную гробницу всё сильнее и сильнее.

"Хм… Похоже, что это артефакт Бельтейз", – прокомментировал Рун’Тан.

– Теперь всё, – объявил Шакс. – Эти цепи смогут удержать его ещё на минуту или две. Но если отдать им кого-то в жертву, то время увеличится. За одного воина уровня Открытия Акупунктурных Точек где-то тридцать секунд. За обычного Заклинателя начальной стадии ещё минуты три. Единственное условие – жертв должно быть не меньше трёх!

Люди уставились на лучника. Практически у каждого в голове пронеслась одна мысль: «Ублюдок!». Однако вслух никто так ничего и не сказал.

– Я согласен! – произнёс главнокомандующий.

– Стой, Роджерс, – сердито произнёс его старый друг, Дейл. – Не хватало нам ещё главу Союза Городов потерять. Я пойду.

– Дейл прав. Командир не должен погибать вместо своих солдат, – добавила Лаура. – Ты миллион раз спасал нас в прошлом, пришла пора вернуть хоть один долг.

– Но вы… – зло сжав кулаки, запнулся главнокомандующий. – Вам всё равно не хватает третьего.

– Я отомщу… Отомщу этой твари за всё. За всех! – держась за обрубок плеча, безумно забормотал Александр, потерявший сегодня всех дорогих себе людей. – Роб, Западный Альянс теперь твой. Надеюсь, ты станешь лучшим лидером, чем я… – бросил он напоследок единственному выжившему союзнику, а затем обратился к Шаксу: – Что нужно сделать?


***

Прошло всего пять минут с того момента, как Кай применил Технику Нерушимого Льда, а он вместе с товарищами и немногочисленными выжившими уже поспешно покидал Хьюстон. А помогли им в этом члены Мексиканского Альянса, на чьих вертолётах воины сейчас сбегали из этого злосчастного города.

Почти через двадцать минут, когда они достаточно отдалились, на горизонте поднялся огромный огненный гриб.

Ядерная ракета ударила по улью.

– А мне вот до сих пор интересно, что бы мы могли получить от Системы, если бы всё-таки сами одолели Элементалиста? – разглядывая вспышку радиоактивного ада, задумался Шакс.


Глава 18. После рейда.


Медленно открыв глаза, Кай наконец завершил пятичасовую медитацию. Однако, заглянув внутрь себя с помощью энергетического зрения, юноша понял, что ему придётся ещё не раз прибегнуть к ней. Причина крылась во внутренних травмах, полученных парнем в бою с Элементалистом, после которого прошло уже три дня.

Тогда Кай по-настоящему достиг максимума своей силы, за что чуть не поплатился жизнью. Использование огромного запаса энергии среднего духа Меча для предельного открытия Телесных Врат Силы должно было убить мечника, но благодаря Предельной Концентрации ему удалось вовремя остановиться, сохранив себе жизнь. Вот только без последствий это не обошлось: организм юноши получил огромное количество внутренних повреждений.

Конечно, Кай обладал невероятной даже по меркам Элементалистов регенерацией, однако не всегда и не везде она могла справиться – у всего во вселенной есть свой предел. Вот и в данном случае линия крови парня могла лишь медленно восстанавливать сильно покалеченное тело, что затянулось бы на года. Хотя, будь юноша обычным человеком, его дальнейшее развитие было бы обречено, так как с такими травмами ни один нормальный воин не смог бы больше культивировать в должной мере.

Вот только Кай и близко не был обычным воином, что позволяло ему преодолеть подобные трудности. Однако ждать несколько лет до полного исцеления он не желал, поэтому решил найти способ ускорить процесс. И уже спустя сутки размышлений и экспериментов над собственным телом юноша отыскал решение, которым стала Техника Спирального Вращения Ки Жизни, изученная им когда-то в древнем подземном городе.

Данная техника, которая некогда требовалась парню для более качественной закалки тела, являлась также отличным руководством по обогащению тела силой и его исцелению. Таким образом, Кай понял, что, вращая внутреннюю энергию согласно этой технике, он затронет все труднодоступные для его Ки участки организма, что кардинально ускорит восстановление, так как в обычных случаях она туда практически не попадает.

И вот, проведя первую подобную медитацию, мечник сразу же ощутил результат: внутренних повреждений стало намного меньше. Однако до полного исцеления оставалось ещё немало, и, по собственным подсчётам, придётся провести ещё около пятнадцати таких медитаций. Так что полного восстановления он сможет добиться приблизительно лишь через две недели.

Поднявшись, Кай размялся, а затем, вспомнив кое-что, обратился к Рун’Тану:

«Старик, скажи, а ты знаешь что-нибудь о пятиглазой метке? – поинтересовался парень. – Если говорить конкретней, то эта такая небольшая татуировка в виде пяти разноцветных глаз, расположенных близко друг к другу. Три в ряд сверху, и два снизу. Цвета: белый, голубой, зелёный, чёрный и синий».

"Хм… Дай-ка подумать… – произнёс Рун’Тан. – Честно говоря, я, конечно, многое знаю, но про такое вроде никогда не слышал. А это нечто важное?"

Немного задумавшись, Кай кивнул:

«Думаю, что да».

"Ну, раз так, я попробую покопаться в воспоминаниях. Может, на что-то похожее и наткнусь".

Ответ Рун’Тана не удивил мечника. Всё-таки за тысячи лет старик узнал очень много. Однако, не обладая идеальной памятью, отыскать в глубинах разума всё сразу было попросту нереально. Но, к счастью, узник души Кая в прошлом достиг довольно высокой ступени на пути развития, благодаря чему обладал действительно феноменальной памятью по меркам простых людей. Поэтому он на самом деле мог вспомнить практически что угодно, просто для этого требовалось некоторое время. Можно было сравнить это с походом в библиотеку, где всего лишь и нужно, что отыскать верную полку с книгой.

«Буду очень признателен», – улыбнулся парень, а затем покинул свою комнату.

Кай заинтересовался меткой после слов Лиу, раздавшихся у юноши в голове. Инсектоид почему-то считал, что она должна быть у мечника. И, честно говоря, юноша бы мог и не обратить на это внимания, если бы не воспоминания о собственной смерти, в которых фигурировала описываемая татуировка.

Выйдя из комнаты, юноша прошёл по коридору до нужной двери. Но не успел он постучать, как изнутри раздалось: «Заходи!». Пожав плечами, Кай открыл дверь и вошел.

И застыл от удивления.

– Ха! Я снова победил! – воскликнул Шакс, бросив геймпад и поднявшись с дивана. – Однако какие же интересные вещи есть в этом мире, не так ли, Кай?

Лучник подразумевал телевизор и игровую консоль, за которой он и его сильнейший подчинённый сейчас развлекались, гоняя какую-то игру.

– Ага… – выдохнул Кай, изумляясь, как легко и быстро Шакс разобрался в земной технологии.

– Сант, можешь быть пока свободен, – обратился лучник к подчинённому. – Возвращайся к остальным.

– Да, господин, – поклонился тот, а затем вышел из комнаты.

– Поговорим? – наконец спросил Кай, когда они остались вдвоём.

– Конечно, поговорим, – расплылся в улыбке Шакс, кивнув на кресло.

Сев напротив лучника, Кай на несколько секунд прикрыл глаза. Собеседник не мешал ему, поэтому комната погрузилась в тишину.

– Итак, – наконец посмотрел на лучника Кай, – вы, как и мы, ищете Врата Ойкумены?

– Верно, – кивнул Шакс. – Но меня несколько удивило, что ты знаешь истинное название Нерушимой Башни.

– Так я же последний ученик Клана Морского Дракона, или забыл уже?

Шакс слегка улыбнулся, однако по его глазам всё равно нельзя было понять, о чём он думает.

– Что ж, в бою против Элементалиста вы нам сильно помогли, и я об этом, конечно же, не забыл, – продолжил Кай. – И раз Врата нужны нам обоим, то предлагаю объединиться.

– Честно говоря, я не против. Вот только… – вдруг прищурился лучник, – насколько это для меня выгодно? Если говорить конкретней, то я имею в виду местонахождение Врат Ойкумены в этом мире.

– Это не проблема, – откинувшись на спинку кресла, позволил себе улыбнуться Кай. – Технологии местных в определённой сфере очень хорошо развиты, как, думаю, ты уже и сам успел заметить. Так вот, с их помощью люди смогли создать отличную поисковую систему, которая позволила нам найти Цзян Дао.

– Так вот оно что! – блеснули глаза Шакса, осознавшего всё.

Кай кивнул, а затем продолжил:

– Таким образом, мы знаем приблизительную зону поиска, поэтому остаётся лишь ждать, пока люди Союза не найдут Врата.

– Это обнадёживает. Вот только им нужно поспешить, иначе будет слишком поздно.

– О чём это ты?

– А вспомни, друг мой Кай, каким образом активировали портал на Саахе?

Сцена смерти тысяч людей, из которых Нерушимая Башня буквально высасывала все силы, моментально предстала перед парнем.

– Вижу, что помнишь. Но я тебе ещё кое-что расскажу. Для активации Врат нужна энергия. Много энергии. Например, для одного обычного воина уровня Открытия Акупунктурных Точек нужно около сотни Камней Энергии! Что же до уровня Создания Источника, то для такого человека понадобится аж триста Камней. Но это для обычного. Для тебя, имеющего большой запас сил и даже среднего духа Меча, придётся потратить как минимум пятьсот Камней Энергии. А про Заклинателей и Элементалистов я уже и не говорю. Там затраты превышают не одну тысячу.

Внешне Кай всё так же оставался спокойным, никак не проявляя своего удивления. Конечно, парень знал, что для любого пространственного переноса нужна энергия. И чем больше объект в энергетическом плане, тем выше затраты.

Однако юноша и представить себе не мог, что межмировой перенос требует такого огромного количества энергии. Теперь становилось понятно, почему Клану Семи Клинков понадобилось приглашать так много людей в день открытия башни.

Что же касалось Камней Энергии, то они считались относительно редким ресурсом даже на Плато Поднебесья. Ведь если вспомнить, то даже внутренним ученикам кланов в среднем выдавалось лишь по одному Камню Энергии в год. Подобных учеников насчитывалось от десяти до двадцати тысяч, в зависимости от клана, поэтому количество камней всё равно оставалось небольшим, так как его хватало максимум для переноса одного-двух Элементалистов начальной стадии.

Если же говорить о самом Кае, то изначально он имел около десятка Камней Энергии. Однако из-за последних событий, случившихся на Земле, парню, увы, пришлось потратить большую часть этого ресурса.

– Теперь я понял, к чему ты ведёшь, – позволив себе небольшую задержку, ответил Кай. – На Земле не получится принести в жертву столько сильных воинов, потому что здесь их попросту нет в нужном количестве. Да и ресурсов пока немного. Но тогда зачем нам спешить?

– А потому, что верхушка Клана Семи Клинков – далеко не дураки. На Саахе они воспользовались жадностью и глупостью других кланов, но в следующих мирах такое могло не пройти, что высшие старейшины прекрасно понимали. Вот поэтому они активно готовились несколько последних десятилетий, поэтому в Пространственном Кольце Цзян Дао сейчас хранится по-настоящему огромное количество Камней Энергии… Теперь понимаешь, Кай? Цзян Дао – наш единственный шанс перейти в следующий мир сейчас, а не через несколько веков!

Ничего не ответив, Кай посмотрел на потолок, некоторое время размышляя. Спустя полминуты он вернулся к разговору.

– Тогда ты прав. Нам действительно нужно поспешить… Но с чего ты взял, что Цзян Дао вообще захочет взять нас собой?

– А вот здесь, друг мой, – наклонившись вперёд, улыбнулся Шакс, – мы должны уже сами справляться. Честно говоря, у меня хватит ресурсов для моего отряда, но вот в чём проблема… Портал требует энергии не только для переноса каждого отдельного объекта, но ещё и для начальной активации. И вот Камни Энергии для этой самой начальной активации в необходимом количестве есть лишь у одного человека – Цзян Дао. Таким образом, мой план состоит в том, чтобы найти башню, а затем договориться с учеником Старика Седой Горы. А что касается тебя и твоих друзей, то думайте сами, чем вы сможете заинтересовать Цзян Дао.

– Ясно… – резко выдохнув, улыбнулся Кай.

Юноша прекрасно понимал Шакса. Всё-таки мир боевых искусств – жестокий мир, так что альтруизм здесь сродни крайне редкому ресурсу. Воины практически всегда действовали ради собственной выгоды, и винить их в этом глупо. Так что Кай совсем не обижался, даже если слова лучника могли показаться эгоистичными и грубыми. Мечник отлично осознавал, что наследник патриарха Клана Яркой Луны ничего им не должен.

– Кстати, давно хотел узнать… А почему на Землю пришёл только Цзян Дао с небольшой группой молодых Элементалистов? Куда делись остальные высшие старейшины, патриарх и сам Старик Седой Горы?

– О! Это довольно-таки занимательная история. Хочешь послушать?

В ответ Кай кивнул, и Шакс стал рассказывать ему об основателях Клана Семи Клинков, об их перерождениях и о планах на Цзян Дао. Обладая талантом настоящего рассказчика, лучник смог практически сразу захватить внимание Кая, детально и в красках описывая историю практически двадцати тысяч лет. Его повествование затянулось аж на несколько часов…


***

Прошло ещё четыре дня, во время которых произошло одно важное событие – похороны.

В бою с Элементалистом погибло много людей. В тот день Союз Городов потерял не только около двух сотен отборных бойцов ступени Закалки Души, из-за чего основные силы военных уменьшились аж на две пятых, но и семерых Заклинателей, верхушку организации.

Из числа истинных мастеров у Союза остались только главнокомандующий Роджерс, который в сражении потерял правый глаз, и брат Кая – Даймонд, которому повезло отделаться лишь несущественными внутренними повреждениями. И хотя это был серьёзный удар по Союзу, способный даже пошатнуть их положение, военные не отчаивались. Благо уже имелись пятеро воинов, которые в ближайшие полгода должны достигнуть ступени Заклинателя, хоть немного восстановив силы организации. Эти пятеро, кстати, были одними из тех немногочисленных бойцов, которым удалось выжить в битве с Элементалистом.

Но на фоне двух других крупных объединений Америки Союз выглядел не так уж и плохо. Ведь если вспомнить, Центральный Альянс потерял всех своих лидеров и основных бойцов. Западному же досталось не меньше, поскольку по количеству погибших Заклинателей и воинов ступени Закалки Души они оказались на первом месте.

Таким образом, три главные силы на территории бывших США, а то и на обоих континентах, серьёзно ослабли. И это не могло не сказаться на геополитике. Ведь уже сейчас в Союз Городов поступило несколько просьб о присоединении от городов Центрального Альянса, который остался практически беззащитным. Так что можно было предположить, что в ближайшем будущем их объединение гильдий, вероятней всего, сольётся с военными. Впрочем, часть городов, конечно же, уйдёт к Западному Альянсу, у которого всё-таки остались некоторые силы, не принявшие участия в том ужасном сражении.

Однако пострадали не только земляне, среди погибших оказался и один из товарищей Кая – Цзян Юн. Честно говоря, юноша мог бы пережить вспоротый живот, но справиться со смертельным ядом Элементалиста воин уровня Создания Источника не сумел.

Молодой, немного наивный и очень вежливый парень, вечно называвший мечника старшим братом. Кай не испытывал сильной привязанности к Цзян Юну, однако известие о его гибели всё равно заставило юношу поникнуть.

«Ответь мне, ты действительно хочешь идти по пути боевых искусств? По пути, на котором тебе вечно будут сопутствовать страдания?» – сразу вспомнились Каю слова старика Джонго.

Цзян Юна не хоронили. Как положено на Саахе, а также во множестве других миров Ойкумены, Кай, Лилия, Ивсим, Цзян Сы и Элизия выразили погибшему товарищу своё уважение, общими усилиями растворив его тело в мировом потоке праны…

Что же касалось остальных спутников Кая, без травм они тоже не обошлись. Но благодаря статусу личных учеников они имели множество редких ресурсов, в том числе и целебных, поэтому товарищи мечника смогли практически полностью восстановиться за прошедшую неделю.

Вспоминая обо всём этом, Кай шёл за братом, направляясь в зал совещаний. Вскоре к ним присоединился Шакс с подчинёнными, которых также решили пригласить на совет. Остальные, как стало известно мечнику от Даймонда, уже ждали там.

Когда Кай с братом и Шакс со своими людьми вошли, кое-кто резко встал. Воспользовавшись техникой движений, Лилия моментально оказалась перед лучником, направив на него свой меч.

– Никогда не думала, что снова увижу твоё мерзкое лицо, – процедила девушка, гневно глядя на убийцу своего дедушки.

– И я рад видеть тебя, красавица, – улыбнувшись в ответ, произнёс Шакс.

Вокруг Лилии уже кружили многочисленные воздушные лезвия, способные вмиг лишить жизни обычного воина уровня Открытия Акупунктурных Точек. Вот только, находясь к девушке ближе всех, Шакс стоял максимально расслабленно, словно его обдувал приятный морской ветерок, а не смертоносные порождения законов и энергии. Парню действительно было абсолютно плевать, поскольку воздушные лезвия Лилии даже не могли поцарапать его энергетический покров.

– Ублюдок… – поморщилась она. – Я требую дуэл…

– Ты уже проиграла, – не дав ей даже договорить, произнёс внезапно очутившийся на одном из стульев Шакс. Закинув ноги на стол, он использовал тонкий клинок Лилии как пилочку для ногтей. Девушка лишь спустя секунду поняла, что осталась без оружия. Заметить перемещение лучника смогли только Заклинатели, Кай и Ивсим. – Лучше успокойся и сядь на место. Сначала давай послушаем этих господ, собравших нас здесь, – бросил он ей обратно меч, а затем с улыбкой посмотрел на свои идеально подрезанные ногти.

В итоге Лилии удалось успокоиться, подавив гнев. Она и так понимала, что не ровня Шаксу.

Собрание наконец началось.

– Кхм… Итак, – произнёс главнокомандующий, когда все сели по местам, – мы в конце концов обнаружили разыскиваемую вами башню. А если точнее, информацию о ней. И, судя по всему, так называемые Врата Ойкумены с девяностопроцентной вероятностью находятся здесь, – на экране с картой Земли появился небольшой круг, – в Сибири.


Глава 19. Тренировка перед вылетом.


Находясь в своём духовном мире, Кай из последних сил поддерживал защиту. И когда длительность его концентрации достигла предела, в мир души волной ворвалась могущественная сила, обрётшая форму иглы. Но прежде чем атака нанесла хоть какой-то урон, всё исчезло.

– Неплохо, – кивнул Рун’Тан. – На этот раз ты держался гораздо лучше. Успехи налицо!

– Ага… – коротко ответил сильно уставший Кай, духовная сила которого была истощена.

– Но некоторые проблемы с защитой у тебя всё же есть. К тому же ты так и не научился поддерживать её подсознательно, – резюмировал старик.

В данный момент, пока в реальном мире Кай проводил последнюю восстановительную медитацию с Техникой Спирального Вращения Ки Жизни, для чего ему более не требовалось поддерживать полноценную концентрацию, в мире души парень тренировался с Рун’Таном. Целью этой тренировки было освоить защиту от духовных атак, чем мечник занимался уже пятый день.

Началось всё с того, что Рун’Тан внезапно сообщил, что пришла пора научить Кая хоть каким-то способам противостояния техникам, нацеленным на душу. Ведь если обычную атаку можно остановить бронёй или энергетическим покровом, то в случае духовного удара это не поможет. И так как парень будет встречать всё больше и больше противников, среди которых непременно найдётся хоть один Мастер Душ, то без должной защиты Кай никогда не сможет одолеть подобного врага.

Сподвигло же Рун’Тана на все это недавнее сражение, во время которого инсектоид дважды вторгся в духовный мир Кая, используя телепатию. И тогда старик понял, что юноше, да и всем остальным в улье, сильно повезло, что противник оказался адептом элемента Крови, а не Мастером Душ. Ведь, будь он им, то запросто бы защитился от атаки Рун’Тана, а затем бы убил всех присутствующих, поскольку никто из людей не обладал даже минимальной защитой души. После этого Рун’Тан и решил обучить Кая хоть чему-то в данной сфере, поскольку это обязательно понадобится.

Почти полторы недели старик ожидал, пока юноша восстановится, прежде чем начать тренировки. И в итоге это случилось.

Для начала Рун’Тан поведал об основных принципах духовных атак, к коим отчасти относилась и телепатия. Во-первых, практически все действия Мастеров Душ осуществлялись при помощи аур и были нацелены лишь на оболочку души. Искра же оставалась неуязвима, а энергия души практически не могла быть подвергнута внешнему воздействию. Вот поэтому и оставался для работы лишь третий элемент.

Во-вторых, не все техники, связанные с душами, требовали энергии. Например, та же духовная связь, она же телепатия, нуждалась лишь в тонком и очень умелом обращении с собственной аурой, чем обладали существа ступени Священного Лорда или просто умелые Мастера Душ, изначально тренирующие свои ауры.

Ну, и в-третьих, духовное воздействие при помощи ауры – это обоюдоострый клинок, который может ранить и самого Мастера, поскольку для нападения ему приходится открывать свою душу перед целью. Но в таких случаях у атакующего практически всегда душа сильнее защищена, поэтому ему редко когда стоит опасаться ответа.

После этого Рун’Тан объяснил Каю, как проводятся сами духовные атаки. Первым делом цель должна находиться в пределах ауры Мастера Душ, чтобы он мог воздействовать на неё. Конечно, существовали ещё атаки, основанные на вещах с духовным следом, но это также в определённом роде относилось к первому условию, да и не собирался старик углубляться в это.

Таким образом, исходя из вышесказанного, Каю стоило понимать, что лучше держать дистанцию с Мастерами Душ, дабы не очутиться слишком близко к их ауре. В других случаях, если не считать предметы с духовным следом, подобные воины практически не имели шанса атаковать.

Было лишь одно исключение – Мастера Душ, достигшие Сферы Души. Такие воины уже могли делать свои атаки в некоторой степени материальными, что позволяло им метать духовные техники, словно обычные, выходя за рамки ограничения ауры. Собственно, так Рун’Тан и атаковал в первый раз инсектоида, потому что не желал демонстрировать чужую ауру в теле Кая.

Затем старик поведал, что когда обычный Мастер Душ атакует, то своей аурой проникает в духовный мир противника, даже если тот ещё не открыт. Вот почему защититься от подобных атак могут только те, кто уже открыл для себя мир души, чего могут достичь далеко не все Заклинатели начальной и срединной стадий. Именно из-за этого воины, специализирующиеся на Пути Души, являются одними из сильнейших на первых ступенях развития, поскольку им по факту практически никто не может сопротивляться. Спасает лишь то, что Мастерство Душ – это крайне сложная область боевых искусств, которая требует не только огромного таланта, но и нуждается в особой предрасположенности к контролю ауры.

Делятся же духовные техники на три типа: воздействующие, атакующие и защитные. Первые нацелены на работу с оболочкой души. Например, та же телепатия как раз относится к этому типу. Но в большинстве своём Мастера Души используют подобные техники для двух целей: целительство (если оболочка повреждена, что когда-то было с Улией) и воздействие на разум.

Некогда Рун’Тан уже рассказывал Каю, что оболочка души, вероятно, может хранить разум существа. И именно поэтому при помощи очень многих техник первого типа можно манипулировать воспоминаниями, искажать восприятие (Воля Мастера работает по похожему принципу), внушать навязчивые идеи, разрушать личность или формировать дополнительные личности, воздействовать на интеллект и многое другое. Ретрансляция своих мыслей (телепатия) – лишь самое безобидное из арсенала Мастеров Душ.

Что же до духовных техник атакующего типа, то их задача значительно проще – убить цель посредством разрушения или нанесения ран оболочке её души. Подобные техники являются крайне энергозатратными, из-за чего в бою Мастера Душ могут применить их в среднем два-три раза. Именно из-за этого Рун’Тану пришлось съесть семечко Пурпурного Кристалла Душ, чтобы создать свою атаку из энергии души, которая на порядок эффективней обычной Ки (формировать же энергию души самому невозможно, так как она совсем не похожа на ту же энергию Меча. Так что не все элементы природы имеют свою энергию). В противном случае старику пришлось бы использовать всю силу Кая, когда он находился бы в объединённом с духом состоянии. Но даже так подобная техника всё равно была бы несколько слабее той, что в тот день создал Рун’Тан.

Последние же – защитные духовные техники – нужны были для противостояния первым и вторым. Они, наоборот, не требовали большого количества энергии, а иногда и вовсе не нуждались в ней. Ведь основными элементами защиты души являлись воля и правильная настройка духовного мира. И именно последнему Рун’Тан обучал Кая.

В защите воля воина играла роль топлива, что поддерживало бы броню. Однако сила воли и её развитие зависели лишь от самого человека, поэтому особо помочь в этом старик не мог. Впрочем, несколько простых методик закалки воли он всё же поведал парню.

Но сконцентрировался Рун’Тан всё-таки на принципах правильной настройки мира души. И для начала решил обучить мечника основным трём видам духовной защиты: защите восприятия, защите разума и защите оболочки души.

Начал старик тренировки с защиты восприятия, с чем Кай уже был немного знаком. Ведь именно нечто похожее парень делал и сам, когда при помощи Предельной Концентрации и Врат Разума сопротивлялся Воле Мастера. Собственно, поэтому юноша и смог относительно быстро освоить данный вид защиты. Таким образом, в дальнейшем он сможет использовать все сто процентов Предельной Концентрации для ведения боя, а не для блокировки Воли Мастера.

Закончив с этим, они перешли к изучению защиты разума, что далась Каю сложнее. Для её создания требовалось особым образом свернуть духовный мир внутрь самого себя, а затем создать вокруг него довольно-таки сложную энергетическую структуру. Впрочем, благодаря абсолютной памяти юноша достаточно быстро справился с последним. В действительности ему даже пришлось потратить больше времени на манипулирование миром души на таком высоком уровне, что оказалось довольно сложным и утомительным занятием. Но, так или иначе, с этим видом защиты Кай справился всего за полтора дня, хотя обычно ученикам требовалось не менее нескольких недель.

Что же касалось защиты оболочки души, то она была самой сложной для освоения, пускай даже и походила больше всего на обычную технику. Ведь даже несмотря на феноменальную скорость изучения Каем техник, для этой требовалось научиться оплетать энергией саму оболочку души. Мечник обладал идеальным контролем Ки, но все равно с трудом сформировал нечто подобное, так как взаимодействовать с оболочкой собственной души требовалось предельно аккуратно.

В итоге Кай всё же смог создать примитивную защиту оболочки, которая содержала достаточное количество ошибок и уязвимых мест. Так что юноше ещё предстояло потратить немало времени на тренировки, чтобы отточить свое умение, в чем крайне успешно помогал сам Рун’Тан.

Кстати, как и защита оболочки, остальные два вида защиты также требовали энергии, хотя и в малом количестве. Она требовалась для регулирования прочности воздвигаемых духовных барьеров, поскольку, в зависимости от противника, атаки, нацеленные на душу, могли быть разной мощи и ранга.

Так что, чисто теоретически, Кай мог бы даже блокировать духовную технику Королевского ранга, если бы обладал достаточной энергией. Ибо всё-таки все три вида защиты, освоенные им, не считались Системой полноценными техниками, а значит, являлись практически универсальными. Всё зависело лишь от количества вложенной энергии и силы воли воина, которая требовалась непосредственно для поддержания защиты.

– Что ж, думаю, на сегодня можем закончить, – произнёс Рун’Тан. – Не стоит перенапрягать душу, а то можно и повредить её.

Кай завершил тренировку души и на следующие полтора часа сосредоточился на Технике Спирального Вращения Ки Жизни, дабы окончательно восстановить тело. Лишь после этого парень открыл глаза, выйдя из медитации.

Поднявшись, юноша размялся, а затем направился в душ. Не то чтобы Кай был грязным после тренировки, поскольку энергетический покров позволял практически не беспокоиться о гигиене, но обволакивающее тепло струй он любил. Так что с возвращением на Землю мечник стал заядлым посетителем душевой.

Спустя полчаса, вдоволь нанежившись, парень вышел в гостиную. Не торопясь одеваться, он подошел к большому зеркалу в углу комнаты. В нем Кай увидел высокого юношу с длинными тёмными волосами и гармоничным спортивным телосложением. И несмотря на действительно огромную силу, тело мечника не бугрилось мышцами, а выглядело идеально сбалансированным.

Честно говоря, при взгляде на себя Каю казалось, что подобная внешность несколько нереальна и что обычные люди не могут так хорошо выглядеть. И в целом юноша был прав, поскольку достижение новых ступеней давало не только больше силы, но отражалось и на облике существа, делая его прекрасным. Вот почему среди тех же личных учеников кланов практически отсутствовали люди даже просто миловидные.

Насмотревшись на себя, Кай частичкой сознания сконцентрировался на Пространственном Кольце. Делал это парень уже практически на автоматизме. Спустя долю секунды на мечнике появились одеяния личного ученика Клана Семи Клинков. Тёмные, стильные и очень качественные – они были крайне удобны, поэтому Кай так и не начал использовать земную одежду. К тому же эти вещи сами по себе являлись артефактами Золотого ранга, хоть и низкого качества, что делало их невероятно полезными.

После этого Кай покинул отведенное ему жильё, направившись к тренировочному комплексу для сильнейших воинов Союза Городов. В своё время именно там проходил спарринг между ним и Даймондом, когда он раскрыл свою личность брату.

Без проблем добравшись до места, юноша собрался приступить к новой тренировке. Ведь его тело наконец восстановилось, что позволяло больше ни о чём не беспокоиться.

Заняться же Кай собирался освоением новых техник и умений. Последние несколько дней, не считая восстановительных медитаций и тренировок защиты души, он занимался особыми медитациями, в которых раз за разом просматривал воспоминания поединка с Александром Уайтом и сражения против инсектоида. Ведь любой бой – это не только испытание, но ещё и шанс. Шанс стать сильнее. Шанс расширить своё понимание боевых искусств. И кто, как не Кай, с его абсолютной памятью и энергетическим зрением, был способен этим шансом воспользоваться?

Таким образом, юноша поставил себе три задачи: проанализировать сражение против Элементалиста, отыскав в нём собственные ошибки, разобраться в техниках Чемпиона, которые мечник прекрасно запомнил, и освоиться с немного увеличившимся пониманием законов Пути Меча, пришедшим после первого успешного слияния с духом.

С первым пунктом плана Кай закончил ещё вчера, что позволило ему немного улучшить свой стиль боя, положившись на новообретённый опыт. А вот что касалось умений погибшего лидера Западного Альянса и новых граней понимания законов Меча, то с этим парень как раз сейчас и хотел разобраться.

И первым делом юноша призвал законы Пути Пространства. Прикрыв глаза, он сконцентрировался на них, по памяти формируя техники Чемпиона, а также видоизменяя их, подстраивая под себя. В итоге спустя шесть часов и десяток разрушенных боевых манекенов в тренировочном зале, Кай получил несколько новых системных сообщений.


Открыта [Техника Искажения Веса]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое. Прогресс: 100%

Изучена [Техника Пространства Ночи]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое. Прогресс: 100%

Открыта [Техника Клинка Гравитационного Разрыва]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое. Прогресс: 100%

Открыта [Техника Продвинутого Барьера Искажений]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое. Прогресс: 100%


Как и указывалось в названии, первая техника позволяла временно изменять вес любого объекта. Конечно, Кай уже владел Шагом Невесомости, который имел схожее действие, но обладал двумя серьёзными недостатками. Во-первых, он действовал только на тело пользователя и на вещи, которых тот касался. Во-вторых, Шаг Невесомости позволял лишь уменьшить вес, но не увеличить его.

Техника Искажения Веса не имела этих недостатков. Её можно было использовать и на отдалённые предметы, а также повысить вес чего-либо. Впрочем, без Шага Невесомости сформировать эту новую технику Кай бы не смог, поскольку именно её часть юноша скомбинировал с одной из способностей Чемпиона, выделив их сильнейшие стороны.

Использовать же Технику Искажения Веса Кай намеревался в основном для двух целей: улучшения собственных движений и манипуляции весом мечей, дабы увеличить мощь своих атак.

Что же касалось Техники Пространства Ночи, то изучить её юноша решил ради тех случаев, когда ему придётся сражаться более чем с одним противником.

Последние две техники являлись изменёнными версиями похожих умений Александра, кои Кай улучшил и адаптировал под себя.

Техника Клинка Гравитационного Разрыва стала новой ударной способностью парня, предназначенной для использования с мечами в бою на средней и близкой дистанции. А вот Техника Продвинутого Барьера Искажений являлась продуктом улучшения обычного Барьера Искажений посредством внедрения в него основных элементов Шага Смещения. Так что теперь любые атаки не просто отклонялись, а буквально телепортировались в сторону. Впрочем, главные недостатки данной техники так никуда и не исчезли: она осталась очень энергозатратной, и для каждой достаточно мощной атаки требовалось ставить новый барьер.

Закончив со стихией Пространства, Кай перешёл к законам Пути Меча. Слияние со средним духом Меча позволило ему ещё глубже заглянуть в тайны мироздания, связанные с его видом оружия, и не воспользоваться этим юноша попросту не мог.

Таким образом, парень ещё около восьми часов провёл в медитации, прерываясь несколько раз на практику. Итогом стали усовершенствованные формы Техники Высвобождения Клинков, что была основным атакующим умением Кая. Как и ранее, он мог использовать эту технику в виде алого росчерка, выпускаемого при взмахе, покрова, требуемого для усиления самих мечей, и крупного креста, являющегося изначальной формой этой техники.

Сами по себе эти формы не изменились, но благодаря новым крупицам понимания законов Меча Каю удалось улучшить их, сделав чуть мощнее и экономнее в плане энергетических затрат.

Улыбнувшись результату в виде идеально рассечённой надвое системной бронированной плиты, с которой такое сотворила сформированная парнем атака, Кай вернул мечи в Пространственное Кольцо. Будучи полностью довольным результатом проведённой тренировки, он открыл меню характеристик.


Параметры:

Возраст: 20

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Души

Уровень: Создание Источника


Характеристики:

• [Мощь]: 111,45

• [Скорость]: 106,97

• [Выносливость]: 112,63

• [Стойкость]: 125,02

• [Ментал]: 80,46

• [Энергия]: 332,62

• [Свободные]: 0


Способности:

• [Техники Низшего Ранга. Смотреть]

• [Техники Земного Ранга. Смотреть]

• [Техника Высвобождения Клинков]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Пяти Невесомых Шагов]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Нерушимого Льда]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Морозного Касания]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Взмах, Разрушающий Пространство]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Семи Мечей]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Искажения Веса]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Пространства Ночи]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Клинка Гравитационного Разрыва]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое

• [Техника Продвинутого Барьера Искажений]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое


Законы:

• Путь Меча (Слышащий): Закон Отражения, Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Намерения.

• Путь Меча (Видящий): Закон Формы.

• Путь Пространства (Слышащий): Закон Отталкивания, Закон Притягивания, Закон Сотворения, Закон Разрушения.

• Путь Пространства (Видящий): Закон Формы.

• Концепция Холода Пустоты: среднее понимание третьего слоя.


Особенности и экипировка:

• [Истинный потомок Девятиглавой Небесной Гидры]

▬ ○ [Шесть Телесных Врат]

▬ ○ [Нет пределов – нет границ]

▬ ○ [Буйство Жизни]

• [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: Заблокировано.

• [Клятва] данная Рун’Таном Шаквиром. Возможно отказаться.

• [Любимец Законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других.

• [Малый Энергетический Покров]: характеристики физического тела увеличены на 10% от общего запаса энергии.

• [Проявление Души: Предельная Концентрация]

• [Полное Скрытие Ауры]

• [Предметы Серебряного ранга. Смотреть]

• [Предметы Золотого ранга. Смотреть]

• [Парные Клинки Седой Горы]. Ранг: Королевский. Качество: Низкое

• [Средний Дух Меча]. Прогресс развития: 24%.


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.

• [Качественный рывок!] Основываясь на ваших предыдущих успехах в изучении законов, а также резкого скачка субстанции «Энергия Души» вопреки нормам, вы получаете особенность [Любимец законов].

• [Преодолевая границы смертного! (1)] За единоличную победу над Мастером (Заклинатель начальной ступени), будучи при этом смертным (Закалка Души, Создание Источника), вы получаете [Нефрит Памяти](автоматический выбор).


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 995 лет.


Помимо увеличившегося числа освоенных техник, у Кая также немного возросли физические характеристики. Связанно же это было с тем, что мечник чуть не разрушил своё тело, влив во Врата Силы слишком много энергии. Таким образом, из-за того, что юноша всё-таки сумел относительно быстро восстановить полученные в тот момент повреждения, сработала одна из особенностей его линии крови «Нет пределов – нет границ», благодаря которой организм парня вновь стал сильнее и крепче.

Однако без потерь не обошлось. В том бою Каю пришлось слиться со своим духом, из-за чего теперь прогресс его развития составлял лишь двадцать четыре процента вместо сорока шести. Поэтому можно было сказать, что за пару минут он потратил практически половину того, чего достиг аж за полтора года. И теперь придётся ждать ещё больше, прежде чем его дух наконец станет старшим…

На этом тренировка Кая подошла к концу, и он поспешил вернуться к остальным. Ведь уже через несколько часов им предстоял вылет в Россию.


Глава 20. Полёт.


Кай с товарищами направлялся к аэродрому, где их ожидал небольшой военный самолёт, на котором они должны были отправиться в Россию. В Новосибирск, откуда и пришла информация о Вратах Ойкумены.

Шакс также собирался в полёт со своими людьми, как и брат Кая. Ведь именно Даймонда назначили ответственным за миссию, а также за налаживание контакта с российскими властями.

Конечно, на первый взгляд могло показаться, что отправлять одного из двух Заклинателей на другой конец планеты не самая лучшая затея, но такое суждение было неверным. Ибо военные Союза Городов отлично понимали важность получения контроля над Вратами Ойкумены, поскольку угрозу вторжения инсектоидов уже смогли ощутить на себе.

Таким образом, в Сибирь отправлялось тридцать три человека, из которых пятнадцать – бойцы уровня Создания Источника, принадлежащие к отряду Даймонда.

Воинам не пришлось долго ждать, и уже через десять минут их самолет поднялся в воздух.

Началось очередное путешествие…


***

Шло время. Полёт длился уже несколько часов, в течение которых воины медитировали. По крайней мере, пришельцы с Саахи. Земные бойцы были далеки от этого, поэтому откровенно маялись от скуки.

Что же касалось Кая, то он тоже погрузился в своё сознание. Занимался парень изучением Нефрита Памяти, обретённого благодаря достижению, и Кристалла Знаний, полученного в качестве добычи с Лорда. Юношу с самого начала заинтересовали эти предметы, но времени досконально изучить их у него практически не было. К счастью, теперь у мечника появилось почти двадцать часов, которые он мог потратить на их исследование.

Конечно, во время поездки к улью Кай тоже занимался изучением Нефрита Памяти и Кристалла Знаний, но тогда он лишь разобрался в энергетической структуре артефактов и основных её принципах. Полная же картина функционирования этих двух вещиц всё так же оставалась для него неясной. Но теперь юноша собирался закончить с этим, чтобы наконец попытаться выполнить свою затею.

Как и в прошлый раз, Кай первым делом взялся за Кристалл Знаний, благодаря которому можно было моментально изучить что угодно. Медитируя над этим артефактом, парень только через шесть часов смог остановиться.

Открыв глаза, он тяжело вздохнул.

«Похоже, использовать Кристалл Знаний для своей затеи я не смогу, – покачал мечник головой. – Мне просто никак не удастся изменить информацию на нём…»

После этого Кай вернул вещицу в Пространственное Кольцо, а затем достал оттуда Нефрит Памяти. Пришло время исследовать этот артефакт.

Окружив его собственной аурой, парень смог погрузиться сознанием в предмет, продолжая изучать его энергетическим взглядом. Тщательно исследуя каждую частицу артефакта, Кай стремился ничего не упустить.

Так прошло ещё пять часов. И когда уже юноше начало казаться, что он потратил время впустую, неожиданно он кое-что заметил, а затем его осенило.

«Точно! И как я сразу не понял? Мне не нужно менять информацию, я просто должен создать её с нуля! Но вместо того чтобы использовать оболочку души, я могу применить эффект духовного отпечатка, который тоже можно наполнить воспоминаниями!»

Кивнув самому себе, юноша вновь достал Кристалл Знаний, а затем сконцентрировался на нём, открыв Врата Разума.

«Итак, в первую очередь я должен отсоединить вот эту часть энергетической структуры от остальной. Но как мне это сделать, не повредив артефакт? – задумался Кай. – Хм… А если так?.. Сработало. Отлично. Как и ожидал, законы Пространства лишь временно отключили часть схемы, а не навредили ей. Так-с, а теперь нужно поработать с основным участком. Как там старик говорил? Это фрагмент оболочки души, преобразованный Системой в удобный для неё вид, наподобие ядра? В таком случае и я могу влиять на него, – кивнул парень. – Ведь сначала я должен стереть это ядро, чтобы сделать идентичный аналог, но уже из чистой энергии. Затем нужно наполнить его моим духовным отпечатком, чтобы была информация. И вот тут возникает главный вопрос: как это правильно сделать?»

Размышлял Кай ещё час, тщательно раздумывая над всеми вариантами. В итоге парень остановился на трёх способах, как минимум один из которых, по его мнению, должен был сработать.

Чтобы осуществить задуманное, юноше пришлось достать ещё два Кристалла Знаний, которые он взял у брата. Всё равно информация на них была практически бесполезной, поэтому и использовать их никто не спешил.

Попробовав первый способ, Кай увидел, что артефакт быстро покрылся трещинами, и его привычное лёгкое свечение исчезло. Во внутренней структуре Кристалла всё оказалось практически полностью уничтожено, поскольку основной ее элемент распался, вызвав эффект домино, отчего разрушилось и всё остальное.

Выбросив испорченную вещицу, мечник переключился на вторую. Теперь он собирался испытать другой способ. И вот, стерев при помощи законов Пути Меча трансформированный в символ фрагмент оболочки души, юноша снова начал создавать духовный отпечаток, параллельно воссоздавая из обычной энергии ядро энергетической структуры.

На этот раз Кристалл Знаний не треснул и его структура не распалась. Вот только и этот артефакт теперь можно было выбрасывать, поскольку он попросту перестал работать, став обычной безделушкой, а не системным предметом.

«Чёрт! – мысленно выругавшись, поморщился Кай. – Теперь остался только один Кристалл. Значит, сейчас нужно действовать максимально аккуратно. Надеюсь, третья попытка всё же будет успешной…»

Юноша уже собирался вновь стереть оболочку души в артефакте, хоть на этот раз и третьим способом, как вдруг раздался голос Рун’Тана:

"Не уверен, что это сработает", – спокойно произнёс он.

«О! Старик! Ты уже закончил медитацию?» – обрадовался Кай.

"Да, – ответил Рун’Тан. – И, кстати, думаю, что могу тебе помочь".

«Я внимательно слушаю!»

"В общем, как я заметил за две твои попытки, структура артефактов начинает разрушаться сразу, едва ты стираешь заключённую в неё часть оболочки души. Исходя из этого, можно сказать, что работа Кристалла полностью завязана на наличие этой самой оболочки".

«Хм… – задумался юноша. – Такое, в принципе, возможно, так как я не мог вначале обратить на это внимание, потому что полностью сконцентрировался на формировании духовного отпечатка».

"Понимаю. Честно говоря, я бы и сам мог такое не заметить, если бы не наблюдал и за второй твоей попыткой".

Кай нахмурился.

«Но если это так, то каким образом мне тогда действовать? Ведь переписать ядро у меня не выйдет».

"Не волнуйся. В твоём случае, кажется мне, есть один вариант. Ведь благодаря уникальному умению контролировать любую энергию ты можешь не убирать оболочку души, а подменить её! Тебе нужно лишь заблокировать существующую оболочку, а поверх неё создать свой аналог с духовным отпечатком, который и будет использоваться при активации Кристалла".

«Звучит интересно, – задумался Кай. – Но как мне отгородить оболочку души?»

"Тут у тебя два варианта: либо воспользоваться законами Пространства, либо применить защитную технику души, которой я тебя недавно обучил. Но лучше используй и то, и другое. Так больше шансов".

«Хорошо», – кивнул парень, а затем сосредоточился на последнем Кристалле Знаний.

Мечник сделал, как ему и посоветовал Рун’Тан, и артефакт остался цел. Однако, ощутив успех, Кай не стал заранее праздновать, а спокойно продолжил работу. Теперь ему предстояло сформировать внутри собственного духовного отпечатка нужную информацию, взятую из личных воспоминаний.

Заняло всё это у юноши два часа, в течение которых он заполнял артефакт своими знаниями, связанными с боевыми искусствами. Туда вошли познания о ступенях, о различных ресурсах, зельях и пилюлях, о боевых стилях, о ключевых аспектах законов и о многом другом. Вдобавок Кай сохранил внутри духовного отпечатка часть истории своей жизни, начиная со времён Кальтии и заканчивая Великим Турниром.

В итоге парень увидел следующее системное сообщение.


Внимание!

Вы изменили предмет [Кристалл Знаний: Техника Барьера Обжигающего Пламени].

Создан предмет [Временный Кристалл Знаний: информация Кая Арнхарда].


"Как и ожидал, без недостатков не получилось, – констатировал Рун’Тан. – Выходит, теперь из-за твоего вмешательства Кристалл просуществует лишь около сорока дней…"

«Это не так уж и плохо, – ответил Кай. – Главное, что я в итоге смог добиться своего».

"Кстати, раз уж ты с этим закончил, я хотел бы сообщить тебе хорошую новость. Я всё-таки нашёл кое-что в своих воспоминаниях, что, возможно, связано с описанной тобой пятиглазой татуировкой".

«Да?! – удивился обрадованный Кай, и не надеявшийся, что Рун’Тан действительно что-то обнаружит. – Расскажешь?..»

Но не успел старик ответить, как самолёт сильно тряхнуло, и все воины моментально вышли из медитации. Люди не понимали, что происходит, а к их самолету по небесам тянулась яркая красная полоса. Однако стоило присмотреться получше, как сразу становилось понятно, что это всего лишь энергетический след.

След, образованный огромными кровавыми крыльями человекоподобного существа с алыми волосами и длинным скорпионьим хвостом.

А в следующий миг все, кроме Кая и Рун’Тана, услышали в своих головах давящий на сознание пугающий голос:

«ИНТЕРЕСНО, СТОИТ ЛИ МНЕ ВАС ПОБЛАГОДАРИТЬ ЗА ПОДСКАЗКУ О МЕСТОНАХОЖДЕНИИ ВРАТ ОЙКУМЕНЫ, ИЛИ ВСЁ-ТАКИ ЛУЧШЕ ЗАСТАВИТЬ ПОМУЧАТЬСЯ ПЕРЕД СМЕРТЬЮ?!» – оскалившись, прорычал Лиу.


Глава 21. Время на побег.


Безумная, кровожадная аура заполнила самолёт, даже несмотря на то, что её источник находился более чем в десяти километрах. Все пассажиры воздушного судна, в том числе и Кай, который не слышал слов Лиу, но заметил вражескую попытку вторгнуться в свой духовный мир, а также вспомнил саму ауру, сразу поняли, кто их преследователь.

На несколько секунд в салоне повисло тяжелое молчание, которое первым нарушил Даймонд. Включив рацию, он связался с кабиной пилотов:

– Ускорьте самолёт до предела, – приказал брат Кая. – Сколько нам ещё осталось до Новосибирска?

– Два часа, командир, – ответил ему один из пилотов. – Но если ускоримся, то за полтора долетим.

– Чёрт! – вдруг выругался Даймонд, кое-что осознав. – Так мы и наших потенциальных союзников подставим под удар…

– В таком случае, может…

– Никаких "может"! Сделайте всё, чтобы самолёт разогнался как можно сильнее! Мы обязательно должны оторваться от этой твари, иначе… В крайнем случае, отменим посадку и полетим дальше. Выполняйте!

– Уже делаем, сэр!

Выключив рацию, Даймонд тяжело вздохнул и откинулся на спинку пассажирского кресла.

«Эта сраная тварь! Какого хрена она вообще жива?! Ради чего тогда своими жизнями пожертвовали Дейл и Лаура? Ради чего?!» – злился он.

Схожие мысли одолевали не только Даймонда, но и всех остальных, что совсем не удивительно. Всё-таки силу ядерного оружия, особенно после недавнего его использования, прекрасно понимали все присутствующие. Вот почему сам факт того, что Лиу выжил, был невероятен.

– Я помогу, – неожиданно произнесла Лилия, прикрыв веки.

Кай первым понял, что задумала девушка, поскольку увидел её активировавшуюся Ки и законы. Это и помогло юноше осознать, что Лилия собралась при помощи своего Пути Ветра хоть немного ускорить самолёт.

Могло бы показаться, что и Ивсим с Каем могли бы помочь, поскольку их скорость движения превосходила таковую у Лилии. Однако сделать этого парни не могли, на что имелось несколько причин.

Во-первых, законы Пути Звука хоть и позволяли добиться невероятной скорости, но при этом также вредили своему пользователю отдачей. Ивсим мог игнорировать это благодаря линии крови, даровавшей ему стойкое тело. Но самолёт не обладал подобной прочностью, а значит, серьёзно пострадал бы, попробуй парень его ускорить своими техниками.

Во-вторых, работа с таким большим объектом требовала огромного количества энергии. Лилия и Ивсим, например, могли справиться с этим, лишь полностью опустошив Источник. Однако Каю подобное было не по силам. Конечно, парень обладал просто невероятным запасом Ки по меркам воинов его уровня и к тому же мог игнорировать земное ограничение в тридцать пять процентов. Но законы Пути Пространства являлись не только одними из сложнейших, но и требовали в несколько раз больше энергии для работы. Таким образом, юноша попросту не мог повторить за Лилией, так как у него банально не хватило бы Ки. Тратить же на это силу духа Меча или Камни Энергии мечник пока не собирался, поскольку следовало сначала понять, а смогут ли они вообще оторваться?

– Что-то не нравится мне это… – пробормотал Шакс. – Пойду, посмотрю, что ли.

После этих слов тело юноши превратилось в туман, быстро рассеявшийся в воздухе. Лучник исчез, а за ним пропал и Кай.

Два парня очутились снаружи, стоя на левом крыле.

На подобной высоте атмосферные условия были довольно-таки суровыми, но закалённым Шаксу и Каю было плевать на это. Два гения спокойно стояли, удерживаясь на поверхности самолёта при помощи энергии и ею же защищаясь от жестокого ветра. Впрочем, для последнего хватило бы и артефактной одежды личных учеников, которой парни банально пренебрегали.

– Тоже стало интересно? – поинтересовался Шакс, но Кай ему не ответил.

Юноша смотрел на далёкую ярко-красную точку, преследующую самолёт, и продолжал хмуриться.

«Он стал сильнее. Но его развитие уменьшилось, упав со срединной до начальной стадии Элементалиста. Как такое возможно?» – обратился Кай к Рун’Тану.

"Уверен, ты и сам понимаешь, что тогда в улье инсектоида крайне ослабили мои атаки, они повредили его оболочку души, а также сказался неоконченный процесс реинкарнации. И хотя у него что тело, что Источник развиты до ступени Элементалиста, но его душа не изменилась. Она как и была, так и осталась душой Священного Лорда, коим он был до реинкарнации. Вот почему он стал сильнее. Восстановив духовные раны за эти две недели, инсектоид достиг пика своей силы в новом теле, – объяснил старик. – А что же по поводу снижения уровня его развития, то это, вероятно, связано с последней атакой, взорвавшей город. Могу предположить, что, чтобы выжить, он воспользовался некой мощнейшей защитной техникой, из-за чего его духовные раны лишь расширились, что и привело к падению культивации. Я раньше тебе не рассказывал, но, начиная со ступени Заклинателя, любой воин может быть отброшен назад в развитии, если получит определённое количество ран души. Такое, кстати, может произойти из-за сильных негативных эмоций, которые у истинных мастеров сродни духовным атакам по самим себе".

Выслушав Рун’Тана, юноша кивнул, запомнив новую информацию о мире боевых искусств. После этого Кай пригляделся к фигуре летящего инсектоида, стремительно догоняющего самолёт.

– У него нет руки, – отметил мечник, увидев вместо конечности кровь, которая и обрела её форму.

– Ага, вижу, – кивнул Шакс, чьё развитое зрение практически ничем не уступало зрению Кая, а в чём-то даже превосходило.

Дело в том, что "Кровавое Восстановление" – способность линии крови Лиу, которая не раз восстанавливала его тело даже после получения смертельных ран – имела ограничение во времени. То есть, если инсектоид не восстанавливал часть тела в течение минуты после её потери, то потом он уже не мог её вернуть. Это как раз и случилось с его правой рукой. В улье клешни скорпиона подверглись ужасному по своей мощи удару Кая, повредившему хитиновую броню, а затем двойная атака Шакса уничтожила их. Однако за несколько секунд перед этим Лиу убил нескольких бойцов Союза своими щупальцами, заполучив столь нужную кровь. Увы, её хватило лишь для восстановления одной руки.

– Нужно попытаться это исправить, – улыбнулся Шакс, доставая лук из Пространственного Кольца.

Следом в ладони лучника образовался туман, быстро сформировавший стрелу, сравнимую с пиковым артефактом Золотого ранга. Наложив её на тетиву, парень начал вливать в оружие энергию, готовясь к выстрелу.

Спустя секунду Шакс закончил, прицелился – и выстрелил. Тёмно-серая стрела, оставляющая за собой туманный след и мерцающая ядовито-зелёным наконечником, прочертила небеса. Устремившись вдаль, она на невероятной скорости полетела к инсектоиду.

Сформированная лучником техника пикового качества Золотого ранга, являющаяся сильнейшей личной способностью в его арсенале, преодолела расстояние до цели буквально за пару секунд. Со стороны могло показаться, что даже Элементалист не увернется от подобной атаки, которую Шакс совершил из крайне выгодного положения. Вот только Лиу смог разминуться практически в метре со стрелой, совершив в последний момент резкий рывок в сторону.

Как минимум, так ему показалось сначала…

Ощутив мощный толчок, инсектоид не сразу понял, что произошло. Но, опустив взгляд, он увидел окровавленный обрубок левого бедра. Его нога улетала вниз.

Шакс победно оскалился.

– Попался!

Кай анализировал атаку лучника, понимая все отчётливей, насколько тот силён. Благодаря энергетическому зрению юноша смог увидеть, что хоть стрела и была выпущена всего одна, самих атак Шакс сформировал гораздо больше. Для мечника техника выглядела как большой круг, центром которого являлась стрела, а окружностью – многочисленные миниатюрные сферы. И когда Лиу смог уклониться от основной части выстрела, сила из центра моментально перетекла в одну из точек круга, что находилась ближе всего к цели. Любому другому внешнему наблюдателю могло бы показаться, что переместилась сама стрела, хотя это было отнюдь не так.

Инсектоид довольно быстро всё понял, пока восстанавливалась его нога. Лиу осознал, что, поскольку не только стрела двигалась с огромной скоростью, но и он сам летел крайне быстро, причём как раз туда, откуда пришла атака, то заметить подвох аурой он попросту не успел. Лишь после удара Элементалист смог почувствовать, что вокруг стрелы что-то есть.

– Неплохо, – прокомментировал изумлённый Кай, вспомнив, что в улье его "Взмах, Разрушающий Пространство" смог оставить на теле инсектоида, защищённого энергетическим покровом, лишь небольшой, пусть и широкий порез глубиной около трёх сантиметров. Шакс же сумел насквозь пробить целую конечность! – Только что ты выиграл нам несколько дополнительных минут.

А говорил Кай о том, что Лиу догонял их. Инсектоид летел на огромной скорости, позволяющей двигаться быстрее современного самолёта, даже ускоренного Лилией. Таким образом, Элементалист должен был добраться до людей уже через полчаса.

– Да, вот только обычно на Саахе после этой моей техники бои сразу заканчивались. Теперь же этот таракан подготовится к такой атаке и больше не подставится… – нахмурился Шакс, не желающий снова использовать одноразовую технику Королевского ранга, запас которых в его артефактном оружии был ограничен. К тому же сейчас Лиу имел гораздо больше сил, а значит, не пострадал бы так сильно, как в прошлый раз.

– Ты прав. Но кое-что ты всё же не заметил… – улыбнулся Кай. – Он не защищается и даже не атакует нас, хотя имеет такую возможность. А я не думаю, что после прошлого боя инсектоид станет нас недооценивать, дав возможность атаковать. Поэтому я считаю, что на поддержку полёта ему приходится тратить все силы, отчего он и не бьёт в ответ.

Шакс задумчиво посмотрел на Кая, а затем склонил голову набок.

– А ведь действительно… – немного удивлённо произнёс он. – Но что нам это даст, помимо дополнительных минут?

– Они нам как раз и нужны. У меня есть кое-какая задумка, но нужно отвлечь его. Займёшь его теми же выстрелами?

С прищуром посмотрев на Кая, Шакс пожал плечами.

– Хорошо.

После этого мечник сел в позу лотоса прямо на крыле самолёта, что для обычного человека выглядело довольно-таки фантастично, а затем сконцентрировался на законах. Лучник же стал раз за разом повторять свою первую атаку, вынуждая Лиу всё время уклоняться.

Так прошло три минуты, когда Кай наконец открыл глаза. Поднявшись, он подошел к Шаксу.

– Вот, попробуй это, – произнёс парень. – Только будет лучше, если ты чем-то защитишь ладонь.

Посмотрев на мечника, наследник Клана Яркой Луны увидел в его руках стрелу. Крайне необычную стрелу. Её наконечник отливал ярким алым свечением, но древко при этом излучало прохладную синеву, поскольку целиком состояло изо льда. Вдобавок внутри снаряда сквозь прозрачный лёд можно было заметить хаотичные непрекращающиеся пространственные искажения.

Сформирована эта стрела была из законов Пути Меча, Пути Пространства и концепции Холода Пустоты. Объединённые с энергией при помощи идеального контроля Кая, они образовали предмет, сравнимый по прочности и мощи с пиковым артефактом Золотого ранга.

Впрочем, без недостатков не обошлось. Например, без постоянной подпитки мечника вещица могла распасться буквально за минуту. И это был далеко не единственный минус. Вот почему эта стрела не могла считаться полноценной техникой, а была лишь её прототипом. Возможно, пожелай Кай развить её, ему понадобилось бы провести в медитации не меньше чем полгода. А пока что созданный им предмет являлся скоплением частиц элемента Меча, Пространства и Холода Пустоты, подпитанным аж половиной от всего запаса энергии парня и скреплённым при помощи того небольшого понимания принципов формирования техник данных стихий, которое Кай обрёл за последние пять лет.

– Как интересно… – протянул усмехнувшийся Шакс, надевая перчатки. Как только он взял стрелу в руки, его артефактная защита моментально стала покрываться ледяной коркой, которая, однако, не могла повредить броне. Впрочем, с энергетическим покровом лучника она тоже бы не справилась, но сосредоточенности парня могла помешать, что точно отразилось бы на выстреле.

Натянув тетиву до предела, что требовало огромной силы, Шакс замер, словно превратившись в статую. Парень целился, концентрируясь на фигуре инсектоида. Он не хотел промазать, поэтому не спешил с выстрелом. Однако прерывать череду обычных атак тоже не собирался.

Рядом с ногами наследника Клана Яркой Луны заклубился плотный туман, который потек по поверхности крыла. А уже через несколько секунд рядом с двумя парнями появилось целых четыре клона Шакса. Все они держали лук, который в действительности был лишь репликой из тумана, имеющей характеристики предмета Золотого ранга высокого качества.

Сотворив по туманной стреле, двойники прицелились, а затем одновременно атаковали. И ещё несколько раз, пока настоящий Шакс наконец не отпустил тетиву. Ледяная стрела, время жизни которой уже уменьшилось вдвое, вырвалась на свободу, окутанная туманом, что позволяло ей не выделяться среди других выстрелов.

Инсектоид продолжал уворачиваться от стрел, как вдруг сила вражеских атак резко упала, но зато их стало аж в четыре раза больше. Лиу не желал тратить запас крови на восстановление, и поэтому вновь начал уклоняться, что стало гораздо тяжелее.

Элементалист совершал рывок за рывком, теряя драгоценные секунды в этой погоне. К несчастью, Лиу не являлся пользователем таких элементов, как Пространство или Ветер, поэтому просто так летать не мог. Вот почему ему пришлось сосредоточить практически весь контроль над энергией для поддержания и управления Крыльями Крови, отчего он лишился возможности применять другие техники.

Таким образом, двигаясь на пределе своих возможностей, инсектоид почти не имел шансов обнаружить ловушку. И когда он уклонился от очередной стрелы-двойника, было уже слишком поздно.

Замаскированная ледяная стрела на полной скорости врезалась Лиу в грудь, и в небесах прогремел ало-голубой взрыв. Окружившая самолёт кровожадная аура исчезла.

Кай и Шакс несколько секунд смотрели на образовавшееся после взрыва алое облако ледяных частиц, внутри которого бушевало множество пространственных искажений, пока в конечном счёте оттуда не вырвалась окровавленная фигура инсектоида.

Конечно, мечник понимал, что убить Элементалиста этой атакой не получится. Поэтому цель Кая заключалась в другом – замедлить врага. И сейчас огромное количество частиц Холода Пустоты проникало в его тело, сковывая опасное существо. Вдобавок законы Пути Пространства также мешали Лиу двигаться, окружив его фигуру различными искажениями.

В конечном счёте скорость инсектоида упала на порядок, он стал стремительно отдаляться от самолёта, не имея возможности его догнать.

– Две, может, три минуты, – произнёс Кай. – Ровно столько времени у нас есть, пока он не подавит мои законы и не вернёт прежнюю скорость. Но зато теперь он потерял концентрацию на самолёте, когда его аура пропала, а это даёт нам возможность скрыться.

– Ты, как всегда, поражаешь меня, дружище! – широко улыбнувшись, произнёс Шакс, убирая лук в Кольцо и развеивая клонов.

– С каких пор мы стали друзьями? – изогнул бровь Кай.

– Ой, ну не будь злюкой! Лучше давай вернёмся внутрь, у меня есть идея, – подмигнул ему лучник, а затем превратился в туман и растворился.

Когда Кай очутился в салоне при помощи Шага Смещения, Шакс лишь заканчивал обратное формирование из тумана. Это дало парню понять, что техника передвижения лучника хоть и позволяет перемещаться сквозь пространство скачками, но делает это довольно медленно. Всё-таки стихия тумана слабо предназначена для подобного.

– Что там произошло? Почему исчезла аура той твари? – поинтересовался Даймонд, как только парни вернулись внутрь.

– Скажем так, нам удалось немного замедлить его и выиграть время на побег, – ответил Шакс. – Теперь нужно его использовать.

– Господин, вы желаете использовать ту вещь? – сообразил один из его слуг.

– Правильно, – кивнул лучник. – Поэтому приготовьтесь.

Этот небольшой диалог заставил присутствующих уставиться на Шакса и его людей. Все ожидали увидеть то, что он задумал.

И вскоре это произошло. Наследник Клана Яркой Луны достал из Пространственного Кольца некую вещь, напоминающую небольшую ступенчатую пирамидку, парящую над ладонью парня.


[Маяк Потерянных Снов]

Ранг: [Нет доступа: ваша ступень развития недостаточно высока]

Качество: Низкое

Особенности: скрыты меткой владельца.


Именно такое системное описание артефакта увидели все присутствующие, кроме Шакса, который являлся хозяином предмета, так как именно его духовная метка на нём стояла. Однако ни для кого не составило труда осознать, что данная вещь явно превосходит Королевский ранг.

А вот понять, откуда подобный артефакт взялся у Шакса, могли только двое.

«Дай угадаю: артефакт империи Бельтейз?» – спросил Кай у Рун’Тана.

"Всё верно. Мастеров, способных создавать предметы такого уровня, у нас было не так уж и много, поэтому опознать их стиль для меня не проблема", – ответил тот.

И это была правда. За минувшие двадцать тысяч лет Клан Яркой Луны отыскал практически все руины павшей империи, собрав огромную коллекцию редких системных предметов высоких рангов. И, конечно же, верхушка клана не могла не снабдить некоторыми из этих артефактов свою разведывательную группу, посланную проложить им путь через миры.

После того как артефакт был призван из Пространственного Кольца, подчинённые Шакса окружили его, вливая энергию в предмет.

– Orbruento! – воскликнул лучник через несколько секунд, активируя артефакт.

Никто ничего не увидел и даже не почувствовал. Казалось, ничего не поменялось. Только Кай понял, что же сейчас произошло, да и то лишь благодаря энергетическому зрению.

Рассекающий небеса самолёт исчез. Его больше нельзя было ни увидеть, ни почувствовать, ни услышать, ни даже заметить инверсионный след.

Небесное судно обрело абсолютную невидимость.

Спустя несколько мгновений Шакс, всё так же поддерживая артефакт в рабочем состоянии, спросил:

– Дружище, проверишь, что там? – обратился он к Каю, так как тот был единственным человеком, способным без проблем переместиться из самолёта.

Вздохнув, юноша всё же кивнул, а затем применил Шаг Смещения. Очутившись на том же самом крыле, он стал искать инсектоида взглядом. В итоге парень вернулся в салон лишь через полминуты.

– Ну, что скажешь? – улыбнулся лучник.

Все уставились на Кая.

– Артефакт у тебя, конечно, хорош, – кивнул он. – Но та тварь нас всё равно преследует.

– Эх, ну и шутки у тебя! – отмахнулся Шакс.

– А я разве шучу? – серьёзным голосом ответил помрачневший мечник, и в салоне все резко затихли.

– Это невозможно… – округлились глаза одного из подручных лучника. – Этот артефакт дарует полную невидимость и действует на всех, вплоть до пика ступени Священного Лорда! Никто слабее не способен даже почувствовать действие артефакта и скрытый им объект!

– Урион, успокойся! – холодно приказал Шакс слуге, а затем повернулся к Даймонду. – Нужно попробовать изменить курс. Возможно, он просто летит за нами вслепую.

Брат Кая сразу же связался с пилотами, велев повернуть на юг. Приказание было выполнено, вслед за чем все снова стали ждать сведений о результате от мечника, который опять покинул салон.

Увы, как бы кто ни тешил себя надеждой, жестокая реальность ничуть не изменилась – Лиу продолжал преследовать самолёт, изменив траекторию полёта, что даже позволило ему сократить расстояние до цели.

– В это действительно сложно поверить, – нахмурился Шакс, прикрыв лицо ладонью. – Его аура спала с самолёта после нашей атаки, так что теперь он не должен иметь ни единой возможности видеть нас. Даже если бы он оставил на судне метку, то артефакт стёр бы её… – размышлял парень, пытаясь понять причину. – Так ещё и время действия невидимости скоро закончится.

– Сколько осталось, и сможем ли мы использовать артефакт снова? – поинтересовался Кай.

– Десять минут. Да. В день можно использовать до двадцати минут, – ответил лучник. – У тебя опять появилась какая-то идея?

– Именно. Поэтому отключай невидимость, нам она ещё понадобится… Даймонд, пускай пилоты держат курс на юг. Мы покинем самолёт, сделав его приманкой.

– Ты понимаешь, что это огромный риск? Если нам и на этот раз не удастся скрыться от инсектоида, то без самолёта у нас не будет никаких шансов оторваться, – сказал Шакс.

– Понимаю, но летать вечно мы не сможем, ведь топливо тоже уже должно подходить к концу. А у той твари, судя по всему, энергии ещё предостаточно. К тому же я полностью уверен в своём плане, поэтому прошу довериться мне.

В итоге Шакс согласился, хоть и потратил на раздумья целую минуту.


***

– Брат, парашютов на всех не хватит, – сообщил Даймонд, когда они были уже возле выхода.

– Парашютов? – удивившись, улыбнулся Кай. – Здесь же всего десять километров до земли. Так что забудь. Максимум, кому они могут понадобиться, так это твоим бойцам.

За прошедшие несколько минут самолёт успел выйти из невидимости, а его пассажиры уже готовились к эвакуации. Сейчас все заканчивали обматываться особой артефактной верёвкой, что соединяла бы их всех, и, таким образом, через Шакса эта связь достигала артефакта, который делал людей невидимыми. Вдобавок эта верёвка могла удлиняться до двух десятков километров, поэтому при падении никому помешать не должна была.

Первыми спрыгнули Шакс и его люди, за ними последовали бойцы Союза Городов вместе с Даймондом. Замыкающей шла группа Кая. Спрыгнул Ивсим, следом Элизия и Лилия, после чего должна была прийти очередь Кая и Цзян Сы.

Последний как раз подошёл к выходу, когда на его плечо внезапно легла чья-то ладонь. Обернувшись, парень увидел улыбающегося Кая. Цзян Сы уже хотел спросить, в чём дело, как вдруг мелькнуло лезвие меча.

Спустя мгновенье голова юноши уже очутилась в руках Арнхарда, насквозь промороженная Холодом Пустоты.

– Пространство Ночи, – изрёк мечник, скрыв отрубленную голову в пространственном кармане, который затем уменьшил до размеров горошины и спрятал в одежде.

Отвязав артефактную верёвку от тела Цзян Сы, Кай выпрыгнул из самолёта.

Тридцать два человека бросили своё воздушное судно, оставив его лететь на автопилоте. А затем, как Кай и говорил, его план сработал. Ничего не подозревающий Лиу продолжил преследовать самолёт, улетая всё дальше на юг, пока покинувшие его люди успешно не скрылись в лесах Сибири.

"Надеюсь, ты понимаешь, что лишь дело времени, когда инсектоид найдёт Врата Ойкумены? – произнёс Рун’Тан, пока Кай приближался к остальным членам команды. – Так что вы обязаны найти их раньше".

«Не беспокойся, старик, – явил свою фирменную наглую улыбку парень, – у меня уже есть план».


Глава 22. Легенда.


Когда все покинувшие самолёт воины наконец собрались, первой, кто обнаружила отсутствие ещё одного человека, оказалась Элизия.

– Хм… А где тот паренёк?.. Как его там?.. – на секунду задумалась она. – А, Цзян Сы. Разве он не прыгал с тобой, Кай?

– Цзян Сы мёртв, – спокойно сообщил мечник.

Ивсим, Лилия, Элизия, а также Даймонд не смогли сдержать удивления. Бойцы Союза Городов моментально напряглись. А что же касалось Шакса и его людей, то те просто уставились на Кая, ничуть не изменив выражений лиц, и нельзя было понять, о чём они думают.

– Что это значит, Кай? – спросила Лилия. – Ты убил его? Или что-то произошло?

– Нет, – отрицательно покачал головой парень. – Цзян Сы умер ещё в улье, когда мы сражались с Элементалистом.

Шок отразился на лицах большинства присутствующих.

– Как это понимать? – резко спросила бывшая принцесса. – Хочешь сказать, что с нами в самолёте был не он? А кто же тогда?

– К тому же никто из нас этого не заметил, кроме тебя, так ведь получается? – добавил Шакс. – Почему же тогда ты говоришь об этом только сейчас?

– Я только недавно понял, но причина в том, что после окончания боя в улье мы все почему-то забыли о кое-ком, – сказал Кай.

– И о ком же? – раздался голос Даймонда.

– О том бледном парне, а точнее – о черве в его мозге, который и пробудил Элементалиста.

Услышав ответ мечника, присутствующие застыли. Люди с изумлением осознали, что действительно упустили этот момент. И отыскать причину подобного никто из воинов так и не смог. Казалось, будто само воспоминание о том паразите отчего-то затуманилось, и, пока Кай об этом не сказал прямо, воины даже не вспоминали о нем.

– Смею предположить, что во время боя он воздействовал на наши разумы какой-то техникой, из-за чего мы частично забыли о нём, – сообщил Кай.

– Но как это связано с твоим товарищем? – спросил Даймонд.

– Вот оно как, значит. Понятно… – закивал Шакс, прежде чем мечник успел ответить. – То есть ты утверждаешь, что этого твоего Цзян Сы в суматохе боя убил тот червь и захватил его тело?

– Именно, – усмехнулся Кай. – Тогда в самолёте, когда ты активировал артефакт, твой подчинённый сказал, что даже пиковый Священный Лорд не сможет обнаружить невидимый объект. Но инсектоид каким-то образом всё равно смог нас выследить даже после смены курса. Причина этого оставалась непонятной, – напомнил он. – Но что, если бы кто-то передавал той твари тонкий духовный сигнал прямо из самолёта? Смог бы тогда Элементалист заметить нас?

– Это… – расширились глаза Шакса, – …действительно так. В таком случае невидимость была бы неполной, – вздохнул он, а затем улыбнулся. – Так вот почему ты настаивал на своём плане.

– Да. То, что телом Цзян Сы управляет кто-то другой, я тоже понял не сразу. Лишь когда мы взлетели, я заметил, что он генерирует некий странный незаметный сигнал. Хотя как я это обнаружил, даже не спрашивайте, – добавил парень, не собираясь рассказывать об энергетическом зрении. – Поначалу я не придал этому особого значения, но когда появился преследующий нас инсектоид, задумался. Ключевым оказался тот момент, когда мы должны были стать невидимыми, но Элементалист всё равно как-то нашёл нас. Тогда-то я и обнаружил, что сигнал от Цзян Сы уходит в сторону инсектоида. Ну а понаблюдав за ним ещё немного, я понял, что его аура совсем чуть-чуть отличается от прежней, словно очень искусная подделка. Связать всё это воедино труда не составило, после чего я и вспомнил про инсектоида-паразита. К счастью, для поддержания сигнала, особенно во время невидимости, ему требовалось тратить немало сил, поэтому он убрал его, когда Шакс выключил артефакт и мы готовились покинуть самолёт, чтобы затем потратить силы и раскрыть наш прыжок. Поэтому перед прыжком я и убил его, чтобы мы смогли спокойно уйти.

– Но почему ты не сказал нам об этом? – поинтересовалась Лилия.

– Не задавай дурацких вопросов. Понятно же: чтобы не создавать шумиху. Ведь если бы до паразита дошла информация, что его раскрыли, он обязательно что-нибудь сделал бы или даже передал эти сведенья Элементалисту, – ответил вместо Кая Шакс.

Обернувшись к лучнику, девушка гневно блеснула на него глазами, но затем резко отвернулась.

– Он прав. Я хотел, чтобы червь считал, что всё идёт по его плану и что мы станем ещё более лёгкой целью для его господина, если спокойно выпрыгнем из самолёта.

– Хм. Интересно. Это всё, конечно, звучит правдоподобно. Но есть ли у тебя доказательства? Ведь вдруг всё совсем наоборот, и это тебя захватил паразит, а Цзян Сы раскрыл это? – прищурилась Элизия, обратив на себя всеобщее внимание.

Взглянув на девушку, готовую в любой момент вступить в бой, Кай лишь оскалился.

– Успокойся, – ответил он, а затем, засунув руку во внутренний карман, достал чёрную горошину, которая стала быстро увеличиваться. – Если тебя так интересуют доказательства, то они внутри. Там голова Цзян Сы. Нужно лишь войти.


***

Спустя пятнадцать минут, когда все желающие наконец убедились в словах Кая, группа из тридцати двух человек направилась на восток, пока в итоге не вышла к трассе на Новосибирск. Учитывая среднюю скорость воинов, дорога обещала занять не более двух часов. Собственно, за это время Рун’Тан и решил поведать Каю то, что вспомнил про татуировку с пятью разноцветными глазами.

История эта началась давно. Так давно, что тогда не родились ещё ни сам Рун’Тан, ни даже последний император Бельтейз, который был во много раз старше спутника Кая. В те времена их империя едва обрела свой статус божественной, поскольку тогдашний правитель стал первым в их истории, кто достиг подобного уровня культивации. Именно в ту эпоху и началось стремительное развитие их государства.

Начался золотой век боевых искусств.

Каждое тысячелетие в Бельтейз появлялось всё больше и больше невиданных гениев, на фоне которых прошлые таланты казались не более чем посредственностью. И как раз среди таких гениев родился он – величайший авантюрист, путешественник и генерал божественной империи Бельтейз.

Эурин Поступь Неба, Нерушимая Опора Обсидианового Престола.

Таковыми были его имя и официальный титул.

Родился Эурин в одном незначительном, но древнем аристократическом роду империи, которому повезло иметь владения в главном мире Бельтейз. Именно поэтому, вероятней всего, небывалый талант парня и смогли заметить достаточно рано, чтобы успеть своевременно начать его развитие.

Таким образом, к восьми годам мальчик полностью закалил своё тело, а к десяти – разум. В двенадцать достиг уровня Создания Источника, благодаря чему смог попасть в лучшую школу боевых искусств империи, в которой стал самым юным учеником за всю ее историю.

После этого, уже через два с половиной года, Эурин стал истинным мастером – Заклинателем. На тот момент ему исполнилось всего пятнадцать лет. С этого времени и началась его история как великого воина.

В двадцать лет, достигнув срединной стадии, Эурин покинул школу боевых искусств, вступив в имперскую армию. Там благодаря таланту, достижениям в развитии, статусу и добытым во время обучения знаниям он сразу получил младшее офицерское звание, после чего был отправлен в один из отдалённых миров, который Бельтейз захватила всего несколько веков назад.

Будучи крайне суровым и переполненным ужасными монстрами, незаселённый разумными расами средний мир давал воинам два огромных шанса: умереть или стать сильнее. Эурин обладал огромным талантом, но все двадцать лет своей жизни провёл в безопасных землях столицы. Вот почему он желал испытать и закалить свою силу. Юноша больше не хотел идти спокойным и безопасным путём, который рано или поздно обязательно завёл бы его в тупик.

Эурин решил воспользоваться шансом дикого мира, бросив как ему, так и себе смертельный вызов, и в итоге вышел победителем. Двадцать лет подряд парень сражался день за днем, шаг за шагом достигая все большей силы и оттачивая собственное мастерство. В конечном счёте, даже обладая худшими ресурсами, чем во времена жизни в столице, воин уже в сорок лет стал Элементалистом!

И вот тогда глава семейства, выходцем из которого Эурин и был, вызвал юного воина на родину, где велел выступить в качестве представителя рода в предстоящем имперском состязании. Отказываться парень не стал, так как подобное соревнование заинтересовало и его самого.

В итоге прошедший турнир позволил Эурину раскрыть новую грань своей силы, даровав возможность переосмыслить и объединить двадцатилетний опыт культивации в диком мире, а затем прославил его имя на всю империю. Ведь парень стал не просто сильнейшим среди начальных Элементалистов, а сильнейшим среди всех Элементалистов империи!

Находясь лишь на начальной стадии, он смог достичь не только идеального понимания Закона Слияния на Пути Копья и Пути Молнии, но и создал собственную Сферу на Пути Ветра. Благодаря этому Эурину удалось победить сложнейших противников –пиковых Элементалистов.

После такого сильнейшие мастера империи больше не могли сидеть сложа руки, закрывая глаза на существование такого гения. Даже император заинтересовался Эурином и предложил ему вступить в Священный Легион.

В конечном счёте предположение правителя оказалось верным. Юного гения не интересовало аристократическое общество, не интересовали богатства, слава или власть. Он жаждал лишь двух вещей: путешествий и сражений. И Священный Легион – сильнейшее военное формирование империи Бельтейз – могло дать Эурину все это.

Став легионером, парень начал новую главу своей жизни. Столетие за столетием он становился сильнее, рос в званиях, исследуя новые миры и сражаясь с самыми разными противниками. За это время Эурин, которому Система после достижения пика ступени Священного Лорда дала второе имя – Поступь Неба, неожиданно для себя открыл новое хобби – литературное творчество. Он стал описывать все свои приключения, и среди подданных империи его книги стали невероятно популярными. Можно было даже сказать, что благодаря этому Эурин стал примером для огромного количества молодых людей, а это способствовало увеличению числа воинов, желающих отправиться на службу.

Так проходили тысячелетия, пока однажды Священный Легион не наткнулся на дикий мир с двумя Вратами Ойкумены. Одни из них вели обратно – к империи Бельтейз, а вот вторые, к удивлению воинов, оказались закрытыми. Однако ключ уже находился внутри, и перед людьми встал выбор: открывать врата или нет. В конечном счёте, согласно императорскому приказу, их открыли, что привело Священный Легион в новый необычный мир, который назывался Срединным Северо-Западным Перекрёстком.

И в тот день всё изменилось. Бельтейз впервые встретила достойных противников.

Конечно, империя постоянно воевала, но касалось это лишь захвата новых миров, где приходилось подчинять местное население. Но Срединный Северо-Западный Перекрёсток оказался другим. Оправдывая своё название, этот мир действительно был перекрёстком, где пересекались интересы целых трех могущественных божественных организаций (секты, клана и империи), стремящихся к расширению. И Бельтейз стала четвёртой.

Им пришлось вступить в непрекращающуюся кровопролитную войну, полем боя для которой стал тот самый Срединный Северо-Западный Перекрёсток. И, конечно же, воины Священного Легиона первыми ощутили весь ужас этой бойни.

В итоге война продлилась три тысячи лет, после чего одна из сторон начала проигрывать. Остальные поняли это, поэтому стали сильнее давить на нее, желая наконец открыть себе путь в новый уголок средних миров Ойкумены. Проигрывающие же этого отнюдь не желали, и поэтому в решающей битве применили один из древнейших и сильнейших своих артефактов, насытив его жизнями сотен тысяч собственных воинов. В конечном счёте именно это и поставило точку в многотысячелетней войне.

Планета под названием Срединный Северо-Западный Перекрёсток была практически полностью разрушена. Дополнительные Врата Ойкумены, размещённые на всех связанных мирах, исчезли, а Священный Легион и часть имперской армии признали погибшими. В Бельтейз настал мир, но цену за него пришлось заплатить немалую…

Шло время. Первый император с божественным статусом, проправивший более ста тысяч лет, отрёкся от престола, передав его своему сыну, у которого также имелись все шансы достигнуть подобного уровня культивации. После этого бывший император покинул Бельтейз, направившись в миры более высокого уровня.

А спустя несколько веков произошло невероятное – в одном из миров внезапно объявился древний легендарный воин. Тот, кого уже все давным-давно считали мёртвым.

Вернулся Эурин Поступь Неба.

И он не только выжил, но и достиг того, что в стране предрекали лишь новому императору – божественного статуса. Однако, когда Эурин вернулся на родину, в столицу, люди не только обрадовались, но и испугались. Для большинства живущих на тот момент воинов Эурин был не более чем древней легендой, которую рассказывали ещё их прадедам. И когда такой мифический персонаж ожил, а вдобавок обрёл огромную силу, никто не мог и предположить, что этот воитель станет делать. Ведь в тот момент никто в империи не был равен ему.

Прибыв к новому императору, которого Эурин знал ещё ребёнком, древний воин не пытался захватить трон. Он не стал обвинять Бельтейз в том, что они даже не попробовали искать тех, кто считался погибшим на Перекрёстке. Как и не стал ничего требовать от империи.

Эурин лишь преклонил колено, а затем дал присягу новому правителю. После этого вновь стал верным подданным империи Бельтейз и поведал о том, как ему удалось выжить.

В тот роковой день, буквально за час до решающей битвы, один из разведчиков Священного Легиона доложил, что проигрывающая сторона собирается воспользоваться каким-то древним артефактом, для чего они совершают жертвоприношения. Эурин же, имевший тогда один из высших военных чинов, ощутил неладное. Предчувствие подсказало ему, что вот-вот должно произойти что-то ужасное и войскам Бельтейз нужно спасаться.

Увы, далеко не все офицеры послушали гениального, но молодого воина, и поэтому не отказались от участия в бою – близость победы ослепила их. Эурину пришлось подчиниться, что лишь усилило его чувство приближающейся опасности. В итоге он решил действовать самостоятельно.

Когда началось генеральное сражение, Эурин вместе со своими людьми из Священного Легиона сразу направился сквозь вражеский строй. Они не стремились убить как можно больше врагов, они преследовали другую цель – добраться до Врат Ойкумены противника, ближайших из всех четырёх врат на Перекрёстке.

Это Эурина и спасло. Проведя за собой всего несколько сотен человек, он покинул Срединный Северо-Западный Перекрёсток буквально за несколько минут до его разрушения.

А дальше выживших ждала непрекращающаяся череда жестоких битв. На исконной территории врага им негде было скрыться, и поэтому остаткам Священного Легиона пришлось раз за разом с кровью прорываться к Вратам Ойкумены, дабы вырваться с земель божественной секты, на которые они попали.

Длилось это веками и даже тысячелетиями. Правящая здесь секта обладала не меньшим количеством подчинённых миров, чем Бельтейз, из-за чего Эурину и его людям приходилось прыгать из мира в мир, постоянно сражаясь и теряя товарищей.

Но вечно так длиться не могло, и в итоге они ушли. Покинули последний мир, до которого протянулась граница божественной секты. Теперь оставшимся тридцати воинам предстояло проложить себе дорогу сквозь практически неизведанные миры, дабы наконец вернуться на родину. Так начался их долгий путь, который в конце концов привёл единственного выжившего – Эурина, который за время путешествия достиг божественного статуса – к землям империи Бельтейз…

Такую историю мужчина поведал новому императору и высшим лицам страны. Ну а после этого Эурина назначили генералом императорской гвардии, благодаря чему он всё время находился рядом с правителем государства, который теперь легко мог за ним наблюдать.

Так проходило время, и Эурин заслужил полное доверие императорской семьи, ему даровали титул Нерушимой Опоры Обсидианового Престола. Такое почётное звание легендарный воин действительно заслуживал, поскольку честно служил аж трём императорам.

Первым был тот, который разглядел в тогда ещё юном воине невероятный талант. Вторым стал его сын, который в итоге тоже достиг божественного статуса, но, к сожалению, погиб, когда в Бельтейз вторглись два могущественных элементаля, явившиеся из ближних миров. Третьим императором был племянник предыдущего. Увы, таланта дойти до ступени божества ему не хватило, и Эурин пережил его.

Новым владыкой империи стал Саван Свет Звёзд. Именно ему было суждено оказаться последним императором, при котором и случился внезапный крах Бельтейз.

Неизвестно, вновь ли помогло Эурину предчувствие, но Савану он слугой так и не стал. Легендарный воин, прослужив Обсидиановому Престолу более двухсот тысяч лет, покинул империю ровно за день до коронации Савана.

Оставив все свои вещи, кроме любимого копья, Эурин просто ушёл. Никто так и не понял, как и в какой момент это случилось, но никаких следов легендарного воина в итоге не нашли.

Зато стали доступны все личные вещи Эурина, одной из которых оказалась непримечательная на первый взгляд книжка. И, как выяснилось, это была последняя его история, написанная после возвращения в Бельтейз.

В ней описывалась часть его путешествия с небольшой группой, оставшейся от Священного Легиона. История гласила, что Эурин и пятнадцать его товарищей решили отправиться в ближний мир, чтобы оттуда найти путь домой. И хотя в предыдущем мире, который был средним, все местные настоятельно советовали не идти туда, воины решили рискнуть. Всё-таки они обнаружили первый проход в ближний мир за многие тысячелетия своей жизни. И, возможно, считали они, там им повезет отыскать хоть какую-нибудь, достаточно обширную, карту Ойкумены.

Увы, новый мир оказался воинам не рад. Полностью пустой, вдобавок он был переполнен некой тёмной энергией и законами, которые негативно влияли даже на Священных Лордов. Однако воины не спешили уходить обратно, а решили исследовать столь необычное место. Ведь, судя по тому, что они видели, в этом мире ещё недавно существовала и процветала некая могущественная цивилизация, на что указывали найденные артефакты и руины городов. Вот только ныне тут не осталось ничего живого: ни монстров, ни растений, ни даже элементалей и духов.

Но было ещё кое-что, пугающее бывалых воинов гораздо сильнее: там не светило солнце. Ведь сколько бы Эурин с остальными ни ждал, ночь не заканчивалась. Единственным светилом, хоть сколько-то освещавшем тот мир, была огромная луна, намертво зависшая над одним из полушарий планеты. Это бывшие члены Священного Легиона осознали, когда обогнули мир полностью, воспользовавшись летающим кораблём Бельтейз, который хранился в Кольце у Эурина.

В конце концов, поняв, что здесь ничего особого нет, кроме редких артефактов, а также что данный мир больше никуда не ведёт, воины решили вернуться на предыдущую планету. Но прежде чем они сделали это, Эурин нашёл храм, который на удивление отлично сохранился. А внутри него оказался портал.

Портал, ведущий прямиком на небесный спутник того мира.

В своей книге Эурин написал, что до конца так и не смог понять, что же заставило его влить в портал энергию, но в итоге он активировал его. Это телепортировало Эурина ко входу в странный дворец, который действительно стоял на поверхности луны того мира. К удивлению путешественника, на спутнике имелась не только нормальная для человека гравитация, но даже и привычная атмосфера.

А затем его позвали. Нечто необъяснимое заставило его войти во дворец, в глубинах которого он нашёл древнюю сморщенную мумию, закованную в цепи. И Эурин мог поклясться, что эти цепи настолько прочны, что даже тогдашний император Бельтейз, обладающий божественным статусом, не смог бы повредить их.

И только после этого легендарный воин обратил внимание на мощь самой мумии. Ведь именно тогда Эурин с изумлением понял, что тёмная сила, заполнившая этот мир и его спутник – это сила, исходящая от закованного в цепи трупа.

Точнее, мертвецом столь могущественного человека мужчина посчитал лишь поначалу. Ведь, как оказалось, существо в цепях было всё ещё живо.

– Ты подходишь… – неожиданно услышал Эурин, и на груди узника появилась крупная татуировка.

Пять разноцветных глаз, среди которых сильнее всего выделялся черный – вот что увидел вошедший мужчина.

– У тебя невероятный талант… – сквозь скрывавшую лицо шевелюру произнёс незнакомец. – И я могу помочь развить его… Подойди…

И Эурин подошёл. Находясь будто в трансе, он пытался осмыслить свои действия, но ослушаться человека в цепях всё равно не мог.

И когда легендарный воин подошёл к узнику этого замка, тот, едва шевеля рукой из-за цепей и слабости, дотронулся пальцем до лба Эурина. Поток неимоверных знаний ворвался в его разум, а на его руке появилась такая же пятиглазая метка.

– Теперь ты мой ученик… – услышал Эурин, тут же приняв это.

Так и началась его учёба, что всего лишь за тысячу и один год привела воина к первой божественной ступени. И затем он наконец смог сделать то, чего так желал его новый наставник – разбить оковы.

Спали цепи, и узник освободился. Эурина перенесло обратно на поверхность планеты, а зависшая над ней луна внезапно пропала. Лишь отголосок пространственного искажения дошёл до воина, сообщив ему, что спутник телепортировался в мгновение ока.

«Вот тебе последний подарок… – внезапно услышал Эурин, а затем в его голове появилась новая информация, которая выглядела как детальная карта средних, дальних и периферийных миров Ойкумены. И конечно же, там указывалось и местонахождение империи Бельтейз. – Если захочешь большего, иди в центр…»

Таким образом, после нахождения книги Эурина, высшим кругам империи стала известна истина о его возвращении. Впрочем, довольно многим эта история показалась бредовой, из-за чего её правдивость подвергли сомнениям.

«И это всё?» – спросил Кай, когда Рун’Тан взял паузу.

"Не совсем. В той книге ещё был эпилог, который рассказывал про некую войну", – ответил старик.

«Интересно. И что же там было?»

"Если коротко, там поверхностно описывалась некая война между тремя невероятно могущественными сущностями, в армиях которых даже обычные солдаты обладали божественным статусом. И если верить Эурину, а точнее, его учителю, поведавшему это, то происходила та война аж в прошлой системной эпохе и затронула всю Ойкумену, – произнёс Рун’Тан. – Так вот, среди этих трёх сущностей имелась одна, у которой было пять слуг, что обладали невероятной силой и, конечно же, пятиглазыми метками".

Старик замолчал, а Кай задумался. Но не успел парень погрузиться достаточно глубоко в свои мысли, как Рун’Тан добавил:

"Ах да, чуть не забыл. В истории Эурина записано имя одной из тех трёх сущностей – Ор’Дрок Ока Яшнир".

И в памяти мечника всплыл образ лазурного куба, статуи внутри него и удивительного сна, что увидел он в тот день.


Глава 23. Культ Силы.


После прибытия в Новосибирск Кай и остальные сразу же встретились с вооружённым отрядом местных военных, состоящим из пары десятков бойцов ступени Закалки Разума. Последние, конечно же, моментально осознали, какая пропасть в силе лежит между ними, и поэтому вели себя сдержанно, благо незнакомцы не проявляли агрессии.

Переговорщиком выступил Даймонд, и уже через несколько минут глава отряда связался с начальством, получив разрешение на пропуск гостей. Ну а спустя еще некоторое время к прилетевшим из Америки воинам прибыла пара Заклинателей, которые и сопроводили их в город.

– Честно говоря, мы готовились встречать самолёт, а никак не пешую группу, – пробасил крупный темноволосый мужчина, представившийся Дмитрием Ковалёвым, генерал-майором Освободительной Армии России.

Собственно, с ней и связался Союз Городов, когда искал информацию о Вратах Ойкумены. Как оказалось, с приходом Системы большей части вооружённых сил бывшей Российской Федерации также удалось сохраниться и не распасться под влиянием наступившего в мире хаоса. Со временем им удалось очистить от демонидов и преступных формирований множество городов разрушенного государства, а затем полноценно объединиться в единую организацию.

Увы, не всё радужно сложилось для военных, поскольку у них получилось объединить лишь земли от Тихого океана и до Уральских гор. Что же до западных областей, где находилось множество крупных мегаполисов, включая бывшую столицу, Москву, то там власть оказалась в руках нескольких довольно сильных кланов и гильдий. Всё-таки именно в тех регионах страны и была сосредоточена большая часть населения, представители которого отнюдь не стремились к вступлению в ряды Освободительной Армии России, а желали удовлетворять собственные амбиции.

– К несчастью, нам пришлось покинуть самолёт раньше, – ответил Даймонд, не намереваясь вдаваться в детали.

Воины погрузились в подъехавший автобус и направились в центр города, где их поселили в бывшей гостинице. На переговоры с российскими военными отправился брат Кая, взяв с собой всего пару бойцов Союза. Спустя несколько часов они вернулись.

– Ну, как прошло? Ты узнал, где находится башня? – первым спросил Кай, когда Даймонд вошёл в холл гостиницы.

– Не совсем… – вздохнул мужчина, а затем поведал собравшимся полученную информацию.

Как оказалось, сами военные о Вратах Ойкумены ничего не знали. Ни об их назначении, ни даже о местонахождении. Однако разведке Освободительной Армии России не так давно удалось узнать о некой странной постройке в форме башни, что внезапно появилась после прихода Системы. Принёс эту информацию один из шпионов, что проник в ряды так называемого Культа Силы – религиозной и крайне жестокой организации, захватившей обширные территории Крайнего Севера. В данное время именно они и являлись основными противниками ОАР.

И, как стало известно, всего две недели назад рядом с одним из городов Культа Силы приземлился огромный корабль, с борта которого сошли невероятно могущественные воины. Конечно же, когда Даймонд услышал об этом, он никак не мог не сопоставить пришельцев с Цзян Дао и его людьми, про которых Кай уже успел рассказать. Становилось понятно, что ученик Старика Седой Горы прибыл именно сюда.

Затем разведчик сообщил, что лидер культа – Верховный Жрец Силы – признал в прибывших гостях богов, и поэтому склонился перед ними. Что же касалось самого Цзян Дао и его людей, то им требовалось лишь одно – наконец отдохнуть после столь длительного путешествия, прежде чем двигаться дальше. Вот они и решили воспользоваться благоговением местных.

Ну а десять дней назад Элементалисты всё-таки покинули Культ Силы, оставив информацию, что они ищут какую-то тёмную башню. Но на этом история не закончилась. Ведь вместе с Цзян Дао улетел также и Верховный Жрец Культа, который спустя два дня вернулся. Вот поэтому командование Освободительной Армии России считало, что лидер Культа Силы, вероятно, знает что-то о местонахождении Врат Ойкумены.

Что же касалось самого культа, то ОАР уже давно хотела очистить от них Сибирь, поскольку считала фанатиков крайне опасными. Ибо с Культом Силы нельзя было ни договориться, ни вообще как-либо мирно взаимодействовать. Последователи Верховного Жреца Силы отличались крайней жестокостью и нападали на всех, кто не относился к их организации. Одерживая победу, они насильно приводили в культ новых людей, заставляя вступить в его ряды. А если противника нельзя было захватить, то фанатики, абсолютно не жалея себя, стремились уничтожить его любой ценой.

К тому же военные в России несколько опасались Верховного Жреца, который, по их мнению, обладал уникальным набором техник, позволяющим ему промывать мозги и захватывать разумы людей. Собственно, таким образом он и смог создать столь многочисленную и сплоченную организацию, члены которой слепо шли за лидером, фанатично веря в его идею и догматы. Честно говоря, их даже не беспокоила собственная жизнь, когда доходило до боя.

Что же касалось разведчика, посланного русскими военными, то благодаря своей особой защитной технике, добытой из редкого кристалла, он мог успешно игнорировать воздействие Верховного Жреца на свой разум.

– Таким образом, местные предлагают нам заключить духовный контракт, – перешёл к итогам Даймонд, – Они предоставляют нам помощь в нахождении Верховного Жреца, который, вероятно, знает, где Врата Ойкумены, а мы разбираемся с основными силами культа. Если говорить конкретней, то убиваем всех их Жрецов, которые являются Заклинателями.

– Не слишком ли многого они хотят? – нахмурился Ивсим, озвучив возникший у большинства присутствующих вопрос.

– Я тоже так думаю, – кивнул брат Кая. – Вот только если мы откажемся, нам придётся самим искать этот Культ Силы и добираться до него, что займёт гораздо больше времени. К тому же русские в ближайшее время и сами собираются совершить полномасштабную атаку на фанатиков, во время которой Верховного Жреца будет сложнее взять в плен живым, а значит, и допросить. Всё-таки их организация сильно уступает нашим нынешним силам, – намекнул он на Шакса и его людей.

– В таком случае почему бы не надавить на них, раз они понимают, что мы гораздо сильнее? – спросила Элизия.

– Не выйдет, – тяжело вздохнув, помотал головой Даймонд. – Во-первых, как мне удалось узнать, силы Освободительной Армии России разбросаны по всей Сибири, так что максимум, кому мы можем сейчас угрожать, так это лишь Новосибирску. Во-вторых, Союз Городов совершил ошибку, признаю. Изначально местные соглашались на наш прилёт только через пару месяцев, когда они рассчитывали закончить борьбу с Культом, но в итоге мы всё же смогли их уговорить. И, судя по всему, это как раз и позволило русским определиться с позицией. Вероятно, они поняли, что нам очень нужна эта башня и мы спешим с её поисками. И, в таком случае, быстрее всего мы достигнем результата, если подпишем контракт. Ну и, в-третьих, Земле предстоит полномасштабное вторжение инсектоидов. Понимаю, далеко не для всех из вас это важно, но Союз Городов терять союзников не хочет, а поэтому конфликт с местными крайне нежелателен.

– Вот оно как… Что тогда насчёт сил культистов и сил военных? Сколько Заклинателей у тех и у других? – поинтересовался Кай. – Я это к тому, что если Цзян Дао и его люди нашли Врата Ойкумены ещё неделю назад, то у нас максимум два-три дня, прежде чем они подготовят их активацию. Так что теперь я готов согласиться с требованиями местных, – сообщил он то, что ему передал Рун’Тан.

– Это действительно так, – кивнул Шакс, который тоже знал, что на подготовку портала требуется около десяти дней.

– Как мне сообщили, – продолжил Даймонд, – у культистов двадцать один Заклинатель. Предположительно пятнадцать – начальной стадии, остальные шесть – срединной или выше. Точно не известно. Что же насчёт Освободительной Армии России, то у них всего шестнадцать.

– Ничего себе! – удивился Кай. – Я, конечно, понимаю, что азиатская часть России будет побольше США, но людей здесь и до прихода Системы жило не так уж и много. Откуда тогда столько Заклинателей?

– Причина в монстрах, – ответил брат мечника. – Не знаю, почему, но у них после катаклизма появилось в разы больше монстров звериного происхождения, чем в Америке. Такую же информацию мы получили и из Европы, и из Китая, с которыми наладили связь раньше. У Союза есть предположение, что виною тому изначальное количество жителей на континенте, что как-то повлияло на действия Системы.

– Ясно.

– И что мы решаем? Соглашаемся с их условиями? – подвёл итоги Даймонд.

– Мне уже довелось сражаться с Александром, земным Заклинателем конечной стадии, – заговорил Кай, – так что в том, что мы справимся даже с двадцатью одним истинным мастером, я полностью уверен. И если это поможет нам сэкономить время, то я согласен.

После этого парень взглянул на остальных. Лилия и Ивсим, понимая, что являются слабейшими в отряде, если не считать бойцов Союза, просто кивнули. Элизия же откинулась на спинку кресла и пожала плечами, тоже выражая согласие.

– А ты что скажешь, Шакс? – посмотрел на лучника Кай.

– Я тоже согласен, – спокойно ответил он. – Но только при условии, что в случае смертельной опасности для меня или моих людей, возникшей от предполагаемых врагов, духовный контракт будет аннулирован.

После этого Шакс перевёл взгляд на Даймонда.

– Думаю, местные не возразят против этого, – кивнул мужчина. – К тому же нюансы нам ещё предстоит обсудить завтра утром, как раз перед подписанием контракта, и уже в обед мы сможем выдвинуться.


***

Четыре боевых вертолёта рассекали небеса Сибири. Направляясь на север, они везли, пожалуй, одну из сильнейших групп воинов на целом континенте. Духовный контракт был подписан, и уже через час после полудня Кай и его товарищи направлялись к территориям Культа Силы.

Стояла приятная солнечная погода, и случайный взгляд вниз мог бы даже слегка ослепить обычного смертного, поскольку слишком уж хорошо снег, укрывший землю до горизонта, отражал свет. Всё же в это время года температура тут уже давно опускалась ниже нуля. Впрочем, никого из тех, кто прошёл как минимум Закалку Тела, местный климат не мог заставить ощутить хоть какой-нибудь серьёзный дискомфорт. А что же касалось воинов ступени Закалки Души, то они здешний холод не чувствовали, потому что тот был для них слишком слаб.

Тем временем, пока до цели оставалось ещё полчаса, в каждом из вертолётов группы изучали схемы городов, ведь, как оказалось, атаковать им придётся несколько мест. У Культа Силы было четыре основных крупных города, в которых и проводили большую часть своего времени Жрецы. В одном из них, самом большом, находилось основное логово фанатиков, где ныне находился лидер культа и ещё четырнадцать Заклинателей. И справиться с ними предстояло Шаксу и его людям, которые, в принципе, обладали достаточной силой, чтобы решить всё быстро.

Что же до оставшихся трёх городов, то там, не считая рядовых фанатиков, находилось по паре истинных мастеров, с которыми требовалось разобраться. Для этого создали ещё три группы. Первая состояла из Даймонда и его людей, а также включала двух российских Заклинателей срединной стадии, которым также выделили пятнадцать бойцов ступени Закалки Души. Во второй группе очутились Ивсим, Лилия и пара Заклинателей из Клана Яркой Луны, которых выделил Шакс. Вдобавок их укомплектовали пятнадцатью бойцами Освободительной Армии России уровня Создания Источника. Последняя же группа состояла из такого же числа русских воинов, усиленных Элизией и Каем.

Ожидая начала операции, Даймонд задумчиво разглядывал небольшой кристаллик. Именно его день назад создал Кай, чтобы сегодня передать брату.

– Возьми. Я немного поработал над обычной версией Кристалла Знаний и всё-таки смог его изменить. Теперь внутри не та техника, которую Система поместила туда изначально, а копия моей памяти. В эту вещицу я вложил все свои основные знания о боевых искусствах, которые обрёл во время жизни в другом мире. Здесь я оставил для тебя информацию о культивации, о стилях боя, об основных принципах познания законов, о формировании техник, немного об алхимии и артефактах и много чего ещё, – вспомнил мужчина слова Кая.

– Это… это очень ценный подарок… – ответил он мечнику, не в силах скрыть изумления.

– Для Земли – да, – улыбнулся Кай. – Но не могу же я оставить своего братишку совсем без ничего? Раз ты решил остаться на Земле, я просто обязан хотя бы помочь тебе стать сильнее. Ах да, вот ещё, – протянул он простенькое Пространственное Кольцо. – Там я оставил ещё кое-что из важных и довольно-таки полезных вещей. Частицу Мудрости законов Пути Пространства, немного ненужных мне пилюль и зелий, парочку артефактов и несколько свитков техник. И если тебе не всё из этого понадобится, то как минимум для торговли подойдёт.

– Хех… вот оно как. Ты подготовился к нашему расставанию, а я даже не могу ничего дать тебе в ответ, – с грустью сказал Даймонд.

– А мне ничего и не надо. Разве что… стань сильным. Очень сильным! Ведь когда-нибудь я обязательно вернусь за тобой, и главное, чтобы ты дожил до моего возвращения. Впрочем, с теми знаниями, что я тебе оставил, ты, вероятно, даже сможешь стать первым Элементалистом на Земле! А уж за несколько тысяч лет, которые ты тогда сможешь прожить, я точно успею вернуться! Кстати, Кристалл хранит информацию около сорока дней, поэтому не тяни с его использованием!..

Вот о последнем Даймонд и размышлял. Мужчина думал, использовать ли ему подарок брата сейчас, или стоит закончить эту миссию, чтобы затем впитать знания Кая в процессе медитации. В конечном счёте он решил применить Кристалл уже после операции, поскольку именно в состоянии глубокой внутренней сосредоточенности результат окажется самым лучшим. А для этого нужно спокойное место и несколько часов свободного времени.

В итоге, положив Кристалл Знаний в Пространственное Кольцо, Даймонд поднял голову и посмотрел в окно. Вдали уже виднелся город, а значит, близился момент боя…


***

Град ракет посыпался к вертолёту, но всем им суждено было взорваться, так и не долетев до цели. Созданный Элизией алый барьер прекрасно справлялся со своей задачей, позволив их отряду подлететь поближе к городу.

– У тебя ещё минут десять, потом барьер пропадёт, – сообщила девушка пилоту, а затем сиганула вниз без какого-либо парашюта.

Кай последовал сразу за ней. Последними вертолет покинули бойцы Освободительной Армии России.

Приземлившись на крышу одного из зданий, воины сразу вступили в бой. И, к удивлению Кая, первыми, кто напал на них, стали местные жители – обычные смертные, работающие на культ. Глядя на них, юноша видел измученных, жалких людей, взгляд которых выражал всю суть слова "фанатизм".

Ведь им было всё равно. Подсознательно эти люди чувствовали, что каждый из воинов прибывшей к ним группы на порядок превосходит их. Однако обычные смертные, не способные даже ранить воинов уровня Открытия Акупунктурных Точек, что уж говорить о Заклинателях, всё равно продолжали нападать на врагов, ничуть не заботясь о своих жизнях.

Увы, постоянно сдерживать их или уклоняться воины не могли, им приходилось убивать беззащитных членов Культа Силы, которым затуманили разум.

А уже через несколько минут на атакующих наконец напали настоящие воины. Впрочем, далеко не все из них достигли даже ступени Закалки Души, отчего ни крайне сильным Каю и Элизии, ни отлично слаженной и экипированной группе бойцов ОАР сделать они ничего не могли.

Таким образом, уже спустя десять минут город буквально утонул в крови. Улицы были завалены сотнями трупов, число которых лишь росло.

– Предлагаю разделиться, – произнесла Элизия, наконец обнаружив своей аурой пару вражеских Заклинателей.

– Согласен, – кивнул Кай. – Тогда я отправлюсь в западную часть города.

Резко повернув голову к парню, девушка с удивлением посмотрела на него. Всё-таки, в отличие от мечника, она уже достигла первой ступени истинного мастерства, а значит, обладала высоким духовным восприятием. Вот почему, как только в радиус обнаружения ее ауры попали два Заклинателя Культа Силы, она сразу предложила разделиться. Однако бывшая принцесса никак не могла представить, что духовное восприятие Кая, который находился всего лишь на ступени Закалки Души, ничем не хуже её собственного. Иначе она никак не могла объяснить, каким образом юноша понял, где находится один из Жрецов.

– Хорошо, – наконец ответила она, а затем ринулась на север, уничтожая всех на своём пути.

– А вы можете заняться местными воинами, – посоветовал Кай русским бойцам и исчез.


***

Высокий мужчина в длинном тёмном балахоне шёл по улицам своего города в окружении двенадцати воинов уровня Создания Источника. Каждый из его слуг был готов в любой момент пожертвовать своей жизнью ради господина, не колеблясь ни секунды.

– Вояки? Мрази! Да как они посмели прервать мои утехи в гареме?! – скрежетал зубами Заклинатель начальной стадии. – Они что там, с ума посходили? Мы их особо не трогали, а они вот как?! Ублюдки! Да разве они не собирались напасть в конце месяца? Неужели так быстро собрали силы? Чёрт бы их…

Мужчина осекся. Ощутив приближение сзади некой опасности, он моментально обернулся, вскинув руку к небу. Чувства его не подвели, именно в указанной точке появился Кай, совершивший молниеносную череду пространственных скачков.

Увидев над собой какого-то паренька, который даже не достиг истинного мастерства, мужчина оскалился, подумав: «Идиот!». Однако внезапно вспыхнувшее чувство тревоги всё-таки вынудило его создать защиту.

Из ладони Заклинателя вырвался огонь, сформировавший круглый метровый щит, прежде чем клинки Кая закончили своё движение. И когда Жрец уже собирался праздновать победу, поскольку практически закончил создание второй – атакующей – техники, как вдруг произошло нечто шокирующее.

В одно мгновение его техника оказалась разрушена. Покрытые одной из форм Техники Высвобождения Клинков, мечи юноши прошли сквозь огненный щит, будто нож сквозь масло. Как и в прошлых своих боях, Кай снова воспользовался тем, что его уровень познания законов был гораздо выше, чем у местных воинов, а значит, все его способности имели большую мощь, даже если противники обладали техниками аналогичного ранга и уровня качества.

Разрушив защиту, клинки парня обрушились на предплечья Заклинателя, которыми тот прикрыл голову. Мужчина не успевал ни закончить атаку, ни создать новую защитную технику, и поэтому активировал артефакт-кольцо, которое в несколько раз усилило защиту, даруемую энергетическим покровом.

Жрец не понимал, почему, но его чувства буквально кричали ему, что нельзя ни в коем случае недооценивать этого паренька. Поэтому он решил применить редкий системный предмет, который можно было использовать лишь ограниченное число раз. Увы, это мужчине особо не помогло…

Как только мечи Кая достигли цели, на Заклинателя обрушилась многотонная тяжесть. Из его глаз, рта, ушей и носа брызнула кровь, а в следующий миг ударная волна ужасающей мощи сотрясла землю, молниеносно отправив на тот свет всех слуг Жреца Культа Силы. Их зверски изуродованные отдачей тела раскидало в разные стороны.

Энергетический покров Заклинателя всё-таки смог остановить клинки Кая, но с банальной кинетической силой справиться ему не удалось. Всего на миг увеличив при помощи новой техники вес своих мечей до неимоверного значения, парень нашёл для себя идеальное оружие, которое отлично сочеталось с его возросшей физической мощью благодаря Телесным Вратам Силы.

В конечном счёте всего лишь одним ударом Кай смог убить сразу двенадцать противников ступени Закалки Души и вывести из строя Заклинателя начальной стадии.

На недавнего противника теперь было тяжело смотреть. Пошатываясь, Жрец едва стоял на ногах, находясь в полубессознательном состоянии. Он получил переломы большинства костей, а внутренности представляли из себя кашу. Из безвольно повисших рук на снег лилась кровь. Каю даже показалось, что противник стал на полголовы ниже, что совсем не удивительно, учитывая, какой гигантский вес обрушился на Заклинателя.

Вот только, даже с подобными ужасными повреждениями, Жрец всё ещё оставался жив. Ведь истинный мастер мог прожить некоторое время даже с такими ранами. Впрочем, давать противнику шанс Кай не собирался.

И когда юноша уже намеревался добить полумёртвого мужчину, внезапно он ощутил опасность. Моментально активировав Шаг Отступления, который создавался быстрее Шага Смещения, но хуже контролировался в плане направления, парень оказался в стороне.

В тот же миг в то место, где он только что находился, влетел небольшой тёмный шарик, попавший в ещё живого Заклинателя. А затем Кай мог с ужасом наблюдать, как сила, заключённая в атаке, вгрызлась в Жреца, заставив его сгнить и рассыпаться прахом за считаные секунды. В конце концов от мужчины не осталось ничего. А ведь это был истинный мастер, которого не так просто уничтожить полностью!

– Неплохо, – раздался жуткий голос, и Кай наконец сумел ощутить противника. И юноша мог поклясться, что никого не ощущал рядом с собой до этой секунды. – Как учитель и предвидел, ты оказался в нужном месте в нужную минуту. И здесь я наконец смогу прикончить тебя! Убью, убью, убью…

Увидев нового противника, Кай сжал кулаки. Появившимся неподалёку Заклинателем начальной стадии был некий мужчина, с лицом, скрытым красной ритуальной маской демона, из-под которой виднелся лишь один глаз.

Кай моментально догадался, кто стоит перед ним. Тот самый скрытый враг, стремившийся любой ценой убить парня ещё со времён экзамена на вступление в Клан Громового Змея. Именно из-за него погиб Стефан и была ранена Лилия, и именно он завладел телом Янь Лианга на Великом Турнире, чтобы сразиться с мечником.

Кай узнал его. И это лишь усилило его гнев.

Но ещё больше чувств у него вызвало увиденное на запястье правой руки врага.

Пятиглазая татуировка, в которой выделялся глаз чёрного цвета.


Глава 24. Срывая маску.


– Наконец я могу отомстить за своего господина! – прорычал враг в маске демона, спрыгнув с крыши двухэтажного здания, на которой сидел.

И когда противник практически оказался на земле, из его тела вырвался небольшой поток энергии. В следующий миг незнакомец достиг земли, а затем внезапно погрузился в собственную тень, словно та была небольшим прудом. Аура мужчины резко исчезла, как и он сам.

«Где?!» – моментально принял боевую стойку Кай, столь неожиданно потеряв противника из виду.

Но, как бы юноша ни пытался, отыскать человека в маске у него не получалось. Казалось, тот вообще исчез из этого мира. Никакой энергии поблизости тоже не ощущалось. Впервые с того момента, как Кай вступил на путь воина, он не мог обнаружить врага. Даже энергетический взгляд мечника оказался бесполезен.

Предельная Концентрация и Врата Разума активировались моментально. Течение времени для Кая замедлилось так сильно, что, казалось, словно и вовсе остановилось. Падающие снежинки замерли в воздухе, а доносящийся из другой части города шум боя притих, практически пропав.

«Теперь я точно успею среагировать, даже если он нападёт из другой позиции!» – подумал парень, сконцентрировавшись на окружении.

"Будь осторожней, – вдруг раздался взволнованный голос Рун’Тана. – С его силой и душой что-то не так. Такое чувство, будто они искажены".

«Что?.. Что это значит? – удивился Кай, а затем вспомнил. – Но разве мы не повредили его душу, когда уничтожили её частицу в теле Янь Лианга?»

"Это да, – согласился старик. – Но сейчас я не ощущаю, чтобы его душа хоть как-то была повреждена. И даже то, что он достиг ступени Заклинателя за прошедшие полтора года, уже говорит об этом. Видимо, он смог каким-то образом восстановиться. Однако сейчас я о другом. Конкретно объяснить не могу, но не недооценивай его. Его сила не ниже, чем у той девушки, Элизии. А может быть, даже выше".

«Понял», – серьёзно ответил парень.

Сей короткий диалог между Рун’Таном и Каем занял всего лишь тысячную долю секунды. А уже на третью секунду после своего исчезновения человек в маске наконец появился.

«Сзади!» – мысленно воскликнул мечник, резко обернувшись.

Приготовив для атаки пару тёмных кинжалов, противник вынырнул прямо из тени Кая, которая отчего-то стала гораздо больше. Из-за скорости и близости врага юноша не успевал блокировать удар или совершить ответный взмах. Вот только…

Кай оскалился. Его клинок лишь слегка сдвинулся, и улицу накрыл воздушный взрыв. Несколько зданий осело, а поднявшийся снег создал непроглядную завесу. Мгновенье спустя, взмыв в небо, из-за этой завесы вырвалась фигура абсолютно невредимого юноши в тёмной одежде.

Кай заранее подготовил внутри мечей Технику Клинка Гравитационного Разрыва, и когда противник наконец оказался рядом, ему оставалось лишь высвободить её. Тогда-то и образовалась мощная гравитационная волна, создавшая эффект падения чего-то невероятно тяжёлого, что и сотрясло улицу.

Однако, покинув облако из снега, Кай не расслабился, вовремя сформировав защиту от нескольких сотен крошечных шариков тьмы. Благо Холод Пустоты довольно неплохо справлялся с подавлением чего бы то ни было.

Вражеская атака продлилась всего несколько секунд, но заставила Кая полностью сконцентрироваться на ней, поэтому он не сразу и заметил приближение противника.

Человек в маске демона внезапно появился перед мечником и, скрестив кинжалы, вновь атаковал.

«Быстро!» – пронеслось в голове Кая, когда он в последний момент едва сумел заблокировать вражеский выпад.

– Перестань сопротивляться, – зло процедил противник, – и просто умри!

На мгновенье Кай опешил от резко возросшего давления со стороны мужчины, но тут же взял себя в руки.

– Размечтался! – оскалился юноша, а затем открыл ещё трое Телесных Врат.

Обретя возросшие параметры, он оттолкнул кинжалы противника, а затем, продолжив движение, рассёк его тело. Увы, это оказалось лишь остаточное изображение. Человек в маске каким-то образом оттолкнулся прямо от клинков Кая, а затем снова исчез, когда попал под тень здания.

Наконец, приземлившись на крышу одного из многочисленных пятиэтажных домов, мечник застыл. Он вновь приготовился к очередной подлой атаке противника.

– Забавно… – раздался голос врага, но ни его ауры, ни чего бы то ни было ещё так и не появилось. – Ты действительно невероятен. Признаю. Подумать только, всего лишь Закалка Души, а уже сражаешься на равных с Заклинателями. Теперь понятно, как тебе удалось убить моего господина. Но вот для меня ты лишь мусор, с которым придётся немного повозиться. Я не такой, как местные ничтожества или слабаки с Саахи. Благодаря своему учителю я смог увидеть и даже слегка прикоснуться к истинному миру боевых искусств! Я не проиграю! Ведь сама судьба благоволит мне!

«Что он несёт?..» – успел подумать Кай, как вдруг его чувства буквально завопили об опасности. И только после этого он понял, что что-то изменилось…

Облака закрыли солнце, весь город накрыла огромная тень!

Глаза юноши расширились, а затем его взгляд метнулся влево. Ведь именно там через мгновенье, вынырнув из тени, появился враг. Но, как только Кай собрался атаковать, тревога снова накрыла его.

«Ещё справа?! И спереди?!»

Ощущения юноши подтвердились практически моментально. Ещё два противника выбрались из тени, собираясь убить его.

«Клоны? Похоже на то», – анализировал Кай ситуацию, отражая атаки размножившегося противника и просчитывая его следующий ход.

Двойников слева и справа юноша остановил клинками, усилив их техниками Искажения Веса и Высвобождения Клинка. А что же касалось клона, что приближался к Каю спереди, то на него он обрушил Технику Клинка Гравитационного Разрушения. Хотя сотворить её оказалось сложнее, поскольку не было нужного проводника в виде меча. Впрочем, даже три одновременные техники, будь хоть они все без проводников (оружия, и чем выше у него ранг, тем лучше оно проводит энергию), не являлись пределом для юноши. С помощью Предельной Концентрации и Врат Разума он мог создавать одновременно столько техник, сколько не мог обычный Заклинатель.

И как только на двойников обрушились удары парня, все они сразу превратились в некую объёмную версию тени, что значило – оригинала среди них не было.

В тот же миг, внутренне оскалившись, противник Кая вновь появился у него за спиной. Человек в маске посчитал это идеальным моментом. Ведь мечник сейчас отражал другие атаки и уже не успевал создать ещё одну технику.

Нацелив кинжалы точно в голову Кая, его противник пулей вырвался из тени.

«Сдохни!» – мысленно зарычал мужчина, практически достигнув цели. Вероятно, юноша должен был ощутить угрозу, но вот сделать ничего не успевал. Воистину идеально подобран момент…

Или так считал лишь сам человек в маске?

Вспыхнувшие искры заставили его брови взлететь на лоб.

«Что это было за движение?! Как он смог так двигаться?! Он же всего лишь смертный! Как он защитился?!» – мысленно воскликнул шокированный воин.

Только что, словно глядя на видео в замедленной съёмке, он наблюдал, как Кай удивительным образом сменил хват правого клинка, а затем, двигаясь с идеальной точностью, сумел чуть обернуться и буквально в самый последний момент заблокировать атаку.

Наконец юноша получил шанс испытать свой значительно улучшившийся навык фехтования в реальном бою! Ведь не зря он…

…провёл полтора года в сильнейшем клане мечников всей Саахи!

До сегодняшнего дня Каю не удавалось сразиться с достойными противниками, поскольку раньше они были либо слишком слабыми, либо слишком сильными. Но теперь юноша наконец мог в полной мере испытать своё мастерство!

Осознав, что потерпел фиаско, человек в маске на мгновенье застыл, чем Кай и воспользовался. В следующую секунду грудь мужчины пробил второй клинок.

– Как?!.. – хлынула кровь изо рта врага, который уже видел, как Кай полностью повернулся к нему. – Когда ты успел?!..

Ответ он так и не получил. Вонзив меч ещё глубже, парень резким движением поднял руку, разрубив верхнюю часть тела противника. Увы, за миг до этого большая часть энергии покинула человека в маске, после чего он превратился в объёмную тень, а затем пропал.

«Очередной клон? Нет, не совсем. Я точно ранил его, – спокойно рассуждал Кай, окончательно войдя в режим боя. Теперь для юноши существовал лишь он сам, его мечи и противник. Никаких эмоций, никаких посторонних мыслей. – Думаю, что он в какой-то момент просто заменил себя на клона из тени, чтобы не погибнуть. Но урон он всё-таки получил».

– Ублюдо-о-ок!! – раздался крик из тени, в котором вновь появились признаки безумия. – Больно… очень больно… Убью, убью, убью! Я заставлю твоё тело сгнить заживо!!!

Сражение продолжилось. На Кая снова нападали двойники врага, которые внезапно выныривали из тени. В некоторые моменты число противников доходило аж до десяти, но ни разу за всё время мечник не оступился. Не совершил ни одной ошибки, ни одного лишнего движения или даже вздоха. Не получил ни единой царапины. Его рисунок боя потрясал воображение, и иногда даже казалось, что подобные движения невозможны.

Вот только его противник тоже был не так прост. Очень быстро человек в маске начал относиться к Каю с полной серьёзностью и перестал экономить энергию. Параметры клонов резко возросли, сделав их ещё опасней. К тому же в определённый миг в сражение вступил и оригинал, применивший одну из сильнейших техник в своём арсенале – Танец Тысячи Теней.

Таким образом, помимо семи-восьми клонов Каю предстояло отражать крайне быстрые атаки оригинала, который постоянно телепортировался вокруг мечника, что делало его выпады непредсказуемыми. Единственное, что хоть как-то ограничивало человека в маске, так это Холод Пустоты, которым юноша плотно заполнил небольшую область пространства вокруг себя, чем заблокировал врагу возможность перемещаться к себе вплотную.

Давление на Кая увеличилось, отчего он даже стал получать мелкие ранения. Но, так или иначе, юноше удавалось держаться и противостоять человеку в маске. В итоге прошло две минуты, пока парень наконец не решился сделать свой ход.

Отразив новую череду атак двойников и оригинала, Кай разразился Холодом Пустоты, выиграв секунду свободного времени.

Правый клинок парня поднялся к небесам. А затем… Резкий взмах к земле. Сплетённая сила законов Пути Меча и Пути Пространства вырвалась из клинка, высвободив всю мощь сформированной техники.

Первой разрушилась крыша, а спустя мгновение сложилось и всё здание. Обрушившаяся на дом сила моментально уничтожила его опору, и строение начало складываться, словно карточный домик.

Мечник стал падать.

«Думает, что мне это помешает? Наивный ублюдок! – злорадствовал противник Кая. – Неважно, что с поверхностью: если есть тень, я достану тебя везде! Ты только себе хуже сделал, так как потерял опору под ногами!»

Человек в маске уже снова собирался напасть, как вдруг Кай обернулся и посмотрел куда-то, а потом взмахнул клинками. Сформировался полутораметровый алый крест, что вмиг достиг цели, коей оказалась одна из падающих бетонных плит.

Однако, когда атака юноши наконец коснулась куска разрушенной крыши, она, вместо того чтобы уничтожить его, словно вошла внутрь бетонной плиты. А затем раздался наполненный болью крик. Падающий фрагмент крыши взорвался, после чего оттуда вылетел окровавленный враг Кая.

– Не недооценивай мой Закон Намерения, – по привычке оскалился мечник, ничуть не теряя спокойствия.

«Невозможно! Учитель говорил, что, пока я нахожусь внутри Мира Теней, никто ниже ступени Элементалиста даже почувствовать меня не сможет! – закрывая энергией рану на боку, гневно думал человек в маске. – Как этот ублюдок смог обнаружить меня и даже правильно атаковать?!»

Ранее, ещё в начале этого боя, Кай действительно не мог найти противника. Это был первый раз, когда кто-то на самом деле смог полностью скрыться от него. Из-за этого юноша даже усомнился в абсолютной силе своего энергетического зрения, которое доселе ещё не подводило его.

Но, как оказалось, Кай ошибался. Его виденье энергии не имело слабых сторон, и могло раскрыть любую Ки или прану. А не видел же юноша своего противника лишь потому, что неверно… смотрел.

Ведь он должен был смотреть не на тень, а в тень. Лишь так ему удалось отыскать противника, а затем атаковать его. Ибо Закон Намеренья Пути Меча позволял попасть атакой в любую цель, если её хоть каким-нибудь образом "видел" разум воинов. Вот почему Кай смог ударить врага даже в его Мире Теней.

Что же касается того, как парень отыскал человека в маске, то помог ему двухминутный бой на крыше, когда он только и делал, что отбивался. И в течение этого времени Кай всеми силами пытался найти слабости в технике врага, чтобы затем лучше предсказывать появление двойников и их атаки. Но в итоге юноша буквально заглянул внутрь тени энергетическим зрением, где и увидел скрывшегося противника. После этого оставалось всего лишь отвлечь врага разрушением здания, вслед за чем атаковать.

«Попался!» – воскликнул Кай, приблизившись к врагу, который ещё не успел вернуться в тень.

– Дерьмо, – выплюнул человек в маске, прежде чем юноша наконец обрушил на него свои клинки.

Не успевая создать защитную технику, мужчина смог лишь блокировать их кинжалами. Вот только он сильно недооценил физическую мощь Кая. Ведь мечник имел гораздо, гораздо более сильное тело (если учитывать открытые Телесные Врата), чем у большинства Заклинателей начальной стадии. Вдобавок, разрушительные многотонные атаки техниками Пути Пространства лишь способствовали увеличению мощи ударов парня.

Собственно, вот почему противника Кая смело, словно детскую игрушку, отбросив на пару сотен метров так, что он даже пробил стену в соседнем доме. Всё-таки мужчина в маске сейчас не имел опоры под ногами, которая могла бы помочь сопротивляться силе удара.

Кай последовал за противником, но в том месте, куда тот упал, врага так и не нашёл. Возле разрушенной стены обнаружилось лишь одно – поломанная красная маска демона.

Однако ауру Заклинателя парень сразу засек и поэтому покинул здание.

– Так вот кто скрывался под маской, – изрёк Кай, увидев молодого и некогда симпатичного голубоглазого блондина. Вот только теперь лицо этого человека было искажено безумной яростью, делая парня действительно похожим на демона из легенд. К тому же у него недоставало одного глаза, которого тот лишился в бою со Стефаном. – Эриа Розенталь, преданный пёс Гринроу Йони.

– Тварь, не смей даже произносить имя моего великого господина! – зарычал блондин, начав источать тёмный туман. – Убив тебя, я наконец отомщу за него! И мне плевать, даже если придётся использовать всю свою силу!

Внезапно единственный глаз юноши полностью почернел, а аура буквально взорвалась мощью. Тьма еще более плотным потоком полилась из его тела, и в какой-то момент Каю даже показалось, будто тёмный глаз на татуировке парня стал ещё чернее и немного увеличился.

Бурным потоком сила рванулась из тела Эриа, не позволяя Каю даже приблизиться. Прикрывшись льдом из частиц Холода Пустоты, юноша приготовился защищаться.

"Не могу поверить! Так вот оно что! – заговорил шокированный Рун’Тан, наконец осознав, что же произошло с душой блондина. – Кай, это очень плохо! Перед тобой уже не совсем человек!"

«Что ты имеешь в виду?» – удивился парень.

"Помнишь, я рассказывал про демонидов? О том, что это существа, у которых полностью исказилась оболочка души, из-за чего они такими и стали. Так вот, у этого Эриа оболочка души тоже, несомненно, искажена!"

«Но как? Разве с искажённой оболочкой человек не должен или умереть, или полностью превратиться в демонида?»

"Всё так. И в миллиарде случаев из миллиарда так оно бы и случилось. Вот только из всего имеются свои исключения! – сказал Рун’Тан. – Существует предел искажений. И если его не нарушить, но подойти вплотную, то существо оставит разум при себе, но при этом станет наполовину демонидом! Обычно такое невозможно! И подобное никто не способен провернуть, так как у каждой души свой личный предел. Однако всё же есть один способ: если человек испытает настолько мощные негативные эмоции, что они начнут воздействовать на оболочку. И даже в таком случае шанс выжить стремится к нулю. Могу предположить, что этот парень так сильно был предан Гринроу, что чуть не уничтожил себя своими же чувствами, когда ты убил разноглазого. И ему повезло. Очень-очень-очень сильно повезло! Потому что, вспомни, Кай… Вспомни, насколько сильными были демониды, появившиеся из обычных смертных!.. Честно говоря, я никогда бы не подумал, что за свою многотысячелетнюю жизнь смогу хоть раз увидеть подобное!"

«Не пойму, радуешься ты или нервничаешь?.. – мрачно спросил Кай, чувствуя, как продолжает расти сила Эриа. – Но теперь-то понятно, почему какой-то "учитель", явно связанный с пятиглазыми, вообще обратил своё внимание на него».

"Думаю, что пришло время перестать сдерживаться, Кай, – так и не ответив на вопрос мечника, произнёс Рун’Тан. – Ведь не только его физическое тело усилилось, но и количество его Ки серьёзно возросло. Как я понял, до этого вся его сила демонида была кем-то заблокирована, но сейчас он решил снять печать. Это плохой знак, так что не недооценивай его больше".

«Хорошо, – кивнул юноша. – Но напоследок спрошу: зачем вообще стремиться к такому?»

"Так-то это происходит абсолютно случайно, да и то с мизерным, практически нулевым шансом, – ответил старик. – Но, в общем, я понял, к чему ты клонишь… Во-первых, это возросшие до огромных значений параметры. Во-вторых, при правильно искажённой оболочке души со временем раскрывается максимальный потенциал в культивации, из-за чего такие люди становятся гениями среди гениев. А в-третьих, такие существа становятся абсолютно невосприимчивы к духовным атакам. Впрочем, последнее – больше легенда, и подтвердить её или опровергнуть я, естественно, не могу. Но, так или иначе, искажение оболочки души, даже идеальное – это ложный путь силы, у которого имеется множество недостатков. И один из них – повреждение личности. Думаю, ты и сам заметил, сколько безумия во взгляде и голосе этого Эриа. Это и есть последствия негативных эмоций, что превратили парня наполовину в демонида".

Диалог подошёл к концу, когда спустя пару десятков секунд высвобождение силы блондина наконец завершилось.

Эриа стоял на том же месте, но при этом выглядел несколько иначе. Пропали раны юноши, а вместо левого глаза, потерянного ещё на Саахе, теперь клубилась тьма. Блондин стал чуть выше, а его лицо приобрело более бледный оттенок. Светлые волосы, наоборот, в некоторых местах потемнели. Ну и, конечно же, изменилась его сила…

Внезапный рывок моментально привёл Заклинателя к Каю, и схватка между воинами закипела с новой силой. На этот раз мечнику пришлось поглотить последние Камни Энергии для усиления Телесных Врат, а значит, и самого себя, вслед за чем активировать Буйство Жизни.

Лишь после такого его физические характеристики смогли сравняться с истинной силой Эриа. Вот только это также увеличило и нагрузку на Кая, из-за чего сражение требовалось закончить как можно скорей.

Масштаб битвы изменился. Теперь под удар попадали не отдельные здания, а целые кварталы или даже весь город. Время от времени теснить противника начинал то Кай, то Эриа, но никто так и не мог взять верх. И в какой-то момент блондин решил наконец всё закончить.

Вновь погрузившись в Мир Теней, но на этот раз не задерживаясь на одном месте, Заклинатель атаковал Кая с разных сторон, используя клонов. И теперь мечнику приходилось одновременно противостоять аж пятнадцати двойникам. Конечно, парень сразу понял, что Эриа пытается тянуть время, но уйти от атак не смог. Город до сих пор покрывала тень от облаков, из-за чего блондин и его копии могли свободно перемещаться практически в любую точку.

Это продолжалось ещё полторы минуты, пока Кай не совершил первую ошибку. В тот же миг из теней вырвались сотни тёмных цепей, метнувшихся к мечнику. Собственно, этого Эриа и добивался.

Кай ещё пытался отразить вражеские путы массовыми атаками, но из-за двойников и общего количества атак у него, увы, это не вышло. Два десятка цепей обвили его руки, ноги и туловище. На какой-то миг юноша оказался обездвижен, чего блондин и желал.

– Копьё Праха! – сформировал он сильнейшую свою технику. К несчастью, из-за её особенностей бросить появившееся тёмное копьё он не мог, но атаковать им вблизи – вполне.

Шаг, и, переместившись сквозь тень, Эриа оказался перед скованным и обездвиженным Каем. Оставалось лишь добить противника, что блондин и сделал. Копьё ринулось вперёд, грозя пробить грудь мечника, а затем превратить его тело в прах.

Улыбка уже играла на лице Эриа, как вдруг Кай тоже оскалился. Недоумение охватило Заклинателя, когда он наконец понял, что копьё достигло цели. Однако, опустив взгляд чуть ниже, блондин увидел, что якобы пронзившая мечника атака каким-то невероятным образом исказилась и не задела парня.

Сработала защита Техники Продвинутого Барьера Искажений.

В следующий миг, не успев ничего сделать, Эриа ощутил, что совсем не может пошевелиться. А что же касалось копья в его руках, которое заставляло тратить Кая прорву энергии на поддержание барьера, то оно стало быстро рассыпаться, будучи разрушенным законами мечника.

И когда блондин наконец всё осознал, то понял, что теперь сам находится в своих же цепях вместо Кая. И причина тому была проста – Шаг Замены, который мечник создал лично ещё во времена учёбы в Клане Семи Клинков. Тогда этот шаг, позволяющий менять в пространстве два близких и соприкасающихся объекта, показался юноше бесполезным, однако сегодня именно благодаря этому навыку Каю удалось заманить противника в его же собственную ловушку.

Не тратя больше ни мгновения, парень атаковал. Правый клинок снова вошёл в грудь Эриа, пройдя на этот раз буквально в миллиметре от сердца. Вот только это была не случайность. Энергия и законы Меча моментально обвили этот жизненно важный орган, получив возможность в любой миг его уничтожить.

– Ты проиграл, – подытожил Кай. – И прежде чем я убью тебя, лучше расскажи мне о своей метке с пять…

Резкая вспышка и внезапная боль заставили парня прерваться. В груди Эриа теперь зияла широкая дыра, сквозь которую торчал чей-то незнакомый меч. Вот только он не остановился и пронзил сердце Кая.

Два недавних противника, получив серьёзные ранения, застыли в ужасе.

Позади блондина стояла фигура, приближение которой Кай даже не заметил. Посмотрев на неё, он и Эриа увидели прекрасного темноволосого юношу, являющегося невообразимо сильным Заклинателем начальной стадии, на лице которого красовалась широкая улыбка настоящего азарта. Истинный оскал.

Однако вовсе не это вынудило двух воинов застыть. Ведь на самом деле причиной всему были…

Два необычайных разноцветных глаза напавшего!


Глава 25. Бой троих.


– Кай.

– Гринроу?!

– Го… господин… – промямлил шокированный Эриа, каким-то образом не умерший от внезапной атаки. – Это правда вы? Но… но…

– Верно, – усмехнулся в ответ разноглазый, не дав блондину договорить. – Спасибо, что так и не стёр метку со своего тела, и спасибо за этот шанс. А теперь… прощай.

Руны, выгравированные на клинке Гринроу, засветились, а затем прорва энергии захлестнула оружие. Техника не заставила себя долго ждать.

Сначала улицу озарил невероятно яркий свет, а затем наконец сформировалась мощнейшая атака, стёршая с лица Земли половину пятиэтажного жилого здания со множеством подъездов.

Итогом техники Королевского ранга стало то, что тело Эриа разорвало на куски, а Кай вообще исчез. Всё-таки в момент удара мечник не мог пошевелиться, поскольку попавшее в его сердце остриё клинка Гринроу каким-то образом обездвижило юношу.

«Неплохо, – улыбнулся разноглазый. – Хорошо, что я так вовремя вступил в Клан Семи Клинков…»

Гринроу подразумевал, что вступление в клан позволило ему тоже попасть в Нерушимую Башню. Благо высасывающая энергию способность Врат Ойкумены в тот день не подействовала на парня, так как его колоссальная сила воли, превышающая таковую даже у пиковых Элементалистов, позволила ему временно игнорировать подобное внешнее воздействие. Если говорить проще, с такой силой воли он просто-напросто удержал собственную Ки у себя в теле, не дав её украсть.

Таким образом, Гринроу смог свободно двигаться и поэтому тоже направился в портал вслед за исчезнувшим Цзян Дао и его людьми. В конечном счёте он оказался вторым после группы ученика Старика Седой Горы, кто перенёсся на Землю. Третьими стали Кай с товарищами, а последними – двенадцать членов Клана Яркой Луны.

Что же касалось Эриа, то он попал на Землю вместе с Цзян Дао, поскольку обладал очень ценными знаниями об Ойкумене. Ведь именно он являлся тем самым неизвестным человеком, который помог Старику Седой Горы объединить фрагменты ключа на триста лет раньше, чем того ожидал Клан Яркой Луны.

«Хм… Но где же та душа?..» – задумался разноглазый, а затем заметил кое-что.

– Так ты выжил! – обнаружил он Кая, частично скрытого под обломками здания.

Вот только выглядел мечник ужасно. В области сердца у него зияла дыра размером с кулак, а половины предплечья левой руки больше не существовало. Однако обе эти раны уже несколько секунд как восстанавливались, из-за чего смерть юноше не грозила. Конечно, в его теле теперь не циркулировала кровь, отчего должен был отключиться мозг, а затем организм бы умер через некоторое время, но линия крови Кая, используя его энергию, компенсировала голодание клеток, благодаря чему он до сих пор оставался в живых.

– Невероятно! – воскликнул Гринроу, медленно зашагав к Каю. – Как только я увидел тебя, твою ступень, то посчитал, что ты исчерпал свой талант, который помог тебе победить в прошлом. Однако теперь я понял, что ошибся, и это даже радует меня. Ты не только защитился от большей части всей атаки, но и смог не умереть без сердца.

– Решил отомстить? – слабо усмехнувшись, спросил мечник. Разговором он собирался потянуть время, столь нужное для восстановления сердца и руки.

– Отомстить? – удивившись, даже остановился Гринроу. – Нет, конечно! Такие непрактичные вещи меня совсем не интересуют. На самом деле мне нужна душа… Душа, которую ты скрываешь в своём духовном мире. Изначально я собирался забрать её после твоей смерти, но, раз ты выжил…

– О чём это ты? – ничем не выдав шок, связанный с раскрытием Рун’Тана, задал вопрос Кай. – И как ты вообще выжил? Разве тебя не должна была убить та Тень? Да и как ты на Землю попал?

– Не притворяйся, что не понимаешь, про какую душу я говорю, – сказал разноглазый, абсолютно проигнорировав последние вопросы мечника, заданные ради отвлечения Гринроу от основной темы. – Душа великого мастера, которая обитает внутри тебя – отдай её мне!

– И зачем тебе она? – нахмурился Кай, решив всё-таки не строить из себя дурачка.

– Буду честен. Для меня это очень!.. очень ценный ресурс! – облизнулся Гринроу. – С её помощью я без проблем доберусь до пика ступени всего за год!

– Ресурс? – изумился юноша. – Если этой душе грозит гибель, то я откажусь.

– Да, грозит, – кивнул бывший аристократ. – Но если ты отдашь её мне, то взамен получишь намного больше. Ты обретёшь знания и дружбу со мной. Всё равно ты не сможешь использовать эту душу для себя. Но зато рядом со мной тебе светит великое будущее. Я не преувеличиваю и не вру, и моя сила тому пример. Я знаю путь к вершине этого мира и помогу всем своим друзьям добраться до неё. И я сейчас говорю даже не о боевых искусствах, которые являются лишь пародией на истинную силу. Ведь даже те, кто считает себя богами вселенной, что эпохами сражаются за власть в Ойкумене – не более чем букашки. Нет же. Я говорю о той вершине и о той силе, что превосходит всё, о чём ты когда-либо вообще мог слышать! С моей помощью ты сможешь возвыситься до уровня Небесного Трона, а, возможно, даже и превзойти его! Впрочем, вряд ли ты знаешь, что это такое… Так или иначе, но в обмен на какую-то жалкую душу я дарую тебе гарантированную возможность добраться до вершины могущества всей вселенной. Просто подумай, стоит ли это того? – улыбнулся в конце Гринроу.

– Звучит, конечно, заманчиво, – со скепсисом в голосе произнёс Кай, до полного восстановления которого оставалось ещё полминуты. – Но почему я должен тебе доверять?

– Дружба со мной – это нечто большее, чем простое товарищество между людьми. Дружба со мной – это нерушимые узы, которые связывают сами Искры Души! И вот тебе подтверждение.

На миг Каю показалось, что правый (голубой) глаз Гринроу стал ещё ярче, словно засветившись. А когда это прошло, то юноша ощутил, будто нечто дотронулось до его души, а затем вошло в неё. В итоге всё произошло так быстро, что мечник не успел даже подумать об уклонении или защите. Ну а затем в разум парня пришла информация и ведения.

Кай узнал, что слова Гринроу были правдивы. Непонятно почему, но в сознании юноши накрепко засело понимание, что между ним и его противником появилась необъяснимая духовная связь, передающая лишь истину. А ещё появилось знание того факта, что с этой связью никто из них двоих не сможет даже попытаться навредить или обмануть друг друга.

«Наваждение?!» – резко спросил у Рун’Тана Кай.

"Как бы я ни хотел тебе соврать, – внутренне улыбнулся старик, – но воздействия на твою оболочку души не было. Эта связь действительно образовалась лишь между Искрами Души. По идее такое невозможно… однако когда-то я читал о древнем даже по меркам Бельтейз артефакте, который мог делать что-то подобное, тем самым повторяя действие системной клятвы".

– Это временная связь, – сказал Гринроу. – Но если ты согласишься отдать ту душу, то она станет вечной, из-за чего мы не сможем навредить друг другу, а я буду обязан тебе.

– Теперь я верю… – вздыхая, кивнул Кай. – Но всё равно должен отказаться.

Гринроу слегка склонил голову набок, а затем усмехнулся.

– А! Понимаю, – кивнул он. – Системная клятва с той душой, верно? Тогда это не проблема, ведь я могу рассказать, как отменить её.

От удивления глаза Кая расширились, и он даже не сразу ответил.

– Вот оно как. Хорошо. Тогда… – расслабившись, взглянул на небо парень. – Пошёл ты!

В тот же миг обломки здания разлетелись в стороны, а Кай исчез. Он ни за что не собирался "продавать" Рун’Тана, и поэтому оставался лишь одни выход – сражаться.

– Что ж, жаль… – покачав головой, вздохнул Гринроу.

А в следующий момент, быстрее, чем мечник успел среагировать, разноглазый уже оказался рядом. Лениво подняв руку, Гринроу совершил взмах. Его клинок устремился к голове противника.

Кай же, шокированный тем, что его враг теперь также обладает законами Пути Пространства, едва успел в последний миг применить Шаг Отступления, чтобы избежать атаки. В итоге удар Гринроу рассёк лишь воздух, а затем высвободил целую волну энергии и законов Меча, которая разрушила часть дороги, обвалив её на пару метров под землю.

Сразу после первого пространственного перемещения Кай моментально сделал ещё одно, применив Шаг Смещения, который привёл его в квартиру на третьем этаже в одном из ближайших домов. После этого юноша собирался продолжить движения уже без скачков.

– Не уйдёшь, – внезапно раздался голос противника из-за спины.

Обернуться парень не успевал, поэтому единственное, что он мог сделать – снова телепортироваться. Очутившись в десяти метрах над улицей, он появился прямо перед алым серпом, созданным предыдущей атакой Гринроу.

«Он предсказал, куда я делаю скачок?!» – всполошился Кай, посылая в ответ Технику Высвобождения Клинков.

В итоге защититься от этого удара юноше удалось, вот только Гринроу снова появился рядом – точно над Каем. И мечник никак не успевал телепортироваться вновь.

На спину парня обрушилась стопа разноглазого с невероятным количеством силы, которая столь стремительно ворвалась в тело Кая, что он ещё даже не успел полететь вниз, как его кости стали ломаться, а кровь литься из многочисленных ран на лопнувшей коже. Но так или иначе, даже получив урон, Кай добился своего – сумел активировать нужную технику в первое мгновенье удара.

Шаг Замены сработал, и противники поменялись местами. Теперь Кай находился выше. Инерция от удара Гринроу исчезла, а вот сам разноглазый, наоборот, с ускорением полетел вниз, поскольку мечник атаковал его схожим образом. К несчастью, юноша успел вложить в удар лишь немного силы. Но зато у него появилось дополнительное время.

Развернувшись прямо в воздухе к Каю, Гринроу легонько усмехнулся, а затем, почти достигнув земли, внезапно пропал, моментально появившись перед противником уже с занесённым для атаки мечом.

На этот раз Кай ожидал чего-то подобного и смог вовремя поставить блок из двух клинков. Однако тяжесть, что навалилась на него в момент столкновения, чуть не вырвала мечи парня вместе с руками. Лишь заранее направленная в кисти энергия позволила удержать оружие. Ну а затем юноша наконец отлетел под напором мощи, вложенной разноглазым в удар.

Вылетев, словно пушечный снаряд, Кай за секунду преодолел несколько сотен метров. Но именно этого он и желал. В нужный момент аура юноши сжалась и исказилась, став звериной. Подобное мечник делал ещё во времена первого этапа Великого Турнира, когда охотился на учеников Клана Огненной Саламандры.

«Как я и думал, – размышлял Кай. – Его техника передвижений базируется на постоянной и автоматической телепортации к цели, если та находится дальше определённого расстояния от Гринроу. Вот почему до этого я не никак мог уйти от него».

Однако в данный момент бывший аристократ так и не появлялся перед противником, хотя Кай уже и отдалился больше чем на треть километра. Причиной же тому были две вещи.

Во-первых, когда Кай блокировал недавнюю атаку, то имел шанс создать атакующую технику, но вместо этого создал особый пространственный всплеск, который на время заблокировал подобные перемещения в той области. Впрочем, сработало это лишь потому, что Кай, в отличие от Гринроу, освоил Закон Формы Пути Пространства.

Во-вторых, юноша скрыл свою ауру, сжав её, а затем подделал частоту, из-за чего его аура стала похожа на ауру монстров. Этим Кай хотел проверить одну свою догадку, которая подтвердилась. Как оказалось, для "пространственной привязки" разноглазому требовалось, чтобы цель находилась в пределах его ауры, а также требовалось время, чтобы сконцентрироваться на ней. Таким образом, мечник исчез из-под наблюдения Гринроу и вдобавок сбил его концентрацию на себе как на объекте, сменив частоту ауры.

В конечном счёте Кай выиграл больше времени для анализа противника и определения следующих шагов. И первым делом разобрался в силах врага, кои оказались невероятно велики. Ведь Гринроу обладал не только очень мощным телом, но имел и крайне качественную культивацию. Судя по всему, этап закалки души он прошёл даже лучше, чем Шакс, лишь немного не достигнув уровня Кая.

Вот почему на ступени Заклинателя, имея лишь тридцать пять процентов от максимального запаса энергии, Гринроу обладал даже большим количеством Ки, чем Кай, на которого не действовало земное ограничение.

Что же касалось законов бывшего аристократа, то, судя по ощущениям Кая, он освоил все законы уровня Слышащего на Пути Меча и Пути Пространства, достигнув в них полного, практически идеального качества понимания. Но это было ещё не всё…

Копьё Золотого ранга пикового качества, объятое огненной техникой аналогичного уровня, рассекло пространство, вмиг достигнув Кая. Мощнейшая атака, посланная Гринроу, могла бы запросто пробить гигантскую дыру в теле мечника или лишить его головы, если бы он не среагировал вовремя.

Техника Клинка Гравитационного Разрыва тараном вырвалась вперёд, уже через несколько метров столкнувшись с брошенным копьём. Удар сотряс само пространство, и Кая наконец отбросило к земле. В итоге оружие противника было отклонено.

– Так, значит, Закон Формы для Копья и Огня? – криво усмехнулся приземлившийся Кай, наконец вспомнив, какой Гринроу монстр в плане познания законов.

– Ты прав, – послышался голос противника, появившегося рядом с вонзившимся в асфальт копьём. Однако, когда он поднял его, то в Пространственное Кольцо не вернул.

Гринроу покрепче сжал копьё в левой руке, а меч в правой. Как и Кай, теперь он был воином, который использует более чем одно оружие.

«Вот же ж! Выбрал целью для перемещения собственное копьё, оставив на нём частицу ауры? – отгадал Кай. – Жаль, а я думал, что выиграю больше времени».

– Продолжим, – холодно произнёс Гринроу, а затем совершил рывок.

Кай приготовился к новому столкновению, но практически ничего не смог. Два разноцветных глаза появились пред ним быстрее, чем юноша осознал это. Скорость Гринроу снова возросла, и на этот раз он собрался всё закончить одним ударом.

Резкая остановка. Выпад, и вот копьё уже несётся к голове Кая. До гибели парня оставалось всего несколько сантиметров, как вдруг всё вокруг заволокло мраком. Мечник исчез, а оружие пронзило лишь воздух, вызвав мощную ударную волну.

Гринроу замер, сконцентрировавшись на защите.

– Пространственный карман, – удивлённо резюмировал он, осознав, где оказался.

– Угадал, – раздался голос Кая, внезапно оказавшегося позади противника.

Увы, но атака юноши смогла задеть лишь прядь длинных волос Гринроу, после чего тот моментально развернулся, заблокировав удар своим мечом. Следом Кай снова исчез, телепортировавшись за пределы виденья врага. Но на этом он не остановился, снова и снова продолжая внезапно появляться рядом с противником, атакуя его, а затем пропадая.

План Кая сработал. Выиграв время после падения, он подготовил ловушку в виде Пространства Ночи, куда затянул Гринроу в момент его атаки. Таким образом, мечник получил немалое преимущество, поскольку теперь бой шел на его территории, где парню было на порядок проще и быстрее телепортироваться.

С другой стороны, всем остальным работать здесь с законами Пространства становилось тяжелее. И особенно это касалось тех, чьи законы были ниже создателя данной области. И, к счастью, Гринроу как раз таковым и являлся. Он действительно владел множеством элементов на довольно приличном уровне, но из-за отсутствия нужных ресурсов (Частиц Мудрости) догнать Кая в законах Пути Пространства бывший аристократ не смог.

«Плохо. Из-за этого давления я не смогу разрушить пространственный карман только одним элементом Пространства. А если использовать все силы, то понадобится секунд десять, – подумал Гринроу, отражая выпады противника. – Вот только вряд ли Кай даст мне время. Что же он задумал? Ведь постоянно используя телепортацию и при этом поддерживая эту область, он тратит уйму энергии. Выходит, я что-то упускаю…»

Бывший аристократ был прав, но разгадать замысел Кая никак не мог. Всё-таки вряд ли даже гениальный Гринроу мог догадаться, что его противник способен управлять любой энергией…

Кай прекрасно понимал, что у него есть лишь одно преимущество – запас сил. Конечно, Гринроу обладал большим количеством Ки. Вот только, в отличие от своего противника, разноглазый не мог восстанавливать её так быстро и делать это постоянно, что умел Кай. Вот почему можно было однозначно сказать, что у мечника в потенциале имелось больше энергии, так как он мог потратить трёх-, четырёх-, а иногда и пятикратный запас своего Источника за один бой.

Таким образом, имея подобную силу, Кай намеревался вести бой на выносливость, который обязательно выиграл бы. В прошлом, когда он сражался с Гринроу в подземелье в Алькее, мечник тоже использовал подобную тактику, которую его противник тогда разгадал. Однако в этот раз всё было иначе: Гринроу находился на ступени Заклинателя, а Кай лишь на Закалке Души. И разница между этими ступенями пролегала в разы больше, чем два уровня на ступени Закалки Разума, которая в прошлом имелась между парнями. Вот почему бывший аристократ и помыслить не мог, что его противник собирается измотать его.

В конечном счёте постоянные атаки со стороны Кая продолжились. Мечник не давал противнику и секунды покоя, появляясь каждый раз с новой стороны. В итоге прошла минута, в течение которой Гринроу хоть и не получил ничего серьёзнее небольших порезов, но понемногу начинал ощущать усталость. А вдобавок он наконец почувствовал необычный мороз, медленно окутывающий его тело и даже проникающий внутрь.

Это был Холод Пустоты, которым Кай заполнил как минимум половину всей области Пространства Ночи, понемногу начав делать это ещё в момент ухода с самолёта и не прекратив до сих пор. Изначально парень поступил так по другой причине, связанной с его планом присоединения к Цзян Дао, чтобы покинуть Землю, но в итоге это стало дополнительным инструментом в сражении с Гринроу.

Поэтому, беспрестанно атакуя противника, Кай брал под контроль частицы Холода Пустоты, которые ещё не успели исчезнуть (а в пространственном кармане это происходит медленней), и сжимал их вокруг Гринроу.

– Ты так и будешь скакать вокруг меня? – выкрикнул разноглазый, уворачиваясь от очередной атаки Кая.

– И это говорит истинный мастер, напавший на смертного? – с насмешкой в голосе спросил в ответ мечник, снова телепортировавшись.

– Ты сам так решил. Я же предлагал тебе другой вариант, – произнёс Гринроу. – Так или иначе, но мне надоело.

Бывший аристократ понял, что если даже спустя столько времени его противник не выдохся, то здесь что-то не так. Поэтому он решил действовать активней.

Внезапно рванувшись в сторону, Гринроу убрал копьё в Пространственное Кольцо, призвав высокий прямоугольный щит Золотого ранга пикового качества. И как только Кай вновь появился рядом, противник сразу же воспользовался этим артефактом.

Такое изменение застало мечника врасплох, что и позволило Гринроу получить преимущество. Он с лёгкостью заблокировал щитом выпад Кая и атаковал мечом. Оружие ринулось вперёд, пробив живот не успевшего среагировать парня, который лишь после этого телепортировался.

«Третье оружие?! – подавляя боль, поразился Кай, который знал, что щит также считается оружием в мире боевых искусств. – Но теперь понятно, что это были за законы, которыми меня обездвижил Гринроу после появления. Но, получается, на Пути Щита он также постиг все законы уровня Слышащего, как и на Пути Меча? Это очень, очень нехорошо».

– Нашёл! – внезапно услышал Кай, когда Гринроу неожиданно появился рядом.

«Чёрт! Я дал ему слишком много времени!» – мысленно выругался парень, на несколько секунд прекративший атаки, дабы исцелиться.

Влив энергию в щит, Гринроу выставил его вперёд, направив на Кая. В тот же миг активировалась техника данного оружия. К мечнику хлынула невидимая и чрезвычайно сконцентрированная волна силы, и, как только она достигла цели, тело юноши подверглось невероятным перегрузкам. Из его глаз, носа, рта и ушей потекла кровь, а сам он едва не потерял сознание. Лишь благодаря Предельной Концентрации Каю удалось не упасть, только момент он всё же упустил.

Клинок Гринроу обрушился, грозя разрубить противника надвое. Не имея сил даже двигаться, Кай мог воспользоваться лишь тем, что было ему доступно именно в этот момент.

Диск из прочнейшего льда образовался перед юношей, в последний момент остановив атаку Гринроу. Однако от ударной волны это Кая не спасло, и его откинуло назад, а затем с силой впечатало в землю. Под юношей возник небольшой кратер.

К счастью, даже испытав такой удар, парень не потерял сознания. И поэтому все свои силы и концентрацию вложил в следующую атаку.

Ледяной диск, покрывшийся россыпью тысяч трещин, вмиг восстановился, а затем стал проводником для всех частиц Холода Пустоты в Пространстве Ночи, которые моментально ринулись к Гринроу. Сопровождаемые настоящей метелицей, сотни ледяных лезвий и кольев атаковали противника Кая.

Гринроу, прикрывшись щитом, сразу сотворил вокруг себя непроницаемый барьер.

Тем временем, активно насыщая энергией Телесные Врата Регенерации, Кай поспешно самоисцелялся. Для полного восстановления организма юноше требовалось ещё полминуты, но, увы, Гринроу не дал ему столько времени.

Из ледяной бури вырвалось копьё Гринроу, которое удивительным образом летало само по себе, поэтому, нацелившись на Кая, моментально ринулось в его сторону.

Увидев это, парень, до сих пор не в силах нормально пошевелиться, разъярённо зарычал. Его глаза налились кровью, а вены на лице вздулись. Преодолевая себя, Кай каким-то чудом собрал все доступные ему на тот момент силы, сформировав Технику Клинка Гравитационного Разрыва прямо в воздухе. Мгновенье спустя техника и копьё столкнулись. К несчастью, мечник попросту не успел вложить в свою атаку достаточного количества энергии, из-за чего она оказалась быстро разбита. Но в итоге свою цель выполнила.

Копьё, нацеленное Каю в голову, слегка изменило свою траекторию, пробив насквозь его правый бок. Оружие вонзилось в землю на полметра и задергалось, пытаясь вырваться. Чтобы не допустить этого, Каю пришлось приморозить оружие Гринроу к земле, при этом частично покрыв льдом и себя самого.

Тем временем мощная волна энергии наконец разметала ледяную бурю, поскольку Кай утратил над ней контроль, защищаясь от копья. Таким образом, Гринроу, без единой царапинки, направился к противнику. А находясь на половине пути, протянул вперёд руку. Энергия покрыла его ладонь, а затем копьё возле Кая засветилось, начав вырываться активней. Лёд, блокирующий оружие, затрещал.

Кай попытался подняться, но ничего не вышло. Всё его тело невероятно болело и нуждалось в восстановлении. Ему требовалось ещё хотя бы сорок секунд, и он однозначно вернулся бы в бой. Однако Гринроу не собирался давать противнику столько времени.

Разноглазый, видя, что его копьё заблокировано, уже собирался телепортироваться к Каю, как вдруг всё вокруг изменилось. Пространство Ночи разрушилось, внезапно выбросив обоих парней наружу.

Очутившись снова в городе, Гринроу сразу заметил две вещи. Во-первых, с момента начала их боя уже успело немного стемнеть. Всё-таки на Крайнем Севере солнце быстро клонится к закату. Ну а во-вторых, всё вокруг пропиталось тёмной и отвратительной энергией.

В конечном счёте, первым, кого бывший аристократ увидел, оказался Эриа, покрытый тёмным туманом как одеждой, который и уничтожил Пространство Ночи. Вот только теперь мощь блондина стала значительно выше, чем та, которой он обладал во время боя с Каем, и даже превышала силу самого Гринроу. И причина тому была лишь одна: он наконец закончил высвобождение силы своей искажённой души.

Однако Эриа оказался не единственным присутствующим. Ведь кроме него вокруг находились сотни людей, чьи тела покрывали самые разные раны, и они в прямом смысле гнили. Всех их, включая бывшего слугу Гринроу, объединяло лишь одно – надпись, появившаяся над их головами:


[Раса: Нежить]


– За что? Почему?! ЗА ЧТО?! – разрываясь от безумия, обратился Эриа к разноглазому.

Вот только Гринроу прекрасно понимал, что ответ его бывшему слуге уже совсем не нужен. Ибо не заметить жажду убийства, исходящую от Эриа, противник Кая никак не мог. Становилось сразу понятно, что теперь блондин никого не отпустит живым.

Ни Кая, ни Гринроу.

Сила тьмы, сила самой смерти, на пути которой Эриа достиг идеального понимания Закона Формы, полностью завладела его разумом и душой, более не собираясь отпускать. Подарок его учителя, сделавший парня совершенно другим существом, наконец был использован.

Слегка скосив взгляд вправо, Гринроу увидел покрытое льдом копьё, выброшенное на асфальт. Кая разноглазый не видел, хотя его ауру отлично ощущал в пределах сотни метров. Понятно, что сбежать от такой толпы мертвецов раненый мечник никак не мог.

– Что ж, – иронично усмехнулся Гринроу, – тогда немного нарушим правила.

И аура парня начала расти. Количество энергии в его теле буквально за секунды стало почти вдвое большим. Теперь на него действовало ограничение не в шестьдесят пять процентов, а всего лишь в тридцать пять, словно он являлся не Заклинателем, а обычным воином ступени Закалки Души.

Казалось, Гринроу обманул саму Систему.

А что касалось Кая, то он наконец получил столь нужное ему время для двух вещей: восстановления и… слияния с духом Меча!


Глава 26. Бой троих 2.


– Почему вы предали меня?! – даже не обратив внимания на возросшую силу Гринроу, злобно спросил Эриа.

Посмотрев на блондина, разноглазый улыбнулся, а затем пожал плечами.

– Просто ты стоял в идеальной позиции, чтобы Кай не смог вовремя заметить мою атаку, – спокойно ответил Гринроу. – К тому же разве это не ты предал меня, когда ничем не помог мне в подземелье, а затем просто сбежал из Алькеи? Так что… почему бы мне и не пожертвовать таким никчёмным слугой?

Слова парня звучали презрительно и надменно и ещё сильнее ранили Эриа. Однако именно этого Гринроу и добивался. Поскольку понимал, что какой бы ответ блондин ни получил, он всё равно не изменил бы своего решения убить здесь всех.

– Но… это… – растерявшись, опустил взгляд Эриа, после чего тьма лишь сильнее окутала его сознание. – Это неправда! Это всё ложь! Вы… Ты недостоин! – резко подняв голову, выкрикнул он. Теперь во взгляде парня не было прежней покорности Гринроу. – Учитель был прав! Ты не господин, ты всего лишь отброс! Всего лишь ступенька на моем пути!

Бывший аристократ прищурился.

– Как высокомерно, – холодно изрёк он. – Пёс, что позабыл своё место. Кем же ты себя возомнил?..

Тёмно-синее копьё внезапно рассекло пространство, выстрелив в сторону Эриа. Как и прежде, оно двигалось само по себе, хотя на самом деле им управлял Гринроу, используя особую технику.

Оружие практически достигло неподвижной цели, когда внезапно из тёмного одеяния блондина вырвалось несколько абсолютно чёрных хлыстов, которые обвили копьё, остановив его. После этого тёмные щупальца стали сжиматься, покрывая артефакт силой Тьмы. И, к своему удивлению, Гринроу понял, что его оружие начало разрушаться под давлением элемента Смерти.

Конечно, разноглазый сразу же попытался вырвать копьё своей техникой, однако, как оказалось, тёмные щупальца держали оружие крепко. Вот почему Гринроу лично вступил в бой.

Появившись за спиной блондина, бывший аристократ сразу же оказался атакован новыми хлыстами, которые успешно остановил щит парня. Однако не впечатлиться силой щупалец даже Гринроу не смог, поскольку хватило лишь одного столкновения, чтобы рука, держащая щит, чуть не сломалась.

Защитившись, Гринроу атаковал клинком, насытив его энергией и законами Меча. Покрывшись алым туманом, оружие парня обрушилось на правое плечо блондина, дабы неожиданно отскочить. На теле Эриа не появилось ни царапины, и лишь раздавшийся металлический звон говорил об ударе. Защита юноши оказалась невероятной.

После этого блондин резко развернулся, ударив по щиту противника локтем. Тяжёлый бронированный артефакт задрожал, а затем невероятная мощь передалась и телу разноглазого. Ноги Гринроу оторвались от земли, и парень отлетел назад, врезавшись в стену одного из зданий и даже пробив в ней дыру.

В тот же миг несколько десятков живых мертвецов, воскрешённых Эриа, будто сорвались с цепи, бросившись на противника своего повелителя. Увы, разница между всеми ними и Гринроу была колоссальной, поэтому нежить моментально превратилась в пепел, когда из разноглазого вырвалось целое облако пламени.

Когда огонь наконец исчез, Эриа увидел поднимающегося Гринроу, утирающего ладонью кровь из носа. Парень выглядел побитым, но относительно невредимым. И указывал на это появившийся на его лице оскал, означавший возбуждение и пробудившийся азарт.

Прежде, сражаясь с Каем, Гринроу ощущал лишь лёгкую скуку. Но теперь хватило всего одного удара, чтобы пробудить в нём дикое желание продолжать бой.

– Превосходно! – с наслаждением выкрикнул бывший аристократ. – Ты действительно обрёл потрясающую силу! Вот только… – кивнул Гринроу в сторону, – навыки боя у тебя всё такие же паршивые.

Глаза Эриа расширились, когда он взглянул в указанном направлении. Он увидел парящее копьё, которое всё ещё должно было находиться в заточении его тёмных щупалец. Лишь после этого блондин понял, что часть из них отчего-то оплавилась. Получалось, что Гринроу освободил своё оружие во время последней атаки, когда бывший слуга отвлёкся.

– Изначально, похоже, я недооценил тебя, – кивнув, признал разноглазый. – Однако, кажется мне, ты и сам позабыл о моей истинной силе!

Щит парня разделился на пару сотен небольших квадратных секторов, и они, деформируясь, стали покрывать тело владельца, формируя настоящий доспех. Конечно же, Эриа не собирался просто смотреть на это и поэтому тут же атаковал. Дюжина тёмных хлыстов вырвалась из его одеяния, метнувшись к Гринроу.

Этой атакой блондин мог бы серьёзно ранить временно неподвижного противника, если бы на ее пути внезапно не появился жёлтый полупрозрачный барьер, что, словно купол, окружил разноглазого. И хотя защита практически сразу же треснула и стала ломаться, когда на неё обрушился удар Эриа, время Гринроу она всё-таки дала.

Облачившись в цельный доспех, покрывший всё тело, парень вновь взял в руки копьё и меч. После этого бой продолжился.

Снова переместившись к противнику за спину, Гринроу атаковал с удвоенной мощью. Системное ограничение, действующее на него, стало слабее, и количество Ки у юноши возросло практически в два раза. Однако произошло это не мгновенно, отчего только сейчас энергетический покров разноглазого усилился соответственно изменениям. Ведь если энергии стало больше, то и физические параметры Гринроу увеличились.

Меч бывшего аристократа обрушился блондину на спину, но тот, ощутив опасность, вовремя создал новые щупальца, которые в последний миг остановили удар. Земля под Эриа просела, и сам он задрожал от навалившейся тяжести. Но, так или иначе, с этой атакой справился.

Гринроу на этом не остановился, замахнувшись копьём, коим намеревался пронзить сердце противника. Увы, Эриа успел частично развернуться, благодаря чему смог перехватить оружие голой рукой, остановив его.

На мгновение всё замерло. Оба оружия разноглазого оказались заблокированы, а блондин больше не мог создать дополнительных щупалец. Но затем глаза Эриа наполнились тьмой, после чего уже Гринроу ощутил опасность.

Молниеносно пригнувшись, разноглазый едва избежал необычной атаки. Из глаз блондина вырвалась тёмная вспышка, которая вмиг обратила часть здания позади него в прах. Ну а после этого пришёл черёд Гринроу атаковать.

Меч юноши озарил темноту светло-красным светом, а затем давление на щупальца блондина многократно возросло. Активировавшаяся техника позволила их практически моментально рассечь, и удар пришёлся уже на сам тёмный покров, который не выдержал.

Мгновение задержки – и голова Эриа отлетела в сторону, окропляя землю густой черной кровью, заменившей ему обычную – алую.

Вот только не успел Гринроу порадоваться победе, как его живот пробила ладонь блондина, чьё тело продолжило движение. А голова всё это время не сводила взгляда с противника, источая огромную ненависть. Становилось понятно, что Эриа отнюдь не мёртв и пока что умирать не собирается.

«Плохо. Совсем забыл об этой особенности нежити», – мысленно скривившись, подумал Гринроу.

Парень уже хотел разорвать дистанцию с противником, как вдруг над ними обоими вспыхнула могучая аура, а в следующий миг на Заклинателей обрушился целый водопад алой энергии. Две техники – Пути Меча и Пути Пространства – слились воедино, сформировав огромный серп, который за мгновение достиг земли.

Раздался страшный взрыв, а затем всё вокруг задрожало. Когда пыль улеглась, на земле стал виден глубокий разрез, пересекающий большую часть улицы. Заклинателей же в этом месте более не было: они смогли уйти от атаки, пускай и на сразу. Теперь Гринроу, чья рана начала гнить, и Эриа, подобравший отрубленную голову, находились в нескольких десятках метров отсюда, глядя на место удара, возле которого наконец приземлился высокий темноволосый юноша.

Полностью восстановившись, Кай наконец слился с духом Меча, из-за чего его внешний облик несколько изменился. Юноша теперь выглядел более величественно, а его аура буквально излучала бритвенную остроту клинка.

Волосы и оборванный алый плащ парня развевались под ветром, образовавшимся после его недавней атаки, пока он спокойно рассматривал противников. А позволить Кай себе это мог, поскольку сейчас его мощь ничем не уступала силам Гринроу и Эриа.

Взглядом ярких фиолетовых глаз юноша окинул пространство перед собой, а затем указал клинками на врагов.

– Знаете, я прибыл сюда не ради вас, – нагло и с толикой злости произнёс он, – но, раз уж вы припёрлись, то, так уж и быть, я найду место для ваших могил!

И после этого две новые атаки вырвались из мечей парня на противников.

Первым среагировал Гринроу, который уже выжег огнём (который ему не вредил) остатки силы Смерти в своей ране, оставленной Эриа. Сконцентрировавшись на ауре Кая, бывший аристократ вновь сделал привязку к нему, а затем моментально переместился, избежав атаки.

Вот только Кай был готов к этому и сразу же заблокировал выпад разноглазого. А в следующее мгновенье уже Гринроу пришлось защищаться, когда в его сторону выстрелило несколько тёмных щупалец. Эриа уже вернул голову на место и, защитившись от атаки мечника, ударил по бывшему господину.

Таким образом начался бой троих гениев.

Кай, Гринроу и Эриа атаковали друг друга, намереваясь лишить врагов жизни. И хотя каждый из трех был враждебно настроен к двум другим, цели у них отличались.

Кай желал отомстить Эриа за Стефана, а от Гринроу просто хотел избавиться, так как тот представлял опасность для него и сейчас, и в будущем.

Эриа же, наоборот, сосредоточился лишь на своём бывшем господине, которого жаждал уничтожить всей душой, отчего и концентрировался больше на Гринроу, чем на Кае. Однако при этом обладатель пятиглазой метки не испытывал дружеских чувств к мечнику из-за того, что тот якобы убил разноглазого в прошлом. Совсем нет. Ныне в разуме блондина бушевала сила Тьмы, отчего безумие парня, приобретённое после искажения души, раскрылось в полной мере, и теперь он желал убить всех в этом городе.

А что же касалось Гринроу, то его основной целью являлась душа Рун’Тана, поэтому юноша больше нападал на Кая. Эриа же стал лишь второй целью, с которой разноглазый собирался расправиться чуть позже.

В конечном счёте никто из троих не объединялся с одним из противников, чтобы победить третьего, а затем сразиться самим. Каждый из воинов стремился к своей цели. Вот почему можно было сказать, что в их бою образовалось некое равновесие.


***

Пока в западных кварталах шло разрушительное сражение, в остальной части города всё было относительно спокойно. Конечно, если не считать толп ходячих мертвецов, расправляющихся с каждым на своём пути. Впрочем, Элизию это совсем не волновало.

Засев на крыше самого высокого здания, девушка, скрытая с помощью артефакта Королевского ранга, ранее принадлежавшего Александру Уайту, с интересом наблюдала за разворачивающимися событиями.

К этому времени она, конечно же, уже расправилась с Заклинателем Культа Силы и направилась на поиски Кая. Но как только бывшая принцесса ощутила бой, решила понаблюдать. И, как оказалось – не зря.

– Гринроу Йони… – произнесла она имя разноглазого, а затем пару раз кивнула. – Помню, помню… Это один из личных учеников последнего поколения Секты Упавшей Звезды. По-моему, даже сильнейший из них. Помню, он даже пару раз бывал в императорском дворце, хотя в обычных обстоятельствах выходцу из такой жалкой семьи такое никогда бы светило. Но теперь… его сила действительно потрясает. Интересно, сколько бы я смогла продержаться против него?.. Впрочем, неважно. Он слишком умён и хитёр, так что я всё ещё не вижу смысла связываться с ним. Так, кто там дальше?..

Девушка всмотрелась вдаль, обнаружив быстро перемещающуюся фигуру в тёмном одеянии.

Элизия любила порассуждать вслух, поэтому снова заговорила:

– Эриа Розенталь, тоже потомок мелкой семейки, отчего-то зовущейся аристократической, – вспомнила девушка. – Честно говоря, я бы никогда и не узнала, кто это вообще такой, если бы не Гринроу. В своё время именно этот хитрый ублюдок вытащил блондина из бесконечного круговорота насилия и издевательств в Секте, тем самым невероятно привязав к себе. Но теперь они враги… и это хорошо. Но откуда же у него такая огромная сила? Это ведь он ранил Лилию во время экзамена. Похожая сила… Интересно, что же с ним произошло после экспедиции?.. Итак, какова оценка Эриа? Он очень силён и при этом явно безумен. Хотя в какой-то мере это безумие подчиняется ему, иначе он бы уже проиграл. Возможно, шанс есть…

После этого взгляд Элизии остановился на юноше в алом плаще.

– Кай Арнхард, он же Цзян Кай. Некоторое время тоже был сподручным Гринроу, но предал его. Откуда прибыл, неизвестно. И теперь на него снова напал Гринроу. Вряд ли это просто месть, слишком мелочно для разноглазого. Но что же тогда их связывает? – задумалась красавица. – Что же выходит? Воин уровня Закалки Души, но при этом может сражаться против такого монстра, как Гринроу. Потенциально Кай сильнейший среди них троих, но отставание в культивации всё же есть, и нельзя сказать однозначно, как скоро он станет истинным мастером. Причина такой силы тоже непонятна. Про учителя, с которым он раньше путешествовал по мирам, он явно соврал, но вот на Земле парень однозначно был. Он не так коварен и беспринципен, как Гринроу, но, определённо, очень умён… Хорошо, тогда пока что подождем исхода боя. Уж очень необычные вещи здесь происходят.

И Элизия молча продолжила наблюдать за сражением, сообщив по рации, что в городе всё нормально.


***

Бой длился уже более пяти минут, что, учитывая скорость воинов их уровня, довольно долго. К этому моменту каждого из трёх противников задели.

Эриа несколько раз разрубали, но он снова и снова собирал обратно своё тело, тратя на это немало энергии. Сейчас единственное, что говорило о полученных им травмах, так это обожжённые волосы, а также отсутствующий участок правой щеки, из-за чего блондин стал больше похож на настоящую нежить.

Как и бывший слуга, Гринроу также пострадал за прошедшие минуты битвы. Доспехи юноши были в нескольких местах пробиты, и из дыр текла его кровь вперемешку с тёмной силой Эриа, пока разноглазый наконец не прикрыл раны энергией, очистив их огнём.

Кай же выглядел наименее потрёпанным среди всех троих, и причина этого крылась в его феноменальной регенерации. Впрочем, получил он ранений даже больше, чем остальные, а для борьбы с энергией Смерти ему пришлось применять Холод Пустоты, который справлялся с этим элементом гораздо хуже, чем огонь разноглазого. В итоге всё это заставляло парня тратить уйму сил, которые, конечно же, брались из его духа Меча, что сильно расстраивало юношу. Ведь Кай столько сил и времени вложил в его развитие, а теперь это всё это тратилось буквально за минуты.

Но, так или иначе, сражение заканчивалось. Все трое уже ощущали, что запас их сил подходит к концу, и поэтому требовалось решить всё в финальной стычке.

Кай внезапно разорвал дистанцию Шагом Отступления, провернув тот самый трюк с изменением ауры, поэтому Гринроу не последовал за ним.

Появившись в стороне, Кай совершил синхронное движение клинками, активировав подготовленную в обоих мечах технику, из-за чего она стала вдвое мощней.

«Взмах, Разрушающий Пространство» чёрной линией рассёк область перед юношей, достигнув стоящих близко друг к другу противников Кая. За весь бой он впервые использовал эту технику, которая являлась сильнейшей в его арсенале личных способностей.

Гринроу и Эриа сразу ощутили опасность, и поэтому, на время позабыв друг о друге, стали действовать.

Блондин, самый медленный среди троицы, тут же втянул тёмные хлысты в своё необычное одеяние, а затем, отпрыгнув назад, что дало ему немного времени, указал на Кая и Гринроу ладонями, рядом с которыми начали быстро формироваться некие тёмные сгустки. А спустя мгновение Эриа выстрелил, высвободив две волны мрачной силы Пути Смерти. Эта пиковая техника Золотого ранга называлась Последним Погребением и являлась сильнейшей атакой парня.

Что же касалось Гринроу, он также не бездействовал. Парень понял, что уйти от атаки не сможет, поэтому даже не стал пытаться. Вместо этого бывший аристократ превратил свои доспехи в щит, который повис перед ним. Меч и копьё также воспарили, а затем все три артефакта загорелись.

– Пламенное Пробуждение Оружия! – выпалил Гринроу, активировав недавно созданную им технику, для которой ему ещё требовалось произносить ее название.

Меч, копьё и щит засветились, а затем разразились силой. В тот же миг щит сформировал прочнейший купол вокруг Гринроу, а копьё и меч выстрелили в Кая и Эриа. И хотя данная техника была лишь высокого, а не пикового качества Золотого ранга, так как разноглазый не на всех нужных путях достиг уровня Видящего, но по силе она ничем не уступала техникам противников, поскольку содержала сразу четыре элемента: Щит, Копьё, Меч и Огонь.

Таким образом, три техники трёх воинов были активированы, а затем направлены в противников своих создателей. И в конечном счёте нашли свою цель.

Город сотрясло взрывом…


Глава 27. Бой троих 3.


На пару секунд всё померкло, и даже Элизии, находящейся в нескольких километрах от места сражения, пришлось прикрыть глаза рукой. Озарившая ночное небо вспышка оказалась настолько сильной, что её можно было увидеть даже в соседнем городе, который находился почти в сотне километров.

Когда энергия в столкнувшихся техниках наконец кончилась, всё завершилось. Теперь на месте сражения трёх гениальных воинов зиял огромный кратер, глубже, чем городская канализация. На разрушенном участке осталось лишь три более-менее целых островка, на которых и стояли Кай, Гринроу и Эриа.

Мечника окружала полуразрушенная сфера изо льда, которая сдержала большую часть удара. Остальное же приняло до предела укреплённое тело Кая и Продвинутый Барьер Искажений, что позволило парню отделаться лишь небольшими ранениями. Разноглазый всё так же находился внутри созданного им купола, который внешне выглядел невредимым. Но сам Гринроу тяжело дышал, что говорило о том, что удержать барьер было крайне непросто. А что до блондина, то вокруг него никакой защиты не было. Основной урон приняло его тёмное одеяние, в нужный момент покрывшее парня полностью. Впрочем, без повреждений Эриа не остался: часть его левой ноги вплоть до колена буквально стёрло в порошок, и теперь тёмное одеяние заменяло юноше утерянную конечность.

Так или иначе, итогом атаки стала ничья, не понравившаяся никому, так как сил у троицы уже практически не оставалось. Это было заметно по всем. Гринроу продолжал тяжело дышать, даже когда убрал щит. Кай слегка покачивался, пока его облик слияния становился всё тусклее. Эриа же сам по себе не выглядел уставшим, ибо был нежитью, но его тёмное одеяние, ставшее менее плотным и теперь открывшее его руки и шею, сразу говорило обо всём.

Воины замерли на несколько секунд. Образовалось некое негласное и очень шаткое перемирие.

«Энергии ещё несколько процентов. Если так пойдёт и дальше, то я вполне могу и проиграть. Ситуация хуже некуда. Сколько ещё продержится дух Кая? А что насчёт Эриа? Возможно ли, что у них осталось больше энергии? – спокойно и крайне быстро рассуждал Гринроу. – Я так не хотел этого, но, похоже, выбора нет. Надеюсь, они не заметят», – принял решение парень, под "ними" подразумевая отнюдь не Кая и Эриа.

Лёд вокруг Кая исчез. Парень приводил концентрацию в порядок, собираясь выжать из себя и духа последние силы ради победы. И как только он уже практически приготовился вновь ринуться в бой, внезапно ударила вспышка энергии, а затем перед лицом парня возникло летящее копьё. Единственное, что юноша успевал сделать, так это рефлекторно вскинуть мечи, до предела насытив руки энергией. Копьё в очередной раз пробило его тело насквозь, унеся в сторону руин одного из домов.

А Гринроу бросился к блондину.

«Не умер, жаль, – не ощутив смерти Кая, констатировал разноглазый. – Тогда первым я убью этого пса!»

Ослабленный Эриа лишь начал формировать защиту из собственного тёмного одеяния, когда Гринроу уже преодолел больше половины пути. В итоге меч, вернувшийся в руки бывшего аристократа, ринулся вперёд.

Блондин уже собирался пожертвовать ещё одной частью тела, чтобы контратаковать, но вырвавшаяся из щита Гринроу невидимая волна заставила парня на мгновение застыть. Эта техника, хоть и не подействовала на Эриа так сильно, как ранее на Кая, но всё равно позволила разноглазому добиться желаемого.

Меч пронзил голову блондина, и тот, конечно же, не умер. Однако останавливаться на этом Гринроу совсем не собирался. Символы на его клинке вспыхнули, а затем из него вырвался мощный поток пламени, испепеливший сначала голову Эриа, а затем, когда оружие опустилось, и всё остальное тело.

И из трёх противников осталось всего двое.

После этого, глянув влево, Гринроу бросился на Кая, намереваясь наконец-то закончить это затянувшееся сражение…

Сила бурлила в теле разноглазого, и тому существовало лишь одно объяснение: системные правила вновь оказались нарушены, и теперь Гринроу полностью снял их ограничения. То есть, если изначально у него было всего тридцать пять процентов энергии, которые затем увеличились до шестидесяти пяти, то теперь он вернул себе весь запас Ки, которым обладал до прихода на Землю. И хотя парень уже потратил практически всю энергию, резкое снятие ограничения дало ему почти одну третью от максимального запаса сил, что позволило обрести колоссальное преимущество в сражении. Вот почему он так неожиданно переломил ход боя.

Своё копьё разноглазый обнаружил в одном из уцелевших переулков, примороженным к земле. Кая же рядом не оказалось.

С помощью огня Гринроу быстро освободил оружие, концентрируясь на ауре.

– Там! – резко повернул он голову вправо, а затем исчез.

Избавившись от копья, Кай влил практически всю оставшуюся энергию во Врата Регенерации, чтобы исцелить почти оторванное плечо. После этого слияние с духом исчезло, и юноша вновь стал прежним.

Активно поглощая энергию из воздуха, Кай раз за разом применял Шаг Смещения, стараясь уйти как можно дальше. Вот только даже такой скорости восстановления Ки катастрофически не хватало, и юноша это прекрасно понимал.

Удалившись более чем на полкилометра, мечник уже собирался перейти лишь на Шаг Скорости и Шаг Невесомости, но этому не суждено было сбыться…

Гринроу появился внезапно. Очутившись прямо перед Каем, он резко ударил ослабшего противника мечом.

Кай успел выставить лишь слабенький блок, после чего его откинуло к стене, в которой он застрял. Пока парень летел, клинки чуть не вырвались из его рук, и ему пришлось спрятать их в Пространственное Кольцо. А после этого, приблизившись, Гринроу ударил его ногой в живот, мечника вырвало кровью, а стена позади обрушилась. Кая засыпало камнями.

– Вот и всё, Кай, – остановившись над кучей обломков, произнёс разноглазый. – Ты был интересным противнико…

Договорить Гринроу не успел, так как ощутил внезапное пространственное перемещение себе за спину. Резко обернувшись, парень увидел окровавленного и побитого Кая, в котором, однако, бурлила непонятно откуда взявшаяся невероятная сила. На несколько секунд юноша стал таким сильным, каким не был никогда.

– Буря Мечей! – выкрикнул он, высвободив мощь Королевской техники низкого качества.

Яркий светлый луч вырвался из клинков, выстрелив в разноглазого. В радиусе пары сотен метров ночь на секунду отступила, заполнившись грохотом рушащихся от техники строений.

Для Кая эта атака стала решающей, поскольку для неё он использовал всё: момент был подобран идеально, расстояние между противниками составляло всего три метра, что не давало Гринроу никакой возможности уклониться или успеть защититься. А самое главное – для этого удара Каю пришлось использовать свой ценнейший ресурс: энергию души, от количества которой напрямую зависел талант воина и его длительность жизни.

Ещё когда Гринроу догнал юношу, Кай решился на этот шаг. Ведь больше откладывать было бессмысленно. Рун’Тан уже увидел будущее, где Кай однозначно умер бы, если бы не использовал энергию души. Вот почему старик предложил парню сделать это.

Таким образом, Кай, при помощи Рун’Тана потратил аж пятьдесят лет своей жизни. Но и это было не всё, поскольку и сам старик отдал часть своей энергии души, чтобы сформировать, а затем влить духовную атаку в Бурю Мечей. В итоге сразу две техники обрушились на Гринроу. Первая должна была убить его, а вторая повредить душу, из-за чего он не смог бы защититься. К тому же в атаку они вложили лишь часть выделенной энергии. Остальное предназначалось для усиления тела мечника, если бы разноглазый перед смертью чем-то ударил в ответ. План был идеальным.

По крайней мере, так казалось Каю и Рун’Тану…

Действие техники практически закончилось, как вдруг на Кая обрушилась невыносимая тяжесть, заставившая его упасть на колени. И эта тяжесть была не физической, а духовной. Была последствием давления ауры. Ауры, которую сжали до размеров кубического метра, для чего потребовалась бы фантастическая сила воли.

На миг Каю даже показалось, словно рядом пробудилось древнее гигантское чудище.

А затем юноша наконец увидел виновника произошедшего – Гринроу, синий глаз которого будто стал звездой, сияющей в ночи.

Парень был ранен. Множество его костей, внутренних органов и участков кожи оказались повреждены. Но, так или иначе, он выжил. И самое страшное – его душа была абсолютно цела!

"Невозможно! – воскликнул поражённый Рун’Тан. – Даже Элементалист не смог бы полностью защититься от моей атаки! Что он сделал?!"

Кай пытался подняться. Вот только как бы он ни боролся с давлением сжатой ауры Гринроу, перебороть её никак не получалось. Юноша понимал, что даже если он поднимется на ноги, то для этого придётся потратить все остатки энергии души, выделенные им и Рун’Таном.

Это конец, даже не пытайся сопротивляться! Сдавайся!– прозвучал усиленный Волей Мастера голос Гринроу, у которого из правого глаза потекла кровь. Тоже ослабший, но ещё способный сражаться, парень шагал к противнику. – Ни одна духовная атака мне не страшна, и это стало твоей роковой ошибкой! Ты изначально был обречён! Прими смерть достойно!

Слова разноглазого набатом зазвучали в голове мечника, проникнув в глубь его души. Глядя на приближающегося врага, Кай медленно погружался в отчаяние. Его голова опускалась, а мысли затуманивались. Юноше начало казаться, словно время замедляется. Стук его сердца постепенно заглушал голос Рун’Тана…

Кай не мог создать технику из-за давления, сбивающего концентрацию. Он не мог сдвинуться с места. Он не мог получить ещё больше энергии души, поскольку оболочка души обязательно порвалась бы, что равнялось самоубийству. Но при этом не мог использовать уже имеющуюся энергию души. Он не мог ничего…

Глаза парня закрылись…


Внимание!

Результат расчёта завершён…

Минимальный порог силы достигнут.

Приняты соответствующие меры.

Развитие [Призрачной Татуировки Инь-Ян] разблокировано! Прогресс: 50%

Внимание! Зафиксирована попытка освоить один из законов Высших Путей!

Высшие Пути не могут быть осознаны смертными или мастерами!

Происходит замена…

Поздравляем! Вы освоили концепцию Инь! Ваше понимание достигло начальной стадии первого слоя!

Внимание! Зафиксирована попытка освоить один из законов Высших Путей!

Высшие Пути не могут быть осознаны смертными или мастерами!

Происходит замена…

Поздравляем! Вы освоили концепцию Ян! Ваше понимание достигло начальной стадии первого слоя!

Особенность [Призрачная Татуировка Инь-Ян] дарует вам 4 способности:

[Сосредоточие Ян] Концепция: Ян. Прогресс: 100%.

[Изначальная Вспышка] Концепция: Ян. Прогресс: 100%.

[Сосредоточие Инь] Концепция: Инь. Прогресс: 100%.

[Прикосновение Небытия] Концепция: Инь. Прогресс: 100%.


С момента, как Кай впал в отчаяние не прошло и секунды, хотя парню казалось, словно уже минула вечность. Он бы и дальше находился в том ужасном душевном состоянии, если бы не случившееся. И заставил юношу открыть глаза далеко не системный текст, который он мог бы и не заметить. Помог выбраться из мрачной бездны резкий толчок, неожиданно отдавшийся во всем теле парня. Именно он и вернул Каю прежнее холоднокровие, которое разрушил провалившийся план и внешнее воздействие Гринроу, которому мечник уже не мог противостоять.

Пришёл же этот толчок от рук парня. И потому, когда Кай открыл веки, именно свои руки он в первую очередь и увидел. Ему сразу бросилась в глаза большая татуировка, покрывшая верхние конечности от пальцев и до плеч. Выглядела же Призрачная Татуировка Инь-Ян удивительно. Правую руку покрывал узор из тянущихся вдоль линий, которые излучали чистейший белый свет. А на левой находился аналогичный рисунок, который каким-то невероятным образом светился самой тьмой, в сравнении с которой наступившая ночь казалась ярким днём.

Кай поднял голову, взглянув на Гринроу, который уже заметил появившуюся татуировку на руках противника. Больше разноглазый медлить не собирался, и поэтому, даже жертвуя собственным здоровьем, совершил резкий и крайне болезненный для себя рывок к мечнику, чтобы добить его. Параллельно с этим бывший аристократ также призвал из Кольца щит и копьё. И чутьё его не подвело.

Кай даже не шевельнулся, когда рядом с ним появился небольшой сияющий шарик, напоминающий маленькое солнце. Им оказалось Сосредоточие Ян, которое было одновременно похоже и на элемент Света, и на элемент Огня, но не являлось ни тем, ни другим.

Всего доля мгновения понадобилась Каю, чтобы влить в сферу всю непотраченную ранее энергию души, а затем мысленно произнести всего два слова:

«Изначальная Вспышка».

Копьё Гринроу уже почти коснулось головы Кая, когда из Сосредоточия Ян вырвалась она.

Сила.

Словно солнечный протуберанец, необъятная мощь концепции Ян огромным потоком хлынула вперёд, даже не заметив успевшего укрыться щитом Гринроу. Испепеляющий всё на своём пути луч, разрастающийся с каждым метром, испарял здание за зданием, пока в итоге не вырвался за пределы города, уйдя в верхние слои атмосферы, где потух. Огромная мощь энергии души, вложенной Каем в эту атаку, закончилась.

Атака не пощадила ничего. Ни домов, ни куска дороги, ни одежды парня, ни его мечей Королевского ранга, лежавших рядом. Лишь Пространственному Кольцу юноши повезло уцелеть, поскольку оно находилось дальше всего от центра атаки. Хотя даже так оно немного треснуло, и срок действия артефакта резко снизился до жалких двух десятилетий. Впрочем, в данный момент Кая это совсем не волновало…

Сидя на небольшом, относительно целом клочке дороги в центре маленького озерца из расправленного асфальта и земли, обнажённый юноша смотрел перед собой. Там, менее чем в двух метрах, находилось тело… Нижняя половина обгоревшего тела.

Это был Гринроу.

Противник Кая до последнего держал щит, от которого тоже осталась лишь нижняя часть. Всё остальное, что находилось выше солнечного сплетения, исчезло.

Но больше всего Кая удивил тот факт, что, хоть Изначальная Вспышка и задела лишь верхнюю часть тела Гринроу, оставшаяся часть торса и ноги разноглазого отчего-то не сгорели, хотя и находились близко к лучу. Мечник даже и представить себе не мог, какой же мощной должна была быть защита его противника в тот момент.


Внимание!

Вы убили [Гринроу Йони]

Получена добыча [Кристалл Знаний: Техника Вечного Преследования]

Дополнительная добыча недоступна. Ваш модификатор: пришелец.

Внимание!

Обнаружено несоответствие!

Вы утратили необходимый пик силы!

[Призрачная Татуировка Инь-Ян] не может быть разблокированной!

Принятие мер…

Невозможно заблокировать [Призрачная Татуировка Инь-Ян]!

Поиск альтернатив…

Снижение прогресса развития [Призрачная Татуировка Инь-Ян]!

Получена особенность [Призрачная Татуировка Инь-Ян]. Прогресс: 1%.

Заблокированы две способности:

[Изначальная Вспышка] Концепция: Ян. Прогресс: Заблокировано.

[Прикосновение Небытия] Концепция: Инь. Прогресс: Заблокировано.

Для дальнейшей разблокировки данных способностей достигните 50% прогресса для особенности [Призрачная Татуировка Инь-Ян]!


Пробежавшись взглядом по появившимся перед глазами строчкам, Кай чуть расстроенно вздохнул.

– Хотя оно и понятно, – улыбнулся он. – Даже на максимуме своих нынешних сил я не смогу снова совершить ту атаку, если только не воспользуюсь снова энергией души, которая в сотни раз более эффективна.

"Ты в порядке?" – решил спросить Рун’Тан, раз всё наконец закончилось.

«Вряд ли в полном, – усмехнулся парень. – Но ничего страшного. Скоро восстановлюсь».

После этого Кай призвал из Кольца одежду, на этот раз самую обычную, а затем выпрыгнул с островка в озерце лавы. Юноша собирался отправиться в центр города, чтобы отыскать Элизию, с которой, по его мнению, могло что-то случиться, поскольку девушка так и не появилась, хотя должна была заметить их бой. Но, чтобы не блуждать в потёмках, мечник достал из Пространственного Кольца небольшую современную рацию, полученную от военных Освободительной Армии России.

Но, как только юноша собрался включить её, внезапно ощутил направленный на себя чей-то пристальный взгляд. А затем позади раздались шаги.

Резко обернувшись, Кай увидел ноги. Обгоревшие голые ноги Гринроу, сами по себе шагающие в сторону мечника.

Юноша застыл от шока. Первой его мыслью было, что Гринроу тоже каким-то чудом стал нежитью, но затем парень вспомнил о системном сообщении, где говорилось, что его противник умер.

Но не успел Кай ничего предпринять, как из ниоткуда раздалось множество громких голосов, слившихся в один:

– Системный Приказ: Восстановление Объекта!

В тот же миг вокруг остатков тела Гринроу появились удивительные законы, о которых Кай ничего и никогда не слышал. А затем произошло невероятное.

Тело Гринроу начало восстанавливаться, что поразило даже его противника.

Исцелилась покрытая ожогами кожа, восстановилась грудная клетка и шея, выросли новые руки, и, наконец, регенерировала голова с волосами. Восстановилась даже одежда парня и Кольцо. Лишь остатки щита и копья остались лежать на земле.

Веки Гринроу открылись, и мир вновь увидел два разноцветных глаза.

Кай, слегка восстановивший силы, уже было собирался убить своего врага вновь, как вдруг оцепенел, скованный самим пространством.

Разноглазый оскалился, а затем призвал из Кольца меч – единственное оставшееся оружие. Но не успев сделать и шага, Гринроу тоже застыл, а его яркие глаза на миг потускнели.

– Отпустите! – осознав всё, зарычал парень, пытаясь вырваться из невидимых цепей. Юноша сконцентрировал всю свою волю, дабы сделать хоть шаг, но впервые она подвела его. – Я сказал, отпустите! – кричал он неизвестно кому. – Это моя жизнь! Вы не должны вмешиваться! Я не позволю! Немедленно остановитесь!

– Ты ослаб! Твоя воля ослабла! Смирись! – изрекли голоса. – Ты едва не довёл оболочку до уничтожения! Мы больше не можем тебе доверять! Ты вернёшься туда, где был раньше!

– Нет! Нельзя! – сопротивлялся Гринроу, всё-таки сумев пошевелить ногами. – Я должен получить душу в его теле! – указал он на Кая. – Тогда я уже в течение нескольких лет стану Элементалистом! Вы понимаете это?! Вы не можете сейчас мне мешать! Только не сейчас!!!

– Отказано! – голоса, откуда-то со стороны наблюдающие за потугами Гринроу освободиться, всего одним словом припечатали его к земле. – Это существо качественно изменилось только что. Теперь оно может быть полезно для нас в будущем. Оставь его.

Гринроу уже хотел снова что-то ответить, как вдруг позади него вздрогнуло пространство, а затем прямо в воздухе открылся крупный портал, откуда вырвалась целая прорва энергии, обязательно бы опрокинувшая Кая, если бы он не застыл по чужой воле. И когда пространственный переход, выглядящий как тёмно-зелёный диск, наконец открылся полностью, часть вырвавшейся из него силы начала засасывать разноглазого.

Гринроу затягивало в портал, однако сдаваться парень не собирался. Вцепившись руками и ногами в землю, он сопротивлялся как мог, но этим лишь замедлил процесс.

– Я сказал, ПОШЛИ ПРОЧЬ! – взорвался мощью Гринроу, вложив в свои слова всю силу собственной воли, из-за чего показалось, будто вздрогнул сам воздух. У Кая даже на секунду появилось желание подчиниться ему.

Рёв парня подействовал. Его прекратило засасывать, портал стал сжиматься, а присутствие невидимых голосов пропало. Кай и Гринроу сразу же обрели возможность двигаться.

На лице разноглазого моментально появился оскал, однако долго его радость не продлилась. Спустя мгновение всё вернулось на свои места.

– Не сопротивляйся! – с толикой злости произнесли снова появившиеся голоса. – За своё спасение ты обязан заплатить!

– Не-е-ет! – мгновенно завопил Гринроу, а потом вздрогнул.

И Кай, и его противник моментально ощутили произошедшее.

В один миг Гринроу перестал быть Заклинателем начальной стадии. Его культивация резко опустилась до уровня Создания Источника.

Он стал равным в ступени Каю.

Силы Гринроу резко уменьшились. Он больше не мог сопротивляться притяжению, и поэтому уже через пару секунд оказался затянут в портал. Аура парня исчезла.

Ещё несколько мгновений портал закрывался, и все это время незримые обладатели загадочных голосов пристально смотрели на Кая, отчего юноша даже перестал дышать. И лишь когда межпространственный проход закрылся, оковы спали с мечника, а присутствие неизвестных существ пропало.

Всё кончилось.

Ощутив свободу, Кай от неожиданности упал на мягкое место, хотя его рефлексы позволяли запросто избежать этого.

«Ты понял, что произошло?» – голосом крайне удивлённого человека спросил парень.

"Нет, – коротко ответил Рун’Тан, в не меньшем шоке. – Могу лишь сказать, что это однозначно были карманные межмировые врата".

«Такие, как во Вратах Ойкумены?!»

"Верно".

«Те голоса сказали, что вернут Гринроу туда, где он был раньше, – вспомнил Кай. – Неужели тогда это открывали портал на Сааху?!» – всполошился парень, поняв, что, возможно, упустил свой шанс.

"Очень, очень сомневаюсь в этом! – резко ответил старик. – Или ты считаешь, что хоть где-то на Саахе есть такое количество энергии, которое вырвалось из портала при открытии? Сомневаюсь, что даже в дальних мирах найдутся места с такой силой. Чего уж говорить о периферийных!"

«Вот оно как… – облегчённо вздохнул юноша, а затем стал подниматься. – Хорошо. Но пора бы теперь закончить с этой операцией, а затем хорошенько обдумать всё произошедшее сегодня…»


Глава 28. Ледяная ярость.


Постепенно приходя в норму, Кай направлялся к центру города. Его тело уже полностью исцелилось, а вот Источник наполнился лишь на четверть. Юноша умел идеально контролировать любую энергию, благодаря чему был способен восстанавливать Ки крайне быстро, вот только способность эта также имела предел. Кай не мог вечно манипулировать энергией, поскольку это нагружало его разум и душу, из-за чего он уставал ментально. Вот и сейчас парень находился относительно близко к той границе, после пересечения которой работа с энергий начинала причинять ему боль, а в дальнейшем даже вредить.

Кай хотел бы сейчас найти спокойное место, чтобы хоть немного помедитировать, но, увы, не мог оставаться здесь и поэтому решил замедлить процесс наполнения Источника, дабы уменьшить нагрузку на мозг и душу. За себя юноша не волновался, поскольку сомневался, что в округе есть ещё хоть кто-то, способный представлять ему угрозу, как Гринроу или Эриа. Всё-таки прошедший бой был слишком ярким, чтобы его могли не заметить. Так что вряд ли в городе вообще остался хоть один человек сильнее Кая в его нынешнем состоянии, если не считать Элизии, которая так и не появилась. Да и аура парня, которая охватывала почти четверть поселения, не замечала никого, кроме толп мертвецов, сражающихся с остатками Культа Силы, среди которых не было ни одного сильнее ступени Закалки Разума.

«Хорошо, что они хоть не размножаются, – усмехнулся Кай. – А то не хватало Земле ещё и зомби-апокалипсис пережить».

С лёгкостью пересекая разрушенные улицы, юноша озирал последствия их боя, пытаясь отыскать ауру Элизии. В конце концов парень включил рацию.

– Говорит Кай из группы «В», в нашем городе оба Жреца устранены, но Элизия куда-то пропала, – произнёс он и стал дожидаться ответа.

В том, что второй Заклинатель Культа Силы тоже мёртв, Кай не сомневался потому, что уже отыскал его остывающий труп своей аурой.

Несколько секунд ответ не приходил, но в конечном счёте рация активировалась.

– Кай, это Штаб. Вас поняли. В городе группы «Б» нужна экстренная помощь. Обнаружено от трёх до пяти вражеских Заклинателей, включая Верховного Жреца Культа Силы. Связь с группами «А» и «Б» потеряна. Группа «Г» уже в пути, но они слишком далеко. Ваша группа тоже выдвинулась туда. Просим помочь им. Приём.

– Понял. Выдвигаюсь, – моментально ответил Кай, резко помрачнев.

– Приняли. Конец связи.

В тот же миг юноша взорвался скоростью, рванув на северо-восток. Информация, услышанная им, встревожила парня, так что теперь он не мог медлить.

Поскольку в группе «А» находился Шакс со своими людьми, которые отправились в основной город Культа Силы, то спешить к ним на помощь было полным безрассудством. Ведь если связь пропала с сильнейшим отрядом, то кто способен его спасти? Вот почему штаб принял решение в первую очередь направить силы на выручку группе «Б», которая послала сигнал о помощи.

Оставшиеся две группы к этому моменту уже справились со своими целями, поэтому действительно могли отправиться на спасение группы «Б», членами которой являлись два российских Заклинателя, а также Даймонд со своими людьми. Вот почему Кай так отреагировал. Всё-таки парень прекрасно понимал, что именно его группа «В» находится ближе всех к отряду брата, с которым что-то случилось.

Вспомнив карту местности, виденную во время подготовки к операции, Кай скорректировал свой маршрут, а затем, несмотря на усиливающуюся головную боль, стал впитывать энергию из воздуха, чтобы поддерживать максимальную скорость. Он должен был достичь соседнего города как можно скорее…

Пятьдесят километров заснеженных территорий ночной Сибири он проскочил незаметно. Не обращая внимания ни на что вокруг, Кай концентрировался лишь на одном – беге. В итоге ему удалось добраться до нужного места, потратив чуть меньше десяти минут, что в мире боевых искусств всё равно считалось огромным отрезком времени.

Конечно, фактически Кай мог двигаться ещё быстрее, вот только свою максимальную скорость воины использовали лишь в боях, когда расстояния были короткими, что делало нагрузку на тело и Источник приемлемой. На длинных же дистанциях развить предельную скорость было попросту невозможно, так как на это не хватило бы никакого запаса энергии, а тело такую нагрузку просто не выдержало бы долго. И Кай не был исключением из этого правила. Ведь даже имея возможность на ходу восстанавливать силы, он смог бы пробежать максимум десять километров на предельной скорости, без остановок, как обычно происходит в бою, после чего банально вырубился бы.

Наконец добравшись до города группы «Б», юноша увидел разруху, явно устроенную силами нападавших. Кай сконцентрировался на ауре, а затем, буквально через мгновенье, исчез. Он направился в центр.

По пути парню встречались толпы рядовых членов культа. И хотя некоторые из них, наиболее сильные, всё-таки замечали промелькнувшую фигуру Кая, ничего сделать с этим не могли, так как теперь мечник двигался уже на своей максимальной скорости, которая почти в пять раз превосходила скорость звука.

Меньше пяти секунд потребовалось юноше, чтобы добраться до цели, которой оказалось довольно крупное здание, в прошлом, вероятно, принадлежавшее городской администрации. Строение окружали сотни две культистов, средний уровень развития которых достигал Закалки Сенсорных Органов. Хотя были здесь и те, кто уже добрался до пика ступени Закалки Души. Все они желали попасть в здание, но не могли, поскольку его целиком окружал мощный барьер Королевского ранга низкого качества.

Ворвавшись в толпу фанатиков, словно упавший с небес метеорит, Кай в одно мгновение превратил несколько десятков человек в кровавый фарш. Однако на этом юноша не остановился. Техника Семи Клинков, сформированная им за секунду до приземления, уже кромсала на части всех вокруг, не щадя никого. Имея вид семи алых клинков и способность летать в пределах ауры создателя, эта техника являлась лучшей в арсенале Кая для боёв со слабым, но многочисленным противником.

И пока вокруг происходила самая настоящая бойня, на которую Кай даже не обращал внимания, сам юноша остановился возле барьера, приложив к нему ладонь. Сосредоточившись на защитной технике всего на секунду, парень резко влил в руку большую часть имеющейся энергии.

Лицо парня исказилось, тело вздрогнуло, а в глазах полопались капилляры. А спустя мгновение барьер сотрясся. В итоге Кай добился своего – появилась маленькая трещина, которая позволила ему телепортироваться внутрь.

Мечник попал в здание.

Голова юноши гудела, а перед глазами всё кружилось. Его и так сильно истощил бой с Гринроу и Эриа, а теперь, после атаки по барьеру Королевского ранга, Кай вообще едва стоял на ногах. Концентрация парня сильно ослабла, и он на некоторое время стал практически беззащитным. Контроль над энергией пропал. Каю пришлось идти обычным шагом, пока его разум медленно приходил в норму.

К счастью, внутри ему никто не угрожал – вокруг валялись лишь трупы.

Мечник знал, куда идти, поэтому сразу туда и направился. По пути ему встречалась лишь разруха и кровь. Повсюду были разбросаны десятки погибших культистов – однозначно в крайне жестоком бою.

Кай шёл, перешагивая тело за телом. В какой-то момент юноша прошел мимо убитых бойцов Освободительной Армии России, а затем и трупов их командиров – Заклинателей. Но на них он кинул лишь короткий взгляд, даже не замедлив шаг.

Продолжая идти дальше, Кай начал замечать, что количество тел фанатиков лишь увеличивается. С каждым метром их становилось всё больше и больше, пока мечник не добрался до места, где мёртвые тела лежали, сваленные в гору. Становилось понятно, что вся эта орда культистов бездумно пёрла куда-то, желая любой ценой добраться. Но в конечном счёте все они погибли.

А когда Кай обошёл холм из трупов, то к своему удивлению обнаружил залитый кровью, но свободный от тел участок руин, всего в пару метров. И в его центре, опершись спиной о стену, лежал человек, так и не выпустивший пистолетов из рук.

Брат Кая.

Даймонд выглядел ужасно. Его тело было покрыто ранами, а из груди торчала пара клинков. Склонив голову и закрыв глаза, мужчина неподвижно сидел. Со стороны могло показаться, что он уже мёртв, однако Кай чувствовал…

Чувствовал, что жизнь ещё теплится в теле брата.

– Ты всё-таки пришёл, – вдруг раздался слабый голос Даймонда, который лишь сейчас заметил приблизившуюся знакомую ауру.

Кай ответил не сразу. Несколько секунд понадобилось ему, чтобы подавить поднявшуюся бурю эмоций. Но в итоге юноша справился.

Через силу улыбнувшись, Кай всё же произнёс:

– Конечно же! – с притворным весельем в голосе сказал он. – Или думал, я брошу тебя? Не-а. Вот, лучше выпей эликсир, – протянул парень пузырёк с синеватой жидкостью.

– Знаешь, ещё несколько месяцев назад я бы и поверить не смог, что снова смогу встретиться с тобой, – отчего-то проигнорировав предложение Кая, продолжил Даймонд. – Но теперь… я очень рад. Я по-настоящему счастлив. Эти последние недели, проведённые вместе с тобой, заставили меня снова полюбить жизнь. Они стали лучшим временем за минувшие десятилетия. Я так счастлив…

– Брат, ты чего? – упорно отказываясь видеть правду, улыбался Кай. – Лучше поскорее выпей зелье, оно обязательно тебе поможет.

Однако Даймонд снова проигнорировал слова мечника, словно вовсе их не слышал.

– Но прости меня… Мне так жаль… Я всегда хотел быть похожим на тебя. Хотел быть сильным. Хотел побеждать… – ослаб голос Даймонда. – Знай, я люблю тебя… Ты самый лучший брат во вселенной, и… спасибо тебе за…

Речь Даймонда прервалась. Его голова упала на грудь.

– Эй… брат… – дрогнул голос Кая. До хруста сжались кулаки. – За что?..

Ноги парня пошатнулись, и он упал на колени. Его плечи вздрагивали. Взгляд помутнел. Глаза щипало из-за слёз…

Прижавшись лбом к голове брата, мечник снова спросил:

– За что? За что ты хотел сказать мне спасибо? Ну же… ответь… прошу… пожалуйста…

Вот только было уже поздно. Слишком поздно…

Даймонд умер.

«Ответь мне, ты действительно хочешь идти по пути боевых искусств? По пути, на котором тебе вечно буду сопутствовать страдания?» – слова старика Джонго снова всплыли в голове Кая.

А затем…

Дикий, первобытный и чудовищный рёв сотряс город. Окружённое барьером здание покрылось бесчисленным количеством трещин, а фундамент его просел. Во всём городе поразбивались окна, а люди, оставшиеся возле барьера, моментально умерли. Невиданная сила буквально вырвала их души из тел, сразу отправив в Мир Мёртвых.

Эмоции переполнили Кая, затмив его разум. Юноша не отдавал себе отчёта в происходящем, и поэтому ничего изменить уже не мог. Понадобилось всего мгновение, чтобы чувства парня превратились в духовную силу, которая сразу же начала бушевать. И, конечно же, первой целью, на которую она обрушилась, стала душа мечника.

"Остановись! – закричав, попытался унять безумие парня Рун’Тан, но осёкся. Как только он попробовал передать свои мысли Каю, внезапно ощутил острую боль. Всё та же сила эмоций ударила по старику, едва он попытался связаться с мечником. Благо хоть удар не был достаточно сильным, чтобы Система не сочла его за нарушение клятвы. – Невозможно! – уже не транслируя мысли, подумал Рун’Тан. – Он смог сделать моей душе больно! Но смертные не могут испытывать настолько сильных эмоций! Что здесь происходит?! Бездна! Это очень паршиво! Если Кай сейчас не остановится, то его чувства ранят его собственную душу. Вот только я не верю, что ему повезёт так же, как и Эриа. Вероятно, парень просто умрёт! Вот же гадство! И, что хуже всего, я не могу ничего с этим поделать! Разве что смягчить последствия, когда всё закончится. Если Кай выживет, конечно…"

Обычно эмоции не несли никакой угрозы. Но чем сильнее становился человек, тем более сильные чувства мог испытывать. Например, испытывая чрезмерную ярость, обычный смертный может навредить своему здоровью. Но если это окажется истинный мастер, то его эмоции обладают такой силой, что могут даже повредить его собственную душу или же выступить в качестве примитивной духовной атаки, если будут нацелены на кого-то. Что же касается тех, кто лишь вступил на путь боевых искусств, то сила их чувств не так уж и велика и может лишь исказить оболочку души, но не пробить её, что и случилось с Эриа. С Каем должно было получиться то же самое, но отчего-то его эмоции превзошли этот предел, сразу став способными ранить душу. Вот почему Рун’Тан так хотел, чтобы парень остановился.

Увы, но его надеждам не было суждено сбыться. Мечник впадал в ещё большую ярость. И естественная защита оболочки души Кая всё-таки пала под натиском возрастающей мощи эмоций. Сила ярости ударила по ней.

Но в тот момент, когда должно было случиться непоправимое, некая сила неожиданно вспыхнула в душе Кая. Наблюдающий за происходящим Рун’Тан был шокирован. Но сразу после этого паззл наконец сложился у него в голове.

"Когда Кай вступал в Клан Громового Змея, в порыве злости он атаковал аурой Заклинателя, который сразу отразил удар. Тогда я уже был готов защитить душу парня остатками своей энергии, но по какой-то причине ничего не произошло. Отдача не нанесла Каю никакого урона, – вспомнил старик. – Затем он проходил испытание и делал прорыв в подводном храме. Тогда тоже был высок шанс, что парень получит повреждения души. Но снова всё обошлось. И последний раз был в тот день, когда Кай убил Шин Си и на арену вырвался отец Саламандра. Конечно, парня тогда защитил Цзян Дао, но даже он не успел заметить, что в самый первый миг всё-таки Кай мог пострадать. Сжатую ауру пикового Элементалиста я мог тогда остановить, мог, но это не понадобилось. И теперь я понимаю, что все три случая связаны. У Кая есть что-то, спрятанное внутри души, что защищает его. Возможно, эта сила и позволяет парню управлять любой энергией. Таким образом, выходит, что, как и тому разноглазому, Каю совсем не страшны духовные атаки. Хотя однозначно утверждать это я не могу…"

Размышления Рун’Тана были верны. И прямо сейчас это подтверждалось происходящим на его глазах.

Ярость обрушилась на душу Кая, после чего внутри неё вспыхнула неведомая сила, которая с лёгкостью отразила атаку. Вся мощь эмоций направилась в противоположную сторону. И, конечно же, первыми на её пути оказались внутренние стенки Источника парня.

Волна силы ударилась о них, и сосуд энергии моментально покрылся десятками трещин. Для большинства воинов это означало бы конец их пути, но Каю повезло.

Благодаря Технике Медитации Холода Пустоты Источник юноши относился к этому элементу. И как только он треснул, частицы Холода Пустоты оказались внезапно призваны. Они сразу же заполнили все трещины, а затем и вовсе заморозили сосуд.

Рун’Тан не мог поверить своим глазам. Он уже ожидал, что развитие Кая подвергнется угрозе, как вдруг произошло нечто невероятное. Почему здесь появились частицы Холода Пустоты? Почему и как они восстановили Источник, сделав его даже на десять процентов больше? Старик не понимал.

Обычно, чтобы пройти на ступень Заклинателя, требовалось действительно разрушить свой Источник и меридианы, чтобы пересоздать их в виде астрального тела. Делалось это в несколько этапов, первым из которых как раз и являлось создание трещин на поверхности сосуда, дабы подготовить его к дальнейшему разбитию.

Вот только делалось это при помощи энергии и согласно особым методикам выбранной техники медитации. Вдобавок требовалось немало ресурсов. Ну и, в конечном счёте, после этого прорыв продолжался, так как нельзя было просто остановиться, когда создал трещины. Вот почему для Рун’Тана всё случившееся казалось невероятным.

"Неужели такова уникальная особенность Источника с элементом Холода Пустоты?" – задумался он.

Тем временем Кай приходил в себя, но уже совсем другим человеком. Внезапное разрушение Источника, а затем его восстановление быстро погасили все эмоции. Даже больше – холод теперь медленно распространялся в душе парня, постепенно подавляя практически все чувства.

Юноша начинал медленно ощущать появляющуюся внутри себя пустоту, заполняющуюся одним лишь бесконечным холодом.

Перед глазами Кая появился текст.


Внимание!

Получено критическое повреждение Источника!

Максимальный запас энергии уменьшен на 84%!

Возможность развития заблокирована!

Внимание!

Концепция Высшего Закона [Холод Пустоты] вторгается в вас!

Сопротивление концепции не было оказано…

Ваш Источник восстановлен. Прежний запас энергии восстановлен.

Вы обретаете Истинный Источник Холода Пустоты. Максимальный запас энергии увеличен на 10%! Максимальное количество призываемых частиц закона увеличено на 10%!

Холод Пустоты проник в вашу душу. Близость с элементом повышена.

Ваше понимание концепции достигло пиковой стадии третьего слоя…

Ваше понимание концепции достигло максимума! Теперь качество и количество призываемых вами частиц Холода Пустоты будет полностью зависеть лишь от вашего уровня развития!

Благодаря Истинному Источнику ваш Холод Пустоты обходит ограничение ступени Заклинателя, ныне соответствуя низкому качеству Королевского ранга! Из-за этого на начальной стадии ступени Заклинателя сила вашего Холода Пустоты не возрастёт!


Кай смотрел на системные сообщения пустыми глазами. Произошедшее с его Источником совсем не волновало парня. Он думал о другом.

В те секунды, пока он находился в плену собственной ярости, вызванной потерей брата, подсознание Кая всеми силами старалось определить виновника. Желая защититься от эмоций, оно искало, на кого бы их перенаправить. Вот почему умерли члены Культа Силы, находящиеся вокруг здания.

Однако для подсознания Кая все эти фанатики были небольшой, малозначимой целью. И в конечном счёте оно определило другого виновника…

– Играешься с судьбами людей как хочешь, да? – раздался холодный, промораживающий до самых костей голос Кая. – Обращаешь целые миры, заставляя их жителей плясать под твою дудку? Развлекать тебя? Делаешь из них убийц и ресурсы? Зачем? Ради чего?.. Тебе весело, – сверкнули глаза парня, – Система?! Что же, веселись… пока можешь. Не знаю, кто ты или что, но рано или поздно я доберусь до тебя. Рано или поздно я спрошу за всё… спрошу за всех…

В этот день он поклялся, что обязательно достигнет вершины боевых искусств. Достигнет вершины Ойкумены. И никакие пятиглазые, Небесные Троны или что бы там ни было не помешают его развитию!

После этого Кай поднялся и оглянулся. Всё вокруг было заморожено. Посмотрев на покрытого льдом брата, парень попрощался с ним, а затем развеял его тело. Отчего-то, даже ощущая пустоту внутри себя, юноша всё равно почувствовал слабую боль. Бросив последний взгляд на место смерти Даймонда, мечник покинул здание.


***

Кай подходил к барьеру. По многим признакам юноша понял, что его установил именно его брат. Вероятно, использовал один из артефактов инсектоидов, которые Союз получил после первого рейда. Что же касалось причины установки, то ею были Верховный Жрец Культа Силы и несколько его сподручных вкупе с несколькими сотнями фанатиков ниже ступени Заклинателя.

Это была ловушка. Лидер Культа Силы каким-то образом прознал про готовящуюся операцию, и поэтому решил заранее переместиться в один из городов поменьше. В итоге на группу «Б» напало гораздо больше противников, чем ожидалось. После этого Даймонду и остальным удалось укрыться в этом здании, где брат Кая и активировал артефакт.

Верховный Жрец, понимая, что проникнуть через барьер Королевского ранга не сможет, поступил по-другому. Он использовал одну из своих сильнейших способностей Пути Души, атаковав сразу всё здание. Увы, созданная защита полностью игнорировала атаки духовного типа.

Таким образом Заклинатель серьёзно ослабил всю группу «Б». А что касалось членов культа, оказавшихся запертыми внутри здания, то их духовная атака обошла стороной, поскольку на их душах находилась метка лидера. В конечном счёте фанатики буквально задавили ослабших противников числом.

Добравшись до барьера, Кай прикоснулся к нему пальцем. Секунду ничего не происходило, а затем полупрозрачная защита стала замерзать. Несколько мгновений спустя небольшая область барьера перед парнем превратилась в лёд, и мечник одним импульсом энергии разбил его.

Покинув пределы всё ещё активного барьера, юноша сделал несколько шагов, а затем вздрогнул. Пролилась кровь…

Четверо Заклинателей срединной стадии атаковали в одно мгновенье, молниеносно приблизившись к Каю. Клинки истинных мастеров моментально пробили его тело.

– Идиоты! А вы боялись этого сосунка! – оскалился один из напавших. – И зачем только все вместе атаковали?

– Заткнись! Или я ещё и тебя прирежу! – огрызнулся второй Заклинатель. – Или уже забыл тот рёв и его мощь?

– Да бред всё это! Тот рёв издал кто-то другой! А то, что этот парень смог пройти через барьер, просто какой-то трюк. Вот и всё. Или вы думаете, что какой-то крысёныш сильнее нас?

Пока Заклинатели культа перебрасывались фразами, никто из них так и не вытащил свой меч из тела Кая. Всё они продолжали стоять вокруг.

– Да что за дерьмо?! – выругался один из них. – Какого хрена мой меч не вытягивается?!

То же самое заметили и остальные. Воины могли бы что-нибудь заподозрить, но было уже поздно.

Голова Кая начала медленно поворачиваться. Взгляд необычных фиолетовых глаз впился в лицо бородатого мужчины. Заклинатель замер, практически перестав дышать. В его глазах появился страх.

– Э… эй… – едва вымолвил он. – Тут… тут это… он жив.

Огромных трудов стоило воину перевести взгляд на товарищей, которые почему-то никак не реагировали на Кая. Однако, посмотрев на них, Заклинатель увидел лишь три ледяные статуи, идеально похожие на его давних знакомых.

Страх исчез из взгляда мужчины. Вместо него появился…

…ужас.

Рефлекторно сглотнув, воин попытался отпрыгнуть, но не смог сдвинуться ни на миллиметр. И лишь когда он посмотрел вниз, то наконец осознал. Ведь всё, что находилось ниже его шеи, тоже превратилось в лёд. Дикая боль пронзила Заклинателя, а затем его лицо посинело.

Мужчина не мог ни двигаться, ни использовать энергию, поскольку даже его астральное тело оказалось заморожено. Испытывая первобытный животный ужас, он хотел лишь одного – бежать. Увы, этому его желанию не суждено было сбыться.

Заклинатель никогда в своей жизни не испытывал подобного, а в особенности последние четыре года. С приходом Системы на Землю его жизнь круто изменилась, он обрёл силу. Ну а вступив в Культ Силы, он достиг ещё большего.

Всё это время мужчина жил на полную. Он грабил, убивал, насиловал, заставлял других делать подобное. Он владел немалым количеством рабов, среди которых большинство были женщины – его гарем. Воин ни в чём себе не отказывал, абсолютно позабыв о моральных устоях прежнего мира. Он с головой окунулся в мир насилия и жестокости, вытворяя ужасные вещи, и…

…и этот человек плакал. Страх настолько глубоко проник в его разум, что могущественный и бессердечный головорез рыдал, словно ребёнок. Вот только его слёзы на землю так и не упали. Заклинатель превратился в ледяную статую раньше…

Кай отвернулся и прикрыл веки. Несколько секунд спустя он произнёс:

– Шаг Сквозь Снега…

В один миг тело юноши полностью побелело, а затем рассыпалось тысячами снежинок. Аура Кая исчезла, и четыре ледяные статуи разбились вдребезги.


***

Верховный Жрец спешил покинуть город. Ранее ему удалось заблокировать группу Шакса в их гнезде при помощи особого артефакта, что дало ему дополнительное время. После этого лидер Культа Силы решил ударить по какой-нибудь другой группе, и в итоге его выбор пал на ту, где были Заклинатели Освободительной Армии России. А так как глава фанатиков знал, что военным помогают неизвестные воины, то сразу понял, что победить не выйдет. Таким образом мужчина собирался уменьшить силы своего основного противника перед тем, как покинуть эту местность.

Но артефакт, удерживающий Заклинателей из Клана Яркой Луны, о невероятной силе которых Верховный Жрец догадался сразу, уже должен был перестать действовать. Вот почему мужчина спешил. В целом ему было плевать на Культ Силы. К мировому господству он не стремился, и эта организация для её создателя служила лишь инструментом для сбора ресурсов.

К этому времени Верховный Жрец уже практически пересёк черту города, как вдруг ощутил возникшую рядом энергию. Мужчина приготовился к бою.

Внезапно снег завихрился, сформировав фигуру юноши.

Увидев Кая, Заклинатель не стал тратить время на разговоры, а моментально атаковал. Увы, удар оказался недостаточно быстрым. Понадобилось всего мгновение, чтобы мечник очутился рядом с противником, и его правая рука сжалась на запястье Верховного Жреца. Секунду спустя снег под ногами главы культа окрасился в алый.

– А-а-а-а-а!! – отшатнувшись, безумно закричал пиковый Заклинатель, чью левую руку Кай с лёгкостью оторвал. – Сдохни!

Карие глаза мужчины вспыхнули светом, поразив противника. Духовная атака достигла своей цели, однако затем произошло то, чего Верховный Жрец никак не ожидал.

На миг погрузившись для атаки в свой духовный мир, лидер культа уже собирался вернуться в реальность, как вдруг понял, что у него ничего не выходит. А после этого в его мир души ворвался невыносимый холод, вместе с которым пришёл и сам Кай.

Духовная атака, способная моментально убить обычного земного Заклинателя начальной стадии, никак не подействовала на Кая. Зато позволила парню воспользоваться незримым мостом, который Верховный Жрец сформировал между их душами, для удара. Таким образом мечник смог проникнуть в мир чужой души.

Увидев противника, лидер культа собрался стереть его душу из реальности, но внезапно понял, что ничего не может сделать. Сила воли Кая оказалась на порядок выше, почему он и смог подавить могущество Верховного Жреца в его же духовном мире. В итоге Заклинатель оказался в полной власти мечника.

– Ты не заслуживаешь лёгкой смерти, но времени у меня, к сожалению, нет, – ледяной голос пронзил бескрайние просторы чужого мира. – Вот только прежде, чем умереть, ты кое-что мне расскажешь…

А в следующий момент духовный мир Верховного Жреца погрузился в бесконечный хаос боли и страданий…


***

Двигаясь на огромной скорости, Кай направлялся на север. Теперь он знал координаты Врат Ойкумены, и больше его в этом мире ничто не держало. Но всё же, прежде чем покинуть город, юноша в последний раз включил рацию, чтобы сообщить о местонахождении башни остальным, а затем добавил лишь одну фразу:

– Я ухожу.

Таким образом, Кай оставил всех, направившись к Цзян Дао, чтобы договориться о проходе в новый мир.

Пришла пора расстаться с Землёй.

А позади Кая начал падать снег. Необычный кровавый снег, каждая снежинка которого рассекала и замораживала все, до чего дотрагивалась.


Глава 29. Обман.


Шаг Сквозь Снега. Так называлась новая техника Кая, созданная им после обретения Истинного Источника Холода Пустоты и достижения максимального понимания этой концепции. Собственно, последнее и помогло парню объединить этот элемент со стихией Пространства, коей он владел довольно неплохо для своего уровня развития.

Ранее Кай обладал лишь Техникой Пяти Невесомых Шагов, два Шага которой позволяли ему мгновенно телепортироваться в пределах десяти метров вокруг себя. Шаг Смещения был главным умением этой техники, поэтому его Кай и положил в основу своей новой способности.

Таким образом, благодаря Шагу Сквозь Снега Кай теперь мог перемещаться на гораздо большее расстояние, чем десять метров. Если говорить точнее – аж на пятнадцать километров.

Однако и у этой техники имелись свои ограничения. Во-первых, телепортация происходила не мгновенно, а занимала до пяти секунд. Во-вторых, Шаг Сквозь Снега сильно нагружал тело Кая, отчего между применениями требовалось подождать около минуты. Ну и, в-третьих, данная техника могла быть использована только там, где был снег или лёд, что серьёзно ограничивало возможность её применения. Впрочем, заснеженные просторы Сибири идеально подходили для новой техники парня…

Ночь. Посреди обширного соснового леса высилась стометровая башня иссиня-черного цвета. Появившись здесь более четырёх лет назад, она сразу же начала источать отголоски законов Пространства, что пагубно влияло на окружающую растительность и обитающих тут животных.

Лес вымирал.

Излучение Врат Ойкумены также было вредно и для людей. Однако появившемуся здесь недавно отряду это никак не мешало, ведь среди них никто не стоял ниже ступени Заклинателя.

Огромный, парящий в пяти метрах над землёй корабль пришвартовали к башне с помощью особого артефакта. К этому моменту часть леса вокруг судна уже была либо уничтожена самими Вратами, либо руками Цзян Дао, сделавшего здесь посадочную площадку.

Прошла уже неделя, как они прибыли сюда. К этому времени отряд воинов из сорока двух человек (двадцать один Элементалист и столько же их личных учеников – Заклинателей), успел распределить Камни Энергии по нужным позициям и как раз заканчивал подготовку Врат перед активацией портала. Однако для этого не требовались все воины, хватало всего десятерых Элементалистов. Остальные отдыхали внутри корабля, дожидаясь нужного момента. Впрочем, парочку самых слабых Заклинателей оставили на всякий случай дежурить возле входа в башню, параллельно с этим подпитывая сигнальный массив своей энергией.

– Как думаешь, что нас там ждёт? – спросил лысый парень, больше похожий на монаха, чем на мечника.

– А я откуда знаю? – пожал плечами второй воин. – Ну, как минимум, в следующем мире должно быть больше внешней энергии, а значит, и культивировать там будет проще.

– Это да… – мечтательно протянул Заклинатель. – А ещё в таком случае там должны найтись более качественные ресурсы и техники. Да и законы станет легче познавать. Главное, чтобы у нас там получилось найти хорошее место, вроде Плато Поднебесья. А то вряд ли там всё свободно.

– Хм. Разве ты уже забыл силу мастера Цзян Дао? Или считаешь, что кто-то сможет сопротивляться его мощи? Ведь даже сам Старик Седой Горы проиграл нашему лидеру! Так что, конечно же, мы найдём для себя отличное место! – с блеском в глазах выпалил парень.

– А мне кажется, что это ты кое-что забыл, – снисходительно посмотрел на него собеседник. – Ведь если там больше энергии, то и мастера должны достигать больших высот. Я, конечно, ничуть не принижаю могущества мастера Цзян Дао, но разве сможет он победить Священного Лорда?

– Священного Лорда? – недоумевая, переспросил воин.

– Мне учитель рассказал, что так называется следующая ступень развития! – отчего-то полушёпотом сказал лысый парень.

– Вот оно как. Интересно… – задумался напарник.

На минуту разговор замер, а когда Заклинатели уже собирались его возобновить, впереди внезапно возникла незнакомая энергия. Воины моментально достали оружие, подготовили энергию и призвали законы. Они приготовились атаковать в любой момент, но пока что не спешили делать это.

Вдруг стал клубиться снег, а затем, закружившись, начал формировать высокую фигуру человека.

– Кто ты? – выкрикнул один из Заклинателей, приготовившись активировать технику. Вот только он ощущал, что незнакомец находится всего лишь на уровне Создания Источника, а значит, не представляет для них угрозы.

Тем временем его напарник, с удивлением осознавший, что сигнальный массив, действующий аж в радиусе десяти километров, засек чужака лишь сейчас, уже успел сообщить своему учителю об инциденте.

Наконец, когда снег улегся, двое Заклинателей смогли увидеть лицо незнакомца.

– Ты?! – удивились они. – Цзян Кай?! Победитель Великого Турнира?

– Правильно, – ледяным голосом, пробравшим даже Заклинателей, ответил мечник.

– И что же, интересно, ты здесь делаешь? И как нас нашёл? – положив руку на плечо Кая, спросил вдруг появившийся Элементалист, чьё перемещение, к своему удивлению, парень сумел заметить заранее. В отличие от тех же Заклинателей, тоже стоявших рядом.

– Я хочу пойти дальше с вами. В этом мире мне нечего делать, – без тени беспокойства или волнения ответил Кай. – И поэтому мне нужно поговорить с мастером Цзян Дао.

– Вот как… – жутко улыбнулся мужчина, который моментально понял, что спокойствие Кая отнюдь не поддельное. – Ну, тогда пойдём. Думаю, старшему брату будет интересно послушать твою историю.

После этого законы Пути Пространства накрыли их обоих, заставив исчезнуть. Возле башни осталась лишь пара изумлённых Заклинателей.


***

– Да. Я понял. Я буду трудиться ещё сильнее, чтобы оправдать ваши надежды, – коснувшись лбом пола, покорно отвечал прекрасный синеволосый парень, достигший начальной стадии ступени Заклинателя.

Кланялся он не кому иному, как лично Цзян Дао. Пиковый Элементалист сидел на троне – артефакте управления летающим кораблём, медленно поедая Солнечный Виноград, который являлся пиковым духовным фруктом Золотого ранга.

Размышляя о чём-то своём, он одновременно слушал и отвечал юноше перед собой.

Внезапно Цзян Дао повернул голову, и это резкое движение заставило синеволосого парня прерваться. После этого раздался стук.

– Старший брат…

– Заходи, – прервав Элементалиста за дверью, сказал Цзян Дао, который уже всё понял.

В помещение вошли.

– Какая интересная встреча! – впервые за сегодня на лице гения появилось выражение любопытства, что чуть не заставило синеволосого парня заскрипеть зубами. – Цзян Кай, ты ли это? – риторически спросил он.

– Рад вас приветствовать, – с уважением поклонился мечник, – мастер Цзян Дао.

– Ты снова меня поражаешь. Сначала во время турнира, а теперь сейчас, – улыбнулся Элементалист. – И с чего бы начать? Пожалуй, скажи сперва, почему ты вообще жив?

– Как вы должны знать, некогда я был учеником Клана Морского Дракона. И так как в далёком прошлом У’Шор тоже использовал Врата Ойкумены, то мне достались некоторые знания о них. Вот почему я смог избежать смерти, а затем направился в портал за вами.

– Понимаю… – кивнул Цзян Дао. – И ты говоришь правду?

Голос Элементалиста заставил воздух задрожать. Активировав Волю Мастера, он уставился на Кая.

– Да, – спокойно ответил парень, который мог игнорировать подобное воздействие при помощи Предельной Концентрации.

– Ясно, – откинулся на спинку трона Цзян Дао. – Тогда следующий вопрос. Как ты нашёл нас?

– Воспользовался технологиями местных. Думаю, несколько недель назад вы заметили кое-что странное.

Вспомнив тот случай, Цзян Дао усмехнулся.

– Так вот почему одна из аур показалась мне тогда смутно знакомой… Но затея была рисковой. Неужели ты не пострадал?

– Меня довольно сложно ранить, – бесстрастно ответил Кай.

– Помню, помню… Интересная у тебя, конечно, линия крови, но сейчас не об этом, – улыбка вдруг исчезла с лица Цзян Дао. – Итак… правильно ли я понимаю, что ты пришёл, чтобы присоединиться к нам?

Замысел Кая разгадали сразу, что, впрочем, было не так уж и сложно.

– Да, вы правы, – кивнул парень. – У меня есть достаточное количество Камней Энергии для собственной телепортации, но вот для активации портала ничего нет.

– Ты знаешь даже об этом… – слегка удивился Цзян Дао. – Теперь я всё понимаю. Вот только… что ты можешь мне предложить, чтобы отправиться с нами?

– Свиток Техники Медитации Холода Пустоты, – сразу сказал Кай.

Элементалист, приведший парня на борт, удивился, но Цзян Дао не повёл и бровью.

– Вряд ли ты знал, но мой учитель тоже владел Холодом Пустоты, – шокировал присутствующих он. – Поэтому твой свиток мне не нужен.

Услышав ответ Элементалиста, Кай на секунду задумался, а затем произнёс:

– В таком случае у меня остаётся лишь три вещи, наиболее ценные для меня: жизнь, свобода и сила. Первое отдать я не могу, но вот второе и третье… – снова поклонился Кай. – Если позволите пройти вместе с вами, я поклянусь вам в верности на сто лет.

Цзян Дао удивился, а затем вдруг снова усмехнулся. Однако не успел он ничего ответить, как все в помещении почувствовали ничем не прикрытую ненависть, направленную прямо на Кая. И, как оказалось, её источником был тот самый синеволосый парень.

– Цзян Сюинь, что ты делаешь? – нахмурился Элементалист.

– Приношу свои глубочайшие извинения, мастер Цзян Дао, но я считаю, что этот парень никак не достоин быть вашим подчинённым.

– Объяснись, – строго произнёс бывший ученик Старика Седой Горы.

– Я считаю, что Цзян Кай слишком слаб, чтобы идти с нами! Да, он победил на Великом Турнире, но, как по мне, этого недостаточно, ведь сейчас он всё ещё на ступени Закалки Души, хотя ему уже должно было исполниться двадцать один. Даже по меркам слабых кланов это плохой результат для того, кто претендует на звание главного гения. А ведь со временем разрыв будет лишь увеличиваться! И пускай на своём уровне Цзян Кай обладает феноменальной силой, но для тех, кто стоит на ступень выше, это ничего не значит. Таким образом, если он станет вашим слугой, то в будущем будет лишь мешать!

Кай ничего не понимал. Откуда такая ненависть у Цзян Сюиня? Конечно, мечник слышал это имя, когда был в Клане Семи Клинков, но ничего более. Они даже лично не были знакомы. По мнению Кая, эта злость выглядела необоснованной.

Однако синеволосый красавец считал по-другому. Ведь более чем полтора года назад именно он мог претендовать на победу в Великом Турнире. Было лишь одно «но»: парню исполнился двадцать один год буквально за неделю до начала турнира, поэтому он попросту не смог принять участие.

Это неимоверно злило Цзян Сюиня, который на тот момент уже считался звездой молодого поколения клана. Он был сильнейшим и талантливейшим среди тех, кто ещё не достиг ступени Заклинателя, благодаря чему стал Заклинателем уж