КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 451674 томов
Объем библиотеки - 642 Гб.
Всего авторов - 212339
Пользователей - 99603

Впечатления

каркуша про Коротаева: Невинная для Лютого (Современные любовные романы)

Ознакомительный фрагмент

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Berturg про Сабатини: Меч Ислама. Псы Господни. (Исторические приключения)

Как скачать этот том том 4 Меч Ислама. Псы Господни? Можете присылать ссылку на облако?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Шелег: Нелюдь. Факультет общей магии (Героическая фантастика)

Живой лед недописан? и Нелюдь тоже?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Serg55 про Шелег: Глава рода (Боевая фантастика)

Нелюдя вроде автор закончил? Или пишет продолжение по обоим темам?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Самошин: Ленинск (песня о Байконуре) (Песенная поэзия)

Эта песня стала неофициальным гимном Байконура.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Калистратов: Мотовоз (песня о байконурцах) (Песенная поэзия)

Ребята, работавшие в военно-космической отрасли, поздравляю Вас с днем Космонавтики! Желаю счастья, а главное, здоровья! Я тоже 19 лет оттрубил в этой сфере.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Stribog73 про Таривердиев: Я спросил у ясеня... (Партитуры)

Обработка простая, доступная для гитариста любого уровня. А песня замечательная. Качайте, уважаемые друзья-гитаристы.

Рейтинг: +1 ( 2 за, 1 против).

Небесный Трон 6 (fb2)

- Небесный Трон 6 (а.с. Небесный Трон-6) 2.9 Мб, 624с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Юрий Александрович Москаленко (Dreconi Laytger)

Настройки текста:



Юрий Лайтгер Небесный Трон 6

Пролог.


Правильные черты лица. Безупречная белоснежная кожа. Длинные изумрудные волосы. Роскошное чёрное платье, плотно облегающее идеальную фигуру. И, конечно же, бездонные сиреневые глаза…

По просторному пустому коридору шла эльфийка небесной красоты. Великолепная, словно бегония, и чистая, как белый лотос, она всегда и везде выделялась. Неважно, кто окружал эту девушку, она практически всегда оказывалась в центре всеобщего внимания.

Однако сегодня Мия Эсвикс, наследница одной из могущественнейших семей Священного Королевства Таэль, имела право идти по этому коридору отнюдь не из-за своей божественной красоты. Нет. Заслужить такую честь можно было лишь одним способом – доказать свою силу и талант!

И Мия сделала это. Она родилась аристократкой, поэтому с самого младенчества готовилась вступить на путь воина. Редчайшие духовные фрукты, лучшая алхимия, самые качественные артефакты и массивы – всё это было у неё. Вот почему, как только девочке исполнилось десять и пробудилась её связь с энергией, развитие эльфийки началось семимильными шагами.

К двенадцати годам она полностью закалила своё тело, а также набралась опыта в культивации, обучаясь у лучших мастеров рода Эсвикс. Уже в четырнадцать – достигла пика ступени Закалки Разума, а в пятнадцать – уровня Открытия Акупунктурных Точек.

Ну а в девятнадцать Мия наконец стала Истинным Мастером – Заклинателем. С того момента и началась новая глава её жизни.

Девушка попала в Облачную Обитель.

Девятнадцать лет подряд она чувствовала себя богиней. Слуги, сверстники и даже старые мастера кланялись ей, признавая невиданный талант. Никто не смел сомневаться в её исключительности.

Но каково же оказалось удивление эльфийки, когда она наконец попала в легендарную Облачную Обитель! Да, здесь у неё тоже моментально появились бесчисленные поклонники и даже целый фан-клуб. Однако девушка никогда не обращала на них внимания, стремясь лишь вверх. А там…

Там находились монстры. Облачная Обитель помогла красавице впервые познать вкус поражения. Вкус слабости.

Вот только, хоть девушка и не готовилась к такому, оправиться от шока она смогла довольно быстро. Тогда-то и начался её подъём. Мие было плевать на все привилегии, обретённые после вступления в Обитель. Она желала лишь одного – достижения новых вершин, поэтому постоянно рисковала.

Шло время. Эльфийка получала всё больше и больше боевого опыта в поединках с величайшими гениями своего поколения. Спустя четыре года она достигла первого серьёзного рубежа – попала в сотню сильнейших учеников Облачной Обители, тем самым поставив новый рекорд.

В Списке Десяти Тысяч её имя окрасилось в золотой.

Совершённое Мией казалось нереальным: ранее никто и мечтать не смел достигнуть подобного за такой короткий срок. Обычно у талантливейших воинов это занимало от десяти лет, а большинство и вовсе не имело шансов попасть в первую сотню.

Но, так или иначе, после того как девушка достигла девяносто седьмой позиции, ее прогресс практически остановился. Целых три года Мия топталась почти на одном месте, не продвинувшись дальше девяносто третьего.

Увы, члены первой сотни оказались не по зубам молодой воительнице, ибо ее потенциальные противники занимали свое место в рейтинге не одно десятилетие. Они имели огромный опыт сражения с другими гениями, а главное – все поголовно являлись пиковыми Заклинателями.

Однако спустя три года всё изменилось. Мия наконец прорвалась на срединную стадию ступени Заклинателя, а также успешно завершила глубокое просветление, посетившее красавицу во время прорыва. Таким образом во время перехода на новую стадию девушка улучшила своё понимание законов, а также создала особую технику, которая и стала причиной её молниеносного взлёта в рейтинге. В итоге после прорыва Мие понадобилось всего полгода, чтобы с девяносто третьего места подняться до девятого, а затем, ещё спустя год, до третьего, на котором ныне она и находилась.

Именно поэтому Мия Эсвикс направлялась сейчас в зал, где проводились встречи членов Облачной Десятки – сильнейших гениев Обители, которые имели колоссальное влияние на всех остальных учеников.

Добравшись до огромных врат, девушка увидела симпатичного юношу – невысокого эльфа с короткими тёмно-зелёными волосами и такими же, как и у неё, сиреневыми глазами. Парня, выглядевшего как подросток лет тринадцати, звали Тирвин Эсвикс. Он был Заклинателем начальной стадии, гениальным алхимиком, а также пятым в Списке Десяти Тысяч.

– Так и знал, что ты выберешь этот коридор, сестрёнка, – подмигнув Мие, отсалютовал парень.

– Пойдём, – кивнула в ответ девушка, а затем приблизилась к вратам.

Приложив руку к огромным створкам, Мия влила в них энергию. Тирвин сделал то же самое, и обоих гениев окутала вспышка телепортации.

Оба члена Облачной Десятки переместились в небольшой тёмный тоннель – каменный тупик, где была встроена вторая часть массива перемещений. Ну а впереди, буквально в десяти метрах, находились ступеньки, ведущие сразу в зал собраний, откуда уже доносились голоса других членов Десятки.

Поднявшись, Мия попала в мрачное высокое помещение, украшенное многочисленными колоннами, волшебным образом освещавшими здесь всё. В центре зала стоял большой круглый обсидиановый стол, вокруг которого левитировало десять кресел, и пять уже были заняты.

Тирвин быстро сел в одно из них, пока его старшая сестра медленно направлялась к своему, рассматривая присутствующих.

Прежде всего её взор упал на Норвуда, прозванного Одиночкой – сильфа среднего роста, относящегося к роду Ветров. Он имел связь именно с этой стихией, посему и его глаза (целиком, включая белок), и волосы были ярко-голубыми. Ни кожаные штаны, ни небольшая накидка на плечах практически не скрывали его мускулистую фигуру воина.

Норвуд являлся Заклинателем конечной стадии. Он занимал шестое место в Десятке и отличался довольно своенравным характером, что сразу становилось заметно по его поведению. Нагло закинув ноги на стол, он тщательно протирал свою флейту, не обращая ни на кого внимания. В конечном счёте, из-за характера его и прозвали Одиночкой, хотя собственная фракция у парня всё же имелась.

А ещё Норвуд славился невиданной упертостью, так как, проиграв Первому одиннадцать раз подряд, всё равно отказывался ему подчиняться. Благо хоть это было решаемо: сильф с радостью принимал деньги, за которые мог выполнить любое посильное задание.

Взгляд Мии остановился на высокой и широкоплечей девушке из расы дорганов, имевшей заметные тигриные черты. Гарга из клана Ненасытных Хищников занимала седьмую строчку рейтинга и отличалась взрывным агрессивным характером.

Рядом с ней сидела Дитрианна. Тоже зверочеловек, однако небольшие рожки, необычные белые веснушки, а также забавные уши выдавали в ней члена клана Мудрого Леса – потомков божественной лани.

Девушка занимала восьмую позицию, из-за чего всё время издевалась над Гаргой, которая в силу характера постоянно злилась из-за этого и кричала. Собственно, именно их голоса и слышала Мия с братом, когда поднималась в зал.

Обе дорганки находились на конечной стадии ступени Заклинателя.

Девятое место в Списке Десяти Тысяч занимал молодой гном по имени Кенджи, также являющийся Заклинателем конечной стадии. Рыжебородый считался лучшим мастером артефактов среди нынешнего поколения, благодаря чему и смог так высоко подняться в рейтинге.

Почти добравшись до своего места, Мия в последний раз перевела взгляд, на сей раз – на своего брата, а точнее – на фигуру позади его кресла. Там стоял высокий темноволосый парень – полуэльф-полудорган. Его звали Рейзел, и он был личным рабом Тирвина, которому когда-то проиграл свою свободу. Но при этом полукровка, Заклинатель начальной стадии, являлся невероятно талантливым, поскольку сумел достичь десятого места в рейтинге.

Наконец сев в кресло, девушка повернула голову вправо. Посмотрев на пустое место, она слегка подняла взгляд:

– Долго ещё? – обратилась Мия к Гуфелю, Четвёртому.

Заклинатель конечной стадии, находившийся рядом с креслом Первого, медленно повернулся к ней и ответил:

– Господин близко, Третья, – произнесло высокое существо с пустым взором и бледной, даже синеватой, кожей. Кто-то, возможно, принял бы его за больного эльфа, однако строчка над головой Гуфеля моментально устраняла любые вопросы. Он был нежитью. Пожалуй, единственной в Облачной Обители.

А поскольку он являлся личным телохранителем Первого, то считал, что имеет полное право стоять рядом с его местом.

Кивнув в ответ, Мия откинулась на спинку кресла и принялась ждать. Ведь сегодня их созвал именно Первый, так что без него собрание не могло начаться. И уже через минуту он появился…

Все в зале моментально ощутили пространственные колебания, образовавшиеся после активации массива. Однако, прежде чем хоть кто-то успел это осознать, кресло сильнейшего ученика уже оказалось занято. В очередной раз никто из Десятки даже не смог увидеть или почувствовать, как Первый возник в зале.

Лайтус Сикст наконец прибыл на собрание.

Светловолосый эльф окинул всех присутствующих взглядом.

– Четвёртый, Десятый, сядьте, – сказал он.

– Слушаюсь, господин, – покорно ответил Гуфель.

– Ну ладно, хорошо, – протянул брат Мии, разрешив своему рабу сесть.

– Что ж, раз все на месте, то начнём.

Перечить Лайтусу никто не стал, ибо все присутствующие признавали его чудовищную силу. На самом деле парню исполнилось всего двадцать шесть, и он всё ещё являлся Заклинателем начальной стадии. Вот только это не помешало ему победить всех из Облачной Десятки и занять первое место в рейтинге Обители. И на это у выходца из древнего эльфийского рода ушло менее полугода, почти в семнадцать раз быстрее Мии.

Спустя пятнадцать минут обсуждение привычных вопросов закончилось, и Лайтус наконец перешёл к новой теме.

– Испытание Облаков началось. Согласно имеющейся информации, пройти в Обитель смогут минимум двести тринадцать учеников, если учитывать только гениев-аристократов. Это довольно большое количество никому не нужных ртов, которые нам придётся сократить, – спокойно произнёс Лайтус. – Ваша задача состоит в следующем: поделить всех между собой и принять в свои фракции. И высшую знать, и отличившихся на Испытании простолюдинов. Но – не более чем по десять учеников на каждого из вас. Всех остальных загоняйте на нулевой уровень. Здесь они нам не нужны.

– Не слишком ли жестоко? Разве раньше мы не всех новичков принимали? – расслабленно спросил Норвуд, который так и не убрал ноги со стола после прихода Лайтуса. Обычно наглый сильф даже не принимал никакого участия в обсуждении, а просто игнорировал всех вокруг. Впрочем, члены Десятки уже давно привыкли к его поведению, и даже немного удивились, когда Одиночка вдруг заговорил.

– Ты идиот, что ли?.. – снисходительно посмотрел на Норвуда Тирвин. – Мы же только что обсуждали современные проблемы Обители. Ты где был, а?

– Малявка, не пищи, – скривился Шестой, взглянув на брата Мии. – Вот из-за твоего детского голоса я и не слушал вас до этого. Помолчи хоть сейчас.

Гарга заулыбалась, Мия слегка нахмурилась, а сам Тирвин даже бровью не повёл. Он идеально контролировал эмоции, вот только молчать не собирался. Парень уже хотел было ответить Норвуду, как вдруг на плечи восьмерых членов Десятки упала чудовищная, почти непреодолимая мощь.

– Я объясню, – лучезарно улыбнувшись, холодно произнёс Лайтус, который и был причиной появившегося давления. – Раз в несколько столетий в Облачной Обители происходит так называемое перенаселение. В далёком прошлом это не являлось проблемой, поскольку частые войны между расами сокращали численность учеников Обители. Однако сейчас мы живём в мирное время, а правила Испытания Облаков не изменились. Таким образом, каждый год в Обитель попадает как минимум сто новых учеников. И всё бы ничего, но вот только ресурсы Обители не бесконечны. И я сейчас даже не про алхимию говорю, а банально про доступ к древним свиткам и тренировочным зонам. Очереди к ним заняты уже на многие месяцы вперёд. Вот почему нам нужна чистка. Первым делом мы избавимся от посредственных новичков. Следом наступит время чистки в рядах собственных фракций, а в конце концов мы проведём массовые игры, которые позволят сократить количество учеников в несколько раз. Конечно, если не случится никаких войн, в будущем Обитель снова будет ожидать перенаселение, однако это станет проблемой уже для следующих Облачных Десяток. Мы к тому времени уже давно покинем ее. Теперь всё понятно? – убрал давление Первый.

– Да, капитан, – закинув руки за голову, улыбнулся Норвуд.

– Хорошо. Ещё вопросы?

– Господин, что делать с ним? – спросила Гарга, Седьмая, покосившись на единственное пустое кресло. Место Второго. – Неужели мы и впредь будем терпеть его выходки? Он игнорирует наши совещания. Игнорирует нас, а главное – вас! Он нарушает правила Обители! Конечно, мы следуем вашему приказу и не трогаем этого ублюдка, но как долго это может продолжаться? Никто даже не видел его боёв и то, как он занял Второе место в рейтинге! Кто он, как не слабак?! Поэтому прошу, – резко поднялась тигрица, – позвольте мне бросить ему вызов! Это отродье не имеет права быть одним из нас!

– Поддерживаю! – моментально добавила Дитрианна, Восьмая, которая, пожалуй, впервые в чём-то согласилась с Гаргой.

Мия покоилась на двух дорганок, отметив их полные обожания взгляды, направленные на Первого. В прошлом Лайтус одолел обеих девушек. Дитрианну дважды, а упёртую Гаргу – аж восемь раз. Он разнёс их в пух и прах, и многих это могло бы сломить, однако эти две зверолюдки отреагировали иначе – они влюбились в сильнейшего ученика Обители.

И вот теперь Седьмая и Восьмая буквально извивались у стола, глядя на объект своего обожания. Находясь на две стадии ниже, Лайтус всё равно смог одолеть этих девушек, после чего взыграла их звериная кровь. Красавицы стали считать Первого своим альфой. Тем, кто достоин стать отцом их детей.

«Две мелких блохи, – мысленно усмехнулась Мия. – Выродки вшивых собак даже не имеют права смотреть на Лайтуса. Ведь он только мой».

– Мой приказ в силе. Забудьте о Втором. Пока он не выходит за рамки. Пока не мешает нам, оттого и смысла его трогать нет. Это моё окончательное решение.

Тон Первого заставил дорганок резко сесть.

Гарга прикусила губу. Ей хотелось выделиться перед Лайтусом, поэтому она и зациклилась на Втором. Но раз господин запрещал трогать ублюдка, руки у тигрицы были связаны. Вот только это не значило, что девушка оставит свои попытки уничтожить Второго. Требовался лишь повод…

– На этом закончим, – объявил Лайтус Сикст. – На следующей неделе я начну прорыв к срединной стадии, так что Игры мы начнём через два месяца. Я уже дал поручение Мие разработать план, так что свои задачи вы получите уже в ближайшее время.

– Старший брат, – вскочил Тирвин, Пятый, прежде чем Лайтус поднялся. – Вы сказали отправлять слабаков на нулевой уровень. Но что, если среди них окажутся те, кто начнёт сопротивляться?

– Что ж, в таком случае я разрешаю… убить всех несогласных. Конечно же, на дуэлях. Церемониться с ними не стоит.

– Благодарю, старший брат, – поклонившись, хищно оскалился подросток. – Будет исполнено.


Глава 1. Испытание Облаков. Проверка воли.


Как только появился Небесный Дух, всё внимание участников испытания оказалось приковано к нему. Гении, собранные со всего континента, вмиг замолкли.

– Приветствую всех Избранных, а также их спутников. Меня зовут Айрус, и я Хранитель Облачной Обители, – разлетелся над горным плато громкий старческий голос. – Сегодня вам выпала честь поучаствовать в Испытании Облаков, и именно я ответственен за его проведение. Поэтому не будем тратить время. Пора начинать!

Старик резко взмахнул рукой, и из его ладони ударила вспышка, лучом устремившаяся в небеса. Внимание участников испытания моментально переключилось на странный свет, скрывшийся в облаках. Несколько секунд ничего не происходило. Молодые гении продолжали пялиться в небо, ожидая дальнейшего.

Наконец, спустя пятнадцать секунд, в небесах что-то ярко засияло. Некий крупный объект быстро приближался к земле, но среагировать на это никто не успел. Спустя мгновенье на плато обрушился десятиметровый белоснежный столб, покрытый различными рунами и узорами. От его падения вздрогнула земля. Судя по всему, артефакт весил на порядок больше, чем могло показаться.

– Вам предстоит пройти три этапа Испытания Облаков: проверку воли, проверку таланта и боевую проверку, – огласил Айрус, когда пыль улеглась, а участники пришли в себя. – Суть первого этапа заключается в том, что вам нужно войти внутрь барьера, который появится вокруг Колонны Воли. И чем ближе вы окажетесь к артефакту на момент окончания первого этапа, тем выше будет оценено ваше прохождение. Также оценка зависит и от того, как долго вы проведёте внутри барьера. Закончится проверка воли тогда, когда кто-то из вас дотронется до Колонны. Если этого не произойдёт в течение семи часов после начала этапа, все вы окажетесь дисквалифицированы… Что ж, можете начинать!

Хранитель хлопнул в ладоши, а его тело превратилось в вихрь и растворилось в ветрах. В тот же миг активировался сам столб, и вокруг него образовался полупрозрачный красный купол с радиусом пятьсот метров.

Участники испытания, находившиеся в паре километров от барьера, вдруг ощутили сильное давление. Чья-то могущественная воля подавляла всё вокруг. Затрещали камни и деревья. Стали разлетаться испуганные птицы и убегать животные.

Однако среди участников не нашлось слабаков. Все здесь в том или ином понимании являлись гениями, так что уже через несколько секунд первые воины зашагали к кровавому куполу. За ними последовали и все остальные. Вскоре началась гонка.

Главные гении различных сект и школ боевых искусств, потомки аристократических родов и могущественных кланов, таланты-самородки – все они желали стать первыми. Воины активировали свои сильнейшие техники передвижения, чтобы как можно скорее достигнуть Колонны Воли.

Два километра оказались преодолены за пару десятков секунд. И вот, когда вырвавшиеся вперёд быстрейшие бойцы почти достигли цели, им пришлось останавливаться. Активировалось их чувство тревоги, предупреждающее о немалой опасности. А так как практически все участники являлись Заклинателями, то интуиция у них была развита на достаточном уровне. Никто не сомневался в реальности угрозы.

Воины вставали возле красного купола, благодаря чему спасали себе жизни, ибо пережить столкновение с хлипким на вид кровавым барьером на полном ходу было крайне нелегко.

Участники наконец осознали, что войти внутрь намного сложнее, чем им казалось ранее. Барьер, созданный из чистой воли, представлял для большинства воинов практически непреодолимое препятствие.

Спустя пару минут толпа полностью окружила купол: внутрь ещё никто не попал. Воины пытались продавить барьер, однако, сколько бы физической силы они ни прикладывали, прогнуть красную плёнку не удавалось никак. Наоборот, барьер усиливался в том месте, где на него давили.

Среди участников оказался один дорган, владевший Частичной Трансформацией. Использовав её, преобразившийся зверочеловек, чья сила возросла в несколько раз, попытался пробиться сквозь барьер. Парень напряг спину, руки и ноги, активировал технику усиления. Земля просела под ним из-за давления, и в итоге пальцы Заклинателя смогли пройти сквозь кровавую плёнку, словно сквозь воду. Однако не успело пройти и секунды, как сила внутри купола начала выдавливать вторженца ещё активней. Кожа на пальцах доргана вмиг оказалась содрана, потом они сломались, а в следующее мгновенье его самого, словно мячик, отбросило на несколько десятков метров, где потерявший сознание зверочеловек столкнулся с защитными техниками других воинов.

Нашлись и такие, кто решил атаковать купол техниками. В итоге смельчаков ожидал полный провал и жестокая отдача, калечившая их тела, а самым настырным – даже души. Подобное зрелище отпугнуло остальных участников, тоже подумывавших ударить по барьеру техниками.

Таким образом, воины замерли в растерянности. Никто не знал, как преодолеть преграду, пока спустя минуту к куполу не подошло пятеро. Это была команда сильнейшего ученика столичной школы боевых искусств Таэля, где обучались аристократы высшего уровня. В этом году у них оказалось почти сорок Избранных, получивших метку.

Молодой симпатичный эльф с надменной ухмылкой на лице приблизился к кровавому барьеру.

«Так вот оно что. Ясно, – кивнул он. – Хорошо, что это отребье уже испытало мощь барьера. Хоть какой-то от них толк. Не пришлось самому проверять работу купола».

Кивнув членам команды, чтобы те отошли подальше, аристократ по имени Септус начал действовать. Молодой Заклинатель начальной стадии приложил ладони к плёнке купола. Его руки спокойно соприкоснулись с барьером, после чего, шокируя других участников, парень стал постепенно продавливать купол, и уже через несколько секунд обе его кисти прошли сквозь преграду. В конечном счёте эльфу понадобилось меньше минуты, чтобы пройти сквозь барьер.

Первый участник наконец оказался внутри.

Произошедшее потрясло многих воинов. Все они видели, что ни физическая сила, ни техники не берут этот купол. К тому же было заметно, что Септус лишь немного напряг мышцы, так что о какой-то запредельной мощи этого стройного эльфа и говорить не стоило.

Вот почему очень многие замерли в замешательстве, поскольку не могли понять, каким образом этот аристократ смог пройти. Однако нашлись и те, кто сразу же разгадал секрет: кто-то обладал отличным чутьём, а кто-то просто хорошо знал историю.

– Я читал об этом, – негромко произнёс Глефус, чтобы его услышали только члены команды. Впрочем, в толпе были и те, кто обладал сверхчувствительным слухом, так что полностью скрыть от всех свои слова великан даже и не пытался. – Это называется Покровом Воли.

Кай, Энни, Шакс и Феликс тут же повернулись к здоровяку.

– Мы имеем Энергетический Покров, – продолжил Глефус. – Он даёт силу. И защиту. Но не от всего. В больших битвах армий слабым солдатам нужна защита от воли сильных мастеров, или они могут потерять сознание. Поэтому был придуман Покров Воли.

– Вот так? – задумчиво спросил Шакс, понявший смысл слов великана.

Глефус приблизился к лучнику, а затем положил на его плечо свою большую ладонь. Только так он мог ощутить чужую волю. Всё-таки про Зону Воли, которую Кай использовал в бою с Энни, в этом мире мало кто знал. Особенно среди Заклинателей.

– Да. Почти, – кивнул здоровяк. – Но твой Покров дырявый. Ты должен уплотнить и улучшить его.

– Ясненько, – ответил Шакс, а затем сразу же принял позу лотоса. Парень погрузился в себя, чтобы как можно скорее сформировать полноценный Покров Воли.

– Вы справитесь. Это несложно, – произнёс великан. – Но не нужно спешить. Не идите туда сразу или можете получить травмы души.

– А ты? – спросил Феликс.

– Я иду туда сейчас. Я хорошо владею Покровом, – спокойно сказал Глефус, взглянув на купол. Вокруг барьера уже собирались другие аристократы, тоже разгадавшие способ прохода.

– Я с тобой! – раздался звонкий голос Энни, которая с ухмылкой взглянула на Шакса и Кая, чувствуя превосходство. Вот только ни медитирующий лучник, ни холодный мечник даже не обратили на девушку никакого внимания, и та со злости топнула. – Ну и ладно, – развернулась полукровка, направившись к барьеру.

– Удачи, – произнёс Глефус и тоже зашагал к куполу.

Взглянув на медитирующего Шакса и уже приготовившегося к этому Феликса, Кай остался стоять. Повторять за товарищами мечник не спешил. На самом деле он мог создать идеальный Покров Воли в любой момент, поскольку владел Зоной Воли, освоение которой позволило парню развить высокий уровень контроля воли. Однако и идти к столбу он тоже не спешил.

Кай всегда и во всём пытался найти для себя выгоду. И Испытание Облаков не являлось исключением. Вот почему он приблизился вплотную к барьеру, а затем сел медитировать. Парень собирался не просто пройти испытание, но и сделать его инструментом для своего развития…

Тем временем воины начали понемногу проходить сквозь купол. Многие аристократы знали о Покрове Воли, а освоить его для гениальных Заклинателей не составляло труда. И уже буквально через полчаса почти все участники были готовы к попытке прохождения барьера.

Вот только тех, кто освоил Покров Воли, ждало ещё одно препятствие: даже с подобной защитой не все участники могли выдержать давление, создаваемое Колонной Воли.

Таким образом, даже имея Покров Воли, многие воины всё равно не могли пройти через барьер. Да, им удавалось прогнуть кровавую плёнку или даже просунуть внутрь руки, ноги или плечи, однако большего достичь было не суждено. Воля таких участников оказывалась недостаточно сильной, чтобы держать защиту внутри купола.

В конечном счёте почти половина участников осталась за барьером. Они оказались недостаточно сильны.

А что же до тех, кто смог пройти внутрь и удержаться там, то среди них лишь сотня могла шагать дальше. Остальные же, войдя, попросту сели, более не двигаясь. Они попали под купол и теперь старались удержаться внутри. Вот только давление столба было невероятным, всё чаще и чаще различные гении теряли концентрацию. Их воля ослабевала, Покров спадал, и их выбрасывало наружу. Очень многие желали, чтобы первый этап испытания закончился как можно скорее, дабы более не приходилось терпеть это ужасное давление. Ведь чем дольше они тут сидели, тем выше становился шанс получить травму. И ладно если телесное повреждение. Такое можно вытерпеть, а затем излечить. Однако получить удар по душе не желал никто.

Вот почему все, кто не мог двигаться, наблюдали за той сотней чудовищно гениальных воинов, которые постепенно пробирались к Колонне Воли. Но делали они это довольно медленно – буквально по шагам, так как по мере приближения к столбу сильнее становилось давление. Именно из-за этого участники послабее волновались ещё больше, поскольку этап мог и вовсе не закончиться.

Ближе всего к артефакту сейчас находился Септус, вошедший внутрь первым. За ним, отставая буквально на пару шагов, шла Энни, которая стремительно догоняла аристократа. В отличие от остальных, полукровке было значительно проще находиться под куполом, поскольку она владела Волей Меча, которую активно использовала для защиты. Она была намного эффективней, чем обычный Покров Воли.

Третьим шёл Глефус, рядом с которым находилось ещё несколько аристократов высшей категории.

– Дерьмо! – сквозь зубы выругался один из оказавшихся внутри эльфов. Он сидел прямо возле барьера, послкольку был слишком слаб, чтобы двигаться под таким давлением. – Вот бы они поскорее закончили.

– Согласен, – произнёс член его команды. – Я, конечно, понимал, что пройти Испытание Облаков будет непросто, но и подумать не мог, что уже первый этап окажется таким чудовищно сложным! Не знаю, сколько ещё выдержу…

– Жаль, что нельзя выйти из-под купола, чтобы передохнуть. Вон кто-то уже пробовал так сделать, и в итоге обратно уже никак не смог зайти. Похоже, поставлена некая защита на такой случай.

– Не паникуйте, – раздался третий голос. – Видите первого парня? Это Септус Шейликс, наследник рода. Такой гений точно дойдёт до конца. Главное, просто ждать.

– Шейликс? Реально? Ты про одну из семи великих семей? – удивился эльф.

– Семь великих семей? – поинтересовался кто-то.

– Ну ты и деревня! Как об этом можно не знать?! Семь великих семей – это потомки семи великих эльфийских героев, которые позволили нашей расе выжить в древней войне! А сейчас это самые сильные аристократы в Таэле! У них даже детей не называют на манер других древних воинов, с окончанием "кс", поскольку их фамилии – это и так имена тех самых семи великих героев!

– Да шучу, шучу! Знал я об этом, – не краснея, соврал спросивший. – Эй! Кстати! Гляньте на того идиота! Неужели он думает, что уже внутри? Уже с час так сидит! А-ха-ха-ха…

Эльфы обернулись, взглянув на человека, медитирующего прямо перед барьером, но так и не вошедшего внутрь.

– Похоже, этот дурачок сдался. Понял, что внутрь не сможет войти, но решил потренироваться рядом с барьером.

– А может, он просто хочет войти позже, когда кто-нибудь наконец приблизится к столбу? Ну… чтобы не ждать здесь, как мы сейчас, а сразу пройти этап.

– Бред. Во-первых, Хранитель сказал, что на итоговую оценку будет влиять то, сколько мы проведём внутри. А если он пробудет здесь секунду, то, вероятно, по итогам следующих этапов вряд ли сможет пройти в Обитель. Ведь если есть какие-то оценки, то, можно предположить, что есть и какой-то минимальный порог прохождения. Ну а во-вторых, что главное, вы посмотрите на этого оборванца. Это же человек и, тем более, смертный! У него нет Воли Мастера, с которой даже нам сложно тут сидеть. Как он сможет войти?

– А меня вот больше интересует, как человек, к тому же смертный, вообще попал на Испытание Облаков? Кто додумался его сюда отправить?

– А кто его знает. Может, нашёл где-то Облачный Вестник. Вряд ли он сам получил метку, но отыскать нужного гения, не связанного с аристократами или сектами, всё же возможно. Да и неважно всё это. Лучше не тратить силы на разговоры. Неизвестно, сколько нам ещё придётся здесь сидеть.


***

Шёл второй час испытания. Участники становились всё ближе к своей цели, за чем продолжал наблюдать Айрус, паривший в облаках.

«Какой редкий самородок! Никогда бы не подумал, что в эту эпоху смогу увидеть Заклинателя, который достигнет Воли Меча. Интересно, откуда эта девушка?.. – думал Хранитель, наблюдая за Энни, которая уже обогнала Септуса и теперь находилась в двадцати шагах от столба. Ныне каждое движение ей давалось с огромным трудом. – Других гениев тоже хватает. Этот год выдался на удивление урожайным. Думаю, как минимум семьдесят участников смогут попасть в Список Десяти Тысяч».

Для наблюдения за юными гениями Хранитель использовал саму Колонну Воли, внутри которой заключалась частица его воли, пропитанная аспектом жестокости и желанием подчинить всё вокруг. Собственно, поэтому давление внутри купола было таким агрессивным и выталкивало объекты, которые не могло захватить – живых воинов. А также вложенная в столб воля Духа не позволяла находиться в сфере своего влияния чужой энергии и законам. Пока они оставались скрыты внутри тел участников, давление никак не реагировало. Однако, как только кто-то пытался использовать их, например, создавая технику, воля Хранителя тут же атаковала наглецов с увеличенной мощью.

«Итак. Внутри осталось четыреста тринадцать участников. Та девочка доберётся до Колонны Воли примерно за полчаса. За это время ещё где-то сорок воинов выбудут из игры. Что ж, значит, пора готовиться к следующему этапу… Что?! – вдруг замер удивлённый Айрус, ощутивший некую аномалию. – Кто это?..»


***

Кай наконец вышел из медитации. Открыв глаза, парень посмотрел на кровавую плёнку перед собой, которая только что покрылась рябью, а теперь слегка дрожала. Он наконец добился желаемого…


Глава 2. Испытание Облаков. Проверка таланта.


"Ты всё-таки добился своего. Это хорошо, – произнёс Рун’Тан. – Но стоило ли оно того? Стоило ли тратить энергию души, если тебе не грозит смерть? Ты и так уже потерял её немало в бою с Гринроу, а теперь снова лишился почти двух десятилетий своей жизни".

«И всё же ты помог мне изъять энергию из души», – парировал Кай.

"Ну… так меня не волнует твоя жизнь. Просто интересна твоя логика…" – пробормотал старик.

«Ты уже почти шесть лет живёшь внутри моего духовного мира, так что тебе меня не обмануть, – раскусил его парень. – Не нужно волноваться. Я полностью уверен в своём решении. Во-первых, ты просто сильно зациклился на энергии души, так как у тебя самого её сейчас совсем мизерное количество. Но в действительности я не так уж и много потерял. А во-вторых, если и есть место в этом мире, где я смогу получить духовный фрукт с атрибутом души, то это Облачная Обитель. И сейчас крайне важно, чтобы я прошёл Испытание как можно лучше. Вот почему я готов рискнуть, – непоколебимо ответил Кай. – Жертва оправданна».

"Как скажешь", – не стал спорить Рун’Тан.

Мечник поднялся, а затем протянул к барьеру руку, но не стал его касаться. Кровавая плёнка начала прогибаться, словно на неё давило нечто незримое – воля Кая, сплетённая особым образом.

Едва лишь увидев этот красный купол, он кое-что вспомнил: финал боя с Гринроу на Земле. А если точнее, то тот момент, когда разноглазый своей невероятной мощью Воли Мастера сначала сковал Кая, а затем и вовсе стал подавлять его сознание.

Тогда мечник об этом не задумался, но теперь видел сходство. Этот купол и то, как Гринроу использовал свою волю, были очень похожи. Казалось, это не просто проявление силы духа, а некая особая манипуляция ею.

Словно энергетическое плетение, применяющееся в техниках, но с некоторым отличием.

Таким образом, Кай понял, что воля тоже имеет простор для манёвра. Что это не однобокая сила, которую можно использовать только для подавления более слабых противников.

Однако в обычных обстоятельствах на изучение такого вопроса потребовалось бы немало времени, которого у Кая сейчас попросту не было. Вот почему, активировав Предельную Концентрацию и открыв Врата Разума, он стал насыщать эти две способности энергией души, обладающей огромной силой, что в итоге позволило парню создать некое подобие Просвещения – состояния высшего сосредоточения.

И, завершив его успешно, Кай смог обрести понимание, как ему следует использовать волю, чтобы добиться наибольшей эффективности.

Барьер прогнулся сильнее. Для упрощения задачи парень поднял вторую руку и полностью сконцентрировался. Он собирался пройти внутрь при помощи лишь одной воли, что отличалось от способа с Покровом. Тот выступал как некий ледокол, но давить на него приходилось непосредственно телом.

«Ещё один самородок, – взглянул на Кая Хранитель. – Этот малыш сумел придать своей воле ту же форму и суть, что и у внешней стороны купола, задача которой – отталкивать всё, что прикасается к ней. Но как он смог добиться подобного, будучи всего лишь смертным? Неужели он максимально близок по уровню к Воле Мастера? В таком случае ему довелось пройти немало испытаний, способных сломить обычных воинов…»

Кай продолжал напирать, продавливая барьер всё дальше, и спустя минуту добился желаемого – кровавая плёнка порвалась, открыв проход, который стал быстро восстанавливаться.

Мечник вошёл под купол. На него тут же опустилось давление воли Хранителя, однако чужая сила сначала столкнулась с освоенной Каем способностью, которая держалась гораздо лучше обычного Покрова Воли.

На самом деле Кай и раньше мог войти внутрь и даже добраться до столба, ведь телесных травм он не страшился из-за линии крови, а повреждений души не боялся, поскольку знал, что та обладает необъяснимой устойчивостью к любым внешним воздействиям. Поэтому Кай даже мог использовать внутри купола техники, так как был способен выстоять против любых ответных ударов.

Но даже имея такое преимущество, Кай не стал сразу входить, поскольку преследовал другую цель, для которой ему и требовалось освоить методику создания отталкивающего эффекта воли.

Ведь он желал провести медитацию прямо возле Колонны Воли!

Недавно высмеивавшие Кая эльфы внезапно услышали чьи-то шаги. Резко обернувшись, воины увидели того самого "слабака", который сейчас спокойно шёл к центру. При этом человек шагал так спокойно, словно гулял в саду, а не находился в зоне с огромным давлением воли Небесного Духа.

Эльфы пораскрывали рты, будучи не в силах принять действительность. Никто из них не мог поверить в происходящее.

Приблизившись к этим воинам, Кай снисходительно взглянул на них, сделал ещё несколько шагов, а затем исчез. Парень активировал Технику Пяти Невесомых Шагов, разразившись скоростью. Подобное позволить себе мог только он…


***

Энни находилась в двенадцати шагах от Колонны Воли, став первой в этой гонке. И хотя девушка уже обливалась потом, в том, что достигнет артефакта, она ничуть не сомневалась. Вот только красавица никак не могла предположить, что в итоге её обгонят почти у финишной черты.

Промелькнувший мимо силуэт Кая заставил Энни застыть. Полукровка не сразу смогла осознать, что же сейчас произошло.

– Э-э…

– Прости, Энни, – произнёс Кай, появившись рядом с Колонной Воли. – И пожалуйста, прикрой меня.

В следующий миг весь столб покрылся толстым слоем льда. Кай остался внутри, отрезанный ото всех остальных – он не желал, чтобы кто-то помешал его тренировке или даже завершил этап, до конца которого оставалось ещё пять с половиной часов.


***

– Я убью, клянусь, я убью эту тварь! Чёртов ублюдок, я уже на пределе! Прошло четыре часа, сука! Если он сейчас же не закончит этап, то я точно не выдержу! – матерился один из аристократов, который едва держал Покров Воли, находясь внутри купола.

– Не трать силы на разговоры, – ответил Септус, расположившийся рядом.

– Наоборот, только проклиная эту мразь, я могу держаться. Чтоб ему сдохнуть прямо сейчас!

– Тогда терпи. Ты же потомок одной из семи великих семей. Не позорь нас, – процедил эльф.

– Не смей указывать мне, хорошо?! – зло рявкнул собеседник.

С того момента, как Кай отгородился ото всех льдом Холода Пустоты, прошло чуть больше четырёх часов. И всё это время остальным участникам приходилось ждать. Обычно такую преграду гении-Заклинатели запросто сломали бы, но в нынешней ситуации такое было невозможно: если попытаться использовать технику внутри купола, воля Хранителя ударит напрямую по воину. Ну а физических сил не хватит ни у кого, чтобы разбить стену, созданную из частиц, равных по силе технике низкого качества Королевского ранга. К тому же проход к Каю закрывали ещё Глефус, Шакс и Энни (Феликс остался в стороне). А устраивать здесь сражение – сродни самоубийству.

Но наконец, спустя ещё пятнадцать минут, купол исчез. Пропало давление. Выдержавшие этот этап участники облегчённо вздохнули.

Лёд, накрывший Колонну Воли, начал медленно исчезать.

– Ты дотронулся до столба? – спросил Глефус.

– Да. Иначе стало бы слишком поздно.

– А я уже даже начал волноваться, думая, что ты, дружище, совсем забыл про испытание и опять занимаешься какими-то очередными хитрыми делишками, – усмехнулся Шакс. – А то ведь мы бы все выбыли, если бы ты так и не закончил первый этап.

– Не волнуйся, у меня отличная память, – хмыкнул Кай.

– Эй, а теперь, может, объяснишь, что это вообще было? – забавно нахмурилась Энни, которая всё ещё дулась на то, что её обогнали. – Как ты вообще там оказался?

– Мы бы тоже хотели это услышать, – вдруг раздался грозный голос Септуса, который вместе с десятком других аристократов приближался к группе Кая. – Как ты нарушил правила? Каким образом смог попасть внутрь, а также использовать техники под куполом?

– Какие ещё правила? – усмехнулся Шакс. – Если вы не смогли использовать энергию и…

– Закрой пасть, челядь, – перебил лучника эльф. – Я не к тебе обращаюсь… Итак, отвечай, смертный, – посмотрел он на Кая. – Не заставляй нас ждать.

Говорить с аристократами Кай, конечно же, не собирался. Парень попросту отвернулся, однако перед ним в тот же миг появился Злотус Ливарий – тот самый эльф, который клялся убить мечника – Заклинатель начальной стадии.

– Ну уж нет, мразь, – процедил разгневанный аристократ, призвав из Кольца клинок, – так просто от ответа ты не уйдёшь!

Рука Злотуса взметнулась. Кай тоже не стоял на месте. Но никто из них так ничего сделать и не смог.

– Попрошу опустить оружие и успокоить энергию, – раздался голос Хранителя, который тут же появился рядом, подавив всех воинов своей волей и аурой. – В данный момент любые сражения между участниками запрещены. Если я снова увижу, что кто-то попытается атаковать, моментально дисквалифицирую обе стороны конфликта. Надеюсь, вам это понятно.

– Да, Великий Мастер Айрус, – поклонился Септус. – От лица всех присутствующих представителей моей расы я прошу прощения за этот инцидент… Однако мы также просим и о справедливости! Человек… смертный никак не мог пройти этот этап испытания. Поэтому мы более чем уверены, что он подло использовал какой-то артефакт. Мы просим дисквалифицировать его за это.

– Артефакт? – изогнул бровь старик. – Интересно… Думаешь, великий герой Шейликс Пылающий, родоначальник твоей семьи, который в древние времена проходил аналогичное испытание, будучи смертным, тоже использовал какой-то артефакт?

«Старый ублюдок! Да как ты смеешь сравнивать моего великого предка с этим человеческим отбросом?» – мысленно воскликнул аристократ, хотя на его лице не отобразилось ни капли негодования.

– Вы хотите сказать, что этот… человек смог сделать всё своими силами? Разве такое возможно? – притворно улыбнулся Септус.

– Очень многое возможно, о чём ты даже и не догадываешься, мальчик. Я всё же очень стар и много чего повидал, – улыбнулся Айрус, словно прочитав мысли эльфа. – Так что на этом, пожалуй, закончим. Пора подвести итоги.

Хранитель кивнул, а затем начал медленно взлетать, пока не оказался в тридцати метрах над землёй.

– Итак, поздравляю всех тех, кто продержался до конца. Вы проходите на следующий этап, а также получаете награду, которая отображает ваш успех, – хлопнул в ладоши Хранитель, после чего на тыльной стороне левой ладони у трехсот двух воинов появилась небольшая татуировка в виде монетки. У каждого с определённой цифрой. – Это вместилище Облачных Монет – главной валюты в нашей Обители. Попробуйте направить в символ немного энергии. С её помощью вы сможете либо скрыть татуировку, либо материализовать нужное количество монет, либо поглотить другие монеты, если они окажутся у вас в руках. Каждый из вас получил их от одной до трёх. Кажется, немного, но на самом деле это очень большая сумма, так что не спешите отдавать их кому-то, поскольку они уже очень скоро могут вам понадобиться.

Вдаваться в подробности Хранитель не стал, хотя очень многие хотели бы узнать, каковы были критерии, по которым начислялись монеты. Ведь двести восемьдесят участников из трехсот двух прошедших получили всего лишь по одной монете. Ещё двадцать один – по две. И только один воин – три.

Собственно, тем, кто получил три, был именно Кай, который выполнил все три условия: продержался под куполом не меньше семидесяти процентов от суммарной продолжительности этапа, пересёк черту в двадцать шагов от Колонны Воли и завершил этап.

Получившими по две монеты оказались Энни, Глефус, Шакс, Септус, Злотус и ещё шестнадцать участников. Только они смогли подойти к столбу ближе, чем на двадцать шагов.

Ну а все остальные получили по одной монете просто за то, что смогли продержаться семьдесят процентов времени.

– Что ж, а теперь пора перейти ко второму этапу: проверке таланта, – объявил старик. – Итак, для этого всем, кто получил монеты, нужно подойти к Колонне Воли, дотронуться до неё и позволить этому артефакту сканировать вас, чтобы определить качество вашего фундамента. Оценка производится по десятибалльной шкале. И для того чтобы пройти в третий этап, у вас должно оказаться как минимум шесть баллов. Кроме этого, все те, кто продержался на первом этапе хотя бы два с половиной часа, но в итоге выбыл, тоже имеют право пройти оценку. Можете начинать.

Так как Хранитель разрешил участвовать во втором этапе ещё сотне участников, которые остались без Облачных Монет, то очередь к Колонне Воли выстроилась немалая. Впрочем, справляться с длительным ожиданием Истинные Мастера умели прекрасно.

В конечном счёте, спустя два с половиной часа, все участники получили оценку качества своего развития. Среди них, конечно же, был и Кай.


Внимание!

Замечено чужеродное вторжение в организм носителя!

Сопротивление не было оказано!

Активирован триггер события «Оценка фундамента»…

Итог…

[Оценка качества развития: 9,1 (Великий Гений)]

[Возраст: 21 год]

[Текущий максимальный возраст: 180 ((250)-70) лет]

[Затраченное на развитие время: 7 лет]

[До окончания активной фазы души осталось: 14 лет]


«И что это значит? – нахмурился озадаченный Кай. – Девять целых одна десятая балла – это много или мало?»

"Это много даже по меркам империи Бельтейз, – ответил Рун’Тан. – Так что можешь не волноваться. Ты идеально завершил закалку души, так что твой фундамент отличного качества".

«Раз так, то почему не все десять? И разве не учитывается качество первых двух ступеней?»

"Потому что, хоть ты и добился отличного результата во время прорыва, это не предел. Практически любая душа при рождении подвергается внешнему воздействию, из-за чего не может стать идеальной. В итоге в ней появляются мельчайшие примеси, микротрещины и просто деформации. Все эти недостатки в конечном счёте не позволяют воинам получить десять баллов. Точнее, не так… Из-за этого ты попросту не можешь закалить свою душу в совершенстве. И да, я говорю сейчас только про душу, так как оценивается только её развитие".

«Но раз есть десятый балл, то есть и способ устранить эти недостатки души, правильно?» – догадался Кай.

"Верно. Но сделать это можно только с помощью силы божественного уровня".

«Ясно… А как вообще проводится оценка? И что означает приписка "Великий Гений"?»

"Для оценивания фундамента развития Система учитывает множество факторов, но главными критериями всё же являются твой возраст и размер Источника, проще говоря – количество энергии. Вообще, эта оценка скорее предназначена для Заклинателей, чем для воинов ступени Закалки Души. Так что я буду приводить примеры для Истинных Мастеров, – произнёс Рун’Тан. – Начнём с оценки количества энергии. Во-первых, нужно понимать, что здесь учитывается только размер Источника, но не его особые свойства. Так что, например, у тех же эльфов, у которых в полтора раза больше энергии, при оценке расовая особенность не учитывается Системой, так что никакого преимущества в этом плане они не имеют. Во-вторых…" – старик стал рассказывать о количестве энергии и её соотношении с оценкой.

Он поведал, что у начального Заклинателя может быть минимум пятьсот единиц Ки (это ноль баллов), а максимум – тысяча (десять баллов). Соответственно, на каждый балл приходится по пятьдесят единиц энергии.

Что же касается дополнительных приписок, например, «Великий Гений», то они нужны для обозначения потенциала воина. Те, кто получал от нуля до трёх баллов, назывались Системой «ничтожествами», что обозначало их невозможность развиваться дальше. Четыре балла – это «посредственность». Такой культиватор максимум мог прорваться на одну стадию выше.

Воин с оценкой пять назывался «способным», так как мог достичь пика своей ступени, а вот если бы он имел фундамент на шесть баллов, то по меркам Системы уже считался бы «талантом» и имел бы возможность достичь ступени Элементалиста (всего лишь шанс – далеко не факт, что это произойдёт).

Семь баллов – «Великий Талант» – мог стать Священным Лордом, а «Гений» (восемь баллов) – Небесным Монархом.

Кай же получил девять баллов, что значило – он вполне способен выйти за рамки истинного мастерства и достигнуть божественного статуса. Впрочем, это был лишь шанс, да и то мизерный, ведь существовали и другие серьёзные факторы, которые влияли на предел развития. К тому же Кай в любой момент мог сделать свой фундамент хуже, ибо каждый прорыв – это огромный риск. И от того, какой фундамент окажется у воина после перехода на уровень Открытия Акупунктурных Точек, будет зависеть его личная граница возможного прогресса.

Например, изначально достигнув качества фундамента в семь баллов, переходя на следующий уровень или ступень, воин более не сможет улучшить его. А максимально качественным прорывом для него станет тот, при котором он получит прежний результат. То есть – те же семь баллов. Но так как даже такого исхода крайне сложно добиться, то, скорее всего, фундамент такого воина станет слегка хуже. И так до тех пор, пока он не достигнет своего предела.

Закончив с этим, Рун’Тан перешёл к раскрытию второго главного критерия оценки – возраста воина. И тут старику было что поведать. Всё-таки душа, а именно к ней относится понимание возраста – его специализация.

А начал свой рассказ спутник Кая с трёх фаз души.

Первая – активная фаза души – у любого смертного длится ровно двадцать пять лет. В это время воин имеет максимальную эффективность в развитии. Он лучше контролирует энергию и быстрее познаёт законы. Начинается эта фаза в тот момент, когда существо открывает в себе возможность чувствовать энергию (то есть становится на Путь воина), но не позже десяти лет. Таким образом, предельный возраст человека в активной фазе – тридцать пять лет.

Однако если за это время воин сможет стать Истинным Мастером – Заклинателем или Титаном (животное), – то длительность его активной фазы обновится, увеличившись в четыре раза. То есть теперь она продлиться уже сто лет. Именно столько времени будет у культиватора, дабы достигнуть следующей ступени, после чего активная фаза снова обновится. И так раз за разом.

Вторая – фаза затухания – наступает в момент завершения активной фазы, если воин не повысил ступень. То есть, если Кай не станет Заклинателем до тридцати пяти лет, его душа перейдёт в фазу затухания, во время которой скорость развития начнёт быстро замедляться.

Длится фаза затухания в два раза дольше активной, что зависит от ступени: если смертный, то пятьдесят лет, а если Заклинатель, то двести. В это время воин может совершить не более одного прорыва на следующую ступень, каким бы гением он ни был ранее. И в этом случае активная фаза не вернётся.

Впрочем, существуют различные и крайне сложные способы на какой-то период вернуть активную фазу души. И если в это время перейти на новую ступень, она обновится сама. Однако позволить себе такое даже в ближних мирах могут лишь единицы.

Кстати, сам Рун’Тан находится ещё в активной фазе, поскольку, пока он сотни тысяч лет находился в подземном городе, он поддерживал особую технику стазиса, из-за чего не старел. Для его души время как бы и не шло. Однако и расплатиться старику пришлось за это немалым: он растратил почти девяносто девять процентов энергии души, а также провёл целые тысячелетия в мучительно долгом сне. И в это время он не мог проявлять никакой активности, иначе это прервало бы стазис. Вот только подобное существование было для Рун’Тана хуже пыток величайших палачей…

На исходе второй фазы начиналась третья – фаза тьмы. Это было последнее состояние души из возможных, не имеющее границ по длительности. В фазе тьмы воин больше не мог культивировать. Его путь заканчивался, и даже силы божественного уровня не могли изменить этого, даровав временную активную фазу, как это возможно сделать в фазе затухания. Единственное, на что способен воин в фазе тьмы – это подняться на одну стадию (не ступень). И то лишь в особых случаях.

Соответственно, возникал логичный вопрос: «А сколько займёт переход от одной стадии к другой?». Простого ответа, конечно же, не существовало, поскольку у всех это индивидуально и зависит от множества факторов, однако всё же есть одно правило.

На каждую стадию следующей ступени может понадобиться в среднем столько времени, сколько воин в целом потратил на полное прохождение предыдущей ступени (первые три в данном случае считаются за одну).

Например, тот же Цзян Дао стал Заклинателем в двадцать лет, и, согласно этому правилу, должен был тратить примерно по десятилетию, чтобы подготавливаться к прорыву на каждую стадию. Ведь культивировать он начал в десять. То есть на достижение ступени Элементалиста у него ушло бы около сорока лет, что, собственно, и произошло. Впрочем, достигнуть этой ступени в шестьдесят ему также помогло огромное количество ресурсов, которые Старик Седой Горы выделял своему ученику, а также высокий фундамент.

Дальше он должен был заниматься подготовкой души в среднем по сорок лет для перехода на каждую следующую стадию, вплоть до прорыва на ступень Священного Лорда, суммарно потратив на это сто шестьдесят лет. Однако именно в момент становления Элементалистом вложенная в тело и душу Цзян Дао сила Части Ключа дала наибольший эффект, позволив ему сократить этот срок в четыре раза и достичь пика ступени уже в девяносто.

Что же касается Кая, то ему бы понадобилось ещё около семи лет, чтобы стать Заклинателем. Ибо, начиная с уровня Открытия Акупунктурных Точек, каждый прорыв наносит душе воина определённый ущерб, который, к счастью, можно восстановить. Собственно, это и есть подготовка к следующему прорыву, без которой переход на новый уровень грозит провалом. Вот только Кай обладал уникальной особенностью: его душа была невосприимчива к любым духовным атакам, а значит, после прорыва ему не требовалось восстанавливаться. Он мог игнорировать подготовку и сразу же начинать новый прорыв.

Впрочем, заниматься таким сумасбродством парень тоже не собирался. Кай был готов потерпеть некоторое время, потратив его на сбор нужных ресурсов. Всё равно это займёт меньше семи лет.

Ну и в самом конце Рун’Тан решил привести несколько примеров, чтобы Кай имел более полную картину. Благо сам старик обладал огромным опытом, что вкупе с энергетическим зрением Кая позволяло ему давать приблизительную оценку фундамента.

Как оказалось, среди всех участников именно Кай получил наибольшую оценку. Следующими шли: Энни (9 баллов), Глефус (8,9 балла), Септус Шейликс (8,8 балла) и Шакс (8,8).

Для сравнения Рун’Тан также вспомнил о земных Заклинателях. Так, например, брат Кая был «способным» (5), большинство жрецов Культа Силы, с которыми Кай сражался в Сибири, являлись посредственностями (4), а первый противник мечника – Лорд – и вовсе жалким ничтожеством, фундамент которого оценивался максимум в один балл. Наилучшее же развитие имели только два человека: Александр Уайт и Верховный Жрец Культа Силы, которых действительно можно было назвать Талантами (6), имеющими все шансы стать Элементалистами.

Тем временем второй этап Испытания Облаков подходил к концу. Все участники, которые имели на это право, уже получили свою оценку и теперь ожидали действий Хранителя. И он не заставил долго ждать.

Число монет на символах воинов изменилось.

– Что ж, как и ожидалось, среди тех, кого сюда послали, практически не обнаружилось никого, кто бы не был Талантом. Хотя в некоторых участниках, похоже, учителя ошиблись… Так или иначе, вас осталось четыреста восемь, – развёл руками парящий над землёй Айрус, пока выбывшие участники автоматически телепортировались прочь с горного плато. – Теперь вам предстоит пройти финальный этап: проверку боем. Итак, слушайте внимательно, ибо уже ровно через минуту вас всех перенесет в те горы, разбросав в случайные места, – указал Хранитель влево. – Цель этапа – сбор сокровищ, которые ныне раскиданы по всему горному хребту Айве. В основном это Облачные Монеты, но есть и более редкие вещи. Собирайте их и храните у себя как можно дольше. И когда закончится этап, то именно от ценности всех собранных сокровищ и будет зависеть ваш результат. Войти в Обитель смогут только двести участников. Искать же сокровища вы можете с помощью вместилища Облачных Монет, которое также способно показать местоположение членов вашей команды. Вы сможете пять раз активировать это умение, чтобы на несколько секунд получить нужную информацию. Оно покажет вам все ценные вещи в радиусе пяти километров и ваших товарищей в радиусе тысячи километров. Однако будьте осторожны, так как, начав искать что-то, вы также раскроете своё местоположение для всех остальных! Этап продлиться пять дней, и вмешиваться в него я не буду, – сощурился Хранитель, буквально говоря «можете хоть повырезать друг друга, я и пальцем не двину». – Что ж, телепортация началась. Займёт она пять часов. Первыми отправятся те, кто получил меньше всего Облачных Монет, а последними, соответственно, отправят самых богатых из вас. Удачи… – Небесный Дух исчез в яркой вспышке, оставив четыреста неподвижных воинов ждать своей очереди на телепортацию.

«Ещё двое… Не могу поверить, – незаметно для Заклинателей накрыв весь горный хребет Айве своей аурой, дабы наблюдать за этапом, Хранитель вспомнил оценку Кая и Энни. – Первый, Второй, а теперь ещё и эти двое: смертный и полукровка. Впервые на моей памяти в Обители появляется сразу четверо Великих Гениев, при этом за одно поколение. Такого ни разу не происходило уже четыреста тысяч лет. Либо это небесное благословение, либо… близится смена эпохи. Интересно, кого же выберет Ключ?»


***

Все ушли. На горном плато не осталось никого, кроме одиноко стоящего парня. Получив четыре Облачные Монеты за второй этап (по одной за балл, начиная с шести), он оказался тем, кто имел их больше всех.

Кай мысленно отсчитывал секунды, пока наконец и его не окутала вспышка телепортации.

Картинка резко поменялась. Парня переместило к подножью одной из гор, в небольшую пещеру. В тот же миг он ощутил за спиной опасность. Нечто направлялось к мечнику, и тот не успевал среагировать: ни телом, ни энергий, ни законами. И лишь воля не имела никаких физических ограничений…

Подготовивший ловушку участник испытания атаковал сразу, как только его цель появилась. Подобное он провернул уже несколько раз, в сумме заработав четыре монеты.

Заклинатель начальной стадии уже находился в метре от противника и предвкушал победу, как вдруг его, словно пушинку, смело невидимой волной. Сила буквально вбила эльфа в каменную стену, у парня хлынула кровь из носа, рта и ушей. Нечто незримое сковало его.

Воин попытался использовать энергию и призвать законы, однако необъяснимая сила помешала и этому. Эльфу казалось, словно он теряет контроль над своими силами. Будто его подавляет чья-то…

Воля.

Отрешённо глядя на приготовившего ловушку Заклинателя, чей фундамент едва дотягивал до шести баллов, Кай пожал плечами, а затем протянул руку и сжал кулак. Голова эльфа, воля которого оказалась слаба (он еле-еле продержался два с половиной часа под куполом), моментально лопнула.

– Похоже, существует возможность отследить будущее место телепортации участников, – прокомментировал Кай и направился к трупу.

Причина столь легкой победы над начальным Заклинателем прекрасно описывалась в строчках системного текста, полученных мечником после завершения тренировки возле Колонны Воли.


Внимание!

Вы успешно завершили очередное испытание, закалившее вашу волю.

Ваш уровень воли смертного достиг финальной стадии развития. Происходит трансформация…

Вы обретаете Волю Мастера.

Внимание!

Получено достижение [Раньше времени]. Будучи смертным (Закалка Души Создание Источника), вы смогли развить свою волю до такого уровня, что она трансформировалась в Волю Мастера раньше, чем вы достигли ступени Заклинателя. Ваша награда: внеранговое умение [Поле Превосходства] (автоматический выбор).


Глава 3. Испытание Облаков. Поиск сокровищ.


Подойдя к трупу эльфа, Кай поднял появившиеся рядом с телом четыре Облачные Монеты, которые Заклинатель получил, убив нескольких других участников. Увы, хоть он и мог определять силу своей потенциальной жертвы, из-за чего готовил ловушки только на более слабых, на этот раз ему не повезло наткнуться на того, кто оказался слабым лишь на первый взгляд.

Подняв и отправив монеты в специальное вместилище, Кай покинул пещеру. Он легко определил стороны света, после чего направился на север, размышляя о новом скачке своего развития.

Семь лет Кай упорно тренировался, часто оказываясь буквально на грани жизни и смерти. Все эти испытания закаляли как его самого, так и его волю. Однако решающими стали два события: победа над Гринроу на Земле, когда Кай всё же сумел перебороть волю разноглазого, а также финал боя с Энни, когда юноше удалось сдержать силу Инь, которая пыталась поглотить его душу. Именно это приблизило мечника к Воле Мастера. Не хватало лишь одного последнего рывка, которым стала тренировка возле Колонны Воли.

И вот теперь Кай наконец обрёл то, что обычно было доступно лишь Заклинателям и воинам более высоких ступеней.

Воля Мастера отличалась от обычной воли, присущей смертным, так как могла воздействовать на физический мир. Основными способностями Воли Мастера являлись: Сковывание, Исчезновение, Приказ и Физическое Воздействие.

Сковывание позволяло полностью или частично обездвижить живое существо с более слабой волей. Исчезновение даровало возможность становиться абсолютно незаметным для смертных. Их сознание буквально отвергало поступающую в мозг информацию, что рядом есть Истинный Мастер. Это могло действовать и на тех, кто тоже обладал Волей Мастера, однако у кого она была гораздо слабее. Другой воин должен стоять как минимум на полторы ступени ниже.

Используя Приказ, Заклинатель мог заставить смертного выполнить свою волю, а благодаря Физическому Воздействию был способен использовать Волю Мастера как дополнительную невидимую конечность для манипуляции физическими объектами. Ну а эффективность воздействия зависела как от силы воли Истинного Мастера, так и от тяжести выбранного предмета.

Собственно, полученное Каем внеранговое умение «Поле Превосходства» являлось более усовершенствованной версией Физического Воздействия, которое также вобрало в себя свойства Сковывания. Теперь мечник мог контролировать любой объект в радиусе пятнадцати метров, используя лишь волю.

Именно этим умением Кай и убил эльфа, который из-за слабой воли был не способен сопротивляться Полю Превосходства. Физически он оказался слабее этой силы, а его законы и энергия, которые можно представить как дополнительную конечность, временно потяжелели в сотни раз, из-за чего эльф не смог их применить достаточно быстро.

На самом деле, когда Кай воспользовался этим умением, он и близко не рассчитывал на подобный результат. Парень думал, что максимум сможет оттолкнуть противника, после чего завяжется обычный бой, но в итоге подаренное Системой умение превзошло все ожидания.

Таким образом мечник понял, что теперь даже действительно талантливые Заклинатели начальной стадии для него больше не представляют опасности. Вероятно, лишь на Гениев этой стадии будет не так просто воздействовать новым умением – всё же у тех сила воли гораздо сильнее.

Кроме этого, Кай осознал, что у Поля Превосходства должны найтись и другие способы применения помимо банальной атаки. Вот только времени, чтобы разобраться во всём, парень пока не имел.

Испытание Облаков было в самом разгаре.

Когда телепортация только началась, все в группе Кая поняли, что их перенесёт в числе последних, поэтому воспользовались шансом, дабы выработать план действий. В конечном счёте, когда воины определили момент переноса Кая как того, кто, по их предположениям, имеет больше всех монет, то смогли окончательно определиться с дальнейшими действиями. Таким образом, все пятеро договорились, что ровно через десять часов после того как телепортирует мечника, они воспользуются поисковой способностью. Так они могли одновременно узнать местоположение друг друга и, исходя из этого, строить дальнейшие планы.

В нужный момент Кай влил энергию в символ с монетой, где ныне красовалась цифра одиннадцать, и дал сигнал. Одновременно это сделали Глефус, Шакс, Энни и Феликс. Так все пятеро смогли понять местоположение друг друга.

Согласно плану, после этого каждый из пятёрки выдвигался в сторону ближайшего члена команды. Кай направился на северо-восток, попутно собирая запрятанные в горах сокровища, которые он увидел как яркие точки, когда активировал поиск. Увы, ничего, кроме Облачных Монет, парню так и не было суждено найти. Конечно, если не считать нескольких аномалий, вероятно, оставшихся со времён древних войн. К счастью, благодаря энергетическому зрению Кай сразу замечал опасные места и легко их избегал.

Быстро пересекая заснеженную горную долину, заполненную хвойным лесом, Кай вдруг ощутил на себе чей-то взгляд. В следующий миг слева и справа замелькали две тени, которые не подходили к мечнику ближе чем на полторы сотни метров.

«Похоже, они не могут понять мой уровень сил, так как я скрыл ауру методом Рун’Тана. А чтобы почувствовать мою ступень, нужно находиться не дальше пяти метров от меня, что может оказаться опасно. Значит, они пытаются оценить меня по косвенным параметрам. Вот только… неужели эти ребята действительно считают, что находятся на безопасном расстоянии? Думают, что успеют уйти, в случае чего? Что ж, жаль их огорчать, но это моя территория…»

В следующий миг тело Кая рассыпалось снегом, а сам он появился позади одного из преследователей.

Опешивший от настолько дальней телепортации Заклинатель срединной стадии едва успел выставить блок мечом, а затем на доргана обрушилась мощь Поля Превосходства, которая, однако, не смогла полностью сковать его.

«Зверочеловек? Теперь понятно, как они смогли меня выследить», – подумал Кай.

Всё же, хоть парень и раскрыл себя, когда активировал поиск, он сразу же начал движение и к тому же скрыл ауру, так что найти мечника обычными поисковыми техниками было почти нереально. Однако с этой задачей, похоже, легко справились охотники расы дорганов, большинство представителей которой способно выслеживать дичь чуть ли не с самого рождения.

Сдерживаться Кай не собирался. После первого, проверочного, удара парень сразу же атаковал в полную мощь. Открылись Телесные Врата, активировалась Предельная Концентрация. Сформировав Технику Высвобождения Клинков и усилив её частицами концепции Инь, мечник обрушил второй удар на противника.

Дорган, на которого Кай напал, не отличался силой воли, а его фундамент оценивался всего в шесть с половинной баллов, поэтому Поле Превосходства всё же подействовало на него, усложнив контроль над энергией и законами. Из-за этого зверочеловек и не успевал сформировать ответную технику или же уклониться.

К счастью для доргана, к нему на помощь сумел вовремя прийти второй член команды, который также преследовал Кая.

Появившийся рядом зверочеловек мгновенно сформировал барьер, который смог сдержать атаку мечника. А мгновение спустя первый дорган наконец закончил создание техники и сразу же ударил человека вспышкой пламени.

Увы, Кай легко избежал атаки, телепортировавшись в сторону.

Появившись в новом месте, парень сразу же ощутил опасность. Ледяная стена моментально появилась рядом, остановив выпущенную с отдалённого холма стрелу в последний момент.

«Так вас трое, – кивнул мечник, к которому уже неслись двое дорганов. – Не успеете».

Кай снова превратился в снежную скульптуру, которая тут же рассыпалась…

На появившегося рядом человека лучник, к несчастью для себя, отреагировать не успел. Сперва он ощутил, как его за волосы схватила чья-то сильная рука, а затем – как у горла появилось смертельно острое лезвие вражеского клинка.

Спустя три секунды к холму наконец прибежали первые двое дорганов.

– Сдавайтесь, или я убью его, – спокойно произнёс Кай, в чьих глазах отражался лишь холод.

– Думаешь, мы поверим, что жалкий смертный сможет пробить энергетический покров начального Заклинателя? – зарычал волкоподобный Заклинатель срединной стадии, однако нападать не спешил.

Отвечать Кай не стал, а лишь надавил клинком на горло лучника, пустив немного крови. Благо в заложниках у него оказался всего лишь начальный Заклинатель, чья защита оставляла желать лучшего.

– Это ничего не значит, – спокойнее заговорил второй дорган, имевший сходство с лисой. Он тоже был на срединной стадии. – Убьёшь ты его или нет, нам плевать. В конце концов мы разорвём тебя на части, человек. Или ты считаешь, что сможешь тягаться с двумя Заклинателями?

– Похоже, ты забыл нашу первую стычку, – холодно сказал Кай, и Поле Превосходства навалилось на всех троих дорганов, сделав их силу и скорость меньше, а также усложнив использование законов и энергии. Вдобавок повсюду разлетелись частицы Холода Пустоты, готовые в любой момент атаковать зверолюдей, которые наконец осознали силу этого элемента. – Так что это вам здесь не победить.

Собеседник Кая резко замолк, сумев теперь лучше осознать силу человека.

«Если начнётся бой, то мы точно победим, но в итоге выживу только я, – решил дорган, который не знал, что Кай проявил лишь часть своей мощи. – Нельзя допустить такого исхода. Лучше оставить этого смертного».

Однако у его товарища сложилось иное мнение. Волкоподобный дорган, на кого Кай напал первым, ощутив силу противника, счёл это вызовом. Взыграла звериная кровь, и теперь зверочеловека было уже не остановить. Заклинатель бросился вперёд, наплевав на всё.

«Мы не враги, а лишь конкуренты на испытании. Я не собирался убивать, но, похоже, другого выхода нет», – подумал Кай.

Меч мелькнул в воздухе. Лучник с рассечённым горлом упал на снег.

– Гра-а-а!!! – взревел приближающийся дорган, запуская в Кая несколько огненных техник.

Мечник снова телепортировался. В его левой руке наконец появился второй клинок, а с небес пошел кровавый снегопад…


***

Бой продлился несколько минут, заставив Кая выложиться на полную. Впервые ему довелось противостоять сразу двум талантливым Заклинателям срединной стадии. К счастью, благодаря Холоду Пустоты, невероятной регенерации, а также новообретённому Полю Превосходства мечник всё же сумел убить обоих противников.

– Что ж, сочту это за очередное испытание, – вытащив клинок из обезображенного силой Инь черепа зверочеловека, произнёс Кай.

Убрав оружие, парень забрал с трупов десять Облачных Монет, а также три Пространственных Кольца. Закончив с этим, он определил нужное направление, а затем продолжил путь. Уже через три с половиной часа Кай оказался на месте.

«Я видел чью-то метку именно здесь, но сейчас тут пусто, – поднявшись на километр в гору, осмотрелся мечник. – Мы условились использовать поиск каждые десять часов. До следующего раза осталось ещё сорок шесть минут. Надеюсь, тот, кто был здесь, ушёл недалеко».

Выбив в скале небольшое углубление при помощи частиц Инь, благо скрытое внутри Сосредоточия сердце демона всё ещё напитывало его, Кай скрылся в рукотворной пещере. Близилась ночь, поднималась вьюга…

Погрузившийся в медитацию парень открыл глаза в нужное время. Подняв левую ладонь, он насытил метку энергией, а затем выпустил поисковый сигнал. В тот же миг в голове Кая возникло видение ближайших окрестностей. Красными точками отображались сокровища, жёлтыми – места, где недавно кто-то тоже использовал поиск, а зелёными – члены команды. Все четыре зелёные точки расположились за пределами отобразившейся области: три находились более чем в нескольких сотнях километров от парня, и лишь одна была относительно недалеко.

«Почти тридцать четыре километра на запад», – моментально определил Кай.

Поднявшись, он направился к выходу из импровизированной пещеры, вход в которую закрывала ледяная стена.

Над горным хребтом Айве царила метель. Поднялся жуткий ветер, скорость которого превышала сто метров в секунду. Температура упала ниже шестидесяти градусов, а видимость стала нулевой. При таких условиях обычный смертный, не знакомый с путём развития, мог погибнуть за считаные секунды. И даже слабым воинам ступени Закалки Души могла грозить смерть, окажись они здесь.

В обычных условиях такая чудовищная вьюга практически не имела бы шанса возникнуть, однако в этих горах подобное случалось часто. А всему причина – множественные аномалии, оставшиеся после древних войн, которые сильно искажали местный энергетический фон, влиявший на погоду.

В это время большинство участников начали прятаться, создавая временные убежища. Хоть здесь и находились талантливые Заклинатели, но даже они не могли предсказать, сколько продлится метель. Да, они могли сдержать барьерами сильный ветер и несущиеся тонны снега, однако рано или поздно энергия у воинов закончилась бы, и пришлось бы встретиться с бушующей стихией лицом к лицу.

Однако даже не это было самым страшным. Ибо все знали, что именно в подобных вьюгах обитали целые стаи Духов Холода.

Ну или почти все…


***

Мощный взрыв вмиг заглушил дикий вой набиравшей силу вьюги. Чтобы выбраться из созданной им самим пещеры, Каю пришлось использовать Взмах, Разрушающий Пространство, поскольку несколько тонн снега уже успело перекрыть ему выход, пока он медитировал.

Парень выбрался наружу. Любому другому Заклинателю сразу пришлось бы активировать какую-нибудь защитную технику, однако Кай в подобном не нуждался. Сейчас он был словно рыба в воде. Холод Пустоты уже успел стать частью мечника, так что обычная вьюга более не представляла для него опасности. Даже наоборот, являлась родной стихией.

Снег расступался перед Каем, а ветер не мог преодолеть Поле Превосходства.

Активировав Шаг Сквозь Снега, парень переместился на десять километров – предельное расстояние для одного использования. После этого Каю требовалось время, чтобы восстановиться, поэтому пару минут он решил идти пешком, прежде чем телепортироваться вновь.

Используя ауру, Кай легко ориентировался в беспросветной вьюге, так что сбиться с пути не боялся.

Первое время всё шло спокойно, ничего не предвещало беды. Парень продолжал двигаться на запад, однако в какой-то момент ему всё же пришлось остановиться и замереть. В область его ауры попала целая группа неких существ, из-за чего Кай моментально скрыл её, хотя прекрасно понимал, что его уже заметили.

"Не двигайся, – приказал Рун’Тан, – я скрою тебя, так же, как во время подземной экспедиции, когда ты медитировал возле Тени".

Юноша подчинился, погрузившись в ожидание. Спустя десять секунд он наконец заметил изменения: сила вьюги начала уменьшаться. Понимание к парню пришло почти сразу. Он осознал, что это не метель ослабла, а он попал в некую её особую зону, где сила ветра гораздо ниже.

Ну а вскоре Кай наконец увидел Их.

Около пятнадцати шестиметровых ледяных существ спокойно пересекали горы, не обращая ни на что внимания. Это были Духи Холода.

«Они меня не видят?» – уточнил Кай.

"Верно".

«А скажи, подойдёт ли мне такой Дух?»

"Что? – удивился Рун’Тан. – Нет. Ты используешь концепцию Холода Пустоты, а не Путь Холода. Они хоть и близки, но это всё равно разные силы. К тому же концепции и так очень сильны и не могут формировать Духов. Так что ты даже не сможешь подчинить такого…" – старик осёкся.

Группа Духов наконец показалась полностью, и теперь что Кай, что Рун’Тан смогли увидеть двадцатиметрового исполина.

Старшего Элементаля Холода.

Выглядело это существо, летящее над снегом, как несколько огромных ледяных булыжников, основной из которых являлся туловищем, а ещё два – огромными руками. Единственный в группе Дух, имеющий некое подобие глаз.

Элементаль повернул голову влево, посмотрев точно на Кая.



Встретились два ледяных взгляда. Время словно остановилось.

Кай уже готовился к бегству, как вдруг услышал:

Бра-а-а-ат… – леденящим душу голосом проревела сама вьюга, и Духи Холода продолжили свой путь.

"Гадство! – выругался Рун’Тан, когда Элементаль со свитой удалился. – Прости, парень. Я могу ощущать лишь то, что ощущаешь ты, а эту ледышку ты не почувствовал".

«Почему он не напал, раз увидел меня?» – спокойно поинтересовался Кай, словно его жизни только что ничего не угрожало.

"Не знаю. Но могу предположить, что всё дело в Холоде Пустоты, который проник в твою душу. Хоть какая-то от этого польза".

Кай кивнул – и продолжил путь. Спустя минуту он наконец повторил Шаг Сквозь Снега, оказавшись в нужном месте.

Отыскать вход в пещеру оказалось нелёгким занятием, но в конце концов через полчаса парень справился. Прорыв себе путь, он попал в подземный тоннель, уходящий вдаль.

Внутри царила темнота. Кай легко мог ориентироваться в ней, полагаясь на другие чувства, а также на энергетическое зрение, однако решил подстраховаться. Появившийся белоснежный шар Сосредоточия Ян моментально осветил пещеру.

– Итак, кто-то из моих до сих пор здесь. Но так как я никого не вижу, придётся воспользоваться поиском. Этот момент мы обговорили, – пробормотал Кай, после чего активировал третий заряд метки. – Отлично, он здесь. Где-то в километре подо мной. А ещё… чуть глубже находится очень яркое сокровище. Это точно не обычная монета, тут что-то поценнее. Теперь понятно, почему кто-то из нашей команды решил здесь задержаться.

Кай начал спуск.


***

Обездвиженный парень, успевший смириться со своей судьбой, висел прямо в воздухе. Он ни о чём не думал, желая провести последние часы в покое. Увы, нечто постоянно высасывало из его тела энергию, причиняя юноше сильную боль. К счастью, он был достаточно подготовленным, чтобы силой воли подавить это чувство.

Вдруг парень увидел искорку света в тоннеле. Послышались шаги.

– Значит, это ты, Феликс, – раздался знакомый голос.

Затуманенный разум эльфа не сразу вспомнил этого человека.

– Не подходи! – спустя несколько секунд выкрикнул Феликс, узнав Кая. – Здесь аномалия! Попадёшься – застрянешь, как я.

Однако Кай и не подумал останавливаться, что даже несколько разозлило эльфа.

– Оглох, что ли? Мне уже не помочь! Не вздумай даже приближаться или помрёшь так же, как и те идиоты-аристократы, что приперлись сюда до меня. Жаль, я слишком поздно заметил их трупы…

Кай оглянулся, наконец увидев тела двух эльфов и одного сильфа, которые почему-то прилипли аж к потолку.

«И правда. Их не сразу заметишь», – согласился мечник.

– И ты уже сдался? – всё же остановившись, спросил Кай.

– Издеваешься?! – от наглости человека Феликса аж перекосило. Впрочем, его лицо всё равно скрывала маска. – Да ты хоть знаешь, что это такое?! Эти горы когда-то были полем битвы в древней войне! Здесь сражались Священные Лорды и Небесные Монархи! А эти аномалии – это не что иное, как остатки их техник! Когда воин умирает, его воля исчезает из нашего мира, поэтому его энергия должна стать нейтральной, а призванные законы испариться. Но если он был достаточно сильным мастером и создал перед смертью технику, то, чтобы она исчезла полностью, понадобится очень много времени. Мне кажется, здесь когда-то стоял пространственный барьер, но, когда его создатель погиб, он сначала стал природным массивом (аномалия), а затем начал искажаться. И если я правильно понимаю, то теперь вдоль этого тоннеля разбросаны куски вязкого пространства. Попасть в него легко, а вот выбраться – практически нереально. Как минимум для Заклинателя. К тому же оно высасывает энергию из всех живых существ, словно паразит какой-то.

– А почему ты в воздухе?

– Тебя только это интересует?! – возмутился Феликс. Он и подумать не мог, что его – смирившегося со смертью воина – сможет так легко разозлить какой-то человек. – Откуда мне знать? Несколько часов назад я был на земле, но потом меня начало медленно поднимать. Вот и всё.

– А выбраться хочешь?

Эльф поперхнулся от возмущения.

– Да, – в итоге коротко ответил он, особо ни на что не надеясь.

– Хорошо, – спокойно ответил Кай.

Секунду спустя Феликс внезапно упал. От неожиданности он даже не успел сгруппироваться, чтобы приземлиться на ноги.

– Что… что ты сделал?! – выпалил шокированный эльф, наконец осознав, что его больше ничего не держит.

– Секрет, – естественно, Кай и не думал рассказывать о своей способности управлять любой энергией, у которой нет хозяина. Ведь только что он попросту нарушил плетение праны в природном массиве, тем самым разрушив аномалию. А что касается законов Пространства, которые находились внутри, то без правильной энергетической схемы они не могли задержаться в этом мире, поэтому испарились. – Лучше отойди.

– В смысле?.. – произнёс эльф и… резко отскочил в сторону.

Три тела внезапно упали с потока.

– Не пропадать же добру, – пожал плечами холодный, как всегда, Кай, а затем стал обирать трупы. Ещё три Кольца и четырнадцать Облачных Монет пополнили его скромные богатства.

– И что теперь? – произнёс уставший и озадаченный эльф. Слишком быстро всё переменилось.

– Идём дальше. Ты же за сокровищем шёл, так ведь?

– Эм… да.

– Ну тогда пошли, – произнёс Кай и направился вперёд.

Постояв на месте и посомневавшись несколько секунд, Феликс всё же решился и последовал за странным человеком.

Путь до конца тоннеля занял десять минут. По дороге Кай разрушал все аномалии, так что парням ничего не грозило. В конце концов они добрались до просторной пещеры, в глубине которой сразу же заметили кого-то.

Сначала парни замерли, приготовившись к бою, однако тут же облегчённо выдохнули. Как оказалось, рядом с каменной стеной сидел обычный скелет, одетый в чёрный порванный балахон.

Когда Кай приблизился к нему, то понял, что некогда этот воин был Священным Лордом десятого уровня. Судя по всему, именно он и создал барьер, который в дальнейшем стал аномалией.

Первым делом мечник подметил, что кости воина практически не содержали ни капли энергии, словно принадлежали обычному культиватору ступени Закалки Тела. Лишь плотность остаточной ауры позволила парням понять, что перед ними Священный Лорд.

Решив не зацикливаться на этой странности, Кай перевёл свой взгляд на то, что подсвечивалось как сокровище: на поломанные остатки Пространственного Кольца. Этот артефакт мог показаться бесполезным, поскольку более не работал и даже не содержал в себе энергию, однако Рун’Тан подсказал парню, что ценен сам материал, из которого сделано Кольцо. Золотистый динтрит, из которого можно создать Кольцо, способное хранить в себе живые объекты. И, судя по всему, починить его ещё можно.

– Оно твоё. Я даже не буду претендовать, – произнёс Феликс, который тоже опознал ценный металл. – И, кстати… спасибо за спасение. Я это запомню, клянусь.

Взглянув на эльфа, Кай кивнул.

Наклонившись, мечник потянулся к Кольцу, как вдруг взвыло его чувство опасности. Из пустых глазниц черепа внезапно вырвалась некая чёрная субстанция, на огромной скорости устремившаяся к Каю. Парень успел лишь прикрыться левой рукой.

Тёмная жидкость вмиг покрыла конечность, поглощая её, распространяясь в сторону туловища. Кай не мог позволить этому произойти, поэтому без колебаний отрезал себе руку, а затем атаковал чёрную кляксу.

К несчастью, неизвестное существо оказалось чрезвычайно шустрым. Поэтому, избежав удара, оно запрыгало по пещере, отталкиваясь от стен, словно мяч, выбирая момент для новой атаки. Однако больше шансов этой кляксе Кай давать не собирался.

Разразилось Поле Превосходства, разлетелись по пещере частицы Холода Пустоты и законов Пути Пространства.

– Врёшь, не уйдёшь!

В итоге Каю понадобилось целых пять минут, чтобы поймать странное существо, приморозив его к стене. И мечник лишился пары пальцев на второй руке, чудом сохранив своё Пространственное Кольцо в целости и сохранности, а Феликс получил перелом нескольких рёбер, когда тварь чуть не пробила его защитную технику.

– И что это такое? – спросил Кай.

– Тебя сейчас это волнует? – спросил изумлённый Феликс. – Твоя рука! Её больше нет!

Не цари в душе Кая Холод Пустоты, он обязательно улыбнулся бы или даже рассмеялся.

– Ничего страшного, – ошарашил парень эльфа, после чего его конечность и пальцы начали отрастать заново, а Феликс оказался ещё сильнее шокирован. – Так ты знаешь?

В ответ Феликс лишь отрицательно помотал головой, продолжая наблюдать за невероятной регенерацией Кая.

«А ты, старик?»

"Порождение Пустоты, – ответил Рун’Тан. – Эти существа обитают в том, что мы называем пустотой или небытием, и занимаются заделыванием этих самых пустот. Иногда через пространственные разломы они проникают в наш мир. Ну а так как мы живём в трёхмерном пространстве, им приходится преобразиться в такую субстанцию, чтобы нормально здесь существовать. Судя по всему, когда-то очень давно оно попало сюда из того самого пространственного барьера, и в итоге им же и оказалось здесь заперто. Похоже, оно и высосало всю энергию из костей Священного Лорда, но поглотить их не смогло".

«Зато мою плоть смогло, – подметил Кай. – Какая-то польза есть от него? Можно использовать Порождение Пустоты?»

"Обычно нет… – задумался старик. – Однако, кажется, я знаю технику, с помощью которой можно превратить Порождение Пустоты в Духа Пространства, который сразу будет иметь атрибут".

«Атрибут?»

"Да. Обычно он есть только у старших Элементалей. Например, когда Цзян Дао сражался с инсектоидом, он слился сразу с семью Элементалями, каждый из которых имел свой атрибут, – напомнил Рун’Тан. – Атрибутом Духа обычно называют его специализацию, которая обозначает один из основных законов его Пути. У Пути Пространства это Закон Отталкивания, Закон Притягивания, Закон Сотворения и Закон Разрушения. Собственно, атрибут последнего Закона и будет иметь это Порождение Пустоты, если ты захочешь его превратить в Духа".

«Понятно, – кивнул Кай. – Как мне его взять с собой?»

"Обычно пришлось бы усыплять его душу. Да, у Порождений Пустоты есть души. Однако твой Холод Пустоты на удивление отлично справляется с подавлением этой твари, так что можешь использовать его, а затем поместить в пространственный карман".

– Хорошо, – сказал мечник.

– Что? – удивился Феликс.

– Не обращай внимания, – махнул восстановившейся рукой Кай, а затем отправил Порождение Пустоты в Пространство Ночи.

– Ты решил забрать его? – заметил исчезновение чёрной кляксы эльф.

– Да. Будет нелишним, – обернулся мечник, направившись снова к скелету.

На этот раз на Кая никто не напал, когда он забирал половинки поломанного Кольца Священного Лорда, однако кое-что всё же случилось: парень заметил белую округлую маску, покрытую множеством трещин, которая лежала под балахоном.

– Что там? – поинтересовался Феликс.

– В смысле? – слегка удивился Кай.

– Ну, ты будто что-то взял оттуда, – произнёс эльф.

«Он что, не видит маску?» – вдруг подумал мечник.

"Поспешу тебя удивить, парень, но я тоже ничего не вижу. Благодаря твоим ощущениям я знаю, что у тебя в руке маска, но увидеть её я никак не могу, – ошарашил мечника Рун’Тан. – Такое чувство, будто она стирает сам факт своего существования из реальности".

И лишь когда Кай увидел системное описание, он наконец смог во всём разобраться.


[Маска Великого Лжеца]

Ранг: [Нет доступа: ваша ступень развития недостаточно высока]

Качество: Пиковое

Особенность: найти артефакт может лишь тот, кто способен видеть истинно незримое.

Особенность: пассивная способность [Истинная Незримость]

Особенность: активная способность [Абсолютный Обман]. Осталось [3] заряда.

Ограничение: нет.


«Ты видишь это?»

"Нет… не совсем. Я не вижу, но благодаря тебе «знаю», – с некоторым сомнением в голосе ответил Рун’Тан. – Могу предположить, что это либо артефакт Императорского ранга, либо ещё более высокого. Ну а видеть ты его можешь только потому, что обладаешь энергетическим зрением… Что ж, поздравляю. Тебе в руки попала действительно крайне ценная вещь, раз она оказалась способна ускользнуть от взгляда среднего Небесного Духа, который явно побывал в этой пещере. Но будь осторожен. Такой великий артефакт может навлечь на тебя немало бед, что, вероятно, и случилось с этим Священным Лордом. А ты ведь слабее его…"

Кай ничего не ответил. Отправив маску в Кольцо, парень повернулся к Феликсу.

– Осталось чуть больше восьми часов до следующей отправки поискового сигнала. До того момента побудем здесь, а затем отправимся к остальным, – сказал мечник.

– Без проблем, – пожал плечами эльф. Проглотив Лазурный Кристалл, он сел на пол, начав медитацию. Феликс уже давно хотел восстановиться после освобождения из аномалии.

Спустя отведённое время оба парня одновременно активировали метки.

– Ещё двое наших тоже объединились, и теперь движутся к пятому, который пока один, – прокомментировал Феликс. – Только странно, почему одиночка стоит на месте?..

– Возможно, тоже застрял, как и ты, – предположил Кай, поднимаясь. – Значит, отправимся к нему и там встретим остальных.

– Прямо там? – усомнился эльф, поскольку видел, что они находятся дальше всех. Другая пара раньше доберётся до одиночки, и тогда уже трое членов команды выдвинутся к Каю и Феликсу. Таким образом, согласно логике, они никак не должны встретиться именно в той точке.

– Да. Прямо там, – слегка улыбнулся Кай, который благодаря Шагу Сквозь Снега обладал наибольшей скоростью передвижения среди участников в этих горах. – Пойдём.


***

Высокий серебристоволосый эльф стоял у края барьера, который отделял десятерых аристократов королевства Таэль от бушующей вьюги.

– Всё готово, старший брат Злотус, – произнёс подошедший эльф.

– Септус проверил ловушки? – не оборачиваясь спросил Заклинатель.

– Да, старший брат.

– Отлично, – оскалился Злотус. – Ну, тогда пошли к нашему пленнику. Хочу увидеть его лицо, когда он узнает, что ведёт друзей в западню. Интересно, как скоро та человеческая мразь окажется здесь и я наконец-то смогу порезать его на куски? Жду не дождусь…


Глава 4. Испытание Облаков. Поиск сокровищ 2.


Укрывшись барьером, Глефус и Энни спокойно продвигались сквозь заканчивающуюся метель, приближаясь к одному из членов своей команды, который уже более суток не двигался с места. Вот почему пара гениальных пиковых Заклинателей решила не ждать окончания вьюги, а продолжить путь. Неподвижность товарища вызывала опасения.

– Пора активировать поиск, – произнесла полукровка. – Осталась минута.

– Понял, – кивнул великан, тоже замедляя шаг.

Оба воина остановились и в нужную секунду направили энергию в метку на левой руке.

– Ещё двое наших объединились, – прокомментировала Энни, увидев сблизившиеся метки Кая и Феликса, – а пятый всё никак не двигается. Но теперь я вижу причину… Интересно, что это за сокровище такое там так ярко сияет?

– У меня плохое предчувствие.

– Аналогично, – серьёзно кивнула девушка. – Нужно быть осторожней. Возможно, нас ждёт ловушка.

Переглянувшись, два гения продолжили путь.


***

– Итак, где они? – процедил Злотус, дернув за волосы избитого Шакса, на чьей шее красовался ошейник-подавитель, заставляя парня поднять голову.

– Двое на юге. Четыре километра… – начал мямлить человек. – Ещё двое далеко на востоке… Это всё, что я увидел. Клянусь… Прошу, вы обещали оставить меня в живых, если я приведу сюда членов моей команды…

– Заткнись, псина! – выплюнул эльф, ударив лучника в живот. Тот согнулся пополам и упал обратно в снег. – Или думаешь, я не могу запомнить своё обещание?! – ещё один удар пришелся по спине Шакса. – Жалкий низший, – поморщился Злотус, в последний раз взглянув на убогого и слабохарактерного человека.

Отойдя в сторону, аристократ приблизился к Септусу.

– Думаю, ты всё слышал, – кивнул он. – Не пора ли активировать ловушки?

– Уже, – отмахнулся наследник семьи Шейликс. – Открой карту.

Злотус вынул из Кольца небольшую тёмно-серую сферу, которая сразу повисла перед ним. Влив в артефакт немного энергии, эльф создал трёхмерную проекцию, отображающую карту горного хребта Айве. Затем парню понадобилось провести всего несколько быстрых манипуляций, чтобы проекция сузилась до шестикилометровой области, в центре которой находились аристократы.

– Больше нельзя? – спросил Септус.

– Нет. Артефакт способен засечь чьи-то ауры только в радиусе трёх километров, так что ждём. Кстати, что там насчёт сокровища? Нашли его? Мы уже вторые сутки здесь торчим…

– Не нашли. Судя по всему, оно скрыто в пространственном кармане. Я уже определил, что он привязан ко входу в пещеру, но попасть туда мы пока не можем. Увы, из всех нас только я знаком с Путём Пространства, а всё свободное время мне приходилось заниматься ловушками.

– Понятно… О! Вот и они! – оживился Злотус, увидев появившиеся на проекции карты две точки, которые с огромной скоростью приближались к эльфам. Однако почти сразу же аристократ нахмурился. – Жаль… смертного среди этих двух нет. Судя по аурам, это пиковые Заклинатели.

– Принял, – кивнул Септус, направившись к заранее подготовленному массиву контроля над ловушками.

Аристократ решил не сдерживаться. Обычно на Испытание Облаков посылали начальных Заклинателей. Изредка сюда попадали те, кто находился уже на срединной стадии. Но практически никогда на испытание не приходили пиковые Заклинатели. А с учётом того, что полукровка и великан показали отличные результаты на первом этапе и были телепортированы в горы в числе последних (что позволяло прийти к выводу, что эти двое получили высокий балл при оценке фундамента), то экономить силы Септус не собирался.

– Приготовьте побольше Лазурных Кристаллов, – крикнул он членам своей команды, прежде чем погрузить сознание в массив.

Тем временем сереброволосый Злотус продолжал наблюдать за картой, предвкушая предстоящий бой. Согласно плану эльфов, пришедшие сюда товарищи Шакса должны были сначала попасть в приготовленные заранее массивы-ловушки, а затем, если выживут, сразиться с его командой. Подчинённые Септуса в это время занимались обслуживанием ловушек, которыми напрямую управлял сам наследник семьи Шейликс.

– Что это? – удивился эльф, заметив, как две точки начали огибать центр. – Догадались, что их здесь ждут? Только это тщетно. Им никак не избежать ловушек.

Как Злотус и предсказывал, в тот момент, когда Энни и Глефус оказались менее чем в километре от эльфов, активировались массивы. Раздались два мощных взрыва, звуки которых не смог заглушить даже шум вьюги. Вздрогнула земля.

– Как и ожидалось… выжили. Ну, на то они и пиковые Заклинатели. Вот только теперь им не выбраться, – оскалился эльф. – Теперь эти двое замкнуты каждый в своем пространственном кармане, внутри которых уже начали формироваться целые группы энергетических големов, которые будут существовать, пока подаётся энергия.

– Понятно, – вдруг раздался незнакомый голос, вынудивший Злотуса резко обернуться и явить клинок.

– Ты?! – выпалил шокированный эльф, никак не ожидавший увидеть здесь Кая и Феликса.

«Как они сюда попали? Это же невозможно! Мы находимся внутри Барьера Спутанного Пространства, преодолеть который не сможет даже Элементалист начальной стадии! Чтобы попасть сюда, нужно либо иметь артефакт-проводник, либо оставить внутри специальную метку, которая станет якорем для телепортации. Септус проверял пленника, на нём нет никаких пространственных меток. Тогда как?»

Увы, Злотус и подумать не мог, что техника Шаг Сквозь Снега позволяет Каю использовать как пространственный якорь обычный снег (лёд), благодаря которому он и смог телепортироваться сразу внутрь.

Не прошло и мгновенья, как Кай атаковал. Взмахнув клинками, он послал в медитирующего Септуса два алых росчерка. На это тут же среагировали члены команды Злотуса и он сам, поспешив защитить наследника семьи Шейликс. Впятером они легко отбили технику человека. Вот только, как оказалось, не это являлось главной целью противников.

Пока Кай отвлекал внимание боеспособных аристократов, Феликс успел сформировать свою сильнейшую технику Пути Воды.

«Вращающийся Морской Дракон!» – мысленно выкрикнул он, запустив атаку в четверых Заклинателей. Те выстроились кругом возле артефакта, поддерживающего массивы-ловушки, и напитывали предмет энергией из Лазурных Кристаллов. Вот почему в данный момент они были беззащитны.

Эльфы не успевали сформировать техники защиты, поэтому вынужденно уклонялись, прерывая подпитку ловушек.

– Вы что творите, ублюдки? – выругался Злотус, увидев отпрыгивающих аристократов. – Впрочем, плевать. Массив запитан огромным количеством энергии, так что тем двоим всё равно не выбраться. Энергетические големы легко с ними разделаются.

– Ты так в этом уверен? – холодно спросил Кай. – Похоже, вы до сих пор не понимаете, что те двое – сильнейшие участники этого испытания.

А в следующий миг все присутствующие услышали громкий треск: буквально в километре от них лопнул обширный участок самого пространства, из которого начали вырываться гигаватты алой энергии.

Энни оказалась первой, кто выбрался из пространственного кармана. Ну а спустя секунду то же самое провернул и Глефус. Они оба, конечно же, сразу заметили резко уменьшившийся приток энергии к големам, чем и воспользовались.

Осознав всё, Злотус повернулся к Септусу.

– Дерьмо! – выругался он, увидев потерявшего сознание бледного эльфа. – Ладно… Но вы же не думали, что это всё?! – схватив обессиленного Шакса и приставив к его горлу меч, оскалился аристократ. – Вас волнует его жизнь? Если да, то сдавайтесь, и тогда, клянусь, мы оставим всех вас в живых… Ну, кроме тебя, мразь, – указал Злотус на Кая.

– Может, уже прекратишь? – вдруг сказал Кай, посмотрев на одного из членов команды Септуса.

Все с недоумением взглянули на указанного эльфа. Секунду тот молчал, а затем… Молниеносное движение. Трое аристократов рядом с ним упали в снег замертво.

– Ну, так не интере-е-есно, – протянул знакомый голос. – Как ты меня раскрыл? – спросил Шакс, развеяв технику перевоплощения. Вернулась его внешность и аура. – А ведь так забавно было играть с этими зелёными юнцами…

Глаза Злотуса расширились от шока. Резким движением повернув к себе лицом заложника, которого он до сих пор держал за шею, эльф увидел третьего сына рода Итлин. Увидел эльфа. В глазах бедняги клубился туман…

– Пожалуйста, умоляю, не убивайте… – не осознавая своих действий, произнёс побитый аристократ, считавший себя Шаксом.

Лицо Злотуса начало медленно искажаться от гнева. Он едва не сломал шею бедняге, но в последний момент всё же сдержал себя, отбросив ложного заложника в сторону.

– Когда?.. – тихо прорычал сереброволосый эльф.

– Что? – нагло усмехнулся Шакс. – Ты хочешь узнать, в какой конкретно момент я начал водить вас за нос? Ой… А-ха-ха-ха… На самом деле… ха-ха… – едва ли не задыхался от смеха лучник, – ещё с самого начала… Легко было понять, что вы от нас не отстанете на третьем этапе после того, что произошло на первом. Вот я и решил немного поиграть. Нашёл того паренька. Победил его, а затем поменялся ролями, приведя к вам заложника. Жаль, что мои друзья прибыли раньше, чем я сумел полностью навеселиться. Эх…

Аура Злотуса внезапно вспыхнула мощью. Парень сжал кулаки до хруста, скрежеща зубами от злости.

– В бездну всё это… Я сам вас прикончу…

В мгновение ока эльф оказался возле Кая.

«Ты сдохнешь первым, смертный!» – усилив клинок техникой, он обрушил его на парня.

Однако Злотус и представить себе не мог, что человек не только успеет среагировать, но и сможет полностью заблокировать его удар.

«Невозможно! – навалился он всем телом на клинок, но его противник смог запросто выстоять. – Что это за сила?! Он же всего лишь человек и к тому же смертный!»

Злотус понял, что одними лишь физическими параметрами ему не победить, поэтому решил пустить в ход сильнейший козырь своей расы – огромный запас энергии.

Начался поединок двух гениев.

Тем временем Шаксу и Феликсу пришлось столкнуться с оставшимися четырьмя аристократами. Вот только, хотя эти эльфы и относились к великим семьям, но полноценными гениями всё же не являлись. Их талант оценили в среднем в семь целых и восемь десятых балла, что можно считать огромным достижением в столичных кругах Таэля, однако недостаточным для Облачной Обители. Такие воины были не более чем слугами тех, кто получил метку от Облачного Вестника.

С другой стороны, в команде Кая все являлись гениями (включая Феликса, который получил 8,4 балла). Вот почему Феликс и Шакс могли легко противостоять сразу четверым противникам.


***

Наконец придя в себя, Септус, потерявший сознание из-за отдачи, полученной в момент разрушения ловушек, огляделся. Первым, кого увидел парень, оказался спрятавшийся возле крупного камня член его команды, на которого по какой-то причине оказался надет ошейник-подавитель.

Повернув голову чуть левее, эльф узрел три трупа своих подчинённых.

– Да что здесь происходит? – схватившись за раскалывающуюся от боли голову, стал подыматься Септус. – Почему мои слуги мертвы? Как противники разрушили ловушки? Где Злотус?..

Спустя несколько секунд до эльфа наконец донеслись звуки сражения. Обернувшись, он увидел восемь быстро движущихся фигур. Четверо членов команды Злотуса сражались против их пленника, а также какого-то эльфа в маске. А чуть в стороне уже сам Злотус гонялся за тем самым смертным.

– Бред… – потряс головой аристократ, не поверив в увиденное. – Как такое возможно? Смертный человек противостоит наследнику великой семьи, который к тому же Заклинатель? Я сошёл с ума? Или это мир рехнулся?..

Попытавшись успокоить ток энергии в теле, пришедшей в хаос из-за отдачи, Септус неожиданно услышал два мощных удара, волна от которых чуть не сбила его с ног.

Энни и Глефус пытались прорваться внутрь барьера.

– Чудовищная сила… – пробормотал эльф. – Мы недооценили их. Эти двое не слабее моего двоюродного брата. Два полноценных гения в одной команде… Что ж, в таком случае пора показать, что значит быть наследником великой семьи.

Парень отправил частичку ауры в Пространственное Кольцо, начав перебирать артефакты.

«Нашёл!» – улыбнулся он, а в следующий миг отпрыгнул в сторону.

– Не так быстро, – произнёс Шакс, который, расправившись со своими противниками, заметил пробудившегося Септуса.

– Поздно! – оскалился Септус, телепортировавшись в сторону и призвав из Кольца декоративный кинжал.

Шакс рванул к противнику, но всё же не успел. Аристократ порезал ладонь пиковым артефактом Королевского ранга, после чего тот засветился, а затем рассыпался пылью.

В следующий миг мир накрыла тьма.


***

Дикий звон в ушах. Слабость в теле.

Кай едва пришёл в себя. Попытавшись восстановить картину произошедшего, он вспомнил, что сражался со Злотусом. Как и ожидалось, аристократ оказался гением, так что победить его было нелегко. Однако Кай всё же смог взять верх в их поединке. Его законы Меча оказались сильнее. А вкупе с концепцией Инь, усиливающей атаки, линией крови, помогающей держаться на равных в плане параметров, а также Холодом Пустоты и Полем Превосходства, которые сковывали силу противника, мечник довольно быстро начал доминировать.

Да, Злотус был гением с фундаментом высокого качества, однако Заклинателем он стал совсем недавно, так что попросту не успел изучить достаточно техник для нового уровня силы. К тому же у него банально не хватало опыта сражений с подобными противниками, что и отличало его от других начальных Заклинателей, наподобие Шакса или Первого. Всё-таки даже между гениями одной стадии могла быть огромная пропасть в силе, ибо очень много факторов влияло на это.

Впрочем, хоть Кай и получил превосходство над противником, однако победить его было довольно непросто. Собственно, сделать это мечник так и не смог, поскольку в какой-то момент всё в радиусе пары километров оказалось подвергнуто мощнейшему гравитационному удару. Что Кая, что Злотуса мгновенно вбило в землю, чуть не превратив в лепёшки. Оба едва спаслись.

Знание законов Пути Пространства, а также концепции Инь и Холода Пустоты позволило Каю защититься, а невероятная сила регенерации – стать одним из первых, кто пришёл в себя. Оглядевшись, он понял, что находится в огромном пятисотметровом кратере, в самом центре которого стоит безумно хохочущий эльф. Септус оказался настолько впечатлён мощью артефакта, который не подействовал только на него, что не смог сдержать эмоций.

«Где остальные?..» – заметался взгляд Кая.

Первым, кого увидел парень, оказался трёх с половиной метровый великан. Впервые за всё время их знакомства Глефус явил свой истинный размер, сделав это, чтобы… прикрыть от удара спрятавшуюся под ним Энни. Благодаря этому полукровка почти не пострадала, а вот здоровяку досталось. Внешне он хоть и выглядел неплохо, однако энергетическое зрение позволяло Каю увидеть все внутренние повреждения Глефуса, коих оказалось немало. Великану требовалась немедленная помощь целителя.

Следом, чуть правее, Кай увидел застывшую над землёй сферу воды, внутри которой спрятался Феликс. Парня спасла мгновенная реакция, а также проявление его души – «Всё и Сразу», которое позволяло в один момент использовать весь запас энергии, что обычно было невозможно. Существовал лимит того, каким количеством Ки мог оперировать воин за один раз.

Таким образом Феликс смог остаться полностью невредимым, чего нельзя было сказать о Шаксе, который в момент удара находился ближе всех к артефакту, не считая его владельца. На лучника обрушилась максимальная сила. И хотя он успел сотворить защиту, вот только, увы, она оказалась недостаточно прочна. В конечном счёте Шакс выжил, однако пострадал сильнее, чем Глефус.

Большая часть внутренних органов лучника получила повреждения, конечности оказались сломаны, а правая рука и вовсе вывернута в неестественное положение. Можно было с полной уверенностью сказать, что Шакс находился на грани жизни и смерти.

– Дерьмо! – выплюнул очнувшийся Злотус, чью жизнь спас одноразовый амулет, который он с самого детства носил на себе. – Ты чокнулся, Септус?! Грёбаный придурок, ты чуть не прикончил меня и моих слуг! Мразь, ты ответишь за это. Но сначала… – оскалившись, невредимый эльф взглянул на Кая.

Однако не успел аристократ что-либо сделать, как раздался мощный треск, привлёкший внимание тех, кто пришёл в себя. Энни, Феликс, Кай, Злотус и Септус обернулись, взглянув на вход в отдалённую пещеру, который тоже задело ударом. Кто-то мог бы подумать, что это трещит горный камень, не выдержав давления, но на самом деле ломалось кое-что другое…

Трескалось пространство!

«Погодите… Разве не там находится проход в скрытый пространственный карман, о котором упоминал Септус? – вспомнил Злотус. – Только не говорите мне…»

Закончить мысль парень не сумел. Громкий звук разбившегося стекла заставил его застыть.

Ещё секунду назад зев пещеры вёл в небольшой подземный тоннель, в котором не было ничего. Однако, когда пространство в том месте разрушилось, не выдержав атаки артефакта, воины смогли увидеть проход в иное измерение. Там светило солнце, пели птицы, царили джунгли…

Никто не успел осознать произошедшего, как вдруг всё вокруг начало засасывать в образовавшееся окно. Сила притяжения оказалась настолько мощной, что противостоять ей не сумел никто.

Спустя пару минут все прекратилось. Проход восстановился, и более ничто не намекало, что здесь ранее находилась трещина, связывающая реальный мир и искусственный пространственный карман гигантских размеров.

Но, так или иначе, все воины оказались внутри. Они стали первыми участниками Испытания Облаков за последние несколько десятилетий, кто попал в Скрытую Долину Айве.


Глава 5. Испытание Облаков. Скрытая Долина Айве.


Беспокойно ворочаясь, парень всё никак не мог понять, что происходит. Он осознавал, что что-то не так, но сделать ничего не мог. Часть сознания уже проснулась, но вторая до сих пор дремала.

Так затуманенный разум юноши и продолжал бы метаться в необъяснимой тревоге, если бы не внезапный толчок чужеродной силы. Феликса словно ледяной водой из ведра окатили. Эльф моментально очнулся.

– Наконец-то, – произнёс Кай, глядя на открывшиеся под маской глаза. – Ты как, в порядке? Нам нужна твоя помощь.

– Кай?.. – приходя в себя, спросил Феликс. – Где мы? Что произошло?

– Нас засосало в пространственный карман. Сейчас мы в безопасности, но нужна твоя помощь. Ты как?

– Не пострадал, – приподнявшись, сел эльф. – Но энергии почти нет.

– Хорошо. Это не проблема, – кивнул Кай, а затем, не объясняя ничего, приложил руку к животу эльфа.

Феликс хотел было спросить, что он делает, однако сразу же закрыл рот, ощутив разливающуюся по телу теплоту. Внешняя энергия с огромной скоростью наполняла его Источник, и оставалось лишь принимать её.

Обычно Феликсу понадобилось бы около семи часов, чтобы восстановить полный запас Ки. Используя Лазурные Кристаллы или алхимию, можно было сократить это время до трёх часов. Однако эльф и подумать не мог, что весь его Источник заполнится уже спустя несколько минут.

– Что это было? – спросил он, с изумлением глядя на Кая.

– Особая техника. Неважно. Лучше скорее помоги им, – указал мечник эльфу за спину.

Феликс обернулся, наконец увидев ещё двоих членов их команды. Шакс и Глефус лежали без сознания. Оба выглядели ужасно, особенно это касалось лучника, который не только попал под полную мощь пикового артефакта Королевского ранга, но и обладал гораздо меньшей защитой, чем тот же великан.

– Святые Небеса… – прошептал Феликс, увидев состояние товарищей.

– Мы уже скормили им целебные зелья и пилюли, но этого мало, – произнёс Кай, который в данный момент хоть ничего и не ощущал из-за Холода Пустоты в душе, но прекрасно понимал, что бросить парней будет неправильно.

Ещё когда они находились в Секте Разящего Удара, Кай получил максимально подробную информацию обо всех гениях, которые могли быть владельцами метки. И, конечно же, он узнал и про Феликса.

Как оказалось, эльф являлся воином дальнего боя, специализирующимся на мощных атаках при помощи элемента Воды. Но, кроме этого, также и тем, кто владел несколькими целебными техниками. Вот почему Кай попросил парня о помощи и восстановил ему энергию.

Больше не говоря ни слова, Феликс быстро подошёл к Шаксу и Глефусу, сев в позу лотоса между ними. Разведя руки в стороны так, чтобы ладони оказались над едва дышащими товарищами, эльф сформировал очень сложное энергетическое плетение, а затем наполнил его законами Пути Воды.

– Радужный Целебный Пузырь, – произнёс он название пиковой техники Золотого ранга.

В тот же миг из ладоней Феликса вырвалось два потока воды, которая быстро покрыла тела Шакса и Глефуса. Спустя несколько секунд оба парня оказались внутри двух водяных коконов, переливающихся всеми цветами радуги, задохнуться в которых было невозможно.

– Говори, если понадобится ещё энергия, – произнёс Кай, приблизившись к зависшему внутри водного пузыря Шаксу. Парень смотрел, как под воздействием лечебной техники неестественно вывернутая конечность лучника становится на место.

Феликс легонько кивнул.

– Состояние Глефуса не такое страшное, как может показаться. Он великан и, тем более, из рода бронированных. Даже если бы мы не помогли ему сейчас, он и сам бы очнулся через пару дней и тогда смог бы восстановиться при помощи алхимии, – произнёс эльф. – Но вот что касается Шакса, то с ним всё крайне плохо. Я сделаю всё, что в моих силах, но, думаю, без полноценного лекаря на ноги он не встанет. Я лишь могу отдалить его смерть, но не исцелить полностью.

– А что скажешь насчёт его травм относительно дальнейшего развития? – поинтересовался Кай.

– К счастью, – улыбнулся Феликс, – его культивации ничего не угрожает. Если исцелить всё в ближайшее время, эти травмы никак не отразятся на будущем Шакса.

– Ясно, – кивнул мечник, заставив эльфа поёжиться.

– Ты всегда такой безэмоциональный? – парень в маске посмотрел на Кая, встретившись взглядом с двумя немигающими холодными глазами, после чего вздрогнул. Ему показалось, словно лёд коснулся его души. – Забудь… – помотал головой Феликс. – Лучше скажи, где Энни? – посмотрев на джунгли вокруг, спросил он.

– Недалеко. Она занимается установкой сигнального массива, а также осмотром местности. Мы побудем здесь некоторое время. Восстановимся, а затем пойдём искать выход. Я не уверен, что, когда через три дня испытание закончится, нас вообще станут здесь искать. Неизвестно, считается ли эта зона частью гор, где проходит третий этап.

– И как ты собираешься найти выход? – задумался эльф. – Так как, судя по тому, что я вижу, этот пространственный карман просто гигантский, а значит, сделать в нём проход будет намного сложнее. Создатель этой области явно вложил в неё немало сил. Думаю, что тут как минимум нужно обладать идеальным пониманием Закона Слияния на Пути Пространства, чтобы сделать проход. И на это, возможно, уйдёт гораздо больше трёх дней.

– Согласен. Выбраться будет нелегко, но, к счастью, у меня есть это, – Кай показал обычное на вид серебристое кольцо, на которое он потратил почти все выигранные на ставках деньги.


[Объединяющее Пространство Кольцо]

Ранг: [Нет доступа: ваша ступень развития недостаточно высока]

Качество: Низкое

Особенность: артефакт способен оставлять особые пространственные метки в выбранных местах. Осталось: [8] меток.

Особенность: в момент активации артефакт связывает две выбранные метки, создавая там порталы. После использования метки исчезают.

Особенность: существует возможность устанавливать для порталов ограничения, дабы они пропускали только определённые ауры.

Ограничение: максимальное расстояние для связывания меток не должно превышать ста тысяч километров.

Ограничение: нет. Использование артефакта возможно любым существом при достаточном количестве энергии.


– Это с его помощью вы заманили меня в ловушку? – вспомнил Феликс.

– Да.

– Так, значит, ты можешь создать портал?

– Не совсем. Для этого мне нужна метка снаружи. У меня есть одна на всякий случай, но она находится аж в Дардине. Если мы переместимся туда, то вряд ли успеем вернуться в горы, чтобы нам засчитали прохождение этапа.

– И что же нам тогда делать? Как мы выберемся?

– Так же, как и попали сюда.

– Хочешь создать трещину?

– Да. Если я открою портал, то эта связь выступит в роли некоего тарана, потому что ей потребуется выйти за пределы области. Но так как я не уверен, что это сравнится с мощью полноценной атакующей техники пика Королевского ранга, то нам нужно найти место, где этот пространственный карман связывается с реальностью, и открыть портал именно там. Таким образом мы ослабим стенку и сможем вырваться.

– А почему бы тебе просто не создать портал там, откуда мы сюда попали? Разве в том месте пространство уже не должно быть повреждено?

– Ты прав, – кивнул Кай. – Вот только это место находится там, – его палец указал вверх.

– В небесах? – спросил удивлённый эльф, подняв взгляд.

– Вроде того. Это не настоящее небо, а всего лишь иллюзия, созданная законами этого крошечного измерения. Но, так или иначе, мы попали сюда через точку, которая находится как минимум в километре над нами. А я, увы, летать не умею.

– Значит, ищем другие точки. Ты справишься с этим?

– Да, – кивнул Кай.

Он не мог полагаться на своё знание законов Пути Пространства, поскольку их уровень пока был недостаточно высок для этого дела. Однако у парня имелась другая способность, которая могла помочь ему.

Энергетическое зрение.

Благодаря ему Кай мог видеть всю сеть энергоканалов этого искусственного пространства, которые постоянно циркулировали вдоль него, поддерживая само существование этой области. Собственно, по ним мечник и собирался отследить точки соприкосновения реальности и Скрытой Долины.

– Что ж, тогда полагаюсь на тебя. А я пока сконцентрируюсь на лечении этих двоих, – выдохнул Феликс, а затем прикрыл глаза, полностью сосредоточившись на технике.

Кай же расслабляться не собирался. Они очутились в неизвестном месте, так что требовалось соблюдать бдительность. Помимо ушедшей на разведку Энни он оставался единственным, ныне боеспособным, членом отряда.

Спустя примерно час Кай услышал шорох в джунглях. Однако это ничуть не насторожило парня, поскольку он уже знал, что это Энни возвращается к ним. Девушка заранее раскрыла ауру, вытянув её в нужном направлении, дабы товарищи смогли узнать её и не принять случайно за врага.

– Смотрю, ты не торопилась, – искоса взглянув на полукровку, сказал Кай.

– Просто это место такое интересное! – воодушевлённо сказала улыбающаяся красавица. – Здесь столько всего, что я никогда раньше не видела! Ты тоже должен… – резко осеклась девушка, увидев ледяной взгляд мечника, показавшийся ей укоризненным. – Ну… в общем… я немного заигралась… – отвернувшись, смущённо добавила она. – Прости…

– Что с рукой? – заметил Кай небольшую рану на правом предплечье собеседницы.

Энни тут же прикрыла порез ладонью.

– Да так, ничего, – пожала она плечами. – Просто чуть в ловушку не попала.

– Аристократы? – насторожился Кай, сразу вспомнив о Септусе и Злотусе.

– Нет. Природный массив. В этих джунглях, похоже, немало таких ловушек.

– Ладно. Может, тогда расскажешь, что видела? Кто здесь обитает? Какие места есть?

– Конечно, – кивнула Энни, после чего поведала Каю обо всём, что успела увидеть.

Девушка рассказала, что забралась на возвышенность – какую-то покрытую мхом огромную статую, – откуда смогла увидеть большую часть джунглей. Особо они ничем не выделялись, однако несколько мест Энни всё же отметила для себя. Как оказалось, здесь имелся вулкан, который с нынешней позиции отряда не видно. Он на востоке.

На западе же простирались болота, соваться к которым Энни не захотела.

На юге, где они, собственно, сейчас и находились, расположилась относительно спокойная низина. Ну а что касалось севера, то так далеко девушка не заходила. Единственное, что она смогла увидеть, так это некую туманную зону в центре, внутри которой с трудом можно было заметить какие-то постройки.

Что касается монстров, то за время своего короткого путешествия Энни так никого и не встретила. Лишь природные массивы-ловушки представляли какую-то опасность.

– Но остров, похоже, очень большой, – добавила в конце своего рассказа она.

– Остров?

– Да. Я видела край. Как мне кажется, мы находимся на огромной скале, которая парит внутри сферического пространственного кармана.

– Вот оно как, – задумался Кай. – Хорошо. Займись восстановлением. Через несколько часов мы выдвинемся.

– Куда?

– Будем искать выход.


***

«Что скажешь, старик?» – впервые с того момента, как Кай с товарищами попал сюда, он обратился к Рун’Тану.

"Ничего не скажу, парень. Я видел разные пространственные карманы, но впервые встречаю такой, внутри которого царила бы жизнь. Не просто могла существовать, а вообще поддерживалась сама. Обычными силами никакой мастер не сможет создать такое измерение. Скорее всего, это всё создано божественными силами".

«Даже так? И чего же нам ожидать от такого места?»

"Чего угодно…" – пожал плечами Рун’Тан.

Спустя несколько часов после прибытия в Скрытую Долину Кай с остальными наконец покинул временный лагерь. Сейчас они, ничуть не беспокоясь о ловушках, шли сквозь джунгли, благо энергетическое зрение позволяло мечнику находить природные массивы, а затем легко развеивать их при помощи умения контролировать любую энергию.

Что же касалось Феликса, а также Шакса с Глефусом, то их Кай поместил внутрь Пространства Ночи, дабы не прерывать лечение парней. Поэтому поиском нужного места занимались только Кай и Энни.

– Нам туда, – определив нужное направление, указал мечник.

– Но там болота, – поморщилась полукровка, замедлив шаг. – Может, найдёшь другое место? Не хочу идти в грязь.

– Не хочешь, не иди, – ответил Кай, даже не обернувшись.

– Фу, таким быть! Бе-е-е… – показала ему язык Энни, но всё же последовала за парнем.

Через два с половиной часа воины наконец добрались до границы болот.

– Иди в точности за мной, – произнёс мечник, продолжив путь. – Я чувствую, что осталось ещё несколько километров.

– Ага… – вздохнула девушка.

Как и по джунглям, по болотам они пошли обычным шагом. И на то имелось три причины: во-первых, Каю банально требовалось время, чтобы правильно определить дорогу по энергоканалам; во-вторых, используя техники передвижения, можно было легко привлечь возможных местных монстров или, что хуже, выживших эльфийских аристократов; а в-третьих, на бегу можно попросту не заметить какую-нибудь особо хитрую ловушку и в итоге глупо умереть.

Глядя на очередное переплетение энергоканалов, множество из которых почему-то сходились где-то глубоко под болотами, Кай концентрировался на законах Пути Пространства, как вдруг…

Мощный удар ногой обрушился парню на голову. Кай лишь в последний момент успел выставить руку в защите, но всё равно отлетел в сторону. Напавшее на мечника существо бросилось вслед, но Энни моментально обезглавила противника, однако затем ей тут же пришлось переключиться на других существ, которые начали окружать её.

Тем временем, приземлившись в грязь, Кай увидел, как поднимается на ноги тот, кому срубили голову. Наконец парень смог разглядеть противника. И, как ни странно, это был человек. Точнее – человеческий труп. Судя по всему – женский.

Посеревшее голое тело, частично обросшее мхом и травами, спокойно приближалось к Каю, словно его и не лишали головы.

«Так вот оно что… – парень наконец заметил небольшое тонюсенькое щупальце, тянущееся из ближайшего водоёма к спине трупа. – Этим телом кто-то управляет, умело поддерживая в нём низкий уровень энергии, дабы было невозможно заметить марионетку заранее».

Не медля более ни секунды, Кай взмахнул призванными клинками. Слившись воедино, две алых полосы направились к безголовому, однако тот с удивительной прытью сумел уклониться, а затем продолжить бег к мечнику.

«Силён…»

Поле Превосходства и частицы Холода Пустоты моментально охватили область вокруг Кая, обрушившись и на противника, который мгновенно замедлился.

Два скачка, и вот мечник уже возле ослабленной цели. Последовавший за этим перекрёстный взмах усиленных техникой клинков должен был превратить безголовое тело в месиво из плоти, однако неожиданно для Кая противник сумел легко перехватить его мечи голыми ладонями, которые оказались невероятно прочными.

Однако Кай не растерялся. Приняв огромную силу и прочность противника как данность, он моментально активировал Телесные Врата, а затем высвободил полную мощь своего Источника. Его клинки покрылись ало-чёрным огнём, а тело замерцало синими частицами Холода Пустоты. Фиолетовые глаза, казалось, стали ещё ярче.

Поле Превосходства сконцентрировалось в одной точке, усилившись гравитационным воздействием законов Пространства. Существо, не имеющее даже системного описания, погрузилось в болото на треть метра. Его кости затрещали.

Сила, окружающая мечи Кая, вмиг сжалась, а затем произошёл ее резкий всплеск.

Взмах, Разрушающий Пространство, был сформирован.

Однако и сама тварь просто так не стояла. Каким-то образом осознав, что противник сильнее, чем казался ранее, она моментально атаковала ногой в живот.

Кай использовал технику в тот момент, когда противник нанес удар.

В итоге парня откинуло вновь. На этот раз сила марионетки оказалась гораздо выше, и часть внутренних органов мечника серьёзно пострадала.

Выплюнув кровь, Кай заозирался.

«Где оно?» – не мог найти он противника, который никак не выделялся на общем фоне внешней энергии, так что оставался незаметен для энергетического зрения.

Однако ждать мечнику долго не пришлось. Тварь внезапно появилась прямо над ним.

«Телепортация?» – осознал Кай.

Так или иначе, но он моментально ушёл в сторону, послав в противника ещё один алый серп. Увы, и эта техника не задела странное существо.

Кай понял, что подобными атаками ему не одолеть. Враг оказался на удивление шустрым и к тому же мог телепортироваться. Вот почему парень решил вступить в ближний бой. Но, так как в силе он уступал, пришлось использовать козырь – Буйство Жизни.

Аура мечника вспыхнула небывалой мощью. Он в мгновение ока сократил дистанцию и в неистовом танце обрушил свои клинки на тварь.

Оба противника обменивались ударами, однако никто пока не мог завершить бой. Вот только Кай понимал, что если бы не его регенерация, то он уже гарантированно скончался бы от полученных в этом бою ран.

Тварь била быстро, метко и с огромной мощью.

В ответ мечник пытался срезать щупальце со спины противника, разрубив связь марионетки с тем, что ею управляло. Однако труп легко предугадывал подобные атаки и поэтому быстро уклонялся. Но даже когда Кай всё-таки сумел перерубить щупальце, то остановиться противника это не заставило. Тот лишь немного замедлился, а затем заново сросся с серым канатиком.

Но, так или иначе, мастерство победило чистую силу. Спустя минуту после начала боя Кай всё же сумел разделаться с тварью, порубив её на куски.

Вот только, чтобы добиться победы, парню пришлось использовать в этом коротком поединке всё своё мастерство фехтования, все свои знания Законов, все уникальные способности, а также максимальную физическую силу. Проще говоря, это был пик силы Кая, если не учитывать те моменты, когда он сливался с Духом, который пока оставался неактивным.

Тяжело дыша, мечник прислушивался к чувствам.

«Нет, противник точно мёртв», – в итоге вздохнул он, но оружие прятать не спешил.

По округе вдруг разнёсся звук маленьких колокольчиков.

– Ты хорошо держишь меч, – внезапно раздался незнакомый детский голос.

Кай моментально обернулся, увидев маленькую девочку в алом платье и с золотистыми колокольчиками в белоснежных волосах, на вид лет десяти. Парень насторожился. Он не видел её ни энергетическим зрением, ни даже аурой не мог ощутить. Единственное, что оставалось ему доступно – зрение и слух, а также… ощущение слабого присутствия чьей-то чужой воли.

– Кто ты? – спросил мечник. Нападать он пока не спешил.

– А это хороший удар, – присев, девочка начала разглядывать срез на голове твари, которую в самом начале срубила Энни. Странность заключалась в том, что сейчас голова находилась здесь: почти в километре от места, где должна была лежать, поскольку за время боя Кай прилично отдалился от полукровки. – Но он не твой, – помотала головой девочка.

– Кто ты? – настойчиво повторил парень.

В ответ девочка лишь улыбнулась. Поднявшись, она отряхнула платье, а затем взглянула Каю прямо в глаза, заставив ощутить незримый и бесконечно острый клинок у своего горла.

– Я не могу пока сказать тебе своё имя, – вздохнула она. – Но я могу помочь тебе. Просто возьми мою руку, – в мгновение ока девочка оказалась возле Кая с протянутой ладонью.

Парень застыл. Он даже не успел осознать, когда малышка успела приблизиться к нему.

«Взять за руку?..» – насторожился он, инстинктивно сделав шаг назад.

Наклонив голову, девочка опустила руку, но улыбка осталась.

– Понимаю. Ты ещё боишься. Ты пока не готов. Но ничего страшного, – поднялась она на носочки. – Я не забираю обратно своих слов… Мы ещё увидимся в Обители… – сказала малышка, прежде чем бесследно исчезнуть.

В следующий миг всё вокруг Кая потемнело. Пропали все звуки, а затем парень перестал ощущать собственное тело. Покачнувшись, он начал падать…

Секунду спустя мечник открыл глаза, вновь оказавшись перед разрубленным трупом болотной твари.

«Это был сон? – подумал Кай, а затем обратился к Рун’Тану. – Ты видел это? Ты видел девочку?»

"Нет. Но чужую волю ощутил", – ответил старик.

«Ты знаешь, что это было?»

"Конечно. Хоть и на мгновенье, но тебя похитили, парень. Кто-то насильно пригласил тебя в свой духовный мир, а ты даже воспротивиться этому не смог. Ну а так как этот «кто-то» не желал тебе зла, то твоя духовная защита тоже не сработала".


Глава 6. Конец Испытания Облаков.


Путь к тому месту, где на них напали, занял у Кая всего пару минут, несмотря на то что ему пришлось искать новые тропы через болота. Вернувшись, он увидел невредимую, но слегка запыхавшуюся Энни, вокруг которой валялась почти дюжина обугленных дочерна тел-марионеток.

– Так вот какой у тебя второй элемент, – подметил Кай. Всё же даже обычные Таланты редко когда постигали лишь один Путь, так что такой гений, как Энни, однозначно должна была владеть ещё чем-то, кроме Пути Меча.

Девушка пожала плечами.

– Я бы и мечом их всех убила, но тела этих существ восстанавливаются, даже если порубить на части, – сказала она. – Проще было сжечь.

Кай кивнул, вспомнив, что отрубленная девушкой голова марионетки тоже пыталась вернуться на прежнее место, вытягивая из себя маленькие мерзкие щупальца. Однако раны, которые он наносил противнику сам, почему-то не позволяли твари восстанавливаться.

«Возможно, всё дело в концепции Инь, которую я сплёл с энергией Меча и усилил этим клинок», – предположил Кай.

– Кстати, из-за тебя я всё-таки испачкалась в грязи! – вновь показала свою детскую натуру полукровка, притопнув. – Я же говорила, что лучше бы мы выбрали другое место для выхода.

– Подходящих точек не так много. А эта ближайшая, – развёл руками Кай. – Да и воин ты или кто? Какой-то грязи боишься?

– Хмпф! – фыркнула девушка, а затем, отвернувшись, пошла вперёд.

– Нам, вообще-то, в другую сторону, – спокойно произнёс Кай, после того как Энни удалилась на десяток метров.

Девушка замерла, медленно развернулась, а затем пошла к парню, будто ничего и не произошло. Вздохнув, Кай встал на нужную тропу и тоже зашагал.

– Нужно теперь удвоить внимание, – сказал он через минуту. – То, что управляло этими тварями, находится глубоко под болотами. Нам туда не добраться. Но через своих кукол этот, вероятно, монстр может снова напасть.

– Знаю… не маленькая, – буркнула полукровка, слегка помедлив с ответом.

Продолжая путь и удвоив бдительность – благо он теперь знал, откуда стоит ожидать нападения – Кай размышлял о прошедшем бое. Парень не мог не впечатлиться силой Энни. Сам он едва сумел победить одну тварь, выложившись на максимум. Вероятно, сверхрегенерация и возможность постоянно поглощать энергию позволили бы ему сразиться и одолеть даже двух таких существ, однако о битве с большим количеством и думать не стоило. Лишь при поддержке Духа Меча парень, возможно, справился бы максимум с пятью болотными марионетками.

Но, так или иначе, даже этот показатель не демонстрировал полностью всю мощь полукровки. Девушка не только смогла расправиться с тринадцатью тварями за такой короткий срок, но и сделала это без особых сложностей, потратив лишь часть сил.

И если раньше Кай лишь догадывался, то теперь прекрасно понимал, что Энни безумно сильна. А поскольку они теперь оба уже более не рабы, участвующие в Кулачном Мордобое на потеху публике и хозяевам, то победить девушку у него нет никаких шансов. По крайней мере, пока он сам наконец не станет Заклинателем.

Кай всё лучше понимал, насколько он сейчас слаб…


***

Пока отряд Кая направлялся к одной из немногих точек, где пространственный карман соприкасался с внешним миром, другая группа воинов только начинала задумываться о способе возвращения.

– Ах ты ж отрыжка проклятой сутулой псины! Септус, сука, клянусь, когда-нибудь я грохну тебя! – ругался сереброволосый Злотус, которого, конечно, тоже затянуло в Скрытую Долину Айве. – Твое счастье, что ты, вшивая дрянь, нужен мне… Нужен, чтобы выбраться… – тихо процедил эльф.

Сейчас Злотус находился в джунглях недалеко от подножья вулкана. Парень почти не пострадал во время последних событий и сейчас занимался восстановлением тех повреждений, что Кай успел ему нанести в их коротком поединке.

«И как эта мразь смогла со мной сражаться на равных? Какой-то усиливающий артефакт? – задумался аристократ, но тут же откинул эту мысль. Злотус хоть и был вспыльчивым, но всё же не дураком. – Нет. У человека не может быть чего-то настолько дорогого. А учитывая, что он легко сопротивлялся моей Воле Мастера, его фундамент очень хорош. Дерьмо… похоже, действительно гений. Сколько у него баллов? 8,5? Нет, этого недостаточно. Тут как минимум твёрдая девятка. Но это даже ещё не всё. Оценка показывает только качество развития, но не учитывает личные способности и прогресс в законах. И, судя по всему, этот уродец обладает как необычной линией крови, так и высокой скоростью познания элементов. Бездна! Он даже лучше меня и Септуса в Пути Меча. Не могу поверить, что такой человек вообще существует… Гадство! Сейчас, вероятно, мы равны, но если дать этому отродью время стать Заклинателем, то это может очень плохо для меня обернуться. Я должен… просто обязан расправиться с ним, пока такая возможность ещё существует! Почему-то я уверен, что отсюда он точно выберется, а значит, и в Облачную Обитель попадёт без проблем… Ясно. Значит, там я его и прикончу. К счастью, несколько членов моей семьи уже давно в Обители и занимают отнюдь не последние места в рейтинге…»

И тут в область наблюдения Злотуса вошла чья-то аура. Эльф кивнул. Вскоре раздался шелест, а затем из джунглей выбрался один из его подчинённых.

– Старший брат, – почтительно поклонился один из слуг великой эльфийской семьи, которого отправили помогать Злотусу в качестве члена его команды. Благо юноша начальной стадии ступени Заклинателя, принятый в род Ливарий, обладал высоким талантом, благодаря которому и получил столь важную миссию, а также награду: возможность вступить в Обитель. – Мы нашли его.

– Отлично, – оскалился аристократ. – Идём.

Пока Злотус восстанавливался, двое его слуг, которые прежде сражались с Феликсом, а затем смогли пережить гравитационный удар с помощью защитных амулетов, рыскали по джунглям, дабы найти кое-кого. И этот некто был для аристократа сейчас самым важным существом во всей Скрытой Долине.

Шагая вслед за слугой, Злотус аккуратно обходил природные массивы-ловушки, на которые указывал один из его артефактов. Всё же парень принадлежал великой семье, которая могла позволить себе подготовить одного из гениев по полной программе, снарядив множеством необходимых артефактов и полезной алхимией.

Спустя четверть часа двое воинов выбрались из джунглей, выйдя к скалистой местности неподалёку от подножья вулкана. Ещё через некоторое время они остановились.

Возле небольшого валуна находилась пара эльфов: один – второй выживший слуга Злотуса, а ещё один – последний из команды Септуса, тот самый эльф, которого все считали Шаксом и держали в плену. Собственно, его аристократ и искал.

– Старший брат, – поклонился оставшийся здесь Заклинатель, который дожидался господина. – Он всё ещё не пришёл в себя и, похоже, до сих пор…

– Сам вижу! С дороги! – нагло оттолкнул слугу Злотус, приблизившись к сидящему у камня эльфу.

Схватив побитого беднягу за шею, аристократ поднял его перед собой.

– Умоляю, не убивайте…

– Опять ты мелешь свою чепуху, – процедил сквозь зубы Злотус, взглянув в покрытые туманом глаза эльфа. – Где ключи от ошейника? – повернув голову к слуге, резко спросил он.

– Вероятно, они у господина Септуса, старший брат.

– Дерьмо! – сплюнул Злотус, усилив хватку на шее эльфа, из-за чего тот дёрнулся и пискнул. – Заткнись, мразь! – грозно взглянул он на беднягу, который затрясся, но замолчал.

Потратив несколько секунд на размышления, аристократ принял решение. Бросив слугу Септуса обратно к камню, он приказал ему:

– Замри и не двигайся. Иначе, клянусь, когда всё закончится, я сброшу тебя в этот вулкан!

К удивлению Злотуса, эльф с промытыми мозгами подчинился. Он даже не кивнул, боясь разозлить аристократа этим движением.

Достав клинок и небольшой бумажный талисман из Пространственного Кольца, Злотус пронзил артефакт мечом. Бумага моментально вспыхнула, и сила, превратившаяся в пепел, покрыла лезвие, рукоятку, а следом и саму руку аристократа.

Ощутив в ней возросшую силу, Злотус хрустнул шеей, а затем внезапно взмахнул клинком, чья острота также увеличилась.

Неподвижный эльф зажмурился, но, не почувствовав боли, медленно открыл глаза. В следующий миг он ощутил, как давящий на его шею артефакт спал, после чего тело стало наливаться силой. Подавление больше не действовало.

– Зараза, – скривился Злотус. – Он вернул силы, но техника не спала. Ладно… – вздохнул он, а затем повернулся к слуге. – Так, ты! Помоги-ка этому олуху прочистить мозги. Я больше не хочу видеть эту жалкую личность. Можешь не церемониться. Главное, закончи побыстрее!

– Слушаюсь, старший брат, – бесстрастно ответил недовольный слуга, которого только что оттолкнули.

В отличие от главы их отряда, он не являлся потомком ни одной из ветвей рода. Парень родился простолюдином, и лишь доказав свой талант, сумел привлечь к себе внимание великой семьи. Он согласился преклонить колено и поступить на службу аристократам. Вот только молодой эльф и подумать не мог, что ему придётся подчиняться именно Злотусу, о мерзком и злобном характере которого были наслышаны многие. Но отказываться он не имел права, так что приходилось выполнять даже такие приказы. Единственное, что отличало его от обычных слуг – он являлся именно воином, причём с высоким талантом, благодаря чему имел право называть Злотуса не "господином", а "старшим братом", словно их статусы были равными, а также носил фамилию семьи.

Подойдя к слуге Септуса, Заклинатель приложил ладони к его голове. Он являлся одним из немногих участников Испытания Облаков, который владел техникой Принудительного Очищения. И, хотя она имела всего лишь Низший ранг, поскольку не относилась ни к какому из элементов, а значит, не требовала законов, всё равно являлась одной из сложнейших техник даже в Золотом ранге.

Обычно Принудительное Очищение требовалось использовать медленно, дабы аккуратно развеять чужую технику, наложенную на воина, и не навредить ему. Однако сейчас Злотус приказал поторопиться, и Заклинатель не смел противиться. Закусив губу от сожаления, он ускорил течение энергии в плетении техники, желая никак не повредить разуму слуги Септуса, ведь тот был таким же простолюдином, поступившим на службу к аристократам ради достижения силы.

– А-а-ар-р-р-а-а-а-а!!! – закричал бывший пленник, задергавшись. Принудительное Очищение приносило ему ужасные муки, вот только это было наименьшим злом, которое оно могло причинить.

Спустя несколько секунд всё закончилось. Заклинатель облегчённо вздохнул. Кажется, ему удалось не навредить этому эльфу.

Упавший на землю парень начал пробуждаться. Техника Шакса, наложенная на него, исчезла. Пропал туман из взгляда.

– Где я?.. – произнёс бледный воин.

– Заткнись и слушай меня! – поставил Злотус свою ногу на плечо парня.

– Господин Злотус? – узнав гения союзной семьи, спросил слуга Септуса.

– Он самый, – ухмыльнулся аристократ. – В общем, мы спасли и пробудили тебя не для того, чтобы ты задавал тут вопросы. Сейчас же активируй метку и найди Септуса.

Эльф хотел спросить, где они и что с его господином, поскольку из-за техники Шакса ничего не помнил, однако тут же осекся. Официально он мог не подчиняться Злотусу, однако интуиция подсказывала, что в нынешней ситуации у него просто нет выбора. Да и, честно говоря, ему и самому хотелось найти господина, который хотя бы не был таким злобным ублюдком, как потомок семьи Ливарий.

Что же касалось самого Злотуса, то он знал, что Септус тоже попал в это измерение. Ну а так как среди них всех только он владел законами Пути Пространства, то аристократ решил отыскать знакомого, пока тот не сбежал отсюда один. Самый быстрый способ найти наследника семьи Шейликс – использовать поисковую метку. И, к счастью, под рукой оказался один слуга, который являлся членом команды Септуса, а значит, мог увидеть своего господина с помощью поиска.

Выполнив приказ, воин сообщил Злотусу местонахождение Септуса. Как оказалось, тот замер почти у края острова, далеко на западе.

– А ещё я увидел невероятно яркое сокровище, господин Злотус. Оно находится буквально в десяти километрах от нас, – добавил воин.

– Отлично, – оскалился аристократ. В его душе разгорелся огонёк алчности. – Тогда прихватим и его. Веди. Не волнуйся, за эту информацию я вознагражу тебя, если там действительно окажется что-то стоящее.

Прошло полчаса. Сперва эльфы предполагали, что быстро доберутся до места, однако не учли, что сокровище находилось наверху. Вот и пришлось Заклинателям подниматься к жерлу вулкана, который отнюдь не дремал.

Они прошли примерно полпути к вершине, когда заметили небольшую лавовую речку, оканчивающуюся маленьким раскаленным озерцом возле пятнадцатиметровой скалы. Вокруг пруда из лавы собралось семеро монстров – Лавовых Горилл, – пятиметровых существ, покрытых грязно-коричневым камнем, который заменял им кожу. Их глаза пылали огнём. Все они являлись Титанами разных стадий.

Однако не это привлекло внимание эльфов.

Взглянув в центр пруда, Злотус облизнулся. Он увидел ярко-красный цветок, растущий там.


[Пламенный Лотос Скрытой Долины]

Ранг: [Нет доступа: ваша ступень развития недостаточно высока]

Качество: Среднее


«Цветок Императорского ранга среднего качества! – чуть было не выкрикнул Злотус. – Да за такое сокровище даже Небесные Монархи готовы сражаться! Святые Небеса! Как бы я хотел использовать его для себя! Но я не только слишком слаб для такого растения, но и не являюсь приверженцем Пути Огня. Жаль… Хотя, возможно, в Облачной Обители найдется что-нибудь, на что можно обменять это сокровище. Так или иначе, я просто обязан забрать его! Наконец-то Небеса наградили меня за все испытания!» – оскалился парень.

– Их почти вдвое больше, но это всего лишь тупое зверьё. Максимум, что они умеют – это выплёскивать энергию и законы Лавы. Мы легко победим, – прокомментировал ситуацию аристократ, оглядев остальных.

– Господин, я, конечно, сам вас сюда привёл, но не слишком ли это рискованно? – осмелился спросить слуга Септуса. – Кто знает, какие ловушки там могут быть?

Злотус хотел оскорбить парня, но сдержался. Всё же это не его слуга, а помощь ещё одного Заклинателя может сильно упростить задачу.

– Нет. У меня есть артефакт. Он отслеживает неестественно структурированные сгустки нейтральной энергии и законов. Проще говоря – природные массивы. Так что можешь быть уверен, здесь их нет, – ответил аристократ. – Так ты поможешь нам? Чем быстрее мы справимся, тем быстрее пойдём искать Септуса.

Слегка дёрнувшись, парень кивнул.

– Вот и хорошо, – отвернувшись, поморщился Злотус. – Сейчас я активирую талисман невидимости, а затем мы нападём.

В итоге получилось как сказал Злотус. Подобравшись к монстрам, эльфы атаковали сильнейшими техниками, стараясь мгновенно убить горилл. Высвободившаяся энергия и законы сразу же развеяли невидимость, но это уже не имело значения. Четверых Титанов удалось победить сразу, а ещё с тремя талантливые Заклинатели расправились всего за минуту.

– Идеально! – заулыбался Злотус. – Джейд, за цветком пойдёшь ты. Вот амулет подавления. Активируй его, как только окажешься в пяти метрах, чтобы усыпить его душу.

– Как прикажете, старший брат, – поклонился подчинённый, приняв артефакт из рук господина.

Джейд был единственным в их группе воином, владеющим Путём Ветра. Благодаря ему он мог воспарить на пару метров над землёй, а значит, спокойно долететь до центра пруда из лавы.

Активируя технику, парень уже ощущал, как его ноги отрываются от поверхности. Заклинатель медленно поднимался, почти приблизившись к краю озерца, но, увы, так и не добрался дотуда…

Гигантская каменная ладонь мгновенно накрыла парня, от которого осталось лишь кровавое пятно. Земля вздрогнула. Крайне талантливого члена великой аристократической семьи, являющегося Заклинателем начальной стадии, прихлопнули, словно комара.

И никто не успел среагировать на это.

Оставшиеся трое эльфов наконец ощутили новую ауру, которую ранее почему-то не замечали. Все они медленно подняли головы, чтобы увидеть колоссальных размеров Лавовую Гориллу – пикового монстра Тиранической ступени. Судя по всему, это существо вплотную приблизилось к тому, чтобы стать Священным Зверем и обрести возможность трансформироваться в человека.

Спустя секунду Злотус всё понял. Его сердце пропустило удар.

«Та скала! Та пятнадцатиметровая скала! Это было оно! – мысленно кричал он. – Как мы его не почувствовали?! И откуда здесь вообще монстр, равный пиковому Элементалисту?! Это ведь невозможно в пространственном кармане!»

Пробудившийся монстр тем временем медленно поднимался, в конечном счёте достигнув высоты семиэтажного здания. Оглядев жалких букашек, посмевших посягнуть на его сокровище, тварь оголила клыки. Можно было принять это за обычный звериный оскал, однако оставшиеся трое Заклинателей почему-то увидели улыбку.

Жуткую улыбку, которая может быть лишь у того, кто уже обрёл полноценный разум.

Монстр насмехался над эльфами, которые тут же бросились наутёк.

Резким и невероятно быстрым движением горилла схватила ближайшего Заклинателя, который ничего не смог противопоставить твари. От хватки монстра кости слуги Септуса, которому не повезло быть пойманным, затрещали. Однако сразу он не погиб.

Парень внезапно ощутил, что его отпускают, подкидывая. Взлетев более чем на пятьдесят метров, он увидел, как тварь распахнула под ним свою пасть. Заклинатель хотел попытаться использовать какую-то технику, чтобы отклониться в воздухе, однако мощный поток энергии, выплеснувшийся из Лавовой Гориллы, не дал ему и шанса совершить задуманное. Зверь поймал эльфа ртом, сжав челюсти. Раздался ужасный треск. Послышался дикий крик. Всё закончилось через несколько секунд…

Хорошенько прожевав, тварь наконец проглотила свою добычу.

Вновь явив кровожадную ухмылку, горилла сформировала в своей руке шар из лавы, который тут же затвердел. Крепко сжав его, разломав на множество камней, существо замахнулось, а затем метко кинуло крошево в ещё одного эльфа.

Тот успел сформировать защиту, однако перед физической мощью зверя Тиранической ступени такой жалкий барьер не мог выстоять. Сотни крупных камней запросто пробили щит, искромсав Заклинателя.

Ещё один нарушитель умер.

Оглядевшись, зверь понял, что последняя букашка исчезла. Ещё одного эльфа нигде не было видно.

Это могло бы разозлить монстра, однако он лишь заулыбался сильнее.

«Играть!» – пронеслось в его недавно сформировавшемся разуме, который завершит свою эволюцию лишь в момент перехода гориллы на ступень Священного Зверя.


***

Воспользовавшись моментом, Злотус постарался сбежать как можно дальше. И вроде как ему это даже удалось.

В один миг парень активировал все свои силы и даже слился с двумя Духами, чтобы как можно скорее скрыться от чудовища.

«Ну давай, давай, давай же! – мысленно кричал парень, напитывая свой самый ценный артефакт энергией. – Плевать на всех! Плевать на Септуса! Плевать на этот проклятый цветок! Главное, выжить! Ну давай, активируйся же!»

В руках парень сжимал редчайший артефакт среднего качества Императорского ранга, способный перенести владельца в любое место в радиусе десяти тысяч километров и даже выйти за пределы искусственных измерений. Его парню подарил глава семьи Ливарий, когда молодой эльф наконец стал Заклинателем – в двадцать лет.

Единственный минус этого предмета – он являлся одноразовым. Вот почему Злотус хотел найти Септуса и выбраться из этого пространственного кармана с его помощью. Однако теперь уже было плевать. После испытанного ужаса аристократ понял, что либо он сейчас использует этот невероятно редкий предмет, либо никогда.

«Наконец-то! Ещё чуть-чуть!» – ощутил он старт активации.

Законы Пути Пространства уже начинали покрывать тело Злотуса, искажая область вокруг него, как вдруг их все сдуло неимоверно мощным потоком плотной энергии. Процесс телепортации прекратился.

Мгновение спустя все вокруг вздрогнуло. Гигантское каменное тело приземлилось перед Злотусом, чуть его не опрокинув.

Парень бросился в сторону, но было уже поздно. Тварь поймала его. В последний миг Злотус лишь успел выпить Эликсир Золотого Тела – препарат низкого качества Императорского ранга. Вероятно, ещё одну порцию он сможет получить не раньше чем сам станет Священным Лордом.

Плоть эльфа моментально окрасилась в цвет золота, став больше похожей на доспех, покрывший всё тело.

Схвативший Заклинателя монстр удивился. Поскребя ногтем Злотуса, существо поняло: единственное, что оно может сделать – сорвать с парня одежду. На самом аристократе не осталось ни следа. Горилла попыталась перекусить эльфа пополам, но это тоже не получилось.

Сжав парня в ладони, озадаченное существо внезапно улыбнулось.

– У! У! У! Ургх! Ургх! – оглушительно закричал монстр, радуясь новой игрушке.

Горилла запрыгала и закрутилась. Злотус чуть было не расслабился, увидев это, а в следующее мгновение им со всей мощи ударили о скалы вулкана. К счастью, на золотой коже не появилось ни трещинки. Внутренние органы тоже уцелели. Вот только монстр этому даже обрадовался.

Аккуратно взяв эльфа за ногу (насколько это вообще было возможно для существа таких размеров), чудовище принялось бить им о землю, словно какой-то игрушкой. С каждым взмахом горилла делала это всё сильнее и сильнее, пока временно укреплённая плоть не начала проигрывать.

Злотус получил первые повреждения, но тварь не остановилась. Взяв его обеими руками, она метнула парня в ещё одно озерцо из лавы, в котором не было ничего ценного. К счастью, Золотое Тело могло противостоять даже высоким температурам, вот только аристократ и представить себе не мог, что спустя мгновенье ему придётся выдержать вес огромного монстра.

Разбежавшись, горилла обеими ногами прыгнула на эльфа, а затем запрыгала на нём, испытывая прочность игрушки.

Злотус не сдавался. Продолжая поддерживать концентрацию на силе эликсира, он не давал Золотому Телу спасть с себя. Вот только вечно действие этого препарата длиться не будет, а с учётом того, что эльф всё же получил серьёзные повреждения, то, видимо, его неуязвимость закончится раньше, чем он рассчитывал. А больше козырей у него, увы, не имелось.

В какой-то момент горилле наскучило скакать по эльфу, и она достала его со дна расширившегося озера лавы. Осмотрев игрушку и увидев, что руки у той больше нет, да и лицо теперь покрыто мозаикой трещин, тварь оскалилась, а затем отшвырнула парня со всей силы в сторону. Эльф столкнулся со скалой почти в километре от монстра, пробив её, словно пуля.

Монстр тут же бросился вдогонку за игрушкой. Преодолеть такое расстояние за короткий срок для него было сущим пустяком. Однако внезапно всё затряслось, и это ощутила даже гигантская Лавовая Горилла. Замерев, она взглянула на исходящий из жерла вулкана дым в ужасе перед тем, что находилось внутри горы, но вскоре тряска закончилась. Вулкан успокоился, и теперь горилла могла продолжить свою игру.

Вот только уже было поздно. Монстр допустил ошибку, дав Злотусу слишком много времени.

Вдали блеснула вспышка, и аура искалеченного парня исчезла.

Аристократ покинул Скрытую Долину Айве.


***

Уже сорок минут как Кай с Энни добрались до места, где парень понял, что здесь кто-то был. Некто обогнал их отряд, воспользовавшись этой точкой, чтобы покинуть пространственный карман, буквально за час до прихода мечника.

Кай предположил, что это Септус, и понял, что прав, когда сумел определить остаточные эманации его ауры. Впрочем, это никак не влияло на план парня, за исключением того пункта, что, возможно, с той стороны их ждет засада.

Требовалось подготовиться, чем Кай и занялся.

– Эй, может, я пока пособираю сокровища? Они здесь точно должны быть! – произнесла Энни.

– Слишком опасно. Мы не знаем, кто здесь ещё может обитать кроме тех марионеток.

– Ты считаешь меня слабой?! – упёрла руки в бока возмутившаяся девушка.

– Я считаю, что здесь есть те, кто сильнее тебя. Вот и всё. К тому же, если ты активируешь поиск, то раскроешь наше местоположение всем остальным.

– Но разве ты не сказал, что они ушли?

– Ушёл только тот блондин. Ауры сереброволосого и его слуг я здесь не ощутил. Так что, вероятно, они тоже где-то в этом измерении.

– Поняла, – огорчённо вздохнула полукровка. – Как ты вообще обнаружил тут остатки его ауры? Я вот, например, вообще ничего не почувствовала.

Кай пожал плечами. Не мог же он рассказать, что энергетическое зрение позволяет ему видеть даже уникальные оттенки аур. И эти цвета могут сохраняться гораздо дольше, чем остатки самой ауры. А судя по всему, Септус пытался скрыть, что был здесь.

Спустя час Кай наконец закончил подготовку.

За это время он вдоль и поперёк исследовал все особенности пространства в этом месте и смог в итоге понять, как лучше пробиться наружу. Кроме этого, парень оставил здесь две метки с помощью Объединяющего Пространство Кольца. Первая требовалась для того, чтобы открыть портал отсюда к Дардину, который выступит в качестве тарана для стен этого измерения, ну а вторую метку юноша решил оставить на всякий случай. Сейчас он слаб, однако в будущем сможет вернуться в Скрытую Долину Айве.

– Мы уходим, – поднявшись, сообщил Кай.

– Ну наконец-то! – заулыбалась Энни, подойдя к парню.

В следующий миг рядом в воздухе возникла рябь, из которой быстро сформировался трёхметровый голубой диск. Девушка тут же направилась к нему, однако её резко остановила хватка Кая.

– Стой! Нам не сюда, – сказал он. – Не сопротивляйся… и уже хватит вырывать руку.

Парень протянул свободную ладонь к незаметной без энергетического зрения пространственной трещине, после чего окутал себя и Энни законами и энергией. Сделав шаг, он активировал технику. Оба воина, как и Феликс с Глефусом и Шаксом, находящиеся внутри Пространства Ночи, успешно покинули Скрытую Долину Айве, лишь на минуту опередив начавшееся вскоре короткое землетрясение.

Вернувшись в горы, где уже перестала бушевать метель, Кай с Энни, а также частично восстановившимся Глефусом вернулись к поиску сокровищ, чем и занимались до самого окончания испытания.

В конечном счёте, когда время третьего этапа истекло, всех выживших участников, которые в этот момент находились в горах, автоматически телепортировало обратно на то самое плато, где состоялись первые два этапа.

Кай, Энни, Феликс, Глефус и даже до сих пор не очнувшийся Шакс, с которым остальные поделились Облачными Монетами, прошли третий этап. Их команда заняла пятое место по ценности и количеству собранных сокровищ.

Испытание Облаков подошло к концу.

Пришла пора ста восьмидесяти трём воинам наконец стать учениками Облачной Обители.


***

Высоко в небесах Скрытой Долины Айве плавал незримый для обычного зрения островок, где находилось лишь одно дерево, обладающее удивительной розовой листвой, а также толстым и высоким стволом. Мощные корни заполонили всё вокруг.

– Вот они и ушли, – болтая босыми ногами, произнесла сидящая на краю парящего острова девочка. – Но не стоит волноваться, – обернувшись, посмотрела она на дерево, – я знаю, что скоро сюда придёт очень много новых ребят! Плохих и хороших, сильных и слабых. Их будет как муравьёв! – воскликнула малышка, резко взмахнув руками, из-за чего чуть не упала. – А-ха-ха-ха, – засмеялась она, когда длинный корень внезапно обвил её за талию, – прости, я не хотела тебя напугать… Лучше послушай!.. Очень скоро кто-то обязательно наконец-то заберёт нас с тобой! Кто-то достойный… – снова взглянула девочка на дерево. – Хотя мне даже жалко будет расставаться с тобой, – помрачнела она. – Нет! Что ты! Я не плачу… Это, кажется, просто дождь начинается. Прости, мне пора. Похоже, старикашка скоро заметит, что я не в Обители. Да и со Вторым нужно поиграть… Но я скоро обязательно тебя навещу! Так что не бойся. Пока-пока!

Улыбнувшись яркой, словно солнце, улыбкой, девочка помахала рукой дереву, а затем, сделав шаг за край парящего островка, исчезла.


Интерлюдия. Портал, принцесса и чёрное сердце.


Посреди огромных пустошей в нескольких десятках километров от столицы происходила величайшая стройка в мире Никрим. Как минимум, этой эпохи.

А строили люди, ни много ни мало, гигантский портал, который по своей мощи должен был сравниться с Вратами Ойкумены. Триста лет назад начался этот масштабный проект, которому затем было суждено оказаться замороженным практически на финальной стадии, так как умер от старости главный творец сего строения. Однако теперь люди Ниагалы вернулись к постройке портала, так как среди них появился новый гений элемента Пространства.

Седьмой Сын Ниагалы – Цзян Дао – находился возле своего шатра, с высокой скалы наблюдая за строительством. Вокруг тридцатиметровой арки суетились тысячи людей, продолжая неустанно работать днём и ночью. Как смертные, так и Заклинатели и даже Элементалисты. Империя не жалела ресурсов на эту постройку.

Кроме этого, на некотором расстоянии от портала разместились сразу два сильнейших легиона Ниагалы, укомплектованные выдающимися пиковыми Заклинателями. Фундамент каждого оценивался как минимум в семь баллов. Войска империи выдвинулись сюда моментально, как только стало известно, что постройка Врат возобновляется. Император Кирос лично подписал указ, так как в предстоящей войне именно этот гигантский портал должен был стать решающим фактором, благодаря которому люди непременно выиграют. Так что защита стройки была превыше всего.

– Как идут наши дела, младший брат?

Цзян Дао посмотрел вправо. К нему приближался очень высокий худощавый мужчина с не слишком длинными пепельными волосами и лёгкой щетиной. Если не учитывать ныне скрытую ауру, можно было подумать, что это обычный смертный, настолько невзрачным выглядел Акио Зедол – Шестой Сын Ниагалы. И лишь вечно сощуренные глаза, легкие гипнотизирующие покачивания при ходьбе, едва заметная ухмылка, а также змеиные черты лица не давали Цзян Дао обмануться.

Перед ним кто угодно, но не слабак.

– Старший брат, – поклонился собеседнику бывший ученик Старика Седой Горы. – Строительство идёт хорошо. Я очень рад, что наш великий император лично уделил этому внимание, приказав собрать здесь как можно больше мастеров, владеющих элементом Пространства.

– И сколько же ещё нужно времени, чтобы портал наконец заработал? – спросил Шестой Сын. – Насколько я знаю, перед заморозкой проекта сообщалось, что почти всё уже готово. Это так?

– Всё так, старший брат, – ответил Цзян Дао. – Но я не мастер Дойдус, который всю жизнь занимался созданием артефактов, а также был величайшим гением законов Пути Пространства. Он практически завершил строительство, прежде чем время забрало его, однако даже той капли, что осталось доделать, хватает с лихвой, чтобы озадачить даже меня. Но, так или иначе, я отвечу: мы сможем воспользоваться Вратами не раньше чем через пять лет.

– Вот как, – кивнул Акио. – Это не так уж и много… Но всё же я рад, что у нас теперь есть ты, – положив руку на плечо собеседника, притворно улыбнулся Шестой Сын. – Продолжай стараться ради Ниагалы и ради всего человечества.

Развернувшись, мужчина направился прочь.

– Да, старший брат, – поклонился на прощание Цзян Дао.

Ещё несколько минут парень смотрел вслед удаляющейся фигуре, пока та в конце концов не скрылась из виду.

В новом мире Цзян Дао моментально смог добиться высокого положения. И ему поспособствовали не только талант и сила, но и тот факт, что он являлся единственным человеком на континенте, который побывал внутри Врат Ойкумены, а также владел Сферой Пространства. Естественно, парень сумел хорошенько разобраться в принципах работы Врат, благодаря чему смог стать новым руководителем постройки портала. Его нынешние познания в сверхдальних перемещениях позволяли завершить этот проект.

Однако не всё шло гладко.

Уровень Идущего по Пути, а если говорить проще – Сферы – имел четыре градации: начальная, средняя, полная и пиковая. Они соотносились с четырьмя уровнями качества Императорского ранга.

Цзян Дао владел средней Сферой Меча и начальной Сферой Пространства. Но так как этот элемент считался одним из сложнейших, достигнуть уровня Идущего по Пути на нём мастерам удавалось крайне редко. Собственно, в Ниагале только Цзян Дао и сам император Кирос смогли создать Сферу Пространства.

Однако хоть эта стихия и являлась очень сложной, взамен она даровала своим пользователем гораздо большую мощь, чем могли остальные элементы. Вот почему Цзян Дао сумел стать Седьмым Сыном Ниагалы, хотя среди соперников у него были и те, кто превышал его на один, два и даже три уровня развития.

Впрочем, успех его побед крылся не только в этом. Парень теперь владел ещё и малым Священным Духом Меча, которого создал из семерых пиковых Элементалей, украденных у Клана Семи Клинков.

Ранее в империи было только шесть Священных Духов: два принадлежали императору, а ещё четырех распределили по одному между первыми четырьмя Сынами, которые являлись не только главными гениями Ниагалы, но ещё и её сильнейшими мастерами.

Первый Сын достиг ступени Небесного Монарха срединной стадии. Он уступал лишь Киросу.

Второй и Третий также поднялись на данную ступень, однако находились лишь на начальной стадии.

Ну а что касалось Четвёртого, то он был Священным Лордом десятого уровня, у которого имелись все шансы прорваться дальше. Следом шли другие пиковые Священные Лорды, коих в империи набралось около двух десятков, однако все они были уже стариками, так что на титул Сына Ниагалы рассчитывать не могли.

Цзян Дао стал Седьмым. И если не считать четверых сильнейших, каждому из которых насчитывалось, как минимум, пятьсот лет, то перед ним стояли лишь двое: Пятый и Шестой.

Собственно, последний и оборвал череду побед новичка, остановив на титуле Седьмого Сына. Как оказалось, кроме того, что Акио был Священным Лордом пятого уровня, что само по себе немало, он вдобавок создал и две Сферы: начальную Сферу Молнии и полную Сферу Ядов. К тому же отлично владел копьём и вплотную приблизился к созданию Сферы Копья. Его фундамент ничем не уступал качеству развития Цзян Дао, оцениваясь в девять баллов. Поэтому, обладая превосходством в четыре уровня, Акио сумел совладать с мощью малого Священного Духа Меча, коим владел противник, и в итоге выиграл бой за титул Шестого Сына, оставив его при себе.


***

Телепортировавшись на следующий день в столицу, благо своими силами он мог в этом мире преодолеть до пары тысяч километров (правда, для переноса на такое расстояние требовалось несколько минут подготовки, а также весь его запас энергии), Цзян Дао вернулся в огромную роскошную резиденцию, выделенную ему как Седьмому Сыну.

Внутри гения ждали десятки слуг, которые моментально обслужили господина, после чего тот направился в свой кабинет. У входа стоял синеволосый парень – тот самый, который последним переместился в этот мир.

– Наставник Цзян Дао, – глубоко поклонился он.

– Цзян Сюинь, ты рано.

– Я решил не заставлять вас ждать.

– Хорошо, заходи.

Владелец кабинета сел за стол, а молодой Заклинатель, которого Цзян Дао всё же начал обучать, остался стоять у двери.

– Подождём девочку. А пока ответь, ты продолжаешь тренироваться в той технике, что я тебе дал? – пронзительный взгляд молодого Священного Лорда упал на ученика.

– Да, наставник. С каждым днём я чувствую, что у меня всё лучше и лучше получается поддерживать её. Мне кажется, я уже близок к созданию духовного семени. Даже поверить не могу, что так быстро сумел освоить законы Пути Души. Никогда бы не подумал, что у меня есть предрасположенность к этому элементу. Вы невероятны, мастер. Вы так легко заметили то, чего не смогли заметить другие мастера в клане, – поклонился Цзян Сюинь, а затем слегка нахмурился. – Но, наставник… я до сих пор так и не смог понять, что же это за техника?

– Не волнуйся. Разгадать её истинную суть крайне сложно на начальных этапах, и даже мне, практикующему её очень давно, ещё не удалось постичь ее до конца. Но, думаю, ты уже и сам заметил, что твоя духовная стойкость увеличилась?

– Да, наставник, – загорелись глаза парня, вдруг осознавшего эту истину. – Так это техника укрепления души?

– Не совсем, но похожа, – кивнул Цзян Дао.

Постучали.

– Войди.

Дверь открылась, и в кабинет вошла высокая девушка с длинными чёрными волосами. Её симпатичное лицо, как и всегда, искажалось взглядом с сердитым прищуром и поджатыми губами. Казалось, Заклинательница постоянно смотрит на всё с презрением, однако для неё это было обычное выражение лица.



– Мастер Цзян Дао, – поклонилась вошедшая.

– Отлично, ты вовремя, Элизия, – Священный Лорд кивнул бывшей принцессе. – А теперь пора рассказать про задание, для которого я вас позвал. Итак… через полгода мы наконец закончим настройку первого массива телепортации, который свяжет наш континент со вторым. И вы в числе тех первых, кого отправят на разведку. Место для телепортации уже выбрано. Центр пустыни Ишар, где, согласно донесениям, находятся вольные города различных преступников, беглых рабов, мастеров запрещённых искусств и, конечно же, немногие оставшиеся на том континенте люди. Конкретно вашей задачей станет помощь в подчинении всех тамошних человеческих общин. Естественно, с вами будут Элементалисты и даже один Священный Лорд. Больше подробностей вы получите ближе к началу операции, а сейчас у меня только один приказ: тренируйтесь. За эти полгода вы должны стать как можно сильнее, учитывая, сколько ресурсов империи я передаю вам. Если сможете прорваться на следующую стадию, будет прекрасно. Теперь свободны.

– Слушаюсь, мастер.

– Слушаюсь, наставник.


***

Вернувшись к себе в комнату, Элизия медленно закрыла дверь на замок, который сразу же активировал защитный массив вокруг помещения. Лишь после этого девушка смогла дать слабину. Откинувшись спиной на дверь, она учащённо задышала. Сдерживаемая ярость вырвалась из её души.

Прошло три месяца, как она здесь. Как оказалось, кроме неё, Цзян Дао и Цзян Сюиня на этот материк не закинуло больше никого. Ни Кая, ни Лилию, ни Ивсима, ни Шакса и даже никого из его людей. Цзян Дао это уже проверил, задействовав всё могущество, полученное вместе с титулом Седьмого Сына Ниагалы.

Первые дни Элизии было просто. Она появилась недалеко от какого-то городка, куда сразу и направилась. Конечно, моментально возникли проблемы в связи с отсутствием у девушки документов, однако за небольшую плату стражники согласились ей помочь. После этого бывшая принцесса стала собирать информацию. В какой мир попала, куда конкретно, кто здесь правит, какой у местных уровень сил, какая история…

Осознав, что она теперь одна, Элизия начала крупица за крупицей узнавать о новом мире, чтобы решить, куда ей податься, в итоге узнала о Цзян Дао, который довольно быстро стал Седьмым Сыном Ниагалы. Она принялась собирать о нём информацию и в какой-то момент перешла границу.

Тайная служба империи заинтересовалась неизвестной талантливой Заклинательницей, которая появилась словно из ниоткуда. И когда Элизия попала к ним в руки, то призналась, что тоже из иного мира. Ну а затем она наконец встретилась с Цзян Дао, сумев получить его покровительство в обмен на информацию о Кае, который совсем недавно смог одурачить бывшего Элементалиста.

Медленно опустившись на пол, девушка посидела у двери ещё несколько минут, возвращая спокойствие.

– Всё хорошо… всё хорошо… – выдохнула она, а затем, резко поднявшись, вдруг хищно улыбнулась. – Скоро всё закончится.

Неуловимым рывком приблизившись к столу, девушка замерла на пару секунд, а затем вынула из Кольца небольшой деревянный ящик. Внутреннее пространство артефакта полностью изолировалось от реальности уникальным массивом. Наследие Бельтейз, найденное в далёкой Алькее. Даже если бы за ней сейчас захотел подсмотреть начальный Небесный Монарх, то ему бы ничего не удалось увидеть. Артефакт Императорского ранга не позволил бы.

– Я наконец подобралась к своей цели. Остался лишь один шаг… – резанув ногтем по пальцу, Элизия позволила капле своей крови упасть на крышку ларца, после чего перестала блокировать естественную регенерацию Заклинателя начальной стадии. – Гринроу, стоило бы тебе лучше проверять, погибли ли твои противники. Но эта твоя оплошность мне только на руку…

Крышка сундучка открылась. Девушка протянула руку, сжав в ладони крупный угольно-чёрный предмет, излучающий силу Смерти.

Это было сердце.

Сердце, которое всё ещё стучало.

Сердце, в центре которого красовались пять разноцветных глаз.

Сердце, принадлежащее уже не человеку.

Сердце Эриа.

– Уже очень скоро ты обретёшь новое тело… – улыбнулась бывшая принцесса. – И с твоей помощью я наконец свершу свою месть. Так же, как и сейчас, я буду сжимать его сердце, а затем медленно раздавлю. Я убью Цзян Дао.


Глава 7. Облачная Обитель.


Сто восемьдесят три воина вернулись на горное плато, где пять дней назад началось Испытание Облаков. К этому моменту большинство успело получить немало травм, а некоторые участники теперь и вовсе стали калеками. Обычно в дальних мирах потеря руки или ноги ставила крест на дальнейшем развитии воина, однако здесь, в Никриме, подобное можно было исправить. Вот только после этого исцелившимся всё равно понадобится заново закалять восстановленную часть тела, что так или иначе отразится на скорости их развития. В отличие от удивительной линии крови Кая, местная алхимия и целебные техники были не способны вернуть сразу закалённую часть тела. Именно поэтому очень многие участники сейчас находились в подавленном состоянии духа, несмотря на то что им удалось пройти третий этап.

– Поздравляю всех вас, – внезапно раздался голос Хранителя, которого пока никто не видел, но вскоре Небесный Дух появился в воздухе. – Сегодня вы сумели доказать, что действительно достойны носить гордое звание ученика Облачной Обители! Вы доказали свою волю, подтвердили талант, а теперь наконец справились с проверкой ваших боевых навыков. Все три этапа Испытания Облаков позади, и сейчас мне осталось лишь привести вас в то место, куда вы так желали попасть. Пришла пора отправиться в Обитель!

В тот же миг каждый участник ощутил на себе мощь Хранителя. Только теперь она не подавляла, а наоборот – поднимала воинов. С каждой секундой изумлённые юные культиваторы воспаряли всё выше, пока не оказались внутри огромной воздушной сферы, центром которой являлся старик.

– Ногами не попасть в Обитель, – усмехнулся Небесный Дух, и гигантский пузырь, внутри которого парили растерянные участники, стал подниматься к облакам.

Находясь во власти сил Хранителя, Кай вдруг понял, что всё равно может двигаться. Вихрь, который держал его в воздухе, словно с самого начала был готов подчиняться мысленным командам парня, который тут же решил этим воспользоваться.

– Великий Мастер, – соединив кулак и ладонь в приветствии, глубоко поклонился Кай и умолк, дожидаясь ответа.

– Говори, младший, – кивнул Айрус, к которому подлетел мечник.

– Мой друг сильно ранен, и я хотел бы спросить совета. Можно ли в Облачной Обители исцелить его?

– Неужели ты сомневаешься в возможностях Обители? – искоса взглянул на парня Хранитель.

– И думать не смел, – так и не разогнув спины, ответил Кай. – Но возможно ли это для него? И возможно ли сейчас?

– Там, куда мы летим, существует множество возможностей, которые ты и представить не можешь. Но всему есть своя цена, – усмехнулся старик.

– Цена?.. Вы говорите об Облачных Монетах?

– Догадливый… Да, но не только. Не всё можно купить за деньги. Иногда нужен и статус. Статус, который приходит вместе с силой, – произнёс Хранитель. – Так или иначе, в Обители множество учеников, готовых с радостью продать свои услуги. В том числе и услуги лекаря.

– Благодарю за ответ, Великий Мастер, – вновь поклонился Кай, а затем отлетел обратно к своей команде.

Он, как и Энни, Глефус и Феликс, не знал, что их ждёт в Облачной Обители. Не знал, найдут ли они там опытного лекаря и, если найдут, дадут ли им сразу обратиться к нему. Что их ожидает после прибытия? Новые испытания? Или появится свободное время? Кай не знал, поэтому и решился обратиться к Айрусу, дабы строить дальнейшие планы, исходя из его ответа. К счастью, старик ответил.

Ещё сорок минут длился их полёт, пока воздушная сфера Хранителя наконец не приблизилась к гигантскому (даже на фоне остальных) белоснежному облаку, необычность которого ощутили все воины. Ну а Кай, Глефус, Септус и другие пользователи законов Пути Пространства, конечно же, смогли заметить гораздо больше странностей.

Небесный Дух начал подниматься выше, увлекая с собой юных воинов. Наконец, когда воздушная сфера достигла вершины странного облака, Хранитель остановился.

– Мы почти на месте, – объявил он, а затем опустил ладонь.

В облако ударил тонкий синий луч, исчезнувший в нём без следа, однако уже через десяток секунд новые ученики Обители смогли заметить изменения.

Гигантское белоснежное облако простиралось под ними словно океан, в центре которого только что начал формироваться водоворот.

Несколько мгновений воины наблюдали за расширяющейся пастью могучего вихря, пока внезапно их воздушный пузырь не дрогнул, начав опускаться. Все тут же взглянули на Хранителя, чтобы затем спокойно выдохнуть.

Судя по лицу Айруса, всё шло по плану…

Вскоре воздушный пузырь погрузился в облако. Вихрь никого не задел.

Несколько секунд воины находились во тьме, продолжая двигаться вниз, пока свет наконец не вернулся. Все вновь увидели солнце и небо.

Могло показаться, что ученики Обители попросту прошли сквозь облако, вынырнув снизу, однако на самом деле сейчас они находились в совсем ином месте. В ином пространстве…

Пролетев затем ещё несколько десятков километров, воины наконец смогли увидеть её.

Скрытую средь облаков, что напоминали заснеженные пики, гигантскую летающую крепость, разделённую на множество уровней.



От увиденного захватывало дыхание. И даже Глефус и аристократы великих семей не смогли удержать эмоций, хотя в своей жизни видели множество потрясающих вещей. И лишь Кай остался невозмутимым, ибо душу его сковывал Холод Пустоты, который мечнику виделся самой настоящей болезнью.

Болезнью, которую следует вылечить.

– Потрясающе! – не сдерживаясь, воскликнула улыбающаяся Энни. – Я и представить себе не могла, что Обитель такая невероятная! И такая огромная! Кто мог построить такое чудо? Как думаешь, Кай? Может, боги? – девушка взглянула на парня.

Услышав своё имя, Кай, который до этого смотрел на так и не очнувшегося Шакса, летящего с ними, повернулся к полукровке.

– Возможно, – пожал он плечами, вновь блеснув ледяным взглядом.

– Что с тобой? – нахмурилась девушка. – Опять думаешь, что я по-детски себя веду? Да ты на всех остальных посмотри! Вон даже те, кто тяжёлые травмы получил, едва скрывают улыбку. Так что это ты здесь странный! Бесчувственный, как лёд!

В ответ на это Кай попытался улыбнуться, но смог выдавить лишь кривую ухмылку, словно насмехаясь над словами Энни.

– Дурак! – буркнула она, а затем отлетела в сторону, продолжив разглядывать Обитель, которая по мере их приближения становилась всё больше и больше, пока в конце концов не закрыла собою всё пространство перед ними.

– Как те, кто прошёл испытание, но более ничего не достиг в Обители, вы имеете право находиться максимум на ее первом уровне, куда я сейчас вас и веду. Но в дальнейшем у вас появится возможность подняться выше, где вас ждут более редкие ресурсы и более качественные техники. Где плещется гораздо больше энергии Неба, и где можно встретить более сильных противников. Но попасть туда нелегко. Всё зависит лишь от вашего таланта и силы.

«Энергия Неба?»

"Ох, давно я такого не слышал, – отозвался Рун’Тан. – Так иногда называют внешнюю энергию. Но редко… Похоже, этот Хранитель… ну, и сама Обитель… постарше, чем я представлял. Выходит, они чуть ли не мои ровесники".

«Погоди, но ты же сотни тысяч лет провёл во сне в подземном городе? Техникой души ты остановил старение в обмен на этот сон, но как тогда этот Хранитель так долго мог прожить? Неужели Духи живут дольше?»

"Нет, это не так. Но что ты знаешь о Духах-Хранителях?"

«Особо ничего».

"Ясно. Тогда начну немного издалека… Обычно Духи рождаются в случайных скоплениях законов какого-то одного элемента. Они начинают свой рост и живут столько же, сколько и люди аналогичной ступени. Но есть ещё один вид Духов – Духи артефактов. Проще говоря, если существует какой-то могущественный артефакт, наполненный огромным количеством энергии и законов, то внутри него может зародиться Дух. Собственно, Духи Меча или другого оружия так обычно и рождаются. И дальше у такого Духа есть два пути: покинуть артефакт и стать свободным – или остаться внутри, превратившись в Хранителя. Ну а так как тому, кто создаёт артефакт, нужен именно последний, то чаще всего каждая могущественная и важная вещь обладает подобным защитником. Собственно, пока цел предмет, будет жить и Хранитель. Можно сказать, он в некотором роде бессмертен. Хотя в действительности это не так, потому что даже божественные вещи подвластны течению времени. Ну и, вдобавок ко всему, Хранители ограничены в развитии. Они не могут превзойти в силе артефакт, который охраняют, так как он является их сердцем".

«Выходит, Облачная Обитель – это некий артефакт? Но почему тогда нет системного описания?»

"Не глупи, парень, – усмехнулся Рун’Тан. – Чтобы получить описание от Системы, нужно внимательно посмотреть сразу на весь объект. Ты можешь одним взглядом окинуть всю Обитель? Вот и я о том же. Но, если хочешь знать, эта громадина имеет пиковое качество Императорского ранга. Просто она имеет в тысячи раз больше энергии и функций, чем обычный артефакт".

«Хм… – задумался Кай. – Я понимаю, почему в моём оружии не пробуждается Дух, ибо на это нужны тысячи лет. Но почему никакого Хранителя нет, например, у той же маски, которую я нашёл в горах?»

"А кто его знает? – хмыкнул старик. – Может, Духа убили, не тронув артефакт. А может, он ушёл. Но, вероятнее всего, ответ ещё проще: Хранитель в маске и не рождался. Знаешь ли, создавая артефакт, мастер не всегда желает, чтобы в нём кто-то появился. А иногда это и вовсе не нужно. Поэтому создатель артефакта может сделать так, чтобы не появилось и шанса на рождение Духа. А то ведь бывают и такие Хранители, что могут предать собственного творца. А теперь вспомни, как называется маска?" – расплылся в улыбке он.

«Маска Великого Лжеца…» – осознал парень.

К моменту окончания диалога полёт успел закончиться. Вместе с Айрусом в Обитель влетели сто восемьдесят три воина, опустившись в центре первого уровня. Прибывшие ученики и опомниться не успели, как вокруг них неожиданно возник розовый непрозрачный купол, отгородивший их от всего вокруг. А в центре полусферы вдруг оказался вытянутый пятиметровый камень.

– Это Камень Законов, – громко сказал Хранитель, не давая опешившим ученикам возможности заговорить. – Внимательно прочитайте текст на нём. Запомните законы Облачной Обители, а затем прикоснитесь к камню. Как только вы скажете «клянусь», вы подтвердите своё ученичество здесь, связав себя с Обителью духовным контрактом. Только после этого вы официально будете считаться учениками Обители. Начинайте, – хлопнул в ладоши Айрус, и вырезанные на камне символы засияли золотом.

– Интересно, а если кто-то откажется? Или, например, захочет потом отказаться от клятвы? – подумала вслух Энни.

– Я слышал в секте, что в таком случае тебя сразу вернёт туда, откуда ты пришла на Испытание Облаков. А если захочешь отказаться потом, то нужно будет прийти сюда и громко потребовать у Хранителя такую возможность. Но после этого пути обратно не будет. Тебя изгонят из Обители, запретят распространять знания, полученные здесь, и у тебя больше не будет возможности вернуться сюда, – ответил Феликс.

– Так ты что-то знал об обители, – взглянул на него Глефус.

– Да, но совсем крупицы, вроде этой мелочи.

– А что будет с Шаксом? Он же так и не пришёл в сознание, – произнёс Кай.

– Не стоит беспокоиться, – произнёс внезапно появившийся рядом Хранитель. – Этот юноша доказал своё право здесь находиться. Поэтому я дарую ему ровно один год, как и всем другим, кто приходил в Обитель без чувств, чтобы дать клятву, – Айрус дотронулся до лба лежащего на полу лучника, после чего там появился древний символ, который Система перевела как «неприкосновенный». – Кто станет его проводником? – Дух оглядел команду Шакса.

– Позвольте мне, великий мастер, – поклонился Кай.

– Так тому и быть. Но знай, если он не придёт в себя через год, ему придётся покинуть Обитель.

– Я понимаю, – кивнул Кай, после чего Айрус коснулся уже его лба. Там появился символ «проводник», который, впрочем, сразу же стал скрытым.

– А теперь идите, – указал на камень Хранитель.

– Ещё раз благодарю вас, великий мастер.

Айрус кивнул, а затем исчез.

Обернувшись, Кай взглянул на камень.

Законы Облачной Обители:

1. Наносить Обители вред запрещено! Наказание – смерть.

2. Один ученик не может использовать энергию Неба и законы Мира на другом ученике, если не было дано согласие. Наказание – изгнание.

3. Ученик не может убить другого ученика, если не было дано согласие. Наказание – смерть.

4. Ученик может находиться в Обители не более пяти десятков лет.

5. Став Элементалистом, ученик должен покинуть Обитель.

6. Подняться выше первого этажа могут только те ученики, что вошли в Список Десяти Тысяч.

7. Войти в Список Десяти Тысяч можно только на первом этаже, сдав Испытание Первого Стража.

8. Каждый вольный ученик должен отдавать Обители десять облачных монет в год. Наказание за уклонение – изгнание.

9. Покинув Обитель более чем на пять лет, ученик изгоняется из Обители, лишившись права вернуться.

Прочитав законы, Кай кивнул и направился к камню, не забыв поместить Шакса в Пространство Ночи. Символ «проводник» позволил ему сразу понять, что он может делать относительно лучника. Другие ученики тем временем уже заканчивали приносить клятвы, так что команда мечника оказалась одной из последних.

Направляясь к камню, Кай вдруг ощутил на себе чужой взгляд, наполненный жаждой крови. Повернув голову влево, он каким-то чудом сумел заметить однорукого эльфа с перебинтованным лицом. Из-под повязок на голове виднелся лишь один глаз, горящий злобой.

Можно было не узнать этого Заклинателя, но Кай сразу догадался, что перед ним Злотус, и интуиция его не подвела. Аура аристократа совпадала с той, которую запомнил парень, и теперь он понимал, что в Облачной Обители у него уже есть как минимум один враг.

Вскоре фигуры других учеников скрыли Злотуса из виду, и Кай больше не стал пытаться его отыскать в этой толпе. Пока что ему ничего не угрожало. Да и устраивать бой на ровном месте было бы глупейшей ошибкой.

Встряхнув головой, дабы выкинуть ненужные мысли, Кай сделал последний шаг к камню, а затем приложил к нему ладонь. Вдохнув, он спокойно произнёс:

– Клянусь.

Камень Законов принял волю мечника, и в тело юноши ворвалась сложно сплетённая энергия и законы, чудные узоры которых сформировали цепь. Сначала она, как и положено, приблизилась к душе Кая, но затем, словно не замечая Оболочки Души, вторглась внутрь и окружила саму Искру, заковав её. Духовный контракт был заключён.

"Занятная вещица. Давно таких не видел", – прокомментировал Рун’Тан.

«И в чём же её необычность?» – спросил Кай.

"В том, что тебе не пришлось вливать энергию. Если помнишь, для обычных духовных контрактов в артефактную бумагу нужно влить крупицу энергии, чтобы подтвердить согласие. Таким образом ты показываешь, что это твоё желание, – объяснил старик. – Но сейчас этого не понадобилось. Камень напрямую услышал твою волю, что излилась из Искры Души. Такой договор даже крепче, чем обычный. По сути, я даже не знаю, существует ли способ разорвать его силой и не навредить при этом душе… Всё же обычный духовный контракт можно насильно расторгнуть, хоть это и будет стоить огромных усилий. Только на одни поиски Мастера Души, который достиг ступени Небесного Монарха, понадобится немало времени. А ведь ещё потребуются и ресурсы редкие…"

«Не думаю, что мне это понадобится», – ответил Кай, освобождая проход к камню для других учеников.

Направляясь к своим, он рассматривал изменившуюся на тыльной стороне левой ладони метку. Если изначально там изображалась обычная монета, цифра на которой отражала количество Облачных Монет у Кая (коих, кстати, у него сейчас насчитывалось около сотни), то теперь метка приобрела другой вид. Она походила на маленькое белоснежное облачко в небольшом чёрном круге. Как и прежде, эту энергетическую татуировку можно было скрыть.

Но что больше всего привлекло внимание Кая, так это цифра внутри облачка.

Ноль.

Вот только парень отчётливо понимал, что это не показатель количества его монет, которые он прекрасно чувствовал на прежнем месте, а что-то иное.

«Что же это такое?..» – задумался Кай, однако развить мысль ему не удалось.

Все новички поклялись на камне, приняв законы Обители, и теперь настала пора выходить.

Камень Законов исчез, а вслед за ним стал испаряться розовый купол, который не позволял прибывшим воинам пройти дальше в Обитель. А что касалось Хранителя, то он и вовсе покинул это место раньше всех.

И вот наконец новички смогли увидеть первый уровень-этаж, который оказался городом. Довольно красивым городом.

Но, так или иначе, рассматривать окружающие их достопримечательности никто не спешил, ибо новых учеников больше волновала толпа, окружившая их после появления купола, которую воины только сейчас заметили. Здесь собралась как минимум тысяча Заклинателей, каждый из которых мог легко назваться Великим Талантом (семь баллов). Но даже среди них выделялось пять фигур.

Невысокий эльф-подросток с тёмно-зелёными волосами и сиреневыми глазами, одетый в серебристую одежду. Он стоял ближе всех к новичкам, одаривая тех презрительным взглядом и наглой ухмылкой. Позади парня стоял закованный в артефактные латы эльф-полукровка, а чуть дальше ещё несколько приближённых слуг.

В нескольких шагах левее находился сильф с ярко-голубыми глазами и волосами, одетый в простые широкие штаны и лёгкую накидку, почти не скрывающую его мускулистый торс. В отличие от первого, рядом с ним не стоял никто.

Дальше стояли две дорганки: крупная Заклинательница с тигриными чертами – представительница клана Ненасытных Хищников, и стройная воительница с милыми рожками – дщерь клана Мудрого Леса. Вокруг обеих девушек столпилась немалая свита из зверолюдей.

Последней же выделяющейся фигурой был рыжебородый коренастый гном, чья кожа отливала бронзой. Рядом с ним замерло ещё несколько представителей его расы.

– Бла-бла-бла… и так далее, – поморщился подросток, когда на них наконец обратили внимание новички. – В общем, теперь вы здесь. В Обители. Не буду тянуть время и скажу: тридцати из вас выпала честь вступить в ряды одной из наших фракций. Думаю, те, кто поумнее, знают, о чём я. Сейчас мой слуга прочитает имена. У вас есть право выбрать, к кому из нас присоединиться. В этом наш господин Лайтус очень щедр. Но советую вам выбирать по расам. Эльфы ко мне, сильфы вон к тому отбросу, – кивнул он на синеволосого парня, который и бровью не повёл на оскорбление, продолжая лениво ковыряться в ухе. – Дорганы к тем двоим. Кто хищники, кто нет, сами разберётесь. Ну, а гномы туда.

– Эй, а ты ещё что за прыщ? – вдруг раздался голос одного из новых учеников, который считался одним из основных гениев какой-то второсортной секты, лишь недавно получившей доступ к Вестнику Обители. – Какого хрена мы должны тебя слушать? – осмотрел он смеющихся товарищей. – Почему эта мелюзга вообще здесь рот открывает?

– Рейзел, его имя есть в списке? – не поворачивая головы, спокойно обратился к своему рабу парень. Его часто пытались задеть из-за его внешности подростка и роста – последствий ошибки во время прорыва к ступени Заклинателя, – но он прекрасно контролировал свои эмоции.

Закованный в латы рыцарь на секунду задумался и уже собирался ответить, как вдруг его хозяин вновь заговорил:

– Впрочем, мне плевать. Даже если и было, он всё равно эльф, – негромко добавил он.

– Ну и что ты там перешёптываешься, малыш? – слегка посмеиваясь, спросил наглый новичок. – Не знаешь, что ответить?

Тирвин Эсвикс, а это именно он и был, поднял левую руку, на которой тут же проявилась его метка ученика. В центре белого облака находилась цифра пять, что легко смогли разглядеть закалённые воины.

– И что это значит? – усмехнулся выскочка, сложив руки на груди. – Ну, пять у тебя, и что? У нас пока ноль, но не думаю, что то, чем ты хвастаешься, так сложно добыть. Если уж такой, как ты, смог…

– Я не хвастаюсь, идиот, – презрительно выплюнул Тирвин. – Это всего лишь обращение к Обители… Принудительная дуэль без понижения.

Слова эльфа разнеслись над площадью, после чего все услышали грозный голос, исходящий отовсюду:

– Статус подвержен. Согласие дано.

Два облачка: одно на руке подростка, а другое наглого эльфа, резко покраснели.

– Что? Какое согласие? – возмутился новичок. Он ведь только что читал, что нельзя навредить другому без согласия, а теперь это согласие дали вместо него. – Я ничего не давал! Ты че сделал, гад? – уставился он на Тирвина, но тот лишь ухмыльнулся. – Принудительная дуэль? Так можно? Ну и что ты собрался с этим делать? Я получил восемь с половиной баллов на втором этапе Испытания, и к тому же я на целую стадию выше тебя! Я гений! Так неужели ты думаешь, что сможешь одолеть меня? Но раз ты так хочешь, я проучу тебя…

Заклинатель срединной стадии направился к Тирвину, а тот лишь щелкнул пальцами так и не опустившейся левой руки. Его противник, в чьей голове появилась дыра размером с кулак, упал замертво. Практически никто не сумел заметить произошедшего, кроме других членов Облачной Десятки, а также одного великана, полукровки и смертного.

– Есть ещё желающие оскорбить того, кто занимает пятую строчку рейтинга в Списке Десяти Тысяч? – громко спросил Тирвин, глядя на шокированных новичков. Разница в силе потрясла многих. Очень мало кто мог поверить, что начальный Заклинатель может быть столь подавляюще силён. – И да, пятёрка у меня на метке именно это и означает. Ну а вы всего лишь жалкие нулёвки, которым вряд ли когда-нибудь удастся вообще подняться выше первого этажа. Хотя и сюда большинству из вас будет удаваться нечасто попасть, – оскалился он. – Ведь мусор должен быть сброшен вниз.


Глава 8. Нулевой уровень.


– Ну, раз вы все молчите, то, надеюсь, поняли, что с верхушкой рейтинга вам не тягаться. У себя в семьях, сектах и кланах вы считались гениями. Но здесь таких полным-полно. Так что сейчас вы никто. Нули… – произнёс Пятый. – Что ж, а теперь вы услышите имена.

Тирвин кивнул Десятому, после чего тот покорно вышел вперёд и по памяти назвал тридцать имён. Среди них прозвучали: Кай, Феликс, Шакс, Септус и Злотус.

– Вот вы и услышали имена. Это лучшие из вас, согласно отчёту о прохождении Испытания, – продолжил подросток. – Этих воинов мы приглашаем к себе во фракции, где они смогут получить покровительство одного из членов Облачной Десятки, защиту, доступ к ресурсам и, конечно же, доступ к более высоким этажам Обители, – расплылся в улыбке он. –Тем, кто не был назван, подняться вряд ли удастся.

Из толпы новичков вышел широкоплечий эльф, относящийся к одной из десяти сильнейших сект в королевстве. Имя этого мужчины не назвали. Слегка кивнув в знак признания силы Тирвина, он спросил:

– Что это значит? Ты хочешь сказать, что ваши фракции не дадут нам пройти Испытание Первого Стража?

– Верно. Доступ к Испытанию только у тех, кто состоит в какой-либо фракции, – сказал Пятый, а затем вытянул руку вправо, указав на огромные врата в северной стене первого этажа. – И лучше я сразу всё объясню… Там находится Первый Страж. И это место постоянно охраняется членами сразу четырёх фракций. Как минимум сотня таких же, как и вы, "гениев" дежурит там каждый день. А кроме этого, там есть и те, кто может вызвать вас на принудительную дуэль, как это сделал я только что. Поэтому пытаться прорваться внутрь не советую. Но не стоит отчаиваться. Мы не чудовища какие-то, и поэтому шанс есть у каждого. Так что если даже ваше имя не прозвучало, вы всё равно сможете вступить в одну из фракций. Вот только для этого вам придётся заплатить как минимум две сотни Облачных Монет.

Ученик, обратившийся к Тирвину, сжал кулаки и зубы. Вот только отвечать грубостью не спешил. Уж слишком показательным было недавнее убийство глупого и наглого новичка. Теперь все понимали, что Пятый им не по зубам. А ведь у него ещё и слуги есть…

– Двести монет? Это слишком много. Как нам добыть столько? – раздался ещё чей-то голос из толпы новеньких.

Следом послышался негромкий гул поддержки. Всё-таки даже у тех, кто собрал больше всего сокровищ на последнем этапе, сейчас насчитывалось не более ста шестидесяти монет.

– Что поделать, – усмехнувшись, пожал плечами Тирвин. – Фракциям не нужны слабаки. А эти двести монет как раз послужат доказательством того, что вы ими не являетесь. Заработать их можно не только на Испытании Облаков, но и в самой Обители. Вы можете либо продать что-то другим ученикам, либо оказать какую-то услугу, либо отправиться в одну из аномальных зон и принести оттуда редкий ресурс, который продадите напрямую Торговому Залу Обители. К счастью, порталы для этого есть… Ах да! Чуть не забыл… В этом году правила ужесточились. Поэтому, увы, никому из тех, кто не вступит во фракцию, остаться на первом этаже мы не позволим.

– И куда же нам идти, если путь наверх закрыт? – цедя сквозь зубы, спросил ранее вышедший вперёд мужчина.

– Для таких, как вы, есть особое место, – оскалился Пятый, указав пальцем себе под ноги. – Нулевой этаж. Клоака Обители… Но, опять же, мы не такие уж и плохие. Всего за две монеты мы позволим вам подняться на первый уровень на целые сутки. Что ж, пора заканчивать, – хлопнул в ладоши Тирвин. – Те, чьи имена были названы, подходите к нам, протягивайте левую руку, и затем проявляете метку. Это нужно для вступления во фракцию.

– Эй! – вдруг послышался возмущенный девичий выкрик. Вперёд вышла Энни, а чуть позади неё остановился Глефус. – Ты сказал, что были названы имена тех, кто показал наилучший результат на Испытании. Но почему-то мне кажется, что твоя информация неполная. Или что ты скажешь о нас двоих? Думаешь, в твоей фракции есть те, кто лучше нас?

Взглянув на полукровку и великана, Пятый убрал презрение из своего взгляда.

– Нет. На самом деле я собирался лично подойти к вам обоим. Понимаешь ли, среди всех новеньких вы единственные пиковые Заклинатели. И к тому же очень сильные. С этим я не спорю. А имена ваши не назвали, поскольку вам разрешено присоединиться напрямую к фракции сильнейшего в Обители – нашего господина, Лайтуса Сикста. Если вы откажетесь, то и мешать вам никто не будет. Пиковые Заклинатели могут свободно перемещаться по всем уровням Обители. Вот только в таком случае вы лишитесь множества возможностей, которые способен даровать господин Лайтус.

– Ладно, – кивнула Энни. – Тогда… нет, спасибо. Меня этот ваш Лайтус не интересует.

– Соглашусь. Мне не нужен господин, – пробасил великан.

– Ваше право, – кивнул Пятый, перестав обращать на них внимание.

Было всего две причины, почему к пиковым Заклинателям относились по-особенному. Во-первых, они не могли стать конкурентами для Облачной Десятки, поскольку не имели права подняться выше одиннадцатого места в Списке Десяти Тысяч. Вместо этого, попав в первую сотню, пиковые Заклинатели получали возможность перейти на Небесный Этаж, где могли получить лучшие ресурсы Обители, предназначенные для перехода на ступень Элементалиста. Ну а что касается самих членов Десятки, то, когда они достигнут пиковой стадии, им самим придется отказаться от своего места в рейтинге, отправившись на Небесный Этаж. Однако, в отличие от всех остальных, бывшим членам Десятки не требуется проходить испытание у Небесного Стража, которое славится своей невероятной сложностью. Именно по этой причине все так стремились к вершине рейтинга.

Ну а во-вторых, пиковых Заклинателей было попросту сложнее контролировать внутри фракции. Особенно таких сильных, как Энни и Глефус. Справиться с этим мог только Первый, к небольшой фракции которого и предложил присоединиться им Тирвин.

После этого те тридцать воинов, чьи имена назвал Рейзел, разделились на четыре группы между Пятым, Шестым, Седьмой, Восьмой и Девятым. В основном это оказались члены могущественнейших аристократических семей Таэля, а также главные гении сильнейших сект. И благодаря своему статусу они заранее знали, что их ждёт в Обители, поэтому не противились. Собственно, их старшие братья и сёстры (не родные, а по боевым искусствам) уже находились во фракциях Облачной Десятки.

– И что будем делать? Думаю, наверное, стоит присоединиться, – произнёс Феликс. – Вам двоим-то всё равно, – посмотрел он на Энни и Глефуса, – а я без фракции многое потеряю, – словно оправдываясь, сказал он.

– Ты прав, – кивнул Кай. – Тебе лучше идти к ним. Не стоит рушить свою дорогу из-за гордости.

– Что? – удивился эльф. – А как же ты? Твоё имя ведь тоже назвали.

– У меня другие планы, и статус чьего-то подчинённого лишь помешает им.

– Но ты ведь не сможешь даже войти в Список Десяти Тысяч, если сейчас откажешься.

– Возможно, – спокойно ответил Кай. У него были свои соображения на этот счёт, которые он пока не собирался озвучивать. Вряд ли фракции имели полный контроль над Обителью…

– Хорошо… – вздохнул Феликс. – Это твой выбор, и не мне тебя уговаривать. Надеюсь, ты знаешь, что делаешь. Но если что, помни: ты можешь в любой момент обратиться ко мне. Ты спас меня, и я верну этот долг.

Кай кивнул.

– Я был рад нашему знакомству. Верю, что мы ещё встретимся, – добавил эльф, после чего направился к Шестому.

Феликс решил не идти, как все эльфы, к Пятому. Интуиция подсказала ему выбрать фракцию Норвуда (Шестого).

Кай попрощался с Энни и Глефусом.

Пути членов его команды разошлись…

Вскоре все избранные Облачной Десяткой новички разделились по фракциям, и в центре площади остались те, чьи имена не назвали.

– Ты не собираешься вступать ни в одну из фракций? – увидев Кая, спросил Тирвин.

«Это тот смертный. Кай Арнхард. Его последним телепортировало на третий этап, а значит, он получил наивысшую оценку фундамента. Вероятно, он либо лучший среди пиковых Гениев (8,9 балла), либо, если вспомнить результат первого этапа, даже девятка, – вспомнив имя мечника, подумал Пятый. – За таким нужен хороший присмотр…»

– Да, – подтвердил Кай, вызвав удивление у тех, кто не имел даже возможности сейчас присоединиться к фракциям.

– Твоё право. Но мои слова ты слышал. И сейчас ты, а также остальные вольные новички, отправитесь на нулевой этаж. Наши подчинённые проведут вас туда. И советую не сопротивляться, если не хотите проблем в Обители.

После этого Тирвин и остальные члены Десятки покинули площадь, а та тысяча Заклинателей, которые окружили её, начала сжимать кольцо, буквально выталкивая новичков в нужном направлении. Очень скоро оставшиеся сто пятьдесят четыре воина, в числе которых был и Кай, оказались возле восточной стены, где находился спуск вниз.

– Шагайте! – раздался выкрик. – Хватит ноги волочить, как черепахи! Жалкие нулёвки!


***

Как и первый, нулевой этаж тоже представлял из себя город. Единственное, чем он отличался, так это размерами. Как минимум вдвое больше.

Кай поднял голову, увидев небо. Иллюзорное небо, которое медленно темнело. Близилась ночь.

Парень только две минуты назад как спустился сюда и едва успел отойти от толпы новичков.

– Эй, привет! – вдруг подбежал к Каю незнакомый сильф с волосами цвета огня. – Тебя как зовут? Я Ион. Может, тебе что-то подсказать? Отвести куда-то? Или, может, информация об Обители нужна?

Обратив на болтливого Заклинателя начальной стадии свой ледяной взгляд, Кай вынудил его резко замолкнуть.

– Ты следил за мной, – спокойно произнёс он.

Ион вздрогнул, сделав шаг назад.

– А? Что? Не-е-ет. Ты, наверное, перепутал, – улыбнулся сильф.

– Не ври. Я ощутил твою ауру на площади на первом уровне, со стороны юга. Зачем ты следил? Ты из фракций?

«Невозможно! Там же толпилась тысяча Заклинателей! Неужели он запомнил каждую ауру?» – изумился сильф.

– Ладно… Ты прав. Я был на площади. Но я не за тобой изначально следил. И я не из фракций, – показал он свою метку. – Видишь, там нет отметки фракции? Да и вообще я нулёвка, как и ты. Просто думал подзаработать. Ну, а так как я видел, что ты отказался вступать во фракцию, то сразу понял, что ты не простой новичок. Так что, нужна информация? Я отлично разбираюсь во всех тонкостях Обители и хорошо знаю нулевой и первый этажи.

– Сколько? – догадался Кай. – Мне нужен хороший лекарь. А ещё информация об Обители.

– Четверть монеты, – улыбнулся сильф, в чьих огненных глазах клубился оранжевый туман.

– Четверть? Это как?

– Просто пожелай призвать не всю монету, а лишь часть её.

Кай сконцентрировался, сделав, как объяснили. В итоге в его руке действительно появилась Облачная Монета в четыре раза меньше обычной. Парень бросил её Иону.

– Ты так легко её отдал, – прокомментировал удивлённый сильф.

В ответ Кай лишь продолжил смотреть на собеседника. Благодаря энергетическому зрению он прекрасно видел уровень силы Иона (6,9 балла), поэтому не сомневался, что, в случае чего, легко сможет избить этого сильфа до полусмерти даже без использования законов и энергии.

– Но я не обманщик, так что пойдём. Познакомлю тебя, пожалуй, с лучшим целителем нашего этажа. Нам туда, – Ион указал на север. – Кстати, так как тебя зовут?

– Кай, – ответил ледяной голос.

– Хм. Первый раз встречаю человека. Вы все такие холодные, словно големы?

Кай не ответил.

– Ладно, забудь. Лучше задавай вопросы про Обитель. Так мне проще будет рассказать про неё.

– Принудительная дуэль доступна всем?

– Нет. Только членам Облачной Десятки и тем, кто находится в первой тысяче рейтинга. Но последним для этого ещё нужен специальный талисман, который имеет ограниченное количество зарядов. Только вот использовать принудительную дуэль можно лишь на нулёвках. Поэтому понимаешь, почему они не дают нам пройти Испытание Первого Стража и попасть в рейтинг?

– Если мы перестанем быть нулями, то у них исчезнет возможность безнаказанно убить нас, а значит, у Десятки будет меньше власти над нами, – кивнул Кай. – Но неужели это единственный рычаг давления?

– Нет, конечно. Ведь тебя могут просто толпой избить без техник, сделав инвалидом. Да и других способов разрушить жизнь, не убивая, хватает. Всё же фракции сплочённые, а мы нет. Хотя, конечно, бывали бунты, но их быстро подавляли. Слишком большая разница между силами выбранных Десяткой гениев и всеми остальными. Кстати, а почему ты отказался? Я бы вот даже не раздумывал, если бы мне разрешили. А заработать двести монет пока никак не получается. Я всё же тут только третий год.

– Не люблю подчиняться, – скупо ответил мечник, а затем сменил тему: – В чём разница между этажами?

– Ну, в первую очередь, в количестве энергии. Здесь, думаю, ты заметил, её столько же, сколько и за пределами Обители. На первом этаже так же. Но уже начиная со второго уровня количество силы растёт. Говорят, на пятом, куда может попасть только первая сотня рейтинга, внешней энергии почти в десять раз больше! – воскликнул Ион. – Ещё этажи отличаются качеством павильонов. Чем выше, тем лучше.

– Расскажи про них.

– Их шесть видов: Павильон Развития, Павильон Техник, Павильон Законов, Торговый Павильон, Павильон Жизни и Павильон Мастеров. И если суть первых четырёх понятна из названий, то последние два – это огромный сад, где можно выращивать свои духовные растения, и мастерская для всяких алхимиков, артефакторов и мастеров массивов. А что касается разницы павильонов на этажах, то, например, во всех Павильонах Техник ты сможешь найти техники только Золотого и Королевского рангов. Но вот в павильоне на первом этаже эти техники будут только низкого или среднего качества. И только первый том.

– Первый том? – задумавшись, спросил Кай, поворачивая вслед за Ионом в оживлённый переулок. Повсюду ходили талантливые Заклинатели, способные стать главными гениями почти в любом клане Плато Поднебесья, и которые в Обители считались всего лишь отбросами.

– Да. Думаю, ты знаешь, что когда мы говорим про качество техники, то обычно подразумеваем силу изученных законов. Но есть ещё и обычное качество, которое характеризует энергетическую схему техник. То есть одна и та же техника с одинаковым качеством законов всё равно может отличаться по силе. Обычно это присуще техникам Королевского ранга, но в Обители куча древних техник, которые и Золотой ранг затрагивают. О! Лучше я тебе пример приведу! – воскликнул сильф.

– Ион, привет! – внезапно крикнула какая-то эльфийка, когда они вышли на большую улицу.

– Привет, Лира, – подмигнув девушке, парень продолжил разговор. – В общем, есть известная многим Техника Огненной Стрелы. Довольно простая. Её изучает практически каждый пользователь законов Пути Огня. Однако в обители существует другая её версия: Техника Пламени Крушащей Стрелы, которую создали древние мастера. И изначально её создали настолько сложной, что для того, чтобы передать потомкам, пришлось разделить её на пять частей. Смысл в том, чтобы ученик постиг сначала основную, самую простую, рабочую схему этой техники, а затем постепенно добавлял к ней всё более сложные части. Это и есть тома. В итоге, если изучить только первый том, то эта техника будет лишь в два раза сильнее обычной Огненной Стрелы. Но если ты дойдёшь до пятого, то она усилится в десять раз и получит дополнительные свойства.

Ион на секунду задумался.

– Например, ты сможешь за один раз создать целый десяток таких стрел, и все они будут считаться частью одной техники, а не нескольких. При этом каждая стрела взорвется при попадании, а мощь пламени окажется гораздо выше. И всё при условии, что ты используешь одинаковое количество энергии и такого же качества законы. Вот это и есть разница в этажах, так как последние тома техник ты найдешь только на пятом этаже. Я уже и не говорю об остальных павильонах.

– Понятно. А что на нулевом этаже? – спросил Кай.

В ответ Ион засмеялся, привлекая внимание других учеников, которые ходили по городу, занимаясь своими делами.

– В том-то и дело, что ничего, – вытирая слёзы от смеха, с трудом произнёс он. – Это просто огромная дыра. Здесь нет никаких павильонов. Поговаривают, что, когда Обитель только строили, здесь было гигантское пространственное хранилище. И это подтверждается тем, что в стенах до сих пор находится ныне неактивный массив сжатия пространства. Видимо, в те времена никто и подумать не мог, что ученикам придется здесь жить. Но жизнь сурова. Члены Облачной Десятки меняются каждые несколько десятилетий, но фракции остаются. И конечно же, никому из их глав не хочется видеть рядом с собой слабаков… ну или тех, кто отказывается подчиняться. Но и покидать Обитель мы, нулёвки, не собираемся. Лучше уж получать крупицы с барского стола, оплачивая фракциям временный проход на первый уровень, чем жить в неведении об истинной силе, считая себя невероятным гением королевства.

– Две монеты за проход… – вслух подумал Кай.

– Да, две монеты в сутки, – поддержал его улыбкой Ион. – Вроде бы и немного, но если знать, что на нулевом этаже живёт около тридцати тысяч учеников, то можно догадаться, какие огромные суммы зарабатывают фракции на нас. Раньше, кстати, они пускали просто так на первый этаж, но брали деньги за доступ к Павильонам. Можно было даже жить на первом этаже, если водились деньги.

– И в чём разница после ужесточения правил?

– Очереди, – вздохнул сильф. – Сейчас ты не платишь за доступ к павильону, но твоё время нахождения на первом уровне ограничено. И часть его ты попросту потеряешь, ожидая своей очереди. А если захочешь попасть в Павильон Законов, то лучше сразу оплачивать проход как минимум на три дня.

– Что ж, а чем мы тогда можем заработать? – поинтересовался мечник, вспомнив о законе, в котором говорилось об уплате десяти монет в год. Видимо, это правило придумали, чтобы в Обители не было полных бездельников.

Сейчас, после Испытания, у Кая имелось сто три монеты и ещё три четверти от одной. Много по меркам остальных участников. Однако парень не знал, надолго ли ему этого хватит.

«В любом случае мне потребуется намного больше денег, чтобы подготовиться к прорыву».

– Есть несколько способов, – произнёс Ион. – Первый и самый простой для новичка: продать что-то ценное. Чуть посложнее: предложить свои услуги, если ты полезный специалист, наподобие лекаря. Но без репутации так поначалу заработать сложно. Третий способ – купить здесь какой-нибудь дом и сдать его в аренду. Но это получится, если у тебя есть как минимум семьдесят монет. Ещё можно стать вольным искателем. То есть начать добывать различные редкие вещи в особых аномальных зонах. Для этого на первом этаже есть Зал Порталов. Ну и последний способ – присоединиться к одной из больших групп нулевого уровня, которые почему-то любят себя называть фракциями, – сплюнув, добавил он.

– Тебе не нравится, что они себя так именуют?

– Конечно! Ведь, согласно правилам Списка Десяти Тысяч, фракции могут создать только члены Облачной Десятки. И для них это не просто какое-то разрешение, но и дополнительные возможности! То есть настоящие фракции поддерживаются самой Обителью, а их лидеры имеют различные преимущества. Так что те дураки, которые здесь, в нулевом, называют себя фракциями, не более чем подражатели.

Ион продолжал говорить без устали. Его рот редко когда закрывался более чем на несколько секунд. К счастью, сильф рассказывал Каю важные и полезные вещи, поэтому тот и не думал затыкать собеседника. Но, в конце концов, их путь закончился. Оба парня добрались до двухэтажного здания, ограждённого высоким каменным забором.

Приблизившись к небольшим воротам, Ион приложил к ним руку, а затем, спустя секунду, убрал.

– Это массив. О нас теперь знают, – улыбнулся он, посмотрев на Кая, который и так всё видел энергетическим зрением.

Спустя десять вдохов одна из створок открылась, и оттуда вышел двух с половиной метровый великан. Заклинатель срединной стадии.

– Ион! Здорова, братан! Как ты? Че не заходил? Я уж думал, совсем забыл про дружбана, – неожиданно бурно отреагировал здоровяк, крепко обняв сильфа.

У Кая на мгновение даже произошёл когнитивный диссонанс. Ведь до этого из великанов он видел только Глефуса, который обычно общался медленно, используя простые и короткие фразы, так что такая речь Заклинателя стала неожиданностью для мечника.

– Легче, легче, Дилан, – активно хлопая великана по плечу, заскрипел сильф. Было видно, что такие объятия ему явно удовольствия не доставляют. – Мы здесь по делу. Моему новому другу нужен лекарь.

Дилан отпустил Иона, после чего взглянул на Кая, осмотрев его с головы до ног. А затем вдруг широко улыбнулся и протянул руку:

– Друг моего друга и мой друг!

То, что его так легко назвали другом, Кай решил никак не комментировать, но ладонь великану всё же пожал.

– Ох! Силён! – изумился Дилан. – А ведь ещё даже не Заклинатель!

– А то! Кай, вообще-то, не просто нулёвка, как мы! – решил похвастаться Ион, словно это было про него. – Его приглашали во фракции, но он отказался.

– Да ты че?! Реально? А почему? – заинтересовался великан.

– Не люблю подчиняться, – не убирая ледяной макси с лица, повторил свой ответ Кай, решив на этот раз добавить: – И хочу попросить постараться никому не рассказывать о том, что меня приглашали. Мне не нужны лишние проблемы.

– Ох, прости! Я не хотел. Просто не подумал об этом, – извинился Ион. – Клянусь, больше никому не расскажу.

– Ну и я молчок, – пожал плечами Дилан. – Ладно, заходите.

Великан повёл парней внутрь дома.

– Я здесь охранник, если что, – сказал он Каю, когда они вошли, а затем крикнул: – Госпожа Элея, у вас посетители!

Через минуту со второго этажа спустилась невысокая симпатичная девушка в длинном зелёном одеянии лекаря.

Сердце Кая пропустило удар. И, несмотря на Холод Пустоты в душе, он всё же сумел ощутить лёгкую грусть и тоску. Ведь вышедшая к ним полуэльфийка невероятно походила на Улию. Его сестру.

Те же густые каштановые волосы, собранные в тугой хвост. Такие же черты лица, и даже родинка на правой щеке. Похожая фигура и рост… Совпадений было немало.

Единственное, что кроме расы сильно отличало Элею от сестры Кая – уровень развития: конечная стадия ступени Заклинателя, – а также простая белая повязка на глазах.

Девушка была слепа.

В этом мире можно вернуть утраченную конечность, но исцелить глаза практически невозможно.

Однако благодаря энергетическому зрению Кай мог увидеть гораздо больше…

«Её астральное тело повреждено», – заметил он.

– Ион, – в знак приветствия кивнула подошедшая девушка, зрение которой заменяла аура, и повернулась к Каю. – От вас так и разит жизнью, – улыбнулась она. – И вы не похожи на того, кому требуется моя помощь.

– Верно. Помощь нужна не мне, а моему… – Кай на мгновенье заколебался, но всё же сказал это слово, – другу. Он в пространственном кармане.

– Понимаю. Тогда пойдёмте. Мне нужно осмотреть его.

Кай последовал за девушкой, от которой пахло солнцем так же, как и от его сестры.

– Кладите его на кровать, – сказала Элея, как только они вошли в комнату.

Кивнув, Кай телепортировал Шакса из Пространства Ночи, после чего лекарь приступила к осмотру. Спустя несколько минут она заговорила:

– У него множество недолеченных внутренних повреждений, включая сотрясение мозга. Серьёзных травм нет, но если им сейчас же не заняться, то он неизбежно станет инвалидом. Для меня вылечить его не составит труда, но понадобится где-то десять дней на полное исцеление. И ещё около двух недель на дальнейшее восстановление. Увы, мельчайшие повреждения способно исцелить только само тело. К счастью, у Заклинателя с этим проблем не возникнет, – улыбнулась девушка. – Лечение будет стоить восемь монет. Оплата сразу. Если желаете, можем заключить духовный контракт. Но за него придётся отдать семьдесят Лазурных Кристаллов.

– Здесь используют Лазурные Кристаллы?

– Да, но только для обычных, бытовых вещей. Основная валюта здесь всё же Облачные Монеты, – объяснила Элея. – Я так понимаю, и вы, и он, – девушка кивнула на Шакса, – новички? И вы его проводник?

– Верно.

– В таком случае поднимите левую руку, указав тыльной стороной ладони на вашего друга. После этого скажите: «Разрешаю лечение Элее». Дальше Обитель всё сама поймёт. Всё же он хоть и не официальный, но всё ещё ученик, а значит, без разрешения, в данном случае вашего, использовать на нём энергию и законы запрещено, – пояснила девушка.

Кай сделал, о чем его попросили, а затем передал целительнице нужную сумму.

– Контракт не нужен. Я вам доверяю, – добавил он.

– Благодарю, – мило улыбнулась Элея. – Тогда я начну приготовления к лечению уже сейчас. Вам же, как проводнику пациента, я разрешаю на это время остаться у нас. Дилан, покажи гостю свободную комнату.

Таким образом, Кай обеспечил Шаксу лечение. И теперь, когда он сбросил эту ношу, пришла пора приступать к личным делам. Парень собирался продолжить развитие. Но, прежде чем начинать прорыв, ему требуются ресурсы. Вот только их следовало не только найти, но и правильно подготовить.

К счастью, у Кая был тот, кто отлично разбирался в этом деле и мог его научить.

Пришла пора встать на Путь алхимии.


Глава 9. Урок алхимии.


Находясь на шестидесятом этаже огромной башни, Кай смотрел в окно, наблюдая за тысячами жителей подземного города.

– Можем начинать, – раздался голос позади.

Кай обернулся, увидев красноволосого старика в дорогой белоснежной мантии, что стоял возле огромного стола, на котором разложили множество ресурсов, свитков, колб и артефактов. С другой стороны, прямо напротив Рун’Тана, за партами сидели тридцать юношей и девушек, что лишь недавно ступили на путь развития. Все они не обращали абсолютно никакого внимания на присутствующего здесь Кая, словно того и вовсе не существовало.

Но на самом деле это именно они были ненастоящими. Ибо всё вокруг являлось лишь частью воспоминаний Рун’Тана, которые он спроецировал на свой мир души.

Обычно Кай видел старика внутри собственного духовного мира, где последний и был заперт, но это не отменяло того факта, что у Рун’Тана также имелся свой мир души, в который он и пригласил сознание Кая. А требовалось это для того, чтобы провести максимально реалистичный урок, основанный на знаниях и памяти старика.

– Можешь сесть вон там, – добавил он, кивнув на появившуюся из ниоткуда парту.

Кай не стал спорить и занял указанное место.

– Итак, начнём с основ, – Рун’Тан наконец начал свой урок. – Что ты знаешь об алхимии?

– Что это определённый набор различных видов энергии, которые содержатся в основном в духовных растениях, – пожал Кай плечами.

– Близко, но не совсем. По сути, алхимия – это то же самое, что и создание техник. Вот только таких техник, которые требуют десятков различных видов энергий и законов, а также многих часов или даже дней. И, как ты должен понимать…

– Такую технику в одиночку не создать никому, – кивнув, закончил фразу Кай.

– Правильно. Ведь ни ты, ни я, ни кто бы то ни было другой не сможет познать так много Путей. И даже самые могущественные Истинные Мастера редко когда владеют больше чем десятком элементов. Вот поэтому нам и нужна алхимия, чтобы заключить нужную технику внутрь препарата, который затем можно съесть и поглотить. А, как понимаешь, духовные травы и фрукты, а также некоторые другие ингредиенты, например, части тел монстров или ядра Духов, являются отличными хранителями энергий различных стихий.

– Кстати, а почему несколько мастеров, которые владеют нужными элементами, не могут просто объединиться, чтобы создать желаемый препарат?

– Хороший вопрос. На самом деле могут. И, теоретически, у них даже может что-то получиться. Вот только шанс мизерный. Ведь вспомни, чем отличается твоя энергия Меча от той, которую можно найти в сорванном духовном растении?

– Моя энергия принадлежит мне. А та, которая в растении, имеет нейтральную частоту, – не долго думая ответил парень.

– Верно. Вот почему использовать такие ингредиенты легко и эффективно, в отличие от энергии мастеров. Ведь последним понадобится объединить свои силы друг с другом, а затем в одно и то же мгновение отбросить контроль над своей силой, чтобы она стала нейтральной. А после этого ведущему мастеру придётся сделать так, чтобы вся конструкция не распалась. Для всего этого нужна невероятная синхронизация, а уровень контроля над энергией у каждого участвующего должен быть на высоте. Но, кроме этого, есть ещё более простая причина: без подходящего хранилища энергия и законы любой стихии низкой или даже средней плотности начнут очень быстро рассеиваться. А для создания искусственного хранилища понадобится немало сил и ресурсов. Теперь понимаешь, что подобный метод не только крайне сложный, но и неоправданно дорогой?

– Да, – кивнул Кай.

– Хорошо. Тогда теперь давай перейдём к самому главному – тому, что нужно именно тебе. В общем, для совершения идеального прорыва на ступень Заклинателя ты должен создать Звёздный Настой Безграничного Разрушения и Воссоздания.

– А не слишком ли длинное у него название?

– Хех, – издал смешок Рун’Тан. – Есть такое. Очень многие мастера любят давать своим творениям длинные и пафосные имена. Не только алхимики.

– Ясно. И как мне его сделать?

– Для начала тебе нужна практика. Ты должен научиться создавать другие виды алхимии, ведь это один из сложнейших и наиболее сильных препаратов, известных в божественной империи Бельтейз, – ответил старик. – Чтобы отточить своё мастерство алхимии, мне понадобились сотни лет, прежде чем я сумел правильно создать этот настой. И хотя у тебя нет такого количества времени, ты всё равно сможешь сделать это. Ведь у тебя есть то, что даёт тебе огромное преимущество перед обычными алхимиками. Ты понимаешь, о чём я? – хитро улыбаясь, спросил он.

В ответе Кай не сомневался, а поэтому сразу сказал:

– Энергетическое зрение, идеальный контроль над энергией и абсолютная память.

– Именно! Эти три вещи… ну и моя помощь позволят тебе в разы сократить те сроки в сотни лет обучения, которые когда-то понадобились мне! – воскликнул Рун’Тан. – А теперь давай начнём с основ.

После этого Кай узнал, что существует пять видов алхимии: целительная, боевая (временно повышавшая всю силу воина или конкретный параметр), запретная (тёмная алхимия), смертельная (яды) и вспомогательная.

Вспомогательные препараты, в свою очередь, делились ещё на три типа: препараты тела, препараты законов и препараты прорыва. Первые требовались для закалки тела и разума, восстановления выносливости и энергии, а также для увеличения физических параметров навсегда. Например, Эликсир Возрождения Плоти, который Каю передал Лекс перед его боем с Энни, частично относился к целительной алхимии, а частично к препаратам тела вспомогательной алхимии.

Препараты законов использовались для временного увеличения эффекта от созерцания определённых законов. То есть поглотив нужную пилюлю и затем начав медитацию над конкретным элементом, воин сможет добиться большего результата, чем без неё. Такие препараты являются самыми дешёвыми среди всей вспомогательной алхимии, поскольку их можно сделать даже из худших ингредиентов или вообще из того, что осталось после создания другого препарата. Впрочем, конечно же, существовали и такие рецепты, стоимость приготовления которых могла превышать любые разумные пределы.

Как и другие, препараты законов также имели свои ограничения по использованию.

Последними были препараты прорыва. К ним, собственно, и относился Звёздный Настой Безграничного Разрушения и Воссоздания. Эта алхимия создавалась как раз для упрощения прорывов, связанных с душой. Например, если бы у Кая не было непонятной защиты души, позволяющей ему игнорировать подготовку к переходу на новую ступень или стадию, то ему бы пришлось использовать специальные препараты, способствующие скорейшему восстановлению души. В общем, так он и делал, когда учился в Клане Семи Клинков и не знал, что его душа и так не повреждается после прорыва и можно не восстанавливаться.

Ну а что касается Звёздного Настоя Безграничного Разрушения и Воссоздания, а также его аналогов, то такие препараты требовались конкретно в момент прорыва. Во-первых, они сами начинали процесс прорыва, экономя силы воина для первого толчка. Во-вторых, такая алхимия увеличивала эффективность используемой энергии. В-третьих, она значительно уменьшала нагрузку на воина во время перехода на новую ступень. И в-четвёртых, что главное, препараты прорыва укрепляли такие духовные части воина, как Источник и Меридианы, а в дальнейшем астральное тело, что позволяло произвести максимально качественный прорыв.

Кроме этого, у алхимии прорыва имелось ещё множество других, более мелких, эффектов, таких, как временное увеличение восприятия и концентрации воина. Ведь всем известно, что во время прорыва душа оголяется. Таким образом, она становится уязвимой, из-за чего провал может закончиться смертью. Однако взамен на тот же промежуток времени повышается эффективность изучения новых техник и познания законов. И вот эту особенность можно усилить препаратами прорыва.

Затем Рун’Тан рассказал Каю о видах препаратов. Ведь кроме ранга, отображающего мощь законов внутри, они делились ещё по типу структуры, тем самым показывая качество приготовления. Самыми простыми препаратами были пилюли. Дальше шли зелья, которые имели более мягкое воздействие. Энергия, которая после приема пилюль обычно начинала бушевать в теле воина, пытаясь вырваться, в зельях, наоборот, текла спокойной рекой. Поэтому поглотить зелье было гораздо проще, но и стоило оно дороже.

Выше зелий рассматривались эликсиры, которые не просто разливались энергией по телу воина, а буквально самостоятельно впитывались в него.

Ну а самым эффективным видом препаратов являлись настои. По факту – те же самые эликсиры, отличающиеся лишь тем, что готовились для конкретного воина. И для этого эликсиру как раз требовалось настояться, пройдя определённую обработку. После таких манипуляций препарат самостоятельно буквально сливался с телом покупателя, действуя даже без его контроля. Выпивая настой, воин даже мог подумать, словно эта сила изначально и являлась его частью, но только сейчас вернулась.

Однако для тех, кому он не принадлежал, настой всегда оборачивался смертельным ядом. Из-за этого их кража становилась практически бессмысленной.

– Хм… – задумался Кай. – А чем же тогда отличается Звёздный Настой от обычного?

– Такую приставку сделали древние мастера империи Бельтейз, когда изобрели особый способ настаивания эликсиров.

– Понятно, – кивнул парень, поглядывая на иллюзорных учеников, которые так и продолжали сидеть за партами, совсем не обращая внимания на проходящий рядом урок алхимии. Они слушали что-то другое – что-то, что было давным-давно… – Ты в прошлом обучал этих детей? – внезапно спросил Кай, отвлёкшись от темы.

Рун’Тан вдруг замер – пожалуй, впервые за весь разговор обратив внимание на остальных "учеников". В его глазах на миг промелькнула печаль.

– Да, ты прав… Это было некой отдушиной для меня между теми тщетными попытками, когда я на многие месяцы уходил к Лазурному Кубу, пытаясь разгадать его секреты. Все эти дети родились уже в городе, построенном теми, кто согласился отправиться сюда со мной, чтобы изучить божественный артефакт. В итоге это затянулось на века, и новым поколениям приходилось расти не в величественном мире-столице, а в забытом всеми периферийном мире, где энергии было всего ничего. Так что дать им свои знания – это меньшее, что я мог сделать… Ладно. Вернёмся к алхимии. Пора бы наконец показать тебе, как же происходит процесс приготовления.

Рун’Тан провёл рукой над столом, и на нём, словно миражи, появились различные ресурсы.

– Итак, первым этапом, конечно же, является сбор ресурсов. И чем выше их качество, тем лучше получится препарат. Затем собранные ингредиенты нужно очистить от примесей. Таким образом мы добудем эссенции каждого ресурса, в которых будет сосредоточена вся их энергия и законы. Именно на данном этапе определяется, насколько качественным станет препарат в плане эффективности.

Старик сложил все ресурсы в специальный прозрачный котёл, стенки которого обладали изолирующими энергию свойствами, а затем накрыл его такой же прозрачной крышкой, имеющей свойства проводника. Приложил к ней обе ладони.

– А наилучший способ удалить все примести – уничтожить их! И для этого алхимики обычно используют огонь. – Прозрачная крышка котла вмиг покраснела, после чего внутрь хлынуло пламя. Вот только вместо того, чтобы сжечь ингредиенты, огонь стал аккуратно их обволакивать. – Именно этот элемент обладает наивысшим соотношением простоты изучения и эффективности разрушения. Поэтому практически все алхимики изучают Путь Огня с самого начала развития.

– Я думал, ты выбрал только Путь Души, Путь Тела и Путь Пространства… – прокомментировал Кай. – Но про Огонь ты ничего не говорил.

– Хм… – пожал плечами Рун’Тан и усмехнулся. – А ты и не спрашивал.

– Ты прав, – кивнул Кай. – Ладно… Лучше объясни, каким образом твой огонь уничтожает лишь примеси, и что делать мне, если я не владею этим элементом?

– По сути, то, в чем нет энергии или законов, и есть примесь. Поэтому важно обладать высоким уровнем контроля энергии и чутьём, чтобы прямо во время процесса определять, где полезный материал, а где нет. Хотя всё равно придётся очень много тренироваться, чтобы набраться опыта… Кстати, провести очистку можно только один раз, так как при повторе нужный ресурс с очень высокой вероятностью попросту распадётся, – добавил старик. – Таким образом, чтобы начать заниматься алхимией, обычно требуется огромная сумма денег, но в твоём случае беспокоиться об этом не стоит, так как идеальный контроль над энергией и энергетическое зрение могут позволить тебе буквально увидеть, где находятся примеси. Для этого нужно лишь хорошенько сконцентрироваться, – объяснил он. – Ну а что касается того, как проводить очищение тебе, то, я думаю, можно использовать концепцию Инь.

– Инь? – наклонил Кай голову, а затем из его поднятой ладони начала изливаться тьма. Слегка сконцентрировавшись, он смог придать ей форму огня.

Чёрное пламя затанцевало перед лицом парня.

– Да. Вероятно, это даже лучше, чем Огонь. Ведь именно этот элемент обладает наибольшим разрушительным потенциалом среди всех известных мне. Думаю, с ним ты легко справишься даже с самыми стойкими примесями. Но, если бы у тебя его не было, то на крайний случай подошла бы сила Пути Меча. Хотя лучше бы было просто найти другого алхимика, который занялся бы очисткой.

Кай на секунду задумался, а затем резко сжал ладонь. Чёрное пламя вмиг погасло.

– Старик, у меня появилась идея, – поднял он глаза на Рун’Тана.

– Слушаю.

– А что, если пропитать все ресурсы Холодом Пустоты и во время очистки использовать его как некую преграду для Инь, чтобы случайно не повредить саму эссенцию?

Задумавшись, Рун’Тан посмотрел в потолок, а потом на его лице начала появляться широкая улыбка.

– В обычной ситуации я бы сказал, что это уже повредит ресурсам. Но, учитывая твой идеальный контроль, я понимаю, что, пожалуй, ты единственный, кто сможет аккуратно извлечь эту защиту из ингредиента и не задеть его внутреннюю структуру после очистки… Демоны тебя подери! – радостно оскалился старик. – Обычно очистка всё же вредит немного эссенции, но если ты сумеешь осуществить свой план, то сможешь добиться того, на что у меня ушли века. Ты проведёшь идеальную очистку! А в таком случае твой настой будет иметь наивысшее качество!

В ответ на это Кай попытался слегка улыбнуться, обдумывая новую идею.

«Две концепции… Если бы у меня не было Холода Пустоты, то другим элементом полностью заблокировать Инь не вышло бы. Как удачно. Но вот интересно, а можно ли как-то применить ещё и Ян? Я пока ещё плохо разобрался в этой концепции, нужно будет обязательно поэкспериментировать», – кивнул парень.

– Что ж, пойдём дальше, – продолжил урок Рун’Тан. – После очистки ингредиентов и получения всех эссенций следует сложить их в Алхимический Куб, – указал он на приготовленный на столе артефакт размером с голову взрослого человека. – Этот артефакт способен проводить очень тонкие пространственные манипуляции, благодаря которым алхимики превращают эссенции в нити, которые затем собирают согласно желаемой схеме. А их, в свою очередь, существуют сотни тысяч. Собственно, это и есть та схожесть с техниками, о которой я говорил ранее.

Полученные в прозрачном котле сверкающие эссенции Рун’Тан аккуратно сложил в Алхимический Куб. Закрыв его, старик приложил ладони к специальным углублениям на боковых стенках артефакта, а затем, прикрыв глаза, сконцентрировался.

Предмет засверкал, испуская нежное жёлтое сияние из нескольких узоров на поверхности. Через минуту всё закончилось.

– Чтобы не ждать, я ускорил процесс формирования плетения в своём духовном мире, но в реальности этот этап может занять от нескольких часов до пары дней, – пояснил Рун’Тан. – Так что важно запастись зельями выносливости и Лазурными Кристаллами заранее. Благо Алхимические Кубы Королевского ранга позволяют на пару минут отвлечься от процесса, и при этом схема внутри не распадётся… Что ж, а теперь финальный штрих – нужно аккуратно свернуть всё это плетение из нитей в шар, после чего по максимуму пропитать его своей энергией, чтобы закрепить схему и не дать ей впустую активироваться прямо сейчас.

На этот раз узоры на Алхимическом Кубе вспыхнули ещё ярче, после чего в специальной выемке на верхней грани появился маленький сияющий шарик. Когда свечение пропало, Кай наконец смог увидеть зелёную пилюлю.


[Пилюля Малого Спасения]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: исцеляет малые повреждения.

Особенность: временно подавляет боль.

Особенность: тот, кто съел пилюлю, очнётся, если его состояние позволяет это.


– Вот у нас и вышла обычная целебная пилюля. У неё пиковое качество Золотого ранга, что отображает качество законов и плотность энергии внутри ингредиентов. Но, кроме этого, в любой нормальной торговой лавке, прежде чем дать пилюле цену, учтут ещё один показатель: качество очистки эссенций. Это, конечно, если не считать сам рецепт. Пилюли-то разные бывают. Так или иначе, проверяют качество очистки при помощи специального артефакта, – Рун’Тан поднял ладонь, на которой лежало широкое коричневое кольцо. Положив его на стол вместе с пилюлей, которая оказалась в центре, старик дождался, когда предмет засветится жёлтым, после чего кивнул. – Есть шесть уровней очистки. Идеальная – белый цвет кольца. Высокая – синий. Средняя – зелёный, Низкая – жёлтый. Плохая – красный. И есть ужасная очистка, которая отмечается чёрным цветом. Сейчас я специально сделал очистку похуже, чтобы продемонстрировать стандартный цвет. Ведь практически вся алхимия, которую ты использовал до нынешнего момента, имела низкое качество очистки ингредиентов. Реже они попадались среднего качества. Из-за этого в телах среднестатистических воинов со временем скапливается всё больше тех самых примесей, которые также влияют на фундамент. К счастью, твоя линия крови прекрасно отфильтровывает всё лишнее, так что можешь не волноваться.

После этого Рун’Тан объяснил, что препараты с ужасной очисткой буквально вредят телу (если это не яд, конечно, который в таком случае вообще не сработает). Ну а если у пилюли плохое качество очистки, то она не даст практически никакого эффекта. Только начиная с низкого качества получится хоть какой-то эффект. И, соответственно, чем ближе качество к идеальному, тем сильнее будет препарат. А значит, и дороже.

– Ты создал пилюлю. А что насчёт зелий, эликсиров и настоев? – поинтересовался Кай.

Кивнув, Рун’Тан перевернул Алхимический Куб. Сверху теперь оказалась та грань, на которой обнаружилась ещё одна выемка, но отличающаяся от первой. Старик взял со стола стандартную колбу и горлышком вставил её в отверстие.

– В общем, всё просто. Для пилюль ничего, кроме самих ингредиентов, не нужно. Но если хочешь сделать зелье или эликсир, то понадобится ещё специальная субстанция, внутри которой и сохранится созданное алхимиком плетение. А называется эта субстанция Небесной Водой, так как делается из тех же Лазурных Кристаллов или их аналогов. То есть, по факту, это жидкий вариант концентрированной энергии.

В руке Рун’Тана появился кристалл. Старик сжал кулак, и в заранее подставленную ёмкость потекла Небесная Вода.

– Этот кристалл я превратил в жидкость при помощи Закона Плавления Пути Огня. У меня она получилась минимально вязкой, что говорит о высочайшем качестве. Всё же мало кому захочется пить что-то вроде клея, особенно если это происходит во время боя, когда каждый миг на счету. И да, Кай, – вздохнул старик. – Инь не позволит тебе сделать этого, а попросту уничтожит кристалл, высвободив всю его энергию в воздух. Так что Небесную Воду тебе придётся покупать.

– Понятно, – спокойно приняв это, парень кивнул. – А может, проще найти пользователя элемента Огня и попросить его сделать то же, что и ты? – вспомнил он об Ионе.

– Не выйдет, – Рун’Тан помотал головой. – Я использовал не просто конкретный закон, а целую технику, основанную на нём. И это довольно сложная техника, которая даётся далеко не всем алхимикам. Собственно, поэтому Небесная Вода всегда дорого стоит, несмотря на то что время от времени кристаллы сильно падают в цене.

– Хорошо. В таком случае, последний вопрос: как делается обычный настой и Звёздный Настой?

– Для обычного ты должен пропитать Небесную Воду своей кровью, а затем влить туда полный запас энергии. Лучше несколько раз. После этого жидкость помещается в специальное хранилище, где и настаивается. В итоге получится заготовка под будущий настой, – сказал Рун’Тан. – Ну а что касается Звёздных Настоев, то они делаются не из обычной Небесной Воды, а из той, которая сильно пропитана энергией и законами нужного элемента. Для Звёздного Настоя Безграничного Разрушения и Воссоздания тебе нужна энергия души. А это как минимум два духовных фрукта с этим атрибутом, которые должны быть не хуже среднего качества Королевского ранга. Один пойдёт на усиление Небесной Воды, а второй станет эссенцией.

– Погоди. Но если я не могу сделать Небесную Воду без элемента Огня, то кто мне сделает заготовку для Звёздного Настоя? Или там всё просто?

– Нет. Для этого тоже используется отдельная техника, отличающаяся огромной сложностью. Она была гордостью мастеров алхимии империи Бельтейз! И в этом мире ты не отыщешь тех, кто сможет её выполнить. Вот почему, если ты сам не найдёшь альтернативу элементу Огня, то придётся мне временно использовать твоё тело для приготовления заготовки для настоя. Но это значит, что понадобится ещё один фрукт с энергией души, теперь уже для меня.

– Ясно.

Как и прежде, Кай оставался непоколебимо спокойным.

– Ладно. Основы я тебе дал. И в том, что ты их прекрасно запомнил, я не сомневаюсь, – усмехнулся Рун’Тан. – Ну а теперь можем перейти к конкретным примерам.

Старик зашагал вперёд, пройдя сквозь стол, словно тот перестал быть материальным. Краски мира души в тот же миг завертелись, и в конце концов Кай и Рун’Тан очутились в новом месте.

Слева и справа от парня стояли два трёхметровых стеллажа, которые уходили куда-то в бесконечность необъятного помещения. На каждой полке слева лежали сотни свитков, а справа – всего один.

– Это всё рецепты, которые я могу сейчас чётко вспомнить и сформировать здесь в виде свитков памяти, – Рун’Тан указал на левый стеллаж. – Здесь четыре полки, которые отвечают за виды алхимии: целительную, боевую, смертельную и вспомогательную. Что касается запретной алхимии, то я с ней не знаком. Да и не стал бы я тебе её давать… Советую начать с целебной алхимии и постепенно переходить к вспомогательной. Смертельную можешь пропустить, но хотя бы несколько рецептов выучи. Это поможет для составления общей картины алхимических принципов.

– А что на этом стеллаже? – указал Кай на один-единственный свиток справа.

– Не догадываешься?

– Рецепт Звёздного Настоя Безграничного Разрушения и Воссоздания? – едва выговорил Кай.

– Верно, – улыбнулся Рун’Тан. – Что ж, можешь приступать к изучению свитков. А я пока вернусь в твой духовный мир и попытаюсь сконцентрироваться, чтобы проверить, всю ли информацию я в них вложил. Так или иначе, сильно спешить нам некуда. Твой друг придёт в себя как минимум через пять дней. Я же замедлю здесь течение времени, и у тебя будет три месяца. Так что когда посчитаешь себя готовым, то сообщишь. Тогда мы и вернёмся в реальность, где ты приступишь к практике.


Глава 10. Лавка алхимика.


– Уф… – пытаясь приподняться, парень ощутил разлившуюся по телу боль, отчего скривился и слегка застонал. – Где я? – осматривая незнакомую комнату, спросил он.

Послышались шаги. Кто-то спускался сюда. Парень уставился на дверь в ожидании. Как он и предполагал, этот некто направлялся именно к нему.

Внутрь вошла милая Заклинательница, наполовину эльф, с повязкой на глазах.

– Что может быть лучше, чем увидеть такую красавицу сразу после пробуждения? – улыбнулся парень. – Могу ли я узнать, кто вы?

– Меня зовут Элея, и я та, кто занимается вашим лечением, – улыбнулась в ответ девушка. – И сейчас я советую вам не двигаться. Ваше тело ещё не восстановилось как следует.

– А я Шакс. Друзья зовут меня Великолепным, – проигнорировав совет целительницы, представился парень. – Очень рад знакомству. Кстати, а где я?

– У меня дома. Нулевой уровень, – коротко сказала Элея, приблизившись к столику с различными медицинскими препаратами и приспособлениями.

– Нулевой уровень?

Девушка недоумевающе взглянула на Шакса, а затем, осознав свою ошибку, добавила:

– Мы в Обители.

Парень на мгновение удивился, но тут же расплылся в улыбке.

– Теперь понятно. Значит, остальные всё же справились… – резко кивнул он, и шея отозвалась сильной болью.

Шакс сжал кулаки и сцепил зубы, прежде чем сумел подавить боль с помощью закалённого разума.

– Я же говорила, – откровенно улыбалась Элея. – Не все ваши кости ещё целы. Поэтому прилягте обратно. Иначе вашему другу придётся заплатить ещё и за дополнительное лечение.

На этот раз Шакс противиться не стал и аккуратно лёг на мягкую кровать.

Кивнув, приготовившая укрепляющий отвар девушка села на стул рядом.

– Выпейте, – протянула она чашу. – Это нужно, чтобы моя лечебная техника лучше работала.

Шакс отлично умел определять ложь, так что в правдивости слов Элеи не сомневался. Он взял лекарство и спокойно выпил.

– Ну и мерзость, – покривился парень, проглотив отвратительную на вкус жидкость.

– А теперь не двигайтесь и не мешайте моей энергии, – серьёзно произнесла целительница, приложив ладонь ко лбу Шакса. – Это уже четвёртая процедура. По моим подсчётам, нужно ещё как минимум шесть повторов. Но, увы, использовать Технику Точечного Восстановления я могу лишь раз в день. Так что лежать вам здесь ещё почти неделю.

Ладонь девушки засветилась зелёным. Шакс ощутил, как сила ринулась в его тело. Он мог бы легко пресечь это воздействие при помощи внутренней энергии, но не стал этого делать, поскольку понял, что его действительно исцеляют. Понемногу, но очень тщательно. Судя по всему, Элея использовала Путь Жизни.

– Мой друг… – внезапно произнёс Шакс. – Кто это был? И где он?

– Вас сюда принёс человек по имени Кай. Сейчас он находится в глубокой медитации в одной из комнат для гостей. Я не ожидала, что вы так рано очнётесь, поэтому сказала ему, что это произойдёт только завтра.

– Понятно, – улыбнулся Шакс. – Ну да… так-то я крепкий парень.


***

Прошло два дня с того момента, как Кай закончил изучать свитки различных алхимических рецептов. Всего их оказалось около восьми тысяч, но благодаря идеальной памяти и Предельной Концентрации он сумел изучить и запомнить их все, потратив на это всего три месяца. В реальности же и вовсе прошло только пять дней.

После пробуждения Кай сразу встретился с очнувшимся Шаксом и рассказал ему обо всех минувших событиях. О таинственном измерении, наполненном жизнью. О завершении третьего этапа и полёте в Обитель. Ну и, конечно же, о стычке с фракциями, которые вынудили большинство новичков спуститься на нулевой уровень.

Следом Кай сообщил Шаксу, что Хранитель подарил ему год, чтобы подтвердить своё желание стать официальным учеником Обители, для чего парню придётся подняться на первый этаж и дать клятву на Камне Законов. Также Кай решил не скрывать, что Шаксу тоже позволили вступить в одну из фракций, и поэтому он может воспользоваться этой возможностью, когда закончит лечение.

Однако, выслушав историю Кая, лучник решил первым делом узнать о его дальнейших действиях. Ведь Шакса тоже не прельщала идея становиться чьим-то слугой. Особенно после того, как они наконец вырвались из оков рабства.

В итоге Кай рассказал, что с самого начала подозревал, что кроме нулёвок и фракций есть ещё и третья сила, о которой обычно принято молчать. И когда он встретился с Ионом, то наконец подтвердил свои домыслы, узнав о существовании Независимых. Так называли тех учеников Обители, которые оказались достаточно сильными, чтобы иметь возможность противостоять фракциям. Своими силами эти воины смогли получить возможность пройти Испытание Первого Стража, тем самым попав в Список Десяти Тысяч. А вступив в рейтинг, они могли больше не бояться "принудительных дуэлей", поскольку они действовали только для нулёвок.

Собственно, большинство нынешних членов Облачной Десятки, включая Первого, некогда и сами были Независимыми.

Таким образом, получалось, что у Кая с Шаксом имелся шанс подняться выше, не вступая ни в какую из фракций. Но для этого обоим парням требовалось стать сильнее. А чтобы добиться большей силы, требовались деньги. Много денег. Вот поэтому Кай и направлялся сейчас на окраину города. Его целью был бар с милым названием "Зубы на полу".

И чем ближе Кай подходил к месту встречи, тем сильнее становились заметны отличия этой части нулевого уровня. Повсюду лежала грязь. Валялся мусор. Виднелись лужицы крови. Здания вокруг тоже не отличались красотой, а больше походили на дешёвые и разваливающиеся прямо на глазах халупы.

Но сильнее всего, конечно же, выделялись местные жители, большинство из которых принадлежали к расам дорганов, великанов и гномов. Блуждая по грязным улочкам, эти воины больше напоминали пьянчуг и оборванцев, чем гордых учеников Обители.

У Кая моментально сложилось впечатление, что он попал в самую глубокую дыру Облачной Обители, где проживали отбросы (даже по меркам нулевого этажа), которые оставались здесь лишь из-за призрачной надежды возвыситься…

Толчок в плечо абсолютно никак не задел Кая. Однако столкнувшийся с ним зверочеловек, который до этого шёл с опущенной головой и покачивался из стороны в сторону, чуть не упал в лужу из помоев.

– Ах ты ублюдок!.. – язык доргана заплетался, однако он всё же сумел с первого раза произнести оскорбление. – Ты че, не видел меня?! Какого хрена ты меня толкнул, а?! – схватил он Кая за плечо, заставив того обернуться. – Ты хоть знаешь, кто я такой?!

На самом деле Кай видел, что к нему шёл пьяный начальный Заклинатель. Но не собирался отходить в сторону. А так как дорган и вовсе не видел, куда шёл, то столкновение оказалось неизбежно.

Однако тратить здесь время Кай не собирался, поэтому, как только грязная рука незнакомца схватила его за плечо, он сразу же активировал Поле Превосходства, вбив наглеца в землю.

Опешивший от навалившейся тяжести зверочеловек всё-таки упал в помои, а затем растерянно уставился на незнакомца. И в тот же миг увидел два фиолетовых глаза, излучающих бесконечный холод. На доргана моментально обрушилась ужасающая по силе аура, вызвавшая у него глубинный животный ужас. Заклинатель задрожал.

Проваливай! – раздался леденящий душу голос Кая, с презрением смотревшего на опустившегося так низко Истинного Мастера.

Зверочеловек тут же ощутил, что на него больше ничего не давит, и поэтому моментально вскочил. Не смея больше смотреть Каю в глаза, он бросился в ближайший переулок, стараясь убежать как можно дальше.

Кай продолжил путь.

Вскоре стали слышны многочисленные голоса. Как оказалось, тот самый бар.

Увидев на входе двух великанов начальной стадии и крупного доргана срединной стадии Заклинателя, Кай ничуть не замедлил шаг. С другой стороны, троица охранников удостоила смертного-человека лишь надменными взглядами, которые, впрочем, никак не задели парня.

Войдя внутрь, Кай огляделся. Бар оказался огромным и ничем не примечательным шумным местом. Вдали протянулась длинная стойка, а весь зал был заставлен однотипными стульями и столами. Практически все места оказались заняты.

Быстро отыскав нужный столик, Кай направился вперёд, аккуратно лавируя средь пьяных и буйных воинов. В какой-то момент он замер, ощутив что-то под ступнёй. Убрав ногу, парень увидел несколько окровавленных зубов, после чего спокойно продолжил путь.

– Привет! Давно не виделись, – выкрикнул удивлённый и слегка пьяный Ион, заметив приближающегося Кая. – Какими судьбами?

– Тебя искал, – ответил мечник, сев за стол.

– А как ты уз… Хотя понятно. Дилан сказал, так ведь?

Кай кивнул.

– Будете что-нибудь заказывать? – словно из ниоткуда появилась официантка-гном.

– Нет, – коротко ответил Кай.

– А мне ещё одну фирменного эля, – сильф подвинул к краю стола пустую кружку, от которой разило убойным пойлом. Кай сразу понял, что это что-то из области смертельной алхимии. Ведь только такой алкоголь мог подействовать на Истинных Мастеров.

– Как скажешь, Ион. Но ты же знаешь правила бара: деньги вперёд, – жутко улыбнулась Заклинательница, которая и без этого выглядела довольно непривлекательно.

Парень ничего не ответил, а лишь положил на стол два Лазурных Кристалла, призванных из Кольца.

Официантка ушла.

– Зачем тебе выпивка? – не мог не поинтересоваться Кай.

– Чтобы не выгнали, – хмыкнул красноволосый сильф. – Или думаешь, мне дадут так просто тут сидеть часами и ничего не заказывать?

– И зачем же здесь сидеть?

– Зарабатываю я так. Собираю новости, слушаю сплетни, общаюсь с интересными личностями. Так я получаю свой товар – информацию, которую затем продаю. Ты ведь должен помнить, что я коплю, – Ион резко перешёл на шепот, – на вступление во фракции.

Кай изогнул бровь в немом вопросе.

– Да не любят их здесь, – прошептал сильф. – И если узнают про мои планы, то и покалечить могут… Ты, наверное, думаешь, что это за место такое гнилое и откуда оно взялось вообще в Обители? – перестав шептать, иронично усмехнулся он. – А на деле всё просто. Оглянись вокруг. Ты, наверное, сейчас видишь какое-то быдло, которое каким-то чудесным образом попало в это великое место? Но на самом деле каждый здесь когда-то считался гением. Они росли, с самого детства выделяясь высоким талантом. Различные секты сами их находили и принимали в свои ряды без каких-либо экзаменов. На каждого выделялись лучшие ресурсы, учителя, техники… С каждым годом их сила росла, даруя ощущение вседозволенности. Ведь где та столица? Где те великие семьи и кланы? Правда ли, что так сильны их дети? Или же это глупая ложь? Ведь сила здесь, рядом. И каждый из них непобедим. Достойных противников нет, уровни и стадии растут на глазах, а все вокруг величают тебя гением. Невероятным талантом боевых искусств. И вот ты получаешь заветную метку. Тебя приглашают на Испытание. С трудом, но ты проходишь его, с улыбкой глядя на жалких слабаков, которые вылетели. Неудачники. И ты отправляешься в святая святых – Облачную Обитель. Предвкушаешь, как взберёшься на её вершину. Как заполучишь редкие ресурсы, невероятные техники, власть… Мечтаешь, как начнёшь одолевать одного противника за другим. Как твоё имя станет известно всем. Понимаешь, что иногда будет сложно, но ты же гений и в конце концов справишься. Преодолеешь все слабости и доберёшься до новой вершины. А затем…

Наконец получив кружку эля, Ион сделал затяжной глоток.

– А затем тебя моментально вбивают в грязь, будто ничтожного червя. И ты понимаешь, что ты даже не противник тем, кто вроде бы находится на одном с тобой уровне. Понимаешь, что всё, чем тебя кормили с детства о гениальности – ложь. Твой мир, формировавшийся годами, рушится на глазах. Ты никто. Ты гений лишь для слабаков. И когда ты смотрел на тех неудачников, выбывших из Испытания, то должен был понять, что на самом деле ты такой же. В конечном счёте ты попадаешь сюда. Над тобой смеются. Называют мусором. Нулём… Но ты ещё видишь свет впереди. Шанс подняться есть. Ты клянёшься, что обязательно станешь сильнее и отомстишь. Как в легендах…

Сильф из пламенного рода вновь прервался на выпивку. Медленно поставив кружку на стол, он печально усмехнулся.

– И так проходит время… Первые месяцы ты из кожи вон лезешь, чтобы заработать побольше монет и чаще посещать павильоны. Каждый день рискуешь жизнью. Ты веришь, что сила ещё с тобой. Что разрыв не так уж и велик. Злость на мир и себя вытесняет память о мощи настоящих гениев. А затем проходит месяц. Полгода. Год. А твоя сила остаётся всё на том же уровне. Ты всё ещё мусор. И ладно, будь это в другом месте. Но ты же в Обители, где бесчисленное количество возможностей возвыситься. Ты же избранный! Но проходит ещё год. И ещё. А ты всё такой же слабак. И все твои усилия ничего не дают. В этот момент очень многие ломаются. Тот стержень, который заставлял их развиваться и достигать ещё большей силы, начинает трещать. Ведь попасть в Обитель и ничего не добиться – это настоящий позор. В итоге, чтобы заглушить боль, ты прибегаешь к утолению смертных потребностей. Секс, алкоголь, наркотики, азартные игры, вкусная еда. Всё это отвлекает тебя и в то же время загоняет ещё глубже на дно. Выбраться оттуда практически нереально. И если ты дал слабину, то считай, что утонул навсегда. И лишь призрачные иллюзии не дают тебе возможности покинуть Обитель добровольно… Такое было и со мной. К счастью, я встретил госпожу Элею. Она удивительная. Даже имея неизлечимое духовное повреждение, она не опускает рук и не ноет. Она продолжает упорно двигаться вперёд, даже если шансов нет. Её пример спас меня. Но в то же время очень многие не справились со своими внутренними демонами. И вот таких "гениев", – хмыкнул Ион, – ты сейчас видишь вокруг.

Снова прильнув к кружке, он за один заход допил оставшийся там эль и понурил голову. За столиком повисло молчание. И хотя Кай всё равно ничего не почувствовал, когда слушал эту пламенную речь, он всё же понимал Иона. Поэтому и молчал.

Спустя минуту Ион заговорил.

– Прости… Увидев твои, как всегда, спокойные глаза, а также вспомнив о том, от чего ты отказался, я не смог сдержаться, – подняв лицо, на котором красовалась притворная улыбка, извинился он. – Что ж, ты искал меня? Ты хотел о чём-то поговорить?

Кай медленно кивнул.

– Дилан сказал, что ты можешь помочь с арендой здания.

– Да, могу. Это ты правильно сделал, что ко мне обратился. Ведь если бы ты напрямую пошёл к тому, кто заведует этим в городе, то долго провозился бы. А вначале тебя могли бы и вовсе послать. Но я могу уладить это быстро. Связи есть, – ответил Ион, глубоко вздохнув. – Но что конкретно тебе нужно? Просто жильё для комфортных медитаций?

– Нет, – покрутил Кай головой. – Нужен целый дом. Желательно с отдельной мастерской.

– Хм. Ты меня вновь удивляешь, – на этот раз искренне улыбнулся сильф. – И какой конкретно мастерской?

– Алхимической. Слишком дорогую не нужно, но и дешёвая не подойдёт. Что-то среднее.

– Понятно. Но если не вспоминать о павильонах на первом этаже с их супермастерскими, то у нас в нулевом тоже кое-что найдётся. Есть свои мастерские, которые можно использовать за почасовую оплату. И тогда не понадобится ничего арендовать.

– Нет. Нужно полноценное здание. Небольшое, но отдельное.

– Зачем? – нахмурился Ион.

– Я собираюсь открыть свою лавку алхимика, – признался Кай.

– Вот как… Тогда это возможно. Положись на меня. Ты ведь всё так же у госпожи Элеи пока находишься? – дождавшись кивка Кая, сильф продолжил: – В таком случае, завтра я приду, и мы сходим посмотреть подходящие здания. Там сразу на месте и сможешь арендовать. Я возьму с собой кого надо. И да, денег не нужно. Считай это благодарностью за то, что выслушал меня, – улыбнулся Ион. – Твой взгляд хоть и остался таким же холодным, но я так и не увидел в нём презрения… Спасибо…

Отказываться от услуги Кай не собирался.

– Хорошо, – сказал он, а затем добавил: – Но это ещё не всё. Я предлагаю тебе работу. Мне нужен будет помощник.


***

Как Ион и обещал, на следующий день он навестил дом целительницы и затем вместе с Каем отправился выбирать подходящее здание. В итоге выбор пал на небольшой двухэтажный дом недалеко от центра, который в прошлом тоже был магазином с мастерской, но потом его владелец разорился, когда на рынок Обители хлынула куча дешёвой алхимии от фракции Пятого. Вот и пустовало это здание почти три года.

На минимальную трёхмесячную аренду Каю пришлось потратить целых двадцать пять монет. Ещё пять он выделил на ремонт здания, которое за время простоя несколько пострадало от рук некоторых буйных местных жителей. Всё-таки все здания на нулевом этаже никогда не считались частью Обители, так как были построены самими учениками. Поэтому их разрушение не каралось смертью, ибо не подпадало под первый закон Обители.

В конце концов Каю пришлось заплатить ещё пять монет, чтобы получить годовую лицензию торговца от местной мэрии. Да, как бы это смешно ни звучало, но на нулевом этаже имелось собственно правительство, созданное самими учениками давным-давно. Именно благодаря этому в городе имелась даже стража, из-за чего тут было более-менее безопасно. Впрочем, в том районе, где находился бар «Зубы на полу», никакой стражи Кай и близко не увидел.

Получив аренду так быстро, Кай взял с собой Иона и отправился на первый этаж. Сильф ему требовался, чтобы показать местоположение всех павильонов, включая Торговый, ведь именно его парень собирался сегодня посетить.

Изучив свитки Рун’Тана, Кай составил приблизительный план дальнейших действий. Первым делом ему нужна была сила, дабы суметь хоть что-то противопоставить фракциям и стать Независимым. Чтобы добиться этого, парню требовалось много денег, дабы постоянно посещать павильоны первого этажа. И заработать их Кай мог только при помощи алхимии.

Поэтому он решил открыть собственную лавку, что дало бы одновременно и возможность практиковаться в алхимическом ремесле, и зарабатывать на нем. Однако прежде чем начать бизнес, следовало найти ингредиенты, а также разработать план. Требовалось решить, какой именно алхимией станет торговать Кай.

Конечно, он мог просто принимать заказы от клиентов, но такая стратегия была глупой. Во-первых, парень не имел никакой репутации, поэтому вряд ли к нему сразу повалили бы толпы заказчиков. Во-вторых, в каких-то конкретных препаратах воины нуждались гораздо реже, чем в обычных расходниках, наподобие целительных пилюль.

В итоге Кай решил не спешить с выбором, а выделить неделю на практику, чтобы понять, какие конкретно рецепты проще и выгодней готовить. Всё же та алхимия, что он выучил у Рун’Тана, сильно отличалось от местной. К тому же за это время Ион, который в итоге согласился работать на Кая, детально изучил бы потребности учеников Обители, а в особенности жителей нулевого этажа.

Поэтому для начала Кай купил ингредиенты лишь для основных препаратов, рецепты которых отметил ещё во время изучения. С ними он собирался практиковаться. Таким образом, парень потратил ещё тридцать две монеты, после чего у него их осталось всего двадцать восемь от изначальных ста трёх.


***

Миновала неделя продуктивной работы. День за днем Кай изготавливал различные алхимические препараты, оттачивая своё умение. И так как он практически не тратил время ни на что другое, то его навык рос крайне быстро. Хотя, конечно же, причина такого невероятного успеха в столь сложном ремесле крылась в трёх вещах: идеальной памяти, энергетическом зрении и идеальном контроле энергии.

В конечном счёте всё это позволило Каю чуть ли не с первой попытки создать пилюлю с высоким качеством очистки, чего редко добивались даже опытные алхимики. Ну а уже на четвёртый день он сумел завершить идеальную очистку для очередного препарата. В итоге всё это парень продал в Торговый Павильон на первом этаже, послав туда Иона. Смысла предлагать такой высококачественный товар жителям нулевого уровня он не видел никакого, зато Торговый Павильон как раз принимал препараты только с высокой или идеальной очисткой. Но главной причиной такого решения стало то, что павильонами управляли не фракции, а сама Обитель. Именно она давала оценку товару и никогда не занижала цены. Поэтому Кай получил максимальную прибыль.

Кстати, как оказалось, пилюли, которые он продал, в конце концов попадут на четвёртый этаж, и купить их можно будет только там, настолько хорошими они получились. Кай предполагал, что их отправят максимум на третий этаж, но тут свою роль сыграла редкость самого рецепта. Всё же наследие божественной империи Бельтейз.

На полученные деньги, которых оказалось до неприличия много – около четырёхсот монет – Кай закупил новые ресурсы. Теперь он уже знал, что будет продавать в качестве массового товара жителям нулевого уровня.

Конечно, он мог по-прежнему продавать редкие препараты в Торговый Павильон, что первоначально и планировал, но понял, что павильон быстро снижает цену, поскольку количество товара увеличивается, а спрос не так уж и сильно растёт. Ведь одно дело продать одну редкую и необычную пилюлю, и другое, если таких пилюль становится много.

Поэтому в итоге Кай нашёл то, что требовалось всем и всегда: препараты, разрушающие примеси.

За эту неделю он выяснил, что, оказывается, та дешёвая алхимия, которой фракция Пятого буквально завалила рынок нулевого этажа, имеет огромное количество примесей. Это Кай сразу понял, как только увидел местные пилюли и зелья в энергетическом спектре.

И это не какие-нибудь неудачные образцы. Нет. Здесь они продавались под видом препаратов со средним и высоким качеством очистки и даже действовали на воинов так, как положено. Вот только это не отменяло факта, что их наполняло множество примесей, что негативно влияло на организм и дальнейшее развитие покупателей.

Поначалу Каю это показалось очень странным, пока он не понял, что любой артефакт проверки (широкое кольцо), показывает среднее или высокое качество. И лишь энергетическое зрение помогало парню понять, что там примеси.

Таким образом Кай пришёл к заключению, что эту алхимию умышленно продают на нулевой этаж. Вероятно, сам Пятый или некто в его фракции нашёл особый рецепт, с помощью которого можно усилить препарат ужасного качества, чтобы он действовал так, словно имеет высокое, тем самым обманув артефакт проверки. Собственно, это подтверждалось тем, что Торговый Павильон даже не принимал их товар, так как тоже мог определить его истинное качество.

Получалось, что последние три года всех жителей нулевого намеренно травили ужасными препаратами по низкой цене. Этим, кстати, объяснялось то, что за данный период появилось меньше всего Независимых: из-за такого количества примесей прогресс внефракционных учеников Обители серьёзно замедлился.

Собственно, на этой ситуации Кай и решил нажиться, но продавать простые Зелья Очищения было недостаточно, да и невыгодно. Поэтому он собирался использовать новый метод…

За прошедшую неделю Кай в совершенстве отточил свой способ очистки – с применением концепции Инь для уничтожения примесей и концепции Холода Пустоты для защиты эссенции ингредиента. Но останавливаться на этом парень не собирался, желая также обуздать и концепцию Ян, найдя ей применение в алхимии.

Вот почему единственное, на что Кай тратил время, кроме изготовления пилюль, это постижение концепции Ян. А так как в прошлом он наполнил Сосредоточие Ян силой из светлого сердца в Глубине, то теперь имел отменный ресурс для созерцания.

Таким образом, благодаря Предельной Концентрации, энергетическому зрению, Телесным Вратам Разума и достижению «Любимец Законов» Кай прогрессировал в познании Ян невероятно быстро. Поэтому всего за неделю сумел достичь начального понимания второго слоя. Это и позволило ему раскрыть для себя принцип работы Ян.

Ранее Кай понял, что эта концепция, в отличие от той же Инь, имеет целых два свойства: укрепление и преобразование. Тогда он особо воспользоваться этим знанием не мог, но сейчас, достигнув второго слоя, парень наконец осознал, что можно сделать при помощи Ян.

В первую очередь он обратил внимание на свойство преобразования, которое действительно оказалось невероятным. Благодаря ему можно было трансформировать один вид энергии в другой, даже не обладая знанием этого Пути. Для подобного преобразования Каю требовалось лишь небольшое количество желаемого элемента. То есть, например, имея на руках эссенцию из какого-нибудь духовного растения с атрибутом Огня, он мог превратить свою энергию и законы Меча в энергию и законы Огня, сила которых зависела от силы растения. У этой способности имелось лишь два недостатка. Во-первых, соотношение отдаваемой и получаемой силы было довольно низким. И чем сложнее брали элемент (например, энергию души), тем больше требовалось влить силы, чтобы получить хотя бы каплю. А во-вторых, подобная трансформация сильно выматывала Кая, из-за чего он не мог использовать её без остановки.

Но всё же он нашёл этому умению полезное применение. Кай решил преобразовывать энергию в финальной схеме во время создания алхимических препаратов. Обычно определить точное количество находящейся в ингредиенте энергии считалось практически невозможным, поэтому в рецептах всегда указывалось, что нужно взять чуть больше ресурсов для готовки, чтобы получился запас. В таком случае не возникал риск нехватки какого-то вида энергии для создания нужного плетения, однако из-за этого приходилось тратить больше ресурсов.

Однако с умением преобразовывать одну энергию в другую Кай мог не беспокоиться об этой проблеме и более экономно использовать ресурсы, ведь в крайнем случае он мог просто добавить нужной энергии, заранее трансформировав её из энергии Меча. А так как обычно нехватка силы была крайне мала (что всё равно могло полностью испортить препарат), то Кай мог её добавить. Для подобного у него хватало духовной выносливости.

Кроме этого, с помощью преобразования Ян Кай научился превращать Лазурные Кристаллы в жидкость, создавая идеальную Небесную Воду без использования особой огненной техники. Таким образом, он избавлялся от необходимости покупать этот ресурс у кого-то ещё и получал возможность свободно создавать зелья, эликсиры и настои.

Но и это было не всё. Ведь, как оказалось, если пропитать Небесную Воду частицами Ян, то она превратится в ту самую Изумрудную, которую, как известно, добывают только в Глубине под городом Старкса. И Кай мог использовать её для создания ещё более качественной алхимии.

К несчастью, не всё было так радужно, как могло показаться. Кай понял, что может наполнить частицами Ян не более одной сотой жидкости, чего хватит лишь для минимального зелья, а после его душа начинала испытывать невыносимую усталость. Всё-таки даже в Глубине Изумрудной Воды появлялось не так уж и много, с учётом того, что источником служило светлое сердце, излучающее невиданную мощь концепции Ян. А от подобной силы Кай был очень далёк.

Но он не отчаивался. Не имея возможности создавать Изумрудную Воду для продажи, Кай собирался сделать хотя бы одну порцию, чтобы использовать её для Звёздного Настоя, нужного ему для прорыва. Это определённо усилит эффект.

Закончив со свойством преобразования, Кай перешёл ко второму – укреплению. Сначала парень считал, что оно способно лишь укреплять неразрушительные элементы (например, Холод Пустоты, Землю, Воду, Ветер и так далее), но в итоге понял, что ошибался. Ибо, как оказалось, это свойство Ян способно укрепить не только форму, но и саму суть. Как раз последним Кай и воспользовался, сумев увеличить эффективность своих препаратов в три раза. Подобное усиление казалось невероятным, и его отметила даже Система.

Обычная Пилюля Малого Спасения получила название «Усиленная Пилюля Малого Спасения». Аналогичное изменение происходило и со всеми остальными рецептами, которые укреплялись Каем при помощи концепции Ян.

И в конечном счёте оба этих свойства позволили ему создать идеальный товар.


[Усиленное Зелье Яркого Тела]

Ранг: Золотой

Качество: Пиковое

Особенность: удаляет из тела выпившего большую часть алхимических примесей, тем самым восстанавливая подавленную ими физическую силу и скорость развития. Результат очищения зависит от количества примесей и их тяжести (стойкости к разрушению).

Ограничение: действует только на начальных Элементалистов и ниже.


Аналог этого зелья существовал, однако стоил не одну сотню облачных монет и продавался как минимум на третьем этаже. А что касалось внешнего мира, то там такую роскошь могли позволить себе лишь аристократы или гении сильнейших сект.

Однако благодаря идеальной очистке эссенций, идеальной Небесной Воде, уникальному рецепту империи Бельтейз, укреплению концепцией Ян и возможности сэкономить ресурсы с помощью преобразования Кай сумел создать такое зелье по относительно смехотворной себестоимости – всего пять с половиной Облачных Монет.

И раз в подобном зелье нуждались практически все жители нулевого уровня, то абсолютно не удивительно, что дела у алхимической лавки Кая мигом пошли в гору.


Глава 11. Лавка алхимика 2.


Шёл пятый день после начала продаж Усиленного Зелья Яркого Тела. Алхимическая лавка Кая полнилась покупателями. У Иона, пятерых его друзей, тоже нанятых Каем через духовный контракт, а также Шакса, который уже закончил лечение, но ещё восстанавливался, не оставалось ни минуты свободного времени. Всем им приходилось обслуживать клиентов, потоку которых не было ни конца ни края.

Тем временем на втором этаже мастерской Кай тоже не отдыхал. Желающих купить его особое зелье для очищения тела нашлось слишком много, так что товар заканчивался прямо на глазах. Вот и приходилось новоявленному алхимику без остановки заниматься варкой этого препарата.

В его мастерской расположилось сразу двенадцать алхимических кубов, каждый из которых Кай использовал. Пожалуй, только он мог заниматься изготовлением одновременно двенадцати зелий, ведь вряд ли существовал ещё кто-то, у кого имелась бы возможность контролировать любую энергию, благодаря чему можно было не прикасаться к алхимическим кубам, а силой мысли напитывать их энергией прямо из воздуха, а затем удалённо управлять процессом приготовления. Вероятно, окажись здесь в этот момент любой другой алхимик, он точно бы испытал шок. Даже Рун’Тану оказалось нелегко принять происходящее, хотя он уже знал способности Кая.

Но ведь это было ещё не всё…

Призвать из Кольца нужные ингредиенты. Отправить их в огромный чан для очистки. Использовать Инь для уничтожения примесей, а Холод Пустоты для защиты полезной части ресурса. Собрать идеально очищенные эссенции. Разделить на двенадцать порций. Поместить в опустевшие алхимические кубы. Взять под контроль артефакты. Начать плетение по рецепту. Двенадцать сразу. Закончить их. Преобразованием Ян добавить недостающую энергию. Закрепить созданную схему, насытив её собственной энергией. Укрепить частицами Ян. Свернуть всё в шарик, но пилюлю не создавать. Включить подачу Небесной Воды из подготовленных заранее ёмкостей. Поместить в жидкость созданное плетение. Включить механизм вливания. Послать волну из пространственных законов, чтобы телепортировать наконец закупоренные фиалы с готовым зельем в Кольцо. Повторить алгоритм…

И так раз за разом.

Неподвижный Кай полностью сфокусировался на процессе, не отвлекаясь ни на что. Пожалуй, не владей он Полной Концентрацией и Вратами Разума, число алхимических кубов пришлось бы сократить до семи. Парень уже проверял. Вдобавок сильно выручало недавно обретённое умение Поле Превосходства, которое Кай использовал для перемещения ингредиентов и эссенций. Благодаря ему удавалось сильно экономить время.

Таким образом, на приготовление полных двенадцати порций Кай затрачивал около двадцати минут, что можно было считать невероятной скоростью. Но, так или иначе, он уставал. Парень не мог не признать, что уже на четвёртый час работы он едва мог продолжать. Время действия Предельной Концентрации давно закончилось, и с тех пор Каю дважды пришлось снизить количество используемых алхимических кубов. Сначала до десяти, а затем до восьми.

Сейчас парень чувствовал себя выжатым как лимон и едва мог поддерживать больше четырёх артефактов. Его тело было в порядке, но ментально Кай не выдерживал. Да, его душа обладала некой защитой от духовных атак, в том числе и от истощения, однако это не значило, что он мог так запросто терпеть слабость. Вот почему Кай отключил ещё два алхимических куба, решив напоследок поработать лишь с одной парой.

А ведь ещё пять дней назад он и подумать не мог, что всё так обернётся…

За день до открытия продаж, собственно, как и самой лавки, Ион по просьбе Кая продал множеству своих знакомых Усиленное Зелье Яркого Тела всего по шесть Облачных Монет, что было почти вдвое ниже настоящей цены. Это требовалось для создания первой клиентской базы, а также для слухов.

Ион ничуть не сомневался, что это подействует, ведь именно он первым попробовал зелье Кая. И когда сильф его выпил, то ощутил эффект буквально в следующее же мгновенье. Тело парня вмиг налилось силой и лёгкостью, а давящее чувство, которое преследовало его последние три года и словно замедляло развитие, моментально развеялось. Эйфория в ту же секунду накрыла Иона, и он не сразу догадался проверить системное меню. А там было на что посмотреть, ведь после удаления всех примесей из тела его параметры слегка повысились.

В итоге в первый день к лавке Кая пришло около двух десятков человек. Большинство – те, кто уже испытал на себе действие зелья и решил прийти за новой порцией. Но часть покупателей всё же была новой.

На второй день покупателей явилась почти сотня. На третий было так же. Но вот на четвёртые сутки к лавке Кая уже с самого утра выстроилась немалая очередь. Ведь именно тогда пущенные Ионом и самими покупателями слухи возымели наибольший эффект. Кроме того, вышел новый выпуск газеты нулевого этажа, в которую также просочилась информация о чудо-зелье. Конечно же, не без помощи Иона и выданных ему денег.

Вдобавок ко всему Кай не стал раскрывать никому информацию, сколько конкретно нужно порций, чтобы удалить абсолютно все примести. А даже если клиенты и спрашивали об этом, то продавцам было велено отвечать, что рекомендуется выпить зелье трижды, но, так или иначе, всё зависит от количества примесей в теле воина. Вот почему знакомые Иона, уже испытавшие на себе действие зелья, пришли в первый день продаж за новой порцией.

Тем временем Кай продолжал работать всего с двумя кубами, как вдруг раздался стук в дверь.

– Заходи, – устало произнёс парень. – Опять закончились зелья?

– Да, они уже на исходе, – ответил вошедший Шакс. – Но я не поэтому пришёл. К тебе гости.

– Ко мне? Кто-то хочет видеть меня? Скажи, что я занят.

– Это не обычные покупатели. Неужели ты сам ещё не заметил?

Лишь после этих слов Шакса Кай наконец понял, что же его тревожило последнюю пару минут. Прислушавшись, он кивнул. Многочисленных голосов покупателей и впрямь стало почти не слышно. Это было странно.

– Ладно. Тогда скажи, что через десять минут я спущусь. Я закончу последние зелья, и на сегодня всё. Хватит. Распродадим остатки и закроемся. Завтра, наверное, тоже поработаем три-четыре часа. Кстати, сколько уже продали?

– Понял, – кивнул Шакс. – Точно не знаю, я же как бы охранник, – улыбнулся он, – но, если вспомнить разговоры, – лучник напряг свою память Заклинателя, – то в среднем покупали один или два фиала. А всего было около восьмисот покупателей.

Кай быстро прикинул цифры в уме. По полтора зелья на восьмисот учеников. А учитывая, что один флакон стоил десять монет, то сумма выходила огромная. По крайней мере, по меркам жителей нулевого этажа.

После того как приготовление последних двух зелий подошло к концу, Кай сложил все инструменты в Кольцо, умылся, а затем спустился.

Первый этаж его лавки делился на два помещения: зал для посетителей с шестью стойками для продавцов, и небольшая комната отдыха. Собственно, в ней сейчас и находились гости.

Войдя, Кай увидел в креслах двух мужчин-эльфов. Темноволосый и светловолосый. Оба выглядели довольно грозно и находились на конечной стадии Заклинателя. Одежда дорогая, но при этом практичная. Сразу становилась понятно, что вещи предназначались не просто для красоты, а для сражений.

Взглянув на Кая – смертного человека, – эти двое лишь слегка приподняли брови от удивления, однако в целом их невозмутимый и надменный вид не изменился. Они даже не удосужились встать, протянуть руку или, в конце концов, просто уважительно поприветствовать владельца лавки.

Приблизившись, Кай понял, что гости заняли единственные кресла. Кроме небольшого столика, разделяющего его и посетителей, в комнате мебели больше не было.

Если бы сейчас Кай начал разговор, то это выглядело бы, словно слуга встречает важных господ. Они сидят, а он стоит. С другой стороны, выйти, чтобы найти себе стул или кресло, было бы некрасиво. К тому же владельцу лавки приходилось бы искать, на что сесть. Тоже не лучший способ начать разговор. Ну а о том, чтобы попросить освободить место, и вовсе глупо думать, так как это попросту грубость.

И, в конце концов – словно вишенка на торте, – оба гостя продолжали слегка улыбаться, но так ничего и не говорили. Они словно собирались насладиться тем, как будет вести себя человек. Как он станет выкручиваться…

Вот только эльфы и подумать не могли, что Кай даже пытаться не будет размышлять над сложившейся ситуацией, а просто сядет. И под ним вдруг появится ледяное кресло, больше похожее на трон.

Закинув ногу на ногу и подперев голову кулаком, Кай устало спросил:

– Вы что-то хотели? И, кстати, куда подевались остальные посетители?

Эльфы переглянулись. Они оба только что ощутили силу частиц Холода Пустоты Кая, которая равнялась низкому качеству Королевского ранга, что соответствовало частичному пониманию Закона Слияния. Подобная мощь была бы нормальной для гения срединной стадии Заклинателя, но для смертных считалась необычной. Впрочем, и не таких талантов видели эти мужчины.

– Мы здесь, чтобы обсудить наше возможное сотрудничество, – ответил блондин, сидящий справа. – А что касается остальных посетителей вашей лавки, то мы вежливо попросили их прийти завтра.

– Я могу узнать, кто вы?

– Неужели вы нас не узнаёте?

Удивлённый эльф нарочно погладил подбородок левой рукой, позволив Каю увидеть раскрытую метку Обители с цифрой 8841. Похожим образом поступил и второй гость, тоже раскрыв свой рейтинг: 8901.

«Похоже, это Независимые. По крайней мере, меток какой-либо фракции я не вижу, – заметил парень. – Однако я действительно не знаю, кто они».

– Даже не догадываюсь, – пожал он плечами. – Я лишь недавно в Обители.

Гости вновь обменялись взглядами.

– Я Касокс Нотлин, – спокойно представился молчавший до этого темноволосый эльф слева.

– Энфликс Тард, – приложив ладонь к груди, добавил блондин. – Как и говорил: мы здесь, чтобы обсудить наше возможное сотрудничество, – улыбнувшись, напомнил он.

– И с кем же конкретно сотрудничество?

– С лидерами сильнейшей независимой группы искателей. Нас называют Облачными Тиграми. Если просто, то мы занимаемся вылазками в аномальные зоны через порталы Обители, где охотимся на монстров, собираем редкие растения и ищем полезные вещи, оставшиеся со времён древней войны. На нас уже работает несколько алхимиков и других мастеров, но такому таланту, как вы, мы только рады.

– То есть вы предлагаете мне начать работать на вас?

– Да, – кивнул Энфликс. Второй эльф тем временем всё так же продолжал молчать. – Не буду ходить вокруг да около, а сразу скажу, что если вы согласитесь подписать с нами договор, то мы сможем вам гарантировать не только довольно высокий заработок, доступ к редким техникам и прочим ресурсам, но и возможность войти в Список Десяти Тысяч, не поступая при этом в услужение к мерзким фракциям.

Будь на месте Кая сейчас Ион или любой другой житель нулевого этажа, знавший про Облачных Тигров, то он незамедлительно согласился бы. Попасть в их команду мечтали многие. Но лишь единицы удостаивались этого.

– Что ж, раз это всё, то я отказываюсь, – не моргнув и глазом, ответил Кай.

– Вы уверены в своём ответе? – помрачнел эльф. Градус теплоты в его голосе резко снизился. – Ведь, сотрудничая с нами, вы сможете выбраться из этой дыры. Перебраться на этаж повыше. Получить доступ к павильонам высокого уровня. И, чем Небеса не шутят, может, даже войти в первую тысячу рейтинга! Разве не об этом мечтают все ученики Обители? Неужели вы готовы отбросить такую возможность из-за банальной гордыни? Или же вы желаете вступить в одну из фракций? В таком случае мне понятен ваш ответ. Но, раз вы новичок в Обители, то, похоже, не знаете, что лидеры фракций имеют право вызывать своих подчинённых на Принудительную Дуэль, даже если те находятся в рейтинге. Вот почему, чтобы добиться хоть чего-то у них, нужно быть либо близким другом верхушки, либо выходцем из сильной аристократической семьи. Для рядовых членов там нет ничего хорошего. Они просто пешки. Мальчики на побегушках, которые приносят господам ресурсы. Таким никогда не дадут подняться выше того места, которое было определено лидером фракции в самом начале. В нашей же группе такого нет. Все члены Облачных Тигров словно братья друг другу, а если вы мне не верите, то наше сотрудничество будет регулироваться духовным контрактом, что не оставит места для лжи и манипуляций, как это бывает во фракциях, – Энфликс вдруг смягчился и улыбнулся. – Поэтому я повторю свой вопрос: вы уверены в своём ответе?

Кай посмотрел эльфу в глаза. Синие. Чистые. Лжи в них не чувствовалось, но и полной правды тоже.

– Разве я не однозначно выразился? – вздохнул парень. – Мне это не интересно.

После такого ответа Энфликс окончательно охладел. Всякая доброжелательность, остававшаяся в нём до этого момента, вмиг испарилась. Больше любезничать он не собирался.

– Забавно, – хмыкнул он. – Редко я вижу таких глупцов… Хорошо. Раз ты не хочешь быть нам другом, – эльф моментально перешёл на "ты", – тогда начнем играть по другим правилам. По правилам мира боевых искусств. Итак, готов ли ты расстаться со своей лавкой, друзьями, возможностью развиваться, здоровьем или даже жизнью? Или, может, всё-таки подумаешь головой? Первым нашим предложением ты побрезговал, потому мне остаётся озвучить второе: ты продолжаешь работать, как сейчас, а мы защищаем тебя и твоё дело. Но ведь это работа непростая. Особенно в таком опасном месте, как нулевой этаж. Здесь, говорят, даже законы Обители не всегда срабатывают, – ухмыляясь, сыпал намёками Энфликс. – Поэтому за защиту потребуется заплатить. Опасное дело ведь. Пожалуй… семидесяти процентов от твоей выручки хватит. Мы же не воры какие-то. Хотя даже оставшихся тридцати для тебя будет очень много, учитывая, сколько появилось желающих выпить это чудо-зелье, – больше не стесняясь, мужчина закинул ноги на столик. – Но, раз я сказал семьдесят, то так тому и быть. Грабить тебя мы не станем. Поэтому просто спокойно живи себе. Работай продуктивно. Развивайся потихоньку. Ну и не забывай делиться с партнёрами, которые оберегают твою безопасность от ужасов Обители. Возможно, когда-нибудь ты даже Заклинателем станешь. Приходи к нам тогда. Отметим это. Выпьем с ребятами. А если будешь хорошо работать, то и мы в долгу не останемся. Если надо, технику какую-нибудь принесём. Или рецепт алхимический. Только, пожалуйста, не ходи теперь на первый этаж. Там ведь территория фракций. Опасно. А мы не хотим потерять такого ценного партнёра. Но ты не беспокойся. У нас в городе ты не заблудишься. Новичку мы с радостью предоставим гида. Он и присмотрит за тобой. Ну так что скажешь, партнёр?

Блондин улыбался. Он хотел услышать, что ответит этот человек, который на удивление хорошо сохранял спокойствие. Сначала Энфликс был немного резким, но затем сменил тон. Он говорил с Каем, словно тот уже был запуганной мышью.

Эльф предвкушал реакцию собеседника. Каким будет его голос? Напуганный, или, наоборот, по-прежнему спокойный? А какие он произнесет слова? Прозвучит ли просьба вернуться к первому предложению? Или какая-нибудь глупость слепого смельчака? А может, и вовсе слезливая попытка попросить прощения?

Энфликсу нравилось наблюдать, как кому-то приходится делать нелёгкий выбор. Нравилось пытаться предугадывать их эмоции. Нравилось ломать и спускать с небес всяких зазнаек. Он вообще любил играть с чужими эмоциями. Это доставляло ему настоящее удовольствие. Заставляло чувствовать себя тем, кто сидит на вершине и наблюдает за муравьями.

Однако поведение Кая его немного расстраивало. Эльф до сих пор так и не сумел увидеть никаких эмоций на лице парня. Вот только даже это в некотором роде было результатом его маленькой игры. Ведь вряд ли в Обитель мог бы попасть кто-то со слабой волей. А от новичка, который ещё не познал тягот жизни в этом месте, что-то подобное и ожидалось.

"По правилам мира боевых искусств"? – Кай повторил слова эльфа. – И это говорит мне тот, кто годами торчит в самом конце Списка Десяти Тысяч и обитает на нулевом этаже? Мне действительно угрожает такой слабак?

Энфликс нахмурился.

«Вот не люблю я идиотов, которые в подобной ситуации решают смелых из себя корчить, – вздохнул он. – Лучше бы он просить прощения начал. А так только весь настрой испортил. Вот гад…»

– Малец, – мужчина начал медленно вставать, – похоже, ты действительно не знаешь, когда нужно остановиться. А ведь скольких таких, как ты, сгубил их язык… – покачал он головой. – Видел я много подобных. Все они думали, что неуязвимы. Выросли в своих сектах, где их все восхваляли, и думают, что здесь их талант хоть что-то значит. Думали, что, раз они в Обители, то никто их и пальцем не тронет, – оскалился эльф. – А затем их ломали. Жёстко и больно. И ты, похоже, жаждешь именно этого.

Вмиг вспыхнула аура Заклинателя конечной стадии. Ею Энфликс мог накрыть сразу всё здание и даже несколько соседних, но в итоге вся эта мощь оказалась сосредоточена в небольшой комнатке.

Стены и стёкла затряслись. Заскрипели деревянные доски на полу. Затрещал потолок.

С гордо поднятой головой Энфликс смотрел на сопляка, который посмел оскорбить его. Эльф ожидал, когда собеседник начнёт дрожать, сгибаться и просить остановиться, однако Кай не шевелился.

«Какой крепкий. Линия крови какая-то? Или особая способность? – подумал мужчина. – Впрочем, неважно. И не таких ломали».

Блондин решил сфокусировать всю свою ауру там, где находился Кай. Вот только прежде, чем он успел закончить, в комнате вспыхнула вторая аура. Её мощь оказалась невероятной.

Аура эльфа дрогнула, а затем начала прогибаться под внешним давлением. Энфликсу пришлось сделать шаг назад. Ему казалось, словно на него сбросили неподъёмный груз.

Лопнули капилляры, и из носа мужчины потекла кровь.

Чужая сила тем временем продолжала продавливать ауру эльфа. С каждым мгновением давление лишь увеличивалось. Оставалось ещё несколько секунд, прежде чем защита блондина оказалась бы пробита и его астральное тело получило бы урон, однако в последний момент вмешалась третья сторона.

Темноволосый эльф, представившийся Касоксом, наконец перестал игнорировать происходящее. Он тоже встал, направив всю мощь своей ауры на Кая. В итоге последнему пришлось использовать часть сил, которыми он подавлял блондина, на защиту.

На несколько мгновений в комнате установилось равновесие. Однако наконец с кресла поднялся и сам владелец лавки.

Выпрямившись, Кай спокойно взглянул на гостей, а затем активировал Поле Превосходства.

Давление вмиг увеличилось. Вот только теперь это было давление воли, в которой оба эльфа серьёзно уступали Каю. Их тела, энергия, мысли и даже сами ауры начали наливаться тяжестью.

Касокс мельком взглянул на друга, который уже пострадал от первого удара, и решил действовать. Его ладонь, увенчанная длинными острыми ногтями, рванулась вперёд. Прямо к горлу человека.

Атака была молниеносной, но Кай успел среагировать. Ладонь эльфа замерла буквально у самой шеи собеседника, в последний миг перехваченная его рукой.

Касокс попытался вырваться, но хватка парня оказалась стальной.

Кай смерил обоих гостей холодным взглядом. Оба эльфа имели фундамент, который едва дотягивал до восьми баллов, однако они явно обладали хорошими боевыми и командными навыками, о чём говорила моментальная реакция Касокса и точность его удара. Такой не убил бы даже обычного человека, но определённо вывел бы его из строя на несколько мгновений. Этого было бы достаточно, чтобы переиграть ситуацию.

Кай не сомневался – эти двое были сильными воинами. В настоящем бою с использованием законов и энергии он вряд ли бы смог сейчас победить хотя бы одного. А про двоих и думать не стоило. Однако в нынешней ситуации, когда нельзя было ни убить, ни использовать техники, Кай обладал полным преимуществом.

Так что сейчас именно он вышел победителем.

– Ты предлагал мне работать на вас. Говорил о возможностях. Говорил о шансе попасть в Список Десяти Тысяч. Перебраться на более высокий этаж. Получить доступ к павильонам высоких уровней. Или даже достичь первой тысячи рейтинга. Но зачем мне всё это? – спросил Кай.

Глаза эльфов расширились от удивления.

– Зачем мне сотрудничать с вами… если вы предлагаете такую мелочь? Зачем это тому, у кого только две цели в этой Обители? Ведь, кроме прорыва на ступень Заклинателя, меня интересует лишь одно, – Кай слегка наклонил голову. – Меня интересует лишь первое место… – столь наглые слова повергли в шок лидеров Облачных Тигров. – Вот поэтому давайте лучше обсудим моё предложение. А если конкретно, то не хотите ли именно вы поработать на меня?


Глава 12. Лавка алхимика 3.


Игра в гляделки продлилась всего несколько секунд, после чего Кай кивнул и начал снижать силу давления. Эльфы последовали его примеру, и уже через мгновение в комнате вновь стало спокойно. Все понимали, что дальнейшая эскалация конфликта в нынешней ситуации будет абсолютно лишней.

Тишину прервал Касокс:

– Может, наконец отпустишь руку?

Кай медленно разжал хватку.

Потирая освобождённую ладонь, мужчина спокойно сел в кресло, а затем, вздохнув, громко рассмеялся. За всё время встречи на его лице впервые появились хоть какие-то эмоции, ибо даже в тот момент, когда Кай начал подавлять его друга, Касокс пускай и вмешался, но на деле и бровью не повёл.

– А я ведь говорил! – улыбаясь, он смотрел на блондина, который тем временем вытирал кровь, текшую из носа. – Говорил же, что создатель этого зелья ну никак не может быть простым нулём и что так просто запугать его не выйдет, – Касокс повернулся к человеку. – Малец, тебя явно приглашали вступить во фракции, так ведь?

– Кай, – сев обратно, парень напомнил своё имя.

– Ну так прав ли я, Кай?

– Не буду скрывать, приглашали, – подтвердил мечник.

– Что и требовалось доказать, – удовлетворённо кивнул эльф, после чего протянул раскрытую ладонь к другу. – С тебя пять монет. Победа за мной.

– Помню я, – огрызнулся Энфликс, бросив Касоксу появившиеся в руке Облачные Монеты. – Но попытаться стоило.

Кай тем временем продолжал спокойно сидеть на своём троне изо льда, дожидаясь ответа.

«Ни за что не поверю, что это не девятка, – подразумевая оценку фундамента, подумал Энфликс. – Вот только он ещё даже не Истинный Мастер. Откуда у смертного такая мощь, чтобы противостоять аурам двух конечных Заклинателей? Хотя, если вспомнить, там ещё что-то было. Точно не техника. Уникальная способность? Или линия крови? Впрочем, какой смысл гадать?.. Судя по всему, он ни капли не шутил, говоря про первое место. Забавно… Однако жаль, конечно, что за его абсолютным спокойствием и полной уверенностью в словах действительно что-то стоит. А то ведь я думал, что он один из тех идиотов, которые ведут себя нагло лишь из-за раздутого самомнения, а на самом деле оказываются слабаками. Но этот не такой. Мощь ауры, сила Льда Королевского ранга, странная способность, подавляющая волю, отличные рефлексы и, вероятно, ещё немало козырей в рукаве. А ведь со стороны и не скажешь. Смертный. Человек. Внешность действительно бывает обманчивой. Что ж, я запомню этот урок».

Вздохнув, блондин посмотрел на человека перед собой, а затем наконец заговорил:

– Я не ослышался? Ты действительно предлагаешь нам поработать на тебя? А не думаешь, что после произошедшего здесь мы затаим обиду и используем всю силу Облачных Тигров? Сможешь ли ты справиться с целой командой Заклинателей? – Энфликс решил провести последнюю проверку.

– Нет, – пожав плечами, спокойно признал правду Кай. – Но вы так не поступите.

– И с чего ты это взял?

– Во-первых, вряд ли бы ты вообще это говорил мне. Во-вторых, вы ведь прекрасно понимаете, что сейчас у меня есть несколько возможностей защититься. Как минимум я могу уйти к фракциям, и вряд ли вам удастся меня остановить без техник. Ну и, в конце концов, для вас не было бы смысла продолжать здесь сидеть, если бы вы всё равно планировали меня подчинить. Так что, вероятно, дело в моём предложении. Вы заинтересовались, так ведь?

Помолчав несколько секунд и продолжая разглядывать Кая, Энфликс всё же ответил:

– Ладно. Ты прав. Нам невыгодно давить на такого, как ты. Поэтому честное сотрудничество станет наиболее выгодным финалом.

– Тогда вот мои условия. С завтрашнего дня я повышу стоимость своего зелья до двенадцати монет, но при этом могу поставлять вам большие партии по прежней цене.

– Сколько нужно порций для полного очищения тела от примесей? – эльф моментально перешел в деловой режим. – Только давай честно, а не как твои продавцы: «рекомендуемое количество – три».

– Одного флакона хватит в большинстве случаев. Но если в организме всё же слишком много примесей, то вторая порция полностью удалит их остатки.

– То есть максимум два, – кивнул Энфликс. – У нас в Облачных Тиграх около сотни членов. Двести… Пускай двести пятьдесят порций мы купим у тебя, но зачем нам больше?

– Перепродажа. Хоть меня и не смогли, но каких-нибудь других торговцев вы под себя подмяли? К тому же разве вы не продолжите использовать ту дешёвую алхимию от фракции Пятого, из-за которой в организмах жителей нулевого этажа так много примесей?

– Значит, ты тоже знаешь об этом, – сжав кулаки, вдруг процедил Касокс. – Но мы уже где-то год не покупаем их препараты. Лучше уж платить высокую цену в Торговом Павильоне, чем добровольно травиться.

– Согласен, – кивнул Кай. – Но разве с моим зельем теперь не лучше снова начать использовать те дешёвые препараты, если о примесях больше можно не беспокоиться? Посчитайте, насколько это выгодней.

– Так вот о чём ты! – загорелись глаза темноволосого.

Энфликс тем временем продолжал размышлять.

«Похоже, мне досталось сильнее, чем я предполагал. Почему я сразу не вспомнил о наших торговых точках? Перепродажа. Отличная же идея. А что касается использования дешёвой алхимии в паре с зельем очищения, то я с самого начала об этом задумывался. Однако нужно будет закупить как можно больше препаратов уже сейчас, потому что, как только о происходящем здесь узнает верхушка пятой фракции, цены на их алхимию определённо вырастут».

– Что ж, вынужден признать эти условия выгодными. Но я предлагаю повысить цену до пятнадцати монет, – ответил Энфликс.

– Я специально не планировал слишком поднимать цену. Думаешь, жители нулевого потянут?

– Я давно знаком с этим городом, – усмехнулся эльф, – и точно знаю, что даже у самого жалкого отброса в среднем есть как минимум пятьдесят монет про запас. А уж когда весь город наконец узнает, насколько сильное у тебя зелье, то даже самые последние скряги согласятся заплатить.

– Вот как? В таком случае, я доверюсь тебе. Но тогда вам поставки не по десять, а по двенадцать монет.

– Двадцать процентов? Согласен.

– Однако это ещё не всё, – добавил Кай. – Я даю вам возможность перепродавать свои зелья, поэтому взамен требую поддержки. Всякие идиоты или ваши конкуренты должны понять, что, в случае чего, здесь их встретите именно вы. Это первое. Во-вторых, мне нужны ингредиенты для зелья. Сейчас я закупаюсь в Торговом Зале, но будет лучше, если кто-то начнёт мне их поставлять. Естественно, не бесплатно. И последнее, мне нужен Большой Алхимический Куб. В продаже я его не видел. Ни в Торговом Павильоне, ни у отдельных продавцов. Редкая вещь. Но, думаю, у вас найдутся связи во внешнем мире. А так как благодаря этому артефакту я стану готовить зелья в большем количестве, то здесь есть и ваша выгода. Поэтому платить за него я не собираюсь.

– С первыми двумя пунктами всё понятно. Мы выделим два отряда: для охраны лавки и поиска ингредиентов, – кивнул Энфликс. – А что касается Большого Алхимического Куба, то, думаю, мы сможем его найти. Мы всё же принадлежим хоть и к небольшим, но аристократическим семьям. Однако если ты не планируешь покупать этот артефакт, то максимум, что мы можем, так это дать тебе его в бесплатное пользование. Если что, доставка займёт как минимум две недели, поскольку в Обители нет прямых порталов в города королевства.

– Хорошо, – кивнул Кай. – Но, надеюсь, вы понимаете, что постоянно заниматься изготовлением зелий я не буду и в какой-то момент просто закрою лавку? Задерживаться на нулевом этаже я не планирую.

– Да. Я уже учёл это.

– Тогда… договор?

– Договор, – кивнул Энфликс, достав из Пространственного Кольца пустой духовный контракт.

После подписания договора Кай сразу передал эльфам все имеющиеся у него сейчас зелья, получив взамен около тысячи Облачных Монет. Уже на выходе Энфликс ему сказал:

– Знаешь, а ведь тебе повезло, что именно мы оказались первыми, а не, например, группа Кровавых Змей, чьи лидеры довольно агрессивны. Впрочем, вряд ли бы они лично сюда пришли, как мы. Вероятно, послали бы к тебе шестёрок, которые долго бы не ждали, прежде чем начать угрожать.

– В таком случае, может, это им повезло? – ответил Кай.

– Возможно, – усмехнулся эльф и вышел из лавки.

Устало вздохнув, Кай наконец осмотрелся. В зале для покупателей кроме него находились лишь Шакс с Ионом. Остальные работники, видимо, уже ушли.

Приблизившийся сильф протянул левую ладонь. Кай ответил на рукопожатие, тем самым получив всю сегодняшнюю выручку в свою метку.

– Гляжу, всё прошло нормально, – хмыкнул Шакс. – Ну, если не считать вспышки трёх аур, которые сложно было не заметить.

– Вроде того, – вяло кивнул Кай, а затем зашагал к лестнице. – На сегодня закрываемся. Я отдыхать.

После этого Кай вернулся в мастерскую, где также имелась и кровать. Парень улёгся. Он действительно вымотался. Сначала пять часов активной работы с зельями, а затем эти переговоры. Но всё же главной причиной нынешнего состояния Кая стал трюк, который он провернул для получения преимущества в общении с эльфами.

С самого открытия лавки Кай знал, что рано или поздно к нему пожалует кто-то подобный, и поэтому он решил подготовиться, чтобы получить доминирующее положение. Использовать техники на других учениках в Обители запрещалось, поэтому, как и предполагал Кай, на него попытаются надавить либо физической силой, либо аурой. И если в первом случае у него не возникнет проблем благодаря линии крови, то в случае с аурами он мог и проиграть.

Любое существо, включая нежить, хранило в себе энергию. А отражения этой энергии в физическом мире (в виде некоего поля) как раз и называлось аурой. Обычно её сила напрямую зависела от плотности энергии, но начиная со ступени Закалки Души на мощь ауры начинало также влиять и качество фундамента.

Это объяснялось тем, что с помощью Источника и Меридиан, а в дальнейшем астрального тела, можно было спрессовать внутреннюю энергию, тем самым увеличив её плотность, а значит, и мощь ауры. И чем качественнее было развитие, тем сильнее получался эффект. Вот почему воины одинаковой ступени могли иметь разную по силе ауру.

Плотность энергии также зависела от качества развития. Но больше всего на этот параметр влияла именно ступень. То есть, как бы ни был хорош фундамент Кая, плотность его энергии никогда не смогла бы сравниться с плотностью Ки конечного Заклинателя, даже если у того фундамент всего на шесть баллов. А что уж говорить сразу о двоих Гениях (8).

Вот почему Кай решил прибегнуть к придуманному им трюку, проглотив заранее почти десяток Лазурных Кристаллов.

Обычно аура воина находится в спокойном состоянии. По ней легко определить его ступень. Но если это Элементалист или тот, кто открыл все скрытые акупунктурные точки, то его ауру внешне можно снизить до уровня обычного смертного, что часто называют полным скрытием. Ощутить такого воина могут либо другие Элементалисты, либо когда он сам воспользуется энергией.

Когда Кай сидел напротив эльфов, они не замечали ничего странного в его ауре. Она находилась в спокойном состоянии. Конечно, он мог её скрыть, не дав гостям определить его ступень. Но это, во-первых, раскрыло бы его козырь, нужный в случае отступления, а во-вторых, не дало бы ввести их в заблуждение по поводу силы парня. А он собирался это использовать, чтобы поскорее выведать истинные мотивы эльфов. Ведь кто перед слабаком будет долго любезничать?

В конечном счёте разговор подошёл к тому моменту, когда Кая попытались запугать. В ту же секунду он растворил съеденный заранее десяток Лазурных Кристаллов, которые до этого находились целыми у него в желудке, направив всю эту мощь прямо в Источник. Обычный воин ни за что в жизни не смог бы поместить такое количество энергии в и без того заполненный сосуд. Ведь, чтобы управлять ею, нужно было сначала сделать её своей. А это становилось возможным только в том случае, если энергия попадала в Источник или Меридианы. Если же они заполнены до краёв, больше влить не выйдет.

Однако Кай мог подчинить любую нейтральную энергию в любом месте, поэтому без проблем насильно влил её в свой Источник, тем самым увеличив плотность содержащейся там Ки. Вот таким образом он и сумел противостоять аурам двух конечных Заклинателей, так как временно усилил свою.

С помощью этого трюка Кай победил, но теперь ощущал просто неимоверную усталость. Поэтому, как только его голова коснулась подушки, парень тут же уснул. У него не оставалось сил даже на то, чтобы заменить сон восстановительной медитацией.


***

Город пятого этажа делился на десять Больших Дворцов и девяносто Малых. Первые предназначались для членов Облачной Десятки, а вторые – для тех, кто занимал в рейтинге места с одиннадцатого по сотое.

В одном из таких дворцов, пятом по размеру, в огромной лаборатории занимался исследованиями Тирвин Эсвикс – младший ребёнок главной ветви великой семьи Эсвикс и один из сильнейших Заклинателей Обители. Парень, обладающий внешностью и ростом тринадцатилетнего подростка, уже почти полторы недели безвылазно находился в данном помещении. Стоя перед гигантским столом, он уже в тысячный раз изучал свиток, который нашли его слуги в руинах, оставшихся после древней войны.

«Настой Удвоения Жизни», – гласило название на незнаком языке, переведённом Системой.

Когда Тирвин только увидел его, то и без надписи понял, что это алхимический рецепт. На удивление отлично сохранившаяся эмблема древней организации, сгинувшей на заре эпохи, говорила о связи свитка с алхимией.

Как и в нынешние времена, в древности большинство свитков также делали из особой бумаги. На неё воины при помощи Воли Мастера могли записать часть своих воспоминаний, передавая знания о крайне сложных техниках или рецептах, которые было очень трудно выразить обычным письмом.

Увы, вечно храниться они не могли. Время брало своё. Поэтому найденный в аномальных зонах свиток ныне содержал лишь часть воспоминаний древнего мастера.

Подобные вещи не были чрезвычайно редкими. Группы искателей, наподобие тех же Облачных Тигров, время от времени находили свитки. Большей частью – поврежденные, уже не хранившие никакой информации. Такие предметы могли годиться лишь как экспонаты в частные коллекции.

Но встречались и такие свитки, что смогли донести память древних воинов до наших дней. Вот только, если для аристократов такие вещи считались ценными, то для большинства учеников Облачной Обители могли послужить лишь в качестве товара для Торгового Павильона. А причина была проста – Обитель и сама являлась наследием древней цивилизации, из-за чего в ней сохранилось множество утерянных техник и рецептов. Поэтому было проще купить доступ к какому-нибудь Павильону, чем искать свитки в руинах.

Однако то, что лежало сейчас перед Тирвином, кардинально отличалось от виденного им ранее. Данный свиток был уникальным в своём роде. И, несмотря на повреждения, парень жаждал изучить этот рецепт. Поэтому раз за разом он погружал своё сознание в воспоминания древнего мастера, а затем, приходя в себя, пытался воплотить настой в реальность, заполняя пробелы в информации с помощью банального перебора.

Тысячи Облачных Монет исчезали на глазах. Раз за разом Тирвин покупал десятки дорогостоящих ингредиентов, но в конечном счёте снова и снова получал одно и то же сообщение:


Внимание!

Попытка создать алхимический препарат провалилась!

Неверная энергетическая схема!


Впрочем, иногда вместо надписи получался взрыв, из-за чего Тирвину пришлось сменить оборудование уже семь раз. Но он не унимался, продолжая экспериментировать, записывая каждый неудачный вариант недостающей части плетения. К счастью, в свитке не хватало лишь небольшого кусочка воспоминаний, поэтому возможных вариантов оказалось около тысячи. И Тирвин собирался перепробовать их все, даже если на это придётся потратить десятки тысячи Облачных Монет, благо в Обители он считался богатейшим учеником.

Продолжая вносить записи в свой личный свиток о последней попытке, Пятый вдруг ощутил вибрацию в левой руке. Именно там, где находилась его метка ученика. Нахмурившись, он обернулся, чтобы увидеть появляющуюся из воздуха прекрасную эльфийку в белоснежном платье.

– Господин, – поклонилась она.

От девушки исходила аура начального Заклинателя, однако Тирвин не заблуждался. Это была не эльфийка. Красавица являлась искусственным Духом – существом без Искры Души, созданным из останков некогда погибшего Элементалиста. В дальних и периферийных мирах таких существ многие воины даже запечатывали у себя в душе, заменяя ими настоящих Духов. Здесь же, в срединном мире Никрим, их использовали как слуг и охранников в дорогих домах, наподобие этого дворца. Всего же на пятом этаже проживало около пары тысяч искусственных Духов, кои играли роль местной обслуги. Всё-таки здесь могли находиться лишь ученики первой сотни, которым в одиночку было бы довольно сложно управиться с целым городом.

– Говори, – разрешил Пятый, вернувшись к работе.

– К вам в гости пожаловал ученик Хлатор Эсвикс, семнадцатый в Списке Десяти Тысяч, – приятным, но неживым голосом ответила девушка. – Он просил сообщить, что некто рушит ваши планы.

Тирвин молчал. Частично погрузившись в запись своих воспоминаний, он вдруг обрёл осознание, увидев определённую закономерность во всех неудачных попытках. Парня посетило вдохновение. Его дыхание участилось.

– Точно! – воскликнул он. – Во всех ста двух попытках была именно эта часть плетения. Она есть почти в половине вариантов. Если предположить, что это кардинально неправильный вектор для этого участка схемы… Хотя нет… Нужно перепроверить… Но какой должен быть тип энергии?.. Или это и вовсе лишний элемент?.. Но, согласно принципам алхимии…

Пятый продолжил бормотать, обдумывая пришедшую идею. На его лице появилась улыбка. Он совсем позабыл о парящей за спиной девушке.

– Господин, – через минуту она напомнила о своём присутствии.

– Веди его сюда, – не оборачиваясь приказал Тирвин.

– Слушаюсь, – поклонилась девушка, а затем растворилась в воздухе.

Через некоторое время дверь в лабораторию открылась. Вошёл троюродный брат Тирвина, который также являлся одним из лидеров его фракции.

– Старший бра…

– Говори быстрее, что тебе нужно. Я сейчас очень занят, – перебив подчинённого, сказал Тирвин. Теперь он начал призывать из Кольца сотни свитков, бросая их на стол. В них он хотел найти подсказку для решения возникшего вопроса. Но так как на считывание вложенных туда воспоминаний тратилась духовная выносливость, то парень просто раскрывал свитки, сверяясь с нарисованными там основными частями схемы.

– Недавно нашу алхимию, предназначенную для нулевого этажа, начали слишком активно скупать.

– И что? – спросил Тирвин, перебирая свитки.

– Мне это показалось странным, поэтому я решил всё проверить, – продолжил отвечать Хлатор. – Как в итоге выяснилось, на нулевом этаже появился кто-то, начавший продавать очень эффективное зелье для удаления примесей из тела. Таким образом стал рушиться ваш план по загрязнению фундамента отбросов.

– Это плохо… – не задумываясь, произнёс Пятый. Казалось, его совсем не заботят слова подчинённого.

– Да, старший брат. Поэтому я решил послать туда нескольких рядовых членов фракции. Но оказалось, что странного алхимика поддерживают Независимые. Тогда я думал уже лично разобраться в ситуации, но вовремя узнал, что этот алхимик – некий Кай Арнхард. А помогает ему Шакс Эльдивайз. Оба относятся к человеческой расе. И оба были в списке для принятия во фракцию, но не вступили. А зная, насколько вам интересны люди, тем более с таким талантом, я решил сначала доложить обо всём вам, дабы случайно не нарушить ваших возможных планов.

– Нет никаких планов… – продолжил бормотать занятый своими мыслями Тирвин. – Но убивать не нужно… Гадство, отвлекаешь… Ладно, передай Рейзелу, чтобы разобрался…

– Могу ли я отправиться вместе с Десятым?

– Не-а… Вот оно! – воскликнул парень, отыскав свиток с подходящей схемой. – Ты собери отряд. Отправитесь в Лес Миражей… Мне нужны цветки Каванды. Много… – улыбался Тирвин, наконец осознавший свою ошибку. – Похоже, я ошибся с ингредиентом…


***

– Как себя чувствуешь?

– Просто великолепно. Особенно сейчас, когда я снова смог узреть вашу красоту.

– Это хорошо, – Элея спокойно проигнорировала комплимент. – Но я всё же советую ещё как минимум неделю тело не нагружать.

– Разве я могу ослушаться, если об этом меня просите именно вы? – спросил в ответ Шакс.

– Надеюсь, так и будет, – мило улыбнулась девушка, поставив чашку обратно на стол.

В этот день к Каю пожаловала целительница Элея. И хотя лавка уже была закрыта для посетителей, не принять девушку он не мог. Сейчас они втроём находились в той самой комнате для гостей, где несколькими днями ранее проводились переговоры с лидерами Облачных Тигров. Ну а так как кресел здесь всё так же было два, то одно из них заняла гостья, а второе – Кай, севший напротив.

Что же касалось Шакса, то он нашёл для себя место на широком подоконнике, где удобно и расположился. И, пока он беседовал с Элеей насчёт своего здоровья, попутно делая ей комплименты, которые девушка словно не слышала, Кай продолжал рассматривать целительницу.

Она так походила на его сестру, что взгляд буквально сам возвращался к лицу Элеи. Хоть и совсем немного, но её вид заставлял парня испытывать самые настоящие эмоции. Они были тусклее уже давно тлеющего костра, но всё равно оставались истинными. Теми, что не подавлял Холод Пустоты.

Впервые после смерти брата Кай сумел ощутить себя по-настоящему живым…

– У вас вышло меня удивить. Не думала, что этот сорт чая можно так хорошо заварить, – Элея повернулась к Каю.

– Благодарю за похвалу, – ответил он, попытавшись хоть немного улыбнуться. – Возможно, у меня талант.

– Согласна, – кивнула девушка с повязкой на глазах.

– Что ж… Я правильно понимаю, что вы хотите у меня что-то купить? – Кай перешёл к делу.

– Да. Если точнее, заказать. Как и многим другим, мне очень помогло ваше зелье очищения. Но сейчас я здесь не ради него. Понимаете, Кай, когда три года назад одна из фракций начала продавать множество препаратов по низкой цене здесь, на нулевом уровне, это сильно ударило по обычным алхимикам. Можно сказать, их буквально вытеснили, так как конкуренция со столь дешёвыми и высококачественными товарами становилась почти что невозможной. Это уже потом некоторые из учеников смогли понять, что препараты – подделка. Но убедить общественность, не имея никаких доказательств, кроме догадок, было нереально. Да никто и не пытался, если честно. Вот почему в те времена очень многие алхимики закрыли свои лавки и перестали заниматься ремеслом. Ведь без продаж не будет денег для покупки ингредиентов, а без ингредиентов не выйдет практиковаться. В итоге только лучшим и опытнейшим алхимикам удалось удержаться на плаву, так как за ними стояли различные группы Независимых. – Элея сделала ещё один глоток чая, а затем продолжила: – Поэтому теперь для особых заказов, которые не относятся к часто используемым препаратам, приходится либо направляться в Торговый Павильон, где цены выше среднего, либо идти на поклон к частным алхимикам из фракций… Но вот появились вы.

– Понимаю, – кивнул Кай. – Но я не уверен, что знаю нужный рецепт. Какой препарат вам нужен?

– Эликсир Пурпурной Духовной Паутины. Если не ошибаюсь, это целительная алхимия.

– Хм… – задумался Кай. Подобного рецепта он, конечно же, не знал. Однако, вероятно, у него мог отыскаться некий аналог. – Опишите мне его свойства. А лучше расскажите вообще всё, что знаете об этом эликсире.

Девушка кивнула и начала свой рассказ. В итоге, спустя несколько минут, Кай понял, что среди тех рецептов, которые предоставил ему Рун’Тан, есть один, чьи свойства почти полностью совпадают с Эликсиром Пурпурной Духовной Паутины. Хотя, вероятно, эликсир, придуманный в империи Бельтейз, даже лучше.

«Эти свойства… – вдруг осознал Кай. – Это сильный препарат, способствующий заживлению духовных травм».

– Я могу приготовить аналог, но… – взгляд парня упал на астральное тело девушки. А точнее, на её духовную рану.

– Но что? – спросила Элея. – Не волнуйтесь. Деньги, если что, у меня есть.

– Нет, дело не в этом, – покачал Кай головой. – Просто… Могу ли я взглянуть?

Целительница нахмурилась.

– Взглянуть? О чём вы?

– Семь сантиметров правее пупка.

Элея резко сжалась.

– Как вы узнали? – слегка дрожащим голосом спросила она. Девушка продолжала пытаться сохранять невозмутимость, но впившиеся в подлокотники кресла пальцы выдавали её полностью. Даже слышать о своей духовной ране ей было больно.

– Я немного знаком с законами Пути Души.

Если бы Элея могла видеть, то сразу бы заметила изменившееся от удивления лицо Шакса. Лучник смотрел на Кая в недоумении, но говорить ничего не спешил. Хотя знал, что его друг врёт.

– Если вы согласитесь, это может помочь мне в приготовлении эликсира.

Девушка двух кровей – эльфийской и дорганской – сомневалась. Мысли бесконечно роились в её голове, не позволяя спокойно всё обдумать. Слегка прикусив нижнюю губу, она уже собиралась сказать «нет», но почему-то в последний миг передумала.

– Хо… рошо… – отвернувшись, тяжело вздохнула она. Элея не хотела, чтобы её лицо сейчас кто-то видел.

Слишком сильно по ней ударили последствия получения этой травмы…

После этого Кай и Элея поднялись в мастерскую, где девушка легла на кровать. Пытаясь успокоиться, она затаила дыхание.

– Я начинаю, – произнёс Кай, который, конечно же, заметил изменившееся поведение девушки.

Элея вздрогнула, ощутив через ауру, что ладонь Кая почти приблизилась к её животу. Но больше парень не двигался, и это её несколько успокоило.

«Что скажешь?» – спросил мечник, который на самом деле устроил это для того, чтобы дать Рун’Тану возможность проверить духовную рану целительницы.

"Эх… – вздохнул старик. – Что тут сказать? Повреждение астрального тела последней стадии. Кроме самого отверстия, есть ещё множество трещин, расползшихся во все стороны. Вдобавок духовная структура вокруг раны иссушена. Такое чувство, что повреждение появилось не от духовной атаки, а меча. В целом, если говорить просто, то даже на пике сил я не сумел бы исцелить что-то подобное. Максимум – смог бы поставить временную заплатку, чтобы избежать утечки энергии. И, судя по всему, именно это и делает эликсир, что нужен девушке. Впрочем, возможно, существует способ исцелить это. И, вероятно, он как раз находится в области алхимии, так как вариаций её использования гораздо больше, чем всех техник любого из элементов. Но я такого рецепта, увы, не знаю".

«Вот как…»

Кай убрал руку.

– Всё? – спросила Элея.

– Да. Спасибо, что согласилась, – парень и сам не осознал, что перешёл на «ты».

Но не успела девушка ничего ответить, как вдруг всё здание накрыло неестественно раздутой аурой.

«Кто?!» – пронеслось в мыслях Кая.

А в следующий миг всю лавку уничтожил масштабный взрыв.


Глава 13. Осознание собственной слабости.


Вовремя сформированный ледяной купол распадался на куски. Он больше не годился для защиты, но Каю было плевать. Свою задачу этот барьер полностью выполнил.

– Ты в порядке? – взглянув на Элею, спросил Кай.

– Да, – кивнула девушка. Она хоть и не успела среагировать на взрыв, но панике не поддалась. Целительница всё же оставалась воином, пускай и небоеспособным.

Рядом из тумана появилась фигура Шакса. Парень не пострадал.

– Жарковато тут стало, – усмехался он, глядя на догорающие остатки лавки под своими ногами.

Кай тем временем осматривал округу. Первым, кого он увидел, оказался лысый изуродованный сильф, достигший начальной стадии ступени Заклинателя. Он стоял на коленях неподалёку от уничтоженного здания. В руках у плачущего парня находился потрескавшийся артефакт. Вероятно, одноразовый. Собственно, эту вещицу сильф и использовал для атаки, ведь его собственных сил для такого мощного удара явно не хватило бы.

Честно говоря, Кай сомневался, что начальный Заклинатель с шестибалльным фундаментом вообще мог самостоятельно активировать этот артефакт. Однако, судя по неестественно раздутой ауре, становилось понятно, что перед атакой сильф принял какой-то очень мощный и, вероятно, опасный для жизни боевой препарат. И это подтверждалось тем, что прямо сейчас астральное тело парня начинало трескаться.

Ну а о том, что побудило его так отчаянно поступить, Кай даже не задумывался. Ему хватило лишь одного взгляда на шею противника, чтобы понять, что тот действовал не по своей воле. Ведь на сильфа был надет рабский ошейник.

«Всего лишь жертва? Грязный метод… – подумал Кай. – Но кто же настоящий враг?»

Тем временем сильф медленно умирал от последствий использования усиливающей алхимии. Однако, прежде чем откат убил парня, с ним произошло ещё кое-что.

Второй Закон Облачной Обители был нарушен, – раздался грозный голос, прозвучавший по всему нулевому этажу. – Наказание – Изгнание!

В тот же миг тело сильфа засияло, и он исчез.

«Он использовал артефакт. Но для активации предмета всё равно нужно насытить его энергией. Эта энергия и становится топливом для атаки, – кивнул Кай. – Выходит, таким образом обмануть Закон не выйдет. Но это ещё не конец…».

Энергетическим зрением парень сквозь дома увидел пять точек, быстро движущихся к уничтоженной лавке. Судя по всему, это и были настоящие противники.

Вскоре воины в широких плащах и необычных масках, которые искажали их ауры, показались на глаза. Из-за их одеяний ни Элея, ни Шакс не могли определить расу и силу противников. Однако подобные предосторожности всё равно не могли обмануть энергетическое зрение Кая. Он понял, что перед ним пятеро пиковых Заклинателей. Все дорганы.

Что же касалось меток Обители, то, как и ожидалось, их скрыли. Вот только даже в таком состоянии Кай мог увидеть их. Как оказалось, все пятеро убийц относятся ко фракции Седьмой, а их рейтинг варьируется от шести тысяч десятого места до шести тысяч восемьдесят третьего. Фундамент у каждого не превышал семи с половиной баллов.

Противники уже находились в паре сотен метров от Кая, и в их намерении атаковать он не сомневался. Поэтому даже и не думал о каких-либо переговорах.

Кай моментально приготовился к бою, предварительно проглотив несколько Лазурных Кристаллов и открыв все Телесные Врата. В руках появилось два клинка. Волна силы вырвалась из его тела, создав внезапный порыв ветра.

– Шакс, позаботься пока о нашей гостье.

В следующий миг парень исчез.

Три скачка – и вот Кай уже возле ближайшего противника. Тот удивился, но при этом всё равно полностью сохранил концентрацию на человеке. Успел вовремя заблокировать вражеский клинок. Контратаковал кинжалом, но Кай увернулся.

В этот момент к ним приблизился ещё один дорган. Первую его атаку Кай заблокировал. От второй – уклонился, но этим мгновением успел воспользоваться первый противник, оставив неглубокую рану на груди едва отскочившего человека.

Следующий за этим Шаг Отступления позволил Каю разорвать дистанцию и избежать нового удара, грозившего пробить ему череп.

«Сильны. По физическим параметрам не слабее меня. Вероятно, используют некую технику усиления тела. Но вот техника движений похуже моей будет. Что это? Элемент Ветра? Но почему такой слабый эффект?.. Понятно. Боятся задеть меня отголосками энергии Ветра, нарушив второй закон, – Кай мгновенно проанализировал короткую стычку. – Но вот чего им не занимать, так это опыта. Метят идеально. Так, чтобы не убить, а вывести из строя. При этом отлично взаимодействуют друг с другом. Даже двоих таких будет очень сложно победить. А сразу пятерых… что ж, придётся постараться. У меня ещё есть козыри. Однако и у них тоже может быть припасен туз в рукаве. Нужно быть осторожным. В случае чего придётся бежать».

Противники Кая тем временем нападать не спешили. Несколько секунд они смотрели на человека, после чего первый дорган заговорил искажённым маской голосом:

– Яд не подействовал. Переходим ко второму плану. Лишите конечностей цель и его товарищей, – приказал главный убийца. – Двое со мной.

Воины синхронно кивнули. Двое из них резко рванули к Шаксу и Элее. Кай было кинулся преградить им дорогу, но его тут же атаковали оставшиеся трое противников. Пришлось отбиваться.

Блок. Уворот. Неудачная контратака. Снова отступление.

Трое противников идеально взаимодействовали друг с другом, не давая Каю даже возможности их ранить. Единственное, в чём они уступали мечнику, так это в скорости, из-за чего до сих пор не могли его победить. Кай на полную мощь использовал Технику Пяти Невесомых Шагов. Обладая идеальным контролем энергии, он мог не волноваться, что случайно заденет других отголосками своей силы.

Тем временем Шаксу пришлось в ближнем бою сойтись сразу с двумя противниками, чьи физические параметры явно превосходили его собственные. А с учётом запрета на использование энергии и законов для атаки, нормально реализовать свою сильнейшую сторону – стрельбу из лука – он никак не мог.

Призвав из Кольца два кинжала, Шакс начал отбиваться. К счастью, оказалось, что в ловкости он даже немного превосходит парочку дорганов. А вдобавок сохранившийся ещё с древних времён боевой стиль Клана Яркой Луны, которому парня обучали с детства, на голову превосходил все то, что могли продемонстрировать нынешние противники Шакса. Таким образом, если не победить, то хотя бы успешно отбиваться он мог.

– За меня не беспокойтесь, – сообщила Шаксу Элея, создав вокруг себя мощный барьер.

Согласно второму Закону Обители, нельзя было использовать энергию и законы на других учениках, если на это не давалось согласие. В том числе это касалось целебных и защитных техник. Поэтому, например, если создать барьер, к которому кто-нибудь прикоснётся, то его создателю это зачтётся как нарушение Закона. Подобное ограничение могло показаться бредом, однако, не будь его, сильные воины могли бы запросто ловить внутрь барьеров более слабых и, например, лишать их доступа к кислороду, что не считалось бы за прямое убийство.

Однако защитный купол, созданный Элеей, не содержал в себе ни законов, ни энергии, ибо эта способность являлась проявлением её души, как Предельная Концентрация у Кая. Она называлась Расширением Покрова и позволяла буквально увеличивать пассивную защиту Заклинателя до целого барьера, вдобавок укреплённого ещё сильнее, чем обычно. Взамен девушка сама не могла ни двигаться, ни атаковать.

С другой стороны, попытка ударить по этому барьеру техникой считалась бы ударом по самой Элее, что означало бы нарушение второго Закона Обители. Вот почему один из убийц резко остановился, учуяв, что в куполе нет энергии. Ударив по нему кулаком со всей силы, дорган не добился никакого результата. Барьер даже не дрогнул, хотя подобная атака могла запросто разрушить защитную технику среднего качества Золотого ранга.

Осознав тщетность попыток, зверочеловек хотел вернуться к сражению с Шаксом, как вдруг ощутил опасность. Увы, полностью увернуться он не смог. Кинжал противника с лёгкостью вспорол ему бок, лишь после чего дорган отпрыгнул.

Схватившись за рану, разорвавший дистанцию Заклинатель сразу выпил целительное зелье, после чего окинул взглядом поле боя. Увидев неподвижно лежащего напарника, дорган сощурился.

– Что, не ожидал, что кто-то, кроме вас, тоже может использовать яды? – оскалился Шакс.

В тот же миг убийца вздрогнул. Перед глазами всё закружилось. Конечности стали наливаться свинцом. Именно в этот момент к нему рванул Шакс. Он собирался лишить противника рук и ног.

Приблизившись рывком к пошатывающемуся доргану, он уже замахнулся кинжалами, как вдруг интуиция завопила об опасности. Шакс повернул вправо, в последний момент выставив блок. Юношу отбросило от удара нового противника, который до этого сражался с Каем.

«Сволочь! Только исцелился… – скривился Шакс, взглянув на правую руку и выпив специальный препарат. – Похоже, в предплечье трещина».

Атаковавший парня зверочеловек продолжать бой не спешил. Вместо этого он начал вливать в рот отравленного товарища один крайне дорогой эликсир, способный снять действие большинства ядов.

В нескольких десятках метров то же самое делал ещё один дорган, приводя в чувство первого отравленного Шаксом противника.

Оба бойца начали приходить в себя.

– Расправьтесь сперва с Заклинателем, – выкрикнул главарь убийц.

– Отлично, – удовлетворённо кивнул Кай, когда перед ним остался только один противник.

«Что?!» – удивился дорган, заметив резкое изменение во взгляде противника. Ему на миг показалось, словно их роли изменились. Словно он из хищника превратился в дичь.

Буйство Жизни и Поле Превосходства активировались одновременно. Со стороны Кая резко хлынула ещё одна волна силы, когда в тот же момент на противника навалилась мощь новой способности.

Сила воли этого пикового Заклинателя не уступала силе воли Кая, из-за чего давление оказалось минимальным. Именно поэтому парень сконцентрировал всю мощь Поля Превосходства на ногах зверочеловека. Дорган сразу почувствовал, будто застрял в чём-то очень вязком и липком.

Убийца только успел сделать шаг назад, когда Кай появился перед ним. Взмах клинка не оставлял Заклинателю ни шанса. Его левая кисть с зажатым в ней кинжалом отлетела в сторону.

«Что это за мощь?!» – мысленно выпалил шокированный воин, впервые видящий столь сильного смертного.

Кай снова двинулся вперёд. Легко уклонившись от взмаха противника, он занёс мечи для атаки. На сей раз он собирался лишить доргана ног.

Видя столь быстрые движения, но ничего не успевая с этим сделать, зверочеловек решился использовать козырь. Его тело вмиг преобразилось. Кожа полностью покрылась тёмно-серой шерстью. Увеличились когти. Раздулись мышцы, порвав верхнюю одежду. Изменилось лицо. Выросли клыки и хвост. Удлинились конечности. Он стал выше и гораздо крупнее.

Дорган использовал главную способность их расы – Частичную Трансформацию. Теперь он принял свой истинный облик, который увеличил его физические параметры более чем в полтора раза. Вдобавок он сразу призвал из второго Кольца боевые артефактные перчатки.

Теперь перед Каем стоял двухметровый человекоподобный волк.



Сделав крайне быстрый шаг назад, он легко избежал клинков Кая, после чего ударил ногой. Теперь уже его противник не успевал уклониться. Голень доргана врезалась в подставленное для защиты предплечье, и мечник мгновенно отлетел в сторону, словно его на полной скорости сбил автомобиль. Врезавшись в небольшой дом, он пробил стену и влетел внутрь.

– Цель оказалась намного сильнее ожидаемого, – рычащим голосом пробасил зверочеловек, призывая из Кольца специальное зелье. – Теперь скрытность не важна. Используйте все силы.

Услышав лидера, остальные убийцы также активировали Частичную Трансформацию, превратившись в похожих существ. В среднем они могли поддерживать эту форму около двадцати секунд, но, использовав заранее подготовленную боевую алхимию, смогли увеличить это время до двух минут.

– А вот это уже нехорошо, – прокомментировал Шакс, к которому рвануло двое противников.

Осознав возникшую разницу в силе, он решил отказаться от прямого столкновения. Кивнув, парень активировал технику передвижений, бросившись в сторону. Пара дорганов погналась за ним.

«Нужно увести их как можно дальше», – промелькнуло в голове у Шакса.

Тем временем оставшиеся двое зверолюдей, которые только-только оклемались от яда, собирались наконец пробить барьер Элеи, как вдруг раздался крик. Обернувшись, они увидели лидера, в ноге которого застрял клинок. Как оказалось, Кай снова смог усилиться, сумев застать противника врасплох.

Ранее он увеличил поток энергии во Врата Силы и Врата Скорости до предела, но после того, как враг трансформировался, Каю не оставалось ничего, кроме как выйти за этот предел. Теперь его плоть буквально трещала, едва выдерживая такую нагрузку. И если бы не пережитая в прошлом рана от демона, борьба с которой в некотором роде укрепила тело парня, то сейчас он вряд ли бы смог снова усилиться.

Вот только даже после этого Кай не смог превзойти противника по параметрам. Ему оставалось уповать лишь на скорость, которая благодаря полностью активированной Технике Пяти Невесомых Шагов теперь снова делала его быстрее врага.

Таким образом, Каю приходилось безумно кружиться вокруг доргана, пытаясь нанести ему урон. Уклоняясь от крайне мощных атак противника, он старался бить в наиболее уязвимые, но не смертельные места. Однако даже если парню выпадал такой шанс, то пробить укрепившуюся плоть зверочеловека было довольно тяжело. И это не учитывая вражеского энергетического покрова, который гасил немалую часть вложенной в удар силы.

В итоге Каю удалось лишь раз провести удачную атаку, и то в самом начале, воспользовавшись кратким замешательством доргана. Увы, удачным этот удар парню показался лишь сперва. Юноша метил противнику в пах, желая нанести колоссальный урон и вызвать сильную боль, однако зверолюд буквально в последнее мгновение сумел каким-то чудесным образом среагировать, подставив под удар бедро.

Вот так меч Кая и застрял в ноге зверочеловека, попав в кость. Вытянуть оружие обратно парень не успел, поскольку ему сразу же пришлось уворачиваться от кулака противника.

Услышав наполненный болью рык лидера, оставшиеся двое дорганов решили разделиться. Один, как и планировал, направился к барьеру Элеи, а второй бросился на помощь к главарю.

Заклинатель преодолел почти половину расстояния, когда неожиданно взвыли его звериные инстинкты. Резко развернувшись и наотмашь взмахнув когтистой рукой, он так ни по чему и не попал. Однако ощущение опасности усилилось.

В следующий миг прямо над ним появился Шакс, развеявший технику невидимости (чтобы не нарушить второй Закон во время атаки), которая ничем не уступала в качестве техникам, что можно было найти на пятом этаже Обители. Наследие Клана Яркой Луны было действительно великим.

Взмахнув левым кинжалом, он одним резким движением лишил противника зрения, после чего воткнул оружие в плечевой сустав зверочеловека, заставив его руку повиснуть безвольной плетью.

Увы, увернуться после этого Шакс не смог. Взревевший от боли дорган схватил его за правую руку своей второй лапой и резко дёрнул вниз, вбив человека в землю. Разлетелась во все стороны брусчатка, когда-то давно заложенная здесь первыми учениками. И так повреждённое предплечье парня теперь окончательно сломалось. Изо рта выплеснулась кровь. В глазах помутнело.

Зверочеловек уже собирался переломать Шаксу ноги, прыгнув на них, как вдруг снова почуял опасность. Он резко прикрыл голову рабочей рукой, а в следующее мгновенье в неё воткнулась пара стрел. Ещё десяток наконечников вонзился в плоть доргана. К счастью для него, ни одна атака не оказалась достаточно глубокой, чтобы нанести серьёзный урон, однако Заклинателю пришлось отпустить Шакса, который вновь исчез.

Что же касалось лучников, то, расширив ауру, дорган наконец смог "увидеть их". Как оказалось, это были двойники Шакса, созданные им заранее. Все они использовали созданные особой техникой луки, однако при этом атаковали обычными стрелами, ничуть не усиливая их энергией. Лишённый зрения зверочеловек бросился к ним, однако все клоны одновременно рассеялись, пустив последний залп стрел. На этот раз убийца сумел лучше среагировать, поэтому увернулся от большинства атак. Оставшиеся смогли лишь пробить его кожу, застряв в прочных мышцах и не причинив ничего, кроме лёгкого неудобства и боли.

Тем временем едва пришедший в себя Шакс отдалился от противника. Сейчас его никто не видел. Требовалось хоть немного восстановиться.

Внезапно от одного из параллельных потоков сознания пришла важная информация. Клон, который увёл за собой двух дорганов, самостоятельно развеялся, когда его практически догнали противники.

«Плохо. Они ушли всего на полтора километра. Скоро вернутся. Нужно обезвредить как можно больше врагов за это время, а затем уйти», – решил Шакс.

Оглянувшись, он мгновенно определил состояние противников. Тот, которого Шакс только что лишил зрения, выдирал из себя стрелы и застрявший в плечевом суставе кинжал. Вот только всё это оружие было пропитано очень действенным усыпляющим ядом. Он отличался от первого, поэтому выпитый ранее дорганом эликсир не мог помочь, ведь рецепт этого яда был уникальным для их мира и не имел аналогов. Однако Шаксу пришлось потратить весь его запас, взятый ещё на Саахе, так как препарата изначально было немного.

Следом парень глянул влево. Тем ещё один зверочеловек продолжал бить по барьеру Элеи, на котором уже появилось немало трещин. Бледная девушка теперь едва стояла на ногах. Из её носа текла кровь. Отдача была ужасной. А учитывая духовную травму целительницы, любой легко мог понять, как ей сейчас тяжело.

Шакс наконец посмотрел направо. Там дела шли одновременно и хуже, и лучше. Понимая, что убивать его не будут, Кай по полной использовал свою регенерацию, получая страшные раны и лишаясь конечностей, но при этом получая возможность бить в ответ. Благодаря этому вся тёмно-серая шерсть доргана теперь стала алой. Десятки глубоких, но не критических ран заставляли его буквально обливаться кровью.

Лидер убийц понемногу терял силы, однако всё равно продолжал подавлять Кая, который к этому моменту лишился обоих мечей и Пространственного Кольца, куда-то отлетевшего вместе с оторванной кистью.

Шакс тут же кивнул, бросившись к мечнику, по пути формируя пока невидимых двойников и раздавая им последние стрелы. Как бы то ни было, жизнь друга для него значила больше, чем жизнь очередной красивой девушки, хотя парень всё же надеялся, что Элея сумеет продержаться, и они успеют ей помочь.

К несчастью, добраться до Кая он так и не сумел.

Едва двигающийся ослепший дорган, которого сонный яд уже почти поборол, внезапно дёрнул мордой, словно учуяв что-то. Оскалившись, он с неожиданной прытью бросился в сторону. Прямо туда, где сейчас пробегал невидимый человек.

Практически в последний момент успев развеять свою технику, Шакс оказался повален. В его голову летел огромный кулак доргана. И хотя враг ослаб из-за яда, всё равно не сдерживался.

– Как?! – закрывшись сломанной рукой от удара, выпалил шокированный Шакс. Он не понимал, почему противник ещё не свалился без сил.

Не добившись своего, зверочеловек зарычал, а затем принялся снова и снова бить противника по голове. Из-за ударов у Шакса на мгновенье помутилось сознание, и все двойники моментально развеялись.

«Это какое-то звериное буйство?! Теперь он просто пытается убить меня! Гребаная тварь!»

Призвав из Кольца ещё один кинжал в левую руку, Шакс ударил им в тот же самый плечевой сустав доргана, а затем надавил на оружие изо всех сил, стремясь отрубить руку врага.

Зверочеловек ощутил дикую боль, а так как он действительно впал в определённое состояние неистовства, затмившее его разум, то подавить боль не мог. Это и вынудило доргана отреагировать.

Не переставая обрушивать удары на израненную правую руку Шакса, которой тот прикрывал голову, дорган решил вгрызться в запястье левой руки, давящей на рукоятку кинжала.

«Да, ублюдок! Давай же, попробуй мою кисть на вкус!» – мысленно зарычал Шакс, специально направив руку в пасть зверочеловеку.

Как только ладонь лучника оказалась у доргана во рту, парень тут же призвал из Кольца прямо в неё специальную таблетку и начал проталкивать свою кисть всё дальше противнику в глотку, дабы тот точно проглотил пилюлю. И когда он в этом убедился, в его ужасно изгрызенной руке появился небольшой флакон. Крепко сжав его, юноша раздавил хрупкое стекло. Содержимое разлилось по рту и глотке доргана, и оранжевая жидкость практически моментально вспыхнула мощным пламенем.

Зверочеловек безумно заорал. Перестав бить Шакса, он левой лапой вырвал из пасти руку противника, а затем резко вскочил. Дорган всё ещё находился в состоянии буйства, поэтому вёл себя как дикий испуганный зверь, боящийся огня.

– Удачно стать инвалидом, тварь, – выплюнул несколько окровавленных зубов Шакс, глядя на обезумевшего врага, бегающего туда и обратно. – Надеюсь, Пилюля Разрушения Души тебе понравится.

Встать Шакс пытался несколько раз. И постоянно падал. Руки не слушались. В правой не осталось целых костей. Левую же словно через мясорубку пропустили, а затем хорошенько поджарили. Ноги тоже неслабо пострадали, когда парня повалила на землю двухсоткилограммовая тварь. Но, так или иначе, он встал. Взглянув на Кая, Шакс увидел ужасную картину.

Его друг остался без рук и ног. Он продолжал восстанавливаться, вот только…

Обняв Кая со спины, лидер убийц изо всех сил сжимал человека. Трещали кости. Хлестала изо рта и носа кровь.

– Давай-ка посмотрим, как долго ты сможешь регенерировать, – скалясь, рычал дорган. – Но не бойся. Я тебя не убью. Лишь дождусь, пока ты вырубишься.

Кай находился в агонии. Даже с повышенным до предела болевым порогом он ощущал невероятную боль от потери всех конечностей и постоянного сжимания. Он задыхался, испытывая ужасную потребность сделать хотя бы вдох. И хотя линия крови компенсировала кислородное голодание, чувство удушья она убрать не могла.

Но самым страшным для Кая оказалось не это.

Неспособность сделать противнику хоть что-то – вот что буквально разрывало его изнутри. Кай чувствовал себя абсолютно беспомощным, что было ужаснее любой боли. Он даже не мог погрузиться в духовный мир, чтобы избавиться от телесных ощущений, поскольку из-за этого прекратилось бы поглощение энергии, а значит, тело перестало бы восстанавливаться.

– Жалкий слабак, не способный ни на что без своей чудовищной регенерации. Кто ты без неё? – откусив кусок отросшего плеча Кая, спросил Заклинатель.

К удивлению Кая, слова зверочеловека нашли в нём отклик. Однако не тот, на который надеялся дорган. Они не подавили парня, а наоборот, помогли ему вырваться из бездны страданий.

«Старик, помоги изъять мою энергию души. Двадцать лет».

Рун’Тан не спорил.

В следующий миг Источник Кая наполнился крайне мощной энергией, которая тут же хлынула в организм. Вот только даже линия крови Девятиглавой Небесной Гидры не была всесильной. Она имела свои лимиты, и поэтому даже с постоянным насыщением тела энергией не могла работать вечно.

Кай это прекрасно замечал, когда в продолжительных боях его скорость регенерации начинала замедляться. Собственно, это сейчас и происходило. Его конечности теперь восстанавливались крайне медленно относительно обычного состояния. Вот почему одной энергии души не хватало, чтобы кардинально изменить ситуацию. Требовалось что-то ещё. И у Кая уже возникла идея, что именно.

Сосредоточие Ян появилось прямо в желудке парня, и из сферы хлынуло огромное количество собранных ранее в Глубине частиц. Кай прекрасно помнил, что у этой концепции есть два свойства: преобразование и…

Укрепление.

«Не знаю, как это подействует на живое тело, но я готов рискнуть. Готов сделать алхимическую лабораторию прямо внутри себя!»

Частицы Ян мгновенно рассеялись по организму, после чего в него хлынула энергия души. Кай позволил своей линии крови полностью впитать обе эти силы. Ещё секунду ничего не происходило, однако…

Продолжавший сжимать Кая дорган внезапно ощутил некое сопротивление в теле противника. Он не сразу осознал, что грудная клетка человека стремительно выпрямляется, легко сопротивляясь силе его рук, а секунду спустя произошло ещё одно потрясение для лидера убийц.

В мгновение ока у его противника выросла новая правая рука. Плоть вырвалась из обрубка плеча так стремительно, что зверочеловек оказался ошарашен. И не успел он ничего понять, как восстановившаяся рука ударила назад. Прямо в голову доргана.

В форме Частичной Трансформации подобный удар и раньше не наносил серьёзных травм Заклинателю, так что и теперь он его не опасался. Увы, на этот раз инстинкты подвели доргана. Чувство опасности активизировалось лишь в последний миг, когда у противника Кая уже не было возможности избежать атаки.

Врезавшийся в правую скулу кулак моментально лишил зверочеловека сознания, а дикая мощь удара отправила противника в полёт. Кай тем временем наконец восстановил все остальные конечности, в каждой из которых теперь ощущал бушующую неистовую силу, применить которую можно лишь раз.

Взглянув на правую руку, Кай понял, что только что активировал эту мощь подсознательно, будто высвободив некий заряд. Теперь же эта конечность потеряла такую силу. Однако оставалось ещё три.

Что же до отлетевшего зверочеловека, то он практически сразу пришёл в себя. Впрочем, не без последствий. Его контузило. Дорган пошатывался, а в его ушах стоял непрекращающийся шум. Но самым серьёзным повреждением Заклинателя, пожалуй, была неестественно свисающая набок челюсть.

Давать противнику окончательно оклематься Кай не планировал. Активировав Шаг Смещения, он в три скачка очутился в метре за спиной доргана. Увы, из-за вражеской ауры ближе телепортироваться он не мог.

Следующий короткий рывок позволил вмиг сократить расстояние. Кай на ходу ударил левой рукой, целясь в область спинного мозга. Высвобождая странную силу, появившуюся после использования частиц Ян и энергии души, он собирался моментально вывести противника из строя.

К несчастью, лидер убийц в последний миг успел слегка сместиться. Кулак Кая врезался в рёбра доргана, и тот вновь отлетел на несколько шагов.

Но на этом парень не остановился. Новый рывок. Поднять ногу. Высвободить заряд. Ударить.

Увы, на сей раз дорган полностью избежал атаки, успев перекатом уйти в сторону. Дорога в том месте, где он лежал, моментально покрылась трещинами и просела на полметра. Ударная волна подбросила зверочеловека.

Однако теперь он наконец встал на ноги. Воспользовавшись выигранным мгновеньем, дорган проглотил ещё один эликсир. Кай уже снова приближался к противнику. У него остался последний заряд, дарующий столь колоссальную мощь. На этот раз он не имеет права промахнуться…

Кай уже практически добрался до противника, приготовившись ударить левой ногой, как вдруг дорган исторг невероятно сильный рёв. Образовавшаяся волна не просто откинула парня, но и пронзила каждую его клетку. На целую секунду Кай оказался обездвижен. Он не мог сопротивляться проявлению души пикового Заклинателя.

Дорган хотел сразу же броситься к оглушённой добыче, однако не успел сделать ни шага. Дюжина стрел глубоко вонзилась в его плоть: несколько попало в спину, но большая часть застряла в ногах. Коленные суставы и ахилловы сухожилья понесли больше всего урона. Воин упал на колени.

Наконец вернув возможность управлять телом, Кай сразу же поднялся. В его руках появились два утерянных ранее в бою клинка, которые он телепортировал к себе вместе с Пространственным Кольцом. Воспользовавшись Шагом Скорости, мечник бросился к противнику, чтобы покончить с ним.

Слева внезапно мелькнула пара силуэтов. В последний миг Кай развернулся к ним, отразив две синхронные атаки. Применив следом Шаг Отступления, он разорвал дистанцию.

«Как же не вовремя…» – поморщился Кай, глядя на двух вернувшихся дорганов, коих ранее клон Шакса увёл отсюда.

Два пиковых Заклинателя встали возле своего лидера, который в это время вырывал из себя стрелы. В форме Частичной Трансформации и с учётом использованных эликсиров его регенерация должна была уже довольно скоро восстановить повреждённые ноги, вернув зверочеловеку способность двигаться. И помешать этому Кай никак не мог. Пара совершенно целых дорганов стояла у него на пути.

– Сдавайся, – вдруг раздался голос лидера убийц, который уже понемногу поднимался на ноги. – Посмотри вправо.

Каю не понадобилось поворачивать голову, чтобы увидеть, что там. Аура помогла ему ощутить ещё одного доргана, который сейчас держал за шею потерявшую сознание Элею.

– Ты главная цель. Сдайся, и мы пощадим девку, – продолжил главарь, наконец избавившись от стрел Шакса. На всякий случай он также выпил ещё один препарат против ядов, который ему дали подоспевшие товарищи.

– Зачем вам я?

– Последний раз повторяю. Сдавайся, или мы заберём и её, – произнёс восстановившийся дорган, игнорируя вопрос Кая.

– Хорошо. Но ты и твои подчинённые дадите клятву, что больше не тронете её.

– Если только твой друг тоже сдастся и наденет ошейник. И не клятву, а духовный контракт.

– Согласен, – спустя пару секунд ответил Шакс, выйдя из невидимости возле Кая.

– Дайте им ошейники, – приказал дорган, глядя на свою левую перчатку, под которой не было кисти. – Мои остались во втором Кольце.

Шакс знал, что Кай может игнорировать силу артефактов-подавителей. Поэтому, перед тем как развеять скрывающую технику, он шепотом дал другу разрешение использовать на нём энергию и законы. Это нужно было для того, чтобы Кай смог разрубить ошейник лучника техникой в любой момент.

Таким образом, парни планировали дождаться окончания Частичной Трансформации дорганов, а затем, воспользовавшись внезапностью, либо сбежать, либо победить.

Однако на этот счёт у зверолюдей имелись совершенно другие соображения. Они собирались использовать не обычный духовный контракт, а временный, всего на пару часов. Подобные вещи можно было найти только в Облачной Обители и как минимум на втором этаже. Из-за этого о существовании временных духовных контрактов знало крайне мало учеников нулевого уровня. В том числе и Кай с Шаксом.

Вдобавок ограничиваться лишь одними ошейниками дорганы не собирались. И как только Кай с Шаксом надели бы их, то противники моментально атаковали бы, чтобы лишить людей конечностей и накачать их мощным алхимическим наркотиком.

Что же касалось Элеи, то отпускать её убийцы не планировали. Ведь, согласно их заказу, требовалось убить Кая или покалечить и захватить. То же касалось и всех его спутников. И нарушать настоящий контракт никто из напавших, конечно же, не желал.

Однако ни планам Кая с Шаксом, ни планам дорганов не суждено было сбыться…

Между людьми и дорганами изломанной куклой пролетел едва живой зверочеловек, который только что удерживал Элею. Все тут же посмотрели вправо.

Возле лежащей без сознания бледной девушки стоял высокий темноволосый полуэльф-полудорган с огромным двуручным мечом. На шее начального Заклинателя красовался золотистый ошейник пикового качества Королевского ранга.

Присев, парень приподнял голову Элеи, после чего аккуратно вытер платком кровь у носа целительницы и убрал упавшие ей на лицо локоны длинных волос.

Дорганы пришли в ярость. Вид того, как друг отлетает в сторону, будучи едва живым, заставил пробудиться их стайный инстинкт, а разум – отойти на задний план. Все они были из клана Ненасытных Хищников, но относились к побочной ветви Великой Стаи, внутри которой все "волки" были словно братья друг для друга.

Расстояние до нового противника трое дорганов сократили в мгновение ока. Первым к полукровке приблизился лидер убийц. Замахнувшись, он со всей доступной ему мощью обрушил кулак, покрытый бронированной перчаткой, на незнакомца.

Подобный удар ни Кай, ни тем более Шакс не смогли бы выдержать. Даже на пике своих сил они оба выбрали бы уклонение вместо блокировки. Однако неизвестный воин имел на этот счёт свои мысли.

Он всё так же продолжал сидеть возле целительницы и лишь в последний миг приподнял голову. Кулак доргана уже почти достиг цели, как вдруг его схватила ладонь парня. Атака моментально остановилась.

Лидер убийц словно столкнулся с неуязвимой стеной. Его противник даже на миллиметр не сдвинулся.

В следующий миг к незнакомцу наконец приблизилось ещё два доргана. Они тут же бросились в атаку, не успев заметить шок в глазах своего лидера.

Увидев бегущих к нему слева и справа зверолюдей, полукровка в мгновение ока вытянул второй рукой меч из-за спины. Все смогли увидеть лишь один-единственный взмах огромного двуручника, однако в действительности же атак было две.

Меч вернулся в ножны.

Пара приблизившихся дорганов моментально отлетела в стороны. У обоих воинов теперь недоставало по одной конечности.

Поймав голой ладонью второй бронированный кулак лидера убийц, будто какую-то лёгкую игрушку, парень поднялся.

Ты заплатишь за всё! – прорычал разъярённый дорган, увидевший, что случилось с ещё двумя его братьями.

– Умрите! – сердито произнёс полукровка.

В следующий миг всё поле боя накрыло мощным давлением. Чудовищная сила воли заставила Кая задрожать, а Шакса упасть на колени. Остатки лавки и брусчатка начали трескаться.

Некогда Кай уже сталкивался с подобной мощью. В тот день Гринроу чуть не сломил его дух. И хотя Воля Мастера незнакомца не дотягивала до уровня разноглазого, она всё равно оставалась крайне сильна.

Однако, как оказалось, основную мощь направили только на дорганов. Из их тел начала вырываться энергия, чтобы затем мощным ручьём влиться в полукровку.

Зверолюди усыхали на глазах. Происходящее напомнило Каю, как Врата Ойкумены высасывали силы из представителей кланов Плато Поднебесья, которых Цзян Дао использовал в качестве ресурсов для активации телепорта.

Кай моментально понял, что это не просто Воля Мастера. Она на такое не способна. Для чего-то подобного требовалось некое уникальное умение. Например, Поле Превосходства.

Предположение Кая оказалось верным. Незнакомец действительно использовал необычную способность, называющуюся Опустошением Слабых. С её помощью можно было высосать всю энергию из любого воина, если его воля окажется слабее. И, конечно же, получить это умение можно было лишь в одном случае – достигнув Воли Мастера раньше, чем ступени Заклинателя.

Без серебристого латного доспеха, в котором обычно ходил этот парень, дорганы так и не смогли понять, на кого напали. Для них это был обычный начальный Заклинатель. Но с помощью энергетического зрения Кай мог прекрасно видеть скрытую метку Обители на руке полукровки, а также цифру на ней.

Незнакомца звали Рейзел. И он был Десятым в Списке Десяти Тысяч.

Расправившись за пару секунд сразу с четырьмя пиковыми Заклинателями, которых Кай с Шаксом так и не смогли победить, Рейзел присел обратно к девушке, после чего взял её на руки.

Дорганы ещё оставались живы, но их астральные тела были полностью опустошены и деформированы. В конце концов они придут в себя. Мощные тела их расы и высокая ступень не позволят им так легко умереть. Но вряд ли они когда-нибудь ещё хоть раз смогут воспользоваться энергией. Их путь боевых искусств завершился сегодня.

Такова была мощь слабейшего из Облачной Десятки.

Ну а что касалось причины такого поступка со стороны Рейзела, то Каю и Шаксу она стала понятна практически сразу.

– Так ты пришёл, – слабо улыбаясь, тихо произнесла очнувшаяся Элея, – брат.

Сегодняшний день позволил Каю в очередной раз убедиться в том, насколько же он пока слаб…


Глава 14. Великая Стая.


– Конечно. Всё уже закончилось, – полным любви голосом произнёс Десятый, глядя на покоящуюся в его руках сестру. – Отдыхай.

Сделав шаг в сторону дома целительницы, Рейзел вдруг остановился. Медленно обернувшись, он посмотрел на Кая и Шакса.

– Я помню тебя. Ты Кай Арнхард. Человек, отказавшийся присоединяться ко фракциям, – спокойно сказал Десятый. – Своей алхимической деятельностью ты мешаешь планам Пятого. Меня послали разобраться, но… – взглянул он на сестру, – у тебя есть две недели.

Золотистый ошейник Рейзела засверкал, после чего его тело начали пронзать фиолетовые молнии чудовищной силы. Однако, несмотря на это, он продолжил говорить, будто его и не били мощные разряды. Сила воли парня действительно потрясала. Он слегка дрожал и быстро бледнел, но при этом и не думал умолкать. Стойкость его духа не могла не впечатлить Кая с Шаксом.

– Сам Пятый сейчас сильно занят и отвлекаться не будет. Но через две недели в Обитель вернётся его помощник, занимающийся этим делом. Поэтому, если продолжишь варить своё зелье, он лично тебя навестит. На этом всё.

Погасли фиолетовые молнии, а Рейзел продолжил путь к дому Элеи.

– Почему ты помогаешь? – решился спросить Кай.

– Я услышал ваше согласие сдаться, перед тем как добрался до Элеи. Вы помогли ей, поэтому такова моя благодарность. А ещё… – Десятый остановился, но оборачиваться не спешил, – так мне велит поступить моя честь.

«Честь? Редкое явление в мире боевых искусств. Довольно необычно встретить подобного воина здесь…» – подумал Кай, глядя на спину удаляющегося Рейзела.

– Дерьмо! Вот бы мне сейчас твою регенерацию, – выругался тем временем Шакс, глядя на месиво, что сейчас представляли обе его руки. – Ну… помоги, что ли, зелье выпить, – посмотрел он на Кая.


***

После завершения столь тяжёлого сражения, исход которого решило появление Рейзела, а не сила Кая с Шаксом, парни сразу же занялись допросом едва живых дорганов. Благо наследник Клана Яркой Луны имел несколько методов для развязывания языков поверженных врагов.

Увы, информации они получили немного. Как оказалось, группу зверолюдей нанял некто, чтобы устранить Кая, а также тех, кто окажется рядом. И фракция Седьмой тут ни при чём. Большего наёмные убийцы рассказать не могли, так как их сковывал духовный контракт, но даже этого парням хватило, чтобы понять, что заказчиком мог быть Злотус, который ещё во время Испытания Облаков выражал сильное желание убить Кая.

Закончив с этим, они забрали Пространственные Кольца четверых дорганов (пятый, обезумевший из-за огня, убежал слишком далеко), и быстро покинули поле боя. По пути они так никого и не встретили, пока не отдалились как минимум на два километра. Судя по всему, жители нулевого этажа, находившиеся рядом с лавкой в момент взрыва, сразу сбежали как можно дальше, не желая ввязываться в чужой конфликт.

Спустя несколько часов Кай с Шаксом тайно посетили офис Облачных Тигров, где смогли найти Касокса. Энфликс отсутствовал.

– Мы уже знаем. И я рад, что ты цел. А что касается нашей охраны, которая была рассредоточена вокруг лавки, то шестерых ребят покалечили. Причём духовно. Вероятно, им придётся покинуть Обитель навсегда. Ещё двое смогли сбежать, но сообщить о нападении вовремя они не успели. Восемь Заклинателей средней стадии вряд ли что-то могли сделать шестерым пиковым, которые к тому же ещё и в рейтинге находятся. Они же не гении, как вы. Наша охрана не рассчитана на подобных противников. К тому же эльфы – не самые сильные воины в ближнем бою. Мы не отличаемся повышенными физическими характеристиками, как те же дорганы или великаны. Вот такие дела, – подытожил темноволосый эльф, выслушав Кая.

Сейчас все трое находились в небольшом кабинете на четвёртом этаже крупного здания в центре города. Лидеры Облачных Тигров время от времени посещали эту полупустую комнату, чтобы разобраться с бумагами, но обычно этим занимались помощники, у которых были свои кабинеты. Вот почему, кроме нескольких стульев и стола, здесь не стояло никакой мебели.

– Что-то ты не похож на того, кто только что, по сути, потерял шестерых товарищей, – подметил Шакс. За последние дни он успел познакомиться что с Касоксом, что с Энфликсом.

– Это Обитель. Слабые здесь погибают, сильные возвышаются. Все мы должны быть готовы к этому, – пожал плечами мужчина. – Но ты заблуждаешься, если считаешь, что я ничего не чувствую. Эти ребята были очень близки мне. Будь я там, обязательно попытался бы защитить их. И прямо сейчас я зол. Очень зол. Просто хорошо скрываю это. Жаль, что Десятый не оставил мне шанса отомстить. То, что он сделал с теми ублюдками, для Истинного Мастера хуже смерти будет.

– Кстати, об этом, – задумался Кай. – Фракция Седьмой станет мстить за своих?

Касокс хмыкнул.

– Сама фракция нет, но мстить вам всё же будут.

– Это как? – поинтересовался Шакс.

– Вся раса дорганов делится на четыре клана. И члены клана Ненасытных Хищников отличаются довольно необычным мировоззрением. В их рядах все хищники считают друг друга если не врагами, то как минимум предполагаемыми противниками. Звериная кровь заставляет их видеть конкурентов в каждом, кто находится рядом. И поэтому любой из них даже немного обрадуется, когда поблизости сдохнет какой-нибудь сосед. Значит, так ему и надо. Он оказался слабаком, недостойным продолжать жить. Остальным достанется больше ресурсов. Так дорганы воспринимают смерть ближнего. Они волнуются только за самых близких, да и то не всегда. Проще говоря, у них царит закон джунглей во всей красе. Выживает сильнейший. Слабых не воспринимают в принципе, но при этом всём их общество держится довольно крепко на протяжении всей эпохи, как это ни удивительно. Везде царят жестокие порядки, а слово сильных – закон. Это если, конечно, серьёзно упростить.

– То есть Седьмая даже порадуется смерти своих подчинённых?

– Верно, – кивнул Касокс. – Она воспримет это как очищение своих рядов от слабаков. Конечно, просто так прощать убийство её слуг никто не станет, однако если они сами ввязались в бой и проиграли, то такова их судьба. Седьмой плевать.

– Но при этом мстить кто-то всё же нам захочет? – уточнил Шакс.

– И это тоже верно. Понимаешь, среди клана Ненасытных Хищников есть одно исключение – Великая Стая. Проще говоря, дорганы-волки. И вот их мышление полностью противоположно остальным. Они, наоборот, невероятно сплочённы. Ценят друг друга до невозможности и готовы яро мстить даже за незнакомых им членов Стаи. Собственно, эта их черта и делает Великую Стаю второй по силе ветвью в клане Ненасытных Хищников. Они уступают только Кровавым Клыкам. Кошкам, если упростить. Но это и не странно, учитывая, что именно у Клыков чаще всего появляются Небесные Монархи, которые и возглавляют весь клан Ненасытных Хищников. По-моему, сейчас у них это матриарх. Похоже, идея вечного противостояния друг другу и дикой конкуренции всё-таки в определённой степени лучше для взращивания воинов, – хмыкнул Касокс. – Но, так или иначе, сейчас в Обители около четырёхсот представителей Стаи. Все во фракции Седьмой, так как более сильные помогают слабым заплатить взнос за вступление. И вот они-то и начнут вам мстить, когда разберутся в произошедшем. Конечно, большая часть их злости обратится на Десятого, но так как сделать ему они ничего не смогут, то решат охотиться на вас.

– Есть идеи, как лучше тогда поступить? – спросил Кай.

– Могу предложить отправиться к нам на базу, – улыбнулся Касокс. – Стая хоть и побеснуется здесь, но уже через несколько месяцев всё уляжется. Волки, знаешь ли, довольно отходчивые. И даже если потом встретишь кого-то из тех, кто узнает тебя, то напасть могут только те, кто лично знал убитых и имел близкую связь с ними.

– Разве ваша база не здесь, в Обители? – удивился Шакс.

– Нет, конечно. Если бы это было так, то нас легко могли бы прибить фракции, которым мы время от времени мешаем в разных делах. На самом деле наша база находится в глубинах одной из аномальных зон, в которые можно попасть через Зал Порталов на первом этаже. Но чтобы не бегать туда, основатели Облачных Тигров ещё три века назад установили на базе стационарный портал.

– Вот как, – задумался Кай. – Но… как я сказал, продажа моего зелья мешает неким планам Пятого. В благодарность за помощь его сестре Десятый дал нам две недели. Потом этим делом займётся кто-то другой.

– Я помню, – кивнул Касокс. – И что в таком случае ты планируешь делать?

– Мне ещё нужны деньги. И если получится на время скрыться, то я хочу продолжить создание зелий. Ещё хотя бы тридцать тысяч порций. Но вот в чём вопрос: согласитесь ли вы перепродавать их и дальше, зная, что это мешает Пятому?

– Ах… так вот ты о чём, – облегчённо вздохнул эльф. – Я уже думал, что ты решил прекратить это дело. Но раз так, то всё хорошо. Нам уже не впервой переходить дорогу фракциям. К тому же, если товар не будет вечно поставляться на рынок, а тридцать тысяч – это не так уж и много, то очистившие свой организм нулёвки рано или поздно снова засорят его дешёвой алхимией Пятого, о свойствах которой мало кто догадывается. Она ведь никуда не денется. А я предполагаю, что как раз в замедлении развития вольных учеников и состоит его план. Так что, думаю, у нас даже получится договориться с его фракцией. В любом случае атаковать наши точки продажи им будет невыгодно, так как это привлечёт интерес общества к ситуации с примесями.

– Ну, раз ты так уверенно об этом говоришь, то я, пожалуй, соглашусь. Остался лишь последний вопрос: безопасность. Ты уж прости, но доверять вам в полной мере мы не можем. Особенно с учётом того, что Законы Обители действуют только внутри Обители.

– Понимаю. В таком случае можем заключить ещё один духовный контракт на время пребывания на нашей базе. Как один из лидеров, я имею право подписать такой договор от лица всех Облачных Тигров. У нас есть специальные пустые свитки с энергией каждого Тигра, так что контракт распространится на всех. Это я могу подтвердить отдельной клятвой, – ухмыльнулся Касокс.

– Что ж, тогда так и поступим, – кивнул Кай.


***

В воздухе витало напряжение. На лицах учеников легко читалась лёгкая тревога. Улицы практически опустели. Многие лавки и бары закрылись. Минул уже третий день, как по городу нулевого этажа начали сновать все члены Великой Стаи Обители, пытаясь разыскать Кая и Шакса. Вероятно, пройдёт ещё дней пять, после чего здесь станет гораздо спокойней: целые группы рейтинговых дорганов перестанут скитаться в этом месте. Останутся только одиночки, которые продолжат расследование. Напряжение спадёт…

Вот только ждать Кай не собирался. У него оставалось здесь ещё одно важное дело, поэтому сегодня он вернулся в Обитель, пробыв три дня на базе Облачных Тигров. Находилась она в аномальной зоне под названием Шепчущий Кровавый Лес и представляла собой огромную крепость, скрытую в глубинах этих опасных территорий.

Три дня Кай провёл на базе Облачных Тигров, занимаясь постоянным изготовлением Усиленного Зелья Яркого Тела. В среднем он работал дважды в день по пять часов, делая между подходами перерыв на тот же срок. А учитывая, что в крепость Тигров наконец доставили Большой Алхимический Куб, позволяющий готовить около сорока препаратов одновременно, то в сутки Кай теперь создавал порядка тысячи двухсот порцией своего зелья.

Что же касалось Шакса, то он решил это время поработать на Тигров, когда восстановятся его руки. Гениальному воину и отличному разведчику те были только рады. Впрочем, Кай сразу сказал другу, что не против одолжить ему деньги на павильоны. Особенно принимая во внимание, что со своих зелий мечник однозначно заработает огромное количество Облачных Монет.

Повернув направо, Кай наконец попал на нужную улицу. Через две тысячи шагов остановился. Перед парнем лежали руины. Крупное двухэтажное здание было основательно разрушено. Не осталось ни одного целого участка. И нет, это не была его лавка. Это был дом Элеи.

Внимательно оглядев остатки лечебницы, Кай спокойно пошёл дальше. Теперь он планировал отыскать Иона, однако ему посчастливилось встретить кое-кого другого.

– Дилан, – окликнул Кай прошедшего мимо великана.

Хмурый здоровяк обернулся, посмотрел на фигуру в плаще, а затем спросил:

– Кто ты? Чего нада?

Парень на мгновенье откинул капюшон, показав своё лицо.

– Кай?! – шокировано выпалил Дилан, тут же прикрыв рот ладонью. – Что ты тут делаешь? – уже шёпотом спросил он. – Тебя и твоего друга эти собаки по всему городу уже третий день ищут. Объявления везде расклеивают. Попадёшься к ним, и всё. Пиши пропало. Лучше спрячься на несколько месяцев.

– Всё под контролем. Лучше скажи, что с Элеей? Где она?

– Госпожа-то? – Дилан почесал затылок. – Ну, как сказать… Когда она вернулась домой, то была совсем никакой. Еле-еле в сознании оставалась. Ну а потом её брат сказал мне, что я уволен. И что лучше мне забыть об этой работе навсегда. Поначалу я даже обиделся. Хотел узнать, какого хрена он тут командует. Ну а потом он метку свою показал. Что Десятый. Ну и я затем тихонько ушёл. Это я уже только на следующий день узнал, что вы с госпожой во что-то опасное вляпались, когда в город хлынули псы из Стаи. И понял, что брат её мне только лучше сделал. Короче, как я понял, они ушли сразу же. Мы с Ионом предполагаем, что Десятый забрал госпожу на первый этаж, где ей безопасно. Раньше-то она была против этого. Всё время говорила, что своими силами добьётся всего. Но сделать это с её-то раной вряд ли бы удалось…

– Ясно. Спасибо, – кивнул парень, оборачиваясь.

– Эй! Погоди! Там же на вхо… – великан замолчал. Человек перед ним исчез, оставив после себя лишь небольшой отголосок на мгновенье искривившегося пространства.

Продолжив путь при помощи Техники Пяти Невесомых Шагов, Кай менее чем за полчаса добрался до северной стены нулевого этажа, где находился один из множества входов на первый уровень. Помимо десятерых членов фракций – стражей, – у каждого такого входа постоянно находилось около пары сотен учеников, желающих подняться к павильонам. Сегодня же здесь едва ли отыскался бы хоть десяток нулей.

Но Каю это играло даже на руку. Так он быстрее поднимется.

Приближаясь к охранникам, которым следовало заплатить как минимум две монеты за проход, парень остановился. Перед ним появилось трое дорганов из Стаи, развеявших невидимость. Конечно же, Кай заметил их с самого начала. И мог видеть ещё семерых "волков", которые скрывались неподалёку.

– Покажи лицо, – приказал пиковый Заклинатель, встав в полуметре перед Каем.

Отвечать парень не спешил.

– Ты оглох?! – выкрикнул ещё один дорган. – Не подчинишься, мы атакуем!

Зверолюди увидели лёгкий кивок.

Кай медленно поднял руки, а затем…

…спокойно откинул капюшон. Заклинатели увидели светловолосого эльфа.

– Я же говорил. Аура не та.

– Эльф, значит… – разочарованно сплюнул старший дорган.

– К тому же он на срединной стадии Заклинателя. А нам нужен один на начальной, а ещё один вообще должен быть смертным. Пик Закалки Души, – добавил третий.

– Ладно, иди, – произнёс главный "волк", отходя.

Однако не успел Кай сделать и пяти шагов, как вдруг его снова окликнули.

– А ну-ка, остановись на секундочку, – раздался четвёртый голос. Сбоку появился ещё один дорган. Второй пиковый Заклинатель среди присутствующих. Судя по цифре 5402 на метке Обители, сильнейший в группе. – Что-то от тебя не пахнет, как от эльфа. Точнее, не так… От тебя пахнет, как от мёртвого эльфа. Еле-еле. Но прям реальной мертвечиной тянет, – оскалился зверочеловек, положив Каю ладонь на плечо.

– Старший брат, у вас настолько чуткий нос? – удивился один из дорганов.

– А то!

– Но что это меняет? – нахмурился первый пиковый Заклинатель, который только что разрешил Каю проходить. – Какая разница, чем от него воняет?

– Разница в том, что можно некоторыми способами изменить не только внешность, но и системную надпись расы над головой. А вдобавок можно поменять ещё и уникальную частоту ауры, и даже подделать свою ступень. Вот почему даже при малейших подозрениях мы должны проверять каждого ещё тщательней!

Кай тем временем закатал левый рукав, показав черное гниющее пятно на плече. На самом деле это была Инь, которой он заранее пропитал этот участок, не давая линии крови окончательно исцелить руку.

Двое младших дорганов поморщились.

– Ясно. Теперь понятно, откуда мертвечина. Но мне всё равно. Мне интуиция уже буквально кричит, что с тобой что-то не так.

– И как же ты планируешь меня проверять? – хмыкнул Кай.

Почти двухметровый дорган взглянул вниз на парня.

– У нас есть парочка способов, – оскалился он. – Сначала – используй энергию. Покажи нам какой-нибудь элемент с плотностью Ки срединного Заклинателя.

Кай пожал плечами. Подняв ладонь, он явил алый туман, сила которого соответствовала срединной стадии ступени Заклинателя.

– Ладно. Тогда теперь дай разрешение использовать на тебе энергию и законы.

– Чего? – нахмурился Кай.

– Это нужно для использования артефакта проверки внешности.

– Так я и поверил.

Спорить дорган не стал, а сразу дал системную клятву, подтвердив, что использует только этот артефакт, после чего откажется от разрешения применять энергию и законы на Кае.


[Разоблачитель Истины]

Ранг: Королевский

Качество: Пиковое

Особенность: раскрывает истинную внешность всех существ в радиусе пяти метров вокруг артефакта. Осталось [15] зарядов (общие для всех особенностей).

Особенность: развеивает скрывающие техники в радиусе пяти метров вокруг артефакта. Осталось [15] зарядов (общие для всех особенностей).

Ограничение: действует только на Элементалистов начальной стадии и более слабых воинов.

Ограничение: действует только на пиковое качество Королевского ранга и более низкие.


Кай молчал.

– Давай отвечай! – рыкнул дорган. – Я уже дал клятву. Поэтому или ты даёшь мне возможность использовать артефакт, или мы прямо здесь делаем из тебя инвалида. Выбирай.

– Тц, – для виду поморщился парень, сжав кулаки. На самом деле он был полностью сосредоточен и готов моментально начать действовать в случае чего. – Ладно.

После этого Кай поднял левую руку, сделал метку Обители видимой и дал зверочеловеку разрешение использовать энергию и законы.

– Отлично, – вновь заулыбался дорган. – Ну, давай-ка посмотрим на тебя снова, – сказал он, активировав артефакт.

Волна энергии и законов, сплетённых в нужную форму, вырвалась из голубой полупрозрачной сферы, пройдя сквозь каждого в радиусе пяти метров. Ничего не изменилось. Перед дорганами остался стоять всё тот же светловолосый эльф.

«Пронесло…» – подумал Кай.

– Сука! – резко выругался пиковый Заклинатель, скривившись от злости. Только что он потратил целый заряд очень дорогого артефакта и ничего не достиг. Обычно на этом проверка уже закончилась бы, вот только интуиция продолжала сигнализировать воину, что с Каем что-то не так. Его злила эта неопределённость. Сделав резкий шаг к парню, он схватил того за грудки. – Слушай сюда! Ты сейчас же дашь мне системную клятву, что не являешься Каем Арнхардом или Шаксом Эльдивайзом! Иначе я отрублю твои сраные ножки и ручки, а затем запру у себя в подвале. Станешь моим домашним питомцем! Хочешь быть червём?!


Глава 15. Первые плоды ученичества в Обители.


– А не пошёл бы ты на хрен?! – рыкнул Кай в ответ, идеально изобразив гнев. В действительности он не ощущал ничего.

– Ах ты ублюдок! – замахнулся кулаком зверочеловек. Скорость удара была чудовищной, однако, ко всеобщему удивлению, эльф сумел легко увернуться, а затем разорвать дистанцию.

– Думаешь, раз позади тебя четверо товарищей, а рядом ещё шестеро в невидимости, ты можешь легко угрожать кому угодно? Так ты думал? Ну а со мной такое не прокатит! Давай! Можешь нападать. Хоть всей сворой идите ко мне. Но покалечить меня у тебя вряд ли выйдет. Я скорее сожгу свою душу полностью и использую все доступные артефакты, чем сдамся. И пускай меня потом убьёт Обитель, но как минимум половину из вас я успею забрать с собой! – оскалился эльф.

Распалённый дорган резко замер. Так же поступили и другие члены Стаи, которые уже начали окружать Кая. Все они отчётливо услышали в словах эльфа то, что заставило их остановиться. Они услышали неподдельную готовность действовать, а главное – силу.

Силу, которую уважал каждый дорган, к какому бы виду он ни относился.

«Отлично. Похоже, я выбрал правильную модель поведения», – мысленно кивнул Кай.

– Но если вы так хотите найти тех людей, то ладно. Подавитесь! – поморщился эльф. – Я могу подписать духовный контракт. Но о системной клятве даже не думай! Я не какой-то там слабак, чтобы разбрасываться ими налево и направо по чьему-то желанию. Какими-то угрозами мою гордость Истинного Мастера не выйдет продавить.

Дерзкие, но при этом не пустые слова эльфа охладили пыл разозлившегося из-за неудачи доргана. К тому же он, как и его товарищи, не мог не насторожиться, услышав, что шестерых из них незнакомец смог каким-то образом раскрыть. Это явно говорило о силе парня. Покривившись для виду, зверочеловек достал из Кольца пустой свиток духовного контракта, выжег на нём при помощи энергии нужный текст, а затем бросил вещицу Каю.

– Не заставляй меня ждать, – сплюнул он в конце.

Кай быстро ознакомился с договором, убедившись в верности слов, а затем влил в свиток свою энергию, тем самым подписав его. Следом волна силы ринулась в его душу, а свиток изменился в цвете: вместо голубого стал зелёным, что обозначало активацию контракта.

– Говори, – скрестил руки на груди зверочеловек. Интуиция всё ещё вынуждала его сомневаться в личности эльфа перед ним.

Кай приготовился. Сейчас ему предстояло проверить, насколько хороша его защита души, обнаружившаяся после смерти Даймонда. Он не желал играть с силами самой Системы, нарушая её клятву, но с духовным контрактом рискнуть стоило. Хотя бы по той причине, что в будущем это может стать большим преимуществом для Кая, если окажется, что его душа способна защититься от последствий такого нарушения.

Но попусту рисковать Кай не собирался. Поэтому невидимая для всех Маска Великого Лжеца уже была надета на него. И хотя он не знал, насколько велика её мощь, он надеялся, что предмет, способный скрыться даже от Рун’Тана, всё же справится с обманом какого-то духовного контракта.

– Я не являюсь ни человеком, ни Каем Арнхардом, ни Шаксом Эльдивайзом, которые недавно попали в Облачную Обитель, успешно завершив прошедшее недавно Испытание Облаков. Клянусь.

Дорганы внимательно смотрели на эльфа. Парень напрягся. Прошла секунда, вторая… но ничего не произошло. Он не упал с криками боли. Его аура не начала деформироваться, а душа трещать. Кай лишь ощутил, как оплётшая его оболочку души техника попыталась сжать свои цепи, дабы навредить ему. Он уже собирался активировать Маску, но в тот самый миг, когда Техника Духовных Оков наконец дотронулась до оболочки души, некая сила вырвалась из самой Искры Кая, моментально развеяв духовную атаку. Опасность миновала.

И хотя интуиция так по-прежнему нашёптывала сильнейшему из присутствующих дорганов, что с этим эльфом что-то не так, им всё же пришлось пропустить Кая.

– Неплохо ты этим псам показал, – улыбнулся эльф из фракции Пятого, один из охранников лестницы, ведущей на первый этаж. – Я видел, ты не из наших. Неужели не удалось скопить на вступление во фракцию? Или ты новенький?

– Вроде того. Недавно в Обители, – явил фальшивую улыбку Кай. – Так что пока в процессе.

– Это правильно. Нечего на нулевом задерживаться. Ты даже представить себе не можешь, какой невероятный толчок в развитии тебе может дать даже первый этаж. Облачная Обитель – это действительно место чудес. Мы не зря сюда рвались. Так что ты давай, старайся копить на вступление к нам. Двести монет – это на самом деле не так уж и много. Я гораздо больше получаю в месяц, просто занимаясь охраной этой лестницы по восемь часов в сутки. Так что фракции это не только возможность свободно ходить по первому этажу, но и шанс получить хорошую работу. А если хочешь расти, то монеты тебе обязательно понадобятся. И вот ещё… Мой тебе дружеский совет: займись вылазками на горный хребет Айве. Это, наверное, самая безопасная из аномальных зон, но при этом заработать там реально можно. Можешь найти одного-двух напарников, если хочешь, а можно и в одиночку ходить. Главное, карту купи у наших ребят на первом этаже и тогда сможешь легко избегать самых опасных мест, а также предсказывать начало снежной бури. Я так и делал в прошлом, и в итоге уже через полгода смог вступить к Пятому.

– Благодарю за совет, старший брат, – слегка поклонился Кай.

– Да будет тебе, – засмущался эльф. – Какой же я старший брат, когда у нас одинаковая стадия развития? – улыбнулся он. – В общем, я Гленкс, если что. Может, пересечёмся ещё… Кстати, ты на сколько собираешься на первый подниматься?

– Минимально. На день, – пожал плечами Кай.

– Ну, раз так, то иди. Две монеты – пустяк. Сам закину за тебя. Молодец, что дал отпор псам. Пропуск есть? – увидев кивок, охранник добавил: – Давай сюда.

Не став спорить, парень протянул бумажный талисман с цифрой ноль. Гленкс воспользовался специальным артефактом, после чего значение на пропуске изменилось на единицу.

– Благодарю.

– Удачи! – кивнул эльф. – И помни, на первом этаже ты обязан постоянно держать метку Обители в раскрытом виде, чтобы стражники знали, что ты не из фракций. Иначе потом проблем не оберёшься.

«Прав был Энфликс. Среди членов фракций и нормальных воинов хватает», – подумал Кай, поднимаясь по лестнице.


***

Едва вернувшись в Обитель через стационарный портал Тигров, Кай сразу понял, что просто так покинуть нулевой этаж не удастся никому. И если внутри города он ещё мог легко избегать встреч с группами дорганов, видя их метки седьмой фракции заранее при помощи энергетического зрения, то на выходе обойти членов Стаи было невозможно. Вот почему Кай ещё на базе Облачных Тигров подготовил целый комплекс ухищрений, чтобы скрыть свою личность.

Первым делом он занялся изменением внешности, ведь целями Стаи являлись люди, которые из-за низкой численности в Обители сильно выделялись из общей массы. Поэтому Кай использовал Эликсир Обличия Мертвеца, рецепт которого получил от Рун’Тана. Внешность он использовал не случайную, а одного из эльфов-искателей, который погиб в Шепчущем Кровавом Лесу несколько месяцев назад, после чего его тело, оставшееся на удивление целым, нашли подчинённые Касокса. Собственно, плоть бедняги и стала одним из основных ингредиентов для препарата.

Единственным минусом эликсира являлся едва уловимый запах мертвечины, который, увы, никак нельзя было скрыть. Вот почему Кай на время пропитал часть плеча частицами Инь, дав ему сгнить.

С другой стороны, Эликсир Обличия Мертвеца, для создания которого не требовалось слишком много ресурсов, был способен подменить даже системную надпись расы. Вообще, даже в этом мире подобные способы сменить внешность считались крайне редкими и трудновыполнимыми. Требовалась сила как минимум Элементалиста. Однако рецепт, использованный Каем, создали в империи Бельтейз, которая не просто так имела в своём названии эпитет "божественная". Мастера этой страны действительно достигли немалых успехов на пути боевых искусств, куда в том числе входила и алхимия. Вот почему даже смертный смог изменить внешность этим способом. Впрочем, с их уровнем развития цивилизации раскусить такую относительно простую подделку тоже было несложно.

Выпив данный эликсир перед тем, как выйти к лестнице на первый этаж, где его и встретили дорганы, Кай считал, что одного внешнего вида хватит, чтобы спокойно пройти. Но в итоге оказалось, что среди Стаи хватает тех, кто неплохо осведомлён о различных способах маскировки. Вот почему, когда проверяющий захотел активировать артефакт, Кай напрягся, ведь его Эликсир Обличия Мертвеца имел как раз пиковое качество Королевского ранга. По идее, артефакт должен был развеять фальшивую внешность Кая, из-за чего он сразу же приготовил Маску Великого Лжеца. Однако использовать её не пришлось, поскольку сила эликсира выдержала проверку.

Случилось же это потому, что, как и другие свои эликсиры, данный препарат Кай тоже усилил при помощи частиц Ян, из-за чего тот получил приставку "усиленный". И, судя по всему, этого эффекта оказалось как раз таки достаточно, чтобы превысить ограничение воздействия артефакта доргана. То есть получившийся эликсир хоть и имел официально пиковое качество Королевского ранга, но фактически был выше него (но при этом гораздо ниже Императорского ранга).

Что же касалось первой проверки, а также того факта, что все видели в Кае Заклинателя срединной стадии, коим он пока не являлся, то здесь тоже имел место быть обман. И для этого юноша воспользовался особым артефактом, называвшимся Браслетом Духовных Тренировок. Найти эту вещицу можно было в любой нормальной лавке артефактов даже вне Обители, ведь этот простой артефакт предназначался для тренировок Заклинателей и Элементалистов.

По сути, Браслет Духовных Тренировок являлся банальным утяжелителем, способным изменить силу воина, временно исказив его стадию развития или даже ступень. Работал он по принципу особой плёнки, покрывающей тело. И если использовать браслет по назначению, то с его помощью можно усложнить процесс управления энергией, тем самым тренируясь более эффективно.

Но, конечно же, существовали и те, кто желал использовать сей предмет для излучения поддельной ступени, обмана других. Вот только у артефакта имелось два серьёзных недостатка, из-за которых подобный обман обычно становился невозможным.

Во-первых, поддельная аура браслета, создающаяся плёнкой, и настоящая постоянно накладывались друг на друга, формируя странную смесь излучений. Тренировкам такое никак не мешало, но скрыть свою истинную ступень из-за этого было нельзя. Любой воин мог легко заметить сразу две необычных ауры.

Во-вторых, если браслет использовать правильно, то плёнка более низкой стадии замедляла и усложняла вывод энергии из тела, выполняя свою функцию утяжелителя. Но если выбрать в настройках артефакта стадию или ступень более высокую, чем у воина, то при попытке высвободить энергию происходил конфликт сил. Предмет мог быть только утяжелителем, а не ускорителем. Вот почему плёнка сразу же лопалась, а браслет отключался.

К счастью, Кай мог решить обе эти проблемы своими особыми навыками. Как тот, кто открыл все скрытые акупунктурные точки, он владел Полным Скрытием Ауры, обычно присущим лишь Элементалистам. С помощью этой способности он мог полностью заглушить настоящую ауру, оставив излучение лишь от поддельной, созданной браслетом. В этом случае раскрыть истинную силу Кая с одного взгляда могли лишь как минимум Элементалисты или аналогичные гении, открывшие все акупунктурные точки. Ну а таких, по словам Рун’Тана, в Обители практически не было.

Однако дорган, который проверял Кая, знал о существовании настоящих артефактов, подделывающих ступень. И у их подавляющего большинства основной слабостью также являлась невозможность вывести энергию из Источника, не нарушив работу предмета. Поэтому он и потребовал показать энергию.

Кай легко смог справиться с этой проверкой, так как он не выводил Ки из себя, а подчинял новую энергию снаружи, на что был способен только он.

Ну а что касалось частоты ауры, которая у каждого живого существа являлась уникальной, то её парень изменил тем способом, которому его ещё на Саахе обучил Рун’Тан. Подражание ауре было одним из трёх базовых методов манипуляции оболочкой души, наряду со Сжатием Ауры и Расширением Духовного Восприятия. И чтобы раскрыть его, требовалось либо тоже знать про этот метод (что вряд ли, ибо даже в Бельтейз об этих трех умениях знали далеко не все мастера), либо быть более чем на ступень сильнее, чем тот, кто использовал Подражание Ауре. То есть, в случае Кая – как минимум начальный Элементалист.

Но, так или иначе, скрытие истинной личины (ауры, ступени и даже внешности с расой) и способы её раскрытия – это вечная игра в кошки-мышки. Вот почему самым эффективным методом разоблачения всегда было и будет использование системной клятвы или духовного контракта. Но кто же из дорганов мог догадаться, что даже это не подействует?..

Добравшись до вершины лестницы, парень увидел ещё одну группу охранников-эльфов, которым предъявил пропуск, а затем наконец вошёл в город первого уровня…


***

Поиски заняли почти десять часов, но, в конце концов, обойдя большую часть этажа, Кай нашёл новое место проживания Элеи, благо духовная травма девушки делала её астральное тело довольно заметным для энергетического зрения Кая.

Ее новый дом находился неподалёку от центра и представлял собой крупное и явно дорогое, но одноэтажное здание с прекрасным садом и оградой. Приблизившись ко входу, Кай остановился. Перед ним появилась прекрасная золотоволосая эльфийка. Искусственный Дух. Судя по всему, доставленный сюда лишь недавно.

– Приветствую, господин, – поклонилась она. – Этот дом принадлежит госпоже Элее Шион. Вы гость? Могу ли я узнать ваше имя?

– Меня зовут Кай Арнхард. Передай, пожалуйста, Элее, что я хочу встретиться.

– Хорошо, – кивнула девушка. – Благодарю за ответ. Прошу, ожидайте.

Искусственный Дух растворился, вернувшись через тридцать секунд. За это время Кай лёгким усилием энергии развеял действие Эликсира Обличия Мертвеца, предварительно, конечно же, убедившись, что за домом никто не наблюдает и опасаться нечего.

– Проходите, пожалуйста.

Как таковые, ворота отсутствовали, поэтому Кай спокойно зашагал внутрь. Почти добравшись до входной двери, он резко замер и дёрнул рукой.

– Неплохая реакция, – послышалось справа, после чего Кай отлетел в сторону. Его лицо обожгло ударом. – Но недостаточная!

И не успел он опомниться, как нечто невероятно тяжёлое навалилось на него, начав бить по лицу. Кай прикрылся руками, пытаясь сбросить противника с себя, но ничего не смог. Оппонент оставался неподвижен, словно скала.

– Урод! Да как ты вообще посмел прийти сюда?! – продолжая наносить удары, от силы которых у Кая поплыло сознание, гневно говорил напавший незнакомец.

Наконец сумев прийти в себя, Кай вмиг усилил своё тело с помощью Телесных Врат, а затем всё же сбросил обидчика. Убрав руки от быстро заживающего окровавленного лица, он призвал из Кольца клинки, активировал Технику Пяти Невесомых Шагов и начал озираться. Увы, противника он вновь не увидел.

– Медленно, – раздалось из-за спины, после чего руки Кая вмиг оказались сломаны, а мечи отброшены в сторону. Мгновенье спустя его снова повалили, на этот раз вбив лицом в каменную дорожку, ведущую к двери.

Противник замахнулся, намереваясь раздробить Каю позвоночник, чтобы тот больше не смог встать. Что же касалось самого мечника, то он хоть и проигрывал незнакомцу по всем параметрам, сдаваться просто так не собирался. Он не мог телепортироваться из-за слишком большой близости чужой ауры, поэтому ему оставалось лишь бороться. Кай уже готовился активировать Буйство Жизни, как вдруг раздался звонкий девичий крик:

– Сатор, остановись немедленно! Это приказ! – нотки стали прозвучали в голосе наконец спустившейся Элеи.

Кулак, почти достигший спины человека, замер. Кай тоже не стал спешить с активацией Буйства Жизни.

– Но, старшая сестра…

– Никаких «но»! Либо ты сейчас же отпустишь его, либо можешь больше не приходить ко мне. Я передам брату, что мне не нужен такой охранник!

Спустя секунду Кай наконец ощутил, что его перестали прижимать к земле. Поднявшись, он обернулся и посмотрел на противника, которым оказался Заклинатель конечной стадии.

Сатор был высоким симпатичным сильфом с лазурными волосами, из чьих глаз изливался такой же лазурный туман, что говорило о его принадлежности к племени Ветров. Вероятно, именно из-за этого его движения были столь быстры. Потомок Духов Воздуха …

Однако Кай смотрел не на внешность обидчика, одетого в кроваво-красный халат, а на его астральное тело и метку Обители. Это и позволило ему понять, что сильф обладает фундаментом в 8,9 балла, принадлежит к фракции Шестого, а также является семьдесят четвёртым в Списке Десяти Тысяч.

Кай впервые увидел всего две цифры рейтинга, если не считать Десятого. Теперь стала понятна причина столь огромной силы и мастерства противника. Слабак явно не мог попасть в сотню сильнейших учеников Обители.

– А теперь извинись! – приказала Элея.

Кай взглянул на девушку. За минувшие три дня она полностью восстановилась, словно того боя и вовсе не произошло. Могло показаться, что Элея не особо-то и пострадала, однако это было не так. Из-за своей духовной раны она сейчас была крайне слаба как воин. Поэтому даже использование простых целительных техник являлось для неё сложной задачей, а что уж говорить о поддержании защиты из энергетического покрова, каждый удар по которому вызывал серьёзную отдачу по её астральному телу.

– Я жду, – нахмурилась красавица. – Ты ошибочно считаешь его врагом. Кай не виновен в произошедшем. Вина лишь на мне. В моей слабости.

– Но, старшая сестра…

– Не спорь!

Ситуация выглядела сюрреалистично. Раненая и небоеспособная девушка, даже не вошедшая в Список Десяти Тысяч, спокойно отчитывала одного из сильнейших Заклинателей Обители. Однако Кай не заблуждался. Элея была непроста. Её качество развития не уступало фундаменту сильфа. Но если учесть, что духовная рана астрального тела повлияла и на её балл, то ранее фундамент девушки однозначно оценивался на девятку. То есть, как и Кай, она тоже была Великим Гением.

Казалось бы, разница всего в одну десятую балла. Вот только пропасть между пиковым фундаментом Гения (8,9) и низким фундаментом Великого Гения (9) была в действительности огромной. И с каждой ступенью становилась ощутимей. Но Элея всё же смогла стать Заклинателем с таким фундаментом, что действительно было великим достижением. А если вспомнить, что её младший брат сумел добраться до десятого места в Списке Десяти Тысяч, то можно только гадать, насколько сильной являлась девушка, до того как получила духовную рану.

И Сатор это, похоже, прекрасно понимал. Вероятно, он хорошо знал Элею, раз называл её старшей сестрой, при том что они находились на одной стадии развития.

– Слушаюсь. Раз вы так считаете, то мне не остаётся ничего, кроме как согласиться, – вздохнул Сатор, а затем посмотрел на Кая. Взгляд сильфа остался всё таким же мрачным, но при этом из него действительно исчезла враждебность. – Я приношу свои извинения за это нападение. Прошу простить меня, – слегка поклонился он.

– Я не держу на тебя зла, – безразлично ответил Кай, после чего взглянул на Элею. – На самом деле вы ошибаетесь, Элея. За тот бой вина полностью лежит на мне. Я не предусмотрел, что кто-то решит напасть на тех, кто окажется рядом. Но, так или иначе, те убийцы всё же пришли за мной. Поэтому я хочу извиниться за случившееся.

– Я уже знаю, что именно ты являлся целью тех наёмников. И да, в последний раз разве мы не перешли на "ты"? В общем, я хочу сказать, что мне всё равно. Если мне не повезло оказаться не в том месте и не в то время, то я не стану перекладывать вину на того, кто был рядом. Всё зависит лишь от моих сил. И если я не справлюсь с испытанием, дарованным мне судьбой, то это лишь моя вина. Оттого мне не нужны твои извинения. Я не обижаюсь.

Элея отличалась от себя прежней. Если раньше она походила на тихий и спокойный цветок в прекрасном, но закрытом саду, то теперь скорее на буйное растение, доминирующее над округой. Однако почему-то Каю казалось, что на самом деле это не девушка изменилась, а просто вернулся её прежний характер строгой и серьёзной старшей сестры. Словно нападение дорганов наконец разбудило временно отключившиеся повадки гениального Истинного Мастера, явно пережившего не одно жестокое испытание.

– Что ж, в таком случае я всё равно хочу передать тебе это. И если не в качестве извинений, то прими его хотя бы в качестве подарка, – Кай протянул небольшой флакон с синей жидкостью внутри.


[Усиленный Эликсир Трёх Астральных Лун]

Ранг: Королевский

Качество: Пиковое

Особенность: способствует восстановлению незначительных духовных повреждений.

Особенность: укрывает Источник или астральное тело непроницаемой для энергии плёнкой (полностью или в конкретном месте). Непроницаемость частична. Энергию можно провести сквозь неё при желании.

Особенность: останавливает процесс разрушения Источника или астрального тела, вызванного сильным повреждением, а также подавляет духовную боль.

Ограничение: действие эликсира длится четыреста дней.


Кай не забыл о заказе Элеи, который они обсуждали перед нападением дорганов. И именно ради его доставки он сегодня рисковал, желая встретиться с девушкой. Увы, исцелить её этот эликсир не мог. Однако он был гораздо эффективней лекарства, которое сестра Десятого принимала ранее, ведь Эликсир Трёх Астральных Лун не только считался одним из наилучших препаратов для борьбы с духовными повреждениями в самой империи Бельтейз, но ещё и усилился Каем при помощи частиц концепции Ян.

Таким образом, в ближайший год Элею практически не станут тревожить последствия духовной раны, если только её астральное тело не подвергнется серьёзной нагрузке, как, например, во время смертельных боёв.

Отказываться от эликсира девушка не стала, однако заплатить за него всё же предложила. Но, настояв на том, что это подарок, Кай передал лекарство просто так. Взамен он попросил лишь одного: разрешить ему в течение следующих трёх недель время от времени навещать её, дабы исследовать духовную рану и попытаться найти способ исцелить её. К счастью, Элея оказалась не против.

Таким образом, Кай сразу же провёл первое обследование, потратив на него почти час. После этого он сообщил, что больше задерживаться ему здесь не стоит, чтобы не навлечь проблем, поэтому, попрощавшись, быстро покинул дом Элеи.

В конечном счёте парень действительно направился обратно на нулевой этаж, дабы оттуда вернуться на базу Облачных Тигров. А пересекая улицы первого уровня, Кай размышлял о концепциях Инь и Ян, к чему его подтолкнули мысли о духовной ране Элеи.

«Последние дни я много экспериментировал с объединением Инь и Ян. Но если не считать взаимного уничтожения концепций с последующим взрывом, когда я убираю из частиц свою волю, словно чеку из гранаты, то они вообще никак не взаимодействуют. Интересно, что же в таком случае с Инь и Ян делает Искра, превращая их в энергию души? Жаль, что даже Рун’Тан не знает. Похоже, мне следует сначала повысить понимание обеих концепций, дабы хоть немного приподнять занавесу тайны. Хотя, как я и предполагал, рана Элеи действительно оказалась отличным источником для созерцания взаимодействия двух концепций. Всё же, как и оболочка души, астральное тело тоже состоит из энергии души, просто находящейся в другом состоянии. Честно говоря, мне кажется, я уже получил некоторые крупицы понимания о правильном объединении Инь и Ян, – размышлял Кай. – Ну а раз я действительно владею ими обеими, что обычно считается невозможным, то я просто обязан найти способ эффективно использовать обе концепции совместно. Хоть какой-нибудь…»


***

Огромная десятиметровая арка – вот что представлял собой вход в Павильон Законов. Сотни учеников ежеминутно проходили сквозь непрозрачную синеватую дымку, заменявшую собою врата. Вместе с ними шёл и Кай.

Прошло уже целых двадцать шесть дней, как он с Шаксом покинул Обитель. Кай наконец закончил создание тридцати тысяч порций Усиленного Зелья Яркого Тела, которые передал Облачным Тиграм.

Конечно, не все флаконы ещё распродали, но в том, что он получит свою долю, парень ничуть не сомневался. Ведь с Тиграми Кай подписал особый свиток духовного контракта, созданный самой Обителью. Он был дороже обычного, но зато позволял удалённо и автоматически передавать Облачные Монеты. Поэтому каждые пятнадцать монет перечислялись в метку Кая сразу же, как только подчинённые Касокса и Энфликса продавали хоть одно его зелье.

Но кроме этого дохода, постепенно делавшего Кая всё богаче и богаче, он уже обладал гигантским количеством Облачных Монет. Как и предрекал Рейзел, через две недели на нулевой этаж пожаловал Хлатор Эсвикс (Семнадцатый), придя вместе с десятком других членов фракции Пятого, каждый из которых занимал места в первой тысяче рейтинга.

Узнав, что лавка Кая уничтожена, эльф сразу же разобрался в ситуации и направился к офису Облачных Тигров, где его уже ждали Касокс с Энфликсом. Изначально Хлатор планировал банально запугать искателей, запретив им продажу Усиленного Зелья Яркого Тела, но лидеры Тигров подготовились к такому развитию событий и заранее выстроили план для ведения переговоров.

В итоге им всё же удалось договориться с Хлатором, объяснив ему (и заверив это контрактом для подтверждения), что больше тридцати тысяч зелий продано не будет. А раз уже довольно скоро их поставка прекратится, то больше ничего планам Пятого не помешает. Всё вернётся на круги своя.

Однако Касокс с Энфликсом смогли договориться не только о том, что им не станут мешать распродавать зелья Кая, но и о продаже огромной партии в двадцать тысяч порций фракции Пятого по пятьдесят монет за штуку (всё равно это недорого, так как настоящая цена подобного зелья не ниже трёх сотен). Кай удалённо дал разрешение на это, в итоге получив, как и ранее, восемьдесят процентов. По сорок монет за флакон в конечном счёте принесли ему аж восемьсот тысяч Облачных Монет сразу. Теперь его состояние приближалось к миллиону.

Не только для нулевого или первого, но и даже для второго этажа это была фантастическая сумма. И лишь некоторые ученики третьего уровня имели похожие богатства. Впрочем, и тратились они соответствующе. Обитель предлагала лучшие места для развития, но доступ к ним стоил очень много.

Так или иначе, теперь Кай себе ни в чём не собирался отказывать. Поэтому, как только он закончил с алхимией, сразу покинул базу Облачных Тигров. И, преодолев знакомый маршрут: офис Тигров на нулевом этаже – лестница – первый этаж, он наконец добрался до Павильона Законов. Именно это место Кай планировал посетить перво-наперво.

Выждав три часа в очереди, он, наконец, добрался до синеватой дымки и прикоснулся к ней левой рукой.


[Облачная Обитель: Павильон Законов (1ур.)] активирует [Взаимодействие с Системой]…

Вы желаете войти в Павильон Законов первого уровня?

Да/Нет


Выбрав "да", Кай увидел новую надпись.


Выберете желаемую для посещения область:

Общий Зал Стихий (без ограничений) – 100 Облачных Монет в день.

Общий Зал Оружия (без ограничений) – 100 Облачных Монет в день.

Закрытый Зал Стихий (мест нет) – 300 Облачных Монет в день.

Закрытый Зал Оружия (6 мест) – 300 Облачных Монет в день.

Личная Комната (3 места) – 1200 Облачных Монет в день.


Кай ещё в первый день поступления в Обитель узнал от Иона о структуре павильонов. В Павильоне Законов Общим Залом называлось огромное помещение, внутри которого располагались сотни стихийных сосредоточий семи основных элементов: Огня, Воды, Земли, Воздуха, Молнии, Жизни и Пространства. Вокруг них ученики могли свободно медитировать, созерцая законы крайне высокого качества. Но если требовались такие производные стихии, как Туман, коим пользовался Шакс, или Звук, который применял Ивсим, то найти их можно было лишь, как минимум, на втором этаже. К счастью, оба основных элемента Кая – Меч и Пространство – имелись и на первом уровне.

Кстати, что касалось созерцания законов различных видов оружия, то для этого предназначался отдельный Зал, где вместо сосредоточий располагались сотни уникальных клинков, сабель, копий, луков, стрел, посохов, глеф и всего прочего, излучающего мощные законы. Здесь ограничения отсутствовали, если, конечно, не учитывать запрет прикасаться к артефактам.

Общие Залы не имели ограничений на количество находящихся внутри учеников, из-за чего там постоянно бурлили толпы воинов, желающих оказаться поближе к сосредоточию или оружию, чтобы эффективнее созерцать законы. И так как подобная толкотня вряд ли кому-то нравилась, то существовали специальные Закрытые Залы. В каждом из них разрешалось находиться одновременно не более чем двум сотням учеников, что серьёзно упрощало процесс медитации. Увы, чтобы попасть в них, приходилось ждать часами, а иногда и сутками. Всё же Обитель действительно была перенаселена учениками, с чем и собирался бороться Лайтус (Первый).

Ну и, конечно же, существовали Личные Комнаты, где позволялось в одиночку созерцать законы любого желаемого элемента из доступных. В каждом павильоне, независимо от этажа, насчитывалось всего двадцать таких комнат.

Ещё полтора года назад они были постоянно заняты на любом из этажей. И, чтобы арендовать Личную Комнату в каком-нибудь павильоне, требовалось неделями ждать своей очереди. Эта проблема стала настолько серьёзной, что в конце концов Совет Облачной Десятки принял единогласное решение (исключая голос отсутствующего Второго) увеличить цену за аренду Личных Комнат в два раза. Они направили соответствующее прошение Хранителю, и тот согласился. Теперь надолго снять их могли только богатейшие ученики. Вот почему Каю повезло увидеть надпись "3 места".

Как и планировал, он выбрал Личную Комнату, указав желаемое время аренды: шестьдесят дней. Семьдесят две тысячи Облачных Монет моментально исчезли из его метки, после чего синяя дымка поглотила парня. Кай телепортировался.

«Интересно, Шакс уже вернулся в Обитель?» – подумал он в тот миг.

Лучник тоже планировал сегодня наконец посетить павильоны первого этажа. Вот только он не мог подделать свою частоту ауры, как Кай, а просто менять внешность не имело смысла. Однако Шакс не был бы наследником лучшего клана убийц, шпионов и разведчиков Саахи, если бы не умел маскироваться и прятаться.

Техника невидимости парня ни в чем не уступала лучшим аналогам, которые продавались на пятом этаже Обители, поэтому Шакс ни капли не опасался возвращения в Обитель.

Однако просто так попасть на первый этаж не мог даже он. Охрана фракций всегда состояла из учеников, которые имели отличные способности отыскивать незримое. Вот почему Шакс решил не идти с Каем на нулевой этаж, а сразу попасть на первый. Для этого ему требовалось пересечь часть Шепчущего Кровавого Леса, чтобы добраться до телепорта, принадлежащего Обители, который переносил всех учеников в Зал Порталов на первом этаже. Единственный минус данного пути заключался в том, что он был банально длиннее.

Оказавшись в небольшом помещении пять на пять метров, Кай осмотрелся. Как он и ожидал, внутри царила пустота, если не считать зачем-то поставленные здесь кровать, стул и стол. Важнейшим же элементом являлось небольшое отверстие в полу по центру комнаты, рядом с которым находился небольшой коврик для медитации. Кай сразу же сел на него. Перед ним появилась надпись:


Выберете желаемый Путь и определённый закон.


«Путь Меча. Закон Пронзания», – мысленно сообщил Кай.

В тот же миг над отверстием появился покрытый трещинами прямой клинок, не идентифицирующийся Системой. Окруженное защитным барьером оружие зависло в воздухе, излучая невероятно мощные частицы Закона Пронзания. В первые секунды Кай даже чуть не задохнулся от образовавшегося давления. Его кожа начала медленно покрываться неглубокими ранами, словно от укола клинком, а затем моментально исцеляться. Он ещё никогда не ощущал столь мощного закона. Даже сила Старкса, когда тот ударил молнией по Каю, находившемуся в Глубине, серьёзно уступала качеству частиц этого клинка. Вероятно, кто бы ни оставил в нём свои законы, он однозначно стоял не ниже ступени Небесного Монарха, а также сумел создать пиковую Сферу Меча.

Парень взял себя в руки. Первым делом он призвал и буквально проглотил ту Частицу Мудрости, которую ему создала Энни в качестве платы за принятие в группу. После этого, активировав Предельную Концентрацию, открыв Врата Разума и частично погрузившись в духовный мир, Кай наконец приступил к созерцанию…


***

Три с половиной месяца пролетели в мгновение ока. Два из них Кай непрерывно медитировал в Личной Комнате Павильона Законов. Результат, достигнутый им, потряс даже самого парня. "Любимец Законов" и созданная Энни Частица Мудрости дали ему неимоверный толчок, однако всё же основной причиной высокой скорости понимания законов являлась сама Обитель. И если раньше Кай просто слышал о том, насколько она великое место, то теперь лично убедился в этом: даже на первом этаже он мог созерцать такие законы, будто напрямую обучался у некоего могущественного мудреца. Вот почему все так жаждали попасть в Облачную Обитель.

Таким образом, всего за шестьдесят дней Кай сумел повысить все свои законы уровня Слышащего – и Пути Меча, и Пути Пространства – до идеального понимания. А ведь перед приходом сюда он идеально понимал лишь три закона на Пути Меча, и только один на Пути Пространства. Сейчас же все одиннадцать лежали для него словно на ладони.

Единственное, что Кай не смог улучшить, так это Закон Формы для обоих элементов. У него они остались лишь в полной градации познания. Причина этого заключалась в том, что в Павильоне Законов первого этажа банально нельзя было созерцать Закон Формы любого из Путей. Для этого требовалось подняться уже на второй уровень, и идти в Павильон там.

Но Кай не огорчался, пока довольствуясь и без того феноменальным результатом. Теперь его техники Меча и Пространства однозначно станут гораздо сильнее. Больше в Личной Комнате он не задерживался.

Конечно, Обитель предоставляла возможность созерцать не только законы, но и концепции. Их здесь имелось всего две: Инь и Ян. Вот только отыскать их можно было только в Павильоне Законов не ниже третьего этажа, куда Кай пока что попасть никак не мог.

Оставшиеся до истечения срока аренды дни он потратил на восполнение сил своего среднего Духа Меча с помощью особого артефакта Обители. Ведь, как оказалось, взращивание Духа частицами законов для его дальнейшей эволюции и восполнение потраченного запаса – разные процессы. Последний занял у парня всего несколько дней. Таким образом, его Духа Меча вернул прежнюю силу, которой обладал до того, как Кай попал на Землю. То есть сорок шесть процентов.

После этого Кай наконец покинул Личную Комнату и отправился в Павильон Техник. Там перед ним предстали тысячи свитков, каждый из которых разрешалось взять на время. Уединившись в укромном уголке павильона, Кай потратил три дня на просмотр всего здесь имеющегося. В итоге он выбрал два свитка, каждый из которых являлся первым томом. Оба имели пиковое качество Золотого ранга.

Техника Непреодолимого Отталкивающего Поля представляла собой сильный барьер, работающий на принципах Закона Отталкивания Пути Пространства. Поэтому, искажая пространство, а вместе с ним и направление гравитации, с помощью этой техники можно было легко отбивать или отклонять любые атаки.

Вторым свитком оказалась Техника Порхающих Крыльев Мечей. Её основной идеей являлось накопление некоего особого импульса во время движений, дабы в дальнейшем высвободить его через атаку мечом. Собственно, для этого даже разработали целый комплекс движений, в котором требовалось работать не только телом, но и энергией, циркулируя её в теле особым плетением. То есть, по своей сути, это была даже не столько техника, сколько полноценный боевой стиль для двух клинков с использованием энергии.

Кай впервые видел нечто подобное. Даже Клан Семи Клинков не имел ничего похожего. Полноценное боевое искусство наподобие земных (например, айкидо или карате), но только улучшенное для тех, кто ступил на путь развития и научился использовать энергию.

В итоге Кая больше ничего не заинтересовало, и поэтому он почти сразу покинул Павильон Техник, потратив лишь немного времени на идеальное запоминание содержимого обоих свитков. Благодаря этому он смог сэкономить, потратив всего триста монет. А ведь, будь он обычным воином, ему понадобились бы месяцы тщательного изучения, чтобы полностью понять работу техник, и пришлось бы отдать несколько тысяч Облачных Монет. Всё же данные свитки были одними из самых дорогих на первом уровне.

Конечно, Кай знал, что наилучшими техниками являются те, которые воин лично создал для себя. Однако это не значило, что нельзя воспользоваться чужими наработками, дабы в дальнейшем развить их во что-то своё.

Закончив с Павильоном Техник, Кай отправился в Павильон Развития, где сразу арендовал Личную Комнату. Внутри ему стали доступны несколько помещений: комната для медитаций, которая активно собирала энергию со всей округи; место с силовыми и духовными тренажёрами; и специальная площадка, где можно было сразиться с боевыми големами или искусственными Духами.

Собственно, здесь Кай и провёл следующие тридцать дней. За это время ему удалось отточить до совершенства две новые техники, а также окончательно понять принципы слияния концепций Инь и Ян с обычными элементами. Таким образом, он усилил все свои техники Пути Меча и Пути Пространства с помощью Инь, увеличив их разрушительный потенциал, а техники Холода Пустоты – с Ян, сделав их крепче и эффективней.

Кроме этого, Кай наконец сумел разобраться со странной силой, что в виде неких зарядов появилась в его конечностях, когда он в бою с дорганами использовал частицы Ян и энергию души. Тогда скорость его регенерации на секунду возросла в сотни раз, а восстановленные руки и ноги на время обрели чудовищную мощь. Платой за это стала потеря не только целых двадцати лет жизни, но и всех сил линии крови, включая регенерацию, почти на два дня. В тот момент это не на шутку встревожило парня.

Теперь же, основательно занявшись изучением данного вопроса, благо он не потратил последний заряд странной силы, оставшийся в левой ноге, Кай сумел понять, что главной причиной случившегося оказалось Буйство Жизни, которое ещё активно действовало в тот момент. Кай осознал, что, насытив тело частицами Ян, он заставил их принять ту же энергетическую схему, что и у Буйства Жизни, а это в итоге его усилило. Что касается энергии души, то она выступила в качестве топлива, на миг увеличив мощь данной способности линии крови.

Таким образом, Кай решил попытаться повторить тот случай, но уже без использования энергии души. Полторы недели, не тратя время на сон и еду, он пробовал снова и снова воссоздать тот эффект, полагаясь на абсолютную память и идеальный контроль энергии, пока в конечном счёте не добился желаемого. Кай сумел создать сразу две техники, основанные на концепции Ян, которые плотно взаимодействовали с его линией крови.


Создана [Техника Восьми Вспышек Ян]. Ранг: Золотой. Качество: Среднее.

Создана [Техника Двойного Прорыва Плоти и Души]. Ранг: Золотой. Качество: Среднее.


Собственно, первая техника как раз и была повторением той силы, которую Кай получил в момент сражения с лидером дорганов-убийц. Отличалась она лишь тем, что не требовала энергии души и Буйства Жизни. Активировав её, парень теперь мог получить те самые "заряды", высвобождая которые, усиливал свои физические атаки в несколько раз, используя огромную живучесть и потенциал тела. С этой техникой Кай ненадолго мог раскрыть на все сто процентов силу своей линии крови. Вот только существовал и недостаток: если превысить количество используемых вспышек (всего – по две на конечность), то это чрезмерно вредило плоти парня, могла пропасть даже регенерация.

Что же касалось второй техники, то, как Кай понял, она позволяла увеличивать не только запас энергии после прорыва, но ещё и физические характеристики. Вероятно, это было основано на одной из особенностей линии крови Девятиглавой Небесной Гидры – «Нет пределов – нет границ», благодаря которой можно было усиливать плоть без ограничений.

И последним, чем Кай занялся в Павильоне Развития – изучением полученной недавно способности, Поля Превосходства. Почти неделю он экспериментировал с ним, придумывая новые способы использования. В конце концов парень открыл для себя всего два умения, которые, однако, позволили использовать Поле Превосходства гораздо эффективнее. Проще говоря, если назвать эту силу ружьём, то до этого момента Кай использовал его в качестве хорошей прочной дубины и лишь сейчас осознал его настоящую силу.

По факту, Поле Превосходства было сродни телекинезу, основанному на силе воли. И первым делом, конечно же, Кай решил использовать его в качестве усиливающего и защитного поля, которым покрыл себя. В итоге теперь он мог управлять своим телом не только с помощью мышц, но и благодаря Полю Превосходства. Оно выступало в качестве эдакого экзоскелета, который повышал все физические характеристики Кая как минимум на пятнадцать процентов. К тому же с его помощью можно было не только ускорить собственные движения, но и сделать их максимально точными и эффективными. Таким образом, у Кая серьёзно возросло качество ведения боя, словно он годами оттачивал этот навык в непрекращающихся битвах.

Вторым умением стало создание различных форм из сильно сжатых частей Поля Превосходства. Например, первым делом Кай научился покрывать этой силой свои клинки, формируя вокруг них дополнительное невидимое лезвие, благодаря чему мощь атак серьёзно возросла. А ещё из Поля Превосходства прекрасно создавались незримые пули, полноценные сети или даже невидимые клинки. Всё ограничивалось лишь полётом фантазии Кая, тренировками и силой его воли.

На этом время, проведённое в Павильоне Развития, подошло к концу. Кай покинул его, отправившись в Павильон Мастеров. Там ему предстояло сделать две вещи: наконец начать трансформацию Порождения Пустоты в Духа Пространства, для чего требовались некоторые алхимические инструменты, и создать два особых эликсира.

Благодаря Рун’Тану Кай знал, что в среднем, если не считать усиления от энергетического покрова и похожих способностей, у обычного Заклинателя родные физические параметры не будут превышать восьмидесяти единиц. Но в случае с главными гениями могущественных кланов или сект это значение варьировалось уже от ста до ста двадцати. Собственно, где-то столько и должно было оказаться у Кая, если бы он действительно использовал все те препараты, которые ему давали в Клане Семи Клинков. Однако старик посоветовал не принимать их, объяснив, что каждый такой препарат обычно можно использовать лишь раз. И бы если это ограничение зависело от самого рецепта, то Кай мог бы просто использовать всё подряд, находя иные эликсиры и зелья в новых для себя мирах. Вот только в действительности оно обуславливалось шаблоном рецепта, коих в алхимии существовало всего около пяти. Таким образом, Кай потенциально мог принять только пять разных препаратов, из-за чего следовало выбирать лишь лучшие среди них.

Первый шаблон он потратил ещё в городе Старкса, когда выпил Эликсир Возрождения Плоти, который помог частично исцелить рану от когтей демона и повысил все физические параметры на тридцать единиц. Тогда Рун’Тан сообщил, что данный препарат очень хорош, поэтому Кай не стал отказываться. Особенно в той ситуации. Теперь же ему оставалось создать и использовать ещё два эликсира для усиления, поскольку больше шаблонов старик не знал.

В конечном счёте Кай готовился целую неделю, дабы затем приготовить наилучшие из известных ему препаратов тела, попутно усилив их концепцией Ян. Таким образом, его мощь, скорость, выносливость и стойкость увеличились аж на сто единиц. Ещё шестьдесят единиц удалось прибавить в параметр ментала, использовав ещё одно средство. К несчастью, данная характеристика повышалась сложнее всего.

Ну а что касалось трансформации Порождения Пустоты в Духа Пространства, то, как оказалось, это процесс займёт ещё как минимум пару недель, так что Кай не спешил. Но, так или иначе, спустя три с половиной месяца его параметры серьёзно изменились.


Параметры:

Возраст: 21

Раса: человек

Статус: Смертный

Ступень: Закалка Души

Уровень: Создание Источника (переход на ступень Заклинателя временно остановлен)


Характеристики:

• [Мощь]: 283,73

• [Скорость]: 278,66

• [Выносливость]: 286,47

• [Стойкость]: 301,09

• [Ментал]: 145,30

• [Энергия]: 365,88

• [Свободные]: 0


Способности:

• [Техники Низшего Ранга. Смотреть]

• [Техники Земного Ранга. Смотреть]

• [Техника Восьми Вспышек Ян]. Ранг: Золотой. Качество: Среднее.

• [Техника Двойного Прорыва Плоти и Души]. Ранг: Золотой. Качество: Среднее.

• [Техника Непреодолимого Отталкивающего Поля]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое.

• [Техника Порхающих Крыльев Мечей]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое.

• [Остальные техники Золотого Ранга. Смотреть]

• [Шаг Сквозь Снега]. Ранг: Королевский. Качество: Низкое.

• [Техника Кровавого Снегопада]. Ранг: Королевский. Качество: Низкое.


Законы:

• Путь Меча (Слышащий [Идеальное познание]): Закон Отражения, Закон Скорости, Закон Силы, Закон Прочности, Закон Рассечения, Закон Пронзания, Закон Намерения.

• Путь Меча (Видящий): Закон Формы.

• Путь Пространства (Слышащий [Идеальное познание]): Закон Отталкивания, Закон Притягивания, Закон Сотворения, Закон Разрушения.

• Путь Пространства (Видящий): Закон Формы.

• Концепция Холода Пустоты: максимальное понимание. Теперь качество и количество призываемых вами частиц Холода Пустоты будет полностью зависеть лишь от вашего уровня развития. Текущий уровень силы: Королевский ранг низкого качества.

• Концепция Инь: начальное понимание третьего слоя.

• Концепция Ян: начальное понимание второго слоя.


Особенности и экипировка:

• [Истинный потомок Девятиглавой Небесной Гидры]

▬ ○ [Шесть Телесных Врат]

▬ ○ [Нет пределов – нет границ]

▬ ○ [Буйство Жизни]

• [Призрачная Татуировка Инь Ян]. Прогресс: 25%.

▬ ○ [Сосредоточие Ян] Концепция: Ян. Прогресс: 100%.

▬ ○ [Сосредоточие Инь] Концепция: Инь. Прогресс: 100%.

▬ ○ [Изначальная Вспышка] Концепция: Ян. Прогресс: Заблокировано.

▬ ○ [Прикосновение Небытия] Концепция: Инь. Прогресс: Заблокировано.

(Для дальнейшей разблокировки данных способностей достигните 50% прогресса этой особенности)

• [Клятвы данные вам. Смотреть]

• [Любимец Законов]: вы способны увидеть то, что незримо для других.

• [Малый Энергетический Покров]: характеристики физического тела увеличены на 10% от общего запаса энергии.

• [Проявление Души: Предельная Концентрация]

• [Полное Скрытие Ауры]

• [Средний Дух Меча]. Прогресс развития: 46%.

• [Пространственное Кольцо. Смотреть содержимое]. Ранг: Золотой. Качество: Пиковое.

• [Истинный Источник Холода Пустоты]: максимальный запас энергии увеличен на 10%, максимальное количество призываемых частиц закона увеличено на 10%.

• [Воля Мастера]

• [Поле Превосходства]. Внеранговое умение.


Достижения:

• [Великий рост! (7)]: за единовременное достижение семи уровней Закалки Тела, вы получаете [7] свободных пунктов характеристик, которые вы можете распределить по своему желанию. Минимальное деление данного значения: [0,01] пункта.

• [Качественный рывок!]. Основываясь на ваших предыдущих успехах в изучении законов, а также резкого скачка субстанции «Энергия Души» вопреки нормам, вы получаете особенность [Любимец законов].

• [Преодолевая границы смертного! (1)]. За единоличную победу над Мастером (Заклинатель начальной ступени), будучи при этом смертным (Закалка Души Создание Источника), вы получаете [Нефрит Памяти] (автоматический выбор).

• [Почти смог: Элементалист]. Будучи смертным (Закалка Души Создание Источника), вы практически смогли победить Элементалиста начальной стадии своими силами, но в итоге вам помогли. Ваша награда: [Свиток Техники Тела Тьмы] (автоматический выбор).

• [Раньше времени]. Будучи смертным (Закалка Души Создание Источника), вы смогли развить свою волю до такого уровня, что она трансформировалась в Волю Мастера раньше, чем вы достигли ступени Заклинателя. Ваша награда: внеранговое умение [Поле Превосходства] (автоматический выбор).


Задания:

• [Поиск древней истины]: Узнайте причину падения Божественной Империи Бельтейз. Награда: неизвестно. Отказ: штраф в 1 000 единиц каждой характеристики или смерть. Время выполнения: 9 994 лет.


***

Северная, западная и восточная стены первого этажа кроме проходов на нулевой уровень имели лишь входы в различные павильоны. Однако ничего подобного и в помине не было у южной стены. Ни лестниц на второй этаж, ни арок павильонов. Лишь огромные каменные врата, являющиеся проходом к месту проведения Испытания Первого Стража, сдав которое, ученик попадал в Список Десяти Тысяч. Переставал быть нулём и становился рейтинговым.

И сегодня на площади перед этими вратами находилось порядка сотни воинов. Можно было подумать, что все они планируют попытаться пройти испытание, однако на самом деле эти ученики уже числились в Списке Десяти Тысяч. Большинство из них находилось в последней тысяче позиций, однако имелись тут и трое тех, кто смог подняться аж до пятой тысячи. Сильнейшим являлся Заклинатель пиковой стадии, достигший девятьсот шестого места в рейтинге.

Собрались они здесь лишь по одной причине: их работой было охранять доступ к вратам, не позволяя внефракционным ученикам даже попытаться пройти Испытание Первого Стража.

– Ладно. Пора… – хрустнул Кай шеей и, выходя из тени, медленно зашагал вперёд.


Глава 16. Я собираюсь покорить Облачную Обитель.


«Почти все из фракции Пятого. Ожидаемо. У него она самая многочисленная. Хотя здесь и дорганов хватает. Подчинённые Седьмой и Восьмой, – продолжая шагать к воротам, размышлял пока никем не замеченный Кай. – Процентов девяносто здесь – начальные Заклинатели с шести- и семибалльными фундаментами. Но есть и Великие Таланты, и даже четверо Гениев. Один, кстати, даже в топ-тысячу вошёл. Отлично. Боевые големы и искусственные Духи – это, конечно же, хорошо, но проверить силу на настоящих Мастерах всё же нужно».

Тем временем приближающуюся к вратам фигуру в тёмном плаще наконец заметили первые охранники. Семеро. Расположившиеся на лавочках воины разговаривали друг с другом, обсуждая планы на будущее и свои недавние достижения на пути развития, как вдруг один из них прервался:

– Эй, гляньте! – посмотрел он влево. – Какой-то тип сюда шагает. До смены караула вроде бы ещё несколько часов. Да и непохож он на кого-то из старших. И ауры что-то не ощущаю его… Чё думаете?

– А что тут думать? Пошли спросим. Проверим его, – ответили парню.

– Ну пойдём, – поднялся эльф, и они вдвоём направились к незнакомцу. Остальные воины остались на месте, решив понаблюдать со стороны.

Приблизившись на достаточное расстояние, парни наконец смогли ощутить исходящую от фигуры ауру уровня Создания Источника, чрезвычайно слабую. Могло показаться, что у ее владельца сильное энергетическое истощение, однако на самом деле Кай заранее сжал свою ауру методом Рун’Тана, дабы не привлекать лишнего внимания раньше времени.

– Смертный? – удивился один из эльфов. – У нас таких точно нет… Эй! Ты кто такой? – окликнул он незнакомца, но тот никак не отреагировал, продолжая спокойно шагать вперёд.

– Слышь, младший, – нахмурился второй охранник, решив преградить Каю дорогу. – Ты оглох, что ли? Молчишь? Ну хорошо. Тогда я помогу тебе заговорить, – улыбнулся он, а затем замахнулся кулаком, дабы проучить наглеца.

Второй эльф, оставшийся позади, тоже ухмыльнулся. Он уже собирался вернуться к остальным, чтобы оттуда поглядеть, как жалкому смертному будут экспресс-методом прививать уважение к старшим по ступени, как вдруг его напарник упал без сознания. А рука, которой он только что попытался ударить незнакомца, теперь находилась в неестественном положении. Раздался громкий хруст.

Эльф не успел сделать и вдоха, когда внезапно позади раздались шаги. Аура смертного в мгновение ока оказалась у него прямо за спиной. На миг Заклинатель даже забыл, как дышать. Его обуяла ярость за друга, сменившаяся вдруг диким и неестественным страхом. Однако сделать он так ничего и не смог: спустя долю секунды упал без сознания, получив мощный удар по затылку.

Остальные пять эльфов, оставшиеся на месте, не могли поверить глазам, ошарашенно таращась на незнакомца. Двое их товарищей оказались с лёгкостью нейтрализованы, и при этом Заклинатели даже не смогли увидеть движений противника. Конечно, они являлись слабейшими в рейтинге, занимая места в районе девяти тысяч девятисот, но оставались теми, кто сумел попасть в саму Облачную Обитель и даже пройти Испытание Первого Стража. Их нельзя было назвать слабаками.

Таким образом, их ступор был вполне объясним. Кто вообще мог представить, что есть настолько сильный смертный?

Сделав второй шаг, Кай тут же телепортировался в центр противников. С его возросшими параметрами и пониманием законов Пути Пространства на преодоление тридцати метров понадобилось всего два скачка, которые для посторонних слились в один.

Так бы он и вырубил оторопевших эльфов, если бы один из них всё же не взял себя в руки.

Нападение!!! – усилив голос энергией и Волей Мастера, успел закричать он, прежде чем Кай добрался и до него.

Крик разнёсся над площадью перед вратами. Десятки компашек эльфов и дорганов наконец обратили внимание на постороннего, уже успевшего расправиться с целой группой охранников, потратив на это меньше двух секунд.

В тот же миг медитирующий глава охраны врат – Нитриакс, – резко открыл глаза. Пиковый Заклинатель, сумевший добраться аж до девятьсот шестого места в рейтинге Обители. Перед ним тут же появились трое Заклинателей конечной стадии: пара эльфов и один дорган с тигриными чертами. Они занимали позиции в пятой тысяче Списка.

– Старший брат, – вежливо обратились двое длинноухих парней, чрезвычайно похожих друг на друга.

– Старший, – чуть более фривольно произнёс дорган.

– Разберитесь с наглецом, – спокойно приказал Нитриакс. – Нулёвки совсем обнаглели. Никто не смеет нападать на нас!

– Слушаемся, – ответила троица.

А к Каю уже мчалась толпа бойцов, в большинстве – начальные Заклинатели. Вероятно, происходи это ещё четыре месяца назад, ему пришлось бы бежать. Победа над столькими Истинными Мастерами являлась нереальной.

Однако теперь всё было по-другому. Понадобилось всего каких-то жалких три с половиной месяца, чтобы всё изменилось.

Чтобы изменился Кай.

Облачная Обитель действительно оказалась удивительным местом. Здесь даже первый этаж открывал перед учениками такие возможности, какие никому и не снились во внешнем мире. И Кай, как никто другой, сумел раскрыть весь потенциал этого места. Вот почему сейчас он разительно отличался от себя прежнего. Грань, когда толпа более слабых противников представляла для него серьёзную опасность, осталась позади. Больше Кая не взять количеством.

Только качеством.

Увы, приближающиеся к нему эльфы и дорганы знать этого не могли.

Набрав побольше воздуха в лёгкие, Кай начал медленно выдыхать. До него уже почти добежали самые шустрые противники, когда над площадью наконец развернулось гигантское Поле Превосходства. Вытянув руку, парень резко сжал кулак. Почти половина охранников упала без сознания. Их воля оказалась слишком слаба. Ещё процентов двадцать попросту замерли, утратив возможность двигаться. Однако Поле теперь давило на них не полностью, как Кай это делал в прошлом, а лишь частично. Давление сконцентрировалось во всех основных точках их тел, благодаря чему мечник экономил уйму сил, при этом всё равно сковывая противников с более слабой волей. Тренировки по развитию данного умения не прошли даром.

Но, так или иначе, всё равно осталось несколько десятков тех, кто всё же смог хотя бы частично сопротивляться Полю Превосходства. Они замедлились. Ощутили нагрузку. Но двигаться не перестали.

Однако Кай был к этому готов. Указав пальцем вверх, он сделал им круговое движение. Те, кто потерял сознание или оказался полностью скован, взмыли в воздух, а затем начали резко летать в разные стороны, будто снаряды врезаясь в оставшихся на ногах товарищей.

«Хм. Идея… – вдруг осенило Кая. – Нужно будет ещё потренироваться с Полем Превосходства. Подавляя чужую волю, возможно, я даже смогу захватить контроль над телом, разумом и энергией противника. Сколько же всё-таки граней у этой способности…»

В воцарившейся неразберихе всё же нашлось несколько воинов, преимущественно срединной стадии ступени Заклинателя, сумевших в конце концов добраться до нарушителя.

Отклонив голову всего на несколько сантиметров и не делая при этом никаких лишних движений, Кай легко уклонился от вражеского копья. Вылетевшее из-за спины остриё смертоносного артефакта тщетно пронзило воздух и резко застыло. Ладонь парня легла на древко оружия, сжавшись стальной хваткой. Противник попытался выдернуть копьё, чтобы отсечь незнакомцу пальцы, но не смог. Всей силы его рук и ног не хватало, чтобы даже на миллиметр сдвинуть кисть Кая.

Глаза эльфа, который не жалел энергии на технику усиления, расширились от шока. А мгновение спустя его оторвало от земли, потянув вслед за взметнувшимся копьём, поднятым рукой Кая. Заклинатель хотел разжать пальцы, дабы отпустить древко, однако нечто словно приклеило его ладони к оружию. В итоге бедного парня чуть не проткнул клинок одного из его товарищей, а затем эльфа с огромной силой швырнуло в ещё одного охранника. Оба отлетели, покатившись по полу. Мощное столкновение знатно потрепало их.

Тем временем ещё несколько Заклинателей, преимущественно дорганов срединной стадии, тоже попытались ударить. Девять воинов атаковали почти одновременно с разных сторон. Уклониться было нереально, однако Кай и не пытался. Он всё так же продолжал стоять на месте, словно чего-то дожидаясь.

Клинки и копья резко пронзили фигуру в тёмном плаще, заставив охранников даже испугаться, что они могли убить незнакомца, который почему-то не стал защищаться. А если это так, то кого-то из них, а может, даже нескольких, Обитель убьёт в качестве наказания.

Однако воины ошиблись. Они считали, что победили напавшего, вот только на самом деле под плащом никого не оказалось. Поддерживаемая силой Поля Превосходства вещь продолжала "стоять" до последнего момента, хотя Кай уже успел незаметно телепортироваться из окружения.

Оставив позади мешавшихся под ногами бойцов, парень поспешил к вратам, но на его пути вновь встали противники. На этот раз ими оказались двое эльфов-близнецов, помощников Нитриакса.

Используя технику движений на основе элемента Молнии, а также огромный запас энергии Заклинателей конечной стадии, они попытались отсечь человеку (наконец увидели лицо напавшего) ноги. Развив колоссальную скорость, выше, чем у тех же дорганов-убийц, воины яркими параллельными полосами пронеслись с двух сторон от Кая.

Остановившись, улыбавшиеся эльфы обернулись, однако покалеченного противника почему-то не увидели.

– Меня ищете? – раздалось за их спинами.

Шокированные Заклинатели резко обернулись, инстинктивно взмахнув клинками. Левый должен был отсечь Каю голову, правый – пробить грудь. Вот только оба меча внезапно замерли, когда их прямо за лезвия голыми руками поймал человек, не получив при этом ни царапины. Казалось, его кожа сделана из неуязвимого материала. И хотя плоть парня действительно теперь стала в разы прочнее, чем в прошлом, секрет крылся не только в этом. Основную защиту Каю давало Поле Превосходства, большую часть силы которого он моментально сжал в тончайшую плёнку вокруг своих рук.

Однако не только это поразило двух эльфов.

Их клинки – артефакты низкого качества Королевского ранга – начинали понемногу покрываться трещинами. Конечно, в обычном бою любое оружие всегда пропитывалось законами и энергией, что делало его и смертоносней, и крепче. Но даже без этого усиления предметы Королевского ранга всё равно оставались чрезвычайно прочными.

«Как такое возможно?! Насколько он силён?!» – поразились эльфы.

Увы, они и представить себе не могли, что даже в обычном состоянии физические параметры Кая теперь были не меньше, чем у какого-нибудь среднестатистического эльфа срединной стадии с шестибалльным фундаментом. Но не это являлось самым страшным…

Каждый воин, так или иначе, использовал некую технику усиления тела, независимо от стиля боя, на котором специализировался. Ведь начиная со ступени Закалки Души параметры бойца переставали расти, а повышались лишь за счёт энергетического покрова. И хотя это была крайне полезная способность, она всё же не являлась идеальной, ибо существовали редкие техники подавления чужого покрова. Или же он мог временно истончиться, если разово впитывал в себя большой урон. А с уменьшением энергетического покрова уменьшались и параметры, даруемые им. Вот почему важно было знать хоть какую-нибудь технику, способную усилить тело. Ведь в бою это не менее важно, чем техники движений, позволяющие ускоряться.

И, конечно же, напавшие на Кая Заклинатели знали об этом. Для ведения боя они использовали Технику Вспышек Молнии Жизненного Ядра, второй том которой позволял им повышать родные (не увеличенные энергетическим покровом) параметры почти на сорок пять процентов. Для эльфов это отличный показатель.

К примеру, те же дорганы, напавшие на лавку Кая четыре месяца назад, могли усилиться подобным образом только на сорок процентов. Конечно, их техника уступала в качестве, так как являлась лишь первым томом, однако при этом она относилась к Пути Тела, который лучше Пути Молнии в плане физического усиления.

Ну а что касалось Кая, то ему изучать подобные техники и вовсе не требовалось, поскольку он обладал Шестью Телесными Вратами – уникальной способностью его линии крови. С их помощью он мог повысить и так немаленькие параметры аж на двести пятьдесят процентов, а с учётом того, что после употребления созданных им лично двух эликсиров, его параметры суммарно возросли аж на целую сотню, то теперь Каю хватало одних лишь Телесных Врат, чтобы превзойти в силе пиковых дорганов, использовавших Частичную Трансформацию.

Вот почему сейчас в этом сражении не было никого, чьи характеристики мощи, скорости, выносливости и стойкости могли оказаться выше, чем у Кая. Условно говоря, эти его параметры временно превышали восемьсот единиц, что немыслимо для смертного.

Продолжая сжимать клинки эльфов, Кай резко отпрыгнул в сторону. Туда, где он только что стоял, ударил огромный боевой молот, коим орудовал третий помощник Нитриакса. Он двигался бесшумно, скрыв свою ауру каким-то артефактом, однако Кай всё равно сумел заметить его атаку заранее, так как с помощью Поля Превосходства смог прочитать волю доргана.

Двое эльфов тем временем вновь активировали техники движений, начав кружить вокруг Кая и уже применившего Частичную Трансформацию доргана, которые оказались в центре импровизированной арены.

– Силён. Мне даже не верится, что передо мной сейчас смертный, – легко поднимая огромный молот, произнёс тигроподобный зверочеловек. – Кто ты? Зачем пришёл сюда? Зачем покалечил младших?

Слегка наклонив голову, Кай взглянул на доргана и ответил:

– Неважно. Я собираюсь покорить Облачную Обитель, а вы решили встать на моём пути, – сказав это равнодушным тоном, он пожал плечами. – Поэтому лучше не мешайте.

Дорган на мгновенье удивился, но затем оскалился.

– Смешно.

Сорвавшись с места, он занёс молот над головой, приготовившись атаковать. В тот же миг оба эльфа-близнеца кинулись к Каю со спины.

«Даже закрывая глаза, я вижу всё как на ладони, – спокойно подумал Кай. – Их намеренья, желания, цели, стремления – всё это их проявление воли. И раз она у них не сильнее моей, то и скрыть они ничего не могут. Что же. Эльф справа метит мне в ноги. Хочет лишить меня возможности двигаться. А тот, что слева, планирует ударить в спинной мозг. Что касается доргана, то он считает, будто я попробую отпрыгнуть назад, и тогда он метнёт в меня свой молот. Идеально…»

К Каю противники подскочили в одно мгновение. Первым – эльф, позади парня с левой стороны. Не останавливаясь, он сделал выпад клинком, метя юноше в спину. Кончик меча практически добрался до цели, как вдруг Кай стремительно повернулся к врагу боком. Он снова схватил оружие за лезвие, со всей силы отводя атаку в сторону. Эльфа потянуло следом. Отброшенный вправо воин врезался в не успевшего среагировать брата. Они оба отлетели.

Одновременно, даже не глядя на доргана, Кай выставил на пути его молота раскрытую левую ладонь. Многотонное оружие врезалось в преграду, уже в следующее мгновенье отскочив обратно.

Зверочеловека откинуло назад. Чтобы не упасть, ему пришлось сделать ещё несколько шагов. Вся вложенная в удар мощь отдачей обернулась против него. Руки Заклинателя затряслись. Их свело от боли. Дорган едва сумел не выронить молот.

Что же до Кая, то он остался стоять на прежнем месте. Даже шагу не сделал. Казалось, он и вовсе ничего не ощутил. Будто воспользовался какой-то защитной техникой. Однако это было не так. В действительности противостоять столь сильной атаке ему помогли невероятно высокие параметры, а также Поле Превосходства, которое поглотило большую часть урона.

«Жаль. С вами опробовать свои новые силы не выйдет» – вздохнул Кай.

Его фигура сразу же исчезла. Используя Технику Пяти Невесомых Шагов на максимум, он направлялся к вратам. Больше здесь задерживаться Кай не желал.

Увы, его планам опять решили помешать.

Талисман активирован. Согласие дано, – разнёсся голос по этажу.

В тот же миг шесть голубых вспышек замелькали справа от Кая. Двухметровые вытянутые сгустки лазурного пламени накрыли парня. Раздалась череда мощных взрывов.

Направляясь к Каю, Нитриакс глядел на почерневший талисман принудительного вызова, который могли купить и использовать только те, кто находился в первой тысяче рейтинга.

– Ты компенсируешь мне эти тридцать тысяч Облачных Монет, человек, – морщась от потери этой суммы, произнёс эльф. Его запас энергии теперь ограничивался начальной стадией, хотя он уже достиг пиковой.

Собственно, именно благодаря этому даже начальные Заклинатели имели шанс подняться аж до первого места, ведь каждый ранговый бой, честная дуэль или принудительный вызов вынуждали Обитель уравнивать силу противников разных стадий. А если точнее, запас энергии более сильного (по уровню развития) уменьшался до той стадии, на которой находился его противник. И даже если начальный Заклинатель использовал принудительный вызов на пиковом, запас Ки последнего урезался на время боя. Поэтому единственная причина, почему на вершине рейтинга находилось так много пиковых воинов – их опыт и навыки. Всё же, пока дойдёшь до последней стадии, обычно пройдут десятилетия, в течение которых воин побывает во множестве передряг. Но всё-таки едва ставшие Истинными Мастерами тоже имели шанс подняться, если являлись Великими Гениями и/или обладали неординарными способностями.

Но существовало два исключения.

Первое: уравнивание происходило в рамках ступени Заклинателя. Вот почему Нитриакса ослабили до начальной стадии, а не до ступени Закалки Души, на которой сейчас находился Кай.

Второе: принудительные вызовы без понижения. В таком случае тот, кто бросал вызов, должен быть ниже по стадии, чего его будущий противник. И таким вызовом он показывал, что ему не нужно, чтобы его оппонента ослабляли. Именно так и поступил Тирвин с тем наглым новичком, продемонстрировав всем свою силу…

Не успел разбушевавшийся огонь стихнуть, как из него вырвалось несколько алых росчерков. Почти долетев до эльфа, они оказались остановлены внезапно появившейся в воздухе гигантской огненной стеной голубого цвета.

– Тщетно, – усмехнулся Нитриакс. – Думаешь, тебе по силам победить меня?

– Конечно, – спокойно ответил Кай, выходя из неисчезающего пламени.

Вокруг парня сверкала едва заметная сфера, отталкивающая огонь и раскалённый воздух. Это была Техника Непреодолимого Отталкивающего Поля. И учитывая идеально освоенные законы Пути Пространства уровня Слышащего, она стала намного сильнее, чем могла быть в прошлом, когда Кай ещё не посетил павильоны Обители.

Увидев абсолютно невредимого противника, эльф нахмурился.

«Я видел его сражение. Он неимоверно силён телом. Но эта мощь хороша лишь в драках без энергии. Сейчас же в дело вступают техники. Я уже почти сформировал Закон Слияния идеальной градации. И хотя моя Техника Пламени Крушащей Стрелы всё ещё находится на пике Золотого ранга, она всё равно должна быть сильнее – как минимум из-за того, что я уже освоил четвёртый том. Но как, в таком случае, этот смертный смог так легко заблокировать целый залп?.. Или не легко? Хм… Точно. Почему я решил, что ему это далось легко? Внешний вид может быть обманчивым. Что ж. Тогда я просто измотаю его, а затем использую рабский ошейник. Всё-таки уж в чём-чём, а в количестве энергии эльфы никому не уступят. Тем более какому-то жалкому смертному».

– Ну давай, проверим, – оскалился Нитриакс. – Что ты сможешь сделать тому, кто добрался до первой тысячи!

Вытянув ладонь в сторону Кая, эльф стал формировать поток стрел из голубого огня, непрерывно пуская их в противника. Десятки атак обрушились на защитную технику парня. Отталкивающая сфера задрожала. Запас Ки мечника резко просел, несмотря на то что парень уже проглотил несколько Лазурных Кристаллов и продолжал напитывать Источник силой.

«Продолжать идти напролом глупо. Но своей цели я добился. Качество этой защитной техники действительно велико. Проверка пройдена на отлично, – кивнул Кай. – Жаль только, что с противником такого типа опробовать Технику Порхающих Крыльев Мечей толком не выйдет. Не подпустит он меня к себе слишком близко. Да и смысла нет. Нечем ему, кроме как техниками, отбиваться. Ладно, тогда нужно поскорее закончить. Вряд ли они до сих пор не вызвали подмогу».

Мысли пронеслись в голове Кая раньше, чем новая атака ударила по барьеру. Определив дальнейшие действия, он сразу же воспользовался Шагом Смещения. Несколько раз подряд. Череда пространственных скачков позволила ему за долю секунды преодолеть большую часть расстояния до противника. Но когда до цели осталось метров сорок, перед Каем появился купол из лазурного пламени, окруживший эльфа.

– Даже не мечтай добраться до меня, – раздалось из недр огня.

Отвечать Кай не собирался. Взмахнув наконец призванными клинками, он послал в Нитриакса несколько перекрещённых алых серпов. Техника Высвобождения Клинков – основная на данный момент атакующая способность парня – также серьёзно усилилась после того, как он наконец познал все семь начальных законов Меча на идеальном уровне, а также сумел правильно добавить в неё частицы концепции Инь.

Атаки скрылись внутри пламени, глубоко пробурив его, однако цели не достигли. Вражеская сила разрушила их. Всё же энергии у противника было больше, да и сам он уже идеально освоил Закон Формы, чего Кай пока не достиг. И, в конце концов, техника Нитриакса, конечно же, имела более высокое качество проработки, так как ее придумали древние могущественные мастера, тогда как свою технику Кай придумал сам, не обладая никакими нужными для этого знаниями и опытом.

Продолжая атаковать изнутри пламенного купола, Нитриакс подготавливал сразу несколько ловушек для шустрого человека. Всё-таки он относился к тому типу воинов, которые становились только опасней, если бой затягивался. Собственно, таким образом эльф и добрался до первой тысячи рейтинга. Мало кто мог легко прорваться сквозь его защиту, а во время вражеских атак эльф получал время на формирование своих сильнейших техник.

Нитриакс уже начал создавать одну из них, как вдруг ощутил, что огненный водоворот, отделяющий его от мечника, внезапно стал замедляться. Одновременно с этим пропала аура его противника, ориентируясь по которой, и атаковал Заклинатель.

«Что происходит?! Что это за сила?!» – пронеслось у него в голове.

Но не успел он разобраться в происходящем, как к нему в пламенный купол неожиданно ворвался противник.

«Он самоубийца?»

Увы, Нитриакс ошибся. Приблизившийся к нему человек оказался полностью закован в лёд, который легко противостоял пламени и даже разрушал его. Эльф тут же осознал, что странный лёд имеет низкое качество Королевского ранга, что в любом случае выше, чем любая из его техник.

Больше Заклинатель ничего не успел сделать. Даже с техникой усиления его физические параметры серьёзно уступали параметрам Кая, использовавшего лишь Телесные Врата. Нитриакс оказался в наихудшей для себя ситуации. Во-первых, противник оказался пользователем стихии, которая являлась одной из сильнейших против его пламени. Во-вторых, Холод Пустоты Кая был в принципе сильнее, чем Огонь эльфа. Ну и, в-третьих, мечник попросту оказался чертовски силен в ближнем бою, не оставив врагу ни шанса.

Молниеносным движением Кай лишил противника обеих кистей вместе с надетыми на них артефактными перчатками – проводниками для техник. У обычных воинов ими служило оружие, но таким, как Нитриакс, требовалось нечто иное. Всё же не все техники можно было безопасно создавать прямо внутри тела, из-за чего и требовались воинам проводники, внутри которых формировалось плетение из энергии и законов.

Лишившись перчаток, эльф больше не мог поддерживать связь с уже созданными техниками. Огненный купол исчез. Растворились и приготовленные Нитриаксом ловушки.

Однако Кай не остановился. Вернув клинки в Кольцо, он резким ударом кулака отправил эльфа в недолгий полёт. Парень ожидал, что после такой встряски для мозга Нитриакс точно отключится, но Заклинатель оказался крепче. Он распахнул рот, собираясь использовать свой козырь – четвёртый том Техники Дыхания Дракона. Голубое пламя воистину мощной атаки уже начало зарождаться в его горле, не обещая Каю ничего хорошего. Техника сформировалась крайне быстро и уже практически была готова вырваться, но…

Но эльфа внезапно ударили по затылку, вырубив его.

– Может быть, мне стоило с самого начала вмешаться? – спросил вышедший из невидимости Шакс. – Быстрее бы справились. Сдалась тебе та тренировка?

В ответ Кай лишь покачал головой, а затем кивнул вправо.

– Идём.

Через несколько секунд они стояли возле врат, за которыми и ждало Испытание Первого Стража.

– Нас ведь будут ждать, – произнёс Шакс.

– Конечно. Но к тому моменту будет уже поздно. На рейтинговых, как знаешь, принудительный вызов не действует. Ну а с остальным мы разберёмся, – кивнул Кай.

Оба парня наконец приложили ладони к вратам. Перед ними появилась надпись.


Вы желаете начать Испытание Первого Стража?

Да/Нет


Шакс и Кай ответили согласием, и начался обратный отсчёт. В течение десяти секунд им никто не мешал, так что в конечном счёте их обоих телепортировало внутрь. Каждого – в отдельный зал.

Пришло время перестать быть нулями.


Глава 17. Встреча у врат.


Кай очутился в огромном пустом зале, пол которого был выложен массивными плитами. Вместо стен и потолка – один громадный купол, разукрашенный барельефами, которые изображали могучих диковинных монстров и великих древних воинов, сошедшихся в масштабной битве. В глазах каждого из существ сияли разноцветные камни, кои и освещали зал. Можно было бы очень долго рассматривать данное произведение искусства, но, увы, времени на это Каю не дали.


Приготовьтесь!

Испытание Первого Стража начнётся через [60] секунд.

Ваша задача: уничтожить Боевую Куклу.

В зависимости от того, как быстро и насколько эффективно Вы справитесь с задачей, будет определено Ваше место в Списке Десяти Тысяч.

Внимание!

Если Вы потеряете сознание или не сможете продолжать бой по какой-либо другой причине, то Вам засчитается провал Испытания Первого Стража. После этого Вы не сможете пройти его снова в течение ста дней. Повторная попытка будет стоить тысячу Облачных Монет.


Увидев это сообщение, которое на самом деле шло не от Системы, а лишь передавалось с её помощью Обителью, Кай сфокусировался на энергетическом зрении, решив заранее ко всему подготовиться. Как он и предполагал, незримые для обычных воинов потоки энергии и законов сразу же появились в зале, начав сливаться и принимать фигуру человека. Боевая Кукла постепенно формировалась в шестидесяти метрах от парня, хотя в реальности в той точке ничего обнаружить было нельзя ни аурой, ни обычными органами чувств. Облачная Обитель практически идеально скрывала происходящее.

Но, так или иначе, Кай видел своего будущего противника, и поэтому знал, куда следует бить, когда закончится обратный отсчёт. Его тело всё ещё находилось под усилением максимально широко открытых Телесных Врат, мечи покрывал кроваво-тёмный туман, а в них самих уже ожидали активации две заранее подготовленные техники: «Взмах, Разрушающий Пространство» и «Клинок Гравитационного Разрыва».

В итоге, когда до начала боя оставалось меньше секунды, Кай двинулся с места. Молниеносным рывком он преодолел шестьдесят метров, оказавшись прямо перед Боевой Куклой в тот самый момент, когда она наконец сформировалась и стала видимой. И не успело создание даже осознать происходящего, как на её каменное тело обрушились два переполненных силой клинка.

Первыми Боевую Куклу задели невидимые внешние лезвия из сжатого Поля Превосходства. А следом пришла очередь кроваво-тёмного тумана, который являлся не чем иным, как Техникой Высвобождения Клинков, усиленной частицами концепции Инь. Вместе эти две силы легко прорывались сквозь броню цели, позволяя мечам погружаться всё глубже в "плоть" голема. Однако это позволяла не только мощь самих способностей, но и невероятная физическая сила Кая, без остатка вложенная в данную атаку.

Однако на этом он не остановился, активировав две уже сформированные внутри клинков способности. «Взмах, Разрушающий Пространство» являлся одной из сильнейших техник Кая для нанесения точечного урона. Её он направил в сторону энергетического сердца – ядра Боевой Куклы.

Что же касалось Техники Клинка Гравитационного Разрыва, которую Кай позаимствовал на Земле у Александра Уайта и адаптировал под себя, то парню она служила сильнейшей атакой по площади на близких и средних дистанциях. Её силу он направил сразу на всё тело Боевой Куклы.

Раздался взрыв. Часть его мощи поглотил барьер вокруг Кая, и парень резко телепортировался назад. Он перестал напитывать Телесные Врата энергией, и его параметры вернулись к обычным значениям. Сильно замедленное для Кая время возвратило нормальную скорость.

Впереди оседала пыль. Разлетевшиеся по всему залу осколки валялись на полу. Эхо взрыва затихало.

От Боевой Куклы осталось лишь крошево, хотя плиты под ней оказались невредимы. Своей комбинированной атакой Кай вмиг уничтожил противника, что сразу же отметила Система.


Испытание Первого Стража пройдено!

Боевая Кукла была уничтожена за [0,0034] секунды.

Поздравляем! Вы входите в Список Десяти Тысяч.

Ваше место: 6001.

Получено право одноразового посещения Второго Этажа Облачной Обители.

Внимание!

До момента телепортации из Зала Испытания Первого Стража осталось [240] секунд. Приготовьтесь!


Как и в случае с принудительным вызовом, метка Кая на левой руке вновь потеплела и вышла из скрытого состояния. Взглянув на неё, он увидел изменившуюся цифру ноль на число шесть тысяч один.

Кстати, так легко справиться с Испытанием Первого Стража Кай сумел лишь по той причине, что имел время подготовиться, а также возможность ударить, когда Боевая Кукла ещё не начала двигаться. В обычном же бою с более-менее равным противником провернуть подобное было крайне трудно.

Но, так или иначе, он наконец стал рейтинговым учеником, сразу возвысившись почти над двенадцатью тысячами воинов. Почему именно над столькими? Всё просто: в отрезке с десятитысячного места и по шесть тысяч первое каждую отдельную позицию могло занимать сразу несколько учеников, а не только один. В среднем на каждом месте числилось по три воина.

Собственно, вот почему на первом этаже жило так много учеников. Разница начиналась уже со второго уровня, где обитали воины с шеститысячного места по три тысячи первое, которые делили свои позиции максимум с ещё одним учеником. Ну а чтобы попасть туда, требовалось сначала подняться на вершину своего уровня, в данном случае это шесть тысяч первое место, тем самым получив право посетить следующий этаж, а затем попытаться пройти там Испытание Второго Стража.

Что же до поднятия ранга, то, не считая прохождения Испытаний, он повышался лишь одним способом: официальными боями. Каждый ученик, находящийся в Списке Десяти Тысяч, в месяц должен был проводить как минимум два поединка с другими рейтинговыми.

Таким образом, с сегодняшнего дня Каю придется ежемесячно соглашаться на одно сражение с учеником более низкого ранга, а также самостоятельно бросать от одного до трёх вызовов более высоким.

Бои проводились с использованием энергии и законов и заканчивались, если один из учеников сдавался или не мог продолжать сражение. Судьёй выступала сама Обитель, так что такие поединки редко заканчивались чьей-либо смертью.

Существовало два вида вызовов. Стандартный и с условиями. В первом случае всё было просто: если побеждал ученик с более низким рангом, то он поднимался на четверть разницы между своей позицией и позицией противника. Противник опускался на ту же самую четверть разницы между ними. Если же побеждал ученик с более высоким рангом, то он оставался на месте, получив в качестве награды пять тысяч монет, а его противник опускался на пять позиций.

Однако вызвать разрешалось не всех. На первом этаже ученики могли использовать это право лишь на тех, кто не превышал их более чем на тысячу позиций. На втором это значение уменьшалось до пятисот. На третьем – до двухсот. На четвёртом – до сотни. Ну а на пятом уровне ученики могли вызвать на бой лишь того, кто находился сразу над ними. То есть тот же Сатор (74), который сейчас охранял Элею, мог начать бой только с семьдесят третьим или же принять бой только от семьдесят пятого. И в их случае победа или поражение означало лишь обмен рангами, а не падение или подъём на какое-то конкретное количество позиций. Всё же, начиная с третьего этажа, каждое место в Списке Десяти Тысяч мог занимать лишь один ученик.

Что же касалось вызовов с условиями, то, по сути, это была обычная дуэль с оговорёнными заранее ставками. Обитель в данном случае выступала вместо системной клятвы или духовного контракта, вынуждая учеников выполнить договорённости. Победа или поражение в таком бою не всегда влияли на ранг, но всё-таки чаще всего именно для этого подобные вызовы и служили. Ведь с их помощью можно было поставить на кон даже собственный рейтинг.

У такого поединка существовал лишь один минус: тот, кого вызывали, имел право отказаться, и тогда тот, кто бросал вызов, сразу терял одну из трёх попыток подняться в этом месяце. Вот почему более низким рангам требовалось со своей стороны предложить такую ставку, чтобы предполагаемый противник точно не отказал.

Собственно, таким образом большинство богатых аристократов и поднимались в рейтинге, ускоряя для себя этот процесс. Они выбирали ученика с более высоким рангом, бросали ему вызов с условием, предлагая отдать своё место и получить взамен нечто очень ценное, после чего противник попросту сдавался. Ну а так как все вызовы были возможны только в рамках одного этажа, то подкупленный ученик не терял ничего, кроме времени на обратный подъём. Всё же его сила из-за проигрыша никуда не исчезала, так что вернуться на прежнее место он мог легко. Зато он получал некий очень дорогой ресурс или, например, обещание в будущем получить престижную работу в семье у подкупившего его аристократа. Всё-таки рано или поздно всем предстояло покинуть Обитель, после чего придётся вновь искать своё место в этом мире.

Ну а что касается богача, использующего такую систему подъёма, то, если он действительно силён – упростит себе путь, а если слаб – в итоге упрётся в преграду в виде Испытаний Стражей.

Кстати, насчёт боёв. Кроме рейтинговых поединков, существовали ещё и обычные (если дать друг другу разрешение использовать энергию и законы), а также принудительные. Первые проводились на специальных аренах, где за сражающимися могли понаблюдать другие ученики. Вторые тоже рекомендовалось проводить на аренах, поскольку можно было случайно задеть кого-то энергией, тем самым нарушив Закон. Принудительные же вызовы снимали подобные ограничения. Ибо, если кто-то из сражающихся случайно заденет третьего ученика своей внутренней силой, то нарушением это считаться не будет, но только если это действительно случайно! Обитель отлично считывала намеренья учеников, поэтому определить, хотел ли воин задеть постороннего или нет, могла легко.

Тем временем обратный отсчёт подошёл к концу. Законы Пространства охватили Кая, телепортировав из зала.

Парень вернулся к вратам, сразу увидев столпившихся возле них тридцать воинов. Вот только это не тех охранников, коих Кай уже победил, а учеников третьего этажа.

Отдельно стояли двое эльфов.

– Можете четвертовать его, – спокойно приказал Тирвин, за чьей спиной маячил закованный в латы Рейзел.

Вперёд сразу же рвануло полтора десятка дорганов из Великой Стаи, которые имели личные счёты с Каем. Пятнадцать пиковых Заклинателей прибыли сюда первыми, как только узнали, что объявился один из тех, кто виновен в случившемся с их сородичами на нулевом этаже. Затем появилось подкрепление эльфов с третьего этажа, а затем и вовсе пришёл лично Пятый. В итоге волкам пришлось умерить свой пыл. Забирать добычу у Тирвина было опасно даже для них. К счастью, эльф дал разрешение.

Уже применившие Частичную Трансформацию бойцы, чей рейтинг был в районе двухтысячного места, приблизились к Каю. Практически все дорганы осваивали Путь Тела, поэтому обладали сильными мышцами, благодаря чему считались лучшими в сражениях без энергии и законов. А с третьим томом Техники Взрывных Жизненных Сил эти волки добивались аж шестидесятипятипроцентного усиления родных физических параметров. Вот только…

Этого было недостаточно.

Дожидаться, пока враги доберутся до него, Кай не стал. Он всё ещё держал клинки в руках, а на повторное открытие Телесных Врат практически не требовалось времени. Единственное, что он добавил – это активацию Предельной Концентрации, которую сегодня ещё не применял. Всё же эта способность имела серьёзное ограничение по времени использования: не более получаса в день.

В тот же миг погружённость Кая в предстоящее сражение превысила ныне доступную его разуму глубину. Теперь все движения противников, их дыхание, ток энергии, взгляды и многое другое предстало перед парнем в виде открытой книги. С Помощью Предельной концентрации он сумел увидеть те пути для ведения боя, которые в обычном состоянии ни за что не обнаружил бы.

Время словно замедлило свой ход.

На короткий рывок ближайший дорган среагировать не успел. Улучшенные законы Пространства выводили скорость Кая на новый уровень, а вместе с использованием концепции Инь в Технике Пяти Невесомых Шагов, с помощью которой было гораздо проще гнуть и разрушать пространство, он теперь перемещался намного быстрее, чем когда-либо.

Взмах клинком, и вот противник лишается руки. Второй – и в сторону отлетает нога доргана. Не останавливаясь, Кай продолжил движение. При такой близости к центру чужих аур телепортироваться он не мог, но даже так Шаг Скорости делал его практически неуловимым для волков.

Расправившись со вторым дорганом, Кай резко отклонил корпус назад, избежав размашистого удара очередного противника. В тот же миг парня атаковали ещё двое зверолюдей. Мощными ударами они попытались нанести человеку хоть какой-то урон, но в итоге так и не попали по нему. Цель легко уклонилась от атак, совершив, казалось бы, невозможный из такого положения прыжок. Ни одно живое существо не могло так двигаться без использования особых техник. Кай даже не подгибал колени, чтобы оттолкнуться от земли. Дорганы это чётко видели и были ошарашены.

Однако они и представить себе не могли, что благодаря Полю Превосходства Кай мог управлять своим телом как угодно, словно кукловод марионеткой. А с помощью Предельной Концентрации – использовать эту способность гораздо эффективней.

Как только парень оказался в воздухе, к нему сразу прыгнул один из дорганов. Он полагал, что в подобном положении без техник Кай никак не сможет увернуться.

Парень легко понял цель противника и лишь хмыкнул. Кай не мог использовать Поле Превосходства против этих дорганов, так как их воля была немного сильнее, чем у него, однако это не мешало применить способность на самом себе.

Тело мечника внезапно отлетело в сторону, а затем он резко приземлился. Поле Превосходства было недостаточно сильным, чтобы позволить Каю летать, но немного левитировать он всё же мог.

К опустившемуся парню бросился ближайший дорган, из-за чего и лишился ног. Дальше Кай быстро разделался ещё с семерыми противниками, полагаясь на свою превосходящую скорость и силу. Среди напавших оказалось лишь пятеро тех, с кем он не мог справиться несколькими молниеносными движениями.

Сильнейшие волки действовали слаженно, пытаясь загнать человека в угол и подловить его. И хотя совершать ошибки Кай себе не позволял, натиск со всех сторон действительно делал его положение довольно затруднительным. Приходилось больше фокусироваться на уклонениях и защите. Парень уже думал применить свои козыри, однако в итоге его осенила мысль.

«Я могу их подчинить…»

Отрубленные конечности других дорганов тут же взмыли в воздух, атаковав оставшихся сражаться зверолюдей. С помощью Поля Превосходства Кай никак не мог воздействовать на нынешних противников, однако это не касалось их отрубленных частей. И хотя даже так он не мог раскрыть полную мощь когтистых рук и ног дорганов, их сила всё равно была велика. Этого хватило, чтобы немного отвлечь сразу троих противников.

Таким образом, их строй развалился. Пришёл черёд Кая атаковать.

Выпустив клинки из рук и позволив им полететь в первого доргана, сам он бросился ко второму. Тот сразу атаковал, но, вместо ожидаемого уклонения, человек ответил ударом на удар. Два переполненных мощью кулака столкнулись.

Кай оказался сильнее.

Руку противника отбросило, выгнув в неестественном положении. Раздался треск. Лопнула плоть, и серая шерсть покрылась кровью. Конечность повисла безвольной плетью.

Что же касалось человека, то его рука лишь немного пострадала. Впрочем, не будь Кай полностью уверен, что его линия крови всё сразу же восстановит, то даже и не пытался бы провернуть подобное.

Зарычавший от боли дорган отвлёкся. Его концентрация сбилась, за что воин и поплатился. Несколько мощных ударов обрушилось ему на грудь, отправив зверочеловека в недолгий полёт. Его рёбра были сломаны, а лёгкие пробиты. Пострадала ещё пара органов, включая сердце. Открылось несколько внутренних кровотечений. Был повреждён позвоночник. Очередной противник вышел из боя.

А Кая в спину уже атаковал первый дорган, которого на секунду отвлекли летающие клинки парня. Он собирался переломать, а затем и вовсе оторвать человеку ноги, но тот в полуобороте взмахнул рукой. В последний миг в его ладонь телепортировался клинок. Хлынула кровь. Сжатая кисть противника упала на пол. Следом ещё несколько быстрых движений, и вот ещё один зверочеловек нейтрализован.

Оставшихся троих дорганов Кай также без труда одолел. Им не помогли ни чрезвычайно высокие параметры, ни боевая алхимия, ни техника усиления тела.

Всего за минуту бой завершился.

Замерший посреди кучки покалеченных и более небоеспособных дорганов Кай посмотрел на свои клинки, купленные ещё в городе Старкса. Те оказались немного покрыты трещинами.

«Плохо. Оружие Золотого ранга уже не выдерживает моей силы, – осознал парень. – Но если не прикладывать её столько, то легко рассекать прочнейшую плоть не выйдет. Без техник-то».

Внезапно раздались хлопки.

– Браво. Отличное вышло представление, – аплодируя, хищно улыбался Тирвин.

За всё сражение он и пальцем не двинул, лишь наблюдая. Что же касалось его подчинённых, то они, видя этот бой, конечно же, желали вмешаться и наказать нарушителя. Но без разрешения Пятого сделать ничего не смели.

«Собственно, что и требовалось доказать. Проверка прошла успешно. Он действительно чудовищно силён физически. Его плоть прочна, вынослива и при этом обладает некой регенерацией. Подобное преимущество в бою без атакующих и защитных техник слишком серьёзно, чтобы его не учитывать, – подытожил Тирвин. – Неужели он на самом деле смертный? Может ли быть такое, что он скрывает свою ступень? Но зачем?.. Неважно. Его сила уже выходит за рамки нормального даже для гениев. Того, что я увидел, уже хватит как минимум на семисотое место в рейтинге. Но если он действительно смертный, то в дальнейшем может стать серьёзным конкурентом Облачной Десятке. Без техник я и сам сейчас не смогу устранить его. Стиль не тот. Слуги с третьего этажа тоже слабаки. До прибытия подкрепления пройдёт ещё как минимум пара минут. А что касается Рейзела, то первым он нападать на смертного не станет, пока этот Кай лично не бросится на нас. Своенравный, однако, у меня раб… Да и у этого Кая однозначно должен быть какой-то козырь, способный помочь выйти из сложившейся ситуации. Слишком уж нагло он себя ведёт. Глупцы до такого уровня не дорастают, а значит, у него точно что-то есть. В таком случае пойдём иным путём…»

– Мне действительно понравилось, – продолжил Пятый. – Поэтому позволь мне повторить прошлое предложение. Вступай в мою фракцию. Если ты согласишься, я закрою глаза на всё, что сегодня здесь произошло. Более того, с нашей помощью и со своей силой, конечно же, ты уже буквально сегодня можешь оказаться на четвёртом этаже.

– Звучит заманчиво. Но что ты потребуешь взамен?

– Всего лишь подписание обычного духовного контракта на работу у меня. Взамен ты получишь все привилегии члена высшего эшелона фракции. Я очень редко кому такое предлагаю.

«Звучит и правда неплохо. Особенно если учитывать мою защиту души, дающую возможность в любой момент нарушить контракт. Можно использовать ресурсы Пятого, а затем, в случае чего, уйти. Казалось бы, одни плюсы. Но это лишь на поверхности, – стал размышлять Кай. – На самом деле я сам способен добиться всего, что мне предлагает Пятый. Но если откажусь, то они останутся мне врагами. Вот только теперь я могу легко скрыться от них. Да и ни за что не поверю, что Пятый просто вербует меня. Я уже однажды отказал ему, а вдобавок дважды перешёл дорогу. Он видел часть моих способностей. Так что у него определённо есть планы на меня. Как там говорят? Держи друзей близко, а врагов ещё ближе? А ещё я сомневаюсь, что так просто смогу потом обмануть и уйти от него. Пятый точно не дурак. И если я соглашусь, то лишь окажусь в большей опасности, чем сейчас. Что ж, тогда ответ ясен как никогда».

– К сожалению, вынужден отказать.

Тирвин нахмурился.

– Ты же понимаешь, что в таком случае я не могу тебя отпустить после нарушения правила о запрете нулям проходить Испытание? После нападения на моих подчинённых? – металл зазвучал в его голосе.

– Забавно. Это правило действует только для тех учеников, кто боится или не может нарушить его. А я, как видишь, к ним не отношусь, – пожал Кай плечами. – Ну а что касается твоих людей, то они всего лишь встали на моём пути. Я просил отойти, но меня не послушали.

– Тебе это кажется забавным? Думаешь, твои слова оправдывают то, что ты покалечил моих слуг? – с нажимом спросил Пятый, раскрыв свою чудовищно мощную ауру, которая совсем не подходила Заклинателю начальной стадии.

В округе словно вмиг похолодело на десяток градусов. Подчинённые Тирвина инстинктивно сделали шаг назад. Их тела налились тяжестью. Аура подростка серьёзно подавляла воинов, однако на Кая совсем не действовала.

Всё ещё находясь под Предельной Концентрацией, он легко наполнил свой Источник огромным количеством лишней энергии, усилив свою ауру, а также крайне плотно сжал её в кокон вокруг себя. Таким образом, мощь Пятого разбивалась о защиту человека, словно гигантские волны бушующего океана о непоколебимую скалу.

– Я их покалечил? – спокойно продолжив разговор, наклонил Кай голову. – О чём ты? Все твои слуги относительно целы. Только одному я сломал руку. Я даже пощадил того эльфа, который использовал принудительный вызов. Так что единственное, на что тебе стоит злиться, так это на слабость своих подчинённых, которые не справились со своими обязанностями охраны.

На лице Тирвина промелькнуло удивление. Повернув голову, он взглянул на одного из слуг, который прибыл с третьего этажа.

– Г-господин, – всё ещё находясь под давлением ауры Пятого, побледнел эльф. – Он прав. Все наши были просто вырублены. Только двое по-настоящему пострадали. Старший брат Нитриакс лишился кисти, но наш лекарь успел приделать её обратно. И ещё какой-то новичок был найден со сломанной рукой.

– О чем я и говорил, – произнёс Кай. – Но если ты всё равно не желаешь разрешить наш конфликт, то у меня есть для тебя предложение.

Пятый вновь взглянул на человека. На лице подростка отразилась заинтересованность. Он снизил давящую мощь ауры.

– Через неделю я вызову Рейзела на дуэль. Если выиграю, ты и твоя фракция навсегда забудете обо мне и моих товарищах. Вы не станете мешать нам подниматься по этажам Обители даже косвенно. Если же проиграю, то соглашусь вступить к тебе.

Замерли от шока не только рядовые эльфы, но и сам Тирвин. Однако он быстро взял себя в руки. На его лице появилась широкая улыбка.

– Клятва?

– Клятва, – согласился Кай. – Но есть ещё одно условие.

– Говори, – чуть ли не засмеялся Пятый, думая: «Тебе всё равно ни за что не победить моего раба».

Кай взглянул на Десятого, который также неслабо удивился.

– Если я выиграю, ты освободишь его.

– Как пожелаешь, – оскалился Тирвин.

Кай в ответ слабо усмехнулся. Отголосок настоящей эмоции прорвался сквозь Холод Пустоты.

«Воин чести, говоришь? Что ж, если и начинать формировать свою фракцию, то как раз с таких, как он», – подумал парень, не сводя глаз с Рейзела.


Глава 18. Подготовка к дуэли.


Элея и Сатор возвращались домой. Запланированный на сегодня поход за покупками закончился, так что они больше не собирались задерживаться на улицах первого уровня. К тому же в городе начался какой-то беспорядок. Нечто странное происходило в стороне южной стены…

Свернув налево, оба ученика наконец увидели, как всегда, открытые, но защищённые массивом ворота. Оставалось пройти ещё метров десять, однако Элея и Сатор замерли на месте.

– Кай? – немного удивилась девушка, ощутив парня возле своего дома. – Разве ты не говорил, что закончил обследование моей раны? Что же тогда привело тебя сюда?

– И тебе привет, Элея, – кивнул мечник, зашагав к целительнице.

Внезапно Сатор сделал пару шагов вперёд, прикрыв собой девушку.

– От тебя несёт кровью, – прищурился сильф.

Кай никак не отреагировал на сказанное.

– На самом деле я пришёл, чтобы встретиться именно с тобой, – пристально взглянул он на Сатора.

Сильф уже хотел ответить, что его это не интересует, однако первой заговорила Элея:

– В таком случае лучше пройдём в дом. У меня нет желания продолжать здесь стоять.

– Как прикажешь, – поклонился Сатор.

– Я не против, – кивнул Кай.

Таким образом, трое прошли сквозь ворота, вошли в дом, а затем расположились на креслах в уютной гостиной.

– Чаю? – спросила Элея.

– Буду благодарен, – ответил мечник. Сатор промолчал, продолжая буравить гостя взглядом.

Красавица кивнула, прикоснувшись ладонью к столику между ними. В тот же миг на нём появилось три чашки, наполненные горячим напитком, и сахарница. Прожив в Обители почти два года в качестве целительницы, Элея давно научилась принимать гостей, поэтому всегда держала внутри Кольца заранее заваренный чай. Ну а так как в сжатом пространственном кармане не существовало такого понятия, как время, то всё внутри оставалось таким же, как и в момент отправки внутрь. Вот почему любая еда, положенная в Кольцо, всегда сохраняла свежесть и даже температуру.

С другой стороны, отсутствие хода времени не позволяло хранить внутри таких Колец живые объекты. Для этого требовались более продвинутые версии. Однако подобные артефакты стоили целое состояние, и даже в Обители их насчитывалось не больше пары штук.

– Я могу послушать? – тактично уточнила Элея, посмотрев на Кая. Конечно, она была слепа, однако аура заменяла ей потерянное зрение. Так что "посмотреть" для неё означало сконцентрироваться на ощущении конкретного объекта.

– Да, – кивнул он. – Ведь это всё же касается твоего брата.

На это девушка никак не отреагировала. А вот Сатор нахмурился, но промолчал.

– Сегодня я прорвался сквозь охрану и стал Независимым, – поставив чашку на стол, Кай явил метку Обители, показав свой ранг. – Но на выходе, конечно же, встретил Пятого.

Сатор скривился. Элея осталась невозмутимой.

– В итоге я заключил с ним сделку. Если коротко, то через неделю я сражусь с Рейзелом. Если выиграю, то он получит свободу.

Теперь Элея больше не могла сдерживать эмоции. Девушка слегка дёрнулась, а затем отвернулась к окну и перестала концентрироваться на наблюдении за внешним миром, тем самым словно закрыв глаза. Что же до Сатора, то он ухмыльнулся.

– И зачем же тебе я? – спросил сильф. – Неужели ты хочешь как-то подменить себя на меня и попросить сразиться с Рейзелом? Не выйдет. Мне его не победить.

– Ты серьёзно думаешь, что я бы опустился до такой просьбы? – спокойно спросил Кай, проигнорировав насмешку. – Нет. На самом деле я хочу попросить потренироваться со мной.

– Потренироваться? Считаешь, это хоть как-то приблизит тебя к победе? Насколько же ты наивен… – покачал головой сильф. – Да и зачем мне это? Зачем помогать тебе? Ты всего лишь смертный. Талантливый, не спорю. Но что ты можешь сделать против того, кто занял десятое место в Списке Десяти Тысяч?

– Ты сильно недооцениваешь меня.

– Ага. Конечно, – саркастически хмыкнул Сатор. – Я уже видел, на что ты способен, когда впервые пришёл сюда. Тогда ты даже взглянуть на меня не смог, не то что задеть. И как с такой силой ты планируешь сражаться против Рейзела? Зачем вообще было совать голову в пасть чудища? Не можешь трезво оценить свои способности? Или гордыня зашкаливает? А может, ты дурак?

– Наша стычка произошла почти четыре с половиной месяца назад, – невозмутимо произнёс Кай. – Я стал сильнее.

Сатор рассмеялся.

– Ты серьёзно?! Насколько за такой короткий срок можно усилиться? Впрочем, даже стань ты Заклинателем, всё равно не смог бы одолеть Рейзела. Бой продлился бы секунду. Тебе его не победить. Зачем я вообще продолжаю этот разговор? У меня нет желания помогать тебе. Всё, – решил поставить точку он. – Можешь уходить.

Однако подниматься Кай не спешил.

– Во-первых, у меня есть возможность сопротивляться сильнейшей способности Десятого, – удивил Элею и Сатора парень. – Во-вторых, разве ты сам не желаешь, чтобы он стал свободным? Я же вижу, насколько ты уважаешь Рейзела. Тебе нравится видеть его в рабском ошейнике? Ты можешь не верить в мои силы, но ты действительно готов отказаться даже от шанса? Неужели ты сдался?

Слова Кая ударили по больному. Разбередили рану, которая никак не могла зажить. Терзания, которые Сатор едва сумел запрятать в глубинах своего разума, вновь поднялись на поверхность. Как и прежде, они вновь навалились на него, буквально влияя на скорость развития. Этот внутренний демон уже много времени не давал парню покоя. Не давал возможности приблизиться к началу прорыва на пик ступени. Всё-таки на пути развития ментальное состояние воина не менее важно, чем физическое и духовное (фундамент).

Кулаки сильфа сжались. Заскрипели его зубы.

Да ты хоть знаешь, что я… – яростно зарычал он, но Элея резко перебила парня.

– Сатор, – наконец отвернувшись от окна и снова посмотрев на гостя, вдруг произнесла девушка. Помолчав минуту, она продолжила: – Пожалуйста, проведи проверку. Если он действительно силён, мы должны воспользоваться этой возможностью. Я не уверена, что в дальнейшем Пятый ещё хоть раз согласится на то, чтобы дать моему брату свободу на каких-то условиях. И тогда он останется рабом ещё как минимум на двадцать пять лет, пока Пятый наконец не станет Элементалистом и не покинет Обитель.

Сильф глубоко вздохнул.

– Хорошо, старшая сестра, – успокоившись, ответил он. – Я дам ему шанс, – перевёл он взгляд на Кая. – Но если ты действительно окажешься слабаком, то, клянусь, я заставлю молить тебя о смерти.

Сатор резко поднялся.

– Идём. Арену оплатишь ты. Покажешь мне, на что способен. Бой пройдёт в полную силу. Сдерживаться я не буду, – процедил он, направившись к выходу.


***

Изломанной куклой пролетев пару десятков метров, окровавленный Кай с грохотом врезался в стену закрытой арены. Упав на пол, парень больше не мог пошевелиться. Манипуляция энергией теперь доставляла сильную духовную боль, из-за которой его сознание начинало плыть. Почти все кости в теле были переломаны. Время действия Предельной Концентрации и Буйства Жизни закончилось, а сил на поддержание слияния с Духом Меча больше не оставалось.

Кай проиграл.

Что же касалось его противника, то он оставался на ногах и всё ещё мог продолжать бой. Конечно, Сатор тоже понёс определённый урон, однако это было несравнимо с тем, как сильно досталось Каю.

Едва находящийся в сознании мечник услышал рядом шаги, но сделать ничего не мог. Приблизившийся сильф присел рядом с удивительно быстро регенерирующим парнем.

– Ты проиграл, – констатировал семьдесят четвёртый. – Однако, – усмехнулся он, – с таким силами у тебя всё же есть шанс победить Рейзела.

Сатор поднялся.

– Приходи сюда завтра на рассвете. Так уж и быть, я помогу тебе подготовиться к дуэли.

После этого сильф ушёл, оставив восстанавливающегося Кая в одиночестве. Тому понадобился ещё час, чтобы тело исцелилось до приемлемого уровня, и он смог наконец встать на ноги. Конечно, можно было бы и быстрее, но у парня совсем не оставалось сил на поглощение энергии, дабы насытить линию крови по максимуму. Вот и приходилось довольствоваться малым.

Так или иначе, Кай в конце концов тоже покинул арену. Сменив внешность, ауру и ступень, он отыскал гостиницу, где снял номер, и продолжил восстанавливаться.

Увидев в бою силу регенерации Кая, Сатор решил, что человеку хватит времени исцелиться до рассвета. Вот только он недооценил парня. В конечном счёте уже к вечеру тот был вновь полон сил.

Таким образом, оба воина встретились на арене в назначенное время.

– Отлично, – кивнул Сатор. – Ты всё-таки смог прийти. Ну, раз так, то сперва мы обсудим способности. Сначала твои, а затем Рейзела.

Кай кивнул.

– Итак. Физически ты крайне силён. Мне до сих пор сложно поверить в такой скачок за эти четыре месяца, но это всё же правда. На максимуме ты не уступаешь в параметрах какому-нибудь пиковому Заклинателю-доргану, который при этом находится в состоянии Полной Трансформации.

Сильф был прав. Телесные Врата давали Каю до двухсот пятидесяти процентов дополнительных параметров, что позволяло повысить их значение где-то до восьмисот единиц. А если добавить к этому ещё и Буйство Жизни, которое можно было использовать лишь один час раз в пять дней, то к родным параметрам добавлялось ещё двести процентов. В сумме всё это позволяло мощи, скорости, выносливости и стойкости Кая в среднем подняться аж до тысячи четырёхсот единиц. Столько не могло быть ни у одного обычного пикового Заклинателя, кроме доргана, способного на Полную Трансформацию. Например, как Зверь, с которым на Кулачном Мордобое пришлось сражаться Энни.

– Однако, во-первых, – продолжил Сатор, – ты недостаточно эффективно реализуешь такую мощь. Но тут вопрос скорее в опыте боёв на нашем уровне, так что это мы поправим, – кивнул он. – Во-вторых, даже с такими параметрами ты всё ещё медленней меня и Рейзела. Не знаю, что у тебя за безумная линия крови, но усилиться настолько не позволит ни одна техника. Другое дело ускориться. И я, и Рейзел используем пятый том своих техник. За эту неделю ты вряд ли чего-то добьёшься, но подумай над тем, чем тебе компенсировать свою более низкую скорость.

Кай прекрасно это понимал. Собственно, именно этот параметр и стал одной из причин, почему Сатор сумел победить так легко. Сильф был невероятно быстр, поскольку использовал сразу два элемента, позволяющих ускоряться: Молнию и Ветер.

Что же касалось второй причины, то она крылась в банальной разнице между количеством энергии. У Кая её сейчас было триста шестьдесят пять единиц. А у Сатора – Заклинателя конечной стадии с 8,9 балла фундамента – около тысячи девятисот.

Конечно, Кай умел быстро восстанавливать энергию прямо в бою, однако вложить в любую технику даже с идеальным контролем энергии мог не более половины максимального запаса Ки. Если попытаться влить больше, то это либо займёт пару дополнительных секунд (если брать энергию для техники извне), что критично во время сражения, либо серьёзно обессилит парня на то же время (если вытягивать Ки из Источника), что ещё хуже.

С другой стороны, Сатор не обладал идеальным контролем энергии, а значит, мог разово использовать не более трети запаса Ки. Вот только эта треть была почти в два раза больше, чем максимальное количество энергии Кая. Таким образом, в каждую свою атаку Сатор попросту вкладывал гораздо больше сил, что делало их более мощными. Банальная разница в ступени. А ведь существовала ещё и разница в качестве законов.

– Что касается твоих техник, то они хороши. Но так как ты всё ещё даже не Заклинатель, то в их силе ты всё равно уступишь Рейзелу. К счастью, он только на начальной стадии, поэтому разница между вами в количестве энергии будет не такой большой, как между тобой и мной. Таким образом, советую тебе в предстоящем бою больше полагаться на свои параметры, чем на техники, – сказал сильф. – Ладно. А теперь пора наконец рассказать тебе о способностях Рейзела.

Сатор вздохнул, на пару секунд прикрыл глаза, а затем продолжил:

– Итак. Его главная сила – это возможность высасывать энергию из противников. Потеряешь её – и не сможешь сражаться. Как я понимаю, эта способность зависит от силы воли. И у Рейзела она чудовищна. Думаю, ты слышал, что, не считая реальных испытаний на закалку воли и преодоления всяких жизненных трудностей, усилить её можно ещё и прорывами. Вот только это относится только к переходу на новую ступень. Именно поэтому может случиться такое, что воля начального Заклинателя сильнее воли пикового. В рамках стадий всё зависит уже от самого воина, – объяснил сильф. – За свою жизнь младший брат Рейзел преодолел огромное количество трудностей, лишений и испытаний, сумев уже на уровне Создания Источника обрести Волю Мастера. Сейчас его воля близка к силе начальных Элементалистов. Вот почему его умению выкачивать энергию практически никто не может противостоять. Но в Обители есть как минимум четыре ученика, способных на такое. Это Первый, Третья, Пятый и Девятый. Что касается остальных членов Десятки, то, возможно, они тоже могут как-то сопротивляться навыку Рейзела. Но только эти четверо сражались с ним официально. Вот почему Тирвин так легко согласился на сделку с тобой, так как, если ты сразу лишишься энергии, то дальше будет абсолютно не важно, насколько ты силён.

– Не волнуйся, у меня есть способ противостоять способности Рейзела, – ответил Кай. – Думаю, ты уже заметил, что я тоже обладаю Волей Мастера.

– Заметил, – кивнул Сатор. – Но она у тебя всё же слабее, чем у него.

– Это правда, но и не с её помощью я собираюсь бороться. У меня есть кое-что другое.

– Буду надеяться, что оно сработает, – скептически произнёс сильф. – В любом случае другого пути у тебя нет… Что ж, тогда я продолжу. Как и ты, Рейзел вступил в Обитель ещё в статусе смертного. Это произошло два года назад. Год он пробыл в качестве рядового члена фракции Пятого. А затем наконец прорвался. До этого он поднялся до две тысячи девятьсот восьмого места. Ну а как стал Заклинателем, буквально за полгода добрался аж до десятого места. И причина тому проста: будучи смертным, он имел недостаточно сильную волю, из-за чего большинство учеников третьего этажа могли противиться его способности поглощать энергию. Но, как ты знаешь, прорыв на ступень Заклинателя – само по себе крайне сложное испытание для воли воина. А если она уже на уровне Воли Мастера, то и усиление после прорыва станет гораздо выше. Вот почему, когда он стал Истинным Мастером, то в Обители практически не осталось способных противостоять его уникальной силе. Однако вот в чём дело… Если убрать у Рейзела это умение, его сила серьёзно снизиться. Без неё он максимум сможет добраться до пятисотого или четырёхсотого места. Именно на такой уровень я оцениваю чистые боевые навыки Рейзела. И именно поэтому у тебя есть шанс победить, если ты действительно сможешь сопротивляться выкачке энергии.

Кай кивнул. Он уже слышал подобную информацию от Иона, из-за чего и решился вызвать Десятого на дуэль. Сейчас эти слухи подтвердились.

– Теперь давай перейдём к другим способностям Рейзела. Во-первых, он использует три элемента: Меч, Ветер и Песок. Особенно любит комбинировать последние две стихии. Ещё он…

Дальше Сатор пустился рассказывать обо всех известных ему техниках Десятого и особенностях его стиля.

Что же касалось уровня познания законов Рейзела, то к своим двадцати пяти годам он освоил в полной градации Закон Формы для всех трёх используемых элементов. Для его возраста подобный результат был фантастическим.

К примеру, тот же Сатор впервые освоил Закон Формы на полном уровне понимания лишь в двадцать восемь лет во время прорыва на срединную стадию Заклинателя. В тридцать пять наконец сумел достичь идеального понимания, а в сорок в итоге освоить Закон Слияния. И это всё лишь для Пути Ветра. На Путь Молнии сильфу пришлось потратить на два года больше. Сейчас Сатору было сорок три. Он медленно двигался в сторону создания собственной Сферы Ветра, но всё ещё оставался чрезвычайно далёк от этого.

Подобный результат также был велик, даже по меркам этого мира. Но на фоне достижений Кая оставался блеклым, а того же Гринроу – так вообще жалким.


***

Пять дней пролетели как один миг. Каждые сутки Кай по восемь-десять часов сражался с Сатором. Победить он, конечно же, не мог, однако улучшить свои навыки и набраться опыта был обязан. Впервые в своей жизни парень тренировался с настолько гениальным Заклинателем. Он теперь гораздо лучше понимал, как нужно сражаться против врагов подобного уровня.

Кроме этого Кай также уделял время созерцанию концепций Инь и Ян, используя для этого собранные в Глубине частицы, сохранившиеся в его Сосредоточиях. Таким образом, меньше чем за неделю он сумел повысить Инь до среднего понимания третьего слоя, а Ян – до среднего понимания второго слоя.

Подобная ошеломляющая скорость освоения этих элементов объяснялась четырьмя факторами. Во-первых, Кай имел крайне высокий уровень духовной выносливости, который тренировал за счёт постоянного использования способности управлять любой нейтральной энергией, что позволяло юноше дольше созерцать законы (концепции) и не уставать. Во-вторых, в Глубине он целиком забрал тёмное сердце, а также получил множество высококачественных частиц Ян из светлого сердца. В-третьих, парень обладал особенностью "Любимец Законов". А в-четвёртых, Кай обладал энергетическим зрением, благодаря которому мог "созерцать" законы не только душой, но и глазами.

– Хорошо поработал. Сумел сегодня заставить меня попотеть сильнее прежнего, – похвалил Кая Сатор. – Что ж… Дуэль послезавтра. Уверен, что не хочешь завтра ещё потренироваться?

– Нет. Мне завтра есть чем заняться, – ответил Кай. – Но не волнуйся, это лишь повысит мои шансы на победу. Так что зря день не пройдёт.

– Понял, – кивнул сильф. – Тогда, прежде чем ты уйдёшь, я хочу рассказать тебе две истории. А если говорить точнее, то это просьба старшей сестры.

– О чём?

– О её ране и рабской участи Рейзела. Готов послушать?

Кай кивнул.

– Впрочем, я тебя немного обманул. Истории будет три… – Сатор задумчиво взглянул на иллюзорное ночное небо первого этажа. К этому моменту оба парня уже покинули арену. – Как ты знаешь, они оба полукровки. Их мать была дорганкой из клана Ненасытных Хищников, а отец – эльфом. Выходцем из одной не шибко известной аристократической семьи Таэля. Их объединяло лишь две вещи: стремление к силе и жажда путешествий. Именно это и свело представителей двух разных рас вместе. Ну а чтобы у таких, как они, могли появиться дети, оба родителя должны быть как минимум Священными Лордами. Эти двое ими как раз и были. Два жутких гения, которые плевали на свои семьи и страны. Первой у них родилась Элея, а через шестнадцать лет – Рейзел. А спустя ещё год их родители попросту сбежали, отправившись через Врата Ойкумены исследовать другие миры. Не самая весёлая история. Но что есть, то есть. Старшей сестре пришлось заботиться о маленьком Рейзеле. Думаю, ты в курсе, что чем выше ступень родителей, тем больший талант проявится у их детей. Однако ты знаешь, как это сказывается на полукровках?

– Нет.

– Они действительно рождаются с высоким уровнем контроля энергии и талантом к познанию законов. Вот только вдобавок к этому полукровки ещё и обретают особенности обеих рас родителей. А если точнее, все негативные особенности. В данном случае – слабые тела эльфов и буйная звериная натура дорганов. Весело, не правда ли?

– Никогда не слышал о подобном, – задумчиво произнёс Кай.

– Понятное дело. Полукровки – редкие существа, ведь смешение видов нечасто происходит. Ты же знаешь, что сила выше ступени Элементалиста противоречит законам мироздания, из-за чего оно использует Священную Кару Небес, дабы избавиться от, скажем так, нарушителей. Но если всё же воин докажет свою исключительность и переживёт хотя бы одну Кару, то он условно выйдет за рамки этих законов, благодаря чему сможет заводить потомство даже с представителями других видов. Но дети Священного Лорда – это не он сам. Они не прошли Священную Кару Небес, но самим своим существованием нарушают законы мира, если являются полукровками. Иначе как они могут обладать особенностями обеих рас? Вот и мир этого не желает, из-за чего накладывает свои ограничения. Впрочем, это лишь мои личные предположения.

– И к чему ты клонишь? – поинтересовался Кай.

– К тому, как непросто было этим двоим развиваться. Знаешь ли, полукровки довольно редко становятся Истинными Мастерами. Особенно если их родители сваливают куда-то в неизвестность. Их сложности трудно понять… Хотя… – Сатор окинул собеседника взглядом, – тебе всё же это понять легче. Человек, всё-таки…

– Невысокого ты мнения о моей расе.

– Я не о том. В нашем мире да, люди – это диковинка, но есть же и чисто людские миры, не уступающие нашему в развитии. В общем, я лишь имею в виду, что вы не обладаете никакими особенностями, а вовсе не то, что вы ущербны. Понимаешь ли, я с десяти лет использую законы Пути Ветра, словно это часть меня. Какие-нибудь дорганы с детства обладают физической силой взрослого сильфа, а те же гномы – манипулируют энергией так филигранно, как ты сможешь только на ступени Закалки Души. Понимаешь, к чему я веду?

– Да, – кивнул Кай. – С такими особенностями Путь Воина становится гораздо проще. Как минимум в начале.

– Правильно. А ведь я где-то слышал, что мы даже считаемся лишь младшими расами в Ойкумене, из чего следует вывод, что где-то есть и старшие. Например, какие-нибудь мифические Драконы или Фениксы… Ладно, слишком я ударился в философствование. В общем, с отрицательными качествами и Элее, и Рейзелу было крайне непросто. Но теперь, когда они оба всё же стали Заклинателями, я ничуть не удивляюсь, почему они столь сильны. Пройти такое испытание и не закалиться попросту невозможно.

– Как ты с ними познакомился? – решил узнать Кай.

Сильф помолчал несколько секунд.

– Мне было двадцать. Семьсот второй год по Системе, если быть точным. Я тогда лишь полгода как Заклинателем стал. Странствовал по Таэлю, и не повезло нарваться на разбойников. В общем, длинная там история. В итоге меня посадили в клетку и заковали в ошейник. Думал, стану рабом, но удача вернулась ко мне. Бандиты по какой-то причине сцепились со стражниками одного мелкого города, и тогда находящаяся там Элея помогла мне сбежать, пока нас не заметили. Она уже тогда, кстати, была очень сильным Заклинателем, пускай и начальной стадии. Восемнадцать лет всего… Ну а дальше как-то так случилось, что я, Элея, Рейзел, которому тогда только два года исполнилось, и ещё парочка сбежавших рабов – к счастью, нам не успели поставить метки – начали путешествовать вместе. Тогда-то мы и стали её старшей сестрой называть. Ну а через шесть лет я ушёл в Обитель. Благо способ нашёлся. Тут-то я и узнал, что у полукровок есть возможность обрести силу родительских рас, если они тоже станут Священными Лордами. Отыскал потом Элею и подросшего Рейзела, после чего помог им попасть на Испытание Облаков. Нужные связи нашлись. Ну а дальше… – внезапно стих Сатор.

Молчание продлилось недолго.

– Позволь угадать: именно на Испытании Элея и получила свою рану? – нарушил тишину Кай.

– Верно, – опечаленно вздохнул сильф, сжав кулаки. – В те времена старшая сестра была сильна как никогда. Она уже находилась на конечной стадии с девятибалльным фундаментом. Я не сомневался, что она легко доберётся до первой сотни, а затем и вовсе войдёт в Десятку. Предполагалось, что она окажется сильнейшей среди всех участников. Вот только я ошибся… Я не знал, что тогда будет участвовать ещё один Великий Гений. А когда двое подобных мастеров сталкиваются… Я никак не мог им помочь…

– Кто это был?

Кривая ухмылка исказила лицо Сатора. Он медленно поднял свой взгляд на Кая.

– А ты не догадываешься? Кто два года назад вошёл в Обитель? Кто покорил её быстрее, чем кто-либо из гениев прошлых веков и тысячелетий?

Отгадка тут же мелькнула в разуме Кая, но ответить собеседник ему не дал.

– Верно, – со злостью произнёс сильф. – Это был он – Лайтус Сикст. Именно Первый оставил ту жуткую рану на астральном теле старшей сестры. Вот только я абсолютно уверен, что он не Мастер Души. Однако что это за элемент, которым он покалечил Элею, я так разгадать и не смог. Сколько бы ни пытался…

«Есть догадки, старик?»

"Никаких, – ответил Рун’Тан. – Слишком старая рана. Ничего по ней сказать не выйдет. Ну а что касается стихий, способных на духовные атаки, то таких немало. Это может быть даже Огонь. Я как минимум точно знаю о существовании Техники Духовного Пламени, которое может служить как щитом, так и мечом для души. Но, если что, это точно не оно. Тут что-то другое, но что конкретно, понять я не могу. Впрочем, даже если узнаю, помочь девушке всё равно не смогу".

Чего-то подобного Кай и ожидал. Но попытаться стоило.

– Две истории позади, осталась третья, – напомнил он Сатору, когда молчание продлилось несколько минут.

– Ты прав, – кивнул сильф, взяв себя в руки. – Нужно же ещё и о Рейзеле рассказать… В общем, это произошло спустя месяц, после того как он стал Десятым. Тогда по Обители пронесся слух, что есть некий эликсир, способный заживить даже самую тяжёлую травму астрального тела или Источника. И Рейзел, конечно же, ухватился за это. В итоге он узнал, что этим рецептом обладает Пятый, и обратился к нему. Поначалу Тирвин отказывал, вгоняя парня в ещё большее отчаяние, но затем сказал, что для создания этого эликсира потребуется множество редких ресурсов. Рейзел сразу же начал их сбор. Три месяца он пропадал в аномальных зонах, занимаясь поисками тех духовных трав и фруктов, которых не было даже в Торговом Зале Обители. Он буквально ходил по краю лезвия, постоянно ставя свою жизнь на кон. Даже мы, его фракция, не могли помочь, так как те земли были слишком опасны. Только его способность вытягивать из существ энергию позволяла Рейзелу ходить в тех местах. В итоге он всё же собрал нужные ресурсы, а часть купил. С этим помогли все те, кто шёл за ним. Таким образом, всё это предприятие обошлось в нереальные деньги. Десятки миллионов монет. И знаешь, что было потом?! – гневно спросил Сатор.

Посмотрев на сильфа, Кай помотал головой.

– Этот грёбаный Тирвин, чтоб его душа раскололась на части, сказал, что передумал! – выкрикнул парень, чьи изливающие голубой туман глаза вспыхнули в несколько раз ярче. Энергия бушевала в его теле вместе с эмоциями. – Эта, сука, тварь, больше не хотела ничего делать! Рейзел был зол. Все мы были злы. В итоге случилась перепалка, в ходе которой он бросил Пятому вызов, потребовав, чтобы тот приготовил эликсир. Тирвин же, мразь, согласился, пожелав взамен свободу Рейзела, если тот проиграет. Что произошло дальше, думаю, догадываешься.

– Пятый выиграл.

– Да, – уже более спокойно произнёс Сатор. – С лёгкостью. Буквально играя с младшим братом. И таким образом получил себе не только Рейзела в качестве раба, но и все те ресурсы, которые он так долго собирал. Их не удалось бы никому другому передать, поскольку слишком опасно. Что же касается нашей фракции, то она исчезла. Большинство ушли к Шестому, которому плевать на подчинённых, лишь бы деньги платили. Остальные разбежались по другим фракциям, кроме пятой.

На этом разговор и закончился. Вскоре сильф добрался до дома Элеи, где Кай с ним и попрощался. После этого мечник отправился в гостиницу, по пути раздумывая над историей брата и сестры.

Внезапно Кай замер, вспомнив кое-что очень странное.

«Мне было двадцать. Семьсот второй год по Системе, если быть точным. Я тогда лишь полгода как Заклинателем стал. Странствовал по Таэлю, и не повезло нарваться на разбойников…», – вспомнил он слова Сатора.

«Мне было двадцать. Семьсот второй год по Системе, если быть точным…», – вновь повторились они.

«Семьсот второй год по Системе…»

– Что? – удивлённо прошептал застывший Кай.

На Саахе он переродился в семьсот тринадцатом году по системному календарю, который един для всей Ойкумены. В тот момент Каю было четырнадцать. Теперь же – двадцать один. Соответственно, прошло семь лет.

Но если в семьсот втором году Сатору было двадцать, то в семьсот тринадцатом должно было быть тридцать один. А семь плюс тридцать один будет тридцать восемь. Вроде бы всё нормально, вот только…

Кай отлично знал, что сильфу уже сорок три.

Как и остальные воины, прошедшие Закалку Разума, Кай имел идеальные внутренние часы, способные подсказать точное время даже после того, как потеряешь сознание. Вот почему он не пользовался системными часами. Но впервые с момента знакомства с Рун’Таном он всё же открыл их.


Эпоха Тишины, Тысячелетие Водного Тигра, 725 год, 210 день, 01:37:15


Кай не мог поверить своим глазам.

– Итак… – спокойно произнёс он. – Когда успело пройти ещё целых пять лет?


Глава 19. Слабейший в Облачной Десятке.


Крупнейшая арена первого этажа была битком забита учениками. О том, что здесь сегодня пройдёт бой неизвестного человека-смертного и Десятого, знала чуть ли не вся Обитель. Порядка семи тысяч воинов пришли посмотреть на это. Ведь, если бой всё же назначили, то противником Рейзела никак не мог оказаться простой слабак. Зрелище обещало быть интересным.

Помимо обычных учеников, присутствовало немало важных персон. В первую очередь, конечно же, Тирвин Эсвикс, который и заключил сделку с Каем, дав добро на этот бой. Кроме него из Десятки за боем пришёл понаблюдать ещё и Гуфель. Он же – Четвёртый.

Впрочем, помимо Пятого, об этом не знал никто, поскольку, будучи нежитью, телохранитель и правая рука Лайтуса не особо любил показываться на глаза публике. Вот почему на арену он пришёл скрытно и сразу же спрятался в дорогостоящей ложе элитного уровня, откуда мог спокойно и незаметно наблюдать за предстоящим поединком.

«И что ему здесь понадобилось? – нахмурился Тирвин, глядя на нужную ложу из своей. – Остальным из Десятки плевать, а мертвяк почему-то решил прийти. Особенно при его-то нежелании удаляться от господина. В чём же дело? Ведет свою игру? Или же Лайтус что-то приказал? Хотя нет… – покачал эльф головой. – Первый сейчас всё ещё занимается прорывом. Ему нет дела до происходящего в Обители. Кстати, а почему так долго? Разве он не должен был закончить прорыв ещё два месяца назад? Неужели у него возникли проблемы? Впрочем, вряд ли. Мия там постоянно караулит, так что я бы уже узнал, случись что. Тут, скорее, дело кроется в чём-то другом. Ладно… Так или иначе, скрываться Гуфель не планировал, иначе мои подчинённые никак не засекли бы его. Что ж, тогда понаблюдаем…»

Тем временем на другом краю амфитеатра предстоящий бой обсуждали Элея и Сатор, тоже пришедшие сюда. Они никак не могли пропустить этот поединок.

– Он придёт? – слегка взволнованно спросила девушка, глядя на арену, где в одиночестве стоял её брат.

– Я в этом полностью уверен, старшая сестра, – ответил сильф. – За прошедшую неделю я хорошо его узнал. Кай не сбежит.

– Надеюсь, он справится, – произнесла Элея, которую, конечно же, терзали сомненья. Всё-таки она, как никто другой, знала, насколько силён Рейзел.

Ну а уже через пару минут на арену наконец вышел Кай. Тут же раздались крики:

– Фу-у-у!

– Проваливай отсюда, слабак!

– Посмешище, зачем ты пришёл?!

Зрители начали яро освистывать появившегося человека. И неудивительно, поскольку большинство их принадлежало к фракции Пятого, где насчёт наглеца, посмевшего перейти Тирвину дорогу и вызвать на дуэль Рейзела, всю неделю ходили одни лишь негативные слухи. Присутствующие эльфы заранее враждебно настроились по отношению к Каю.

Находившийся среди зрителей Шакс хмыкнул. Сидящий рядом Феликс, которого лучник встретил в городе за день до поединка, наоборот, поморщился. К этому моменту эльф уже сумел подняться на второй этаж, достигнув пять тысяч триста девяностого места. Ну а когда он услышал о поединке некоего смертного-человека и Десятого, то сразу догадался, что речь идёт о Кае. Феликс сильно сомневался, что в Обители вообще есть ещё хоть один такой ученик.

– Идиоты, – оглядывая улюлюкающую толпу, выплюнул эльф.

– Ничего, скоро они осознают, насколько неправы, – оскалился Шакс, закинув ноги на спинку переднего кресла. Сидевший там сильф резко вскочил, обернулся и уже было собрался ударить наглеца, как вдруг замер. Его разум захватила безумной силы жажда крови, исходящая от человека. Молодой Заклинатель затрясся, покрылся испариной, извинился, а затем на негнущихся ногах ушёл прочь.

Феликс инстинктивно дёрнулся в сторону.

– Что это было? – ошарашенно спросил он.

– Да так… – хитро улыбнулся Шакс. – На секунду перестал играться. А то смотрю, все в этой Обители такие серьёзные, и вот, думаю, может, и мне стоит прекратить дурачиться? А ты как думаешь? Хе-хе…

Отвечать Феликс не стал, вновь отвернувшись к арене, где вот-вот должен был начаться бой.

«Я думал, он самый нормальный в их четвёрке. А оказывается, он не меньший монстр. Что это, бездна его подери, вообще было?! Я такую жуткую ауру даже от младших старейшин секты не ощущал. Начальных, мать его, Элементалистов! Сила-то обычная, но вот свойства… Он словно безумный маньяк, перебивший несколько тысяч воинов ради веселья. Хорошо, что я тогда решил добровольно сотрудничать с их группой. Страшно подумать, что они со мной сделали бы, если бы отказал…» – пронеслось в голове эльфа.

Шакс тем временем вновь вспомнил утренний разговор с Каем, когда тот попросил открыть системный календарь. Каково же оказалось изумление парня, когда он увидел нынешний год! Много мыслей промелькнуло в его разуме в тот момент, но в итоге мечник успокоил Шакса.

Как оказалось – а точнее, как объяснил Каю Рун’Тан, а тот уже и Шаксу, – переход через Врата Ойкумены происходит не моментально. Да, телепортация на короткие расстояния мгновенна, если не считать время на подготовку: искривление пространства. Однако даже между самыми близкими активными мирами расстояния так велики, что сотворить один-единственный проход сразу в конечную точку очень сложно и энергозатратно. Вот почему Врата используют метод множественных скачков. То есть, от той же Саахи до Земли условно понадобится десять телепортаций, каждая из которых происходит на максимально эффективное расстояние. Ни больше ни меньше.

Соответственно, на подготовку к каждому новому переносу в серии тратится крохотное время. Между Саахой и Землёй эта задержка составляет всего пару жалких секунд. Но когда Кая и остальных телепортировало из его родного мира сразу в область срединных миров, то расстояние оказалось настолько гигантским (тысячи галактик), что перенос суммарно занял целых пять лет. А поскольку на время перехода Система для удобства превращает всю материю в энергию, сохраняя целыми лишь частицы законов (например, в артефактах), души и элементы Пути развития (Меридианы, Источник, астральное тело и так далее), то для самих путешественников проходит буквально мгновение. Собственно, из-за этого все теряют сознание после активации Врат.


***

– Он здесь! Как его пропустили? – гневно спросил Заклинатель конечной стадии, занимающий двадцать девятое место в Списке Десяти Тысяч, который также расположился в одной из элитных лож. Широкоплечего мужчину с короткими серебристыми волосами и такого же цвета густыми бровями звали Альдус. Он был сильнейшим дорганом в Великой Стае, да и во всей Обители, если не считать тех, что ушли на Небесный Этаж.

– Старший брат, группы перехвата докладывают, что человек не проходил мимо них, – ответил изумлённый помощник, воспользовавшись талисманом связи. – Он словно сразу появился возле входа на арену…

– Они бредят?! – выпалил зверочеловек, выпустив пугающую до дрожи ауру, разлившуюся по комнате кровавым вихрем.

– С… с-старший бра… брат, – начал заикаться помощник, который едва смог устоять на ногах.

– Прости, – сразу же убрал давление Альдус, взяв эмоции под контроль. – Простите, братья, – поднялся он, взглянув на остальных "волков", которым тоже неслабо досталось, даже с учётом того, что все они являлись учениками первой тысячи рейтинга. – Я вновь не сдержался… – искренне раскаялся дорган, покачав головой. Он, как и остальные, любил всех членов Великой Стаи, так что, естественно, ощущал вину за содеянное. – Но, всё же, как они пропустили человека?

– Предполагаю, о засаде он как-то узнал заранее или же ему кто-то помог. Он ведь как-то умел скрываться от нас все эти четыре месяца, – предположил помощник.

– Вы же понимаете, что мы не можем допускать таких ошибок? Эта тварь сначала лишила будущего шестерых наших братьев на нулевом этаже, а затем покалечила ещё пятнадцать уже на нашей территории, у Врат на первом уровне! А теперь он спокойно живёт в Обители, чуть не смеясь нам в лицо! Можем ли мы простить это?! Можем ли закрыть глаза?! Можем ли забыть о наших братьях?!

– Нет! – хором выкрикнули воодушевлённые и распалённые "волки".

– Боимся ли мы сопляка Тирвина?!

– Нет!

– Ради чего мы живём?!

– Ради Стаи!

– Ради чего мы сражаемся?!

– Ради Стаи!

– Ради чего бьются наши сердца?!

– Ради Стаи!

– Да, братья! Всё ради нашей Великой Стаи! – ударил кулаком по груди скалящийся Альдус. – И ради неё мы должны отомстить! Нет прощения этому человеку! И когда он проиграет этот бой и покинет арену, я хочу, чтобы вы, а также остальные наши братья, собравшиеся здесь сегодня, свершили правосудие! Приведите ко мне этого человека! И кто бы ни встал перед вами – не бойтесь! Стая с нами!

– Стая с нами! – ответили ему дорганы.


***

Кай и Рейзел встали в сотне метров друг от друга в кругу просторной арены.

Зрители продолжали шуметь, предвкушая предстоящее шоу. Все знали, что противостоять Опустошению Слабых Рейзела практически невозможно даже для пиковых Заклинателей. Куда уж там какому-то смертному! Однако при этом также было известно, что вытягивание энергии не всегда происходит моментально, так как зависит от способности противника сопротивляться. То есть от его силы воли. Вот почему этот поединок, по их мнению, мог продлиться чуть дольше пары секунд.

– Яви свои клинки, – спокойно произнёс Рейзел. – Я не хочу нападать на противника, что не приготовился к бою.

Кай знал, что поддаваться Десятый не станет, даже если на кону его собственная свобода. Рейзел был воином чести, поэтому служил бы Тирвину, даже если бы не носил ошейника. Ведь он сам согласился сделать такую ставку, когда бросил вызов Пятому. И раз он проиграл, то в любом случае должен сдержать слово.

Таков жизненный путь Рейзела. Его честь.

– В таком случае, может, ты первый возьмёшь оружие в руки? – парировал Кай, глядя на расслабленного оппонента.

– Мне это ни к чему.

– Тогда и мне тоже.

– Так тому и быть, – вздохнул Десятый, поразившись самоуверенности смертного. Он поднял левую руку, раскрыл метку Обители и указал ею на противника. – Честная дуэль.

– Честная дуэль, – сделал то же самое Кай, и их метки засветились. Теперь они оба могли использовать энергию и законы друг на друге, пока кто-то не сдастся или не сможет продолжать бой. А вот если бы они хотели убить один другого, то требовалось сказать: «Смертельная дуэль».

Медлить Рейзел не собирался. Опустошение Слабых моментально активировалось. Он не желал играть с оппонентом или как-то издеваться над ним, поэтому сразу воспользовался сильнейшим умением. Так Десятый проявлял своё уважение к Каю, который рискнул вызвать его на дуэль. Брат Элеи не знал, чем продиктован такой безумный поступок – гордыней, глупостью или чем-то ещё, – но он уважал даже такую смелость.

Из тела полукровки вырвался жгут воли, моментально достигший Источника противника. Зрители не могли его видеть, но Кай, обладающий Зоной Воли, позволившей ему во время боя против Энни на Кулачном Мордобое видеть её атаки, легко обнаружил притянувшиеся к нему щупальце. Уклоняться парень не стал, наоборот, позволил силе Рейзела буквально вгрызться в себя.

Достигший цели Рейзел не испытывал никаких эмоций. Он нисколько не сомневался, что у смертного нет даже малейших шансов победить его, поэтому ни на что не надеялся. И вот каково же оказалось удивление парня, когда он понял, что энергия не начала вливаться в его астральное тело.

Обычно чужая Ки бурным потоком вливалась в него. Изредка этот процесс растягивался, если противник попадался стойкий. Но практически никогда не случалось такого, что сила врага даже не приходила в движение. В один миг Рейзел осознал, что серьёзно недооценил оппонента.

Одновременно с этим расположившийся в элитной ложе Тирвин тоже заподозрил неладное, а спустя секунду он наконец понял, что Кай может сопротивляться навыку.

Пятый нахмурился, а затем и вовсе скривился.

Тем временем до сих пор шумящая и освистывающая Кая толпа начинала стихать. Ученики стали медленно осознавать, что бой уже начался, а человек всё ещё стоит на ногах.

– Что происходит? Почему Десятый не атакует?

– Разве он не должен выкачать всю энергию из противника?

– Неужели он поддаётся? Я слышал, что если он проиграет, то станет свободным. Как господин мог это допустить?

– Он не сможет поддаваться. На нём рабский ошейник пикового качества Королевского ранга!

– Тогда в чём дело?

Ученики зашептались. Они недоумевали, так как и помыслить не могли, что смертный в принципе способен противиться навыку, который позволил Рейзелу занять место Десятого.

– Значит, он не врал, – облегчённо выдохнув, улыбнулся Сатор.

– Выходит, брат уже использует свою способность? – посмотрела на него Элея, которая могла лишь догадываться о том, что творится на арене.

– Да, старшая сестра. Малыш Рейзел активировал её. Сквозь защитный барьер арены я едва-едва ощущаю действие этого умения, но всё же это точно оно. Я не раз сражался с ним, так что хорошо помню это чувство, а также специфические изменения в потоках внешней энергии, – пролил свет на происходящее сильф.

– Что ж, тогда нам остаётся лишь надеяться на Кая, – сжала кулачки девушка.

Сатор кивнул…

– Может, теперь начнём настоящий бой? – спросил Кай, увидев изменившееся от изумления лицо противника.

– Как ты это делаешь? – не мог не спросить Рейзел, всё ещё пытаясь изъять хотя бы крупицу чужой энергии. Вот только Ки человека была словно неподвижный монолит, способный выдержать что угодно.

Опустошение Слабых – умение, которое Десятый получил в момент обретения Воли Мастера на ступени Закалки Души, – позволяло подавлять волю любого живого существа. Но не всю, а лишь ту её часть, которая отвечала за контроль энергии.

Но если воля цели не уступала или оказывалась сильнее, то похитить энергию Десятый не мог. Вот только, к счастью, Рейзел и сам являлся обладателем крайне могущественной воли, из-за чего в Облачной Обители он знал только двух учеников, которые превосходили его в этом параметре. Собственно, ими были Эсвиксы.

Мия и Тирвин.

Что же касалось остальных членов Облачной Десятки, которые тоже могли победить Десятого, то для сопротивления они использовали другие способы. Например, тот же Гуфель (Четвёртый) попросту имел загрязнённое энергией Смерти астральное тело, из-за чего вся его Ки была токсична для Рейзела.

С другой стороны, оставались Гарга (Седьмая) и Дитрианна (Восьмая), которые не сильно уступали в силе воли Рейзелу. И хотя Опустошение Слабых действовало на них, однако не так эффективно, как на обычных Заклинателей. Поэтому обеим дорганкам хватало времени, дабы активировать Полную Трансформацию, после чего их звериная сущность, оставшаяся от прародителей расы, начинала подавлять умение Рейзела. Ну а без него победить ни одну из девушек, которые, в отличие от того же Зверя, прекрасно себя контролировали в состоянии Полной Трансформации, он не мог.

Ещё был Первый, которого Рейзел также не мог победить. Никто не знал, способен ли тот сопротивляться сильнейшей способности Десятого. Вот только выяснить это было невозможно, ибо Лайтус попросту заканчивал бой раньше, чем его противник успевал это осознать. То есть брат Элеи в принципе не мог использовать Опустошение Слабых против Первого, ибо тот лишал Рейзела сознания в первое же мгновенье поединка.

Оставался ещё Норвуд (Шестой) и Второй, с которыми Рейзел так ни разу и не сражался. Вот только оставалось у него предчувствие, что ни того, ни другого он всё равно победить не сможет.

Ну а что касалось происходящего сейчас на арене, то больше всего оно напоминало Рейзелу его бой с Девятым. Кенджи был гномом, к тому же лучшим мастером артефактов в нынешнем поколении. Собственно, всё это и объясняло его неимоверно высокий уровень контроля энергии, благодаря чему он и был способен филигранно создавать сложнейшие энергетические плетения для артефактов.

И вот когда Рейзел сразился с Девятым, то понял, что хотя его воля и превосходит волю гнома, однако тот и без неё может удерживать собственную энергию очень крепко, из-за чего умение Десятого высасывало её крайне медленно. Настолько, что такая потеря оказывалась абсолютно несерьёзной для Кенджи, и он попросту успевал победить полукровку за это время.

Вот только, в отличие от Девятого, у Кая Рейзел в принципе не мог вытащить ни крупицы Ки. Парень ощущал, что воля человека уступает его собственной, благодаря чему Опустошение Слабых смогло пробиться к Источнику мечника, поскольку именно воля выступала в качестве щита от этого умения. Однако, даже получив доступ к энергии противника, Десятый не мог ничего с этим сделать. Это походило на перетягивание каната, один конец которого попросту привязан к неподвижной скале. И в ее качестве выступал идеальный контроль энергии, которым с рождения обладал Кай. В прошлом он сумел воспротивиться поглощению энергии Вратами Ойкумены, так что похожая способность, но в масштабах всего лишь одного воина, была ему нипочём.

– Ну так что скажешь, начнём уже бой? – вновь спросил Кай.

– Признаю, – вдруг кивнул Рейзел, улыбнувшись. Шок прошел, сменившись радостью. Парень был счастлив встретить подобного оппонента. – Подобного я не ожидал. Что ж, в таком случае, надеюсь, это будет достойный поединок. Предлагаю приготовиться.

Более не говоря ни слова, Десятый погрузился в глубь своей души. Мысленно нащупав там два светящихся сосуда, он всем своим естеством потянулся к ним.

В реальности прошло не более секунды. Рейзел резко открыл глаза. Слияние завершилось, и теперь сила двух старших Духов бушевала в его теле.

Облик парня преобразился. Стали доминировать жёлтые и голубые тона. На его лице появились два мистических символа соответствующих цветов.

Ветер и песок закружились вокруг Рейзела.

В следующий миг на его теле появился цельный латный доспех низкого качества Королевского ранга, призванный из Кольца. Следом воин вытащил свой широкий двуручный меч из ножен, что всегда парили за его спиной.

Активировалась техника усиления и техника движений.

Десятый приготовился к бою.

Глядя на это, Кай ощущал прилив сил. Этот бой должен был не только решить его судьбу, но и привнести много чего нового в его собственный Путь Воина. Сильный противник – это всегда хорошо.

И Кай не планировал заставлять себя ждать.

Телесные Врата, Предельная Концентрация и Буйство Жизни активировались незаметно. Ни крупицы силы не просочилось вовне. Ничто не выдало резкого усиления Кая. Однако на этом он не остановился. Как и Рейзел, его противник также потянулся в глубины своей души.

Алая вспышка озарила Кая. Средний Дух Меча делился с парнем своей энергий и силой законов, попутно изменяя его внешность. Появился порванный кровавый плащ и некоторые эфемерные элементы брони. Кончики волос окрасились в алый, а на лице зажегся некий символ на неизвестном языке. Теперь Кай намного лучше контролировал это состояние.

Вот только на этом его подготовка не закончилась. Ведь вслед за Духом Меча из его души начала вырываться ещё одна сила.

Весь последний день перед боем Кай потратил лишь на одно – поглощение старшего Духа Пространства с атрибутом разрушения. Процесс трансформации пойманного Порождения Пустоты наконец завершился, так что парню оставалось только поглотить созданного им Духа.

Раскрывшееся Поле Превосходства Кай моментально направил внутрь себя. Рейзелу этим умением он ничего не мог сделать, однако с укрощением Духа Пространства, с которым ещё не сформировалась прочная связь душ, оно прекрасно справлялось.

К удивлению Кая, который впервые сливался с новым Духом, на внешность он никак не повлиял. Если, конечно, не считать появившегося на лице ещё одного символа, только теперь тёмно-фиолетового цвета, а также того факта, что пространство вокруг парня теперь постоянно слегка искажалось, что делало его облик несколько расплывчатым.

«Как и ожидалось, использовать законы Пути Пространства в таком состоянии намного проще», – оценил внутренние изменения Кай, медленно поворачивая голову в сторону одной из закрытых лож.

Увидев обращенный на него взгляд двух необычных фиолетовых огней, Пятый вздрогнул. Он находился в специальной ложе, зрители в которой скрывались особым, очень мощным массивом, а поэтому обнаружить его здесь было невозможно даже для Элементалистов. Таким образом, выходка Кая оказалась в некотором роде даже жуткой.

Тирвин резко сорвался с места, приблизившись к стеклу. Сейчас он чувствовал и понимал намного больше, чем любой из зрителей. Осознание совершённой ошибки зарождалось в нём. Однако не успел Пятый взять себя в руки, вытеснив неверие, как произошло ещё кое-что…

Даруемая старшим Духом Пространства мощь на порядок усилила Технику Пяти Невесомых Шагов. Пространство перед Каем буквально разорвалось, однако длилось это столь краткий миг, что практически никто из зрителей не смог ни увидеть, ни даже осознать произошедшего. Для них Кай попросту исчез. Только Тирвин, Рейзел, Сатор, Гуфель и Альдус успели среагировать.

Кай моментально появился перед Десятым. Продолжая начатый ранее взмах, он должен был рассечь противника надвое, но Рейзел успел поставить блок. Два клинка столкнулись, и на полукровку обрушился немыслимый по силе удар. Подобная мощь легко могла оторвать от земли и смести в сторону даже неподготовленного начального Элементалиста, однако противник Кая знал, чего ожидать.

Техника Несокрушимой Песчаной Брони уже была приготовлена и активирована в нужный момент. Латный доспех Рейзела покрылся спрессованным песком, который поглотил девяносто процентов силы удара, перенаправив часть урона в землю. Энергии на технику ушло немало, но для Заклинателя с почти девятибалльным фундаментом (8,9), который при этом слился сразу с двумя старшими Духами, это была небольшая потеря.

Теперь уже Рейзел сделал свой ход. Вырвавшийся из его спины песчаный хлыст мелькнул между воинами. В тот же миг в сторону отлетела правая кисть Кая вместе с зажатым в ней клинком. Сам парень и бровью не повёл. Отсечённая рука моментально телепортировалась на прежнее место, а затем срослась с обрубком. Бой продолжился.


Глава 20. Феерия Льда и Песка.


Вырвавшиеся из тела Рейзела песчаные отростки начали с безумной скоростью атаковать всё вокруг. Не успевая даже уследить за этими атаками, Кай решил отступить, но сразу же почувствовал опасность со спины.

Тень накрыла человека. Гигантская песчаная ладонь почти поймала фигуру, но в последний миг юноша успел телепортироваться. Оказавшись в новом месте, Кай моментально ощутил резкую боль. Его ноги насквозь пронзила дюжина песчаных копий, вырвавшихся из земли. Песок начал сковывать парня, врываться в его плоть. В ответ на это он выпустил тёмный туман. Частицы Инь уничтожили чужую силу как внутри, так и снаружи. Кай освободился, вот только Рейзел уже оказался рядом. Его ловушка сработала на отлично, задержав противника на достаточное количество времени. Теперь же аура Десятого находилась слишком близко для телепортации.

Золотистый вихрь покрывал огромный клинок Рейзела. Каждая находящаяся в нём песчинка вращалась с такой скоростью, что могла с лёгкостью пробить артефактную броню Серебряного ранга. А ведь там ещё крутились и скрытые от глаз воздушные лезвия…

Меч обрушился на Кая, словно метеор. Парень не успевал уклониться, поэтому оставалось лишь защищаться. Взмахом скрещённых клинков он ударил в ответ. Мечи столкнулись с равной силой. Физическая мощь Кая нивелировалась техникой Рейзела, вложенной в оружие. Что же касалось песчаного вихря вокруг клинка полукровки, то его смело под воздействием Техники Клинка Гравитационного Разрыва, созданной Каем.

Однако отлетевшая на несколько метров вверх техника Рейзела не разрушилась. Частицы песка моментально собрались в несколько тонких и прочных копий, вокруг которых сформировались небольшие вихри. Мгновение спустя все они выстрелили вниз с огромной скоростью. Параллельно с этим из песчаного доспеха Десятого вновь вырвались хлысты, ринувшись к Каю.

Множество атак одновременно достигли парня, чтобы в следующий миг отскочить и разрушиться. Техника Непреодолимого Отталкивающего Поля отлично справилась с защитой.

Дальше началось фехтование. Оба противника использовали техники, дабы усилить удары клинков, но дополнительные атаки пока не спешили применять.

Рейзел вновь использовал золотистый вихрь для усиления клинка. Что же касалось Кая, то он создавал сразу две техники в мечах: Высвобождение Клинков и Клинок Гравитационного Разрыва. Помимо этого он также начал использовать Технику Порхающих Крыльев Мечей, благодаря которой каждый его удар становился ещё смертоносней. Его мастерство владения клинками вышло на новый уровень. Теперь он использовал для фехтования не только тело, как тот же Рейзел, но и энергию с законами, кои постоянно циркулировали через его тело от меча к мечу. Оружие словно стало естественным продолжением его рук.

Кай искусно кружил вокруг Рейзела, градом обрушивая на того удары своих клинков. Парень двигался с пугающим мастерством.

Однако Десятый ничуть не уступал противнику. И хотя он использовал обычный стиль фехтования, а не энергетический, всё равно умело отбивался и даже напирал на оппонента. Эффективно используя свою более высокую скорость и мощнейшую защиту, Рейзел легко противостоял Каю.

Со стороны бой восхищал и поражал. Мало кто из зрителей до сих пор сумел поверить, что смертный действительно противостоит Десятому. Но, так или иначе, это была правда. Вот только, хотя большинству и казалось, что оба соперника равны, однако это было не так.

В действительности Кай уступал. Атаки Рейзела были сильнее, а движения быстрее. Он без проблем отбивал оба клинка, попутно подавляя противника, нанося тому всё больше и больше ранений. И пускай они сразу же восстанавливались, да и были-то не особо серьёзными, однако это всё равно говорило о том, что Рейзел обладает превосходством.

Осознав, что стандартным способом превзойти Десятого в ближнем бою не выйдет, Кай решил воспользоваться идеей, пришедшей ему ещё во время тренировок с Сатором. Он собрался использовать стиль, доступный только ему.

Клинок Рейзела приблизился к животу противника. Каю следовало бы отбить атаку или уклониться, но вместо этого он попросту проигнорировал удар. Широкое лезвие меча вошло в его тело, но парень даже не поморщился. Его разум, как и прежде, оставался абсолютно спокойным. Просочившийся в душу Холод Пустоты позволял оставаться невозмутимым даже в такой ситуации.

Нарочно пропущенная атака на мгновенье ошарашила Рейзела, что чуть не стоило ему пробитой груди. Лишь в последний момент он успел подставить левую руку под удар. Вражеский клинок полнился силой. Он пробил песчаную защиту, а затем столкнулся с артефактным доспехом. Пронзить броню не вышло – большая часть вложенной в атаку силы ушла на преодоление защитной техники, – но заметную вмятину оставить всё же удалось. Кулак Рейзела прострелило дикой болью. Десятый сразу же подавил её и насытил руку энергией, чтобы усилить пассивную регенерацию Заклинателя. Кай воспользовался шансом и отпрыгнул, буквально сняв себя с клинка противника. Его рана спустя секунду исцелилась, и он сразу же бросился обратно к Рейзелу.

Теперь Кай сражался не как обычный воин, а как тот, кто может позволить себе игнорировать часть атак противника. Таким образом, он не тратил время на защиту или уклонение, если потенциальная рана не грозила оказаться критичной, тем самым получая больше возможностей для атаки.

Подобный подход пошатнул доминирующее положение Рейзела. Теперь он получал всё больше и больше урона от человека, поскольку сам в эти моменты атаковал и не мог защититься. Начав понимать, что противник восстанавливается с сумасшедшей скоростью, а значит, может позволить себе игнорировать несерьёзные раны, которые заставили бы его самого уже упасть без сил, Десятый решил действовать по-иному.

Двуручный меч засиял. Воздух сжался вокруг лезвия, а затем произошёл взрыв, большая часть которого оказалась направлена как раз на Кая. И хотя тот не пострадал – Техника Непреодолимого Отталкивающего Поля справилась с защитой, – парня всё равно откинуло к краю арены. Приземлившись на ноги, он тут же усилил барьер, поскольку несколько воздушных лезвий, посланных вдогонку, уже практически достигли его. Атаки столкнулись с защитой, а затем произошло ещё три взрыва. Когда пыль улеглась, Рейзел увидел, что противник лишь слегка пострадал.

– У меня есть предложение, – вдруг произнёс человек. – Давай, если я выиграю, ты присоединишься к моей фракции. Она неофициальная, конечно. Но это пока.

– А если проиграешь? – спросил Рейзел, даже и не помыслив насмехаться над желанием смертного выиграть.

– Честно говоря, мне особо-то и нечего предложить тебе, кроме своей дружбы, – пожал плечами Кай. – Изначально я думал сказать, что в таком случае продолжу и дальше безвозмездно помогать твоей сестре с её раной… полагаю, ты уже осведомлён, что это именно я сделал для неё зелье?.. Но теперь я понял, что даже если выиграю, всё равно буду помогать ей. Мне и самому интересно разобраться в этом деле.

Рейзел не почувствовал в словах человека ни капли лжи. А тот факт, что противник действительно отказался от попытки влияния на него через сестру, вызвал у Десятого даже некоторое удивление.

– Посмотрим, – в итоге кивнул Рейзел.

Он не согласился на предложение, однако и не отказался. Основанный на честности подход всё же принёс плоды. Кай мысленно вздохнул. Теперь осталось лишь победить…

Первый обмен ударами завершился. Наступило время второго раунда.

Первым ход сделал Рейзел. На арене вдруг поднялся ветер. Мириады песчинок стали взлетать. Техника Песчаной Бури набирала обороты.

Продолжающий наблюдать за боем Тирвин хмыкнул и усмехнулся. Подросток не раз сражался против Рейзела и поэтому прекрасно понимал, что если его раб активирует эту технику, то, значит, собирается закончить бой.

Формирование и поддержание Песчаной Бури отнимало у Десятого огромное количество энергии. Однако это стоило того. Благодаря этой технике он попадал в родную стихию и становился в разы сильнее. Ветер безумно вращался вокруг парня, таща за собой тонны песка, способные с лёгкостью перемолоть броню даже низкого качества Золотого ранга. И всё это полностью подчинялось воле Рейзела. Сейчас он был словно рыба в воде.

Оба воина скрылись из виду. Песок закрыл их от зрителей, которым теперь приходилось полагаться лишь на свои ауры.

Обладающий крайне высоким уровнем духовного восприятия Тирвин отчётливо видел всё происходящее в центре песчаной бури. Он уже предвкушал победу своего раба, как вдруг произошло нечто шокирующее. Под защитным барьером на арене пошел кровавый снег. Он появлялся буквально из ниоткуда, но уже менее чем через несколько секунд количество снежинок не уступало количеству песчинок.

Появившиеся гравитационные колебания Пятый легко отличил от порывов ветра Рейзела. А вот раскрывшееся следом Поле Превосходства он ощутить сумел лишь слегка, в итоге не сумев осознать, что это. Так или иначе, но теперь на арене помимо песчаной бури началась ещё и снежная.

Однако не это шокировало Тирвина. Ведь, подумаешь, ещё один элемент… На самом деле эльф не мог поверить, какая мощь исходила от этого снега.

– Низкое качество Королевского ранга?! – выпалил он в пустой ложе. – Он же ещё смертный! Сколько ему лет?! Явно меньше, чем Рейзелу. Тогда как он смог освоить Закон Слияния так рано? И почему тогда только частично, если обладает таким талантом? Но… что это?! – глаза Пятого расширились ещё сильнее. Несколько секунд он молчаливо прислушивался к своему запредельному для начального Заклинателя духовному восприятию. – Это не Путь Холода… – в конце концов произнёс он, ощутив то, что было не доступно никому из зрителей.

Тирвин успокоился. Его лицо разгладилось, а сердце вернулось к нормальному ритму. Подросток теперь походил на хладнокровного хищника. Таким его редко видела даже собственная сестра. Пятый словно стал другой личностью.

– Это некая концепция, – пришёл парень к выводу, способному шокировать любого в этом мире, где знали только об Инь и Ян. Про Холод Пустоты здесь никто и никогда не слышал. – Этот человек… Кай Арнхард, – припомнил он имя. – С каждым днём ты становишься всё загадочней, а вместе с этим и интересней. Пожалуй, стоит пересмотреть планы на тебя. Ты уже не просто гений Обители. Здесь как минимум уровень Облачной Десятки. Не сейчас, конечно. Но как только он станет Заклинателем… Что ж, это будет интересно. Посмотрим, что ещё ты сможешь противопоставить моему рабу. Ибо показанного всё ещё мало, чтобы победить Рейзела, – усмехнулся Тирвин.

Бой тем временем наконец вернулся в активную фазу.

Две стихии столкнулись. Началась борьба. Однако сколько бы энергии Десятый ни вливал, подавить снежную бурю ему не удавалось. Максимум, чего он добился, так это равновесия сил. Всё-таки любая концепция сама по себе сильнее обычных стихий, а уж если она на целый ранг выше, то и подавно. Рейзелу помогало лишь то, что он слился с Духом Ветра и Духом Песка, что усиливали эти элементы, а также то, что запас его энергии почти в три раза превышал запас Кая.

Но, так или иначе, Тирвин был прав: этого всё ещё не хватало для победы…

Десятый сорвался с места. Его клинок налился силой, а затем резко опустился. Взмах породил мощнейший воздушный удар. На миг вихрь из песка и льда оказался рассечён надвое. Зрители вновь смогли увидеть пару воинов, после чего обе стихи снова слились, скрыв парней.

Уйти от удара Кай не смог. Вовремя вырвавшиеся из земли песчаные путы не позволили ему это сделать. Пришлось защищаться. Первым технику встретил ледяной щит, что разбился моментально. Следом – Непреодолимое Отталкивающее Поле, которое оказалось не таким уж и непреодолимым. В конечном счёте атака Рейзела добралась до цели.

Кай атаковал в ответ мечами, высвобождая Технику Клинка Гравитационного Разрыва. Столкновение породило взрыв, и парень на мгновенье потерял сознание. Очнулся он уже метрах в сорока от прежнего места. Без руки. Её оторвало, отбросило и уничтожило песчаной бурей. Снежная же тем временем стала ослабевать и рассеиваться, поскольку на миг Кай утратил с ней связь из-за того, что вырубился.

Останавливаться на достигнутом Рейзел не собирался. Добравшись до противника, он сразу атаковал. Размахивая громадным клинком, словно тот ничего не весил, Десятый вынуждал Кая отступать всё дальше и дальше. Вдобавок к этому он воспользовался временно ослабевшей снежной бурей, что позволило ему сформировать десятки песчаных копий, обстреливавших человека со всех сторон.

Положение Кая стало хуже некуда. Оппонент подавлял, не позволяя толком ответить. К тому же большая часть песчаных атак явно была нацелена на обрубок правой руки, из-за чего та восстанавливалась медленнее. Парень понимал, что если так продолжится и дальше, то победить ему не удастся. Требовалось разбить этот натиск, а значит, пришла пора использовать козырь.

Внутри Кая зажглось восемь ярких звёзд. Разделившись по две, они направились к конечностям. Техника Восьми Вспышек Ян активировалась.

Рейзел как раз заканчивал очередной взмах, чтобы помешать противнику отбиваться единственной конечностью от песчаных выстрелов, как вдруг правая рука человека моментально восстановилась. Плоть стремительно вырвалась из обрубка, а затем в ладони Кая появился отброшенный ранее клинок. В последний миг человек сумел заблокировать меч Десятого.

Однако Рейзел не растерялся и лишь усилил натиск, пользуясь последними мгновениями, пока сила снежной бури не восстановилась, ибо тогда две стихии уравновесят друг друга и использовать свою уже не выйдет.

Из земли вырвался десяток копий. Ещё столько же летели в Кая по воздуху. И вдобавок к этому со спины к нему приближался огромный песчаный змей, созданный Рейзелом сразу после мощного воздушного удара. В пасти монстра уже создавалась атака на основе элементов Песка и Ветра. Десятый хотел наконец закончить бой, но ему это не удалось.

Кай внезапно со всей силы топнул правой ногой, высвободив ещё один заряд. Светлая Вспышка Ян прокатилась волной по его конечности. На миг мощь удара возросла почти втрое.

Поверхность арены пошла трещинами, а образовавшаяся ударная волна отбросила песчаного змея и разрушила часть атак. От оставшихся Кай защитился барьером. Рейзел был оглушён. Его чуть подкинуло, а от пришедшей из-под земли мощи встряхнуло все внутренности. Часть костей в ногах треснула.

Десятый не успел до конца оклематься, но всё же смог среагировать, вовремя выставив меч в блоке. Усиленный ещё одной Вспышкой Ян удар парных клинков обрушился на Рейзела.

Двуручный меч вырвало из рук Десятого, и он лишь в последний момент успел вернуть оружие в Кольцо. Парня оторвало от земли, отправив в скоростной полёт. Его песчаный доспех развалился, не выдержав силы удара. Латная броня покрылась трещинами, но уцелела. Вот только и ей не удалось погасить весь урон. Ударная волна прошла сквозь Рейзела. С грохотом он врезался в стену арены, проделав в ней углубление. Изо рта Десятого плеснулась кровь.

На этом Кай не остановился. Применив ещё одну Вспышку, на этот раз во второй ноге, он оттолкнулся, достигнув максимального ускорения. Занеся клинки над головой, он приготовился к новой атаке, поскольку видел, что противник ещё в сознании и способен сражаться.

Рейзел не сумел увидеть, однако всё же почувствовал приближающуюся опасность. Осознавая, что уклониться не успеет, а выдержать напрямую ещё хоть один подобный удар не получится, он сформировал свою сильнейшую защиту.

«Гробница Вечного Песка!» – мысленно воскликнул он, как только завершил построение энергетической схемы.

В тот же миг вся мощь песчаной бури ринулась к создателю. Обогнав Кая, она мгновенно сжалась в виде пирамиды вокруг Рейзела.

Увидев это, Кай решил не сдерживаться. Если раньше он планировал использовать только одну Вспышку, то теперь стало понятно, что нужно две. Сила в руках парня выросла втрое. Сформировав сразу две Техники Клинка Гравитационного Разрыва, он наконец обрушил мечи на пирамиду из песка.

Раздался взрыв. Ударная волна ушла дальше, заставив всю арену слегка вздрогнуть. На песке появилась вмятина, после чего пирамида начала покрываться трещинами, издавая такой звук, будто ломается камень.

Кай предполагал, что подобный удар однозначно заденет скрывшегося внутри Рейзела. Вот только проверить это он не мог. Аура не пробивалась сквозь технику, а для энергетического зрения сама "гробница" была слишком яркой и плотной, из-за чего требовалось как минимум с минуту вглядываться, чтобы увидеть кого-то внутри. Однако у него не было столько времени…

Вырвавшийся из песка кулак Кай никак не сумел засечь. Уклоняться было поздно. Покрытая артефактным доспехом кисть врезалась ему в живот, заставив парня рефлекторно согнуться. Второй удар, прилетевший в голову, он тоже пропустил.

Кая откинуло. Он упал на спину. В ушах стоял звон, а перед глазами всё плыло. Однако засечь третью атаку ему всё же удалось. Вырвавшиеся из земли колья песка пронзили пустоту, где сохранилось лишь остаточное пространственное искривление после телепортации.

Появившись в десяти метрах, Кай сразу же поймал удар хвостом огромной песчаной змеи. Она попыталась сожрать парня, но выпущенной из клинка техники хватило, чтобы разворотить ей голову. Увы, после такого тварь не умерла, а начала восстанавливаться, стягивая песок обратно. Ну а мгновение спустя Рейзел наконец добрался до противника.

Взмах меча – и левая рука Кая отделяется от тела. Прошлую ошибку Десятый учёл, поэтому отрубленную конечность сразу же поглотил песчаный вихрь, разорвав на куски.

Противник попытался ответить, но Рейзел легко парировал удар. В тот же миг Кай направил все остатки снежной бури на Десятого. Мириады частиц Холода Пустоты ринулись к нему, дабы в следующий момент оказаться сметёнными вновь разразившейся песчаной бурей, вырвавшейся из тела полукровки, ведь теперь тот наконец понимал, как противостоять снегу.

Рейзел попросту подавил связь Кая с искажениями пространства, с помощью которых тот управлял снежинками. А что касалось Поля Превосходства, также помогающего этому, то его Десятый вытеснил с арены своей волей. Таким образом, кровавый снегопад просто продолжил падать, но Кай больше не мог управлять его движением.

К счастью, чтобы сделать всё это, Рейзелу пришлось частично отвлечься, что позволило Каю разорвать дистанцию, уйдя на другой край двухсотметровой арены. За ним, конечно же, погналась песчаная змея, но догнать парня явно не могла.

– Сдавайся! – выкрикнул Десятый, который уже полностью оправился от прошлых ударов. И хотя без травм не обошлось, техника усиления тела пока что нивелировала полученный урон. Боль и слабость придут уже потом, когда бой закончится. – Я не знаю, чего тебе стоит так регенерировать, но я не хочу сделать калекой такого талантливого воина, как ты. Я признаю твою силу. Но победить тебе не дано. Не сейчас.

– Я знал, что легко не будет. Но я не собирался и не собираюсь сдаваться. Если я и проиграю, то только когда лишусь возможности биться дальше, – ответил ему Кай, чья рука почти закончила восстанавливаться. – Мне недостаточно просто сразиться. Я не для этого бросил тебе вызов!

Рейзел пристально взглянул на противника, а затем, внезапно вонзив меч в землю, медленно поклонился.

– Я приношу свои извинения, младший брат, – искренне сказал Десятый. – Я не желал оскорбить тебя и твоё стремление к сражению. Моё неуважение было вызвано лишь моей недальновидностью. Давай продолжим бой. Пора всё решить.

Рейзел разогнул спину, взял меч, после чего принял боевую стойку и замер.

– Продолжим, – кивнул Кай, когда его рука восстановилась. Второй клинок вернулся на прежнее место.

Шаг, второй, третий… Парень направлялся к противнику, постепенно ускоряясь. Вот он перешёл на бег, а затем наконец активировал Технику Пяти Невесомых Шагов. Силуэт Кая размылся в пространстве. Почти добравшись до Рейзела, он оттолкнулся от земли, высвободив предпоследнюю Вспышку Ян. Поверхность арены под ним взорвалась камнями, а сам парень исчез.

Молниеносно оказавшись перед Рейзелом, человек обрушил на того свои клинки, высвободив подготовленные техники. То, что он сейчас провернул, практически ничем не отличалось от того, как Кай победил Боевую Куклу на Испытании Первого Стража. Идеальная атака.

Десятый среагировал мгновенно. Мечи столкнулись, а затем вспышка энергий озарила арену. Техники Кая ринулись к Рейзелу, но, пробивая песчаную броню, разбивались о доспех. Сам Десятый тоже выпустил атаку, но его противник покрыл себя коркой льда, которая подавила большую часть вложенной в технику силы. Следом удар всё же разбил псевдоброню, разорвал часть кожи, но пробиться дальше не сумел. Всё-таки с нынешними параметрами Кай и безо всяких техник стал крайне прочен.

Ну а следом произошло то, чего Кай и представить себе не мог. Его новые клинки, купленные буквально перед боем, взорвались от нагрузки, разлетевшись на множество осколков. Конечно, они были самыми простыми и не имели уникальной встроенной атаки, вот только всё равно они являлись оружием низкого качества Королевского ранга, обладающим отличной проводимостью (энергии и законов) и огромной прочностью.

Что же касалось меча Рейзела, то он остался цел. Не появилось даже царапинки.

«Так вот почему его атака оказалась не так сильна, как я ожидал. Выходит, всё ушло в оружие», – Кай осознал, что именно Десятый уничтожил его клинки, вероятно, воспользовавшись некой способностью своего меча.

Увы, это понимание ничего ему не дало. Клинок Рейзела продолжал движение, и требовалось защищаться. Техника Непреодолимого Отталкивающего Поля для этого не подходила, поскольку предназначалась для блокирования дальних атак. В ближнем бою активировать её было невозможно, так как вражеская аура этому мешала. Как минимум такая проблема имелась с первым томом.

В итоге Кай решил пожертвовать рукой, попутно покрыв её Холодом Пустоты, который укрепил с помощью Ян. Собственно, так всё и произошло. Конечность рассекло пополам, а сам парень благодаря этому выиграл время.

Нога Кая взметнулась. Будь это обычной атакой, Рейзел сумел бы среагировать. Но только что активировалась последняя Вспышка Ян, усилив, ускорив и укрепив конечность. А на такой короткой дистанции от подобного удара даже Десятый не мог уклониться. По факту, он даже дополнительную защиту не успел поставить.

Голень врезалась в рёбра. Покрывшийся в тот же миг ледяной коркой песчаный доспех треснул и разлетелся на куски. Та же участь ждала и небольшой участок латной брони. Следом Рейзел должен был отправиться далеко в полёт, однако Кай не дал противнику уйти, воспользовавшись Законом Притяжения. Десятый уже отлетел на несколько метров, уносимый вложенной в удар силой, однако резко замедлился и с ускорением направился обратно.

Левая рука Кая медленно восстанавливалась, повиснув безвольной плетью. В правой появился запасной меч пикового качества Золотого ранга. Это оружие он купил ещё в Удийне, так что оно выглядело уже довольно поношенным, особенно после недавнего боя у Врат Испытания Первого Стража. Но выбора у парня не оставалось. Конечно, он мог создать ледяной клинок, но в действительности его даже оружием сложно было бы назвать. Подобная поделка по своей сути являлась обычной формой меча, сделанной из Холода Пустоты. Для сражения с воинами она не подходила. Это ведь даже была не отдельная техника, как, например, умение Шакса создавать оружие из тумана. Вот почему Кай не собирался так глупо рисковать, а достал нормальный меч.

Рейзел очутился уже практически на расстоянии удара. Кай приготовился атаковать, но не успел. Оказалось, противник ещё способен сражаться.

Десятый легко подавил притяжение, а затем совершил молниеносный взмах снизу вверх. Техника Рассекающих Облаков сорвалась с клинка, ударив противника почти в упор. А ведь это была та самая атака, которой ранее Рейзел сумел рассечь сразу две бури.

Чудовищной силы порыв ветра тараном снёс Кая, растерзал его тело, а затем вбил в стену. Парень порванной куклой упал на землю. Его руки и ноги были переломаны. Собственно, как и позвоночник с рёбрами. Лёгкие пробиты. Желудок и селезёнка разорваны. Остальные органы тоже пострадали. Открылось множество внутренних кровотечений. Кай едва оставался в сознании.

Послышались тяжёлые шаги. Рейзел не спешил отменять действие техник, но и атаковать пока не собирался. Понимал, что противник почти без сил. В действительности Десятый и сам чувствовал себя крайне паршиво. Мощные удары Кая не прошли бесследно. И хотя подавляющую часть их силы приняла на себя песчаная броня и латный доспех, полукровке всё же досталось. Сейчас он держался лишь за счёт огромного запаса энергии Заклинателя (плюс два Духа), что позволяло использовать сразу две внутренние техники: одна повышала параметры почти на сто пятьдесят процентов, в том числе и стойкость, что влияло на регенерацию, а вторая поддерживала функционирование организма, даже если тот дышал на ладан.

– Раз Обитель тебя ещё не начала спасать, а наши метки не погасли, то, значит, ты ещё в сознании и способен сражаться. Как минимум, по её мнению. Однако я вижу, что ты еле-еле держишься. Упорство ведь не всегда приводит к успеху, – произнёс Рейзел. – Ты действительно хочешь продолжать?


Глава 21. Поиск просветления.


Отвечать Кай не спешил, продолжая понемногу подниматься. Линия крови работала на полную мощность, однако к этому моменту скорость восстановления значительно снизилась после использования Техники Восьми Вспышек Ян, которая сильно перегружала организм.

«Ох, я об этом ещё пожалею…» – мысленно вздохнул Кай, сжав зубы.

В следующий миг в его теле зажглись ещё две звезды. Сила Вспышек Ян сразу же высвободилась. Первая ушла на моментальное исцеление, а вторая на пару секунд повысила нынешнее значение параметров парня на несколько десятков процентов во всём организме. Вот только ценой всему этому стала регенерация. Исцеляющая сила линии крови ис