КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 452197 томов
Объем библиотеки - 643 Гб.
Всего авторов - 212517
Пользователей - 99656

Впечатления

каркуша про Алекс Найт: Хранительница души (Героическая фантастика)

Первая книга

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Shcola про Ибашь: В объятья пламени. Лесник (Боевая фантастика)

Это на обложке у него лифчик задрался?

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
ig.us про Щепетнов: Ботаник (Боевая фантастика)

бред

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
vovih1 про Гийу: Антология зарубежного детектива-20. Компиляция. Книги 1-10 (Сборники, альманахи, антологии)

Почему Гэлбрейта только 2 книги уже 5 книг в цикле. Корморан Страйк
Тэсс Даймонд 3 книги в цикле ФБР

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
DXBCKT про Маришин: Звоночек 4 (Альтернативная история)

Перечитав уже в энный раз данную СИ, я уже хотел «положить ее на полку» и позабыть на долгое время (как я это сделал с другими — ввиду полного отсутствия надежды на продолжение)... И тут — к своему немалому удивлению, обнаружил продолжение в виде данной части))

С одной стороны — «радости нет предела», с другой, начало чтения «омрачило» опасение быть и дальше «похороненным» под грудой «технической информации» (поскольку ее объем только увеличился, даже по сравнению с частью прошлой). Однако — (как ни странно)) автор, все же начал «чередовать» техническую часть с художественной, в результате чего ГГ (тут все же) посвящено гораздо больше «места» (чем в части прошлой).

По сюжету — сперва (автор) отправляет ГГ «по промышленному вопросу» на дальний восток, откуда ГГ «благополучно бежит...» на войну (а точнее — пограничный конфликт) с Японией. Эта часть книги очень сильно напоминает СИ «Ольга» («Я меч, я пламя»). И там и там, ГГ настырно лезет со своими советами и (местами очень даже обоснованно) считает всех недоумками. Далее — после победы «над яппами» (окончившейся «плохим миром»), читателя снова ждет «шквал недоделок» (метаний по заводам, НИИ и пароходам) и описание всяческих «железяк».

Самое забавное — что к этому моменту, промышленность (измененная попаданцем) уже дает (и генерирует) более-менее «приличные» идеи и их результаты... Но нет)) Герою «все вечно не так», и на почве «сего» он (в основном) только ссорится и «ухудшает свое положение в верхах».

Тем не менее. Когда в нем все же возникает потребность — он «заботливо извлекается из шкатулки» и отправляется... на Польскую кампанию, которая (опять же благодаря действиям ГГ) приобретает совсем новый (А.И-шный характер). Таким образом ГГ из своих прошлых «поражений» все же умудряется «выкрутиться» и (внезапно по своему характеру) начинает напоминать не просто технического «гения-всезнайку», а умелого командира (прям в стиле «Дяди Саши» Конторовича).

Вообще — несмотря на то, что ГГ периодически занимается своими «железками», (в этой части) он в основном то воюет, то руководит. Причем последнее уже (в основном) только в плане идей и распоряжений (т.к времени тихо «клепать на заводе» очередной движок, у него просто нету).

Так — несмотря на обилие всякой технической информации (по поводу и без) эта СИ «потихоньку перековывается» из чисто производственной саги, в сагу альтернативную... Чего стоит только одно описание А.И мира в котором Германия бьется в одиночку с «Атлантическим союзом», а СССР до 42-го года, мирно «соседствует» со всеми и тихо «укрепляет рубежи»...

По итогу (ближе к финалу) СССР ожидающий нападения уже не только избавился от многих «детских болезней» (того времени) в стратегии и тактике, но стал обладать «почти» самой боеспособной армией «в мире»... Правда, в этом «варианте» никто пока в СССР не вторгался, т.к немцам «и так хватает работы», на ближнем востоке, в Европе, Англии и прочих местах...

Так что СССР (по автору) представлена в виде почти идиллической Швейцарии, которая со всеми дружит, но «копит силы накрайняк». Данный вариант (событий истории) неплохо замотивирован автором и стал следствием цепи событий, к которым (разумеется) причастен и наш ГГ.

К финалу столь масштабной работы (т.к данная часть вполне могла быть разбита хоть на две, а то и на три части), нам вместо бесконечно-вечной СИ «про железяки», внезапно показали и динамику приключений (в стиле тов.Лисова) и многочисленную хронологию А.И (напомнившая в части эпичных морских сражений — СИ Савина «Морской волк»), и... разумеется (не забыта была) и многочисленная «техническая часть» (от которой видимо читателю все же никуда не деться)).

Самое забавное, при этом — что автор по прежнему сохраняет «первоначальную интригу» (вокруг вопроса происхождения попаданца), хотя (порой) казалось что раскрыться полностью, было бы единственно правильным решением, для того, что б хоть как-то оправдать все те «дикие закидоны» ГГ по отношению «к вождям и прочим ответственным товарищам»... Но нет... автор считает, что видимо «пока еще не время». Хотя в принципе — я думаю что этот ход уже упущен, т.к он фактически уже не принесет «подобного эффекта» (необходимого любой СИ о попаданцах).

По прочтении данной части, так же хочется отметить, что я полностью «забираю назад» все свои предыдущие «стенания» по поводу: долгого времени и отсутствия продолжения... Видимо автор (его( все же не зря потратил, раз написал столь объемный труд, пусть и с теми (или иными) «субъективными недочетами»)) На мой взгляд — продолжение СИ получилось очень достойным (несмотря на возможную критику, в части обилия технической информации и прочего и прочего).

Продолжение? Конечно буду... Хотя... ожидать его «очень скоро» думаю, навряд ли имеет смысл))

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
DXBCKT про Бояндин: Издалека (Фэнтези: прочее)

Комментируемое произведение-К.Бояндин-Смутные тени судьбы

Удивительно, но прочтя первые 3 книги (и комментируя их «на отлично»), я тем не менее (отчего-то) отложил следующую часть данной СИ на несколько месяцев. И не то, что бы я слегка подразочаровался в ней — просто захотелось чего-нибудь более понятного и «менее расплывчатого»))

И в самом деле, если первые вещи можно читать вполне самостоятельно, не заморачиваясь с хронологией («Пригоршня вечности», «Умереть впервые», «Осень прежнего мира») т.к там практически совершенно разные ГГ и сюжет, то конкретно эта часть является продолжением предыдущей («Ветхая ткань бытия»). Между тем все они написаны с постоянно перемежающимися «диалогами от разных лиц» и постоянно сменяющимися реальностями, поэтому при их чтении, не сразу что-либо поймешь, а общий замысел начинаешь осознавать где-то ближе к финалу...

И не сказать что это является недостатком — наоборот... Просто даже читая продолжение (части первой «Ветхая ткань бытия») ты не совсем уверен что и с кем (и когда) происходит или уже происходило)) И это уже при обладании некой информации о заданных (автором) «рамках данного мира»))

Но, как бы там ни было — если сравнивать эти части с любой другой фэнтезийной СИ (особенно «с нынешними» где все строится на некой миссии: победить дракона, убить злодея, завладеть королевством или принцессой), то «здесь» все настолько по другому... что читая текст и даже (местами) теряясь (ты) все же получаешь гораздо больше впечатлений, чем если бы читал очередную «магическую сагу про Лубофь».

Я уже раньше писал о том, что сам стиль автора и манера изложения настолько «зачаровывают», что даже всяческие «шероховатости», здесь смотрятся органично (как открытая кирпичная кладка, которая воспринимается как элемент дизайна, а не как признак отсутствия ремонта)).

И напоследок... Отчего-то я думал что данная часть занимает (как и в прошлой книге) ее всю... И как же странно было обнаружить, что этот роман занимает ее лишь ровно наполовину)) А все оставшееся место — отдано рассказам (посвященным кстати все тому же миру). Ну что ж... значит дальше я буду читать рассказы... Не большая в сущности потеря, если учесть что благодаря автору нарисованный им «образ-мир» настолько «запал в душу», что его можно сравнить разве-что с миром «Ехо» (Макса Фрая)

P.S И хоть в прошлой части я это уже писал, повторюсь еще раз — все происходящее очень уж напоминает книгу «Олде'й» («Зверь-книга»))

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
DXBCKT про Бушков: Умирал дракон (Научная Фантастика)

Очередной рассказ из комментируемого сборника, вновь порадовал меня своей многоплановостью и неоднозначностью... С одной стороны — все как прежде: особой фантастичности вроде как и «не пахнет», зато вместо нее есть некая «фольклорность» и сказочность (прям в стиле многочисленных рассказов тов.Деревянко).

По сюжету рассказа ГГ представляет из себя «пробивного типа», который не заморачивается на всякие «терзания». Он вполне успешен, обеспечен (по меркам того времени) и целеустремлен... Большую часть рассказа он хочет решить одну проблему и подняться немного по карьерной лестнице. Споры (и диологи) о том «что надо повременить» — как альтернативная точка зрения, высказывается подругой героя, которая не хочет, что бы он «шел по головам» и что бы он, спокойно дождался «своей награды в свое время». Но ГГ понимая что он в общем-то прав, решительным образом пресекает эти возражения и едет к некоему высокопоставленному лицу, дабы произвести на него достойное впечатление и занять «подобающее себе место».

И вот — в эту идиллическую (и совсем не фантастическую историю) врывается (кто бы Вы думали?) «всамделишный дракон!)) Хотя... дракон отчего-то очень уж смахивает «на Горыныча», который вместо того чтобы «позавтракать», ведет с ГГ споры о смысле жизни и о том какую в ней «нужно гнуть линию».

Самое забавное — что имея три головы, дракон (он же Горыныч) яростно спорит с сам собой, т.к все головы (у него) мыслят совершенно по разному и имеют собственную точку зрения на происходящее...

ГГ сперва немного «офигефф» от произошедшего, тем не менее не теряется и живо включается в диалог... Данный момент нам несомненно покажет, что несмотря на некую фентезийность происходящего, здесь (впрочем как и в большинстве произведений автора) идет разговор вовсе не о драконах, а о выборе (который каждый из нас постоянно делает в этой жизни).

И вот несмотря на свои твердые симпатии к «первой голове» (Горыныча), ГГ внезапно понимает что вся его правота (и правота обоснованная) вдруг оборачивается чем-то... мерзким что-ли. И тот факт что ты прав (почти абсолютно) не исключает того, что ты можешь сделать абсолютно бездушный выбор, который в конечном счете может превратить тебя в подонка.

Финал данного рассказа как всегда «поставлен на многоточие» и не совсем понятно, чего добился ГГ (отринувший свое прежнее «я») в итоге. Еще больше непонятно, описаное автором разделение «пиплов» на хороших неудачников и успешных подонков... И хотя (по известному утверждению) «хороший человек — это не профессия», все же неясно, а есть ли тут «золотая середина»?))

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).

Интересно почитать: Adidas yeezy boost 350

Кто нас рассудит (fb2)

- Кто нас рассудит [СИ] 937 Кб, 248с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Дмитрий Соловей (Dmitr_Nightingale)

Настройки текста:



Дмитрий Соловей Кто нас рассудит

Глава 1

Интересно, все читатели фантастики попадают после смерти в свой личный рай или это только мне так повезло? Не… серьёзно, если я не тронулся умом, то точно возродился в новом теле. Это тело я уже внимательно со всех сторон рассмотрел в зеркале. Вначале в той одежде, что была на мне, потом снял тряпки, предварительно изучив каждую вещицу, и ещё раз себя оценил. Ну что сказать? Претензий к той силе, что меня переместила в новое тело, не имею. Со своих тридцати восьми лет скатился до восемнадцати-двадцати.

Рассказать, как я выгляжу в новом теле? Оно вам точно будет интересно? Лично я терпеть не могу книги, особенно бабские, где главная героиня начинает с первых строк описывать свою внешность. Мол, такая я вся растакая блондинка, и глазки у меня голубые, и губки как у карпика, и волосы до задницы густые и волнистые. Это я так, к примеру. Бесят меня подобные перечисления. Кому любопытно, то я вам позже по ходу дела поведаю, что мне тут, в новой жизни, перепало. Кстати, волосы, доставшиеся мне от бывшего хозяина этого тела, действительно длинные, а заплетать косы я не умею. Как разберусь с ситуацией обязательно обрежу, и покороче. Если найду чем.

Дом, где я оказался, уже полностью осмотрел. Даже в подвал заглянул и подивился наличию в нём колодца с водой. Людей, животных и насекомых в помещениях не обнаружил. Дом, между прочим, заперт. Это я уже несколько раз проверил. Вначале двери дёргал и толкал, после пытался окна вскрыть — бесполезно.

Но идею выбраться из дома я не оставил. В следующие несколько часов занимался только этой проблемой. Когда начало темнеть, перебрался в спальню и упал на кровать, предаваясь печальным думам. Тишина и полное отсутствие кого-либо наводила на грустные мысли. Вполне вероятно, что я сейчас лежу в больнице, в коме, и мне это всё мерещится. Никуда я не перемещался, родное тело не терял и то, что я вижу, плод моего больного воображения.

Хотя если бы я выбирал себе тело, то создал бы образ кого-то покрепче. Совсем задохликом парень не выглядел, но точно не боец. Кем мог быть этот субъект, идей совершенно не имелось. Он явно не занимался физическим трудом, но и не как я, дизайнер, проводящий много времени за компьютером. По молодости я был худосочным и сутулым, сейчас пивное брюшко появилось. В этом плане новое молодое тело мне нравилось больше. Как бы узнать наверняка, сошёл я с ума или нет? Действительно сознание переместилось или это бред? Если мне хочется пить — это показатель, или имеются другие симптомы? В смысле подтверждение того, что я нахожусь в здравом рассудке.

Пока обшаривал дом, обнаружил кухню с незначительным запасом продуктов. Настолько незначительным и странным, что голову посетила мысль не самая оптимистичная — не найду выход из дома, сдохну здесь от голода. Возможно, что и от жажды. Колодец в подвале имелся, только до воды без приспособлений я так и не добрался, а позже стемнело. К тому же электричества в этом доме не имелось.

Не то чтобы это была совсем конура в трущобах. Напротив, помещение производило впечатление именно своим интерьером и роскошью. Лепнина и позолота на потолке, мебель вычурная, но странная. Это я как профессионал оценил. На кухне тоже все непривычное. Холодильник отсутствовал, печку опознал только по тому, что на ней стояла сковорода. В подвале, пока туда попадал свет, я обнаружил рядом с колодцем корзину с овощами, не поддающимися описанию. Не картофель и не свёкла. Нечто похожее на эти овощи и явно нуждающиеся в тепловой обработке. Попробовал я один погрызть, но сразу выплюнул.

С посудой на кухне тоже был напряг. Такое впечатление, что отсюда унесли всё более-менее полезное. При этом мебель в комнатах никто не тронул. В первые минуты, как я очнулся, дом показался мне огромным. Позже, исследуя его, я предположил, что здесь обитал один человек. Всего из помещений наличествовали кабинет, столовая, гостиная и спальня, к которой примыкал гардероб со шмотками. Прикинул там на себя кое-что — размер совпал.

Уснуть мне всё же удалось. Пробудился я, когда в комнате стало светло. Пора было продолжать искать выход. Но для начала не мешало попить. Как раз попадалась мне на глаза одна палка. Если к ней прикрутить ту загогулину, что висела на стене, то возможно получится опустить при помощи этой конструкции ведро в колодец. Составив алгоритм действий, я в течение получаса сумел раздобыть воду. Дольше по времени искал, чем соединить два предмета. Наконец сообразил привязать носками изогнутую штуковину к палке. Напился, умылся и снова загрустил. Ни парадная дверь, ни дверь чёрного входа мне не поддались. Далее я принялся целенаправленно обстукивать палкой окна.

Возле третьего окна, самого большого, пригляделся к «орудию труда» повнимательнее. Ба! Похоже, это посох или что-то церемониальное. Как-то не сразу я заметил узоры на этой палке. В подвале было сумрачно, и я не особо приглядывался, что использую для подъёма ведра с водой. А теперь не только посох оценил, но и ту рогулину, что к нему носками привязал. Вообще-то она на стене висела. Подобных ей в спальне было четыре штуки. В голове забрезжила смутная мысль. Рогулины те крепились на стене так, будто это были бра для освещения. И тот факт, что в них отсутствовали лампы, совсем не показатель.

Идея меня настолько увлекла, что я отвлёкся от попыток выбраться из дома. Как это дело работает, всё-таки выяснил, но далеко не сразу. Скорее всего от злости на дом и окружающие меня странности, стукнул набалдашником посоха по «бра», а оно взяло и засветилось.

Откуда пошло сияние, я так и не понял. Будто ореол вокруг загогулин образовался. Кстати, как отключить их, я не понял. Лёгкие постукивания посохом ситуацию не изменили. Впрочем, меня и так всё устраивало. Задерживаться в этом доме я не собирался, поэтому в очередной раз пошёл обследовать помещения.

При помощи посоха активировал осветительные приборы в подвале. Задумался на тему того, не сделать ли мне подкоп? И уже с этой мыслью в голове тщательно исследовал подвал. Кстати, сам посох и его влияние на некоторые предметы навели меня на одну мысль. Так-то она уже давно в голове вертелась. По закону жанра попаданства новый мир должен быть с магией. Ничем другим странное сияние вокруг «бра» и прочих «люстр» я объяснить не мог.

Правда, здесь и без этого странностей хватало. В предыдущий день в туалете я в основном всё делал на ощупь. А когда зажёг свет и наконец разглядел местную сантехнику, сразу понял, что помыться мне в этой ванне не судьба, поскольку ни слива, ни кранов не имелось. Лишь на дне посудины была прикреплена металлическая шайба, но распознать предназначение сего предмета не удалось. Посохом я, конечно, по нему подолбил, позже всю ванну обстучал и пришёл к выводу, что изготовлена она из цельного куска неизвестного мне минерала.

Ванную комнату я осмотрел не менее тщательно, чем другие помещения. Вдруг там какой люк или скрытый ход имеется? Даже сдвинул в сторону стоящую рядом с ванной стойку. Стойка поддерживала стеклянную чашу, заполненную голубыми шариками размером с теннисные мячи. Какая-то ассоциация с этими шариками в голове появилась, но я сообразил бросить один из них в ванну не сразу.

«Всё же это мир с магий!» — ликовал я чуть позже.

Ёмкость наполовину заполнилась водой. Холодной, зараза! По логике как-то это дело должно подогреваться. Жаль, разбираться с этой магией времени нет. Желудок скручивало от голода, напоминая мне, что я вообще-то ищу выход из дома.

Прихватив посох, отправился ставить новые эксперименты. Над дверью главного входа я изгалялся не меньше часа. Вначале вежливо постукивал посохом, после увеличил силу удара. Пробовал даже подрычажить и бить другим концом, но дверь от моих действий совершенно не пострадала. Примерно зная, каким будет результат, попытался вскрыть вторую, предположительно чёрный ход.

Затем долго заглядывал в окна, ожидая, что увижу хоть кого-то снаружи и привлеку внимание. Вокруг дома имелась парковая зона. Деревья перекрывали обзор и никого из людей я не заметил. Ближе к вечеру накатило отчаяние. Включить печку на кухне не получилось, овощи я хоть и помыл, но жевал их сырыми. Желудок к предложенному ассортименту продуктов отнёсся с подозрением. Бурчать от голода перестал, сменив спазмы на изжогу. Запил я это дело водой и отправился снова стучать по окнам.

В очередной раз я с такой дурью долбанул по стеклу, что меня самого откинуло в сторону. Всего пару секунд длилось свечение, но мне этого хватило, чтобы увидеть нечто, покрывающее окно снаружи. Словно радужная плёнка или, учитывая, что это магический мир, щит. В общем, «замуровали, демоны», и не меня, а того парня, в чьём теле я оказался.

На третьи сутки пребывания в пустом доме я без особой надежды потрошил библиотеку бывшего хозяина. С удовлетворением отметил, что точно оказался в другом мире. Таких странных значков ни в одном земном алфавите не припоминал. Навыков к чтению от таких перемещений и перелистывания книг не возникло. Отчего-то я решил, что парень недавно закончил учёбу. На мага учился, поди. Что ж мне с ним так не повезло? Он непонятно куда делся, дом магией закрыт, и я до полного комплекта неприятностей в это тело переместился.

В обед предпринял попытку развести огонь любым способом. Знаю ж, можно как-то трением костёрчик запалить. Стулья здесь хоть и крепкие, но основа из дерева, так что, по идее, должны гореть. Возможно, что я бы сумел устроить самодельный очаг, только, сидя на полу, стал ощущать, что дышать становится труднее. Пока ходил и стоял, это не было особо заметно. Зря я решил, что умру от голода. Судя по всему, дом закупорили так, что и доступ кислорода оказался перекрыт. Имеющегося воздуха для дыхания в данном помещении надолго не хватит.

Радость первого дня попадания давно сменилась тоской. Недолго я в мире фэнтези пожил. Пойти, что ли, завещание по приколу написать или послание тем, кто сюда войдёт когда-либо? Жаль, мою письменность местные не поймут. Тогда я им нарисую и желательно неприличное, чтобы уж точно сообразили, куда я их послал. В кабинете на столе как раз письменные принадлежности лежали.

В общем, я, такой злой и решительный, захожу в кабинет и вдруг понимаю, что идиот! Листок бумаги с текстом и обруч, лежащий рядом, я ещё в первый день увидел, но как-то не связал эти два предмета. И только сейчас до меня дошло, что слишком уж нарочито разложен этот «натюрморт». Обруч, похоже, на голову должен надеваться.

Постоял я немного рядом, почесал макушку и решился. Если я не так понял, то хуже не будет. Так что сел в кресло и нацепил на голову обод. Первая мысль была, что размер подошёл идеально, а потом голову сковало болью.

— Приветствую тебя, неизвестный, — почти сразу услышал в голове голос. За прошедшие три дня я уже смирился с тем, что мир магический, и ничуть не удивился. — Мне необычайно повезло, а вот тебе нет, — продолжал вещать местный девайс.

Речь некоего мага первой степени Мая Алмона привела меня в замешательство. Этот парень специально всё провернул, устроив обмен наших сознаний. Судя по всему, он занял моё тело. И поступил он так по той причине, что служба императора заперла его в этом доме. Оказывается, таким образом местный правитель добивался «добровольного» вступления в должность.

— Я бы мог тебе ничего не рассказывать, — вещал Май. — У меня есть идея, о которой я тебе не стану говорить, поэтому нужно, чтобы ты занял моё место.

Если в двух словах, та должность, которую должен был занять маг-менталист, судейская. Вот так ни много ни мало, а судья! Отчего парень не хотел им становиться, не рассказал, зато минут десять вещал о том, как он, сын простого торговца, шёл к славе и успеху. Мол, только своим упорным трудом достиг первой степени в области ментальной магии, мечтал занять достойное место при дворе и никак не в замке Судеб.

— Через несколько лет я восстановлю навыки магии в твоём теле и вернусь в столицу, — продолжал повествование Май. — Предполагаю, что ты проживаешь где-то у западных озёр. Впрочем, это неважно. Ритуал перенесёт меня к тому, у кого имеются зачатки ментальной магии. Мне даже твоя внешность не важна. Поправлю её позже у магов-лекарей. Главное, что я на свободе, а ты будешь в тюрьме.

Вот этот момент я не понял. Или у них судья живёт «по месту работы»? Я продолжал с напряжением слушать, боясь пропустить момент, когда этот Май пояснит, как выбраться из закрытого дома.

— Император заждался твоего решения, — глумился голос в ободе. — Порадуй правителя, капни каплю крови на лист с контрактом и портал перенесёт тебя в замок. Кстати, часть твоей памяти я себе оставил, а ты ничего не получишь из моего наследия.

На этом рассказ неизвестного мага-менталиста закончился. Я стащил с головы обод и какое-то время сидел, переваривая информацию. Не сразу до меня дошло, что услышал, а потом не смог сдержать нервный смех. Этот Май придумал для себя классную комбинацию. Поменял сознания и отправил на какую-то не слишком престижную работу своё тело с чужим рассудком в голове. Вот только этот хитроумный маг «слегка» ошибся. Он планировал переместиться в пределах этой планеты, а попадёт в моё тело и в мир без магии.

Надо же, а у меня, оказывается, были ментальные способности. Кто бы мог подумать? Отчего-то я всегда считал, что убалтываю клиентов на новый заказ личным красноречием. Но как Май-то попал! Впрочем, так ему и надо. Моя память не особо скрасит горечь того сюрприза, что его ожидает.

Зато Май свободен от обязательств перед императором. Всё, как он и хотел. Должность какого-то судьи на данный момент меня несильно напугала. После трёх суток в закрытом доме я уже на всё был согласен. Жаль, что информации получил мало. Зато понял, как переместиться в другое место.

Правда, сразу выполнять предписание Мая я не стал. Кто его знает, что там за замок такой? У мага здесь гардероб приличный, шарики водные в ванной, посох с непонятными функциями. В течение получаса я собрал барахла столько, что крякнул, с трудом приподняв связанное в узел из простыни. До кучи ещё посох зажал под мышкой и, еле волоча за собой груз, дотащился до стола, где, оказывается, лежит контракт аж с самим императором!

Острое стило, найденное в ящике стола, по-видимому предназначалось для укола. Маг был заинтересован в том, чтобы я занял его место. Вот и буду действовать согласно пожеланиям хозяина тела.

Показалось, что капля крови ещё не долетела до документа, а меня уже закружил вихрь, утягивая куда-то в темноту. Ни испугаться, ни как-то отреагировать я не успел. И секунды не прошло, как я оказался на каменном полу огромного зала. Похоже, в том самом замке Судеб. Название немного напрягало, но выбора всё равно не было. Так что я стянул с шеи все баулы, что притащил с собой, и, облокотившись на посох, поднялся с пола.

Встречающей делегации в зоне видимости не наблюдалось. Навык попадания в безлюдные места у меня уже имелся, потому к ситуации я отнёсся спокойно. Главное, что пространства здесь явно больше. «Кислорода надолго хватит», — с грустью подумалось мне.

Огромный зал имел один выход, оформленный в виде арки. По периметру стен шёл своеобразный декор из глухих арок. Каждая с собственной подсветкой. Плюс на высоченном потолке тоже что-то светилось. В целом темно не было и я мог достаточно хорошо рассмотреть все детали.

Помещение меня сильно озадачило. В большей степени это напоминало огромный класс. Не меньше сотни столов стояло в этом безлюдном зале. К каждому прилагался один стул, и, собственно, всё. Пока бродил по рядам, вспоминал, что маг рассказывал о месте будущей службы. Вдруг я перепутал, и он назвал школу, а не тюрьму? Или это такая аллегория? Такое впечатление, что здесь подготовили зал для сдачи ЕГЭ, а ученики где-то затерялись.

Мнение насчёт классной комнаты я поменял, когда через арочный проём вошёл в следующее помещение. Оно напоминало кухню, только очень странную. Печки здесь не было, зато имелись стопки тарелок и приборов. Возможно, что предыдущий зал и был столовой? В очередной раз я засомневался по той причине, что даже намёка на продукты не обнаружил. Ни кладовки, ни холодильника, ни-че-го! Вот это меня конкретно напрягло. Людей нет, еды нет, сам я непонятно где. Можно ли доверять тому голосу, что услышал, или у меня конкретные глюки?

Подвывая, я сполз по стене, сел на корточки и от отчаяния обхватил голову. Как же меня достал этот мир! Что за срань вокруг творится?! Снова и снова вспоминал ту информацию, что передал мне магический предмет. Май больше хвастался, превознося себя такого умного, но по каким-то же параметрам парня выбрали на должность судьи? Ожидаемо, что императору судья нужен живым и здоровым. Так почему тогда жрачки нет?!

«Вы, господин, не дали мне указаний», — неожиданно раздался голос в голове.

— А?! — подскочил я и заметался, не зная, куда бежать и что делать.

«Так чего изволите?» — поинтересовался тот же голос.

— Ты кто, ты где? — продолжал я паниковать вслух. Забежал в зал, схватил посох и снова ринулся в ту странную кухню. Обежал по кругу стойку, заглянул под стеллаж с тарелками, но никого не обнаружил.

«Элементаль замка Судеб, — бодро отрапортовала невидимая сущность. — Слежу за нуждами, бытом заключённых. Ваш слуга. Так чего изволите?»

— Кока-колу, — брякнул я. Что с перепугу пришло в голову, то и озвучил.

«Эм-м-м… — запнулся мой невидимый собеседник. — Мысленно представьте, пожалуйста, желаемое».

Представил холодную баночку и её содержимое. И тут же ряды банок начали занимать пространство на полу.

— Хватит! — запаниковал я и оборвал эту магическую фигню, что заполонила уже половину кухонного пола.

Опасливо покосившись на это чудо, подтащил к себе одну банку и открыл. Колечко привычно пшикнуло и в нос ударил знакомый запах. Бли-и-ин! Нужно было пиво заказать. Хоп! И у меня в руках уже другой напиток, да и банки на полу разом поменяли расцветку с кока-колы на «Балтику». От таких резких изменений я чуть не обмочился со страха. Пивом из банки пахло, но пить его уже не хотелось. Мысли в голове вернулись к теме о сумасшедших. Один глоток я всё же сделал, убедившись, что обоняние меня не подвело и в банке знакомый напиток. Желудок на поступивший внутрь продукт отреагировал неоднозначно, сжавшись болезненным спазмом.

— Эй ты, а как насчёт еды? — задал я вопрос непонятно кому.

«Представьте желаемое», — прошелестело в ответ.

Ну я и представил. Сам потом еле сдерживался, чтобы не глотать целиком куски шашлыка. Жрал как та свинья, сидя на полу, вытирая жирные губы рукавом. Хорошо, нечто магическое меня тарелками обеспечило. Про вилки я сразу не спросил, а потом мне и без них нормально было. Лаваш рвал руками, салат тоже употреблял без приборов. Главное, что насытился. И пиво после шашлыка нормально так пошло. Выдув одну банку и прихватив вторую, я решил, что всё не так уж и плохо, и отправился исследовать помещения.

«Судья, а кормить заключённых вы будете»? — застал меня на пороге кухни вопрос того элементаля.

— А?.. — Я чуть не выронил пиво от неожиданности. Попутно вспомнил, что у меня здесь работа. Но для начала нужно бы выяснить, кто этот неизвестный собеседник, который транслирует вопросы прямо в моей голове.

— А ты сам почему не кормишь, если обязан следить за бытом?

«Так это… — начала пояснять замковая сущность. — Без судьи я заключённым ничего передать не могу. Они у меня который день пьют только воду, что для слива туалета используется».

— Кошмар! — охнул я.

«Судьи не было», — повторил замковый элементаль.

Минут десять я выяснял, как и что должен делать судья, чтобы заключённые поели, и вернулся обратно на кухню. Оказалось всё одновременно сложно и просто. На самом деле не было никакого шашлыка и пива, что я пил. В этом особом замке кругом магическая энергия. Однако просто так организмом человека она не усвоится. Нужно задавать привычные формы с вкусовыми качествами. Элементаль по какой-то причине без судьи это делать не мог. Мне предстояло скомпоновать меню и представить блюда на выбор. Число порций замок сам скопирует, как только я задам параметры еды.

Вначале я хотел подобрать для голодающих заключённых что-то наподобие каши. Но уточнив ещё раз нюансы, узнал, что неважно, как именно будет выглядеть еда, ведь её не существует на самом деле. Это энергия в чистом виде, поддерживающая тела заключённых долгие годы. Вопросы у меня по-прежнему оставались, но я оставил их на потом и приказал элементалю выпускать людей.

Замковая сущность оказалась очень мощной в магическом плане. Элементаль выполнял одновременно несколько действий. Мои пожитки, принесённые из дома Мая, он из зала убрал, сообщив, что уже подготовил для меня апартаменты и перекинул вещи туда. При этом элементаль воплощал озвученные мной блюда и напитки. А после предупредил меня, что выпускает людей из камер. Начиная с левой стороны, глухие арки стали превращаться в проходы. Одна за другой открывались камеры и оттуда начали выходить заключённые.

Выглядели эти люди неважно. Брели осторожно и выглядели как те зомби. Меня то, что происходило, шокировало. По какой причине люди вели себя так странно, я не понимал. Зато элементаль просветил:

«Они ни вас, ни кого-то другого не видят».

— Почему каждый садится за отдельный стол? — шёпотом спросил я, прижимаясь к стене.

«По той же причине. Для заключённого здесь один стол и один стул».

Я невольно поёжился, представив, каково оно — быть в одиночестве годами. Я пробыл один всего три дня, и мне совсем не понравилось.

— За какие преступления попадают в этот замок? — поинтересовался я у элементаля.

«За разные, — ответил он. — Когда знакомиться с делами начнёте? У нас тут один заключённый на последней стадии. Того и гляди помрёт».

— Ого! — не ожидал я таких проблем сразу. — Тогда прямо сейчас и начну знакомиться с делом.

* * *
Предупреждение для внимательных читателей.

Возможно, кто-то из вас узнал сюжет (немного изменённый) моей работы, написанной под другим ником. Я как автор считаю себя вправе изменить жанр и немного само повествование. С Олесей, по чьей заявке была написана работа, эти преобразования согласованы.


Глава 2


Перед тем как приступить к работе судьи, я спросил у элементаля, как вернуть заключённых обратно.

«Поедят, я их псами в камеры обратно загоню, — пообещала замковая сущность. — Вы бы посох свой убрали, чтобы народ не спотыкался».

Посох я подобрал, поинтересовавшись у замка, куда мне с ним пристроиться и где те самые апартаменты судьи? Вот тут возможности замка меня потрясли. По словам элементаля, мы находимся где-то в межмирье, которое чуть ли не безразмерное. То, что сотворил замок, это, так сказать, «прихожая». Для себя любимого я могу заказать что угодно, и ограничений нет. Попутно я узнал, как сюда доставляют заключённых. Оказалось, что имеется небольшое здание во «внешнем» мире, там, где правит император и живут люди. Но основное пространство замка находится в межмирье.

По этой причине я по своему усмотрению могу скомпоновать столько комнат, сколько захочу. На данный момент у замка девяносто три камеры, столовая с кухней для раздачи еды и маленькая каморка, где хранится парадное судейское облачение. Всё остальное можно сформировать попозже. Типа чего спешить и торопиться? Мне здесь предстоит работать триста лет. Услышав эту цифру, я очумел. Зато понял, почему настоящий Май сбежал. Триста лет сидеть вместе с заключёнными!

Элементаль чуть подсластил пилюлю, сообщив, что за это время я так «накушаюсь» магической энергии, что стану практически бессмертным. Все бывшие судьи по окончании службы живут долго, пока им самим это не надоедает.

В принципе, перспективы неплохие. Одно то, что элементаль воплощает любые пожелания, вообще настоящая фантастика! Он по моей просьбе начал разговаривать вслух, а не напрямую в голове. Всё равно заключённые не услышат ничьих слов. Я могу петь песни, плясать, и они не заметят.

Сразу налегать на преобразования внутреннего пространства замка Судеб я не стал. По словам элементаля, у нас какой-то Кмоль Тэюттин скоро умрёт. Это ведь не простая тюрьма и неслучайно для неё выбрано место в межмирье. Сидят здесь за совершённые или несовершённые преступления только маги. Из этого замка сбежать они не могут, поскольку не могут применять магию.

Кроме того, казнить мага можно только в межмирье. За его пределами смерть любого мага даёт непредвиденный откат. Иногда несильный — вроде того, что черепица крыши соседнего дома обрушится. Обычно это зависит от силы погибшего мага. Если он сильный, тогда происходят настоящие катаклизмы.

Подробнее на эту тему замок обещал меня просветить, как только начну выполнять свои судейские обязанности. Для начала я решил себе сделать рабочий кабинет. Без каких-либо изысков, примерно как у меня был на работе. Офисный стол, компьютерное кресло, шкафы с папками. Элементаль попросил разрешения просмотреть этот фрагмент моей памяти напрямую.

Эта идея оказалась удачной. Сам бы я точно не вспомнил таких подробностей. Только зачем он мне на стол ноутбук поставил? Или здесь есть интернет? Замковую сущность это незнакомое понятие заинтересовало. Он снова попросил считать память, но уже глубже. Минут десять копался, у меня даже в ушах зашумело. Жаль, что элементаль, проверив мои мозги, сообщил, что такое явление, как интернет, здесь недоступно. Судя по интонации голоса, он и сам этим фактом сильно расстроился, и копия ноутбука исчезла со стола. Оно и правильно, не думаю, что элементаль смог бы поддерживать программы пусть даже текстовые. Кстати, а где дела заключённых хранятся и в каком виде записаны? Читать на местном языке я не умею.

Оказалось, что всё проще, чем я думал. У судьи, помимо парадного одеяния, имелся венец. Примерно такой же обод, что я в доме Мая примерял. Через этот предмет мне будет передана информация о заключённом. Обрадовавшись такому простому решению, я забрал венец из комнаты, которая теперь стала соседней с кабинетом, и, удобно расположившись в кресле, надел его на голову.

Честно скажу, к тем ощущениям я не оказался морально готов. Первый опыт меня ничему не научил. Обод Мая содержал короткую звуковую запись, а личное дело заключённого имело ещё и «видеоролик», причём объёмный. Как это все разом навалилось на меня! Я заорал, напугался, попытался снять венец, навернулся с кресла и уже на полу сорвал девайс с головы.

Элементаль ничуть не удивился и услужливо просветил, что просматривать лучше фрагментами, а не так сразу, как я это сделал. Пришлось уточнять, как именно смотреть фрагментами. Второй раз я надевал венец с большой опаской, а потом старался чётко выполнять указания элементаля. Он сам будет дозировать информацию и мне лучше не пытаться перескакивать от одного изображения к другому.

Голова всё равно болела, хоть я и провёл в венце не больше получаса. Сообщил элементалю, что с меня хватит во всех смыслах. Оказывается, венец — это особый передатчик событий, происходивших с осуждённым, его действия и поступки. К головной боли добавилось омерзение и злость на мага-преступника. Элементаль тактично заметил, что нужно всё просмотреть, что имеется на этого индивида.

— И сколько там всего? — спросил я, сжимая ладонями виски.

Ответ меня совершенно не порадовал. Замок любезно добавил, что судьи обычно рассматривают по пять-шесть дел в год. Представляете?! Здесь чуть меньше ста человек. Это сколько лет я буду их судить? Мне же могут по ходу дела ещё заключённых добавлять. Работа судьи сразу не казалась привлекательной, а теперь и подавно. Прежде всего, я в этом вопросе совершенно не специалист. Хотя элементаль заверил, что судить я должен по совести, а не по законам людей.

— А если ошибусь? — возразил.

— Тогда судья умирает, — заявил замок, как об обычном явлении.

— Что?! — не сдержал я вопль и снова схватился за больную голову. — Ты мне триста лет обещал!

— Так столько и проживёте, если не совершите судейскую ошибку.

Мне хоть и стало нехорошо от подобной перспективы, но я отметил одно несоответствие. Кто же решит, что я ошибся, кто рассудит меня? На этот вопрос у элементаля ответа не было. Пробормотал что-то про божественных сущностей, которые управляют миром.

— Почему же боги сами не судят, не карают? — недоумевал я. — Зачем нужен судья?

— Без судьи я не могу содержать заключённых, — как маленькому ребёнку повторил понятные для него вещи элементаль. — Не всех же заключённых казнят. Кому-то наказание выбирают другое, кого-то оправдывают.

Разбираться в этой хитрой судейской системе сил не было. Я решил, что в любом случае дело Кмоля Тэюттина за один день не рассмотрю и лучше пока обустрою себе спальню. Что-то по-быстрому представил и заполз на мягкое ложе, не желая ничего больше слушать о должности судьи.

Не знаю, сколько времени я проспал, но, проснувшись, озадачился временем. Замок уверял, что без меня никого не может накормить. Как часто происходит кормёжка заключённых? Сколько вообще часов в сутках? Элементаль на эту тему мне велел не волноваться и пообещал сделать так, как для меня привычно. Если в моём мире в сутках двадцать четыре часа, то и здесь столько же будет.

Завтрак, обед и ужин для заключённых мы разбили по времени. Меня элементаль обязался будить за полчаса до общего завтрака — в восемь условного утра. В девять ровно я буду приходить «на работу» в кабинет. Помня о болезненных ощущениях, я поменял кресло в кабинете. На тех колёсиках убиться можно.

Позже устроил преобразования и в спальне. Элементаль мог воплощать и делать что угодно. Так что у меня появились окно, солнечный свет и деревья снаружи. На пол я ковёр кинул и продолжил менять пространство под себя. Забыл, что туалет не менее важное место. Мне даже показалось, что элементаль мурлыкает от удовольствия, оформляя по моим представлениям и памяти ванную комнату.

В этот день я продолжал расширять свои апартаменты. Выяснил, что зря тащил с собой столько всего. Элементаль одинаково легко воплощал любые предметы и вещи. Затык случался, когда он откапывал в моей памяти что-то наподобие телевизора или того же ноутбука. Вот тут замковая сущность испытывала растерянность и очень огорчалась тому, что я не знал принципа работы электроники.

Следующий день начался чётко по распорядку. Подъём в восемь утра, далее заказ завтрака для заключённых и для меня. Оказывается, судье необязательно питаться в том месте. Для себя я оформил маленькую столовую. Мне захотелось омлет и тосты, то же самое получили заключённые. Напитки сделал на выбор. Для себя чёрный кофе. Народу чай, кофе и кофе с молоком.

Думаете, почему я этих заключённых баловать начал? Это элементаль сообщил, что вообще-то треть из них в результате окажется невиновными. А пока я их не отсортировал, то чувствовал, что не имею морального права измываться над людьми. Замок их жуткими чудовищами по камерам разгоняет. Эти же звери по ночам во снах терзают заключённых.

— Я и на сны могу влиять? — уточнил у элементаля.

— Конечно, — радостно поведала сущность.

— Сны тоже меняем, — категорично заявил я. — Будет бескрайнее море, полный штиль и одинокий песчаный остров с пальмой. Солнце, но так, чтобы двигаясь за тенью пальмы, можно было от него укрыться.

— И всё? — переспросил элементаль. — Или из воды полезут морские твари, будут откусывать пятки и хрустеть костями?

— Не нужно кровожадных сцен, — оборвал я элементаля и невольно передёрнул плечами, представив те страсти, что он озвучил. — Пытка одиночеством не менее сильная. Иногда можешь показывать на горизонте парус, который будет уплывать вдаль.

— Разве что пытка одиночеством… — явно усомнился в сюжете снов элементаль. Дальше обсуждать эту тему я не стал. У меня по плану были личные пытки судейским венцом.

В этот день, судя по напольным часам, я умудрился просидеть в венце почти полтора часа. Под конец мне стало плохо, и не только по причине головной боли. Этот Кмоль Тэюттин был ещё тем мерзавцев. Издевательства над крестьянами его владений, сцены изнасилования и прочие неприятные вещи, которые вытворял маг, мне пришлось просматривать, так сказать, в режиме реального времени.

Мне бы и этих сцен хватило, но замок настаивал, чтобы я ещё посмотрел тот материал, что он собрал. Последующие два дня я терпел, сжав зубы. Несколько раз с трудом сдерживал рвоту, наблюдая те свидетельства, которые «заботливый» замок отобрал. В виновности мага сомнений не имелось, но приговор должен быть продуманным и верным.

Элементаль предложил на выбор варианты. И в них быстрая смерть мага не была единственным решением. Я мог выбрать пожизненное заключение, подарив сны, где мага самого будут жестоко терзать и насиловать. Слушая то, что предлагал элементаль, я понимал, что не готов к такому. Возможно, пройдёт лет сто, и я стану циничнее. Пока же для меня проще объявить смертный приговор, чем думать о том, что я несильно отличаюсь от этого садиста.

— Приговор вынесен? — уточнил у меня элементаль.

— Да, — подтвердил я. — Смягчающих обстоятельств нет.

— Извольте облачиться в парадную мантию, судья, — попросил элементаль, услужливо распахнув дверь, где это одеяние хранилось.

Я бы сказал, что парадные одежды судьи больше подошли бы палачу. Ткань была чёрного цвета. Немного разбавляли этот траурный оттенок золотая вышивка по подолу мантии и здоровенная бляха на золотой цепи, которую положено надевать поверх одежды. Головной убор судье не полагался. Венец предназначался только для просмотра дел. Расспросив элементаля, я так ничего и не придумал, что делать с собственными волосами.

Май имел волосы длиной чуть ниже лопаток. Заплетать я их так и не научился. Хорошо, замок мне не только шампунь с кондиционером воплотил, но и расчёску приличную. Для торжественного оглашения приговора я стянул волосы в высокий хвост, перевязал золотистой лентой и сам подивился собственной внешности. Тёмные волосы и алебастровая белизна кожи создавали немного «готический» образ, но здесь это как раз было в тему, поскольку буду сообщать о смертельном приговоре.

Наконец я увидел тех зверей, которые гоняли заключённых из одного помещения в другое. Чёрная блестящая, словно антрацит, шкура с шипами, такой же шипастый хвост, пасть с острыми зубами и пламя в глазах. В холке звери были мне по пояс и явно могли сбить с ног человека одним своим весом.

Стоя в центре зала, я ожидал, пока преступник подойдёт ближе. Мужчину трясло от страха. Он понимал, что увидеть судью может лишь в момент оглашения приговора и сейчас решается его судьба.

— Виновен! — громко произнёс я.

Элементаль просветил, что от меня требуется сказать всего одно слово. Меру пресечения я уже определил, и она будет исполнена в точности. Маг и звери исчезли, а я продолжал стоять, невольно зажмурившись. Слова элементаля о том, что в случае ошибки я сам умру, не давали покоя. Кто их знает, эти местные законы? Вредная каменюка упорно отказывалась давать на данный счёт пояснения. Мол, суди по уму и справедливости. Здесь я — судья и закон. Повезло, в этот раз я не умер, но как долго будет продолжать подобное везение? Я ведь толком не мог оценить события и преступления. Судейский венец причинял неимоверную боль, и рассмотреть подробно, тем более повтор каких-то фрагментов, я был не в силе. Ладно, с этим преступником всё сразу было понятно, но элементаль утверждал, что и невиновных много в замке.

— Почему ты показываешь мне это всё только через венец? — выспрашивал я элементаля, прикладываясь к бокалу с вином (поминал таким образом почившего мага, попутно отмечая своё везение).

— А как иначе я вам покажу? — недоумевал элементаль.

— У вас нет каких-нибудь предметов наподобие тех же ноутбуков? Как-то по-другому вы передаёте послания?

Оказалось, что другого способа здесь не придумали.

— Видения из венца выводятся в мою голову, почему бы тебе не транслировать их на экране?

— Это как? — не понял элементаль.

— Ты же видел в моей памяти, как у нас смотрят фильмы по телевизору. Их же как раз транслируют из одного источника.

— Покажите, — потребовал замок очередной фрагмент памяти.

Тут я поднапрягся, пытаясь припомнить всё, что когда-то знал или изучал ещё в школе. Попутно про радиоволны, электричество и так далее. В общем, элементаля впечатлил. Он сообщил, что это незнакомый ему вид магии, но постарается разобраться с общим принципом.

Скрипел мозгами (или что там у него вместо них?) элементаль три дня. Я за это время устроил ещё некоторые преобразования. Замку это ничуть не мешало думать. Знакомые вещи и предметы он делал легко, не отвлекаясь от глобального мыслительного процесса. К тому же я попросил устроить оранжерею для прогулок. Захотелось мне травки зелёной да растений. Потом там цветочки разные добавил и ручеёк журчащий. В целом получился отличный уголок для отдыха.

Наконец элементаль закончил свои размышления и приступил к экспериментам. Мелочиться он не стал и вместо ноутбука воплотил на стене огромный экран. Для начала элементаль пытался показать на нём мою собственную память. Выглядело это примерно так: я разглядывал какое-то время оранжерею, и затем элементаль выводил на экран изображение именно с того ракурса, откуда я смотрел.

Сложнее всего элементалю оказалось понять принцип работы наушников, колонок и прочей техники воспроизводства звука. По какой-то причине он пытался сделать именно подобие магнитофонной записи. Чистоту эксперимента нарушало то, что у элементаля с судьёй имеется устойчивая связь. Он же изначально общался со мной не вслух, а напрямую, мысленно.

— Давай мы несколько человек выпустим погулять в оранжерею, — предложил я. — Ты запишешь изображение и звук, и мы проверим, как это работает.

Легко сказать, выпустим заключённых погулять. Народ в замке-тюрьме настолько привык, что ничего хорошего за пределами камеры не ждёт, что выманить их вне распорядка приёма пищи из камер оказалось достаточно сложно. В результате пришлось загонять подопытных теми же псами.

В какой-то степени это было смешно. Одна женщина, попав в оранжерею, заскулила и поползла на корточках, что-то причитая. Другой парень начал рыдать, а шедшая за ним девушка пронеслась как метеор по центральной дорожке и выскочила в привычном для неё месте. Там псы помогли ей до камеры дорогу найти. Но даже таких коротких экспериментов вполне хватило.

— Записал, сейчас проверим, — не обратил внимания на поведение людей элементаль и вывел изображение на экран.

Смотрелось это совсем не так, как с моего места. Элементаль транслировал изображение глазами заключённого.

— Хорошо получилось, какой я молодец, — нахваливал себя элементаль. — И звук чёткий, даже гравий на дорожке шуршит, пока эта магичка по нему ползёт.

— Выглядит восхитительно. Ты действительно уникальная сущность, — не поскупился я на комплименты. На самом деле почему бы не превознести успехи элементаля? Если он меня таким образом избавит от венца, то обязанности судьи и по совместительству следователя упростятся.

Элементаль своим достижением гордился. Заодно просветил меня, что за те несколько тысяч лет, что он здесь служит, редко получалось узнать от судьи что-то необычное и уникальное. В этом плане элементалю сильно повезло, что я выходец из другого мира. И поскольку у нас завязалась дружеская беседа, замок просветил, что по поводу людских законов он действительно не может мне ничего подсказать.

В те далёкие времена, когда молодого элементаля отловили в соседнем мире и внедрили в сущность замка-тюрьмы, была другая система наказаний, да и правители иначе относились к магам-нарушителям. Как и что менялось во внешнем мире, он узнавал из сознания преступников. Судьи не делились с элементалем информацией. Отчего было так, я не сразу понял, поскольку считал, что мой мозг для элементаля открытая книга. Запоздало сообразил, что зря так спокойно позволил ковыряться у себя в голове. На самом деле увидеть что-то в памяти судьи можно, испросив разрешения. Одно дело питание для заключённых и совсем другое — личные воспоминания. По поводу еды тоже было не всё понятно. Оказывается, кроме меня, никто заключённых разносолами не кормил. Насколько я понял, предыдущие судьи предпочитали давать заключённым сухой хлеб и воду, мотивируя тем, что любом случае это чистая магическая энергия, и неважно, что мозг подаёт сигналы о другом.

Следующим откровением стало то, что элементаль готов отвечать на мои любые вопросы ровно до того времени, пока я не открою дело преступника. С этого момента элементаль подсказывать не может, иначе любое вмешательство с его стороны убьёт судью. Зато после вынесения приговора мы можем сколько угодно обсуждать «ход расследования».

Элементаль повинился, заметив, что вообще-то я мог умереть, если бы не один нюанс в предыдущем деле. Магу разрешено убивать и всячески наказывать своих крестьян. Это осуждается, но не является основанием для смертного приговора. Меня спасло то, что среди преступлений Кмоля Тэюттина было изнасилование дочери соседа-мага. Подсказать или поправить моё решение элементаль не мог, но настоял на том, чтобы я просмотрел эти фрагменты в памяти преступника.

В очередной раз меня окатило волной страха. Работа судьи становилась всё сложнее и запутаннее. Да я бы и не назвал эти действия судейскими. По сути я здесь должен заменить команду специалистов, которые расследуют преступление. И какой толк с того, что передо мной вся память заключённого? Очень нервировало то, что меня заставляют судить магов совершенно незнакомого мира. Правда, введённые усовершенствования и дружелюбное поведение элементаля немного успокаивали.

— Достаю новое дело? — уточнил элементаль, и я дал согласие.


Глава 3


Элементаль явно подсмотрел в моей памяти устройство домашнего кинотеатра. Спасибо, что попкорн на столик не поставил, но напитками обеспечил. Я предпочёл чашечку чёрного кофе и велел открывать дело.

— Саулия Рянно, сорок три года, характер спокойный, нордический, в порочащих связях не замечена.

Бли-и-ин… Это он мне что, Штирлица цитирует?

— Обвиняется в смерти сестры, — продолжал элементаль.

На экране появилось изображение заключённой в «классическом» варианте. В смысле фас, профиль, вес, рост. Как будто это мне важно! Но прерывать элементаля не стал. Хочет он поиграть в такую роль, пусть забавляется. К тому же что-то подсказать он уже не может.

То, что решение будет непростым, я понял сразу. Сестру, с которой магичка не поделила мужчину, она действительно отравила. Казалось бы, дело обычное. Есть жертва, есть убийца. Являясь магом воды, Саулия смогла незаметно для окружающих добавить в напиток яд, но в своей памяти изменить ничего не могла. Мало того, она давно и искренне раскаялась в содеянном. А мне как быть? Просмотр собранных фрагментов занял не более пары часов. Элементаль хорошо постарался, скомпоновав не только «фильм», но и преобразованные в звук мысли преступницы.

По всему получалось, что женщина виновна. С другой стороны, она раскаялась и желала умереть вместо сестры. Как же плохо, что в замке нет даже завалящей брошюрки местных законов!

Допустим, я объявляю её виновной и выношу смертный приговор. Но она же испытывает муки совести! Вдруг здешние боги решат, что этого достаточно для оправдания? Вариант, когда я объявлю женщину невиновной, не лучше. Сестру-то она убила. И что делать?

В этот день я выхлебал несколько литров кофе. Повезло, что замок так настроен, что не дал мне позабыть о пище для заключённых. Мне самому ничего в глотку не лезло. Умирать категорически не хотелось. Я думал, что, избавившись от венца, облегчил себе работу. Куда там! Никогда не задумывался, насколько легко или трудно выносить судьям приговор. А здесь ещё накладывались местные реалии с богами и магией. Где же я так в своей жизни нагрешил? За что мне это наказание?! Чёртов Май спихнул на меня свои обязанности!

Три дня я ходил по замку злой как собака. Заключённые питались перловой кашей на воде. Сам я почти не ел и сны велел поменять. Море вокруг острова теперь штормило, вместо солнечного дня ночь, гроза и молнии, периодически бьющие в пальму. Элементалю сюжет понравился. Уточнил у меня, что такое цунами, и замурлыкал от удовольствия.

Снова и снова я просматривал дело Саулии Рянно, но не находил решения. В принципе, я мог тянуть с рассмотрением несколько месяцев, замок озвучил такие сроки. Раньше судьи из-за венца, причиняющего сильную боль, долго разбирали дела. Совсем затягивать не получалось, поскольку заключённый мог умереть по естественным причинам, в смысле от старости. В этом случае судья тоже погибал. Так что в год приходилось решать не менее четырёх дел. Иногда судья затягивал вынесение приговора на полгода. Впрочем, это не мой вариант, я же изведусь весь. За три дня нервы себе истрепал и продолжать собственную пытку не мог. На четвёртый день всё же принял решение.

— Приговор готов, — объявил я замку.

Мне даже показалось, что элементаль чертыхнулся возмущённо. А чего зря мучиться, если нового я ничего не придумаю? Как разрешить вопрос с преступницей, я не знаю. Пусть она сделает это за меня.

— Парадное одеяние и бокал с ядом для заключённой, — сообщил я элементалю. — Преступница сделает выбор: добровольно жить или выпить яд.

Судя по тому, как ярко вспыхнула хрустальная люстра и окрасились в белый цвет стены зала, моё решение элементалю понравилось. Правда, бокал с ядом я протягивал чуть подрагивающей рукой, объявив женщине, что она сама должна принять решение о своём наказании. Саулия Рянно яд выпила и почти сразу её тело исчезло, а я остался. Остался жив!

— Ты видел?! Видел?! Всё правильно сделал! — ликовал я, до конца не веря, что не умер вместе с преступницей.

— Что желаете на праздничный обед? — деловито поинтересовался элементаль.

— Давай узбекский плов. К нему свежий салат, лепёшки. И музыку такую национальную — ла-ла-ла… — изобразил, что я играю на струнном инструменте.

— Какой интересный у меня судья, — добродушно проворчал элементаль.

Удивительно, но я даже не вспомнил, что фактически убил человека. Собственные переживания перекрыли этот «незначительный факт». Элементаль подтвердил, что решение мной выбрано правильное. Сам он склонялся к мысли, что, если бы я просто сказал: «Виновна» и объявил пожизненное заключение, мне бы это тоже сошло с рук.

Я попросил замковую сущность рассказать о подобных спорных делах. И решил повременить судить следующего преступника. Прошло всего полмесяца, а я уже два дела рассмотрел. Явно иду с опережением графика и могу себе позволить небольшой перерыв. Элементаля всё устраивало, и он охотно поделился наработками прошлых судей. Сны заключённым я велел вернуть прежние — с островом, пальмой и солнечным днём.

Такие скучные сны для заключённых элементалю не нравились, но ослушаться прямого приказа он не мог. Зато коварная каменюка могла мне сны транслировать! Я же про себя ничего не говорил и не просил. Представляете, сплю себе, никого не трогаю, и вдруг посередине ночи «бултых!» в воду. От яркого солнечного света зажмурился, тут же хлебнул воды. Чуть ко дну не пошёл. Заколотил ногами и руками, всплывая на поверхность, а там, метрах в пятидесяти впереди, островок с пальмой, вполне обитаемый. Девушка в светлом платье, что до этого сидела на берегу, приподнялась, разглядывая мои барахтанья в воде.

То, что это подстроил элементаль, сомнений не было. Очень уж знакомый островок. Сам же пальму подбирал с кокосами. Мол, для самых сообразительных людей развлечение. Кокосы можно достать, разбить друг о друга и полакомиться. Мы ещё поспорили, сколько вешать кокосов — два или три? Чего не ожидал, так того, что сам попаду в этот реалистичный сон. У элементаля не понять, где кончается реальность межмирья, а где уже сновидение. Он убеждал, что раньше преступников (выборочно) по ночам грызли псы. Да так, что откусывали конечности. Люди продолжали верещать от страха, даже когда просыпались. По этой причине сны получались короткими и воспитательную роль не всегда выполняли.

Тем временем я уже достиг острова и наблюдал за поведением девушки. Как она отреагирует на моё появление? Запоздало я сообразил проверить, что на мне из одежды. Фу-у-ух… Про плавки элементаль не забыл.

— Добрый день, красавица. Можно пристать к вашему острову? — поздоровался я, медленно выбираясь из воды.

Девушка робко попятилась и продолжала молчать. Между прочим, я её вспомнил. Она один раз нам попалась в качестве подопытной. Пробежала оранжерею, не останавливаясь, и показалась мне храброй. А тут молчит.

— Замковая сущность при новом судье опять чудит, — продолжал я разговор.

— Ты в моём сне? — подала голос незнакомка.

— Или ты в моём, смотря как посмотреть, — ответил я. — Познакомимся?

— Лоллия, — представилась девушка.

— Игорь, — назвался я.

— И что это значит? — Лоллия рассматривала мою мокрую фигуру.

— Без понятия, — честно ответил я. — Ты кокосы пробовала срывать? — кивнул я на пальму.

— Это же сон.

— Плоды обладают отменными вкусовыми качествами, — сообщил я, примеряясь, как на эту пальму вскарабкаться.

Не то чтобы я оголодал. Тут дело принципа. Да и перед девушкой хотелось покрасоваться. Устал я жить в одиночестве. Заключённые меня не видят и не слышат. Интересно, для чего элементаль устроил такое свидание? То, что это сон, я уже не сомневался. Отличие от межмирья имелось, и существенное. По идее, я должен был содрать кожу на животе, когда полез за кокосами, но боли не ощущал и следов ран на животе не появилось. Недоработал элементаль реализма, не доработал. Похоже, только с псами может добавлять ощущений. С ними он не одну тысячу лет практиковался. Зато в новом сне косяков предостаточно. Кстати, вода в море не солёная.

С кокосами мы провозились… хм… до самого утра. Проснулся я от звукового сигнала, испытывая обиду оттого, что расколол наконец орех, а попробовать не успел, и тут же высказал все претензии элементалю.

— Ты понимаешь, что я и без этого сильно сомневаюсь в здравости рассудка. Вначале в другом теле оказался, затем в подозрительном замке, а ты до кучи ещё сны добавил.

— Хотел как лучше, — обиделся элементаль.

— Меня спроси перед тем, как такие сюрпризы устраивать, — продолжал я возмущаться.

На самом деле не так-то и плохо всё было. Девушка симпатичная, мы вдвоём на острове. Кругом море, практически курорт и полная романтика. Но и самоуправство спускать не следовало элементалю. Иначе я тронусь умом и сам не замечу когда. Примерно в таком плане я продолжил высказываться, попутно формируя завтрак.

— Господин судья уверен, что заключённые столько съедят? — пробурчала замковая сущность, обратив моё внимание на то, сколько всего я скомпоновал.

— Выберут, что захотят, — не стал я отменять заказ. Для себя взял мороженое с кокосовой стружкой. Давно не ел такого десерта, а после посещения жаркого острова, пусть и во сне, захотелось чего-то особенного.

— Как у вас это мороженое изготовляют? — переключился элементаль на другую тему. — Магов же льда нет.

— Зато холодильники и морозилки имеются. Хочешь посмотреть? — сделал я жест примирения, разрешая считать свою память по этой теме.

Случайно я знал рецепт пломбира и видео смотрел, как его готовят. Элементалю понравилось. Он обычно ориентировался на мои вкусовые ощущения, сохранившиеся в голове, но и процесс создания мороженого его увлёк. Взаимные претензии и обиды были позабыты.

Во время обеда я прогулялся до столовой, чтобы посмотреть на Лоллию. Меня она не могла видеть и слышать. Потому немного постоял рядом с её столиком, разглядывая внешность девушки. Во сне она была другой, чуть выше и фигуристее. На самом деле оказалась хрупкой и худенькой. Почему так? Подсознание выдаёт желаемое? Она мечтает стать привлекательнее и иметь более пышные формы? Мне она и в таком виде понравилась. Зараза, элементаль, растревожил душу. Теперь мне и без его помощи будут сниться эти бирюзовые как море глаза и алые губки. Засмотревшись на девушку, я не заметил, как она закончила обед и поднялась с места, опасливо озираясь, опасаясь псов.

— Элементаль, убери зверей, — прошипел я. — Люди и без них дорогу в свои камеры найдут.

Лоллия поспешила к себе и захлопнула арочную дверь у меня перед носом. Тут я неудачно вспомнил, что, предположительно, она преступница.

— Будете её дело смотреть? — деловито уточнил элементаль.

— Нет! — рявкнул я в ответ.

— Это правильно, — согласился он со мной. — Скажете, когда в следующий раз на остров соберётесь. Я в морскую воду соли добавил, но не могу оценить, в нужном ли количестве? Неужели правда, что вода в морях солёная?

— У нас так, как в вашем мире, я не в курсе.

— И почему она солёная? — не отставал элементаль.

Пришлось кратко пояснить. Затем я задумался насчёт открытия следующего дела и велел элементалю подобрать что-то, но без кровавых сцен и насилия.

— Рубена Сразл, двадцать пять лет. В замке три года. Обвиняется в убийстве жениха.

Собранный материал из памяти этой Рубены элементаль скомпоновал не в хронологическом порядке. Отчего так, я не сразу понял. Два дня потратил на просмотр. И к своему удивлению, вообще не понял, почему кто-то посчитал, что она убила жениха? Вернее, ей предъявили обвинение в отравлении на основании того, что, как маг растений, она могла это сделать. И весь нюанс состоял в том, что нигде в её воспоминаниях этот момент не был отражён. Девушка видела и помнила только тот магический откат, случившийся после смерти жениха. Квартал, где проживала Рубена, разрушило полностью. Её арестовали на основании косвенных улик. А я, рассматривая фрагменты памяти девушки, не видел состава преступления.

— Элементаль, почему решили, что она преступница? — недоумевал я. Подсказать замок мне не мог, но на на вопросы по делу обязан ответить.

— Жених слабый маг воздуха. Обратите на это внимание, судья. После его смерти был откат, это не могли не заметить в округе.

— С таким же успехом можно было кого угодно схватить и объявить убийцей, — продолжал я удивляться странной системе.

— Вероятно были свидетельские показания, которых нет в памяти Рубены. Судье разрешено во время расследование запрашивать в замок свидетелей по делу.

— И часто такое практиковалось? — задал я вопрос.

— Редко. Со свидетельской памятью тоже нужно работать в венце, а вы в курсе, как это некомфортно.

— С этим разобрались, — согласился я. — Допустим, на предварительном расследовании решили, что магичка виновата, но мы-то с тобой видим, что нет. У неё и мыслей не было травить собственного жениха.

— Я бы рекомендовал вам внимательно ознакомиться с делом, — ушёл от прямого обсуждения элементаль. — Просмотрите дополнительные материалы.

Те самые материал представляли собой копии тех моментов, когда девушка училась в заведении, где готовили магов растений. После нескольких часов просмотра лекций и практических занятий я затосковал. Характер замковой сущности я немного изучил. Элементаль не желает мне смерти и всячески предостерегает от опрометчивого принятия решений. «Виновна» и «не виновна» в равной степени могут быть ошибочны. Я не видел состава преступления, но это не означало, что его нет.

— Ты что, предлагаешь мне самому всю эту белиберду учить?! — психанул я после десятичасового просмотра учебных записей Рубены.

— Конечно, — обрадовался элементаль. — Господин судья изучит магию и растений и сам определит, кто преступник.

— Ты пошутил? — не поверил я.

— Отчего же? Полезный навык. Маги растений вам будут попадаться не раз и не два. Лучше сразу вникнуть.

— Подожди, — не понял я, — разве не нужны особые способности? Май переместил моё сознание в ваш мир по той причине, что какие-то резонансы, отвечающие за ментальную магию, совпали. Рубена же маг растений.

— Ну что вы, господин судья, — появились назидательные нотки в голосе элементаля. — В моём замке вы способны овладеть любой магией и творить безо всякого посоха. Через триста лет ваше тело полностью пропитается энергией. Судьи всегда становятся универсальными магами.

— И судьи изучают ту магию по памяти преступников? — стало доходить до меня, чего хочет элементаль.

— Вот именно.

— А сразу и нормально ты мне об этом сказать не мог? — возмутился я очередному сюрпризу.

— Вы бы не поняли важности данного решения, — парировал новоявленный воспитатель.

Насчёт того, что придётся изучать магию, у меня негатива вообще не возникло. Смущал только метод. Книг по магии, наставников или чего другого здесь не было. Учить магию растений я должен был непосредственно из памяти этой девицы.

— Отсортирую, отберу лишнее, — заверил элементаль. — Через несколько месяцев вы вполне уверенно будете разбираться в этом вопросе.

— Сколько?! — не поверил я.

— Да куда вам спешить? — совершенно спокойно ответил элементаль. — Хотите сегодня во сне с девушкой по морю на лодке прокатится?

— На яхте, — начал я торговаться.

— Вот и договорились.


Глава 4


Обучаться магии по чужим воспоминаниям оказалось непросто. Рубена не была прилежной студенткой. Мне приходилось конспектировать лекцию на слух, не обращая внимания на изображение. Во время лекции девушка могла повернуться к окну и увлечённо рассматривать марширующих боевых магов. Поболтать с подружкой во время урока также считалось в порядке вещей, и мне приходилось буквально по слову вычленять слова преподавателя на фоне девичьего щебетания.

Хуже всего получалось записывать конспекты, когда Рубена засыпала над книгой. Повезло, что элементаль умевал делать «стоп-кадр», и я тупо переписывал страницу до того, как она пропадала. В общем, ученица попалась не самая добросовестная. По этой причине я склонялся к мысли, что женишка она всё же траванула, сама не заметив как.

Элементаль существовал в замке Судеб не одну тысячу лет. Видел и знал много чего. И то, что он порой воспринимался мной как приятель, ни о чём не говорило. Эта мудрая сущность ничего не делала просто так. Манипулятор, одним словом. Одно то, что он свёл меня с Лоллией, показатель. Похоже, я влюбился. А элементалю доставляло удовольствие наблюдать человеческие эмоции, и неважно какие, положительные или отрицательные. Когда-нибудь мне придётся осудить эту Лоллию. И если она виновна, придется вынести ей смертный приговор или умереть самому.

Меня не устраивал ни один из раскладов. В случае её невиновности Лоллия покинет замок, а я буду жить здесь в одиночестве долгие годы, продолжая судить магов. Когда выйду «на свободу», девушка к тому времени умрёт от старости. Маги живут всего в два-три раза дольше обычных людей, но это не больше двухсот пятидесяти лет. Зато судья чуть ли не бессмертен. От таких мыслей мне становилось совсем грустно, и обязательное изучение магии растений настроения не добавляло.

Через пару месяцев я уже неплохо ориентировался в заготовке трав и кореньев, практически закончив первый курс того заведения, где обучалась Рубена. Варить эликсиры и препараты из растительного сырья этого мира начинали на втором курсе. Элементаль выбросил всё лишнее, не относящееся к учёбе и стал показывать второй курс где-то с третьей недели занятий. И тут же я был ошеломлён тем, что, оказывается, на магов растений не действуют никакие яды!

Этот момент лекционного материала я попросил повторить три раза. После нервно шагал из одного угла комнаты в другой, приводя мысли в порядок. Это что же получается? Маг растений может выпить отраву у всех на глазах, а другой человек, глотнувший из этой посуды, отравится? Что-то подобное было в сценах общения Рубены и жениха.

— Откуда в питье взялась отрава? — рассуждал я вслух.

Трансляция памяти девушки ничего не давала. Во временном промежутке той сцены, где она пьёт отвар, налитый из кувшина, присутствовало всего четыре человека. Её подружка (с которой она болтала на лекции), отец Рубены, жених и мальчишка-посыльный. Никто из этих людей к напитку не притрагивался.

Что-то осталось «за кадром», поскольку я не видел предпосылок для отравления. Зато понял, что магичка могла не почувствовать яд. Зная её безалаберность в учёбе, ничуть этому не удивился бы. Придётся продолжать дальше изучать магию растений.

— Мне обязательно проходить весь курс? — всё же уточнил я у элементаля. — Или можно с другим заключённым продолжить изучение?

— У нас десятка полтора магов растений, есть у кого знания взять, — не стал настаивать элементаль, косвенно подсказывая, что я близок к разгадке.

Собственно, меня это дело уже не сильно волновало. Больше беспокоили свидания во сне. В прошлую ночь мы Лоллией танцевали под светом звёзд на острове и после сидели обнявшись на берегу. Я не удержался и задал вопрос:

— Как ты думаешь, судья тебя оправдает?

— Не знаю, — вздохнула Лоллия. — Я действительно убила отца.

— Смягчающие обстоятельства есть? — выжал я из себя следующий вопрос.

— Он был скрыт иллюзией, я не знала, что это отец, — всхлипнула Лоллия и отказалась дальше говорить на эту тему.

Чёрт, как же я устал изображать из себя крутого сыщика и судью в одном флаконе! Почему всё так сложно?

— Элементаль, скажи прямо, зачем ты меня с Лоллией познакомил? Здесь примерно два десятка подходящих мне по возрасту девушек. Почему именно она?

— Я выбрал? — так искренне удивился элементаль, что я ему почти поверил.

— А кто меня во сне кинул в море перед её островом? — напомнил я начало этой «романтики».

— Э нет… — не согласился со мной замок. — Это был ваш выбор, я только добавил сон.

Спорить с элементалем смысла не было. В этом месте реальность и иллюзии так переплетены, что я до сих пор не уверен, что живу и существую. Девушку вполне могло выбрать моё подсознание. Я запомнил её по оранжерее, когда храбрость Лоллии вызвала у меня уважение.

— Кроме сна, я могу с ней видеться где-то ещё? Вернее, чтобы она видела меня? — задал я следующий волнующий меня вопрос.

— Вы вольны делать что угодно в замке. Ограничений для судьи нет, — ответил элементаль. — Не забывайте, что заключённые сильно пугаются. Все знают, что судья появляется один раз, когда выносит приговор.

Встретиться с Лоллией в реальном времени, а не во сне стало для меня навязчивой идеей. Для этого её придётся предупредить. Вот это оказалось сделать не так-то просто. Как сообщить понравившейся девушке, что я тот, кто будет решать, умереть ей или жить? С другой стороны, обманывать Лоллию я тоже не хотел. В ответ на свою откровенность она пыталась узнать у меня, за какое преступление попал в замок Судеб. Два раза я промолчал. Дальше придётся или врать, или говорить, кто я на самом деле.

Мысли в голове были только о Лоллии, лекции по магии растений я практически не воспринимал. Через несколько дней элементаль ненавязчиво намекнул, что, вообще-то, от правильного решения зависит моя жизнь. Императору вообще наплевать, нужно будет, он другого судью пришлёт. Сам замок давно привык к смене судей и пусть ему со мной интересно, но потерю очередного человека он переживёт.

— Значит, нужно признаваться Лоллии, — принял я решение, когда понял, что ни о чём другом думать не могу. — Давай нам сегодня на острове поставь тент, стол, стулья. Какие-нибудь фрукты и напитки подай. И мне сон чуть раньше устрой.

Элементаль мои пожелания выполнил в точности. Я уже сидел за столом, когда на острове появилась Лоллия.

— Ого, — разглядывала она антураж сна. — Наш замок-тюремщик сегодня расщедрился. Не знаешь почему?

— Судья попросил, вот он и выполнил. — Я отвернулся от девушки, делая вид, что ещё не налюбовался на морской пейзаж.

— Меня пугает это, — покосилась Лоллия на вазу с фруктами. — Раньше такого не было. Нам специально показывают хорошее, чтобы потом до конца жизни мучить псами?

— Сейчас у всех заключённых сны про море. В замке сменился судья.

— Откуда ты знаешь? — явно не поверила мне девушка.

— Я и есть судья, — признался наконец.

— Ну да… судья, — задумалась о чём-то Лоллия. — Действительно, кто ещё мог показаться на глаза заключённому? И каково ваше решение, господин судья? — горько усмехнулась она, обхватив себя руками за плечи.

— Лоллия, я не рассматривал твоё дело, — подхватился со стула. — Я всего здесь три месяца и там всё непросто.

Выговориться живому человеку, а не замковой сущности, мне давно хотелось. Вывалил на Лоллию все свои проблемы. То, что я из другого мира, что моя специальность никоим образом не была связана с расследованием преступлений и так далее. Под конец моей речи Лоллия слушала, широко распахнув глаза.

— Тебе нужна помощь? — пробормотала Лоллия, когда я закончил повествование.

— Скорее, совет, — пожал я плечами и уселся на песок ближе к кромке воды.

— А почему она стала солёной? — примостившись рядом, спросила Лоллия, подразумевая морскую воду.

— В моём мире есть очень большие озёра, которые называют морями, они солёные, — ответил я.

— Надо же… Интересно. Хм… Судья спрашивает совета у заключённой, — в очередной раз усмехнулась Лоллия. Локон упал девушке на лицо, и я непроизвольно поправил его.

— Как солнышко, — не удержался, чтобы не сказать, откидывая рыженькую прядку.

— На самом деле у меня более светлые волосы.

— Знаю. Когда ты обедаешь, я всегда сижу рядом.

— Наблюдаешь? — нахмурилась Лоллия.

— Любуюсь, — возразил я.

— И всё же как к тебе обращаться — Игорь или судья?

— Игорь, — поправил я.

— Ты выбрал неподходящего человека для советов. Почти всю свою жизнь я прожила в закрытом пансионе, — начала свою историю Лоллия.

Родилась она в знатной семье местных аристократов. Вот только магии у девочки не обнаружили. Отчего-то это считалось большим позором. Лоллии неимоверно повезло, что ребёночком её не придушили по-тихому, а отправили в особый пансион для сирот и отказников.

— Я обязана своей маме жизнью дважды. Первый раз, когда родила, и второй, когда уговорила отца отвезти меня в пансион. В обмен на это мама согласилась на развод и высылку в северный монастырь для вдов, — рассказывала Лоллия.

Господин Нарцелин, отец Лоллии, вскоре женился повторно. Новая супруга сразу порадовала наследником, у которого определили магию воды. Позже родилась младшая дочь с магическими способностями. Как ни странно, но о старшей дочери мужчина не забыл. И даже отправлял приличные пожертвования пансиону. Из-за этих денежных поступлений девочка была на особом счету у наставников и по этой же причине друзей не имела. Были только завистники и недруги. К одиночеству Лоллия привыкла с самого детства.

Своего отца она видела всего несколько раз. Официально считалось, что знатные и богатые господа из жалости выделяют средства на содержание сироток. Раз в год даже от императора поступали подарки. Не только в тот пансион, где жила маленькая Лоллия, но и в другие сиротские приюты.

Обучение в этих заведениях было неплохое. Многие выпускники становились помощниками счетоводов, а кому совсем везло, то и управляющими в поместьях знати. Для Лоллии отец желал именно такой судьбы. Всё же родной ребёнок и по крови знатная госпожа.

Так бы и училась Лоллия местной бухгалтерии, но один случай всё изменил. В окрестностях пансиона завелась шайка разбойников, которая грабила путников. Крестьяне, что жили неподалёку, этих разбойников всячески прикрывали, и изловить простыми методами банду не получалось.

Наставника пансиона такое соседство сильно беспокоило. К тому же среди воспитанников были отпрыски знатных господ. По этой причине в ответ на просьбу наставника навести порядок был прислан столичный отряд во главе с магом-менталистом. За три дня они навели порядок. Менталист быстро выявил пособников и отыскал банду. После проверил, что никто из них не владеет магией, откат не случится, и дал команду казнить разбойников.

Понятное дело, что оформить это всё нужно было документально. Наставник отправил Лоллию в помощь для заполнения формуляров и прочих бюрократических документов. Маг-менталист отчего-то удивился такой помощнице и забросал вопросами о том, в какой школе девушка учится и отчего помогает ему.

Менталист определил у Лоллии редкий дар мага-оружейника. Эти маги имеют ряд особенностей, их способности проявляются в возрасте лет четырёх-пяти. А тут вдруг обнаружился четырнадцатилетний подросток с редкими способностями, которого никто не учит.

— Что тут началось! Преподаватели забегали, пригласили ещё одного менталиста, чтобы точно проверил, — продолжила своё повествование Лоллия. — Менталист не только подтвердил, но и предложил меня удочерить. Но наставник к тому времени успел отправить письмо родителю.

Отец за Лоллией примчался быстро. С ходу заявил о своих правах и в присутствии свидетелей признал родной дочерью. И уже через день Лоллию отвезли в школу магов. Там, конечно, преподаватели были возмущены. Обучать редкого мага-оружейника нужно было минимум лет пять назад.

Господина Нарцелина такие сложности не волновали, он млел от одной мысли, что у дочери уникальный дар. И то, что четырнадцатилетней девочке пришлось учиться с нуля, его мало волновало. Если бы не настырность и не целеустремлённость самой Лоллии, успехов она бы не достигла.

Со сменой школы изменилась жизнь девушки. На каникулы отец с удовольствием забирал её в столицу. Как бы случайно в это время у них кто-то гостил. Ненавязчиво в разговоре господин Нарцелин упоминал, что у старшей дочери редкие способности в магии и раньше её не могли видеть по той причине, что у оружейников закрытая школа. Гости в этом месте всегда восхищённо охали, а мачеха скрипела зубами. И на следующие встречи знать старалась привезти с собой сыновей, подходящих по возрасту в качестве женихов.

Ожидаемо, что мачеху это всё неимоверно злило. У неё своя дочь подрастает, а вдруг муж надумает в обход старшего сына объявить Лоллию наследницей?

— Трудно сказать, чем бы это всё закончилось и кого сосватал бы мне в качестве жениха отец, но произошёл несчастный случай. Душа отца ушла в один из моих шедевров, а сам он умер у меня на руках. И собственно, по этой причине я попала в замок Судеб, — закончила свою исповедь Лоллия.

Решать её вопрос официально я не мог. Судья не может вести два дела одновременно. Да и не торопился я с разбирательством. Меня устраивало то, что мы с Лоллией объяснились и теперь можно не скрываться от неё в замке. Элементаль подтвердил, что подобные прецеденты случались, и не раз. Жизнь у судьи долгая, всякое бывало.

В общем, на следующее утро я перехватил Лоллию по пути в столовую и повёл в свои апартаменты. Какую-то неловкость мы все же испытывали. Одно дело общаться во сне и совсем другое — наяву. К тому же у меня статус судьи, а у неё — преступницы. Впрочем, девушка вскоре заинтересовалась теми непонятными вещами, что устроил элементаль, пользуясь моей памятью. Не скрывая, я пояснил, почему не пользуюсь венцом и отчего удобнее экран.

— Ой, а мне можно посмотреть? — наивно спросила Лоллия.

— Замок? — интонацией обозначил я вопрос.

— Господин судья, здесь все подчиняются вашим распоряжениям, — немного официально ответил элементаль.

— Тогда покажи основной файл про Рубену Сразл, — попросил я.

Для Лоллии всё было необычно и волнительно. Она с таким вниманием следила за происходящими событиями на экране, что это вызвало у меня невольную улыбку.

— Ах! — обхватила ладошками своё лицо Лоллия. — Игорь, ты же не знаешь, что маги растений невосприимчивы к ядам.

— Уже знаю, пришлось по совету элементаля начать изучение этой магии.

— Правильно, — кивнула девушка и продолжила смотреть запись.

Элементаль не стал много показывать. Примерно за час уложились все собранные данные, относящиеся к делу. Мордашка у Лоллии стала озадаченной. Она, как и я, не увидела момента отравления. Непонятно, с какой стати Рубену сослали в замок Судеб.

— Объявить её невиновной нельзя, просто так сюда не попадают, — сделала абсолютно схожие с моими выводами Лоллия и замолчала, прикусив нижнюю губку.

— Изучаю магию растений, замок считает, что спешить мне некуда, — поведал я.

— Правильно, — повторно согласилась со мной девушка, и я снова невольно залюбовался ею. Такая молоденькая, такая хрупкая, но чувствуется внутренний стержень. Не удержался и спросил, сколько ей лет.

— Было семнадцать, когда меня сослали в замок. Сколько я здесь нахожусь, не знаю.

— Элементаль, как долго Лоллия находится в замке?

— По принятому вами исчислению суток и часов полтора года.

Невольно я вспомнил, в каких условиях содержались заключённые. Тут же принял решение, что камеру Лоллии изменю. Раз элементаль утверждает, что я бог и царь в этих владениях, вот и буду вести себя соответственно. Не то чтобы начну принуждать к чему-то девушку, моральные принципы у меня есть, а комфорт ей обеспечу просто так, без обязательств с её стороны.

О том, что она целеустремлённая и хорошая ученица, Лоллия не просто так говорила. От меня она потребовала конспекты того, что я записал по магии растений. Немного расстроилась, когда увидела незнакомые ей буквы. Замок эту проблему решил за пару минут, добавив ей знание незнакомого языка. Правда, девушка всё равно кривилась, разбирая мой почерк. Лекции первого курса она пролистала, а на втором стала вчитываться более внимательно. Я тоже надеялся, что сработает поговорка «одна голова хорошо, а две лучше».

— Нужно выбрать те растения, у которых меняются свойства от времени сбора, — через какое-то время сообщила Лоллия. — Смотри, здесь летник луговой, обычная трава, которую можно добавить в напиток для улучшения аромата. Правда, если его собирать до того, как упадёт утренняя роса, он немного ядовит. И таких растений много.

— Я в курсе, — буркнул в ответ. — У вас половина ненормальных трав.

— Нормальные у нас травы, — отмахнулась Лоллия. — Это в школе магии проходят те, что имеют особые свойства.

Обед мы пожевали, не отвлекаясь. До вечера составили список растений, которые меняют свои свойства при неправильном хранении и сборе. Лоллия также посчитала, что безалаберная девица могла тупо перепутать ингредиенты.

Заниматься на пару с Лоллией стало на порядок интереснее. Элементаль послушно листал изображения на экране, а мы составляли таблицу цветов, трав и корешков. Я их ещё и зарисовывать начал. Через неделю мы неплохо разбирались в таких «двойных» по свойствам растениях. И наконец приступили к просмотру самых первых сцен, которые элементаль выдал в качестве доказательств.

— Так. Стоп, — скомандовал я. — Что там у неё в коробках?

— Жженц, палюк, рин седой.

— Седой? — переспросил я.

— Высушен неправильно, стебли синие, — моментально отреагировала Лоллия на моё замечание. — Он может вызвать расстройство желудка, а не смерть.

Ещё через несколько дней я знал не только, как выглядят все эти травки в естественной среде, но и в засушенном виде. Дошли до конца второго курса (элементаль подсократил лекции, выбрав нужные).

— Есть! — наконец смог сказать я, когда вычленил ядовитое растение, попавшее в питьё.

— Солнечник, — согласилась со мной Лоллия. — У Рубены он был, но она не добавляла его в питье.

— Элементаль, а каких свидетелей я могу запросить?

— Любых, — ответил замок.


Глава 5


— Подругу Рубены в замок Судеб в качестве свидетеля, — скомандовал я.

Прошло не более получаса, как элементаль сообщил, что новая камера готова и в неё доставлен свидетель.

— Считай память по нашему делу и подготовь запись.

Обед мы с Лоллией пропустили. Элементаль хоть и воплотил какие-то закуски на столике перед диваном, но отвлекаться не хотелось.

— Дело Рубены Сразл закрыто, — потёр я затёкшую шею.

Мысленно я возмутился тому, что пришлось столько времени изучать магию растений. Всего-то и требовалось пригласить свидетеля, чтобы посмотреть, как эта якобы подруга подбрасывает в напиток траву, высушенную не по той рецептуре. С другой стороны, если бы я не изучил все эти тонкости, то мне бы и свидетель не помог.

В этот день я вынес два приговора: один оправдательный для Рубены и второй на пожизненное заключение для подружки. Убить девушку я всё же не смог. Замок заявил, что выбранная мной мера пресечения вполне годится.

— Игорь, я не могу ждать и терзаться в неведении, — заявила Лоллия на следующий же день, как я закончил с делом Рубены. — Ни к чему тянуть и выжидать. Реши, виновна я или нет!

— Лоллия… — не мог я подобрать слов, понимая, что как только открою её дело, то буду вынужден идти до конца.

На задворках сознания крутилась мысль, чтобы решить с десяток дел, касающихся других заключённых. Элементаль уже считал, что я выполнил полугодовую норму. При условии, что я быстро приговорю или оправдаю нескольких преступников, дело самой Лоллии можно отложить лет на пять. Жаль, что сама девушка была настроена столь категорически.

Два дня мне удавалось сопротивляться её напору, а потом и сам понял, что хочу быть уверенным в будущем. К тому же элементаль вкрадчиво соблазнял меня тем, что у судьи замка бывают гости, которым разрешено здесь жить годами, пока им самим не надоест пребывание практически в тюрьме. Останется Лоллия со мной или уйдёт, я не знал. И всё равно решил открыть её дело.

— Готовь запись, — дал я команду элементалю.

— Первый раз у меня заключённый вместе судьёй разбирает дело, — ворчал элементаль, но не мешал, поскольку запретов на это действие не имелось.

— Странно так наблюдать за собой, — делилась впечатлениями Лоллия.

— Вокруг тебя столько молодых мужчин крутится, — ревниво заметил я.

— Маги-оружейники обеспечивают личную гвардию и телохранителей императора клинками. Сами они тоже состоят на службе. Я по всем показателям была исключением, это и привлекало женишков, — скривилась девушка.

— Мне что, теперь учить магию оружейников? — спросил я у элементаля и получил в ответ подтверждение одновременно от Лоллии и замка.

— Сколько у вас вообще видов магии? — решил я прикинуть для себя перспективу.

— Десять основных направлений. У магов-врачевателей свои подразделения, — любезно просветил меня замок.

— А я ведь всего-то и хотел разобраться, как ваши печи работают, — картинно вздохнул я, изображая печаль на лице.

— Там всё просто, — обрадовалась Лоллия. — Если у человека имеется хоть капля магии, достаточно прочертить вот такую пиктограмму на любой поверхности.

Лоллия нарисовала пальцем на полу звезду, и тут же взвилось вверх небольшое пламя. Естественно, я решил повторить опыт и чуть не запрыгал от радости, когда у меня получился огонь. Правда, элементаль возмущённо шикнул на нас и потушил это безобразие. Лоллия только рассмеялась и сообщила, что, если я хочу обучаться оружейной магии, придётся попросить у замка подходящее помещение, поскольку огня при изучении этого вида магии будет много и разного.

— Э-э-э… Может, на экране кино посмотрим, а я запишу, — не одобрил я предложения.

— Мне давно хотелось любимым делом заняться, да и тебе полезно учиться на практике создавать оружие, — категорично заявила Лоллия.

Сопротивляться напору со стороны девушки и элементаля я не смог и согласился на практические занятия. Маг-оружейник был очень редким магом. Зато в замке благодаря его особенностям я мог овладеть этой профессией, не имея к ней предрасположенности. Именно замок давал мне ту магию, которая требовалась людям в обычных ситуациях.

— Как мало данных! — возмущался я, просматривая записи по делу Лоллии, попутно обучаясь практике.

Уверенность в том, что девушку подставили, не покидала меня. Вся её короткая жизнь являлась доказательством того, что она не могла быть хладнокровным убийцей.

— Кому-то была выгодна смерть твоего отца, и ты стала только орудием, — доказывал я очевидное. — Мне кажется, это мачеха или брат-наследник.

— Возможно, и сестра, — нехотя пробормотала Лоллия.

— Главное, по твоим воспоминаниям нет ничего, что показывало бы злой умысел. Ты проводила ритуал с тем, кого доставили стражники.

— Я могла остановиться, когда поняла, что в мою магию вплетается чужая, — тяжело вздохнула Лоллия.

— Неопытный маг, — сразу нашёл я оправдания. — Первый ритуал, первая жертва.

Насчёт невиновности Лоллии доказательств хватало. Магу-оружейнику доставили жертву из числа преступников. Во время подобного ритуала человеческая душа изымалась и помещалась в клинок. Это наделяло оружие невиданными свойствами и характеристиками.

Лоллии привели обычного на первый взгляд преступника. Маг-менталист освидетельствовал и подписал разрешительный документ. Жертва имела крохи магии, откат был бы минимальным. Меня немного покоробил тот факт, что молодая девушка выступала в роли палача. Но в этом мире считалось, что ритуал, забирающий душу, дарил человеку долгую жизнь. В общем, в эти непростые нравственные вопросы я не стал погружаться. Меня заинтересовало то, что Лоллии предоставили подписанный по всем правилам документ и жертву. А потом всё пошло не так. На завершающей стадии ритуала с так называемого преступника слетела личина. Под иллюзией оказался не кто иной, как сам господин Нарцелин.

Когда Лоллия увидела отца, то уже ничего не смогла изменить. Клинок продолжал впитывать душу. Ожидаемо, смерть мага высвободила мощную энергию и что-то там разрушила. Сама Лоллия этого не увидела — стражники арестовали её практически сразу.

— Ты не виновна, — категорически заявил я.

— Кто-то же накинул на отца иллюзию и подавил волю, — возражала Лоллия.

— Это была не ты. Решение принято. Дело закрыто. Элементаль, парадное одеяние, — огласил я так быстро, чтобы никто не мог меня остановить.

Замковая сущность молчала, но дверь в комнату с мантией судьи и прочими регалиями открылась.

— Лоллия Нарцелин невиновна! — громко огласил я.

В последний момент сердце трепыхнулось, но я был твёрд в своём решении.

Лоллия исчезла. Порталом её перебросило куда-то в здание судейства. Клерки должны зафиксировать, что обвиняемый оправдан. И примерно через час я отправил заявку на свидетеля. Опять же порталом Лоллию возвратило в замок.

— Получилось, получилось! — кинулась она в мои объятия.

Что именно получилось, я не стал уточнять. Не то она радовалась тому, что не виновна, не то тому, что вернулась ко мне. Мы это дело отметили шампанским и праздничным ужином. А на следующий день продолжили разбирательство по её делу. Преступник ведь так и не найден.

— Отчего твой брат так ликует, когда тебя в тюрьму отправили? — поинтересовался я, найдя соответствующий фрагмент в памяти.

— В любой момент отец мог меня объявить наследницей.

— Какие преимущества это тебе давало? — не понимал я. — Ты могла сама распоряжаться деньгами или чем-то ещё?

— Примерно так… — кивнула Лоллия, прислушиваясь к тому, что происходило на экране.

— Элементаль, пригласи-ка нам ещё одного свидетеля, — решил я. — Амиля Нарцелин.

С час пришлось подождать. В мгновение ока свидетелей не присылают, да и замковой сущности требовалось время, чтобы отсортировать память и подобрать для меня «чистые» фрагменты без лишней бытовухи.

Первым делом элементаль показал сцену ссоры брата Лоллии с отцом. Парень возмущался безрассудством родителя, ввязавшегося в авантюру с торговцами. Все свободные денежные средства передал на постройку речных судов плюс взял приличную сумму в долг.

— Раньше на восток только через пустыню ходили, — поясняла для меня непонятные места Лоллия. — За два года до этого маги как-то поправили русло восточной реки, сделав её пригодной для судоходства.

Магов, да и самой магии на востоке было мало. Имперские изделия пользовались огромной популярностью. Лоллия утверждала, что у магов востока немного другая энергия и их поделки покупают в империи. Налицо взаимовыгодное сотрудничество и сложности путешествия на восток.

— Почти год нет известий, — возмущался на экране брат Лоллии, кидая обвинения отцу. — За это время через пустыню можно было три раза туда и обратно сходить!

— Нужно учитывать ветра и то, что наши маги не могут пользоваться своей энергией на востоке, — оправдывался глава семьи.

— Согласись, отец, что тебя обманули, — стукнул кулаком по столу Амиль. — Ты потратил все деньги семьи. Пора, похоже, продавать столичный особняк.

— У меня подписанные обязательства, — не верил в обман со стороны партнёров господин Нарцелин.

— Подотри ими одно место! — психанул в конце концов Амиль.

Снова к этой теме родственники Лоллии вернулись через пару месяцев. Деньги, взятые в долг, требовалось вернуть. Мать отдала часть своих драгоценностей, но вырученной суммы явно не хватало. Кроме того, она не хотела потерять лицо перед аристократками столицы. Продать все свои побрякушки означало показать реальное положение дел в семье.

— Хм… именно в это время отец предложил мне помощь в приобретении души для клинка, — припомнила Лоллия. — Я обещала своё первое магическое изделие подарить ему, но он настоял, что лучше передать подарок брату.

— Сколько стоит такой клинок? — задался я вопросом.

— Дорого. Очень дорого. Это могло решить все финансовые проблемы семьи.

Элементаль тут же продемонстрировал нужный момент памяти Амиля, как эти проблемы решались. Клинок был продан на аукционе. И скандальная история, что дочь высокородного господина заключила душу отца в металл, только подняла цену.

Амиля я вскоре отправил обратно. Он хоть и радовался тому, что старшая сестра не опередила его в наследовании, но к тому, что случилось с отцом, парень был непричастен.

— Элементаль, заказывай в свидетели Имру, — попросил я доставку в замок сестры Лоллии.

Девица оказалась со странностями и кучей тараканов в голове.

— Это у неё такие развлечения, — оправдывала Лоллия сестру.

— Накинуть на себя иллюзию и отправиться в закрытый клуб для мужчин? — недоумевал я. — Она же младше тебя на три года!

— Ей просто нравилось смотреть на обнажённые тела.

— В моём мире это называлось порно, — ответил я. — А другим способом посмотреть на тела не было возможности?

— Имра молодая невинная девушка, её бы просто не пустили, — терпеливо поясняла Лоллия извращённые вкусы сестры.

— Как же она не боялась по подобным притонам шастать? — продолжал я недоумевать.

— Вероятно на ней иллюзия очень неприятного типа, с которым опасались связываться, — предположила Лоллия.

— И многие у вас умеют прикрывать внешность? — спросил я.

— Нет, конечно! — возмутилась Лоллия. — Но в нашей семье эту магию знали.

— Тебе доставили жертву для изъятия души именно под магией иллюзии, — напомнил я.

— Имра непричастна.

С этим я согласился. Несмотря на все свои хм… шалости, младшая дочь господина действительно непричастна.

— Может, твою мать ещё пригласить? — размышлял я вслух.

— По словам отца, она ни разу не выходила из монастыря, — заверила Лоллия.

— Вдруг кто-то из её родственников решил отомстить?

— И ждал для мести столько лет?

— Все косвенные улики крутятся вокруг твоих родных: долги отца, магия иллюзий, безумно дорогой клинок, — перечислил я. — Вспоминай, кто ещё в вашей семья владел иллюзией в совершенстве?

— Только сам отец.

— Сам накинул на себя иллюзию, сам поменялся с преступником и сам отдал душу клинку? — усмехнулся я.

Вот только Лоллия не улыбнулась, а прижала ладони к щекам.

— Он ещё с императором разругался, — добавила она пункт к моему списку.

— Серьёзно? Ты веришь, что твой отец добровольно это сделал? — не поверил я.

— Господин судья, многие хотели бы попасть в качестве души в оружие, — неожиданно встрял элементаль. — Только это строжайше запрещено.

— Не понял…

— Это как в твоём мире наркотики, — продолжил пояснения элементаль. — Души простых людей для клинков никогда не берут. Подходят для ритуала очень слабые маги с крупицей силы. И это всегда преступник.

— Вы действительно считаете, что если бы всем разрешили, то народ ломанулся бы свои души сдавать? — не поверил я.

— Существует много легенд о том, что клинок, убив определённое число врагов, может выбрать любое тело. Что-то из магии менталистов, — стала объяснять Лоллия.

После этой фразы я примолк, поскольку со мной провели в какой-то мере схожий ритуал.

— То есть существует вероятность, что твой отец сам себя отдал в жертву? — задал я прямой вопрос.

— И чем больше я думаю на эту тему, тем больше понимаю, что так оно и было, — согласилась Лоллия. — Именно у него была возможность все провернуть так, чтобы никто не догадался.

— И отправить родную точь в замок Судеб? — продолжал я сомневаться.

— Он меня никогда не любил. Выросла я вдали от семьи. Это Амиль был любимчиком. Моя уникальная магия не добавила ко мне тёплых чувств. Клинок же решал денежные проблемы семьи. Наследнику шестнадцать, почти взрослый. Отец исправил свою ошибку, обеспечив тех, кем дорожил, деньгами.

— Вот и разобрались, — вздохнул я. — Преступник найден, дело закрыто.

— Господин судья желает следующее открыть? — подсуетился элементаль.

— Мне ещё оружейную магию изучать! — возмутился я.

— Изучать вы её будете ещё несколько лет, — «обрадовала» замковая сущность.

— Пару недель перерыв, — не согласился я сразу впрягаться в новое дело. К тому же Лоллия не просто так в замок вернулась. Пора личную жизнь налаживать.

— Тогда сны поменяем? — предложил элементаль.

— Пусть остаются такими, как я сделал.

— Так скучно же… — возразил элементаль.

— Кому? Тебе или заключённым? — не повёлся я. — Сны оставляем. Я тебе другое развлечение придумаю.


Глава 6


Элементаль замка продолжал жаловаться на скуку и требовал от меня придумать такое, чего он за свою жизнь не знал и не видел. А то, мол, он все эти отношения между людишками тысячи раз смотрел и ему неинтересно.

— Давай камеры заключённых сделаем в стиле футуристического дизайна, — предложил я. — Плавные формы, многоуровневый потолок с подсветкой, иллюминаторы, выдвижные кровати, унитазы со светящимися неоновыми сидушками.

Элементаль притих, задумался и вскоре сообщил, что такого развлечения ему хватит максимум на полдня, а хочется чего-то глобального, типа телевизора. С фантазией у меня, слава богу, всё в порядке. Идея в голове возникла сразу, предложил устроить рядом с оранжереей игровую — сделать настенный тетрис. А принцип игры велел элементалю посмотреть у меня в голове.

— Если я сам буду это создавать, то буду знать и варианты, — озадачился он следующей проблемой. — Давай ты задашь варианты.

— Я тебе что, компьютер? Там же миллион вариантов!

— Хорошо, сделаю сам, но будешь в неё играть ты или Лоллия, а я — наблюдать. Тоже интересно.

С такой постановкой вопроса я согласился. Всё какое-никакое, а развлечение и для нас. С размерами замок, как всегда, не мелочился. Кирпичики тетриса имели размеры как раз с кирпич и двигать их приходилось магией воздуха, попутно тренируя этот навык. Лоллия радовалась как ребёнок новой забаве. Прямоугольники и квадраты, собираясь в цветовую стопку, схлопывались, осыпая пространство вокруг себя золотыми или серебряными звёздочками. Набор большого числа очков сопровождался ещё и мелодией. В целом ярко, красочно, весело. Ну… дней десять примерно. Потом и эта развлекуха поднадоела. Предложил элементалю поставить тетрис каждому заключённому в камеру.

— Не… эти играть не будут, отказался он. — Я каждого из них по несколько лет запугивал. Придумай что-нибудь другое.

— Да что придумать-то?! — возмутился я. — Сам посмотри у меня в памяти по тем компьютерным игрушкам.

Сказать честно, в большие игры я никогда не играл. Мог понаблюдать за кем-то из приятелей, но сам стратегии и стрелялки обходил стороной. Не подумайте, что мне не нравилось или не привлекало. Просто я сам по себе человек очень ответственный. Если брался что-то делать, то полностью посвящал себя намеченной цели. Начни я играть в нечто более серьёзное, чем тетрис, и прощай всё свободное время и частично работа.

Элементаля я честно предупредил, но он всё равно что-то откопал в моей памяти и даже два дня не донимал своими вопросами. Распоряжения и пожелания по поводу расширения спальни для нас с Лоллией выполнял, но не более того. Поскрипев своими виртуальными мозгами, замковая сущность выдала наконец такое, что я чуть не упал.

— Устрою игровую локацию и выпущу туда всех заключённых, — сообщил элементаль. — Пусть бегают, как в тех играх, пока ты не заберёшь на рассмотрения их дела. Они должны заслужить внимание судьи. А те, кто с пожизненным заключением, так и будут обитать в моей игре.

Не то чтобы мне совсем не понравилась идея. Напротив, заинтересовала. Однако сколько предстоит работы! Тот же полигон, вернее, среда обитания должна быть реалистичной.

— Как ты обеспечишь народу безопасность, чтобы они не поубивали друг друга? — озадачился я основным вопросом.

— Имеется одна наработка, — поведал элементаль. — Лет пятьсот назад судью долго не присылали в замок. А мне ведь всех заключённых положено сохранить до вынесения приговора. Придумал тогда покрывать их магической аурой чистой энергии. Они у меня в таком виде несколько лет продержались до того момента, пока судья не прибыл.

— Если технические детали для тебя решаемы, то делай игру. Я помогу, — согласился я.

На самом деле идея великолепная. Мне как раз не давало покоя то, что здесь люди сидят десятилетиями, ожидая решения судьи. Хоть теперь и появилась возможность быстрее просматривать память, но в магии я не разбирался. Каждое новое направление приходится изучать.

Я у элементаля уточнил размер локации. Ожидаемо — без ограничений. Это же межмирье. Оно в некотором роде бесконечное.

— Какие-то границы всё равно нужны. Пусть это будет первая локация, рассчитанная на то, что человек будет от старта до конечной точки в среднем добираться года два. Это без учёта препятствий и врагов.

— Два года — это сколько по расстоянию? — подключилась Лоллия к обсуждению.

— Элементаль, сделай зал и в нём объемную карту.

— Какую карту? — не понял тот задания.

— Просто плоский диск диаметром десять метров. В реальности это будет десять тысяч километров. Единицы измерения — привычные для меня.

— Готово, — оповестил элементаль, открывая проход в только что созданный зал.

— Итак, вот здесь у нас будут стартовые площадки для игроков, — ткнул я в ближайший край диска. — На противоположной стороне пусть будет… замок Судеб и выход из игры! Примерно в центре — море. Нет, не такое, — притормозил я элементаля. — Чего оно у тебя идеально круглое?

В качестве образца моря предложил силуэт Каспия, только развернул его поперёк привычного вида на картах Земли. Потом оказалось, что море получилось очень большое, пришлось уменьшать. В результате я сделал два — одно море совсем недалеко от стартовых площадок, примерно на полтора два месяца пешего перехода, а второе море-океан — ближе к середине.

— Юг у нас будет на старте, север — там, где замок. С восточной стороны пусть пустыня, как в вашем мире. На западе горы и снег.

Горы пришлось снова из моей памяти вытаскивать, впрочем, как и пустыню. Элементаль этого никогда не видел. Лоллия с интересом наблюдала за созданием объёмной карты игры и пока не вмешивалась, хотя и пообещала предоставить из своей памяти образцы для городских кварталов. В этом плане у элементаля проблем не было. Заключённых в замке хватало и у каждого в памяти какие-то знакомые только ему места. По этой причине в детали я не углублялся, задавая общую концепцию.

— В районе стартовой площадки леса, деревушки, немного живности вокруг, но не особо агрессивной. Это так называемые «ясли». Здесь игроки будут нарабатывать первый опыт.

Примерно раскидав населённые пункты, лесные массивы, порты и дороги, я решил поставить храмы.

— Богиня Судьбы, богиня Справедливости и богиня Любви.

— С судьбой всё понятно. А любви-то зачем? — озадачился элементаль. — Что она будет давать игрокам?

Как-то я с ходу и не придумал зачем, но заявил, что нужно, и Лоллия меня поддержала. Получить покровительство в храме богини Справедливости смогут только те, кто не убивал людей.

В целом с локацией было более-менее всё понятно. Элементаль уяснил, что и как устраивать, чем наполнять. Основной вопрос был с самими игроками и их характеристиками. И только я начал перечислять, как понял, что это полная ерунда. Мы же возьмём реальных людей, сидящих в камерах тюрьмы. И как я кому-то там могу добавить харизмы или интеллекта? Это цифровые персонажи могут себе позволить повышать мудрость и тот же интеллект. В нашей ситуации, если человек дурак по жизни, никакие старания элементаля не помогут.

— Понимаешь, есть характеристики персонажа — такие как сила, ловкость, здоровье и так далее. Первичные, которые не зависят друг от друга, и вторичные. Примерно как скорость равна сумме ловкости и здоровья, поделённой на два или четыре. В этом случае ловкость уже вторичная характеристика, — просвещал я элементаля.

Лоллия тоже слушала и имела очумевшее выражение лица. Человеку из другого мира трудно было понять, как можно искусственно задать силу. Как раз в этом плане замковая сущность могла устроить всё наилучшим образом. Та аура, что будет прикрывать тела, обеспечит двигательные возможности человека, ограничивая определённые действия или, напротив, помогая. Но увы, на уме игрока это никак не отразится.

Тип игровой системы я предлагал уровне-навыковый. Это когда персонаж развивается путём постепенного совершенствования своих умений. Как только игрок улучшает определённое количество умений, то получает следующий уровень и с ним возможность увеличить имеющиеся атрибуты. Элементаль сообщил, что не всё понял из моих объяснений, но пообещал вникнуть по ходу дела. Я же перешёл к описанию опыта.

Рост персонажа должен происходить с накоплением им опыта. Очки будут начисляться за какие-то успешные действия. На начальном этапе несложные — типа принести воды или сорвать нужные цветочки, в дальнейшем же происходит усложнение. Накопление опыта называется «прокачкой». По крайней мере так было в тех играх, что мне доводилось наблюдать. На самом деле вариантов очень много.

Насчёт класса игроков без вариантов — у нас все люди, никаких троллей и эльфов не будет. Зато станут варьироваться классовые навыки. Это в замке у магов заблокированы силы, а на своём «подворье» замковая сущность может позволить выбрать магию в качестве классового навыка. Кем станет игрок — магом-воин, просто магом, магом иллюзий, растений или чего-то другого, определит он сам.

Из основных характеристик мы выбрали силу, ловкость и скорость. Пункт со здоровьем был под вопросом. Специально регулировать что-то в теле человека элементаль не мог. Или изначально пришлось бы принижать то самое здоровье, ограничивая, к примеру, подвижность. В результате получили бы на старте еле ходящих зомби, а не игроков. Ещё мы не могли задавать такие параметры, как сытость или интуиция.

Элементаль пребывал на вершине блаженства, уверяя, что у него ещё ни разу не было такого уникального судьи, хотя работы по созданию игровой локации предстояло много. Я предлагал развивать и устраивать всё постепенно. Десять тысяч километров по прямой — это изрядно. В моём мире примерно столько от Киева до Владивостока. На начальном этапе хватит и ста километров. Игроков нужно ввести в курс дела, ознакомить со всем, поправить наши возможные ошибки, наполнить деревни и города неписями. Насчёт этих игровых персонажей я совершенно не волновался. Элементаль обещал проработать характеры и использовать то, что накопилось у него в памяти за долгие годы.

Пока элементаль млел и игрался, я о своих обязанностях не забывал. Выбрал для рассмотрения дело мага-менталиста. Изучать эту магию тоже пришлось, но курс был коротким. Эти маги больше тренировались, развивая особые способности. Вначале на животных, потом на людях из числа преступников. Как правильно заметил Май, в чьём теле я оказался, ментальные умения или есть, или их нет. В замке мне помогала сущность, но практиковать ментальную магию было не на ком.

Дело менталиста я изучил с особой тщательностью. Уточнил у Лоллии, будет ли считаться преступлением доведение сына до самоубийства, и вынес приговор: «Виновен». С подачи элементаля вынес приговор о пожизненном заключении, предполагая сделать из этого преступника игрока.

К этому времени в локации заполнились неписями первые деревни, и элементаль жаждал получить как можно больше игроков. Загнать заключённых в игру оказалось неимоверно сложно. Не было такого в этом мире. Народ никак не понимал, что высвечивается у них перед глазами, зачем куда-то идти, зарабатывать очки и что-то делать.

Вначале стартовых площадок было десять. Прождав несколько часов, элементаль добавил ещё сорок, а народ так и продолжал топтаться на старте. Возмущало то, что мы им составили подробный текст, пояснили, что условия содержания в тюрьме изменились: если желают есть-пить, извольте пройти во-о-он по той дорожке.

— Почему они так себя ведут? — возмущался я тому, что демонстрировал элементаль сразу на пяти экранах. — Почему они такие тупые?

— Думают, что это очередной сон, — предположила Лоллия.

Половина наших так называемых игроков почти сутки голодала, оставаясь на стартовой площадке. Ещё четверть попёрлась куда угодно, но только не по дорожке. В противоположную сторону путь был закрыт. Причём вначале человек попадал в густой туман, потом срабатывали особенности магической ауры-скафандра, затрудняя движение. И вот при таких ограничениях народ колбасился вокруг старта по несколько часов.

Элементалю пришлось срочно добавлять на опушке фруктовые деревья и ручьи. Иначе наши горе-игроки могли и не дойти до первых деревень, ослабев от голода. Всякую хищную мелочь в виде крыс и змей тоже убрали со старта.

Только на третьи сутки действия заключённых в игровой локации стали напоминать игру. Элементаль продолжал отстраивать новые зоны, а мы с Лоллией следили за продвижением народа через систему камер, переключаясь пультом от одного персонажа к другому. Жизнь для «админов» и участников игры расцвела новыми красками.

Всё бы хорошо, но я как ни крути судья. Вот это больше всего волновало элементаля. Следующий судья мог оказаться скучным занудой, который не позволит замковой сущности иметь столько развлечений. Элементаль стал для меня и Лоллии родным существом. Он вдруг запаниковал, опасаясь, что когда-нибудь я приму ошибочное решение и умру. Эта неугомонная сущность решила освободить меня от обязанностей судьи. Вернее, я буду и дальше рассматривать дела, но перестану быть зависимым от системы наказаний за неправильные решения.

— Игра станет основой, — вещал элементаль. — Заключённые сразу станут попадать в локацию. И там будет решаться их судьба.

Не думаю, что элементаль придумал возможность обойти правила специально для меня. Похоже, он давно вынашивал данную идею. Высшие сущности этого мира примут такое условие. Главное, что все предметы и продукты в локации перестанут зависеть от воли судьи. Замковая сущность не скрывала, что мечтает освободиться от подчинения судье. Изменение принципа содержания заключённых исключало необходимость присутствия элементаля.

Для проведения ритуала мне требовалось вживить в тело осколок изначального камня замка. Это было главным и большим секретом элементаля, и я по достоинству оценил его доверие. Узнай маги мира о тех свойствах, что даёт замок, его бы уже давно разобрали по камешку. Я поклялся, что никогда и никому не открою этот секрет. Где-то громыхнуло, и мою клятву приняли. Покинуть замок раньше срока я по-прежнему не мог, зато не умру.

Элементаль решил серьёзно заняться перевоспитанием магов. Сама игра была составлена так, что сволочи и убийцы с большим трудом могли дойти до замка Судеб. Те же, кто добирался до него (и неважно спустя сколько лет), получали решение судьи.

Я же стал «младшим братом» сущности. Элементаль уверял, что обрыв нитей, обеспечивающих обязательную работу судьи, уже произошёл, и мне пора изучать его магию, учиться самому воплощать для себя еду. Неделю мы с Лоллией голодали. Мне казалось, что я не могу вспомнить вкус продуктов, но элементаль был настойчив. И когда у меня стало получаться, то не только похвалил, но и предложил сделать перестановки в игровой локации так, чтобы он не знал какие. Играть стало ещё интереснее.

Через два года в замке осталось шестьдесят два человека. К половине из них очень хотелось применить смертную казнь, но элементаль не дал, раскричавшись, что и без того людей почти не осталось. С кем играть? Какие-то ограничения для этих преступников я всё же поставил. Были у нас там садисты, которые ничего и никого не боялись. Особенно выделялся один — Красный клинок. Бывший боевой маг имел внешность невинного юноши, по сути являясь подонком. После рассмотрения дела и вынесения приговора такие игроки заново загружались в игру на нулевой уровень и больше не могли выбрать класс магов.

Почти все заключённые продолжали проявлять себя в игре согласно своим природным качествам. Убийц игроков я не жалел, отправляя раз за разом на перерождение. Да, мы с Лоллией перестали выполнять функции только модераторов. Захотелось и самим побегать-поиграть. Даже элементаль создал для себя личного непися и организовал на западном плоскогорье какой-то клан охотников на чудовищ.

Каждый год из внешнего мира поступало пятнадцать-двадцать магов. Наблюдать за новичками было очень интересно. Особенно их вводили в ступор тексты наподобие: «Вашему телу нанесён урон -1%. Полное восстановление через шесть минут». В защитной ауре человек не мог получить повреждения. Зато замковая сущность чётко фиксировала любую царапину, создавая фантомные боли, правда не доводя их до критичного уровня.

Игру мы дорабатывали ежедневно. Поиграв сам, я вносил изменения по ходу дела. Общая локация стала такой огромной, что элементаль порой не замечал тех перестановок, что я устраивал, и попадался в них сам. Радовался при этом как ребёнок! Размахнулись мы так серьёзно, что я стал подумывать о сокращении территории. Людей играло слишком мало, разнообразие в игру вносили только неписи, за которыми замок в первый год тщательно следил. Эти искусственные персонажи имели «записанный» алгоритм действий и для меня были предсказуемыми. Сравниться с бандой игроков того же Красного клинка, у которого что ни подчинённый, то самородок, неписи не могли. Куда им до знаменитого Бой-Бея! Мерзкий тип, зато наблюдать за ним было интересно.

И только я уговорил элементаля на закрытие локации в пустыне, как в замок прибыло сразу пять заключённых! Вообще-то я подумал, что это совпадение, но на следующее утро добавилось десять человек. Элементаль просканировал память новичков и сообщил, что это не преступники. К вечеру телепортировались ещё трое, которых целенаправленно перебросили в замок Судеб. Элементаль ещё толком с ними не разобрался, как в портальном зале появилось сразу сорок человек.

— Гоним всех на стартовые площадки, — скомандовал я.

И если тех площадок у нас было пятьдесят, то переходов из замка всего два. Элементаль срочно воплощал необходимое число переходов, а я вводил людей в игру. Причём все как на подбор оказались упёртые бараны. С места долго не сдвигались, продолжая недоумевать на старте. Пришлось поступающих магов загонять пока в камеры.

К утру число «постояльцев» увеличилось до двухсот сорока человек, а маги всё продолжали поступать. Что случилось во внешнем мире, они толком объяснить не могли. Кто-то напал и начал целенаправленно истреблять магов. Единственным укрытием, о котором вспомнили, оказался замок Судеб. Портал судебного зала начал отправлять магов и, похоже, с трудом справлялся с таким наплывом.

— Игорь, Лоллия, вы тоже идёте в игру! — скомандовал элементаль. — Поспешите! Не знаю, что происходит во внешнем мире, но на меня давит какая-то мощная сила!

— Лучше бы сначала разобраться, — возразил, не желая уходить в неизвестность.

— Нет времени! Последние маги, которых перебросили, имели серьёзные ранения, — судя по голосу, начал паниковать элементаль. — Если успею, то ещё расширю локацию и добавлю стартовых площадок. Попробую вырваться!

Откуда он хотел вырваться, я не услышал, поскольку Лоллия потащила меня за собой в арку перехода.


Глава 7


POV Артём

Представляете, я попаданец! Самый настоящий, да ещё и «двойной». Попал по всем показателям и во всех смыслах. Вначале со мной приключилась вполне фэнтезийная история с переносом сознания. Тело мне досталось вполне приемлемое. Парнишке было всего пятнадцать лет, и он имел хорошие задатки в лечебной магии. По дороге в школу магии что-то с ним приключилось и я занял тело этого Марри Оста.

Маг-менталист долго со мной работал, привил навык разговорной речи и с сожалением опустил руки, когда не смог выудить прошлые воспоминания тела. Впрочем, это ничуть не помешало мне поступить в школу магии, которую оплатили дальние родственники. Парень был сиротой. А всякие дяди-тёти что-то мутили с его наследством. Сам я в этом деле совершенно не разбирался. С трудом удавалось не проколоться в том плане, что я пришелец из другого мира. По этой причине решил делать ставку на своё развитие в качестве мага-лекаря. Они здесь неплохо зарабатывали, и я собирался получить как можно больше знаний. Пусть местная молодёжь за развлечениями бегает. Мне в прошлой жизни уже тридцать пять стукнуло, поэтому понимал гораздо больше тех, с кем учился.

За три года в школе я неплохо адаптировался в новом мире, наметил для себя перспективы, получил неплохие рекомендации от преподавателей. И тут — раз! — нашествие тёмных тварей. Народ запаниковал, император разослал вестников, собирая магов в столице. Чтобы мы, значит, «плотными рядами» куда-то выдвинулись и дали отпор. И это притом, что боевых магов огня по всей стране не больше тысячи. У остальных магов была «мирная» специализация. А ещё огромное количество населения имело крохотные задатки в магии и нигде специально не обучалось. Толку собирать и компоновать отряды не было.

В общем, маги не особо стремились воевать и кого-то защищать. Пока посыльные от императора мотались по стране, пока он слал гневные послания, те «тёмные» к столице приблизились.

Нас, будущих лекарей, сразу распределили по отрядам охраны города. Они тоже толком не знали кого защищать. Почти сразу выяснилось, что тёмные твари на обычных людей не реагируют. Уничтожают только тех, кто владел магической силой. Однако если маг находился рядом с простыми людьми, то убивали всех. Горожане это быстро смекнули и подняли бунт, стали громить магов не хуже тех тварей. Какие-то баррикады возвели, закрывая свои кварталы от магов.

Повезло, что отряд, в составе которого я находился, поставили на защиту здания Суда и правопорядка. Здесь находился портал куда-то в безопасное место. Правда, первые разведчики так и не вернулись, но представители правопорядка заверяли, что так и должно быть. Не сильно они убедили магов, которые в портал заходить не спешили, хотя тёмных тварей на улице столице становилось всё больше и больше. Император со своими телохранителями с большим трудом пробился к зданию суда.

К тому времени я уже валился от усталости, не успевая лечить магов, защищающих подступы к зданию. Примерно сутки император на что-то надеялся и не хотел уходить в портал, а после всем стало уже всё равно. Держать оборону не хватало сил. Магия воздуха и воды на тёмных тварей не действовала. Огненных магов осталось меньше сотни. С такими силами столицу не удержать. И как только император вошёл в портал, за ним кинулись все остальные, наплевав на защиту и оборону. Мне повезло, я успел заскочить вовремя и без потерь.

Куда я попал, сразу и не понял. Помещение в большей степени напоминало тюремную камеру-одиночку. Из удобств имелась узкая койка с матрасом и туалет в дальнем углу. Смену дня и ночи я отслеживал по освещению. Три раза в день перед дверью появлялся лоток с едой. Кормежка, между прочим, была отличной! В целом условия оказались неплохие. Напрягало лишь одиночество и неизвестность.

На шестой день свет в камере замигал и откуда-то раздался голос:

— Марри Ост, ваша очередь зайти в игровую локацию. Следуйте по коридору до арки. Все инструкции получите на месте.

Услышав такое, я сильно удивился, но последовал, куда меня направили. А пройдя через светящуюся арку, внезапно очутился на каменной площадке перед лесом. Пока я моргал глазами, разглядывая дорожку, ведущую в лес, площадку под ногами и растительность вокруг неё, арка исчезла. Я покрутился, покрутился на месте, но так и не нашёл, как вернуться обратно.

Лес был только впереди. Небольшая каменная площадка располагалась на краю бескрайней степи. Наличие мощёной дорожки намекало, что мне нужно идти вперёд. Странное это было укрытие. Император заверял, что это абсолютно безопасно. Но ни сам он, ни его приближённые здесь никогда не были. Я даже не понял, куда именно перебросил меня портал из здания судейства. Тюремная камера вполне попадала под понятие «безопасное место», а вот то, что я видел сейчас перед собой, вызывало недоумение. Сразу появилась мысль посидеть на площадке и подождать попутчика. Вдруг кто-то знает больше меня и ответит на некоторые вопросы.

С полчаса я маялся дурью, ожидая непонятно чего. Тщательно осмотрел камни площадки, попробовал ногой дорогу, подёргал траву, что росла рядом. Отметил, что мы такие виды в школе не изучали. Заодно осмотрел себя. В моей одежде изменений не произошло. Та же форма, что мне выдали в пункте распределения отрядов. За несколько дней носки она пропахла потом и сильно испачкалась. Порылся в карманах, надеясь отыскать хоть что-то полезное, хотя выяснил это вопрос ещё в камере. У меня с собой был вещевой мешок. При переходе через портал он исчез, больше ничего существенного я с собой не пронёс.

Закончив ревизию всего имеющегося, тяжело вздохнул и переступил черту на дорожке. В глазах сразу замельтешило, и я еле удержал равновесие. Немного успокоившись, наконец разобрался, что вижу перед глазами полупрозрачный текст. Несколько минут я пребывал в ступоре, читая написанное:

«Приветствуем участника Большой игры! Вам посчастливилось попасть в подпространство, регулируемое судебной системой. Для того чтобы судья принял решение, вам необходимо дойти до замка Судеб. Внутри данной локации действуют определённые правила и ограничения. Вы лишены всех своих прошлых магических сил. Чтобы их обрести, требуется получить единицы опыта», — читал я и всё больше недоумевал. Похоже, я снова «попал». Мало мне было мира магии, так ещё и в игру влетел. Настолько всё было узнаваемым и привычным, что невольно вызывало недоумение и улыбку. Кто создатель Большой игры и почему о ней неизвестно даже императору? Даже не знаю, радоваться или готовиться к быстрой смерти. Текст тем временем изменился.

«Вам необходимо выбрать для себя краткое имя», — сообщила система.

Точно игра! Я продолжал рассматривать висящий перед глазами прозрачный экран, находя знакомые обозначения вроде «свернуть», «открыть-закрыть», «вернуться к первой строке» и прочие команды.

«Вам необходимо выбрать для себя краткое имя, — повторила система. — Пока вы этого не сделаете, не сдвинетесь с места».

После такой заявы я, естественно, захотел проверить свои двигательные способности. Система не обманула — тело мне не подчинялось, оставаясь неподвижным. Придётся принять правила игры и выбрать имя.

«Принято, Арт, — появилось перед глазами. — Определитесь с типом магии, список прилагается. Ваши прошлые навыки не имеют значения».

И передо мной развернулся список. Вот тут я задумался серьёзно. Это же игровая локация, делать нужно всё по уму. Не факт, что моя лекарская магия даст преимущества вне группы или клана. Насчёт групп я сильно сомневался, учитывая, какой контингент отправился сюда. Жители мира магии не сразу сообразят и примут правила игры. Поэтому у меня появится некое преимущество перед ними.

Пролистав список до конца, я вычитал, что к основному типу магии позже можно будет добавить второстепенный навык. Могу ту же лекарскую магию взять. Для этого потребуется зайти в храм богини Судьбы и попросить о такой милости. Пока же мне приглянулась опция «маг-воин». Это попав в новое тело, я ничего не мог изменить. Родственники Марри выбрали всё за него. Повезло, что школу оплатили и я получил образование. Но в игровой локации предпочту быть магом-воином.

Система зафиксировала мой выбор и выдала:

«Базовые характеристики:

уровень 0

сила 1

ловкость 1

скорость 1

магия 1

опыт 0».

Ну точно, компьютерная игрушка! Кто ж здесь так резвится? Как бы познакомиться с админом? Жаль, кнопочка для связи со службой поддержки не предусмотрена.

Перечитав повторно характеристики, пришёл к выводу, что на данный момент я полный нуб*, свернул виртуальный экран и попытался сдвинуться с места, что у меня вполне получилось. Дальше я отправился по дорожке в сторону леса, восхищаясь тому, что видел. Это точно не цифровые изображения и не иллюзия. К тому же моё тело при переходе в игровую локацию ничуть не изменилось, продолжая конкретно попахивать потом.

Я продолжал размышлять о странном попадании все два часа, что шёл по дороге. Голод и жажда уже давали о себе знать. Зря я пропустил деревья, что росли рядом со стартовой площадкой, не рискнув проверить фрукты на съедобность. Тюремный завтрак был давно, похоже, дальше пищу придётся добывать самостоятельно. Больше ничего съедобного на глаза не попалось, зато я добрался до классической развилки трёх дорог. Только камня с надписью не хватало. Хотя и так понятно, что выбор за мной. Как нормальный мужик, решил для начала сходить налево, не получится, вернусь и попробую другие направления.

Лес и дорожка ничуть не изменились, а пить хотелось всё сильнее. Кажется, пора искать источник воды. На дороге он точно не появится. Но прежде чем свернуть в лес, озаботился своей безопасностью, решив найти хоть что-то для самообороны. Пусть зверья никакого и не наблюдалось, но где гарантия, что это долго продлится? По закону игры уже должны начаться первые примитивные квесты.

Я быстро выломал подходящую палку, и передо мной тут же развернулся экран с информацией:

«Дубина. Оружие для обороны и нападения. Наносимый урон — 50 единиц.

Поздравляем! Вами получен игровой опыт в 1 единицу».

Я невольно хмыкнул. Осталось отыскать какого-нибудь зайчика, прибить и таким образом обеспечить себя едой. Да и про воду забывать не стоило.

Родник я отыскал легко. Попил, передохнул, умылся. Развернул интерфейс и полюбовался своим первым достижением. Хорошо, я в курсе что и как. Остальным магам, прошедшим в портал, в этом плане не повезло. Кстати, где-то здесь сам император бродит. Он вошёл в портал раньше меня и если проявил смекалку, то уже далеко впереди. Хотя не факт конечно. Это я знаю, что если нажать мысленно на крестик в правом верхнем углу, то экран свернётся. Предполагаю, что большинство магов так и ходят с полупрозрачным экраном перед мордами.

Ни зайчиков, ни мышек, ни, не дай бог, волков в лесу так мне и не встретилось. Вернувшись на дорогу, я продолжил путь. День клонился к вечеру, когда я неожиданно вышел к деревне. Выглядела она настолько обычно, что как-то и позабылось, что нахожусь в игре.

— Здравствуйте! — поприветствовал старичка, сидящего на крыльце ближайшего домика. — Я немного заблудился, нельзя ли у вас переночевать?

— Отчего же, можно, — кивнул старик. — Даже ужином покормлю, мил человек. Ты только колодезной воды принеси да в ту бочку залей.

Система тут же отреагировала:

«Внимание! Вам предложено принять задание «Помощь деду Михасю».

Награды: 2 единицы опыта, лепёшка, травяной отвар, репутация деревенских жителей +2. Принять?»

Естественно, принять! Виртуальную кнопочку я нашёл и поспешил выполнить нехитрое задание. Интересно, неведомый создатель игры делал всё по алгоритму? «Дед Михась» просто классическое имя для подобных бродилок. Пока носил воду, продолжал восхищаться реализму деталей. Если бы не текст и цифры, я бы и не понял, что общаюсь с неписью. Да и дом у деда был типичный: деревянный сруб, немного покосившаяся труба, облезлые, но некогда крашеные в синий цвет ставни на окнах. Ещё прилагался к этому строению заросший бурьяном двор и, соответственно, характерные деревенские запахи.

Ужин меня порадовал, и я решил не спешить, а задержаться в деревне на денёк-другой. Похожу, поспрашиваю, кому помощь нужна, попутно очки опыта заработаю. Собственно, и ходить никуда не пришлось. Дед Михась растолкал меня на рассвете и сообщил, для козы нужно травы накосить и что он меня доведёт до луга. Зевая и матерясь про себя, я в сопровождении старика притащился на луг. Трава, роса, лёгкий туман и комары поражали своим реализмом. Теперь я точно убедился, что создатель игровой локации мало того, что из моего мира, но и земляк. Легче от этого не стало. Косу я раньше даже в руках не держал и точно не использовал для косьбы.

Какое-то время дед наблюдал за моими потугами. Потом плюнул, отобрал орудие труда и начал учить с азов, поясняя, как точить, как держать, под каким углом делать замах и прочие нюансы. Солнце уже припекало, а на руках горели мозоли, когда у меня стало что-то получаться. Повезло, что лужок был небольшим и с покосом мы закончили.

«Поздравляем! Вами получено пассивное умение «Косарь».

Награды: 5 единиц опыта, лепёшка, отварной картофель, кружка козьего молока, репутация у деревенских жителей +3 единицы.

Вашему телу нанесён урон -2%. Полное восстановление через полчаса».

Всё же это не реальность, а игра. В нормальной жизни ладони так быстро не заживают. И вряд ли я осилил бы в этот день другую работу. А тут после обеда узнал, что нужно поправить забор, затем мы с дедом пололи и поливали огород, и уже на закате я колол дрова. На кой ляд деду летом дрова?! Здесь, в игре, по идее, и зимы не бывает, но пререкаться не стал, послушно выполнял задания, за которые исправно добавлялся опыт и репутация.

Уже перед сном я простирнул свои вещички и развесил во дворе сушиться. Реализм игры продолжал удивлять. Вещи до утра не просохли, натягивал я их на себя немного сырыми. Хмуро спросил у деда, есть ли ещё задания, и получил ответ, что больше ничего нет. Зато, если схожу к старосте деревни, то моему рвению найдут достойное применение.

— Мужики идут лес валить, — быстро озадачил меня староста. — Или помоги моему соседу копать колодец.

Виртуальный игровой счётчик показал, что если я отправлюсь с мужиками в лес, то получу в качестве оплаты топор. Да и репутация повысится не на три единицы, а на пять. Думать тут было нечего — пошёл с мужиками в лес. Нормальные дядьки оказались. Они мне выдали топор, а в обед домашним салом с хлебом накормили. До этого терпеливо показывали, как лучше рубить и какие стволы выбирать. Собственно, мы только рубили, складывая стволы в одном месте, а ветки в другом. Кто будет перетаскивать это всё в деревню, я не задавался вопросом.

На обратном пути мы встретили игрока. Очумелого вида мужчина в жилетке, расшитой золотыми вензелями, кинулся было к нам и почти сразу рванул обратно на дорогу, прибавив темпа. Не то морды мужиков, заросшие бородами, ему не понравились, не то топоры в руках смутили. Наша группа в большей степени напоминала разбойников с большой дороги, чем мирных деревенских жителей. Староста меня пожалел и вместо сырой одежды предложил что-то из своих запасов. В простой рубахе навыпуск, потный и грязный, я ничем не отличался от местных, разве что кустистой бороды не имел.

Нового игрока я лишь взглядом проводил, окликать не стал. Мне в деревне конкуренты не нужны, поскольку я ещё не все награды собрал. Правда, на третий день моего пребывания в этом населённом пункте староста сообщил, что больше работы нет, и пожелал лёгкого пути. Я ничуть не обиделся. И так хорошо заработал. Пусть пассивные умения «косарь» и «лесоруб» вряд ли пригодятся магу-воину, но на данный момент они давали очки опыта. Я развернул список, чтобы посмотреть обновлённые характеристики.

«Уровень 0,

сила 1 (почему не изменилась, не понял)

ловкость 3

скорость 1

магия 1

опыт для распределения по характеристикам 12

репутация среди местных жителей +22

Получен топор. Наносимый урон 200 единиц».

Топор меня порадовал по многим причинам. С первым игровым предметом появилась личная сумка, куда я мог положить много чего полезного, тот же топор. Наносимый топором урон меня сильно заинтересовал. Привычная шкала уровней была безликая, но я проявил настойчивость. Покопался в нехитрых настройках и выяснил, что мой уровень жизни на данный момент 400 единиц. С приобретением магических сил он возрастёт примерно до 1000. Ожидаемо, что гарантированно защитить свою жизнь я могу в доспехах. И лучше, если они будут зачарованные, предельный уровень которых 10000. М-да… Замучаешься топором убивать такого персонажа с десятью тысячами единиц.

Размышляя об уровнях жизни, я задался логичным вопросом — положено мне игровое перерождение или нет? Проверять на себе это не хотелось, поэтому, выйдя из деревни, я двигался с большой осторожностью, опасливо выглядывая перед поворотами. По закону жанра в лесу могут быть душегубы-разбойники, наверняка и хищники бродят.

В одном месте я остановился, долго разглядывая дорогу и подступы к ней. Поломанные кусты, мелкий мусор и кровь свидетельствовали, что здесь произошло нечто нехорошее. К тем кустам я всё же свернул. Лучше узнать наверняка, кто и на кого напал. В низине я обнаружил только многочисленные следы от человеческой обуви. А ещё нашёл золотистую пуговицу, примерно такая была на жилетке у мужчины, проходившего через деревню два дня назад. Пуговицу я покрутил так и сяк. Задание не высветилось, даже не знаю, хорошо это или плохо. И я снова продолжил путь.

Похоже, в игре населённые пункты располагались на расстоянии в один дневной переход. Ближе к вечеру, уставший и голодный, я вышел к очередной деревне, где был принят не самым дружелюбным образом.

— Кто такой? — наставил на меня копьё бородач.

— Путник, иду… хм… — куда иду, я и сам не знал, потому промолчал.

— Чем докажешь, что не душегуб? — продолжал меня расспрашивать местный.

— Да ничем, — развёл я руками, демонстрируя отсутствие оружия.

Дубину я выбросил сразу, как получил топор. Таскать лишний вес совершенно не было желания. Топор же игровой предмет и в виртуальной сумке никому не виден.

— Гарька, чего к мальчишке пристал? — из ворот высунулась женщина. — Какой из него разбойник? Видно, что городской, приличный. Одёжку посмотри.

— Городской? — продолжал допрос мужик.

— Заблудился я немного.

— В наших местах заблудиться проще простого, — сменил тон мужчина и прислонил копье к забору. — Тебе нужно было после Голубой скалы вдоль реки идти.

— Учту, — заверил я и посмотрел на заходящее светило. — Мне бы переночевать.

— Монеты какие есть? — поинтересовался мужчина.

— Поиздержался в дороге.

— Тогда иди к старосте. Он определит на постой.

Староста моему появлению тоже несильно обрадовался. Пробурчал что-то про нищебродов на дорогах. Для ночёвки предложил место на сеновале. В целом эта деревенька дружелюбной не выглядела. Поголовно у всех высоченные заборы и крепкие ворота. Даже не знаю, как буду тут себе задание искать. А ведь придётся. Кормить меня тут явно никто не собирался. Когда я поинтересовался насчёт перекуса, староста тоже спросил о наличии денег и задарма кормить не стал.

Естественно, что с утра пораньше я ходил по деревне, выспрашивая, кому и чем помочь. Кусок сухой лепёшки мне сунула только жена Гарьки. И всё.

— Эй, парень! — окликнул меня староста, когда я пошёл по второму кругу. — Мужики идут ловить разбойников, не хочешь присоединиться?

Перед глазами тут же возникло новое сообщение:

«Внимание! Вам предложено задание «Убить разбойников».

Награда: 10 единиц опыта, репутация деревенских жителей +2 единицы, трофеи. Принять?»

Нажал «принять». А куда деваться? Надеюсь, что в толпе мне не придётся особо напрягаться.

* * *
Нуб* (от англ. newbie — «новичок») — обычно не несет негативной оценки, лишь указывает на малый опыт игрока в какой-то области знаний, либо в целом в игре. Любой участник, начиная играть в какую-либо игру, является в ней нубом до того момента, пока не разберется в ней.


Глава 8


Староста, сообразив, что я согласен, пояснил, где пункт сбора местных «храбрецов». Всего таких оказалось восемь человек и я девятый. Возглавлял деревенский отряд уже знакомый Гарька. По рассказам того же Гарьки, разбойники устроили логово где-то за малинником. Мужики ходили лес валить и случайно наткнулись на их лагерь. С рубкой леса решили подождать, а сначала разбойников извести.

— Сколько их там? — поинтересовался я.

— С десяток будет, — ответил мне кто-то из мужчин и поспешил подбодрить: — Не боись, справимся. Ты у меня за спиной держись и вперёд не суйся.

Соваться вперёд я и так не собирался. Я бы и разбойников ловить не пошёл, но жрать хотелось. Эти деревенские скряги кормить за просто так не думали. С такими мыслями я шёл позади группы на протяжении следующего часа.

— Тихо, — наконец подал знак Гарька, и все замерли.

Дальше мы двигались гуськом, стараясь идти как можно тише. Ну, вообще-то как получалось. Тот малинник я, кстати, оценил — штаны порвал и все руки расцарапал. Остальные мужики тоже что-то шипели, но подошли мы к лагерю скрытно. У разбойников, между прочим, даже часовой имелся. Когда труп часового с перерезанным горлом упал мне под ноги, я в очередной раз «похвалил» игровую реалистичность.

Гарька знаками показал, кто куда идёт. Всего на поляне стояли три шалаша. Храп из них раздавался такой, что, казалось, подрагивала земля. Отчего разбойнички дрыхли в середине дня, я объяснений не нашёл. Наверное, «работа» у них больше ночная, а днем они отсыпаются. Или это такие игровые условия.

Деревенские застали бандитов врасплох. Хотя кто-то даже побитый сумел из шалашей выскочить и теперь орудовал дубинкой. Если честно, я как-то растерялся. Уговаривал себя, что это неписи и им «не больно», но подключиться к драке никак не мог. И только когда прямо на меня кинулся здоровенный мужик с ножом, я вспомнил про свой топор.

Чем хороши игровые предметы, их не нужно вынимать. Мысленный приказ, и вот у меня уже в руках оружие. Толком я им и замахнуться не успел, но помог опыт лесорубов. Зря я посчитал этот навык бесполезным. Топорище держал двумя руками и под правильным углом. Получилось, что громила с ножом сам на топор насадился. Еле успел выдернуть орудие из бедра мужика до того, как он упал. Хотя почти сразу разбойник начал подниматься, страшно рыча. Больше от испуга, чем осознанно, тюкнул его по лбу обухом.

И сразу перед глазами системное сообщение:

«Поздравляем! Вами получен опыт «Воин» 5 единиц. Нанесённый урон противнику 400 единиц жизни.

Награда: 8 единиц общего игрового опыта для распределения по характеристикам, репутация деревенских жителей +10».

Хорошо, я отучился два года в лекарской школе и от вида размозжённого черепа меня не стошнило. Поздравление от системы в данной ситуации выглядело как-то цинично. Я же говорил, что реалистичность в игре зашкаливает. Труп разбойника выглядел настолько достоверно, что у меня невольно затряслись руки. Как-то раньше не доводилось людей убивать. Пока я переживал и сворачивал сообщение, на меня кинулся ещё один субъект. Не то он не увидел, что я с топором, не то просто мне не повезло встать у него на пути.

В этот раз я и замахнуться успел, и даже увернулся от дубины. Правда, ударил вскользь по плечу. Глаза разбойника налились кровью, ноздри затрепетали, и с возгласом: «Убью!» он двинулся на меня. Мне снова невероятно подфортило, что кто-то из деревенских пригрел этого неадеквата дубиной по затылку. Ну, а я уже привычно обухом его по лбу стукнул.

Снова кровь и мозги во все стороны. Чего ж так сильно топор-то бьёт? Второй труп у моих ног и зрелище настолько неаппетитное, что лучше бы я выбрал более безобидного игрового персонажа. Был же там в списке какой-то маг-художник!

— Молодец, парень, — тем временем хлопнул меня по плечу Гарька. — Всех положили. А ты так двоих завалил.

Одновременно с похвалой Гарьки пришло и системное сообщение об увеличении различных единиц.

«Внимание! Вам предлагается принять участие в дележе трофеев», — напомнила система о тех плюшках, которые сопутствуют праведному бою.

Перепало мне немало. Я же убил двух разбойников, поэтому мне полагались две доли от общего добра. Награбленные вещички я не стал брать, попросил Гарьку выдать деньгами. Только одни запасные штаны и плащ взял для себя. Деревенские, напротив, рады были всему барахлу, что хранилось в шалаше главаря. Знакомой расцветки жилет с золотыми вензелями там тоже присутствовал. Гарька его сразу на себя напялил. Ещё и сапоги выпендрёжные урвал.

Меня мужики не обидели: в сумме получилось пять золотых монет. Реально золотых из них были две штуки. Остальное — серебро и медь на общую сумму в три золотых. Если бы не моя волшебная сумка, я бы надорвался таскать такое количество меди. А так ничего, забросил в сумку и не заметил. Ножи и вещи убитых мной разбойников тоже входили в число трофеев. Снимать одежду с мертвецов я побрезговал, сообщив, что это мне не нужно, и забрал один плохонький нож. Вдруг какую колбаску понадобится порезать?

Деревенские тем временем решали — откупоривать бочонок вина здесь или нести его в деревню? Меня это вино совершенно не волновало. Больше заинтересовал короб с едой, откуда я прихватил немного съестных припасов. Вяленое мясо, шматок сала (интересно, кто по национальности разработчик игры?), орехи и пару кусков сахара. Мужики наконец решили, что если немного отпить из бочонка, то его будет легче нести.

В деревню возвращались с песнями и чуть ли не с плясками. Пустой бочонок остался на поляне в лесу вместе с трупами разбойников. Голосили и распевали песни мужики знатно. Было чему радоваться. Несколько синяков, незначительные порезы и, собственно, все. Тяжёлых пострадавших с нашей стороны не было. Удачно сходили, удачно отметили, есть повод горланить песни.

Уже на подступах к деревне, когда выбрались на дорогу, догнали очередного игрока. Как он от нас припустил! Думаю, пробежал мимо деревни со спринтерской скоростью. Вот бедолага. Где он ночью в лесу будет искать ночлег? Зато меня на постой пригласил сам староста. Ещё бы! Моя репутация в этой деревне была уже +320. Ужином тоже накормили, не спрашивая об оплате. Гарька так живописал мои подвиги, что староста начал намекать о незамужней молодой внучке: и красива девка, и в теле, и чего мне в тот город возвращаться? Тут, мол, экология, свежий воздух и приветливые жители.

— Не… спасибо, — отбивался я от повышенного внимания со стороны неписей, отговариваясь срочными делами.

К счастью, репутация от этого не снизилась. Староста на следующий день лично проводил за пределы деревни, показал рукой, куда идти, где река и Голубая скала.

— Если до ночи не успеешь к реке выйти, ночуй в корнях деревьев. Так завсегда безопаснее, — дал последнее наставление староста. — Может, подождёшь дней десять? Наши поедут на ярмарку и тебя довезут.

— Тороплюсь, — категорично отказался я.

На фиг, на фиг. Через десять дней меня здесь точно оженят. Я же выбрал игрового персонажа «мага-воина». И как здесь, в деревне, его раскачивать, да и на ком? Мне учителя или школа нужны. В общем, поблагодарив старосту, скорым шагом я стал удаляться от деревни.

Как я ни спешил, но до ночи ни к какой Голубой скале не вышел. Хотя с пути точно не сбился. Дорога здесь одна, поворотов не встречалось. Разбойников, тьфу-тьфу, тоже. Следуя рекомендациям старосты, я начал искать место для ночёвки. Деревья, что росли вдоль дороги, были как на подбор здоровенные, раскидистые, с мощной корневой системой. Под такими корнями можно действительно неплохо разместиться.

На всякий случай я отошёл от края дороги на несколько метров. Выбрал подходящее дерево, пошуршал палкой под корнями на предмет выявления змеиных нор или какой другой гадости. Постелил трофейный плащ и прилёг на него. Неожиданно под корнями дерева оказалось мягко и комфортно. Да и непись просто так не стал бы говорить, явно обо мне беспокоился. Репутацию я получил хорошую, потому и ценной информацией со мной поделились.

Перед сном я развернул интерфейс, чтобы рассортировать и понять, что получил за несколько дней пребывания в игре. Деньги, продукты и все, что находилось в сумке, и так понятно, для чего предназначено.

Характеристики персонажа несильно радовали. Четыре дня в игре, а результат более чем скромный:

«Уровень 0

сила 1

ловкость 4

скорость 2

магия 1

опыт для распределения 20

опыт «Воин» 10 единиц

репутация у местных жителей +320».

Поискал то место, где обычно бывает значок меню. И хотя его не обнаружил, дал команду на просмотр полного меню. Оно, к моей радости, появилось. В очередной раз я подивился причудам неведомого программиста. Это я в курсе всего, что может дать система. Хотя пришлось покопаться, прежде чем уяснил непонятные моменты. Как другие игроки справляются, для меня загадка.

Двадцать единиц опыта, по идее, должны распределяться. Система написала что-то про распределение раз в сутки и не более пяти очков на каждую характеристику. Надеюсь, что это только на нулевом уровне и дальше появится больше возможностей. На пробу я кинул одну единицу в ловкость. Она, к моей радости, приплюсовалась. И я сразу задумался над тем, что мне в данной ситуации необходимо. Скорее всего магия. Но тут меня ждал облом. Система напомнила, что больше 5 единиц добавить нельзя. Кроме того, в силу я вообще не мог добавить опыт напрямую. Единицы силы получаются каким-то сложным математическим путём: суммируются ловкость и скорость, а затем всё делится на четыре. То есть я могу повысить показатель силы, выполняя какое-либо задание или путём распределения очков опыта. И только я разбросал очки, как в голове тренькнуло, сообщая, что мой уровень повысился до единицы.

Итого у меня вышло:

«Уровень 1

сила 4

ловкость 9

скорость 7

магия 6

опыт для распределения 5

опыт «Воин» 10 единиц

репутация у местных жителей +320».

Все, что заработал, распределить не получилось. Повышать навыки косаря и лесоруба я не видел смысла и решил приберечь единицы опыта. Зато ловкость хорошо увеличилась. Угу, буду от разбойников с дубинками ловко уворачиваться. Кстати, у меня сразу активировалась магия. Простейшую пиктограмму огня я знал и даже пользовался ею в той жизни, что у меня была до попадания в игру. Ещё в начале локации я попробовал разжечь костёр и не смог. Теперь же пиктограмма огня не распадалась. Не бог весть что, но для выживания полезная вещь. Насколько большая эта игровая локация, я даже предположить не мог. И логаута* здесь явно не предусмотрено.

Покинул я место ночёвки, как только начало светать, и уже через полтора часа был возле Голубой скалы. Кстати, функцию часов я тоже в меню отыскал. Стало не в пример удобнее. К местному времени, где в сутках двадцать часов по сто минут, я уже привык за три года пребывания в этом мире, потому высчитывать время для меня особого труда не составляло.

Сама Голубая скала выступала гребешком на противоположной стороне небольшой речушки. Неизвестный мне минерал имел слегка голубые вкрапления. Скале больше подошло бы название «сераяя», но оспаривать своё видение было не перед кем. Зато подойдя ближе, я обнаружил не одну тропинку, а сразу несколько. Они расходились в разные стороны. Вспомнил, что деревенские рекомендовали мне двигаться вдоль реки. Туда я и направился.

Погода была чудесной, солнышко приятно грело, птички чирикали, от реки веяло прохладой. В целом мне все нравилось. Если я не ошибаюсь, в игровых локациях всегда должна быть хорошая погода, если только не предусмотрен другой сценарий в виде снежных хребтов и ледяных пещер.

Поглядывать по сторонам я тоже не забывал. Одну банду разбойников мы с деревенскими извели, но не факт, что других нет. Впрочем, за весь день никаких приключений со мной не случилось. С дороги я не сворачивал, по рощам и лугам не шастал. Выданного запаса продовольствия мне хватало, чтобы двигаться по цивильному пути. Вот только во фляжке вода почти закончилась. Её я смог пополнить у родника на месте чьей-то старой стоянки. Скорее всего, здесь обычно отдыхали обозники. Поили лошадей и сами перекусывали. Для них эта стоянка была где-то в середине дня. Я же добрался до неё под вечер. Набрал воды, умылся и отошёл подальше в поисках больших деревьев с развитой корневой системой.

Бережёного, как говорится, бог бережёт. Лучше я привычно в корнях деревьев заныкаюсь. Мало ли кого может принести на стоянку? Предыдущим вечером я докопался до информации, что убить меня могут как неписи, так и игроки. Повезло, что воспользоваться имуществом, скрытым в моей виртуальной сумке, получится только у игроков. У меня там сейчас «неслыханные богатства» спрятаны. Не думаю, что другие нубы в самом начале игры сумели заработать столько денег. Так что бдительность стоило удвоить.

В городишке, до которого добрался на следующий день, я тратил только медяки. Прикупил себе местной одежды и сразу переоделся. Закупил ещё продуктов, загрузив их в сумку. И уже после этого отправился на постоялый двор. Староста упоминал его как приличный и недорогой. Цены оказались вполне демократичными.

— Пять медяков за ночь, — сообщил хозяин заведения.

— А если с завтраком?

— Тогда восемь.

Действительно приемлемо. Хотя сразу вносить оплату я не стал, ещё успею. Пообещал хозяину, что вернусь вечером, и отправился дальше изучать городишко. Дело в том, что как только я переступил границу города, появилось сообщение о том, что в данном населённом пункте у меня есть возможность воспользоваться почтовыми услугами. Как и почему, не объяснялось. Информация меня заинтересовала, и я решил лично прогуляться и посмотреть, что там за почта такая?

Здание почты впечатления не произвело. Немногим лучше сарая. Но я все равно решил зайти.

— Мне бы уточнить по отправке, — начал я беседу со служащим почты.

— Деньги, предметы? — оторвался от заполнения каких-то бланков мужчина.

— Эм-м-м… — не смог я внятно сформулировать свой вопрос.

— Предметы — одна серебряная монета за отправку. Деньги — один процент от суммы, если отправляете самому себе, — отчеканил служащий и продолжил что-то записывать.

— Самому себе? — искренне удивился я.

— Ты что, из деревни только прибыл? — поднял голову и скептически оглядел меня почтовый служащий.

— Ну да, — не стал я отрицать.

— Если не хочешь, чтобы тебя по пути ограбили, посылаешь деньги на своё имя. В любом месте, где есть почта, получаешь всю сумму или сколько тебе нужно.

— И вещи?

— И вещи также, — добавил мужчина.

Удобно-то как! Дальше я без лишних вопросов начал выгребать из сумки золотые и серебряные монеты. Оставлю себе медь. Эти почтовые жмоты дерут, конечно, за свои услуги, зато все точно будет в сохранности.

Почтовый служащий принял деньги, а система оповещения прислала текст, полностью подтверждая то, что мне уже было известно. В очередной раз я мысленно высказал претензии разработчикам программы. Почему нет подробных инструкций?! До всего приходится доходить своим умом! Я уже собирался покинуть почту, когда вспомнил, что нахожусь в игре. Ведь и здесь положено искать что-то, выполнять задания и квесты**.

— Не подскажете, где у вас в городе найти разовую подработку? — задал я вопрос служащему.

Взгляд мужчины, после того как он принял к отправке четыре с половиной золотых, смягчился. В его понимании я уже не был деревенским дурачком, если сумел накопить такую сумму. Оттого мужчина подробно и толково рассказал, где и как можно заработать.

— Если пойдёшь к ратуше, посмотри заявку на поиск младшего почтового служащего Инара.

Опа! Мне прилетело системное сообщение:

«Внимание! Вам предложено задание «Таинственное исчезновение служащего почты». Награда: +5 единиц к репутации жителей города, 10 единиц опыта, возможны трофеи. Принять?»

Нажал кнопку «принять» и поспешил в указанном направлении к ратуше. В саму ратушу заходить смысла не было, все объявления висели на доске у входа. Листок-заявку на поиск младшего почтового служащего я обнаружил не сразу. Он был задвинут в верхний угол и, судя по рангу, находился там уже несколько дней.

Отчего-то я решил, что мне в этой заявке укажут детали дела, а я, как сыщик из сериалов, быстро и по-умному раскручу клубок преступлений. А ни фига. Кроме той информации, что дал мне почтовый служащий, больше ничего не было. Пришлось снова возвращаться на почту.

— Молодой человек, вы так быстро ушли, что я не успел вам дать маршрут нашего почтальона, — попенял мне мужчина и стал вводить в курс дела. — Пересылки на личные адреса получают почтовым порталом. Но если адресат из уважаемых людей города, лучше самим убедиться, что все доставлено вовремя.

— Неужели бывает, что теряются пересылки? — заволновался я.

— Задерживаются, — скривился как от зубной боли почтовый служащий. — В этом случае мы отправляем повторный запрос отправителю… — и заметив моё волнение, мужчина поспешил добавить: — С деньгами такое не происходит. Даже если задержалась лично ваша пересылка, служащие выдадут необходимую сумму из кассы почты.

Фу-у-ух! Уже легче, деньги не пропадут. Похоже, почта работает паршиво во всех мирах. Даже в игре какие-то накладки.

— И куда ходил в тот день ваш служащий Инар? — продолжил я расспросы.

— Вот список адресов, — вручил мне листок почтальон, начав перечислять: — Посылка для вдовы от дома ветеранов, поздравление со свадьбой и две обычные доставки для торговцев.

— Торговцы часто пользуются почтой? — заинтересовался я.

— Конечно, — посмотрел на меня как на идиота служащий. — Это же не деревенские жители, которые везут обозами картофель и зерно. Уважаемые господа из торговой гильдии ценные товары доверяют только нашей почте! — немного пафосно закончил непись свою речь.

Спорить с ним я не стал. Взял молча листок и, сверяясь с картой, которую обнаружил в интерфейсе после принятия задания, отправился по адресам.

* * *
* Логаут — от англ. «log out». Выход из игры.

** Квест — «Quest» по-английски означает «поиск». Движение к определенной цели, связанное с преодолением трудностей и поиском чего-либо.


Глава 9


Следуя по маршруту, выданному на почте, я размышлял о сценарии игры, в которую попал. Как-то слишком примитивно, как для детей. Не то чтобы у меня было желание рисковать головой и выполнять сложные квесты, но и прогнозируемые ситуации навевали скуку. Знать бы ещё, в чём смысл этой игры, и где здесь финал с тем замком Судеб?

Вначале я решил посетить именно торговцев. И в первой же лавке надолго завис. Здесь торговали оружием. Чуть слюной не захлебнулся от такого изобилия шикарных клинков. Мечи, сабли, кортики, ножи, секиры и прочее колющее и режущее были развешены по стенам и разложены на прилавке. Всё блестело, сверкало и ничуть не напоминало цифровой антураж компьютерных игрушек.

— Что, парень, проникся? — усмехнулся хозяин спустя несколько минут моего безмолвного созерцания этого богатства. В ответ я только кивнул.

— Воином мечтаешь стать? — продолжил расспрашивать дядька.

— Ага, — только и смог я вымолвить.

— С твоей комплекцией меча не поднять.

— Да и не купить, — заметил я, оценив ценник в двести золотых монет.

— Тебе бы подошли лёгкие парные клинки или сабля, — стал размышлять вслух торговец.

У тех парных клинков цена оказалась ещё больше. Двести пятьдесят монет! Но как они блестели, какие у них были ножны! Я невольно сглотнул.

— В Кадаре есть несколько школ молодых воинов. После их окончания учеников берут на службу в городскую стражу. Клинки выдают бесплатно, — продолжил непись.

— Спасибо за совет, — совершенно искренне поблагодарил я.

— Если надумаешь, скажешь, что тебя рекомендовал Седой Ваз.

«Внимание! Ваша репутация у Седого Ваза +50 единиц. Получена рекомендация для школы воинов».

Внезапное сообщение системы меня отрезвило. Я же поисками занят! Быстро выяснив, что товар Седой Ваз получил, а младшего почтового служащего не видел, я вежливо попрощался и отправился дальше.

Следующий торговец имел бизнес по тканям. Ткани мне не требовались, потому на расспросы потратил не более двух минут. Осталось два адреса: вдова и там, где недавно была свадьба. По закону подлости нужную информацию я получу по последнему адресу. Так что выбирал по принципу, что ближе. Дом вдовы оказался в двух кварталах от торговых рядов. Туда я и направился.

Вокруг владений вдовы мне пришлось прилично побегать. Высоченный забор в три метра, крепкие, запертые ворота и никаких предметов наподобие колокольчика, чтобы хоть как-то привлечь к себе внимание. Я прошёл до конца улицы, убедился, что только вдовий дом выглядит как крепость, и вернулся обратно. Попробовал заглянуть в щели между створками ворот, но безрезультатно. Оставалось только дождаться, вдруг кто выйдет или зайдёт.

На постоялый двор возвращаться было ещё рано, на почту идти не с чем. Тяжело вздохнув, я решил подождать. Заодно поем. Под воротами вдовы я расположился со всеми удобствами. Достал из сумки вяленое мясо, фляжку с водой, расстелил плащ и устроил себе перекус.

Городская стража прошла мимо меня два раза. Косились, но вопросов не задавали. Когда они пошли на третий круг, я решил сам проявить интерес.

— Не подскажете, уважаемые, как мне позвать достопочтенную госпожу Розу? — задал я вопрос служивым.

— А ты в ворота стучал? — уточнил у меня один из стражников.

— Не стучал, — ответил я и мысленно обозвал себя недоумком.

Пока я запихивал вещички в сумку, стражник самолично подолбил ногой по воротам. Звук получился такой, что его должны были услышать в конце квартала.

— Кто там? — буквально через минуту раздался женский голос.

— Госпожа Роза, к вам тут парень пришёл, — ответил за меня стражник. И убедившись, что все вопросы решены, продолжил патрулирование.

Небольшое окошко в воротах приоткрылось и на меня оттуда кто-то посмотрел. Лица я не заметил, но услышал возглас:

— Какой молоденький, какой невинный и симпатичный!

Тут же загромыхали засовы и одна из створок ворот распахнулась.

— Госпожа Роза? — на всякий случай уточнил я у дамы впечатляющих форм и размеров.

— Она самая, — вдовушка томно прижала руки к необъятной груди, а я невольно почувствовал себя Остапом Бендером. «Знойная женщина, мечта поэта» во всей своей целлюлитной красе стояла передо мной.

— Да что же это я вас за воротами держу! — засуетилась дамочка. — Проходите, проходите.

— Я только спросить…

— За чаем и спросите. У меня сегодня пироги с вишней удались.

Желудок при упоминании пирогов предательски заурчал, как будто я его совсем недавно не кормил вяленым мясом! Конечно, пересоленное, жёсткое мясо неизвестного животного — это совсем не то, что свежие ароматные пироги с вишней. В этом вопросе с желудком я был полностью согласен. Пироги, кстати, оказались выше всяких похвал. Тесто было неподражаемым, вишни сочными и в меру сладкими. Такие только моя бабушка пекла.

Чай мне тоже понравился. Наелся и напился я так, что стало клонить в сон. Я попытался сбросить с себя дрёму, но глаза буквально слипались. Все мои потуги взбодриться или просто встать со стула оказались безрезультатными. Как раз в этот момент я вспомнил, зачем пришёл в дом вдовы. Я же младшего служащего почты ищу. М-да… тоже «молоденького, симпатичного и невинного».

«Внимание! Средняя степень отравления…» — запоздало просемафорила мне система.

«Во попал!» — мелькнула последняя мысль перед тем, как я окончательно отключился.

Судя по встроенным в интерфейс часам, проспал я шесть с лишним часов. Как только очнулся, прочитал сообщение системника:

«Значение жизненных сил восстановлено».

Ага. НР*, значит, уже в норме. Тогда почему у меня руки не двигаются? Свернул экран, огляделся и сразу понял, отчего не могу пошевелить конечностями. Запястья оказались закрепленными верёвками к спинке кровати. Ноги тоже зафиксированы. И лежал я весь такой голенький в позе морской звезды. Повезло ещё, что головой мог крутить.

Только повернул её вправо, как обнаружил буквально рядом вторую кровать и на ней связанного парня. Тот не то спал, не то пребывал в бессознательном состоянии. Выглядел пленник паршиво. Впалые щеки, бледная кожа и общая измождённость свидетельствовали, что пребывание в этом месте не пошло ему на пользу.

Мама дорогая! Я невольно поёжился. Это что такое жирная корова тут творила? В какую извращённую игру я попал?! Вернее, расслабился и забылся. Мол, кругом милые, общительные неписи. Они же только персонажи для общего антуража игры. Ну-ну. И как отсюда выбираться? Скорее всего ждать, пока моё тело не выдержит издевательств и умрёт. По идее, я должен снова возродиться на старте. Но полной гарантии получения новой жизни не было. Дальше я начал сам себе обещать, что если выживу, удвою бдительность, стану параноиком и не буду никому доверять.

Прошло ещё полчаса. В спальне-тюрьме ничего не изменилось. Скуки ради я начал просматривать интерфейс. И почему в базовых характеристиках нет пунктов «Мудрость» или «Интеллект»? Обычно в компьютерных игрушках персонажу предлагают раскачивать и такой навык. Похоже, в моем случае раскачивать нечего. Если объект скуден на мозги, то система бессильна.

Я продолжал щёлкать виртуальные кнопки одну за другой. Карта, базовые характеристики, меню, время. А это что за круглая кнопка в левом верхнем углу? Попытался вспомнить, была ли она раньше? Кажется, была. Только она не имела обозначений, и я проигнорировал непонятный знак. Теперь же осторожно нажал.

«Приветствуем вас, участник Большой игры! Вам посчастливилось попасть в подпространство, регулируемое судебной системой. Для того чтобы Судья принял решение, нужно дойти до замка Судеб. Внутри данной локации действуют определённые правила и ограничения. Ты лишён всех своих магических сил. Чтобы обрести их заново, требуется получить единицы опыта», — раздался у меня в голове голос.

Система продолжила оповещение, подробно и обстоятельно описывая, что и как мне делать, какие предусмотрены функции интерфейса, как свернуть экран, как вызвать подсказки и обновить базовые параметры. А я ещё возмущался! Сам дурак. Для всех нубов имелась полная и достаточная информация. Это я, пользуясь своими знаниями компьютерных игр, начал самостоятельно что-то нажимать, вместо того чтобы просто прослушать голосовую инструкцию. Теперь-то я вспомнил, что вначале на виртуальном экране и кнопок не было. Это я уже все вытащил, когда искал меню. Мне бы точно функция «Интеллект» не помешала.

Многие вопросы отпали сами собой. Теперь я знал, что те неписи, которые сами мне не представились, так и останутся безликими персонажами. У тех же, кто назвал имя, считать личную информацию я смогу на расстоянии не более двух метров от объекта. Насчёт игроков ограничения по расстоянию были такие же, но информация должна появиться и без личного знакомства. Естественно, только общая, вроде имени, рода деятельности и уровня.

Дальше я раскрыл папку с заданиями, чтобы посмотреть, сколько опыта мне обещают в случае освобождения того бедолаги, что лежит рядом. Информации не было. Все награды после завершения задания. Руки мои затекли так, что я их совсем не чувствовал. Подёргал верёвки, попробовал согнуть колени. Мадам толк в вязке узлов точно знала. И только я вспомнил про вдову, как дверь распахнулась, и дамочка в «костюме Евы» вошла в комнату.

— Мой сладкий, — томно прошептала вдова, колыхнула бюстом невероятного размера и подошла к кровати. Ниже бюста я побоялся смотреть, чтобы не нанести себе ещё большую психологическую травму. Услышав её голос, проснулся мой сосед и застонал.

— Да, мой хороший, — обрадовалась чему-то женщина. — Я и тебе уделю внимание. Только немного пообщаюсь с этим малышом.

— Я… хм… не смогу… вас… с вами… — залепетал я. Яйца от страха поджались, а в уме пронеслись всевозможные страшилки.

— Знаю-знаю, — ничуть не расстроилась дамочка. — Пару капель вот этой настойки, — протянула она руку к тому, что стояло на небольшом столике рядом с кроватью, — и ты порадуешь мамочку.

Отвертеться и как-то сопротивляться я физически не смог. Хоть и сжимал зубы, но несколько капель неизвестной дряни всё равно упали на язык.

«Внимание! Вы получили препарат, повышающий потенцию. Возможна непроизвольная эрекция в течение ближайшего получаса», — любезно сообщила мне система.

Да чтоб её! Я чуть не завыл, понимая свою полную беспомощность и невозможность противостоять подобному насилию.

Стоп. А ведь у меня шесть куцых магических единиц имеются. Сам же пробовал чертить пиктограмму огня. Конечно, чувствительность рук не та, но вдруг получится? Стоит попробовать. В любом случае выбора особого нет. Вдовушка тем временем ворковала вокруг соседа, пытаясь и его напоить водой.

Чуть-чуть пошевелив запястьями, я начал правой рукой рисовать огненную пиктограмму, которой пользуются в быту. Обычно её чертят на варочной поверхности плиты. У меня имелась деревянная спинка кровати. Где-то с пятой попытки, когда кисть обрела чувствительность, мне удалось изобразить на спинке рисунок огня. Получилось кривовато. Пламя было слабым, примерно как от спички, но мне и этого хватило. Придвинул запястье так, чтобы пережечь верёвку. Несколько секунд я только сжимал челюсти, чтобы не заорать от боли. Но тут вдову привлёк запах дыма.

— Ой! Что такое?! — запаниковала женщина, не понимая, откуда взялась эта напасть.

— Я маг, если ты меня сейчас не развяжешь, то и тебя сожгу! — грозно пообещал я.

— Как же! — зашипела вдова как змея и кинулась в другой конец комнаты за кувшином с водой.

Пока она оббегала кровать, пока несла кувшин, верёвка успела перегореть, и я освободил одну руку. Ею же начал чертить вторую пиктограмму. Еле успел закончить, как ко мне подлетела вдовушка. С невероятной прытью для своей комплекции дамочка лихо плеснула водой на первое место возгорания. Там действительно уже прилично полыхало. Вдова быстро поняла, что пламя магическое, и попыталась горлышком кувшина деформировать рисунок пиктограммы. То, что я зажёг второй источник огня, вдова из-за дыма сразу не разглядела. Плюс пар перекрыл обзор. Не дожидаясь, когда верёвка полностью прогорит, я дёрнул левую руку, освобождая её.

— А-а-а! — заверещала вдова и кинулась на меня с кулаками.

Но я же не зря прослушал краткий курс игрока. Пара мысленных фраз, и моя сумка с топором внутри воплотилась рядом. Дальше оставалось только применить навыки лесоруба. Когда эта невменяемая попыталась схватить меня за руку, я уже отработанным движением долбанул её обухом по лбу.

«Нанесённый урон противнику 200 единиц», — высветилась надпись.

Это означало, что я не убил, а только оглушил вдову. Та хоть и грохнулась на пол, но явно была жива. Добить не получалось, потому что мои ноги были привязаны. Но с топором выпутаться из верёвок оказалось гораздо проще. Перерубил их и соскочил с кровати. Убивать эту малахольную я передумал. Как буду оправдываться, почему прибил всеми уважаемую почтенную вдову?

Пока женщина пребывала без сознания, начал связывать её верёвкой, приличный моток которой лежал у стены: им я и воспользовался. Скрутил руки и ноги, затянул узлы и кинулся к горящей кровати. Не хватало нам тут сгореть. Повезло, что покрывало, на котором я лежал, промокло от выплеснутой из кувшина воды. Его я и кинул на спинку, попутно разрубая топором магический рисунок. Всё вокруг заволокло дымом. Не только я, но и парень на соседней кровати закашлялся. Вдова тоже что-то булькнула. Хотя ей там, на полу, было проще — весь дым устремился к потолку.

Кашляя, я продолжал долбить топором по спинке кровати, разрушая рисунок пиктограммы. А потом бросился к двери и распахнул её. Сам же сполз на пол и попытался отдышаться. Системные сообщения об уровне здоровья закрывал, не читая. И так понятно, что ожоги запястий не пошли впрок, а дышать дымом моё тело не приспособлено.

— Господин маг, а вы меня освободите? — впервые подал голос парнишка.

— Сейчас, — кивнул я и пополз на четвереньках обратно в комнату сначала за топором, а потом к кровати пленника. — Ты Инар? — поинтересовался я, когда перерубил последние верёвки, удерживающие конечности парнишки.

— Мы знакомы?

— Не… у меня на тебя задание от ратуши, — пояснил я и пошёл проверить, как крепко связана вдовушка.

Перед глазами высветился текст:

«Поздравляем! Вами выполнено задание «Таинственное исчезновение служащего почты». Для получения награды посетите ратушу».

Женщина тем временем очнулась и предприняла попытку не то встать, не то выпутаться из верёвок. Пожалуй, не помешает обмотать ей руки, чтобы уж точно не освободилась. И только я подошёл к вдове, как она перестала возмущаться и грозить, заявив:

— Возьми меня, я вся твоя, — раздвинула колени эта жирная корова.

— Я ей сейчас кувшин туда засуну, чтобы удовлетворилась! — неожиданно подскочил к озабоченной даме освобождённый Инар.

— Оставь, — не пустил я его. — Сейчас скрутим потуже и стражу пригласим.

Навязали верёвок на вдовушку мы более чем достаточно и отправились искать собственную одежду.

Почти сразу выяснили, что эта комната с кроватями находилась глубоко в подвале. Жертва могла сколько угодно кричать и звать на помощь, и никто бы ничего не услышал. Мне же показались такие меры предосторожности излишними. В доме имелись крепкие ставни. Да и высокий забор, огораживающий владения вдовы, способствовал тому, чтобы сохранить в тайне «милые женские секреты». Кстати, в одной из дальних комнат мужской одежды было столько, что я невольно присвистнул.

— И где здесь моё? — растерялся Инар.

— Какая разница, бери любую, — ответил я.

Инар же посчитал, что ближе к двери должны быть те вещи, что принесли сюда недавно, и даже отыскал свой форменный китель почтальона. Мне так не повезло. Одежду я купил, когда только прибыл в город, и толком не запомнил, что там на мне было. Штаны, кажется, серые, но таких здесь не меньше десятка. Сложенные стопочкой брюки лежали на комоде. Мне оставалось только прикинуть длину и примерный размер. Вкусы у вдовы были специфичные: комплекция у бывших пленников схожая. Из одежды подошло практически всё.

Парочку рубашек я кинул в сумку. После поковырялся в плащах и куртках. Те, что не выглядели именными и узнаваемыми, тоже сунул про запас в виртуальный мешок. Наконец мы с Инаром оделись, обулись и прошли в жилую часть дома.

— Нужно позвать стражников, — напомнил парнишка.

— Я бы не стал спешить, — покачал я головой. — Ты видел, сколько там вещей? И что, до сих пор никто не заметил, что гости вдовы непонятным образом исчезают?

— Думаете, что?.. — парень не продолжил фразу, но я его понял и кивнул.

— Где у вас в городе можно найти защиту?

— В ратуше. Но там тоже отряды городской стражи.

— Не думаю, что вся стража такая же продажная. Скорее всего только те, что патрулируют этот район.

— Пойдём в ратушу? — снова задал вопрос Инар.

— Сейчас около пяти утра, — сообщил я. — Вряд ли мы в такое время кого-то найдём в ратуше а вот привлечь внимание стражников, которые ходят по этой улице, вполне можем. Лучше подождём часа три. Когда станет более многолюдно, двинемся в ратушу.

Инар не стал возражать и предложил позавтракать. Та жирная корова его почти не кормила, чтобы не водить в туалет. За несколько дней парень отощал и ослаб. Пока он ковырялся на кухне, перебирая запасы съестного, я прошёлся по дому. Мародёрка в игре святое дело. У вдовушки должны быть накопления, чтобы содержать такого размера дом. Явных следов обыска я постарался не оставлять. Но обшарив три комнаты, загрустил — сокровищ не обнаружил. Инар тем временем перестал греметь кастрюлями и позвал меня перекусить.

На завтрак были все те же пироги с вишней, на которые я повёлся. Что-то пить, кроме чистой воды, мы с Инаром поостереглись. Я пошарил по шкафам кухни и с удивлением отметил, что продуктов здесь нет. Выудил только пару банок с вишнёвым вареньем и загрузил в свою сумку. Повторно проверил кухонные шкафы и задумался.

— Инар, как ты думаешь, где вдова хранила свои припасы? — поинтересовался я.

— В подполе? — кивнул парень на люк слева от входа.

Люк своими размерами впечатлял. Я на него почему не обратил внимания? Потому что в моем представлении люк в подпол — это такая небольшая дверка. Здесь же отверстие было размером метр на метр, прикрыто такими же половыми досками, как и весь пол. Если бы не кожаная петля, думаю, что и Инар не догадался бы.

Эту крышку мы совместными усилиями еле откинули. Дырища в полу оказалась как раз под комплекцию вдовы. Ступени вниз были крепкими и широкими, как и те, что вели в потайную комнату. Похоже, подо всем домом имелся большой и оборудованный подвал.

Покушать вдовушка явно любила. Именно в подполе хранились основные запасы. Инар сразу сорвал одну из колбас, висевших вдоль стены. Я же нацелился на здоровый копчёный окорок. Обмотал холстиной и кинул в сумку. Веса магическая вещь ей не прибавила. Я решил не стесняться. Хранится такая копчёность долго. Так что следующие три окорока тоже легли в сумку. Потом туда же сунул колбасу, варенье и полмешка картошки. Попутно сообразил, что, случись оказия готовить еду где-то в лесу, у меня нет подходящей посуды. Нужно у вдовы на кухне котелок или кастрюльку умыкнуть. Инар тем временем добрался до крынки со сметаной и начал её есть пальцами.

— Ложку возьми, — посоветовал я.

— Угу, — с набитым ртом пробормотал парень и стал выбираться из подвала, таща за собой по ступеням связку сосисок. Как бы ему не поплохело. Столько голодал, а теперь наедается, подумал я и тут же себя одёрнул. Никак не могу поверить, что кругом игровые неписи.

Я же ещё раз окинул помещение. Бочонок с квашеной капустой хорош, конечно, но в сумку по размеру не пройдёт. Яйца я не рискнул кидать, мука тоже не заинтересовала. Разве что можно выгрести подчистую все варенье. Не привлечёт ли это потом стражников? Да и пусть! Так и скажем, что съели, когда вырвались из плена. Пусть в качестве компенсации принимают. И кто знает, сколько тут еды было у вдовы? Она корова здоровая, сама все и съела!

Стеллаж с вареньем я весь освободил, в очередной раз радуясь магической сумке, ни вес, ни объем которой не изменились.

— Пожалуй, хватит, — наконец решил я.

И уже возле ступеней задел плечом пустой стеллаж. Он как-то так странно сдвинулся, что невольно привлёк внимание. Я же весь дом обошёл в поисках тайника, а про подвал и не подумал. Ну-ка посмотрим, что тут у нас? Стеллаж оказался примитивным укрытием. Он не отодвигался, а открывался, как дверь. Прямо за ним была ниша с какими-то кулёчками и мешочками.

«Поздравляем! Вами обнаружен тайник «Чёрной вдовы». Награда: 200 золотых монет, перстень, два кинжала. Также вами найдены зелья и ингредиенты. Вы можете сдать их в ратуше и получить репутацию, продать аптекарю или гильдии городских воров».

Хороший тайничок у вдовы оказался. Все пакеты я сгрузил в сумку. Потом подумаю, что с ними делать. В ратушу точно не понесу. Репутация городского руководства вещь хорошая, только я в этом городе задерживаться не планирую, а деньги можно с Инаром поделить.

Он от компенсации не отказался. Пообещал молчать, но предложил вначале забежать на почту и отправить деньги самим себе. Это чтобы уж наверняка на них больше никто не позарился.

На улице уже вовсю кипела городская жизнь, можно было потихоньку выбираться из владений вдовы.

* * *
* НР — от англ. health point — «очки здоровья». Здоровье персонажа уменьшается, когда ему наносят урон, а восстанавливается само со временем или с помощью зелий и заклинаний.


Глава 10


За ворота мы с Инаром выскользнули удачно, никого наше появление на улице не заинтересовало. Какое-то время мы осторожно оглядывались, а потом припустили бегом на почту.

— Пока наши деньги буду отправлять, ты старшего служащего отвлекай, — посоветовал мне Инар.

Так я и поступил.

— Вашего помощника отыскал в доме вдовы, где она творила разные непотребства, — начал я рассказывать старшему почтальону. — Сами мы побоялись куда-то идти, решили спросить у вас, как у опытного человека, как поступить в данной ситуации.

Служащего моя небольшая лесть порадовала. Лицо приобрело горделивое выражение. Уточнив детали, мужчина сообщил то, до чего я и сам додумался — нужно идти в ратушу. Инар кивнул мне, сигнализируя, что деньги в портал отправлены и можно уходить. Повода для недоверия Инару не было, но на всякий случай я проверил. Перед глазами появилось сообщение, что девяносто девять золотых монет (за минусом комиссионных) отправились в неведомое путешествие.

Между прочим, у непися раны так быстро, как у меня, не заживали. В ратуше приняли от нас заявление и послали за врачевателем. Тот зафиксировал следы насилия у Инара. Мои содранные запястья особого впечатления не произвели. Да я и не думал, что мне потребуется врачебная помощь. Главное, чтобы мне задание зачли.

«Поздравляем! Вами выполнено задание «Таинственное исчезновение служащего почты». Награда: +5 единиц к репутации жителей города, 10 единиц опыта для распределения и 5 золотых монет от главы города».

Инар так и остался под присмотром врачевателя, а я повёл группу стражников в дом вдовы. По пути я проинформировал командира о своих догадках. Мужчина к моим словам отнёсся со всем вниманием. Отправил одного из подручных с сообщением, чтобы арестовали патрульных с этой улицы.

Собственно, больше я ни в чем участия не принимал. Скромно стоял у стеночки, пока стражники осматривали дом, приглашали свидетелей и копались в саду позади дома. Моя роль свелась только к чтению текстов системных сообщений, появляющихся после каждого действия отряда.

«Обнаружены захоронения десяти пропавших жителей города. Ваша репутация возросла на +150. Родственники погибших выражают благодарность в поиске…»

Далее шёл длинный перечень, чего я получил. Всех исчезнувших парнишек пытались найти и вывешивали списки на доске объявлений ратуши. Поскольку их никто не изъявлял желания искать, то объявления убирали. Объявленная награда оставалась в силе. И теперь мне падали виртуальные денежки. По пять золотых с каждого найденного трупа.

«Вам засчитан первый подвиг, — продолжала меня радовать система. — Достигнут уровень 2. Приобретено пассивное умение «Следователь начального уровня».

Пришлось после завершения всех следственных мероприятий снова идти на почту и отправлять самому себе деньги.

— Да вы у нас герой! — вышел навстречу служащий. — Весь город взбудоражен. Такая приличная женщина и такие чёрные дела творила.

— Мне бы деньги отправить, — напомнил я.

— От лица почтовой службы выражаю вам благодарность, — начал трясти меня за руку мужчина.

«Внимание! Ваша репутация у почтовой службы достигла предела +500. Предельный показатель. Пересылка денег и вещей теперь бесплатная в любом городе».

Вот это удачно получилось! Немного пострадал, конечно, при выполнении задания, перепугался не на шутку, зато заработал неплохо. Уже в комнате на постоялом дворе, где решил заночевать, перебирал и подсчитывал все, что получил за сутки пребывания в этом городишке.

«Полные характеристики персонажа на данный момент:

«Уровень 2

сила 10

ловкость 15

скорость 9

магия 6

опыт для распределения 15

опыт «Воин» 10 единиц

репутация у местных жителей +155

репутация у почтовых служащих +500

рекомендация от бывшего наёмника

пассивное умение «Косарь»

пассивное умение «Лесоруб»

пассивное умение «Следователь начального уровня»

Открыты возможность улучшения навыка «Внимательность к деталям» и выполнение заданий от Богини Справедливости

Деньги: 158 золотых, 50 серебряных, 410 медных монет,

подвиг 1».

Цифры радовали. Жаль, что для распределения всего пятнадцать единиц опыта. Начиная со второго уровня, я мог по десять очков кидать в свои характеристики. Зато неплохо деньгами разжился, и если учесть, сколько еды запихнул в магическую сумку, то вообще хорошо.

Десять дозволенных единиц я приплюсовал к магии. Оставшиеся пять к ловкости, увеличивая тем самым силу. Дальше погрузился в раздумья: остаться в этом городе на какое-то время или двигаться дальше? Репутация и различные пассивные навыки — это, конечно, хорошо, но опыта слишком мало. С такими темпами я не скоро магией овладею. Кроме того, система предупредила, что задания здесь не цикличные. Следующий игрок уже не попадёт в ловушку вдовы. Задание выполнено и оплачено.

И это означает, что чем больше игроков проходит через город, тем больше заданий они выполняют. Лучше поторопиться и уйти вперёд, сняв все «сливки» и сделав самые простые задания, лежащие на поверхности.

Утром я поспешил к хозяину постоялого двора. Моя репутация в этом городе была +155 единиц, что давало дополнительные бонусы. Я мог обратиться за советом и помощью. Хозяин постоялого двора лично выступил гарантом перед обозниками, и меня взялись довезти до следующего города всего за одну серебряную (или сто медных) монету. Питанием не обеспечивали, но главное, что меня вообще взяли. Обычно обозники игнорировали незнакомцев. Повезло, что я так поднялся в репутации. Иначе шёл бы весь путь пешком. Но и с обозом я потратил почти трое суток на путешествие.

Довольно познавательным оказалось путешествие. По-прежнему все выглядело очень достоверно. От лошадей воняло навозом, возницы были хмурыми, неразговорчивыми мужиками, которые разрешали мне ночевать только под повозками, а не на них. Кормился я, как и оговаривалось заранее, отдельно ото всех. Даже свой очаг устраивал в стороне. От моих магических услуг обозники категорически отказались, предпочтя обычные дрова.

За время пути я не заработал ни одной единицы репутации. Вообще ничего не получил. Да, собственно говоря, не сильно к этому и стремился. Краем уха подслушал разговоры обозников о том, что недавно истребили разбойничью банду. Почти рядом с Кадаром засели те душегубы, но предыдущий обоз неплохо повоевал. Погибла почти половина обозников, зато бандитов истребили.

По этой причине наше путешествие такое спокойное. Безусловно, что через какое-то время здесь снова появятся любители лёгкой наживы, сейчас же опасности нет. Эта информация меня обрадовала. Не знаю, с какой периодичностью в игре будут образовываться разбойничьи банды, но пока мне везёт.

Так что в город я въезжал в приподнятом настроении. Даже бурчание обозника его не испортило. Вообще-то я просто поинтересовался, где можно недорого и прилично остановиться, но, похоже, запас репутации предыдущего городка закончился. Обозник буквально «через губу» сообщил о том, что они ночуют рядом с рынком в повозках, а до меня ему и дела нет. Ну нет так нет. Сам отыщу.

По логике, останавливаться на окраине города не стоило. К моему большому удивлению, ближе к центру ждала другая неудача. В более-менее приличные гостиницы меня не пустили. Прикупить что-то из подходящих вещей в этот день я не успевал, поскольку уже смеркалось. Кто же знал, что здесь по одёжке встречают? Я-то специально выбрал удобную и немаркую для путешествия.

В общем, посетив ещё два заведения и получив отказ, я двинулся обратно в «дешёвые» кварталы. На улице темнело, и сильно заморачиваться с выбором я не стал. В первой же гостинице, где не было «швейцара», я и попытался остановиться. Собственно, и гостиницей это заведение не было. Ему больше подходило определение «таверна». Это когда на первом этаже большой обеденный зал, а на втором комнаты для путешественников. Кстати, запахи со стороны кухни были такими аппетитными, что я, не раздумывая, решил здесь остановиться.

— Ночь в комнате для одного пятьдесят медных монет, ужин сорок, завтрак десять, — бойко огласила прайс девица в засаленном переднике.

Цены явно выше, чем в предыдущем городке. Запоздало я сообразил, что правильно меня не пустили в дорогую гостиницу. Деньги мои где-то там порталом путешествуют. Из того, что я взял с собой, только на такой уровень обслуживания и хватит.

Впрочем, зря я наговаривал на обслуживание. Когда принесли мой ужин, я вообще позабыл о всех своих сомнениях. На деревянном лотке лежал здоровенный кусок сочного запечённого мяса, вокруг тоже запечённый картофель. Плюс к блюду подали свежую, мягкую лепёшку и сыр. От напитков я отказался категорично. Потом запью водой из фляги. Помню, как меня вдовушка опоила. Лучше проявлю предусмотрительность и не стану ничего пить в незнакомом месте.

О том, что какую-то отраву могли добавить и в пищу, я подумал, когда от мяса и картофеля почти ничего не осталось. Я был сыт, доволен, но упорно пытался съесть сыр. Из опыта хранения вещей в игровой сумке уже уяснил, что продукты туда лучше не класть. Они не только портятся, но и как-то перетираются. Мои колбасы истолклись до состояния фарша. Да и вынимать получалось с трудом. Это только топор, как игровой предмет, выскакивал сразу в руки. Все остальное приходилось выискивать вручную в необъёмном магическом пространстве. Кажется, только варенье в банках хорошо хранилось. К сожалению, большинство мясных запасов, взятых в доме вдовы, я выкинул на второй день. Копчёные окорока пока были целыми, остальное всё мелкое пришло в негодность.

Так что лучше взять в комнату недоеденные сыр и мясо. Только я так решил, как натолкнулся на чей-то голодный взгляд. Посетителей в это время было много. Я не особо разглядывал, кто и чем ужинает. Но парня в углу я заметил, потому что меня привлекла его одежда. Точнее, её состояние. Короткие штаны, рваная рубаха, сандалии — вот, собственно, все, что имелось у него из гардероба.

Этот босяк буквально пожирал взглядом остатки моего ужина. Тут я как раз вспомнил, что мне бы неплохо начать зарабатывать репутацию в этом городе, небольшая благотворительность мне зачтётся. Я уже привстал из-за стола, когда меня опередили. Компания из трёх мужиков громко что-то обсудила, а затем один из них, с рыжей бородой, обратился к хозяину заведения:

— Лока! А что, сегодня из шлюх только тот недоносок? — ткнул пальцем в парнишку рыжебородый.

— Других нет, — развёл руками хозяин.

Парень встрепенулся и поспешил выбраться из-за стола.

— Мы договаривались, что я мою посуду, — сообщил он хозяину.

— За кашу и напиток ты должен мне сто медных монет! — рявкнул мужчина в ответ. — Отрабатывай своей задницей. Господа ласковые, ещё и приплатят.

Те самые «господа» заржали и попытались парнишку перехватить.

— Хозяин, я заплачу за него сто монет, — решил я вмешаться и начал вынимать деньги из сумки.

— О! — повернулся ко мне рыжебородый. — Этого тоже берём.

— Фиг вам! — разозлился я.

Парень, заметив, что мужики, возжелавшие секса, отвлеклись, нырнул под стол и шустро перебрался от стены в середину зала. Теперь нас разделяло несколько шагов.

— Лови их! — скомандовал рыжебородый. — Пустим по кругу.

В зале народ разом загомонил, а у меня по спине потёк холодный пот. Что ж я так опять вляпался?! Герой хренов! Парень, ставший причиной моих неприятностей, сориентировался быстрее и перевернул один из столов, изобразив подобие баррикады.

— К двери, на выход! — крикнул он мне, показывая путь к отступлению.

Я и рванул на выход, но тут девица из числа подавальщиц ловко подсекла меня ногой. Споткнувшись, я полетел буквально под ноги к парню, попутно успев заметить над головой незнакомца игровой текст. Значит, он не непись, и нам стоит держаться вместе.

— Какие у тебя навыки? — задал я вопрос, вынимая из сумки топор.

— Испытатель, — сквозь зубы ответил парень и схватил ближайший табурет.

— Фигово, — заметил я.

Нас окружало примерно тридцать мужчин в разной степени опьянения. Плюс на кухне у хозяина неизвестно сколько работников, да и он сам выглядел так, что не прочь повеселиться.

— Главное, быстрее умереть и оказаться на стартовой площадке, — поделился знаниями мой так называемый напарник. — Вещи и базовые характеристики, конечно, потеряем.

— Да ща-а-ас! — возмутился я и, перебросив топор в левую руку, правой начал быстро рисовать на ближайшем табурете пиктограмму огня. У меня уже было 16 единиц магии. Так что мебелюшка быстро заполыхала как средней величины костёрчик. — Спалю напрочь всех! Я маг, всех сожгу! — заорал я дурным голосом, не забывая размахивать табуретом.

Второго уровня было жалко. Деньги у меня в портале, а вот единицы базовых характеристик в случае неудачи придётся зарабатывать по новой. Азарт у посетителей этого «весёлого заведения» при виде горящего табурета сразу пошёл на убыль.

— Эй, эй! — заволновался хозяин.

— Дорогу, а то всех сожгу! — продолжал я вопить.

— Пусть уходят, пусть уходят! — выбежал из-за стойки хозяин и, расставив широко руки, оградил нас от толпы.

Ни мне, ни незнакомому игроку два раза повторять было не нужно. Буквально в три прыжка мы вылетели из гостиницы. Я из чувства мести все же швырнул горящую табуретку в центр зала и припустил по улице.

— Куда бежим? — тяжело дыша, поинтересовался у меня парень минут через пятнадцать.

— Давай к рынку. Там обозники. Кинем им несколько медяков и попросимся переночевать под телегами.

— Нас пустят? — недоверчиво отозвался парень.

— Попробуем. У меня есть знакомые, с кем в город пришёл.

— Тогда поднажмём, — согласился игрок, увеличивая скорость, хотя погони за нами не было.

Знакомый возница за ночёвку под повозкой потребовал пятьдесят медяков. Выбора не было, пришлось платить.

— Просто пятизвездочный отель, — ворчал я, раскладывая плащ вместо подстилки так, чтобы хватило на двоих.

— Главное, здесь безопасно, — ответил игрок. — Жаль, что не кормят.

— У меня есть немного припасов. Сейчас достану.

Пока я искал в необъятной сумке нож, а потом один из окороков, парень немного сместился в сторону. Теперь он полулежал лицом ко мне. Именно в таком положении была доступна для прочтения игровая информация.

«Игорь, маг-воин, уровень 0», — прочитал я и буквально завис с ножом в руке. Очень уж ник у парня «земным» оказался.


Глава 11


Пока Игорь ел, я ковырялся у себя в сумке. Рубашку и брюки подобрал ему быстро. Роста мы были примерно одинакового. Вот только запасной обувью я не обзавёлся, не нашёл подходящего размера в доме вдовы. Зато у меня имелось аж три плаща. Один из них я и выделил парню.

— Я без сумки. Мне вещи хранить негде, — прожевав кусок мяса, сообщил мне Игорь.

— Мог бы выполнить какое-нибудь задание по пути в деревнях, — попенял я ему.

— Торопился, — как-то невнятно пояснил Игорь. Видя моё недоумение, пояснил: — Я только один раз умер. Как раз перед этим городом обоз на разбойников наткнулся. Большинство игроков успели погибнуть по пять-шесть раз и далеко от старта не ушли. Зато когда они разберутся с системой, начнут собирать самые доступные задания. Лучше их опередить.

Внезапно Игорь замолчал. В этот момент у меня перед лицом высветилось сообщение:

«Внимание! Ваша репутация среди жителей этого города -5».

— Тебе тоже репу минусовую кинули? — задал парень вопрос.

— Угу. Минус пять.

— Мне минус двадцать.

— Это почему? — не понял я. — Воевали вместе, а табуретку я кидал.

— У меня же было задание на мытье посуды. Я его не выполнил, — пояснил Игорь. — Хозяин на ужин дал мне плошку подгоревшей каши, но и её по условию нужно отрабатывать.

— Ты кушай, кушай, — успокоил я парня, подвинув окорок поближе. — А репутацию мы заработаем. — Я зевнул и начал устраиваться поудобнее.

Запасной плащ Игорь брать не стал себе, но чтобы укрыться, он вполне годился. Вопросов, конечно, у меня было много, но я решил с ними подождать.

Разбудил нас возница, как только начало светать. Спать хотелось неимоверно. Часы интерфейса показывали, что на сон я потратил не более пяти часов. Но пререкаться с возницей не стал, да и Игорь безропотно выбрался из-под местного транспортного средства.

— Куда пойдём? — поинтересовался он.

— По-хорошему бы, на почту. Только не знаю, открыта она уже или нет?

— А что на почте? Ты себе посылку отправлял? — спросил Игорь.

— Деньги, — кратко ответил я.

— Деньги — это хорошо, но гостиницу нужно выбрать поприличнее.

— Нас в приличные не пустят в этой одежде, я вчера пробовал.

Игорь снова заинтересованно на меня посмотрел, но от вопроса удержался. По идее, я его и кормить был не обязан. Тем более делиться деньгами.

— Не переживай, купим одежду, отправим часть по почте, чтобы в случае смерти был запас.

Игорь продолжал смотреть на меня с недоверием. Мол, откуда такой альтруизм?

— Земляки должны друг дружке помогать, — выдал я замысловатую фразу.

— Почему ты решил, что мы с тобой земляки? — не понял парень. — Я жил на севере в небольшом посёлке.

— Моё имя Артём Соколов, возраст тридцать четыре года, — сообщил я. — С Земли.

Насчёт того, чтобы открыться Игорю, я решил сразу, как проснулся. Вдвоём будет проще в игре. Если сразу не поясню, кто я и откуда, в дальнейшем Игорь и сам сможет догадаться. И тогда между нами возникнет недоверие. Лучше уж делать все в открытую.

— Действительно, земляк, — хмыкнул Игорь, когда до него дошло, что я сказал. — Теперь понятно, как тебе удалось так далеко пройти, пока остальные игроки бродят по лесам вокруг старта.

— Ты бы тоже прошёл дальше, если бы не попал в разбойничью засаду, — отметил я.

Так, за разговорами, мы и дошли до городской почты. Сам Игорь искал бы это учреждение долго. Зато у меня теперь там блат имеется. И как дополнительный бонус — месторасположение почты на карте города. К нашему удивлению, почта работала круглосуточно.

— Много не снимай, — поучал Игорь. — Если неписи убьют, все исчезнет.

— Так я цены на рынке не знаю. Нам нужно одеться поприличнее.

Взял я двадцать золотых. Если много останется, занесу обратно на почту.

То, что золото останется, мы поняли, когда добрались до торговой площади. Покупателей было мало, но лавки торговцев уже оказались открыты. За два золотых мы приобрели неплохие комплекты одежды: вычурные, но крепкие полусапожки на каждого, штаны, рубашки с вышивкой, жилетки и что-то наподобие камзолов. Конечно, совсем не то, что в моем понимании должен носить маг-воин, но пока сгодится.

Покупать лишние вещи я не стал. Моя старая одежда вполне ничего. К тому же Игорь вернул то, во что был одет с утра. Без магической сумки таскать запас вещей он категорически отказывался.

— Ищем приличную гостиницу, завтракаем и отправляемся на подвиги! — огласил он порядок дел, когда мы покончили с шопингом.

В новой одежде проблем с заселением не возникло. Швейцар долго расшаркивался и перечислял, что и как мы можем получить в качестве дополнительных услуг.

— Не… девок не нужно, — отмахнулся я, но, посмотрев на Игоря, добавил: — Пока не нужно.

— Совсем не нужно, — вклинился Игорь. — У нас дела.

Правда, какие у нас дела в этом городе, мы пока и сами не знали.

— Пойдём к ратуше, там должен быть список заданий, — припомнил я свой опыт.

— Точно! — спохватился Игорь. — Совсем я забыл о ратушах.

Доска объявлений нас порадовала обилием заказов. Правда, довольно странных.

— Горнорабочий (тайна пещеры), закрытое задание от городской стражи, помощник рудокопа с ловушками, шахтер… — зачитал я список. — Здесь где-то горы? Какие-то слишком однообразные задания.

— Под городом находится лабиринт, где добывают камень для построек и прочего, — пояснил Игорь.

— Что-то мне в рудокопы идти не хочется. Здесь ни сроки, ни задания не указаны.

— Задание, думаю, будет стандартным, — отозвался Игорь. — Найти артефакт или истребить подземных обитателей вроде крыс и пауков.

— Бр-р-р, — поёжился я. — Может, задание у городских стражников возьмём? Или ты хочешь самостоятельно?

— Предлагаю двигаться дальше в паре. Так проще защищаться. И по поводу городской стражи я согласен.

В общем, тот листок с заданием мы с доски сняли и поспешили к главе стражников. И тут же получили сообщение:

«Доступные для развития характеристики: выносливость, внимательность, вера».

Игорь замер, как и я, читая то, что пришло от системы.

— Не понял, а где само задание? — спросил я у напарника. — И что это за вера такая? На кой она нам?

— Вера пригодится, — заверил Игорь. — Здесь три храма богинь, в них без веры не попадёшь.

— Нужен ли нам тот храм? — снова усомнился я.

— Храмы нужны. Это следующая площадка, где будешь возрождаться. Иначе каждый раз так и будешь возвращаться на начало игры.

— И что с заданием? — покрутил я листок, надеясь, что получу дополнительную информацию через игру.

— Скорее всего, глава стражи даст задание, — предположил Игорь.

Пока же предстояло выяснить, где эти стражники обитают. Ну, в смысле штаб или что там у них? И снова Игорь удивил меня знаниями игры.

— Здесь все стандартно. В каждом городе схожая система. Рыночная площадь, за ней ратуша и казармы.

Его предположение о планировке города подтвердилось. Только мы свернули за угол ратуши, как увидели длинный забор и часового в воротах.

— А… народные дружинники? — обрадовался стражник, стоящий на воротах. — Поспешите к Главе. Он как раз раздаёт дневные наряды патрулям.

Народным дружинникам в нашем лице Глава стражи тоже обрадовался. Только сделал замечание по поводу одежды. И неудобно, и как бы странно в камзолах патрулировать город. Мы с Игорем тут же переоделись. Приятель всю свою новую одежду вернул мне, снова мотивируя тем, что у него нет сумки.

— Без предписания клерков из ратуши стражники не имеют права заходить на частную территорию, — начал вводить нас в курс дела Глава. — Но вы народные дружинники и к вам это не относится. За каждый день оплата — один золотой.

Больше никаких подробностей. Сами патрули были не в курсе, что и как случится. Хотя и пообещали, что приключений нам хватит. Раз группа имела народных дружинников, то отправили её в самые неблагоприятные районы. Конечно, время только приближалось к обеду и рассчитывать на многое не стоило. Чему я втихаря порадовался. Как говорится, солдат спит — служба идёт. Так и мы курсировали по окраине города, изображая деятельность.

Часа через три старший группы предложил свернуть на небольшой рынок, прикупить пирожков и перекусить где-нибудь в тенёчке. Попутно и мелких воришек попугать. Идея оказалась хорошей. Мы ещё не доели пирожки, когда я заработал +5 к навыку «Внимательность». Игорю тоже что-то перепало, когда он с моей подачи успел перехватить вора, утащившего у почтенной матроны кошель. Тётка только расплатилась за купленную курицу, когда на неё «случайно» налетел симпатичный парень. Пока он извинялся за то, что наступил на ногу, его подельник кошель утянул.

Игорь мой жест и возглас воспринял правильно и кинулся за воришкой, а стражники успели схватить напарника. С этой «добычей» мы поспешили в казарму. Там нам полагалась не только словесная похвала, но и два часа отдыха. После которого мы снова продолжили патрулирование неблагополучных районов города.

Уже поздно вечером мы дошли до той гостиницы, где я пытался остановиться, а затем нас с Игорем чуть не прибили. Не сговариваясь, мы с напарником переглянулись и синхронно изобразили хищный оскал.

— Как бы нам пару групп пригласить в помощь? — поинтересовался я у старшего. — Здесь такой рассадник преступности, что пятерых нас явно будет мало.

— Вы уверены?

— Абсолютно, — подтвердил я. — Только нужно все продумать и обсудить в деталях.

Сигнальный вестник был послан, и мы продолжили обсуждение. По странному правилу стражники, пока на службе, без приглашения хозяина заведения зайти внутрь не могли. Только дружинникам разрешалось посещение, чем мы и решили воспользоваться.

— Я там посуду не домыл, — потянулся Игорь всем телом, готовясь к драке.

Две группы стражников с копьями уже подошли, пообещав подстраховку по первому же сигналу. Так что дверь в гостиницу Игорь открывал пинком ноги.

— Хозяин, я вернулся помыть посуду! — сообщил он, едва переступив порог.

— Ты мне за порчу мебели денег должен, — выбрался из-за стойки мужчина.

По его знаку подавальщицы поспешили убрать с моего пути все табуретки, а два здоровяка, сидевшие у стены, поднялись и пошли нам навстречу.

— Сколько стоит тарелка подгоревшей каши? — припомнил я. — Почему ты вчера у этого молодого господина требовал сто монет?

— Хватайте их, магу сразу вяжите руки! — не ответил на мой вопрос хозяин гостиницы.

Кроме двух здоровяков, к нам кинулись ещё шесть человек. Не то и правда заранее договаривались, не то привыкли к подобным ситуациям и безнаказанности. Только я уже успел переломить невзрачную палочку размером со спичку, активируя тем самым сигнал. Стража вломилась в гостиницу ровно в тот момент, когда один из здоровяков пытался заехать мне по уху.

— Нападение на народных дружинников при исполнении! — заорал старший нашей группы.

— Туши всех, а то не отмоемся! — не проявил благоразумия хозяин гостиницы.

Что тут началось! Я же, дурак, думал, что в игре у персонажей прописаны действия и правила поведения. При появлении служителей правопорядка все тут же им подчинятся и принесут извинения. Куда там!

Это больше напоминало осиное гнездо, которое внезапно разворошили. Стражников, включая меня и Игоря, было всего пятнадцать человек, а посетителей этого мутного заведения раза в два больше. Плюс юркие и непугливые подавальщицы и персонал кухни. И все дружно кинулись на нас.

— Чего мы, идиоты, сюда попёрлись? — высказал мою мысль Игорь, отбиваясь от наседавших на него сразу двух девиц.

Получалось у него не очень. Девки вооружились подносами, а у Игоря была в руках бутылка, которую он успел прихватить со стола. Меня пока выручал верный топор. Повезло, что всех здоровяков взяли на себя стражники. Вначале у них неплохо получалось отбивать атаки копьями. Это оружие не предназначено для закрытых помещений, где толком и не развернуться. Один из стражников удачно проткнул своего соперника, а вытащить копье не успел, получив по голове табуреткой. Копье выдернул из трупа уже Игорь. И начал им отбиваться от девиц. Те как-то сразу потеряли запал и поспешили отойти за спины мужчин.

Не знаю, как бы и чем все закончилось, не призови стражники дополнительную подмогу. Примерно двадцать человек вбежали в зал в тот момент, когда я решил, что «писец котёнку». Имеющихся единиц силы явно не хватало. Пот застилал мне глаза. А противники, как назло, менялись: стоило одному получить удар топором, как он старался отойти в сторону.

— Прекратить сопротивление, и я обещаю сохранить всем жизнь! — неожиданно раздался громкий голос у меня за спиной.

И тут же стало понятно, что стражников прибавилось, а у бандитов бойцов почти нет. Так-то на ногах оставалось много народа, но самые слабые уже лежали на полу. И тут же перед глазами побежали буквы текста:

«Поздравляем! Выполнено задание «Разгром бандитского логова».

Награда: +50 единиц к репутации жителей города, 5 единиц опыта для распределения в характеристики, 5 золотых монет от главы города».

Не зря сходили.

— Мне копье в качестве системного оружия выдали. И сумку, — похвастался Игорь, когда наша деятельность в качестве народных дружинников завершилась.

— Воевать с копьём в помещениях неудобно, — возразил я.

— Сам знаю. Главное, теперь сумка есть. Оружие поменяю, когда появится такая возможность.

Свои честно заработанные деньги Игорь решил переслать почтой, чтобы в случае смерти не идти в обносках. Оказывается, тот скудный набор, что я видел на нем в день знакомства, был стандартной одеждой для всех игроков, попадающих на площадку после возрождения. Кстати, хорошо, что этот игровой элемент присутствовал. Неписи здесь такие, что убить могут запросто.

Плащ я все же всучил Игорю. По почте он его не стал отправлять, а сунул в сумку. По моему совету кинул в неё такие продукты, что хранятся и не перетираются в труху. Вообще-то я был не совсем доволен этой магической ёмкостью. Игорь меня успокоил тем, что в дорогу можно взять тех же лепёшек и сыр, купив простой заплечный мешок. Как-то я выпустил из виду такой простой способ переноски вещей.

Задерживаться ещё на день в городе смысла не было. Мы по-прежнему торопились уйти вперёд, пока нас не догнали другие игроки. К тому же в этом городе отсутствовала возможность тренировать магию. Игорь тоже хотел раскачать этот навык, поэтому заработанные единицы опыта сгрузил в магию. Он вообще удивлял меня своими знаниями. Я даже поискал в интерфейсе скрытые папки или нечто подобное, где могла быть информация по игре. Потом не удержался и задал вопрос.

— Только пообещай, что не прибьёшь меня, — тяжело вздохнул Игорь.

— Эм-м-м… — не понял я.

— Давно думал, что нужно тебе рассказать, что это за игра и почему появилась.

Я изобразил на лице полное внимание и приготовился слушать.

— Можно сказать, что я и есть создатель игры, — «убил» своей фразой Игорь.

После небольшой паузы я все же обрёл речь:

— И на кой чёрт ты это всё создал?!

История, рассказанная Игорем или Маем, как его здесь звали, оказалась интересной. И создание игры выглядело оправданным шагом. Действительно, зачем напрягать Судью, когда сами заключённые могут решать свою судьбу? Для людей имелся шанс совершить ряд хороших поступков и выйти из игры. Остальные будут тут бродить годами, пока не умрут. Меня же до глубины души поразили размеры игровой локации.

— Потребуется два года, чтобы дойти до замка?! — охренел я от новости, которую сообщил Игорь.

— При условии, что не будешь долго нигде задерживаться и часто умирать. Мало того, в последний момент элементаль добавил количество локаций и стартовых площадок. Вас пришло в замок слишком много. Игра будет для всех укрытием до того момента, пока ситуация снаружи не стабилизируется. Элементаль обещал разобраться, что там за напасть такая приключилась. Если он справится, то те твари, по идее, должны покинуть этот мир. Обычные люди без магии их не интересуют.

— И зачем нам тогда спешить? — тут же задался я вопросом. — Если снаружи все хреново, то нам торопиться некуда.

— Я не один в игру попал, — Игорь в очередной раз вздохнул и продолжил: — С женой. Предлагаю идти дальше вместе, но с учётом того, что я ищу Лоллию.

— Локаций в игре до хрена, — припомнил я, недоумевая, как здесь можно отыскать конкретного человека. — Рассказывай всё, что тебе известно, и какие имеются идеи.

— Элементаль добавил стартовые площадки, и нас с Лоллией разнесло по разным. Искать и перебирать варианты можно, но результат будет непредсказуемым. Наверняка разминёмся.

— У тебя есть предполагаемое место встречи?

— И да, и нет. — Игорь немного помолчал, прикидывая что-то в уме. — Мне кажется, искать Лоллию нужно в храме Любви. Когда доберусь до этого храма, буду её там ждать.

— План так себе, — почесал я затылок. — Далеко до того храма?

— Он за морем, — начал Игорь раскладывать на столе, за которым мы сидели, кусочки лепёшки. — Вот смотри, это морская локация. Если идти в обход через перевал, это по времени займёт месяца четыре, чуть меньше через пустыню. Зато море преодолевается за две-три недели.

— До моря идти сколько?

— Как повезёт. Планируй, что примерно месяц.

— По сравнению с расстоянием до замка, пара месяцев до храма Любви — ерунда. Главное, не умереть раньше времени и не вернуться на старт. Кстати, а где та «вера», которую нам обещали при выполнении задания от стражников?

— Арт, я похож на разработчика компьютерных игр или сценариста? — задал вопрос в лоб мой напарник.

— Кто же это все придумал? — развёл я руками, демонстрируя окружение.

— Придумал элементаль с извращённым чувством юмора по моим подсказкам. Лоллия, чтобы совсем было интересно, — скривился от собственной фразы Игорь, — предложила соединять события и варианты развития, руководствуясь рулеткой.

— То есть ты сам не в курсе, что и где будет, — резюмировал я.

— Достоверно я могу сказать лишь то, что в игре есть три храма, два моря с пиратами и на финише замок Судеб, — пригорюнился Игорь. — Все неписи имеют характеры, подобранные элементалем из памяти бывших заключённых замка.

— Ну да, они очень реалистичные, — похвалил я неведомого мне элементаля.

Проговорили мы до середины ночи. С утра отправились на рынок искать обоз, чтобы отправиться дальше. Жаль, репутации нам явно не хватило. Обозники категорически отказывались брать кого-либо.

— Идём пешком, — решил я. — Или стоит купить повозку и лошадь?

— Нам не продадут. Не забывай, что это игра, — напомнил Игорь. — У тебя нет навыков управления лошадьми. И для их покупки нужно как минимум сто единиц репутации.

Эту тему мы продолжили обсуждать. Допустим, можно взять задание в ратуше наподобие работы шахтера, заработать на нем деньги и пассивное умение. Репутации минимум, а опыта так вообще по нулям. Снова податься в народные дружинники как-то ссыкотно. Это вначале мы были такими храбрыми. Просто не поняли до конца всей опасности.

Игорю умирать в очередной раз точно не хотелось. Пока не достигнем магии как минимум в пятьдесят единиц, лучше поберечься. Оказывается, все навыки и умения в игре кратны пятидесяти. Если умрёшь после того, как получишь в магии эту цифру, накопленные единицы останутся.

— Надеюсь, элементаль ничего не изменил и рядом со следующим городом будет большая локация в пещерах. Есть неплохая возможность прокачаться в магии, — вспомнил Игорь.

— Добираться пешком, конечно, не самый лучший вариант. Даже обозники идут три дня, а мы потратим не меньше шести.

Снова потолкались без толку среди крестьянских повозок и вернулись на рынок, чтобы закупить продовольствие.

— А в лесах съедобной живности нет? — интересовался я у Игоря, засовывая в наплечный мешок копчёную колбасу.

— Не должно быть. Ближе к старту леса условно необитаемые. Чем дальше, тем больше всякой дряни. И поверь мне, пятиметрового кабана ты точно не захочешь пускать на шашлык.

— Я бы пустил, но не с моими нынешними умениями.

Мы выдвинулись в путь, а я продолжал расспрашивать Игоря. И не только про игру. Мне было вообще интересно узнать, как он здесь оказался.


Глава 12


— Маг-менталист, который должен был стать судьёй в замке Судеб, решил использовать очень редкое умение и поменял сознания, — рассказывал Игорь историю своего попадания. — Повезло, что элементаль помог освоиться в этом мире.

— И что, за всё время никто не проверил или как-то не сопоставил, что ты ненастоящий судья?

— Представь себе, никто! Замок Судеб вообще уединённое место. Да и кому там было сомневаться, что вместо Мая Алмона решает судьбы преступников землянин Игорь Владимирович Колесников?

За разговорами мы подошли к оборудованной стоянке с родником. Отдохнули, перекусили и снова отправились в путь. Игорь имел не только опыт встречи с разбойниками, но и сам создавал алгоритм игры. По общей задумке, разбойнички должны поджидать путников за поворотами, просто в укромных местах или классически преграждать путь поваленным деревом. В течение дня мы три раза углублялись в лес, чтобы обойти стороной подозрительные места или поворот дороги, когда не было видно, что впереди. Нам повезло — так никого и не встретили, а на ночь расположились под корнями большого дерева.

За несколько дней пешего путешествия нам удалось избежать каких-либо неприятностей. Вернее, мы сами не нарывались. Игорь перечислил, где и как можно поднять уровень. Неплохой вариант был с поиском квестовых предметов на бывшей разбойничьей базе. Система предложила нам задание «Не боимся людей бойких», но, посовещавшись, решили не рисковать. По словам Игоря, это задание в большей степени для воинов. Мы же маги-воины, нам нужно магическую силу раскачивать. На шестой день, ближе к обеду, вышли к городу Лут. Я сразу отметил, что название уж больно говорящее.

— Здесь задержимся подольше, — предложил Игорь. — Раскачаем что можно, по возможности.

— Да и отдохнуть не мешает, — понюхал я свою рубашку и скривился. Мы же всю приличную одежду по почте отправили и решили, что по одному походному комплекту хватит. Его хватило, но пахло от нас…

— Придётся получать вещи и переодеваться. Только потом искать гостиницу, чтобы смыть грязь, — вздохнул Игорь.

— Завтра прикупим запас недорогой одежды и кинем в сумки.

Сразу после посещения почты мы двинулись в центр города, попутно высматривая гостиницу поприличнее. Отыскав таковую, дружно стали перечислять хозяину свои запросы. Чтобы и купальня была, и мыло, и обед достойный. Хозяин заведения только кивал и улыбался. Все это он нам предоставил за пятьдесят серебряных монет с каждого.

По сравнению с предыдущим городом дороговато. Но лично мне денег было не жалко. Несколько дней ночёвок под корнями деревьев утомили моё тело так, что я только помылся, даже не доел обед и завалился на койку. Игорь последовал моему примеру. Продрыхли мы до самого ужина. Его, кстати, не стали заказывать в комнату, а спустились вниз. Не то чтобы рассчитывали получить сразу задание, но вдруг немного репутации заработаем?

В обеденном зале на первом этаже было уютно, чистенько и играла музыка. Мало того, местный менестрель напевал что-то лиричное.

— Атмосферно, — оценил я.

— Это игрок, — присмотрелся Игорь к музыканту с гитарой.

— Были такие идиоты, что выбрали из всего списка «менестреля»? — совершенно искренне удивился я.

— Мало того, он, похоже, сюда раньше нас попал и неплохо освоился, — добавил Игорь.

Мы подошли к парнишке поближе, чтобы прочитать его характеристики, да и себя продемонстрировать. Парень нас заметил, но песню не прервал. Только засиял обаятельной улыбкой, демонстрируя ямочки на щеках.

— Просто солнышко, — не удержался я от замечания.

Парнишка действительно напоминал солнышко. Имел не рыжий, но близкий к нему цвет волос.

— Тали, менестрель, уровень 6, — прочитал вслух Игорь.

— Ого! — оценил я. — Шестой уровень!

— Будем знакомиться?

— Обязательно будем. И не только знакомиться, но и пригласим к себе в группу, — негромко сообщил мне Игорь.

— Точно?

— Как-то я позабыл, что на море нам встретятся не только пираты, но и сирены. Именно навыки менестреля помогут преодолеть квест.

— Тогда обязательно берём парня, — согласился я.

Игрок по имени Тали продолжал напевать нечто заунывное, перебирая струны гитары, а мы с Игорем, отыскав свободный столик, заказали ужин.

— А репа ему так и капает, так и капает, — поделился наблюдениями через несколько минут Игорь.

Теперь и я обратил внимание, что народ слушает певца с воодушевлением. Сама мелодия и текст меня не впечатлили. Но все вместе — золотистые кудри, огромные голубые глаза, нежный голосок и тонкие пальчики, перебирающие струны — создавало приятный образ.

— Как он смог получить шестой уровень так быстро? — недоумевал Игорь.

— И как он ещё не лопнул от гордости? — дополнил я.

— Арт, ты не помнишь его случайно в свите императора? — задал немного странный вопрос Игорь спустя пару песен, исполненных менестрелем. — Такое впечатление, что я его видел, но не могу вспомнить где.

— Во дворце я не бывал, свиту императора не помню, — удивился я вопросу.

— Мне кажется, что лицо парня знакомо. Подумал, что это кто-то из прибывших во время эвакуации.

— Может, кто-то из твоих осуждённых? — припомнил я специфику работы Игоря.

— Не… с таким именем у меня не было заключённых.

— Это же игровое имя, мы его сами выбираем, — напомнил я. — Хотя оно у него местное.

— Все равно не помню. Мелькает что-то в памяти, но никак не могу понять, — продолжал задумчиво разглядывать менестреля Игорь.

Примерно час солнышко продолжал развлекать нас и всех посетителей обеденного зала гостиницы. Наконец он раскланялся, собрал щедрую плату и сообщил присутствующим неписям, что ужинать будет за столом своих близких друзей.

— Привет, Игорь, привет, Арт, — присоединился к нашей компании менестрель, как только закончил концерт. И тут же поинтересовался: — Игорь, отчего у тебя нулевой уровень?

— Сдох быстро, — мрачно ответил Игорь, явно не ожидавший такого бестактного вопроса.

— Наткнулся на банду разбойников, — решил я все же пояснить подробнее. — А ты как шестой уровень так быстро получил?

— Так музыку все любят. Заработать репутацию +500 у местных жителей можно за пару дней. Да и задания у меня самые простые.

— Все равно опасно с таким скиллом* двигаться дальше, — заметил я.

— Конечно, опасно, — согласился Тали, тряхнув золотистыми кудряшками. — Потому и ищу группу. С меня репутация и лояльность всех обозников и жителей, с вас — защита.

Мы с Игорем переглянулись. И поскольку уже обсудили тему того, что без менестреля на море делать нечего, сразу согласились.

— А кто у вас старший? Почему меня к группе не присоединило? — озадачился парнишка. Судя по выражению лица, он листал системный интерфейс.

— Так нас-то и было всего два человека, зачем группу создавать? — пояснил я.

— А если кто-то заагрится? Или непись убьёт? Члены группы могут забрать инвентарь.

— Да ну? — не поверил я и повернулся к Игорю за разъяснениями.

— Все так и есть. Мы группу не создавали, потому что нас было двое. Зайди и почитай условия группы.

— Там же сплошные выгоды! — оценил я через минуту. — После игровой смерти член группы возрождается на месте предыдущего совместно выполненного задания!

— И кто у вас старший? — заёрзал на стуле менестрель. — А то эти… — Он оглянулся на зал, полный неписей.

— Арт, включай нас в группу, — подтолкнул меня локтем Игорь. — Мне с нулевым уровнем быть командиром не светит.

Формальности я оформил быстро и предложил всем подняться в комнаты. Действительно, местный народ никак не успокаивался, всё требовал песни менестреля.

— Я бы ещё спел, — оправдывался Тали, — но они уже все пьяные. Репутации заработаю мало, а проблем получу много.

— Правильно, нечего для всякого пьяного быдла петь, — поддержал я.

— Успеешь набрать репутацию, — согласился Игорь. — Мы в этом городе дней на пять задержимся. Нам так просто опыт не падает. Пойдём завтра в пещеры.

Естественно, на следующий день мы сначала отправились в ратушу. На доске от обилия объявлений не было свободного места. Игорь, прочитав с десяток, сообщил, что все однотипные и отличаются только датой.

— Бери какое-нибудь, — подтолкнул он меня, как старшего группы.

«Поздравляем! Вы приняли задание «Чистка пещер», — сообщила система, высвечивая перед глазами карту.

— Тали, ты с нами в пещеры пойдёшь или останешься в гостинице? — не мог я не поинтересоваться у нашего нового компаньона.

— Мы же группа, — вздёрнул подбородок менестрель.

Честно говоря, брать его в пещеры мне не хотелось, но и повода оставить тоже не было.

— Тали, мы на тебя не сможем отвлекаться и защищать, — на всякий случай напомнил я.

— Могу у входа подождать, — не стал проявлять излишнее геройство парень. — Если не пойду с вами, то мне не засчитают это задание как совместное.

— Пусть действительно прикрывает тылы, — согласился с таким вариантом Игорь.

Как нам те тылы будет прикрывать парень с гитарой, я, если честно, представить не смог. Он, судя по выражению лица, тоже. Присел на камешек у входа в пещеру и терпеливо слушал мои указания. Я внимательно огляделся. Дорога из города была пустынной. Кроме нас, здесь никого не наблюдалось.

— Идём уже, — стал поторапливать меня Игорь, когда я пошёл по третьему кругу расписывать Тали, куда бежать и как ныкаться в случае чего.

Пещерная локация была выполнена в лучших традициях игр. Только мы сделали два шага внутрь, как все внешние звуки снаружи будто отрезало. Пришлось замереть, привыкая к ощущениям. Полной темноты не было. Какие-то светлячки роились под сводом пещеры, но от этого спокойнее не становилось.

— Напомни, что тут у нас? — попросил я Игоря.

— Пауки, дальше крысы, пещерный голлум и босс — каменный элементаль. До него можно добраться после того, как расчистим первые тоннели. Даже если за три-четыре дня пройдём, нормально будет.

— Значит, сейчас по плану пауки?

— Не простые пауки, — вынул Игорь копье.

Я тоже достал топор и двинулся к ближайшему коридору. Всего проходов в первой пещере оказалось шесть. Мне было без разницы, с какого начинать.

— Тали, ты остаёшься здесь и ждёшь нас, — напомнил я и вошёл в ближайший тоннель.

Пройдя метров пятнадцать, никаких изменений и опасностей я не заметил. Ровный коридор, почти гладкие каменные стены. Ничего зловещего или пугающего. Светлячки давали минимум освещения, но пока под ногами препятствий не было. На всякий случай я решил внимательнее присмотреться к стенам и тут же вляпался лицом в липкую паутину.

— Вот же дрянь, — смахнул я эту гадость.

— Дальше паутина будет прочнее, — напомнил Игорь.

И действительно, более плотное заграждение из паутины встретилось в конце коридора. Мой топор вполне успешно справился с препятствием.

— Входим и очень тихо, — прошептал Игорь.

Тоннель вывел нас в большой зал. Игорь помнил, что здесь должны быть норы с пауками. Нам эти знания особо не помогали. Толку-то, что знаешь о наличии пауков? Тактику борьбы с ними никто не разрабатывал. Кроме общих данных типа того, что у пауков пятьдесят единиц жизни и реагируют они на шум, другой информации не было. Меня, кстати, низкий уровень жизни пауков порадовал. Мой топорик наносит урон в двести единиц. Так что повоюем.

От выхода из тоннеля мы отходить не стали. Сделали по три шага и замерли.

— И где они? — разглядывал я совершенно пустое помещение.

— Где-то в норах, — ответил Игорь с такой интонацией, как будто и сам недоумевал. Пусть освещение было тусклым, но я никаких нор не видел. Ещё раз оглядев свод, стены и пол, повернулся за пояснением к Игорю с вопросом:

— Мы не туда вышли?

— Понятия не имею.

Чтобы уж совсем убедиться, там мы или нет, приятель подобрал небольшой камень и швырнул его в стену. Эффект превзошёл все наши ожидания. Если разговаривали мы шёпотом и до этого старались не нарушать тишину, то брошенный камень не просто разорвал тишину, но и каким-то гулким эхом отозвался под сводами пещеры. Я чуть не присел от страха от того, как сразу что-то зашелестело и защёлкало. И наконец увидел на стенах те самые норы. Они, прикрытые густой паутиной, издалека затерялись на фоне камней. Теперь же пауки начали выбираться из своих укрытий. Сотни, нет, тысячи паучьих лапок раздирали паутину, чтобы выбраться на поверхность.

— Ой-ё-о-о! — охнул я.

Топор в трясущихся руках заметно начал подрагивать. Он моё единственное спасение. Только толку от его убойности в двести единиц, когда на тебя лезут сотни пауков размером с собаку?

— Рванём, пока не поздно, назад? — пробормотал Игорь, явно испытывая схожие эмоции.

— Давай обратно к тоннелю. Они туда всей толпой не пролезут, а нам защищаться будет проще, — вспомнил я о том, что считаюсь командиром нашей маленькой группы идиотов и надо как-то руководить.

Вообще-то моя идея оказалась не самой плохой. Вдвоём мы практически перекрыли проход. Со спины опасности не было. И теперь врага мы встречали лицом к лицу. Первых самых шустрых пауков я прибил за несколько секунд. Топорик свои убойные качества вполне оправдывал. К тому же копье, которым орудовал Игорь, в данной ситуации подходило лучше всего. Ему не приходилось нагибаться. Да и близко к себе он не подпускал пауков.

Твари это тоже поняли и перестроились так, чтобы заходить слева, с моей стороны. Через полчаса я уже не чувствовал рук, и мне казалось, что уже никогда не смогу разогнуться. Все же орудовать топором в такой позе не слишком удобно. Игорь как мог помогал, но ему и самому хватало.

Тут ещё с потолка начали падать нити с пауками помельче. Этих нужно было отбивать, пока они не упали на землю. Один раз я не успел двинуть по пауку, висящему в воздухе, за что и поплатился. Шустрым оказался новый представитель паучьего племени. Проскользнул у меня между ног и быстро стал взбираться по спине.

Движение паучьих лап я чувствовал, но избавиться от напасти не мог. И так ногами отбивался от тех, кто были на полу, а топором сбивал спускающихся с потолка. Та же дрянь, что ползла по мне, добралась до открытого участка тела на шее и уколола жалом.

«Внимание! Отравление. Нанесение урона — 40 единиц жизни. Дебафф** на десять минут», — просветила система.

Читая надпись, я крутился и верещал словно девчонка, пытаясь сбросить с себя эту гадость. Спасибо, Игорь подоспел и помог стряхнуть паука, тут же затоптав его ногами. Оба мы отвлеклись от наседающих насекомых, за это время их значительно прибавилось.

— Отступаем! — крикнул я Игорю. — У меня отравление.

Действие яда уже проявлялось. Топором я размахивал не так резво. И до этого уже сказывалась усталость, а теперь мои движения замедлились в разы.

Игорь возражать не стал и пятился назад, прикрывая меня. Ему с копьём отбиваться было удобнее. Он просто не подпускал тварей близко. Некоторое время мы, можно сказать, отдыхали. Я так точно стоял за спиной напарника и тупо ждал, когда закончится дебафф. К тому же до меня пауки не успевали добегать.

Продолжалось это недолго. Та мелочь, что спускалась с потолка, упав на пол, шустро побежала по стенам и потолку тоннеля. Теперь уже мне пришлось поработать. Пауки же наседали и наседали.

— Сколько их там? — шипел я сквозь зубы.

— Пора отступать, — предложил Игорь.

Он тяжело дышал, лицо было мокрым от пота, а я в качестве помощника был слаб. Небольшое отступление снова дало нам время на короткий отдых. Крупные пауки быстро не бегали. Кроме того, им приходилось перебираться через тела своих мёртвых товарищей. Игорь рассказывал, что по условию игры мёртвые тела пауков должны распадаться в пыль, но не так быстро, как нам этого хотелось.

К тому моменту, как на нас обрушилась новая волна тварей, мой дебафф закончился, и я подключился к бою, пиная ногами и сбивая топором тех, кто бежал по потолку и стенам. В какой-то момент пришло сообщение, что мой уровень уже третий, но я не отвлекался на чтение текста. Разошёлся так, что и не заметил, как пауков стало меньше. Игорь долбанул копьём последних двух и остановился.

— Всё? — не поверил я.

— Пойдём проверим, — предложил Игорь. — Если бы всё, система бы нас уже оповестила.

Пока шли к выходу из тоннеля, подбили нескольких пауков с покалеченными конечностями, а текст о зачистке локации так и не появился.

— Здесь есть босс? — уточнил я у Игоря.

— Не помню, но элементаль мог добавить.

Босса, к нашему счастью, не оказалось. С потолка спустились несколько мелких пауков и на этом все закончилось.

«Поздравляем! Выполнено подзадание «Чистки пещер» — «Пещера пауков». Награда: +60 репутации среди местных жителей, 30 единиц опыта для распределения, трофеи».

На данный момент меня интересовали именно трофеи.

— Где-то здесь должен быть лут, — напомнил я Игорю. — Ты не в курсе, что именно?

— Мотки липкой паутины. Нужно пошарить в норах.

Идея с норами мне не сильно понравилась. Даже надпись о завершении задания не успокаивала. К тому же пришлось перешагивать через паучьи трупики, которые после завершения задания даже не думали исчезать. Ощущения были ещё те. Из пробитых тел вытекала склизкая жидкость, хрустели под ногами конечности пауков. К тому же специфичный запах в пещере был такой, что кружилась голова.

«Внимание! Поторопитесь со сбором трофеев, — напомнила система. — Ядовитые испарения достигнут критической величины через две минуты».

— Быстрее! — поторопил я Игоря и кинулся к ближайшей стене.

До верхних нор добраться я не смог, но с десяток, что были расположены на уровне человеческого роста, я обшарил. Из добычи мне перепало всего два клубка. К тому времени система начала отсчитывать в обратном порядке секунды до дебаффа.

— Бежим! — схватил меня Игорь за руку и потащил в тоннель.

Из зала мы выскочить успели, но и в тоннеле лежали трупы пауков.

«Внимание! Дебафф на тридцать минут. Нанесение урона жизни — 100 единиц», — вежливо оповестила меня игровая система.

Игорю тоже досталось. Мы с ним словно два алкаша, качаясь и придерживаясь за стены, выползли в стартовый зал и дружно упали под ноги менестрелю.

* * *
*Скилл — (от англ. skill — «умение») — умение или способность персонажа игрока.

**Дебафф — (от англ. buff — «поглощение») — тип заклинаний или умений персонажа игрока, снижающих характеристики противника: защиту, силу и т. д.


Глава 13


— Оно того стоило? — проворчал Тали, узнав причину нашего плачевного состояния.

— Стоило, — заверил я. — Перетерпеть дебафф всего-то полчаса, зато трофеи какие!

У Игоря лута оказалось больше. Он успел отыскать три клубка с нитями, а в одной норе обнаружил капсулу с ядом. Ему система уже предоставила сведения о находках. Но он и сам, как создатель игры, знал, что на основе этого яда можно изготовить противоядие. Подобие вакцины, которая делает человека невосприимчивым к любым отравляющим веществам. Очень полезная вещь в нашей ситуации. К тому же в городе имелся нужный аптекарь.

По дороге в гостиницу мы посетили аптекарскую лавку. Непись на нас покосился, но по поводу грязной и порванной одежды ничего не сказал. Понятно, что яд пауков мы добывали в пещерах, оттого и вид такой. Заплатили всего пять золотых и получили заверение, что десять флакончиков с противоядием будут готовы через два дня. Оставим себе по одному, а оставшиеся отправим по почте. Я вовсю пользовался тем, что могу всё пересылать бесплатно.

Игорь предложил купить ещё одежду. Если каждый раз на выходе из локации вещи будут превращаться в такое тряпье, то стоит сделать запасы. Неизвестно, когда обзаведёмся доспехами. Внутренний игровой рынок до сих не активизировался. Вначале я подумал, что в игре такого не предусмотрено, но оказалось, что там другие нюансы.

— Будет тебе аукцион, доступ к нему и возможность перебрасывать инвентарь внутри группы, когда преодолеешь десятый уровень, — сообщил Игорь.

Сам по себе десятый уровень ничего особенного не давал. Единственное преимущество, что все базовые характеристики, набранные к десятому уровню, сохранятся после условной смерти персонажа. Неплохой бонус, стоило попыхтеть, чтобы достичь нужного уровеня побыстрее. Собственно, этим мы и собирались заняться в ближайшие дни. Если за каждое посещение пещер получать по одному уровню, то это просто шикарно. У меня был уже третий, у Игоря первый. Но самое смешное, что наш менестрель тоже апнулся.

Я когда услышал, то прифигел. Сидел мальчик в первой пещере, ни фига не делал, а уровень ему за выполненное задание как члену группы добавили. Конечно, лут он не получил и единиц опыта тоже, но по мне это несправедливо. Впрочем, посмотрев на это беззаботное солнышко, щебечущее о том, что после ужина он будет петь песни и даже сочинил новую балладу о героях, сражающихся с пауками в пещерах, я только усмехнулся. Чирикает, и ладно. Мы с Игорем сами повоюем, раз уж выбрали в качестве своих персонажей магов-воинов.

Из полученных единиц опыта я снова в первую очередь кинул десять в магию. А по поводу остальных единиц поинтересовался мнением у Игоря.

— Поднимай скорость и, соответственно, силу, — посоветовал он. — Когда-то же ты заимеешь клинки. Даже с имеющейся ловкостью потребуется время, чтобы к ним приноровиться. Зато, имея силу, будешь рубить и без правильной постановки рук и ног.

Уточнил, чем сила отличается от выносливости, и загрузил десять единиц, куда советовал Игорь. Имеющаяся у меня новая характеристика «внимательность» вызывала недоумение. Я же не цифровой персонаж. Как этот навык можно повысить? Снова Игорь меня просвещал, рассказывая, что сама игра сделает для нас более заметными те же норы, которые мы не сразу увидели в пещере. Кинул на внимательность девять единиц и единичку в скорость, чтобы в ней цифры стали ровные.

Итого получилось:

«Уровень 3

сила 10

ловкость 20

скорость 20

выносливость 0

магия 26

внимательность +14

опыт 0 (распределён)

опыт «Воин» 20 единиц

репутация у местных жителей +60,

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 130 золотых, 120 медных

подвиг 1».

Тали после ужина, как и планировал, остался петь в зале. Волей-неволей пришлось его охранять. Нам несложно, а парню репутация и опыт. Правда, когда публика совсем распалилась, я предупредил, что позову стражников, и прервал концерт.

— Зря ты так, — пробурчал Тали. — Мне всего сто пятьдесят единиц осталось до предельного уровня репутации в этом городе.

— После допоешь, — отмахнулся я. — Сегодня отдыхаем. Нам с Игорем завтра снова в пещерах воевать.

Задание на чистку пещер у нас было принято, второй раз идти к ратуше не было необходимости. Сколько сделаем, столько сделаем. Игорь уверял, что тварей в пещерах хватит не на один десяток игроков. Его больше беспокоило то, что я уже заимел неплохой уровень магии, а пользоваться ею не мог.

— Нужно какую-нибудь школу подыскать, — предложил я.

До попадания в игру я учился на врачевателя и никакими навыками магии, кроме простейшего огня, который используют в быту, не владел.

— Я тебе и школа, и все учителя в комплекте, — категорично заявил Игорь. — Другой вопрос, что нам выбрать, чтобы оно стало боевым умением.

— Только не воду.

— Можно и воду использовать, — не согласился со мной Игорь. — Но на данном этапе проще использовать магию воздуха и научиться создавать небольшие смерчи. До десятого уровня твоя сила будет ограничена.

Кроме этих ограничений, время на восстановление тоже большое. Не менее десяти минут. В целом я скептически отнёсся к такому навыку. С другой стороны, Игорь прав. Это же начальный уровень. Так что я согласился обучиться созданию воздушного смерча. Естественно, устраивать испытания и проверять мои навыки в городе не стоило. Перед пещерами площадка была просто предназначена для подобных опытов.

Игорь сам воплотить смерч не мог, его уровня игровой магии на это не хватало, зато он хорошо выступил в роли учителя. И получаса не прошло, как у меня получилось то, что нужно. Неплохой навык оказался. Воздушный поток передвинул валун, на котором в предыдущий день отдыхал Тали. Сам парнишка в наши тренировки не вмешивался, а терпеливо ждал. Снова ему придётся сидеть в первой пещере, ожидая нашего выхода обратно. Небось очередную балладу сочинит со скуки.

В предыдущий день мы начинали с крайнего правого тоннеля. Решили продолжать зачистку с той же стороны и отправились в следующий проход. Метров через сто тоннель разделился. Опять мы выбрали правый, где через несколько метров Игорь меня остановил.

— Что не так? — поинтересовался я.

— Запах тухлятины. Он должен быть в пещерах с крысами.

— Возвращаемся, — тут же повернул я обратно.

Эту тему мы тоже обсудили. Пока у нас мало магии и прочих навыков, лучше чистить пещеры с пауками. Не так это и сложно. А крысы — более серьёзные противники. Доберёмся и до них, но дня через три. На развилке тоннелей вошли во второй проход, и я сразу вляпался фейсом в паутину. Понятно, впереди родные паучки.

В этот раз получилось повоевать гораздо лучше. Игорь сразу предложил нарисовать перед нами пиктограммы огня. Почему мы в предыдущий день не додумались до такого простого способа? Сверху мелкие пауки, конечно, падали, но я сбивал их топором. А Игорь длинным копьём доставал до тех пауков, что толпились перед огненным препятствием и не могли его перешагнуть.

Пламя было невысоким, вполовину меньше самих пауков, но и это стало для них непреодолимым барьером. К тому же твари оказались на удивление тупыми. Так и продолжали толпиться, не делая попыток вернуться в норы. Пару раз случались опасные моменты, когда гора мёртвых пауков создала для живых своего рода плацдарм. Пауки перестали бояться пламени, поскольку поднялись по трупам собратьев на высоту до полутора метров.

— Смерч пусти! — выкрикнул Игорь, вовремя оценив опасность.

Смерчем я рассыпал гору трупиков, расчищая пространство и калеча тех, кто был наверху. Пока те с переломанными конечностями пытались вернуться, я успел нарисовать три новые пиктограммы огня, снова замыкая пространство. Полученный новый навык в магии оказался полезным. Пусть я не мог использовать смерч в следующие десять минут, но и этого уже хватало. А тут и надпись о завершении подзадания появилась.

Мы с Игорем, не сговариваясь, кинулись чистить норы. Я мысленно подгонял себя, слушая сообщение системы. Все равно дотянули до последнего и получили дебафф на двадцать минут. Зато в этот раз у меня в сумке было шесть клубков паутины и три капсулы с ядом. Когда-то же начнёт работать аукцион, будет что выставить на продажу. А то ратуша за зачистку пещер денег не платит.

Снова мы, пошатываясь, вышли из тоннеля и привычно свалились под ноги менестрелю.

— Хорошо сходили? Удачно? — выспрашивал Тали, пока я лежал, прислонившись щекой к его стопам.

— Угу, — только и смог ответить.

— А я жду, жду, а вы все не идёте, а потом такое — бах, бах, бах! Подо мной даже камень тряхнуло. Думал, вас завалило в пещерах.

— Если бы нас завалило, тебе бы пришло системное сообщение о состоянии группы, — напомнил Игорь.

— И что там у нас бабахало? — вяло поинтересовался я.

— Это не у нас, — отозвался Игорь. — Ты один раз смерч запускал, он содрогания почвы не мог дать.

Я уже начал немного отходить от отравления и принял сидячее положение. Игорь тоже решил приподняться, облокотившись на камень.

— Значит, кто-то другой громыхал в пещерах, — продолжал рассуждать Тали.

— Э… — наконец и я сообразил, о чём менестрель щебечет. Мозги после отравления с трудом приходили в норму, и я продолжал недоумевать, какими препаратами игровая система одаривала мою тушку, что давало подобные ощущения. К тому же реакция оказалась замедленной. Оттого я и не успел среагировать на вышедших из прохода четырёх парней.

— Какая встреча! — воскликнул первый из игроков, кинувшись к Тали. — Красный клинок, а мы тебя обыскались.

— Вы что-то путаете, — отозвался Тали и в подтверждение своих слов вытащил из сумки гитару.

Ну да, гитара как раз к месту. Впрочем, на парней музыкальный инструмент произвёл впечатление.

— Это не Красный клинок? — уточнил игрок под ником Бой-Бей у другого с не менее интересным именем — Быстрого убийцы.

— Похож на рыжего, но это не наш глава клана. Слишком сладкий мальчик, — сообщил своим приятелям Быстрый убийца. — Зато какой красавчик!

Нас с Игорем эта четвёрка проигнорировала, продолжая обсуждать такой феномен. Мол, Тали похож на какого-то рыжего, но не он.

— Я не рыжий, а золотой, — тем временем высказал менестрель своё мнение.

— Конечно, золотой, а попка у тебя просто сахарная, — похабно заулыбался Бой-Бей. — Давай к нашей группе присоединяйся.

— Я уже в группе, — возмутился Тали.

— Их тоже возьмём, — наконец обратили и на нас с Игорем внимание.

— Оу! День сюрпризов! — теперь издал возглас Быстрый убийца. — Господин Судья собственной персоной? Или снова кто-то похожий?

Игрок, имени которого я не смог прочитать из-за того, что он стоял за спиной Бой-Бея, быстро сунул руку в сумку, и я глазом моргнуть не успел, как вначале в Игоря, а потом и в меня был брошен клубок паучьих нитей. Вязкая субстанция тут же сковала руки и ноги. Будь у меня побольше сил, возможно я бы их разорвал, а пока даже пробовать не стал. Дебафф отсчитывал последние минуты отравления и сопротивляться я физически не мог.

— Точно судья замка Судеб или показалось? — перевернул спеленутого Игоря Бой-Бей.

— Он, точно он! — хором заверили его компаньоны.

— Господин Судья, я здесь уже два года бегаю, в вашу игрушку играю. Каково оно самому оказаться вместе с заключёнными?

— Что, гад, принял неверное решение и попал под систему? — пнул ногой Игоря в бок Быстрый убийца.

На меня и Тали никто не смотрел. Хотя и не забыли, даже много чего пообещали сделать вначале со «сладким мальчиком», а потом со всеми остальными.

— Жаль, что, когда вас убьём, вы возродитесь, — искренне сожалел Бой-Бей. — Много трофеев набрали?

— У меня ничего нет, я в пещеры не хожу, — со слезами на глазах ответил Тали. — Только гитара.

В подтверждение своих слов Тали провёл пальцами по струнам. Его никто не связывал паутиной, видимо посчитали, что менестрель — существо безобидное. Я тоже так думал ровно до того момента, пока под ненавязчивую мелодию гитары не начал засыпать. Музыка была настолько душевной, настолько желанной, что хотелось слушать и слушать. Пусть играет ещё и ещё!

То, что мы подверглись воздействию магии менестреля, я сообразил, когда очнулся. Разрезанная паутина лежала рядом. Компании четырёх гопников уже не было. Только четыре сумки, в которых ковырялся Тали. Увидев, что я очнулся, он радостно подтащил трофеи ближе.

— Эти дураки почтой не пользовались. Здесь в сумме пятьсот сорок золотых, да и прочего добра хватает, — сообщил довольный Тали.

Сбоку зашевелился Игорь. Он тоже быстро вник в тему. Правда, поинтересовался, как и чем Тали убил игроков.

— У Бой-Бея кинжал был, я им всем четверым горло перерезал.

— М-да… — только и смог я произнести.

— Ты точно не Красный клинок? — поинтересовался Игорь. — Помню я такого игрока из числа осуждённых. Коварный и жестокий тип.

— Нет, я не он, — возмутился Тали. — Но убить-то этих нужно было.

— Главное, нам потом с ними не пересечься, — вздохнул я, попутно вспоминая условия игры.

Член группы в случае смерти возрождается на месте последнего совместного задания. А если погибает вся группа, то она отправляется на старт. У парней уровень был ниже десятого. Значит, они все свои характеристики потеряли и трофеев лишились. Ух! Я нам не завидую в случае повторной встречи. Надо бы до этого времени успеть по максимуму прокачаться. И на всякий случай назначить место, где соберёмся после возможной смерти. О чем и поведал своим.

— Предлагаю Кадар, — высказался первым Игорь. — В той гостинице, где мы останавливались.

— Сейчас сброшу Тали карту, чтобы был в курсе.

— Нужно ему по почте деньги отправить, — предложил Игорь. — У него же ничего нет.

— Да, Тали у нас теперь очень богатый, — хмыкнул я. — Смотри, сколько добра.

— Это на всех. Мы же группа, — насупился Тали.

— Собираем вещички и идём в гостиницу их делить, — скомандовал я, радуясь, что у нас в группе такой уникальный игрок-менестрель.

Восхищаться певческим талантом Тали мы с Игорем продолжали всю дорогу до гостиницы. Сам Тали к своим способностям относился более прагматично.

— С группой Бой-Бея такое могло сработать только один раз, — вполне разумно заявил он.

— Если нам не повезёт и мы опять встретимся с ними, они тебе даже достать гитару не дадут, — согласился я.

— Арт, из полученных сегодня единиц загружаем пять в магию, остальное в скорость или ловкость, чтобы те в сумме дали прибавку к силе, — предложил Игорь. — Паучьи нити можно разорвать при двадцати единицах силы.

— И нужно всем пить противоядие, чтобы дебафф не ловить, — напомнил Тали.

По нашей настоятельной просьбе менестрель переслал себе по почте триста сорок золотых. Мы с Игорем взяли по сто. Остальной лут делить не стали. Я как старший группы смогу потом переправить всё парням. Только им из того, что имелось у погибших игроков, не нужно было.

Приличное оружие — кинжал — я отдал менестрелю. Этот игровой предмет он привязал к своей сумке. Больше никакое другое оружие Тали не мог взять. Не тот у него перс. Да он и сам не хотел иметь в своём инвентаре дубинку. Именно три дубины перепали нам от остальных игроков команды Бой-Бея.

Одежду я тоже не стал делить, а отправил по почте. Пусть будет. Ещё среди трофеев оказались крысиные зубы, два десятка клубков паучьих нитей, пять капсул с ядами и три куска выделанной кожи какого-то особого зверя. Читать характеристики кожи я поленился. Игорь сказал, что это нам вряд ли пригодится. Кроме денег, лично я ничего не оценил. Зубы крыс мы и сами раздобудем, как и все остальное в пещерах.

— Парни Бой-Бея пришли в Лут раньше нас, — поделился своими впечатлениями Игорь, когда Тали занял своё место в зале и начал распевать баллады. — У них были высокие уровни: восьмой и девятый. Наверняка уже несколько дней прокачивались в пещерах.

— Если они играют два года, то имеют большой опыт, — напомнил я.

— Здесь прошлый опыт не поможет. Принцип игры другой, локации огромные и много неписей. Хотя эта банда в самой первой, примитивной игре, умудрилась войнушку затеять и кланы образовать. Боюсь даже представить, как они здесь развернутся со временем, — припомнил Игорь.

— Как бы они ни развернулись, ты сам знаешь, что цель игры — дойти до замка. А здесь за этим будут следить богини. Думаешь, Бой-Бей с командой получит покровительство хоть одного из храмов?

— Не получит, — кивнул Игорь. — И значит, будут играть так долго, насколько хватит их ауры. А мы постараемся оторваться от них и уйти вперёд.

На следующий день снова решили бить пауков. Нас не остановил даже тот факт, что противоядие не было готово. Определённый алгоритм действий мы выработали. И пока для нас важно повысить уровень. Правда, пришлось пообещать Тали, что выйдем из пещеры до дебаффа. И поскольку мы отправились на зачистку с утра пораньше, то управились до обеда.

— Может, перекусим и продолжим? — поинтересовался я у Игоря.

— И получим два уровня за день! — с восторгом одобрил он мою идею.

Чем пообедать, нашлось в сумках. Я заставил каждого загрузить себе небольшой паёк. Как раз к месту пришлось. Перекусили и снова пошли искать пещеру с пауками. Кажется, мы нашли последнюю. Группа Бой-Бея тоже не зря здесь гуляла, подчистила четыре пещеры. И мы ещё три.

Устали после второго раунда зачистки так, что еле ноги волокли, возвращаясь в гостиницу. Потом уже Игорь сообразил и предложил кинуть по десять единиц в выносливость. Сразу полегчало. Я наглядно понял, чем эта характеристика отличается от «силы», которую потом тоже немного поднял за счёт ловкости и скорости.

И самое главное, у меня уже был шестой уровень! В гостинице я перераспределил полученные единицы опыта.

Получилось следующее:

«Уровень 6

сила 15

ловкость 30

скорость 30

выносливость 10

магия 36

внимательность +14

опыт 0 (распределён)

опыт «Воин» 30 единиц

репутация у местных жителей +80

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 220 золотых, 6 серебряных, 30 медных

подвиг 1».

По какой причине повысилась наша репутация у местных, мы с Игорем так и не поняли. Скорее всего, это было связано с уничтожением группы Бой-Бея. Они, как ни крути, не самые «положительные персонажи». Тали прихвастнул, что ему за убийство группы засчитали один подвиг. Значит, и среди неписей были пострадавшие от этой группы. И кстати, наш менестрель уже преодолел тот минимум уровней, после которого набранные характеристики не пропадают.

— Завтра идём на крыс охотиться, — объявил я парням перед сном.

— Как будто у нас есть выбор, — проворчал Игорь. — Пауков мы там всех повыбивали. Не завидую тем игрокам, что придут позже.

— Босса вы тоже планируете убить? — поинтересовался Тали.

— Не думаю, что мы это осилим, — ответил я.

— Если босс один, я мог бы помочь.

— Чтобы убить босса, сначала нужно полностью очистить локацию, — нравоучительно сообщил я. — А это работы на месяц, не меньше. К тому времени сюда доберётся группа Бой-Бея, и дальше сам подумай, что может случиться.

Тали подумал, передёрнул плечом.

— Значит, ещё четыре дня в пещерах, и уходим, — подвёл итог Игорь.


Глава 14


Невольно я зауважал Игоря. Он подсчитал, сколько мне понадобится времени до получения десятого уровня, и не стал настаивать на своём развитии. Главное теперь тех крыс истребить. Тактику мы решили использовать примерно такую же, как и при борьбе с пауками — один впереди, второй прикрывает.

— Огонь их вряд ли напугает или затормозит, — рассуждал Игорь, когда мы двигались по тоннелю. — Предполагаю, что смерчи подойдут. Даже если раз в десять минут будешь их пускать, и то хорошо.

Крысиная локация вызвала недоумение. Основной коридор вывел нас в большую пещеру, где вместо паучьих нор были крысиные. Крысы также реагировали на шум и выбегали. Но стоило нам зайти за границу пещеры обратно в тоннель, как они возвращались в норы. Через час стараниями Игоря набили всего пару десятков и озадачились.

— С такими темпами мы тут до ночи просидим, — поделился своим мнением Игорь.

— Если стоять в пещере, то их столько выбегает, что нам не справиться.

— Запусти-ка свой смерч, посмотрим на реакцию.

Я запустил, и очень удачно, надо сказать. Смерч, пройдя дугой по пещере, смел несколько десятков нор вместе с обитателями. Мы снова отступили за пределы пещеры. Посидели у стеночки, подождали. Через десять минут я зашёл обратно, опять запустил смерч. И так ещё шесть раз.

— Зашибись, — резюмировал я в конце, когда пришло системное сообщение о прохождении этой малой локации. Кроме самого факта уничтожения крыс, система хорошо оценила мои магические навыки. Правда, опыта было всего двадцать, из которых десять десять мог загрузить в магию.

— Кому-то другому этот квест будет сложнее пройти, — не согласился со мной Игорь и уточнил детали по полученным единицам.

— Насколько я понял, главное, не использовать обычное оружие. Только магию.

Лут в пещере тоже собрали без проблем. Кроме крысиных зубов нам ничего не перепало.

— Добавлю десять единиц на внимательность, — пробормотал я, шаря руками по крысиным норам.

Мне показалось, что с крысами было проще, чем с пауками воевать. О чём мы и поведали Тали. Тот повздыхал, но согласился подождать нас сегодня ещё. Мы же с Игорем быстренько перекусили и снова пошли в пещеры.

Теперь работали по новой схеме. Вначале я запускал смерч, через несколько минут Игорь, потом снова я. Моё время отката было восемь минут, у напарника десять. Когда через два часа с крысами было покончено, мы с Игорем только переглянулись и, не возвращаясь к Тали, двинулись в одно из ответвлений. Запах тухлятины здесь был сильнее, но нас это не остановило. Только перераспределили у себя заработанные единицы.

У меня получилось:

«Уровень 8

сила 15

ловкость 30

скорость 30

выносливость 30

магия 46

внимательность 24

опыт 0 (распределён)

опыт «Воин» 40 единиц

репутация у местных жителей +80

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 220 золотых, 6 серебряных, 30 медных

подвиг 1».

Откат при запуске смерчей стал ещё короче. Вот только данная локация имела другую разновидность крыс. Эти не боялись выскакивать за пределы пещеры. Пару раз меня куснули, забрав двадцать процентов жизненной силы. Я плюнул на единицы магии и начал орудовать топором. Игорь после очередного укуса и дебаффа в десять процентов тоже достал копье.

Убивать крыс стало проще. Хотя и вымотались мы знатно: ну-ка попробуй несколько сот тушек стукнуть топором! Тут даже если просто махать оружием, и то устанешь. Смерчи я, конечно, тоже посылал, но крысы в этой пещере умудрялись от них уворачиваться и прятались за камнями. В общем, «неправильные» нам крысы попались.

Наконец закончили и только решили перевести дух, как вежливая система донесла очень интересную информацию. Не зря я решил, что здесь обитали неправильные крысы. Они оказались возрождающимися мобами и, несмотря на полную зачистку пещеры, полностью восстановятся уже через пять минут.

— Пять минут на сбор лута! — крикнул я Игорю и кинулся обшаривать норы.

Повезло, что у меня набралось уже двадцать четыре единицы внимательности. Пнув очередную дохлую тушку крысы, я заинтересовался слабым блеском и нагнулся посмотреть.

«Камень-ключ, — высветилась надпись. — Желаете загрузить в инвентарь?»

Я пожелал. Не знаю, для чего оно, но пусть будет. Не все же крысиными зубами забивать.

— Время, — напомнил мне Игорь и поспешил на выход из пещеры.

Тали ожидал нас там, где мы его и оставили. Вид он имел обиженный.

— Устал здесь сидеть, — проворчал он. — Можете мне не рассказывать, и так вижу, что у вас по три уровня добавилось.

— Завтра добьём Игорю десятку и послезавтра отчаливаем из города, — пообещал я менестрелю.

Тали продолжал дуться и ворчать, пока мы ходили к аптекарю, а затем покупали запас продовольствия. И только за ужином в обеденном зале гостиницы поинтересовался, попалось ли нам что-нибудь интересное?

— Я какой-то камень-ключ подобрал.

— Надо же! — восхитился Игорь. — Отличная вещь. Он открывает тупиковые проходы в подземельях и ловушки в пещерах. Если где-то случится обвал, то мы с его помощью выберемся.

Я тоже считал, что у нас выдался очень удачный день. Мой уровень стал девятым. Жаль, нельзя надолго задержаться в пещерах. Но в последний день пребывания в городе мы решили взять от локации все что можно. Выступили к пещерам, едва светило показалось над горизонтом. Тали зевал, но молчал и не жаловался на раннюю побудку. Я ему пообещал, что он отоспится в обозе на следующий день. Мы же с Игорем хотели иметь запас времени для прохождения трёх локаций.

Первую пещеру с крысами, где запах был не слишком едким, закончили за пару часов, получив за использование магии дополнительно десять единиц. Это радовало. Но лута, кроме зубов, в такой пещере не было.

Дальше мы специально искали такую пещеру с сильным запахом тухлятины, где обитали крысы-мобы. Я надеялся со своей внимательностью отыскать там что-то приличное. Игорь хоть и не достиг моего уровня внимательности, но тоже имел достаточно единиц. За те пять минут, что нам дала система после зачистки, он умудрился отыскать «факел» и «цветок ночи». Я же раздобыл «мерцающий камень».

Пока бежали по тоннелю, успел мельком глянуть на характеристики добытого лута. Камень усиливал магические характеристики любого оружия, добавляя +200 единиц наносимого урона к имеющемуся уровню. Нужно будет потом подумать над применением этого камня. Пока же мы устроили небольшой перерыв, порадовали Тали тем, что быстро прошли две пещеры, и обещали в третьей надолго не задерживаться.

Насчёт последней третьей мы с Игорем немного слукавили, когда обещали менестрелю управиться по-быстрому. Вообще-то хотелось чего-то особенного или на крайний случай мобов-крыс погонять. И снова Игорь ориентировался на специфичный запах пещер. Когда же унюхал в одном из переходов не просто запах тухлятины, а и сероводорода, то предложил достать из сумок флакончики с противоядием.

— Токсичные крысы, — пояснил он. — Крупные, заразы. Примерно по колено в холке.

Не думаю, что мы бы добрались до этой пещеры, не будь у нас противоядия. Ещё на подступах пришлось пройти через особый туман. Кажется, он был ядовитым. Да и сама локация выглядела необычно. Я ожидал увидеть пещеру с норами, а не зал со странной конструкцией из навесных мостков и вертикальных столбов.

— Я не в курсе, что тут и как будет, — сразу сообщил Игорь. — Предлагаю использовать нашу магию по максимуму.

Путь для отступления мы сразу обрисовали огненными пиктограммами. А дальше начали запускать смерчи. В целом повеселились знатно. Представляете, как выглядит смерч с магией в шестьдесят шесть единиц? Когда я свой первый запустил, он смахнул треть той подвесной конструкции вместе с крысами. Игорь добавил хаоса. Затем снова я.

Камни стали падать и рушить все, что было в пещере, погребая под собой крыс и их жилища. Крысы здесь хоть и были крупными, но до нас даже добежать не успевали. В какой-то момент нам даже пришлось вернуться в проход, чтобы самим не попасть под смертоносный вихрь из острых камней, пыли и крысиных останков.

Долго резвиться в этой локации не получилось. Последние три моих больших смерча, и система оповестила о завершении задания.

— Ерунда какая-то, — не оценил я.

— Крысы токсичные. Обычных игроков парализовало бы ядом, — напомнил Игорь.

— И где здесь лут искать? — вздыхал я, карабкаясь по острым камням.

Только благодаря своей усиленной внимательности смог отыскать «хрусталь» — магическую вещичку для подземелий. Им можно отмечать путь в лабиринте. Игорю повезло отыскать «мерцающий камень».

— Ну что, хватит? — поинтересовался я. — Или ещё одну пещеру зачистим?

— Достаточно, — отмахнулся Игорь. — У меня десятый уровень, у тебя двенадцатый. Специально искать, где погибнуть из-за хорошего лута, не стоит.

Тали этому решению тоже обрадовался. И повёл нас на площадку к обозникам договариваться о поездке. Он что-то там своё собирался прокачивать во время путешествия.

С утра пораньше мы отправились в путь с обозом. Я лежал в повозке и просматривал свои полные характеристики. Неплохо прокачался за несколько дней.

«Уровень 12

сила 25

ловкость 50

скорость 50

выносливость 40

магия 76

внимательность 34

опыт 0 (распределён),

опыт «Воин» 70 единиц

репутация у местных жителей +80

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 210 золотых, 12 серебряных, 50 медных

рекомендация от бывшего наёмника

пассивное умение «Косарь»

пассивное умение «Лесоруб»

пассивное умение «Следователь начального уровня»

подвиг 1.

Трофеи: камень-ключ, мерцающий камень, хрусталь, крысиные зубы — 2350 штук, 24 клубка паучьих нитей, 7 капсул с паучьим ядом, кожа лесных выдр — 3 штуки, разбойничьи дубинки — 3 штуки, перстень, два кинжала, зелья, ингредиенты».

Судя по лицу Игоря, он занимался тем же самым, в смысле проверял свои базовые характеристики. Только менестрель приставал к обознику, выспрашивая что-то про дорогу, остановки и прочие дела. Оказалось, что Тали не просто так интересовался дорогой. Он откуда-то узнал, что впереди холмистая местность. В двух местах нам придётся подниматься наверх, причём пешком, чтобы лошади затащили повозки на возвышенность.

Ни я, ни Игорь претензий не высказали. Если нужно, значит, нужно. Тали слезать с повозки не стал, наоборот, уселся поудобнее и вытащил гитару.

— Ты чего? — не понял я.

— Мне бафф прокачивать нужно, — невнятно пояснил менестрель.

— И кому ты собираешься придать сил? — поинтересовался Игорь.

— Лошадям, конечно, — выдал первый «бравый» аккорд менестрель и, видя наше недоумение, соизволил пояснить: — Какая мне разница, на ком прокачиваться? Главное, сейчас это востребовано.

Под бодрую музыку лошадки и впрямь двинулись резвее, а мы вслед за ними. Сажать нас в повозки никто не стал. Пока обоз продолжал двигаться на вершину холма, все пассажиры шли пешком. Не сразу я понял, что марширую под ритмичную мелодию, не чувствуя усталости. Самое интересное, что вскоре у меня начала повышаться репутация среди обозников. Менестрель считался членом нашей группы и каким-то образом его заслуги коснулись и нас.

В течение дня мы останавливались пару раз, но усталости никто не чувствовал. Так и добрались без особых проблем до какой-то деревеньки, где остановились на ночлег. Староста было подкатил к нам с Игорем с одним вопросом. Мол, не желают ли господа сходить на охоту, а то волков в округе развелось немерено? Если бы не обоз, с которым мы шли, могли бы и поохотиться, а так пришлось отказаться. Староста пробурчал что-то, и у меня высветилось минус пять единиц репутации.

— Плевать, — отмахнулся Игорь.

На следующий день в похожей деревеньке ситуация повторилась. Только предлагали поохотиться на дикого кота, пожирающего овец. Чтобы снова не улететь в минус с репутацией, я подробно объяснил старосте, почему так, а не иначе. Путешествуем мы с обозом, где нас знают и не обижают. Если отстанем, то как добираться? Пешком?

Менестрель, кстати, не рекомендовал пешее самостоятельное передвижение. По каким-то своим признакам он определил, что в здешних местах полно живности. Периодически Тали начинал наигрывать что-то заунывное на гитаре. Оно якобы должно отпугнуть недругов от обоза. У меня от таких звуков сводило зубы и хотелось забиться под рогожку, лежащую поверх мешков. Менестрель прекрасно понимал, как действует его магия, и использовал её только на опасных участках дороги, где слишком близко росли кусты или случался резкий поворот, за которым было не видно, что там впереди. И пока Тали бренчал на своём «отпугивателе», возницам приходилось вести лошадей под уздцы.

Возможно, таким образом менестрель не только зверей, но и разбойников разогнал. Игорь был уверен, что на этом участке должны иметься банды. Он искренне верил, что из всех игроков мы первые, кто ушёл так далеко. Соответственно, нам достанутся не только все «плюшки», но и проблемы в полном комплекте. Здесь никто не выбивал хищников, никто не сражался с разбойниками. По условиям игры они будут активизироваться именно с появлением настоящих игроков. Неписями разбойничьи банды не интересовались.

Дорога до следующего города заняла пять дней. Очередной городишко мало чем отличался от предыдущих. Ратуша в нем тоже имелась. Как и обилие гостиниц и рынков. Гостиницу выбрали среднюю. Не слишком дорогую, но и не на окраине. С удовольствием помылись, переоделись и отправились обедать. Тали, быстро закинув в себя жаркое, поспешил зарабатывать себе репутацию. Спел парочку песен, пообещал постояльцам и хозяину гостиницы большой вечерний концерт и согласился сходить посмотреть, что из себя представляет город.

Первым делом мы прогулялись до ратуши, чтобы сориентироваться, с чем вообще будем иметь тут дело. В этом городе основные задания необходимо выполнять в лесу, расположенном рядом. Они отличались лишь своим расположением. Так что нам пока было без разницы, куда идти — к западной или южной дороге. Я же задумался о другом. Ещё в пещерах, убивая крыс, понял, что орудовать топором неудобно. Всё-таки он изначально был предназначен для рубки леса. Мы так спешили покинуть предыдущий город, что об оружии и не вспомнили. Насчёт его покупки я поинтересовался у Игоря.

— Тебе бывший наёмник вроде рекомендовал парные клинки.

— Да, сказал, что они больше подойдут к моей комплекции.

— Думаю, что оружие нам нужно выбирать схожее.

Тали слушал нас молча, не вмешиваясь. Правда, уже возле почты уточнил, не снять ли и ему денег? Если нам не хватит на хорошие клинки, то он добавит.

— Возьми немного, но не думаю, что мы отдадим больше двух сотен за пару, — усомнился я. — Даже если изначальные характеристики клинков не слишком хорошие, у каждого из нас есть мерцающий камень. Улучшить характеристики оружия не вопрос.

Но в первый день мы ничего не купили. По банальной причине — из-за отсутствия репутации среди местных жителей. Всяким подозрительным личностям здесь оружие не продавали. Не спасало ситуацию и то, что менестрель за вечер сумел получить сто пятьдесят единиц этой самой репутации. Сунувшись утром в очередную оружейную лавку, мы в очередной раз получили отказ.

— Ладно, давай возьмём задание на что-нибудь попроще, чтобы заработать хоть немного репутации, и вернёмся в оружейную лавку, — предложил Игорь.

Из того, что выглядело «попроще», мне приглянулось семейство бешеных выдр, которые пугали народ на мосту. Как могут выглядеть бешеные выдры, никто из нас не представлял. Я помнил, что выдра — это такое симпатичное животное с умной моськой и хорошо плавающее в воде. Именно на воду, вернее, водную магию Игорь и решил сделать ставку. Он затеял тренировку, обучая меня новым навыкам, как только мы отошли от города.

— Смотри, тот же смерч, только водный, — показывал раз за разом напарник водное заклинание.

Сам Игорь знал много чего. Только в нашей ситуации применения тому же хождению по воде не было. Я, конечно, выучил это заклинание, но что толку? Годилось оно для преодоления водных преград в местах, где нет моста или подручных средств переправы. Воевать и одновременно удерживать это заклинание у меня не получалось.

Остальные водные заклинания были пока нам недоступны. К примеру, чтобы воплотить водного элементаля, требовалось пятьсот (!) единиц магии. С моими семьюдесятью шестью не получалось сделать даже ледяную стрелу. Как пояснил Игорь, почти все боевые заклинания рассчитаны на силу магии в сто и более единиц. Так что в моем распоряжении были лишь два смерча: водный и воздушный. И конечно, любимый топор.

Игорь, убедившись, что я запомнил заклинание водного смерча, повёл нас дальше. А то менестрель достал своим гундением по поводу того, что мы превратили лужок, где тренировались, в болото, и за это нам репутацию местные жители точно не добавят.

Небольшая речушка, огибающая город с востока, действительно имела мост. Когда мы подошли к нему, там как раз неспешно проезжала крестьянская телега. Мужик-возница опасливо оглядывался по сторонам, казалось, боялся даже дышать, но ни диких выдр, ни другой живности в округе не наблюдалось.

— И что нам теперь делать? — поинтересовался я, вглядываясь в воду, перегнувшись через перила моста. — Будем кричать: «Выходи на честный бой, Чудо-юдо поганое»?

Игорь тоже озадачился. Эту игровую модель делали без него и никаких выдр он не помнил.

— Может, они днем спят и выбираются из нор ближе к вечеру? — предположил он и начал спускаться к воде. — Попробую поворошить копьём под мостом там, где тень, — объяснил напарник свои действия.

Не менее часа мы ходили кругами вокруг этой странной локации. Я даже опробовал своё новое умение: прошёлся по воде. Далеко от берега не отходил, ощущения были странными. Казалось, подошвы сапог погружались в желе. Совсем твёрдой вода не становилась. Ноги проваливались чуть ли не до колен. Каждый шаг давался с большим трудом. Преодолевать таким образом водную поверхность можно только в случае острой необходимости.

В разгар моих тренировок к мосту подъехал очередной обоз. У нас вежливо поинтересовались, чем это мы занимаемся.

— На выдр охотимся, — пояснил Игорь.

— Ага… — кивнул один из возниц. — Сейчас они попрут. Эти твари завсегда на шум колёс реагируют.

Мужик только успел договорить фразу, как меня сбило с ног что-то большое и мокрое. От неожиданности я никак не среагировал, инерцией моё тело выбросило далеко на берег.

Обоз успешно миновал мост, а под ним вода буквально забурлила. Кажется, в этой игре действует алгоритм, когда твари в задании реагируют на громкие звуки. Те монстры, что начали всплывать, никак не напоминали выдр. Они вообще не напоминали привычных животных Земли: нечто огромное, покрытое зелёной слизью, с огромными передними зубами-резцами.

«Кирдык!» — мелькнуло у меня в голове, когда одна из тварей выпрыгнула из воды и кинулась в мою сторону. Я только поднял руку вверх, чтобы хоть как-то отгородиться от жутких зубов. Топор просто физически не успел достать. И вдруг выдра замерла. Я, кстати, тоже. Не сразу, но сообразил, что мы не просто так изображаем сложную скульптурную композицию. Это наш менестрель заиграл что-то на гитаре.

— Если-и-и я остановлюсь, вы-ы-ыдра очне-о-отся, — напевая под свою музыку, пояснял Тали, подходя ближе ко мне. — Постараю-у-усь перерезать ей горло кинжалом, но и ты не теря-а-айся.

Кивнуть или как-то ответить согласием я в таком состоянии не мог. Даже глаза не двигались. Только услышал, как оборвалась мелодия гитары. И тут же последовал жуткий вопль раненой выдры. Топор уже был у меня в руке. Пара секунд на то, чтобы вскочить на ноги, замахнуться, и зверь повержен.

— Игорю помощь не нужна! — выкрикнул где-то у меня за спиной менестрель. — А к тебе несутся две выдры.

Теперь и я видел, что водную гладь реки словно две торпеды рассекают огромные тушки. И куда я со своим одним топором против двух-то? Повезло, что я выучил заклинание водного смерча. Закрутил его и направил на выдр. Удачно, надо сказать: туши захватило водным вихрем и на огромной скорости понесло к мосту. Затем послышался громкий «шмяк», и куски окровавленного мяса разметало по всей округе.

— Силён, — подоспел ко мне Игорь. — Прямо как миксером сработал. Теперь я попробую, там что-то более мелкое копошится.

Смерч, посланный Игорем, выбрал странную траекторию. Оставшихся мелких выдр он захватил, просто выбросив на сушу.

— Поспешим, — перехватил я топор поудобнее. Добивать детёнышей тварей оказалось несложно.

«Внимание! Задание «Дикие выдры» завершено, — порадовала нас система. — Вами открыта опция: подвиг «Водные твари». Чтобы завершить его, нужно убить 42 водяных монстра. Награда по выполненному заданию: +50 единиц репутации среди местных жителей, 10 очков опыта, трофеи».

— Арт, не забудь про лут, — напомнил Игорь о «ништяках».

Перепали нам те самые здоровенные передние зубы. Применения такому трофею я пока не нашёл. Но вдруг пригодятся? Главное, у нас уже есть хоть какая-то репутация и можно купить оружие получше топора.

В целом задание оказалось низкого уровня. Мы получили всего по десять единиц для распределения. Четыре я добавил в магию и шесть к внимательности. Повезло, что менестрель у нас хоть и не сильный маг, но с оригинальными умениями. Вечером Тали получил свою порцию похвалы. Парнишка разрумянился, расцвёл, пообещал спеть две новые баллады. Посетители обеденного зала аплодировали и вызывали на бис менестреля до позднего вечера.

В гостиничный номер Тали буквально вполз. Я ему даже помог снять сапоги. Сам он был не в состоянии что-либо делать.

— Зачем так было выкладываться? — тихо возмущался я.

— Зато у меня сейчас предельная репутация в этом городе, — еле слышно пояснил Тали. — Вам завтра оружие покупать, и будет лучше, если оно обойдётся не слишком дорого.

Как же нам повезло встретить такого уникального менестреля! Он уже не один раз помог нам и, главное, лишних вопросов не задаёт. Тут в моей голове мелькнула какая-то мысль по поводу вопросов и менестреля, но я уже засыпал, и она так до конца и не оформилась.


Глава 15


Тали снова оказался прав, когда решил, что его репутация +500 поможет при покупке оружия. Клинки нам продавали. Правда, по такой цене! Повезло, что менестрель вовремя подключился к торговле. Долго спорил, доказывал, как маги помогут городу, избавив округу от хищников. И сделать это смогут только с достойным оружием.

В результате долгих переговоров я вдруг сообразил, что обычный одноручный меч стоит дешевле парных. Отвёл Игоря в сторонку, чтобы обсудить этот вопрос. Я, конечно, помню, что мне рекомендовал бывший наёмник, но короткие парные клинки годятся для самообороны, а никак не для нападения. К тому же пятьсот золотых за комплект плюс пять золотых за особую портупею и ножны — это слишком дорого. Игорь заверял, что чем дальше от места старта, тем выше будет цена, пропорционально тому, сколько денег зарабатывают игроки. Нам повезло, что Тали сбил изначальную сумму почти на сотню монет.

— Думаю взять обычный одноручный меч, — сообщил я Игорю. — Ты можешь купить парные, у тебя для нападения пика имеется. А мне короткие парные клинки что-то уже несильно нравятся. К тому же денег не хватает.

— Ты прав, — почти сразу согласился Игорь, — парные можно и позже купить. Только не рассчитывай, что с одноручным мечом сильно сэкономишь.

— К мечу нужны наручи и щит, — кивнул я, соглашаясь. — Как ты говоришь, прибарахлимся в следующий раз.

В общем, уломали мы торговца продать нам мечи с ножнами по двести десять золотых монет за штуку. Правда, залогом послужило обещание взять три задания от ратуши. Никто и не думал возражать. Нам здесь качаться и качаться. Только перед этим предстояло посетить школу, чтобы научиться пользоваться клинками. Как это делает цифровой персонаж в компьютерной игре, я хорошо представлял. Но я же не он. В смысле живой человек, а не набор кодов и цифр.

— Твоё тело под защитой особой ауры, которая оберегает, защищает от повреждений и полностью контролирует, — объяснял Игорь. — К примеру, я прикасаюсь к тебе, и ты это чувствуешь. На самом деле тело не посылает сигнал в мозг о прикосновениях. Оно ничего не ощущает, поскольку плотно закрыто специальной магической аурой. Именно она сигнализирует и даёт то самое ощущение.

Этот момент мне был понятен. Если бы не защитная аура, то даже маломальский порез заживал бы с обычной скоростью, а не за счёт той высокой регенерацией, которую я наблюдал у своего тела. Игра давала полную достоверность, что телу причинён вред, которого на самом деле не было. Именно аура подчинялась правилам игры. И она же, по идее, даст необходимые навыки владения оружием. Не полностью, конечно, но основы мы получим.

Для начала требовалось отыскать мастера и приобрести те самые умения. После покупки клинков на карте интерфейса высветилось несколько мест, где мастера брали молодых воинов в ученики. Без учёбы не получалось даже привязать к себе клинки. Они не становились инвентарём и пока были чем-то вроде больших ножичков. Ага, сало порезать. Больше ничего другого я изобразить пока не мог. Как-то раньше мне не доводилось держать в руках холодное оружие.

Так что мы с Игорем поспешили к ближайшему мастеру. Менестрель с нами не пошёл, заявив, что встретил на рыночной площади театральную труппу, и остался с ними что-то своё раскачивать.

— Когда получим умение, все равно это будут простые боевые мечи, — рассказывал Игорь по дороге в школу. — Чтобы они стали клинками мага, к ним нужно много чего добавить.

— По одному мерцающему камню мало? — уточнил я. Игорь в ответ только хмыкнул.

Как оказалось, все характеристики на оружие распределяла рулетка. Похоже, нас ждут ещё те сюрпризы. Когда произойдёт привязка, тогда и прочитаем возможности мечей. Мой напарник ничего не знал об этом виде оружия. Мы могли оценить только внешние данные. Мечи были не слишком массивными или длинными. Массой не более полутора килограммов, особых украшений не имели. Хотя на гарде имелось место, куда, по идее, нужно вставлять магические амулеты или камни.

Понятное дело, мастеру за обучение требовалось заплатить. За первый уровень навыков он взял с нас по пять золотых.

— Удары условно делятся на четыре типа, — начал наставник с теории. — Вертикальные, горизонтальные, наклонные и снизу вверх. В свою очередь вертикальный удар может быть рубящий по голове или плечу и секущий по лицу и корпусу.

Теоретическая лекция заняла немного времени. Из всего услышанного я сделал вывод, что рубить мечники предпочитают по голове. Это чтобы наверняка. Из всех видов только один удар снизу вверх ранит противника в живот. Мы, кстати, могли получить на этом занятии только навыки вертикальных и горизонтальных рубящих ударов. Мол, первая ступень ученичества, и больше не положено. Я понимал, что это игровые ограничения, и не пытался «перепрыгнуть» через ступень.

— Как отработаете и доведёте навыки до совершенства, приходите изучать секущие удары по корпусу вертикального и горизонтального типа, — напутствовал нас мастер.

Мы с Игорем почесали затылки и побрели в гостиницу отрабатывать удары, как было велено. Повезло, что на заднем дворе имелась площадка для подобных тренировок. И размахивали мы своим холодным оружием, не опасаясь кого-либо задеть. Интерфейс выпускал для тренировок условного противника. Нам же оставалось только наносить удары именно так, как показывал наставник.

— Хорошо, я топориком уже наловчился махать и не так устаю, — обливаясь потом, поделился с Игорем своими мыслями после трёхчасовой тренировки.

— За что мы вообще по пять золотых заплатили? — в свою очередь возмущался приятель. — Машем сами и безо всякого присмотра от наставника.

— Игровые правила, — вздохнул я и продолжил отрабатывать удары.

Даже не знаю, на какой сотне ударов у меня наконец высветилась надпись: «Меч мага обычный. Наносимый урон 200 единиц. Наносимый урон магией — 0. Заточка 40 %. Желаете улучшить характеристики за счёт мерцающего камня?»

Желаю, конечно! Камень тут же переместился из инвентаря на гарду. Меч, зараза, магию так и не приобрёл. Только наносимый урон стал 300 единиц. Ну хоть так. Всё получше топора будет.

— А что там с заточкой? — спросил я у Игоря, когда разобрался с характеристиками меча.

— Его периодически точить нужно.

— Опять деньги платить! — чуть не взвыл я. — У меня всего пять золотых осталось.

— Аналогично, — кивнул Игорь. — Но точить нужно. — Давай прогуляемся до центра города, мечи наточим. Заодно поищем Тали. Что-то он давно не появлялся.

Менестреля мы отыскали быстрее, чем мастера по заточке оружия. Тали «блистал на сцене». На площадке передвижного театра артисты представляли что-то весёлое и озорное. Народ, собравшийся вокруг, хохотал. Тали очень удачно подыгрывал фразы персонажей.

Я же, убедившись, что компаньон в полном порядке, потащил Игоря в ближайшую оружейную лавку. Там нас быстро проконсультировали по поводу заточки. Нужный мастер здесь имелся. Только очередной прайс мне не понравился. Нет, конечно, можно было и за одну серебряную монету наточить меч, но такой заточки хватит всего на пятьдесят ударов клинка. В результате нас снова растрясли на деньги. Пришлось выложить по два золотых.

— Мы в этом городе скоро по миру пойдём, — бурчал я, пробираясь сквозь толпу ближе к сцене. Спектакль завершился, публика кидала монеты и аплодировала. Пару медяшек и мы бросили в ожидании нашего менестреля, пока он «купался в лучах славы».

— Придёшь завтра с утра на репетицию? — поинтересовался у него кто-то из актёров.

Тали же успел заметить меня и Игоря с новеньким мечами и сообщил артистам, что имеет другие планы.

— Тебе-то зачем в лес соваться? — не оценил я такого героизма.

— Вдруг кому-нибудь колыбельную спеть придётся? — хмыкнул менестрель и попросил немного подождать, пока ему не отсчитают заработок.

Получил он аж шестьдесят пять медных монет!

— Сколько?! — не поверил я. — Ты тут с ними несколько часов репетировал, потом выступал, и это весь доход?!

— Увы, — пожал плечами Тали, — у меня пока начальный уровень очарования. Ещё с десяток таких выступлений, и смогу привлекать публику магией менестреля.

— А то, что ты в обеденном зале гостиницы поёшь, не влияет на прокачку?

— Почему-то там мне только репутация добавляется, — пожаловался Тали и начал расспрашивать, насколько хорошо мы уже умеем обращаться с мечами.

— Изучили по два удара, завтра попробуем их использовать в лесу.

— Кого выбрали? — продолжал любопытствовать менестрель. — Стаю волков или кого помельче?

Этот вопрос мы решили обсудить более тщательно. После ужина устроили мозговой штурм. По всему получалось, что тех же волков нам не потянуть. Я мог, конечно, и с топором на них выйти, но задача стояла получить навыки владения мечом, по которому у нас были большие ограничения. Вертикальным рубящим ударом зверя наподобие волка как-то можно задеть, а вот горизонтальный рубящий точно не подходит. Не станет же волк стоять и ждать, когда я его красиво по горизонтали порежу. Меч отчего-то наклонные удары не делал, срабатывали игровые заморочки.

— На доске объявлений было что-то про монстра на поляне, — припомнил я, когда понял, что к волкам нам лучше не соваться.

— Который кричит и пугает всех, кто пытается собрать ягоды? — быстро сориентировался Тали. — Если это связано со звуком, то задание идеальное. Тогда вам пригодятся мои навыки.

— Знать бы, как тот монстр выглядит, — сказал я и вопросительно посмотрел на Игоря. Тот в ответ только вздохнул и отвёл глаза. Опять ничего не помнит из того, что сам наворотил в этой игре.

— Значит, возьмём монстра, — подытожил я. — Если и сдохнем, то вдвоём, а Тали сможет убежать, возродимся на месте последнего задания у моста, где выдр били.

Так, успокаивая себя, мы поплелись на следующее утро брать задание от ратуши.

— Подозрительно дорого оценивают монстра, — усомнился я в правильности нашего решения, когда появились данные о выбранном задании. Оплата пятьдесят золотых монет.

— Не у всех в группе имеется менестрель, чтобы справиться с монстром, — немного прорекламировал себя Тали.

— Надеюсь на это, — пробурчал себе под нос и продолжил разглядывать карту в интерфейсе.

Следуя новому заданию, мы направлялись к восточной дороге города и дальше по тропе через лес на поляну.

— Парни, здесь могут и враждебные неписи находиться, — на всякий случай предупредил Игорь, оглядываясь по сторонам.

— Это какие? — не въехал я.

— Разбойнички лесные.

С мнением Игоря я согласился и тоже усилил бдительность, но пока все было спокойно. До поляны мы добрались без приключений.

И снова я мысленно отметил реалистичность игрового антуража. Лесочек был лиственным, но молодым. Полянка радовала глаз невысокой зелёной травкой. Птички чирикали, бабочки порхали над синенькими цветочками. Только старый пень почти посередине поляны немного портил картину.

— Вызов монстра, я так понимаю, происходит на шум? — ни к кому конкретно не обращаясь, сказал я.

— Сейчас узнаем, — храбро шагнул Игорь к пеньку. Только дойти не успел.

Пень неожиданно раскололся и из него начал расти тот самый монстр. Игорь не стал останавливаться и ждать, только заменил копье, которым планировал стучать по пню, на меч. И резво продемонстрировал выученный вертикальный рубящий удар. На монстра это не произвело никакого впечатления. Серая субстанция продолжала увеличиваться в размере. Потому я поспешил к Игорю, попутно замечая, что Тали уже вытащил гитару.

Монстр все увеличивался и увеличивался. И уже больше походил на привидение, чем на нечто материальное. До того момента, как он достиг своего максимума, мы с Игорем успели по разу вертикально рубануть мечами. Потом уже не доставали. А монстрище начал завывать и выпускать из тела щупальца.

Длинные отростки, немного напоминающие руки с крючковатыми пальцами, опутывали все вокруг. Вот тут удачно пригодились наши навыки рубить мечом. Правда, проку от этого было мало. Пока я отрубал две-три конечности, вырастали новые. К тому же это чудище завывало так, что ломило в висках. Тали пока бренчать на гитаре не мог. Он еле успевал уворачиваться от рук-щупалец, прячась за нашими спинами.

— Ой-ё-ё-ой! — то и дело слышалось со стороны менестреля, когда он отпрыгивал в сторону.

— Да отойди ты подальше! — наконец рявкнул я.

Тали послушно отскочил к краю поляны. Руки монстра потянулись за ускользающей добычей. Но я же не зря тренировался наносить вертикальные удары! До того как вырастали новые конечности, успевал отрубить старые. Игорь занимался примерно тем же самым, постепенно смещаясь в сторону, явно намереваясь зайти со спины монстра.

Боль в висках становилась все сильнее. Наконец Тали что-то там выбрал из своего магического репертуара и заиграл. Монстр продолжал завывать, да и голова у меня болела. Зато отростков стало меньше. В целом подвижность монстра сошла на нет. Игорь уже обошёл пень и изобразил красивый такой горизонтальный удар, разрезая фигуру пополам. Тело этого лесного привидения тут же рассеялось в прах. А текст о завершении задания почему-то так и не появился.

— Пень! — догадался я первым и кинулся к тому месту, откуда воплощался монстр.

Подолбил пенёк мечом. Потом плюнул и вытащил топор. С привычным инвентарём получилось все быстрее и проще.

«Поздравляем! Вами выполнено задание «Лесной монстр», — наконец порадовала меня система.

— Собираем лут, — скомандовал я и кивнул менестрелю, чтобы тоже не стоял на месте.

Из трофеев нам с Игорем перепало несколько странных предметов: свиток с заклинанием «Поиск места» (одноразовый), два чёрных корня и пять мешочков ядовитой древесной трухи.

— А мне только цветы сон-травы дали, — аккуратно собрал менестрель голубенькие цветочки.

— В хозяйстве всё пригодится, — отозвался я. — Главное, получили по сорок единиц опыта.

— Пятьдесят золотых монет от ратуши, — напомнил Игорь. — Можно сразу после получения денег идти к мастеру обучаться следующим приёмам владения мечом.

— Точно, — подтвердил я. — Удачно сходили.

На обратном пути мы с парнями дружно обсуждали, что и кому досталось после задания с монстром. Каждый прикидывал, куда лучше потратить полученные единицы опыта. Жаль, халява на получение уровней закончилась. Менестрель старался быстрее добрать свою функцию очарования. Так-то у него имелся примерно десяток магических примочек, но очарование позволит зарабатывать деньги на выступлениях. Хотя денежный вопрос у нас остро не стоял. У Тали имелся запас, который я считал не вправе расходовать.

— Наставнику за второй урок придётся уже по десять золотых заплатить, — припомнил я, когда мы вошли в город.

— И опять это будут варианты вертикальных и горизонтальных ударов, — взмахнул Игорь мечом, пробуя изменить его траекторию на любую другую, кроме той, что нам досталась после первого посещения наставника.

— Как я в цель попадаю с такими выкрутасами меча? — недоумевал он.

— Плохо, что сила и магия меча не зависят от полученного игрового опыта, — ответил я вместо того, чтобы озвучить своё мнение о создателях игры. — И где нам брать те мерцающие камни?

— В пещерах, в горах. Дальше местность станет как раз подходящей для поиска камней. Побережье сплошь гористое.

— До тех гор почти месяц добираться, — напомнил Тали. — Вы уже немного владеете магией. Так что можно пока ею обойтись в сочетании с мечом.

С этим мы согласились и отправились дальше совершенствовать свои навыки обращения с оружием. Наставник за десять золотых показал нам скользящие горизонтальный и вертикальный удары и наклонный, рубящий по корпусу. Проследил за постановкой ног и тела в целом. Покритиковал и отправил самостоятельно тренироваться. И снова нам с Игорем пришлось махать мечами на заднем дворе гостиницы.

Причём тренировались мы под звуки гитары. Тали почему-то решил, что нам будет проще тренироваться, если он добавит баффа. Оказалось, так действительно не устаёшь. К тому же у меня было уже шестьдесят единиц выносливости. В результате я получил новую степень владения мечом и даже не запыхался. Тали пообещал, что будет всегда находиться рядом с нами, пока мы не выполним три обязательных задания. Независимо от того, понадобится его магия или нет.

Вопрос с очередным заданием оказался непростым. Объявления мы читали не меньше часа, то и дело прерываясь на обсуждения. В результате выбрали стаю волков. За неё единственную платили семьдесят золотых. Все остальное было дешевле. Меня немного смущало то, что у нас отработаны не все приёмы боя с мечом.

— Вдруг мы не справимся? — переживал я.

— А восемьдесят единиц магии у тебя для чего? — возмущался Игорь. — Если станет совсем хреново, запустишь магический смерч.

— И я подстрахую, — поддакнул Тали, подталкивая меня к доске объявлений.

«Внимание! Выбранное вами задание «Волчья стая» активируется только после захода солнца», — сообщила система о небольшой подлянке.

— Я как-то подзабыл, что волки только по ночам охотятся, — сразу стушевался Игорь.

— А ночным зрением мы обладаем? — задался я насущным вопросом.

— С какой стати? Зрение у всех обычное. Можно купить у аптекаря настойку, — просветил нас менестрель.

— Даже не буду спрашивать, сколько это удовольствие стоит, — пробурчал я.

— Можете рассчитывать на меня, — напомнил Тали.

В его «копилке» лежало чуть больше трёхсот золотых монет, и парень нам их предлагал уже не в первый раз.

— Не думаю, что настойка стоит сумасшедших денег, — заверил Игорь.

Поспрашивав местных жителей, мы отыскали ближайшую аптекарскую лавку, где и попытались приобрести средство, помогающее видеть в темноте.

— Увы, — развёл аптекарь руками. — Мне давно не привозили нужных ингредиентов. Я использую для этой настойки магический дым. Его можно получить только при сжигании зубов пещерных крыс.

— Опа! — обрадовался я. — И сколько зубов нужно для приготовления одной настойки?

— Ровно сотня, — с сочувствием посмотрел на меня аптекарь.

Помнится, у меня их было 2350 штуки, и у Игоря столько же. Кто бы мог подумать, что зубы крыс таким странным образом пригодятся? Но для начала стоило уточнить, в какую сумму нам все это обойдётся. В очередной раз я выставил вместо себя Тали. У него репутация максимальная, да и торговаться парень любит.

Через полчаса Тали с аптекарем пришли к консенсусу: мы продаём ему триста зубов по одной серебряной монете за штуку и, соответственно, общая сумма на столько же уменьшается. В итоге три флакончика обошлись нам в полтора золотых. Правда, аптекарь слёзно умолял продать ему хотя бы пять сотен зубов. В результате получилось так, что мы ещё и заработали. Да и ждали настойку недолго.

— Зубы больше не продаём, — ворчал на меня Игорь. — Вдруг понадобится подобная настойка, а ингредиентов не будет? Что нам с той репутации в пятьдесят единиц от аптекаря?

Я с ним согласился, только отказать аптекарю не смог. Мало ли какие настойки могут понадобиться нам в ближайшее время? И вообще стоит поподробнее побеседовать с аптекарем. У нас много разного лута. Обязательно до нашего ухода из города наведаемся в его лавку.

После обеда Тали собрался к артистам. Нас он тоже позвал. Других развлечений все равно не было, и мы согласились посмотреть спектакль. Само представление было недолгим, но ему предшествовала репетиция. Потом шёл разогрев публики, когда созывали народ. Тали в это время бренчал что-то озорное и явно уже с магией очарования. Не знаю кому как, но мне уже очень хотелось посмотреть спектакль.

— Никогда раньше не был театралом, а тут пробрало. Никак ментальная магия, — поделился Игорь схожими впечатлениями. Да и заработок труппы в этот день был повыше. Наш менестрель похвастался, что получил две золотые монеты.

Отмечать удачное выступление мы отправились вместе с артистами. Наша группа спиртное не пила, но свиные рёбрышки все покушали с удовольствием. Послушали интересные байки из артистического опыта неписей и в целом хорошо провели время. На улице совсем стемнело, когда мы решили, что пора отправляться на охоту.


Глава 16


В глубоких сумерках мы выпили аптекарскую настойку и двинулись на выход из города, ориентируясь по карте интерфейса. Ночное видение давало довольно странный эффект. Мне казалось, что я попал в черно-белый фильм.

— Пятьдесят оттенков серого, — описал свои впечатления от настойки Игорь.

— Зато нестрашно по лесу идти, — добавил я.

— Где нам этих волков искать?

— Разве что придут на шум, — понадеялся я.

— Я потроха на кухне попросил, — неожиданно сообщил Тали и вытащил из сумки узелок. — Сейчас накидаем всякой дряни, пахнущей кровью, и заляжем в засаде.

— Откуда такие познания? — удивился я, но помог раскидать пахучую приманку на поляне. Менестрель был прав, когда предложил приманить хищников. Лучше мы с ними здесь, на открытом участке, повоюем, чем где-то в чаще.

— Они точно унюхают? — поинтересовался я шёпотом где-то через полчаса.

— Обязательно, — также тихо ответил Тали. — Это же игра.

Договорить он не успел, совсем рядом раздался вой, а у меня чуть волосы не встали дыбом. На поляну выбралась стая волков. Я насчитал одиннадцать особей. Глаза хищников светились странным зеленоватым огнём. И очень хорошо почему-то были видны белые клыки. Мои колени начали непроизвольно дрожать. Все же одиннадцать тушек на двоих — это много. Еле взял себя в руки.

— Игорь, ты слева, я справа — сбиваем волков воздушными смерчами. А оставшихся добьём мечами. Приготовились… на счёт три!

Смерчи снесли большую часть волков, разметав их по округе. Мы, наверное, могли бы и оставшихся трёх магией уничтожить, если бы не прокачивали свои умения владеть мечом.

Правда, когда на меня кинулись сразу два хищника, я сообразил, как сглупил. Ни наручей, ни щита у меня не было. Спасло только наличие пятидесяти единиц ловкости. Я так изящно извернулся, рубя одному волку голову и уходя от второго, что остался невредим. Оставшийся волчара развернулся и снова кинулся на меня, но не успел. Его горло пробил кинжал, который метнул Тали. Какой у нас воинственный менестрель!

Игорь со своим волком тоже быстро управился. Я не сразу поверил, что мы так просто выполнили задание с высоким рейтингом опасности. Но система сообщила о его завершении и предложила в качестве лута всего три волчьи шкуры. Только радовались мы недолго.

Игра оповестила об изменениях:

«Внимание! Полночь. Локация стала смертельно опасной!»

Угу, а то до этого мы тут свежим воздухом на природе дышали!

— Игорь, чем нам это грозит? — поинтересовался я.

— Ничего такого не припомню.

— Может, зайчики или ёжики монстрами становятся?

— Тьфу на тебя! Не должны.

— Давайте просто поспешим обратно в город, — предложил Тали.

Мы не просто поспешили, а как лоси ломанулись через кустарник подальше от полянки, где осталось много свежатины для привлечения других хищников.

Примерно через полкилометра выскочили на дорогу и немного успокоились, хотя и продолжали идти в быстром темпе, постоянно оглядываясь назад. Как потом выяснилось, смотреть нужно было вперёд. Кто же знал, что за растущими у дороги кустами нас поджидает засада? Те самые разбойнички, про которых мы позабыли, выскочили нам наперерез.

Меч я достал сразу, радуясь, что мужиков всего четверо. Достаточно, чтобы умение прокачать. Додумать эту мысль я не успел. Кто-то приложил меня по голове и я отключился. Вернее, умер в игровом варианте.

Очнулся на полянке. Солнышко уже светило, птички чирикали, а над трупами волков жужжали мухи. Пока поднимался и разглядывал себя, сбоку заметил какое-то движение. Повезло, что в сумке остался любимый топор. Но помахать им не довелось. Оказалось, это Игорь с Тали меня поджидали.

— У тебя двенадцать часов ушло на воплощение, — просветил менестрель. — Мы все твои вещи собрали. Наряжайся.

— С почином, — хмыкнул Игорь.

— А разбойники? — вспомнил я, разглядывая куцую одежонку, что была на мне после «воскрешения».

— Их Игорь смерчем раскидал. Так что у него теперь есть один подвиг.

— И сразу два уровня добавились, — сообщил Игорь.

На волках и разбойниках мы неплохо поднялись. Кроме семидесяти золотых, уничтожение волчьей стаи дало сто единиц опыта. Казалось бы, что такого особенного? Мы же толком с ними и не повоевали. А получили так много. Работа в группе давала кое-какие привилегии: единицы, кратные пятидесяти, сохраняются. Жаль, потерял я на своей смерти все равно много.

Итого:

«Уровень 13

сила 25

ловкость 50

скорость 50

выносливость 40

магия 50

внимательность 40

опыт для распределения 100

опыт «Воин» 50 единиц

репутация у местных жителей +40

репутация у почтовых служащих +500

репутация у аптекаря +50

деньги: 48 золотых, 75 серебряных, 90 медных монет

подвиг 1».

— Почему у меня уровень не понизился? — с удивлением разглядывал я свои характеристики.

— Мы же группа, — в очередной раз напомнил Тали.

— Сегодня мы успеем посетить наставника, чтобы закончить с изучением ударов мечом, — предложил Игорь. — От разбойников нам перепало пятьдесят золотых. С этих денег и заплатим наставнику.

— В ратушу отправимся завтра и внимательно почитаем задания, чтобы без всяких ночных хождений, — дополнил я.

— Ну и зря! — возмутился Игорь.

Оказывается, за ночные задания полагается «двойной тариф».

— Смотри, как мы сразу поднялись в очках опыта, — попенял мне друг.

Правда, на этот счёт я сомневался, невольно почесав затылок, куда меня приложили дубинкой. Как потом оказалось, волновался я зря. Больше ночных заданий в ратуше не нашлось. Пришлось брать обычное — лесного кота.

И прежде чем идти на очередную охоту, я предложил купить наручи.

— Если хватит денег, то и щиты возьмём, — одобрил Игорь мою идею.

— Парни, вам не надоело жмотиться? — возмутился Тали. — Сколько раз можно говорить, что у меня есть деньги на хранении, они принадлежат всей группе. Купите себе уже нормальное снаряжение.

— Купить мы можем только обычное, — тут же прервал менестреля Игорь. — Все дополнительные прибамбасы потом зарабатываются.

— Берите, что получится. Главное, чтобы вас кошка не подрала.

Определённый резон в словах менестреля был. Действительно, мы маги-воины, а гуляем в одних рубашечках. По-хорошему, нам бы и кольчуга не помешала. Она, кстати, всего десять золотых стоит. Правда, отражает только 500 единиц урона. Но и это уже неплохо.

— Наручи, щит, кольчуга, — подсчитывал Игорь необходимую оснастку.

— На голову что? — озадачился я, вспомнив в очередной раз, как мне от души саданули по затылку.

— Если за это время ничего не изменилось, полный набор воина мы можем позволить себе только после пятидесятого уровня. Пока же будем обходиться тем, что имеем.

Тали пришлось добавлять нам денег. Стандартный набор мага-воина стоил ровно сто золотых монет. Причём у всех торговцев его стоимость была одинаковой. Тали попробовал поторговаться и очаровать. Словил –10 единиц репутации, но всё равно цена не изменилась. Похоже, это были особые условия игры. В любом случае денег нам хватило. А менестрель пообещал восполнить свою репутацию вечером в гостинице.

Пятьдесят золотых мы отдали мастеру. Он запросил по двадцатке за владение мечом и по пять золотых взял с нас за обучение бою с использованием щита. В общем, провозились с этими делами долго, за котом отправились только на следующий день. И почти сразу выяснили, что в приобретённой военной амуниции очень неудобно передвигаться по лесу. Пришлось засовывать щит в магическую сумку, причём он туда влез с большим трудом. Хорошо, обратно щит, как и положено игровому предмету, воплощался сам. Можно было и кольчугу с наручами убрать, но тогда терялся смысл их покупки. Да и нам нужно привыкать к средствам защиты. Чем дальше будем продвигаться, тем более злобными станут неписи в заданиях.

— Есть идеи, как выманить кота и откуда? — поинтересовался я у парней, когда карта интерфейса показала, что мы на месте.

— Пошуметь, или он сам на нас начнёт охотиться, — предположил, озираясь, Игорь.

— Уж больно мутное задание, — признался я и вывел перед лицом текст: — Лесной кот. Что с ним делать-то: убивать, шкуру снимать или подразумеваются какие-то ещё извращения?

— Не-не, все извращения без меня, — хохотнул Игорь. — У меня любимая жена где-то бродит.

— Копье доставай и пошуруй им в кустах. Где-то же этот кот должен жить, — предложил я и принюхался. — Мочой сильно воняет. Кошак явно метил свою территорию.

— Вообще-то коты обычно на деревьях любят сидеть и вниз смотреть, — предположил Тали.

И только я поднял голову, чтобы проверить его утверждение, как с ближайшего дерева на меня кто-то прыгнул. Прокачанная ловкость и природная реакция организма сработали как надо: я успел отскочить в сторону и спрятаться за стволом дерева, судорожно просовывая левую руку в крепёж щита.

Это был кот? Скорее летающая корова. Ну реально, какой недоумок эту саблезубую зверюгу обозвал котом?! Мне невероятно повезло, что из-за больших размеров кот не сумел поменять траекторию прыжка и я сумел от него увернуться. Хуже то, что Игорь оказался на противоположной стороне от моего укрытия. Теперь ни он не может кинуть смерч, опасаясь задеть меня, ни я по той же причине.

Кот же, приземлившись на все четыре лапы, громко мявкнул и снова кинулся на меня. В ответ я успел выставить щит. Защита оказалась так себе, её уже через секунду разметало в щепки вокруг меня. Единственным спасением для меня стала ловкость. Когда получу следующие единицы опыта, кину в ловкость побольше.

Играть в салочки с котом становилось все труднее и труднее. Почему мне не помогает Игорь, я понимал. Он просто не успевал следить за нашими маневрами вокруг деревьев. Но Тали-то чего молчит?! У него балалайка сломалась? Струны порвались? Какого хрена он выжидает?! Применять против этого кота-переростка меч не имело смысла — слишком короткий. Здесь бы подошло Игорево копье или что-нибудь магическое. Даже костёрчик пригодился бы. Жаль, я не успевал ничего намагичить.

Да что там магичить?! Я вообще ничего не успевал! Хотел вынуть топор, чтобы швырнуть зверюге в лоб, но поскольку у меня уже имелся один игровой инвентарь — меч, система выдала из сумки вместо оружия свиной окорок! А я то, что оказалось в руке, на автомате метнул в кота. Он, скотина, радостно проглотил нежданное подношение и замурчал. Потом сел и начал себя вылизывать.

— Тали, сделай что-нибудь! — заорал я на менестреля.

— Зачем? — отозвался парень. — Дай ему ещё еды, и будет у тебя ручной кот.

— Фигасе? — не понял я.

— Арт, так и есть. Я тоже помню, что в игре были такие пэты*, — отозвался откуда-то из-за кустов Игорь.

Эта информация настолько меня удивила, что я опять полез в сумку. Где-то там у меня лежала связка сушёной рыбы. Кинул коту на пробу. Тот проглотил не жуя. Я ещё сомневался в успехе, но бдительная игровая система оповестила, что задание выполнено. Лесной кот приручен. Мне перепало +100 единиц репутации. И все.

— А лут, а деньги?! — возмущался я. — На хрена нам эта кошатина?! Да мы разоримся его кормить!

— По идее, он сам должен добывать себе еду. Ты только должен контролировать, чтобы это не были мирные овечки или местные жители, — сообщил Игорь, опасливо приближаясь к животному.

— Вас-то с Талем он не сожрёт? — продолжал я беспокоиться, всё ещё не веря в выполненное задание. Чего-чего, а такого пэта я точно не хотел получить.

Не менее получаса я приходил в себя, уточняя у Игоря, действительно ли нельзя избавиться от кота? Вдруг его можно сдать в приют для бездомных животных?

— Смирись. Это твой пэт, твой защитник, — усмехался, слушая мои стенания, Игорь. — Радоваться нужно.

— Радуюсь, — ответил я, с опаской поглядывая на кота.

Тот как раз потянулся, лениво прогнулся в спине, ещё больше напомнив своими повадками саблезубого тигра. Окраска, конечно, была у него, как у обычного дворового кота, но размеры, скажу честно, ошеломляли.

— А ездить на нем можно? — попытался я оценить с практической стороны нового игрового персонажа.

— Почитай. У тебя должна быть информация, — пожал Игорь плечами.

Информация по коту действительно нашлась. Оказалось, что животное у меня «непрокачанное». Он не котёнок, но и не совсем взрослый. После обретения мной 50 уровня возрастут и характеристики пэта. Для него можно будет выбрать дополнительные функции: шипы, крылья или телепортацию. И да, животное, в принципе, ездовое. Эта функция заработает лишь тогда, когда мы с котом, соответственно, поднимем уровень.

— Жаль, — огорчился я, — а то могли бы на нем ездить по другим городам.

— Нас труппа артистов берет с собой, — неожиданно сообщил Тали. — Если мы, конечно, захотим.

— Когда они уезжают?

— Завтра.

— Три обязательных задания от ратуши мы выполнили, — начал рассуждать вслух Игорь. — Отправиться с артистами не самая плохая идея.

— И кота дрессированного включим в номер, — припрыгивал Тали рядом с нами.

Насчёт дрессировки пэта я сильно сомневался. Правда, тупым кот точно не был. Как только мы отправились в город, кот последовал за нами.

— И чем его кормить? — продолжал я паниковать всю дорогу.

В конце концов задолбал своими переживаниями всех, включая кота. Тот уже перед городом ломанулся куда-то в кусты и притащил мне нечто пернатое.

— Сам ешь, — не оценил я принесённую добычу. — И ужин у меня не проси.

Кот и не возражал. Раз, и птичка исчезла в клыкастой пасти.

— Арт, ему положено дать имя, — напомнил Игорь.

— А он у нас мальчик или девочка? — спохватился я и осторожно заглянул коту под брюхо. Кошатина тут же мрявкнула что-то неодобрительное и оказалась самцом.

— Ладно, Клатч-сэр, не возникай, — оттолкнул я нервно раскачивающийся перед моим лицом кошачий хвост.

Ожидаемо патруль городской стражи моё «домашнее животное» не оценил. Потребовали приобрести ошейник и зарегистрировать пэта в ратуше. И если с ошейником проблем не возникло, то регистрация меня озадачила. То, что кот слушается и понимает меня, никого не волновало. Требовалось провести привязку на крови. Местный чиновник проследил за тем, как я дал слизнуть коту кровь с надреза на моей ладони, и затем внёс регистрационную запись в специальную книгу о том, что ритуал проведён, Клатч-сэр принадлежит Арту, а в конце сделал отметку, что за услуги получена одна золотая монета.

«Игровым персонажем по имени Арт приобретён личный пэт — лесной кот. Полуразумное существо. Вес 340 кг, высота в холке 1 метр 40 см. Магия пограничного уровня до момента полного взросления. Возможность телепатического общения заблокирована до 50 уровня», — прочитал я в сообщениях.

Честно говоря, когда первый шок от приобретения личного пэта прошёл, я все больше и больше находил в нём плюсов. Разбойники на дорогах нам уже неопасны. Вернее, теперь кот почувствует опасность заранее и никому не даст подойти к нам со спины. Гопников на улице или разборок в тавернах тоже можно было не бояться. С таким клыкастым аргументом мы всегда будем в выигрыше.

— Больше ни у кого из игроков не будет такого пэта, — искренне радовался Тали.

Уходили мы из города практически без денег, но с большими приобретениями. Я имел сто единиц магии. Игорь обещал по дороге обучить меня чему-нибудь полезному и несильно затратному. Артисты же радовались даже простой пиктограмме огня: на привалах не нужно было собирать дрова. Да и охрана по ночам в виде лесного кота устраивала всех.

Честно говоря, я сильно сомневался, что Клатч-сэр глаз не смыкает, нас охраняя. Днем он с невозмутимым видом бежал рядом с повозками. Это мы могли дремать и отдыхать по пути. Кот во время движения труппы то забегал немного вперёд, то отставал, исследуя округу. И после дневных переходов ему тоже нужно было отдыхать. На ночных стоянках я отчётливо слышал похрапывания со стороны нашего «сторожа». Не знаю, что сработало: наличие лесного кота или наша большая группа, но ни одного нападения за все семь дней путешествия так и не случилось. Деревни мы проходили не останавливаясь.

Только в следующем городе решили принять несколько заданий. Дальше артистам было с нами не по пути. Они направлялись на восток, в сторону от побережья. Вот если бы мы собирались преодолевать горы через перевал, тогда да, но Игорь настаивал на морском путешествии. Наличие пиратов его не смущало. Он задался целью повысить уровень магии так, чтобы у пиратов не осталось ни единого шанса.

Пока же нас ждал очередной игровой город со своими заданиями и возможностями прокачки. Кстати, Клатч-сэр после привязки на крови слушался меня беспрекословно. Жаль, водить за собой такую зверюгу не всегда было сподручно. Кота же вполне устраивало, если я оставлял его спать перед нашим номером в гостинице.

По прибытии мы снова отправились к ратуше. Брать пэта на задания я не собирался. Игорь со мной согласился. Если он все правильно помнил, то победы кота мне не засчитают. По условиям этой игры персонаж должен сам достигать новых уровней без помощи неписей или пэтов.

В этом городе задания для игроков были сосредоточены в городской канализации.

— Там смерчем и не поработаешь, — вздыхал Игорь, читая список заданий.

— Мечом тоже не слишком сподручно, — размышлял я.

— Давай вначале выучим что-нибудь подходящее из магии, — предложил Игорь, — и уже потом определимся с заданием.

— Что там определяться? — не понял я. — Канализация возле рынка, канализация под ратушей и так далее. Здесь даже не конкретизируется, что может быть внутри локации.

— Будут крысы, слизни и немного змей, — пообещал Игорь.

— Тогда выбираем ратушу. Они хотя бы платят сто золотых.

Пока мы решали, какое задание взять, и тренировались в магии, Тали выступал с труппой, зарабатывая репутацию среди местных жителей. Но на следующий день мы всё равно потащили его с собой на задание. Настойка для ночного видения у нас имелась с запасом. То, что в канализации будет темно, никто не сомневался. А ещё мы имели противоядие и хорошую возможность противостоять укусам змей. Какую дрянь мы встретим в тех подземельях, никто не знал.

* * *
*Пэт — (от англ. pet — «любимец») — питомец, который может быть вызван игроком


Глава 17


Городские канализации мне не понравились с первого шага. Не то чтобы я ждал от них чего-то хорошего, но когда под ногами зачавкало, а со стен начали падать полуметровые слизни, я немного опешил. Меч и топор для этих гадов не подходили.

— Придётся пользоваться магией и теми ядами пауков, — правильно оценил ситуацию Игорь.

— Моя музыка на них не будет воздействовать, — отметил Тали, брезгливо оттолкнув ногой слизня.

Из положительного выяснилось, что убивалась эта дрянь довольно легко. Достаточно было топнуть посильнее ногой, и готово. Нацепив на себя наручи и кольчуги, мы двинулись по выбранной локации. Надо сказать, запахи здесь были «выше всяких похвал».

— Это что, какашки плывут? — рассмотрел Тали содержимое ручейка в середине прохода, но мужественно продолжал следовать за мной.

Игорь прикрывал тылы и следил, чтобы никто не подошёл со спины. Далеко идти не пришлось. Уже метров через пятьдесят все стены и потолок подземной канализации буквально шевелились от обилия слизней.

— Пойдём дальше, — предложил я. — Эти пусть так и висят.

Игорь мнения на этот счёт не имел. Зато Тали возмутился.

— Нужно всех уничтожить до того, как повстречаем следующую гадость, — упёрся менестрель.

— Откуда такие познания в игре? — не понял я и, подцепив ножнами парочку слизней, сбросил под ноги Тали.

Тот их растоптал и не поморщился. Упёртый парень ни в какую не соглашался идти вперёд без уничтожения того, что уже нам попалось.

— Да как мы их стряхивать с потолка будем? Если копьём и по одной штуке, то и до завтра не управимся.

Тали продолжал стоять, набычившись, и молчал.

— Попробую паучий яд, — предложил Игорь и, выудив пузырёк, плеснул на стену. Магическая субстанция охватила приличный участок, сжигая слизней. Но этого было недостаточно.

— Знал бы, что такое дело, простой бы соли захватил, — бурчал я, продолжая стряхивать ножнами от меча слизней и добивая их сапогами.

Игорь больше яд пауков не расходовал, а по моему примеру стряхивал слизней только с потолка, используя копье.

— Их не становится меньше, — продолжил я возмущаться минут через сорок, — давайте пройдём вперёд. Здесь стоять невозможно. Под ногами склизкое болото.

— Нет уже прохода вперёд, — сообщил Игорь.

— Как нет? — не поверил я и стал вглядываться. Шевелящаяся масса слизней буквально стекала с потолка и стен, образовав барьер с метр высотой. Вот это мне совсем не понравилось.

— А что сзади?

— Да то же самое, — ответил Тали, стряхивая с моего затылка очередного слизня.

И тут мне стало нехорошо. Понимал, что будет возрождение, только умирать от этой гадости совсем не хотелось. Слизни убивались легко, но могли задавить своей массой. Игорь со спины весь был ими облеплен. С меня их скидывал Тали, но когда-то он перестанет успевать это делать.

— Игорь, а если смерч пустить?! — с долей паники в голосе поинтересовался я. — Потолок не рухнет?

— Будем дозировать силу и пускать её только в проход, чтобы у нас была возможность уйти назад.

По поводу такой возможности я сильно сомневался. В любом случае выбора не имелось, и я запустил первый, самый маленький смерч.

Вы никогда не пробовали взбить что-нибудь миксером в низкой тарелке? Можете представить, как при таком действии разлетятся ошмётки? Примерно так у меня и получилось. Смерч улетел по коридору, уничтожая и сметая слизней со всех поверхностей, но предварительно окатил нас с ног до головы жидкой кашицей из бывших обитателей канализации.

Мне хотелось одновременно ржать и блевать. Стоит, значит, Игорь, весь спереди покрытый полужидкой массой темно-серого цвета. На этом фоне только глаза светлыми белками сверкают как у негров. Спину приятеля украшали ещё живые слизни, а под ногами этого чавкающего добра уже сантиметров десять глубиной.

— Потолок не рухнул, — оттирая губы от измельчённых гадов, сообщил Игорь. — Можно и в проход, что у нас за спиной, запустить.

Возразить или как-то прикрыться я не успел. Новый смерч ушёл по коридору, не забыв покрыть нас вторым слоем жижицы из остатков слизней. Несколько секунд мы стояли, обтекая и прислушиваясь. И этот проход уцелел, а вот слизни закончились. Ещё примерно с десяток, что копошился на нас самих, мы быстро уничтожили.

— Где лут и всё остальное? — не понял я, листая интерфейс.

— Похоже, задание не закончилось, — разочаровал меня Игорь. — И ведь придётся переться дальше в таком виде.

— Ох и не завидую я местным жителям, когда мы выберемся наружу, — рассуждал я, двигаясь по коридору дальше. — Я сам себя боюсь.

— Как бы репа не упала, если в таком виде вернёмся, — вспомнил о насущном Тали.

Я тоже не представлял, где и как мы будем отмываться. В сапогах хлюпало, и думать о том, что там в них, не хотелось. За шиворот тоже стекало. Тали попытался себе мордашку почистить, но лучше он выглядеть не стал. Его кудри теперь напоминали космы Медузы Горгоны — такие же страшные и тёмные.

— Хорошо, я гитару не достал, — бурчал себе под нос Тали.

— Гитара — инвентарь. Кинул бы в сумку и получил обратно чистенькую, — напомнил я.

Мы так увлеклись переживаниями о своём внешнем виде, что пропустили то место, где мой смерч развоплотился. Под ногами уже было относительно чисто, если так можно сказать о канализации. В самом начале мы пытались не наступать в тот грязный ручей, что тёк посередине прохода. Теперь всем было наплевать. Мне даже показалось, что сапоги стали чище, когда я прошёлся по городскому стоку.

В общем, брели мы, друг друга пугаясь, а о местных обитателях и позабыли. Они нас по ходу тоже за своих приняли. И очнулся я, лишь когда мы вышли к развилке. Прямо на перекрёстке стоял невысокий столб. Вокруг него была обвязана цепь. И точно не для красоты. Она удерживала подземного гада.

«Крысиный босс 20 уровня», — зачитал Тали вслух. — А крысы-то где?

Босс к тому моменту, как мы осознали, что происходит, очнулся и начал подниматься на лапы.

Меня эти размеры после личного пэта уже не особо впечатлили. К тому же босс был прикован. Ну… был, в общем, до того момента, пока Игорь его копьём в зад не кольнул. Шкура у этого босса выглядела пуленепробиваемой, но тварь явно обиделась. Раскрыла пасть, продемонстрировав три ряда клыков, сорвалась с цепи и взревела.

Жутко так взревела! С меня, похоже, даже часть слизи сдуло, что не помешало мне метнуть прямо в пасть зверюге топор. Топор стало жалко почти сразу. Я же на инстинктах сработал, не думая головой. А нечего меня было так пугать!

Мысленно я взмолился, чтобы подношение не пошло впрок. Мне только такого пэта не хватало, если тварь решит, что топор съедобный! К моему счастью, топоры в рацион питания крысиного босса не входили. Тварь не сдохла, но двигаться стала не в пример медленнее. Жаль, что её рёв услышали все крысы в округе и помчались на выручку.

— Я перекрою и усыплю крыс только в одном проходе! — выкрикнул Тали и с гитарой устремился в левый коридор.

— Игорь, пускаем смерчи! — скомандовал я.

— Ага! — согласился друг, кидая магию и ловко прячась за поворотом.

Мне же уйти было некуда. Пока я кидал свой смерч, кишки и теперь уже крысиные ошмётки из того коридора, куда ушла магия Игоря, густо оросили мою спину. Но как-то на это уже было наплевать. Четвёртый проход (мы же стояли на перекрёстке) никто из нашей группы не успел перекрыть, поэтому крысы из него уже до нас добежали.

«Дебафф 10 %… дебафф 20 % жизненной силы», — услужливо перечисляла система, чем грозят крысиные укусы.

— Арт, пускай смерч в коридор, я копьём добью этих! — крикнул Игорь.

Потом я ему помог прибить тех тварюшек, что суетились под ногами, так и норовили запрыгнуть повыше и куснуть. Повезло, что босс так и продолжал щёлкать зубами и почему-то застыл на месте. Как только я покончил с мелочовкой, озадачился вопросом умерщвления босса. Вернувшийся Тали начал давать советы. Мол, пусть уровень у босса и выше нашего, но его жизненную силу можно постепенно понижать.

— Можно его усыпить? — поинтересовался я у менестреля, уворачиваясь от зубов босса.

— Вы тоже уснёте, — напомнил Тали.

— Игорь, давай ты его снова в зад уколи, а я садану мечом по шее.

Такая тактика сработала. Уколы в пикантное место боссу совсем не нравились. Каждый раз он возмущённо оборачивался. Я в это момент подскакивал и рубил мечом. После раза так… пятидесятого я уже выдохся, а на шкуре босса были заметны только царапины.

— Бей его в глаз или в нос, — в очередной раз полез со своими советами Тали.

Вот в глаз у меня получилось ударить хорошо. Жаль, только один раз. Босс так тряхнул головой, что выдернуть меч я просто не успел. Рукоятка осталась торчать из пустой глазницы. А ещё где-то в желудке у этого босса мой топор. В общем, стою я такой весь безоружный, Игорь вознамерился в очередной раз ткнуть монстра в зад, но уже без энтузиазма. Но тут босс ещё раз тряхнул головой и упал, а у меня наконец перед глазами высветился текст:

«Поздравляем! Выполнено задание «Городская канализация». Награда: +150 репутации, 130 единиц опыта для распределения, трофеи».

— Всё!!! — завопил Тали, радостно подпрыгивая.

— Неужели прошли? — не поверил я.

— Лут, лут собираем, — напомнил Игорь.

— Ты один пока собирай, а я свой меч попробую достать.

Оружие из глазницы подземного чудовища я выдернул без проблем. Затем перевернул тушу на спину и попытался вскрыть брюхо. Уж больно топор было жалко. С трудом мне удалось разрезать кожу. А она вдруг как-то вся свернулась и засветилась,

— Трофей, — первым сообразил Тали.

Шкуру я кинул не разбираясь в сумку и продолжил потрошить босса. Дальше мне показалось, что мы ошиблись с заданием и попали в пещеру Али-Бабы. Кроме моего топора, в желудке обнаружилось столько вещей, что глаза разбегались. Какие-то колечки, бусы, браслеты.

— Кидай всё в сумку, потом посмотрим, — сразу среагировал Тали.

— Помогайте, — сказал я, пытаясь извлечь из желудочной массы то, что не переварилось. Уже в самом конце я обнаружил небольшую шкатулку. — Возвращаемся, посмотрим по пути, вдруг мы не весь лут собрали?

— Нужно пошарить там, где мы со слизнями воевали, — предложил Тали.

Если бы не моя прокачанная внимательность, я бы в том месиве ничего и не увидел. А так собрал с десяток жемчужин. Рассматривать, что это такое, ни сил, ни желания не было.

Уже на выходе из канализации мы попробовали привести себя в порядок. Магии у Игоря тоже было чуть больше сотни единиц, и он сумел воплотить кое-что из прошлых навыков: раздал нам водные шарики. Кое-как умылись ими и начали подниматься по канализационному колодцу.

Не арестовала нас городская стража только потому, что побрезговала подходить. Народ от нас тоже шарахался, но все же выяснить, где в городе купальни, мы сумели. Хозяин купален, оценив наш внешний вид, сообщил, что пустит только за один золотой. Пришлось платить. Потом ещё потратились на мыло и скребки. Одежду чуть ополоснули и отдали прачкам. Сменка у каждого в сумке лежала. Главное было — тела отмыть. Плескались мы и отмокали в купальне часа три.

И всё равно кот долго принюхивался и предпринял попытку меня «закопать». Демонстративно поскрёб своими когтищами полы перед номером. Я цыкнул на зверюгу. Не хватало мне платить за ущерб. Клатч-сэр мрявкнул что-то недовольным тоном и улёгся перед дверью. Мы же запросили ужин в номер и в ожидании еды начали рассматривать трофеи.

Первый сюрприз ожидал меня, когда я с удивлением узнал, что вместо обычного топора стал обладателем бердыша с убойной силой в 600 единиц. Да и мой меч, побывав в теле монстра, волшебным образом претерпел изменения, получив первые две единицы магии.

Из лута нам перепало много мелочовки в виде крысиных зубов, один мерцающий камень (я его сразу отдал Игорю, чтобы он улучшил свой меч), каменная шкура, цепь и жемчужины. На половину лута информации от системы не имелось. Не то мы своим умом должны дойти, не то нам рано получать высокоуровневые знания. Порадовало и содержимое желудка босса. В шкатулке лежали двести золотых монет. Кроме неё в желудке невиданным образом оказались восемь серебряных колец, один кинжал, бусы, три браслета и маленькое зеркало.

— Откуда это все? — недоумевал я. — Сожрал кого-то?

— Могли крысы принести, — предположил Игорь.

— Я слышал, что в таких местах разбойники делают свои схроны, — в очередной раз проявил знание предмета Тали. — Крысы могли разорить схрон и перетаскать добычу боссу.

— Жаль, мы не поняли сразу, а то могли там полазить, поискать припрятанное разбойниками.

— Неужели? — хмыкнул я, вспомнив, в каком виде мы вернулись из канализации.

Тали хотел что-то добавить, но тут нас привлёк шум из коридора.

— Никак наш ужин принесли, а твой зверь не пропускает? — сообразил Игорь.

Ужин мы успешно забрали и продолжили обсуждать, что получили в этой грязной локации. Если не принимать во внимание общий дискомфорт, то затарились мы прилично. И стоило задуматься о том, чтобы продолжить путешествие к побережью. Мы с парнями дружно решили, что брать следующее подобное задание в этом городе не хотим. Нас вполне устроила добыча с выполненного рейда.

Мы так увлеклись разглядыванием трофеев, что не сразу обратили внимание на свои базовые характеристики. А нам по какой-то причине всем поставили двадцатый уровень!

— Наверное потому, что крысиный босс был такого уровня, — предположил я.

— Нет, там другой принцип, — ответил Игорь. — Мы же дошли до босса, не тронув ни одну из крыс.

— Это они нас не признали и не тронули, — хохотнул я.

— В любом случае рекомендую соточку кинуть в магию. После двадцатого уровня число распределяемых очков увеличилось. Пока не достигнем предельных 500 единиц, стоит потрудиться.

Итого я теперь имел:

«Уровень 20

сила 40

ловкость 80

скорость 80

выносливость 70

магия 200

внимательность 50 (предельная)

опыт 130

опыт «Воин» 60 единиц

репутация у местных жителей +150

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 240 золотых, 15 серебряных, 40 медных монет

подвиг 1».

Драгоценности, найденные в желудке, игровой ценности, по заверению Игоря, не представляли. Их можно было только продать, чтобы выручить деньги. Мы решили это сделать где-нибудь в другом месте. Вещи точно ворованные и лишние неприятности в этом городе нам не нужны. Так что я купил себе щит взамен разбитого котом, оставил десяток золотых в сумке, а все остальное переслал себе по почте.

В этот раз удалось напроситься к обозникам. Тут главным аргументом явилось наличие у нашей группы кота. За следующие десять дней мы прошли два города, в которых останавливались максимум на сутки. Выполняли простые задания городской стражи, изображая народных дружинников, и, не задерживаясь, уходили дальше. До побережья и портового города оставалось четыре дня пути, когда до нас дошла тревожная новость. На обоз, прошедший этим путём несколько дней назад, напала банда разбойников. Я не сразу понял, почему так заволновались Игорь и Тали.

— Это означает, что кто-то из игроков опередил нас. Все игровые моменты с неписями активированы, — тем самым Игорь напомнил мне, что игровая система воплощает разбойников, когда рядом с игровыми персонажами появляется настоящий игрок.

Те обозники, с которыми мы планировали ехать дальше, решили задержаться и набрать больше народа. Возницы справедливо предположили, что на большой караван побоятся нападать. То, что мы маги, и у нас имеется огромный лесной кот, не изменило мнение обозников.

— Значит, и мы подождём. Мне тоже не хочется умирать за просто так, — согласился я немного задержаться.

— И обязательно нужно взять задание, чтобы была возможность в случае гибели возродиться в этом городе, — напомнил Тали.

Сколько мы будем ждать отбытия каравана, никто толком не знал. Привычно прогулялись до ратуши.

— Ночное задание по охране склада, — прочитал понравившееся объявление Игорь. — Делать ничего не придётся. Только смотреть, чтобы воры не забрались. Утром товар перегрузят на подводы.

— Что с оплатой? — поинтересовался я.

— Пятьдесят серебряных монет на всех.

— Чего? — не догнал я.

— Арт, какая разница, сколько нам заплатят? Тали правильно заметил, нам важно в случае игровой смерти возродиться в этом городе, то есть на месте последнего задания.

— Ты умирать собрался?

— Всякое может случиться в пути. Так что будем делать с заданием, берём?

— Берём, — махнул я рукой. — Где там его оформить?

Листок, снятый с доски объявлений, мы отнесли хозяину склада.

— После захода солнца заступаете в охранение, — сообщил мужчина, внимательно нас оглядев. — И не спать!

Тали усилием воли подавил зевок и заверил, что глаз не сомкнёт, охраняя товар. До захода светила мы успели отдохнуть и вздремнуть. После ужина я позвал кота и сообщил, что спать в комфортных условиях гостиницы этой ночью не доведётся. Коту было без разницы. Он дошёл с нами до склада и умчался куда-то на охоту.

Вместе с хозяином мы зашли внутрь, пересчитали мешки и коробки в присутствии стражников, закрыли склад на замок и заверили, что готовы к выполнению своей миссии. Придирчивый непись скептически нас оглядел и напомнил, что заплатит после выполнения задания.

Два раза мы обошли здание по периметру, когда мой пэт вернулся, притащив в зубах парочку дохлых пернатых.

— Сам ешь, — отказался я от угощения. Коту повторять не пришлось, и скоро его ужин исчез в безразмерной кошачьей утробе.

— Интересно, а он простых мышей или крыс может ловить? — размышлял Игорь вслух.

— Думаешь, мыши у него между клыков проскакивать будут? — хмыкнул я.

Котяра приподнял голову и с удивлением на нас посмотрел. Он же полуразумный и довольно неплохо понимал человеческую речь. Жаль, что разговаривать не умел.

— Да ты спи, это мы так, теоретически прикидываем, — успокоил я пэта.

Клатч-сэр неодобрительно фыркнул и лениво вытянулся на земле, перекрывая подходы к воротам склада. Поскольку мы обследовали здание склада со всех сторон, то пришли к выводу, что это единственное слабое место, через которое можно что-то украсть. Попусту ходить вокруг смысла не было. Я бы и настойку для ночного зрения не стал пить, но Игорь настоял.

Через какое-то время мы последовали примеру кота и расположились на земле. Чтобы не уснуть, обсуждали наше дальнейшее путешествие. Игорь объяснил, что плыть по морю мы можем или в составе команды корабля, или же нанять тот корабль.

— В чём преимущество быть в команде? — задал я вопрос.

— Лучше спроси, в чем недостатки найма судна, — ответил приятель. — Есть вероятность, что команда поднимет бунт и присоединится к пиратам.

— Если мы сами будем в составе команды, то не сможем влиять на маршрут, — продолжил я.

— Значит, сами поднимем бунт, — добавил Тали. — С вашей магией и нашим котом никакое восстание команды не страшно.

Пэт мой похрапывал и ближайшими перспективами путешествия по морю не интересовался. Я тоже начал зевать, а потом и Игорь ко мне присоединился.

— Нужно немного походить и размяться, а то уснём, — пробормотал Игорь и потёр глаза. — Не пойму, почему так в сон тянет? Я же выспался и отдохнул днём.

Мне тоже так сильно захотелось спать, что и словами не передать. Тали же, наоборот, резко выпрямился и достал из сумки гитару. Что происходило дальше, я не видел. Уснул. И пробудился от рыка Клатч-сэра. Кот рычал и нервно бил хвостом, а Тали продолжал играть.

«Внимание! На вас дебафф «сладкие речи». Полный откат через четверть часа. Жизненные силы 50 единиц», — прокомментировала система случившееся.

С такой жизненной силой я ложку ко рту не донесу, не говоря о том, чтобы с кем-то сражаться. Бандитского вида мужички с дубинками стояли метрах в десяти от нас, не осмеливаясь подойти ближе. Мало того, у них две запряжённые телеги имелись. Никак товар вывозить собрались?

— Смерчем в них запустить, что ли? — поинтересовался я у Игоря.

— Нельзя. Они же тебе пока не причинили вред. Нападение на мирных неписей и их убийство система не простит. Лишимся всех базовых характеристик.

— Тогда ждём. Тали, что там за сладкие речи такие, от которых мы уснули?

— Воздушная магия, я к ней невосприимчив.

— Кот, как я посмотрю, тоже.

Кот и дубинками мужиков не впечатлился. Еще раз рыкнув, он прыгнул и перекусил оружие у одного из бандитов. Размеры, зубы и рык Клатч-сэра напугали прежде всего лошадок. Животные с диким ржанием припустили куда подальше, громыхая пустыми повозками. Мужики недолго думая поспешили следом.

— И что это было? — задался я вопросом, когда все стихло.

— Похоже, нашего нанимателя хотели ограбить, — сообщил Игорь очевидное.

— Или наоборот, хозяин склада захотел получить от нас компенсацию за свои потери, — не согласился с ним Тали.

— А смысл? — не понял я.

— Обвинили бы вас, а городской судья заставил бы компенсировать хозяину урон.

— Вдруг у нас денег нет?

— А мечи, сияющие магическими камнями, на что? — огрызнулся Тали. — Их бы и взяли в качестве возмещения ущерба. Говорил же я вам, что не стоит всем демонстрировать такое оружие. Вы же решили покрасоваться перед публикой.

— Если Тали прав, то как-то нужно решить этот вопрос в свою пользу, — задумался Игорь.

— Сходим в городскую стражу и подадим заявление.

Впрочем, нам и ходить никуда не пришлось. С утра пораньше заявился хозяин склада со стражниками и начал причитать, что его ограбили и пустили по миру.

— Замок цел, — не понял я сути претензий.

— Все вынесли! Все украли! — голосил мужчина, косвенно подтверждая версию Тали о подставе.

Стражник велел открыть склад и убедиться в этом. Естественно, мешки и коробки оказались на месте.

«Поздравляем! Вами выполнено задание «Охрана склада», — увидел я надпись.

Причитания хозяина склада можно было уже не слушать. Но Игорь потребовал оплату и тут же сообщил стражнику о заговоре. Про разбойников с повозками рассказал.

«Вами открыто новое деяние «Мошенник». Желаете принять участие?» — поинтересовалась игровая система.

— Да ну его, — отмахнулся я, — пусть стражники сами ищут справедливость.

— Подавать заявление в ратушу будете? — уточнил стражник.

— Не… мы в гостиницу пойдём отсыпаться, — сообщил я.


Глава 18


Обозники наконец собрали большой караван из сорока повозок и приняли решение отправиться дальше. Нашу группу расположили где-то в середине. Коту вообще это было без разницы. Обычно он бежал по обочине дороги и немного впереди. Так лошади меньше пугались. Иногда Клатч-сэр убегал поохотиться. Съедал что-то в зарослях по-быстрому и снова нагонял караван.

За первые три дня пути Тали всего два раза бренчал на гитаре, подбадривая животных и людей на крутых подъёмах. Как и обещал Игорь, ближе к побережью местность изменилась, стала более возвышенной и местами гористой, но наш путь пролегал между этих холмов и невысоких гор.

— Тебе нужно пэта прокачивать, — задумчиво разглядывал бегущего рядом с повозкой кота Игорь. — Не все его характеристики зависят от твоего уровня. Что-то он и сам может улучшить.

— Знать бы только что? — толкнул я локтем приятеля в бок, намекая на то, что если разработчик игры не в курсе, то я и подавно не знаю, как прокачивать животное. Охотиться и ловить хавчик кот мог и без моей помощи.

— А если попробовать взять его с собой в пещерную локацию? — неожиданно предложил Тали.

— Думаешь, такая зверюга там сможет пролезть? — усомнился я.

Но совсем отмахиваться от этой идеи не стал и решил-таки взять кота на следующее задание. В последний раз возле склада пэт нам сильно помог. В одиночку, пока мы с Игорем мирно спали, Тали не справился бы с бандитами.

До побережья оставался один дневной переход, когда караван вышел к очередной деревеньке. Местные жители на прибытие большого числа повозок никак не отреагировали. Как правило, во время ночёвок мы не покидали свои транспортные средства и беспокойства деревенским не доставляли. Правда, прикупить свежего хлеба и молока пожелали многие. Мы с парнями в том числе, и вовсе не из-за свежего хлеба. Развлечений в дороге никаких не было. Так что для нас даже прогулка по главной улице деревни являлась хоть каким-то разнообразием.

Чтобы не демонстрировать лишний раз завистливым взглядам мечи и прочую амуницию, убрали всё в мешки. Даже рубашки сменили, решив прикинуться «простыми» путешественниками. Обозники оказались шустрее нас и уже успели не только пообщаться, но обменяться нехитрыми товарами с местными жителями, пока мы устраивали эти преобразования во внешности.

— Не… Валул велел гнать тех оборванцев. В обоз не брать, — услышал я краем уха беседу двух обозников.

Валул был старшим в караване. Именно он принимал решение, кого брать. В предыдущей деревне к нам присоединились крестьяне на двух телегах с зерном на продажу. Одиноких путников Валул действительно не брал. Или никто не встречался? Кому здесь путешествовать пешком? Разве что таким игрокам как мы. И только у меня в голове созрела эта мысль, как я увидел тех самых «оборванцев», просящихся в караван.

— Игроки! — среагировал Тали быстрее меня.

Судя по куцей одежонке четверо из пяти игроков недавно вернулись после своей гибели. Только один мужчина из их группы имел приличный вид. Именно благодаря ему группа возродилась на месте последнего задания, а не на старте.

— Народ, нам нужны конкуренты? — без особого энтузиазма разглядывал я тех, кто шёл вдоль обоза.

Тали промолчал, зато Игорь повёл себя странно. Вначале он привстал на колесо повозки, чтобы иметь лучший обзор. Затем увидел что-то и, сорвавшись с места, буквально полетел навстречу чужой группе.

— Что случилось? — не понял я.

— Похоже, жену встретил, — как ни в чем не бывало сообщил Тали, покусывая соломинку. — Видишь, там три игрока девушки.

Менестрель оказался прав. Вскоре Игорь уже знакомил нас со своей любимой Лоллией.

— Надо же так удачно встретиться! — ликовала она. — Как повезло-то!

— Думал тебя в храме Любви искать, — в свою очередь рассказывал Игорь о своих планах.

Остальные игроки изображали статистов, ожидая, когда эта парочка немного успокоится. Оказалось, именно этой группе не посчастливилось встретить разбойников. Возвращаться назад они не стали и двигались дальше, надеясь в городе получить на почте часть своих вещей и деньги. Обозы им по пути не попадались. И только в этой деревне игроки пересеклись с первым караваном, идущим в нужную сторону, но их отказались брать из-за непрезентабельного внешнего вида и отсутствию репутации.

Я сразу вытащил из сумки то немногое шмотье, что там хранил. Лоллии подошла только обувь. От плаща она отказалась, поскольку погода была жаркой. Игорь с Тали тоже выудили что-то из своих запасных вещей, но, увы, путешествующие с Лоллией игроки мужского пола были гораздо крупнее нас. Женской одежды мы совсем не имели. Покрутив бесполезную одежду, игроки вернули её обратно.

— Нужно уговорить Валула их взять и доплатить за дополнительных людей, — предложил я.

Игорь на данный момент был не в состоянии о чём-то размышлять. Он прижимался к жене и сиял улыбкой. Рассеянно мне кивнув, предоставил право самому решать все вопросы. За пятерых новичков Валул потребовал пять золотых. Не думаю, что его так сильно привлекли деньги. Тали стоял неподалеку, пока я разговаривал, и ненавязчиво бренчал на гитаре. Никак бафф «очарование» практиковал. Тали и без того был любимчиком в караване. На стоянках он регулярно устраивал концерты, повышая свою репутацию и облегчая нам общение с обозниками.

Решив основную проблему, вспомнил о насущном. Это коту хорошо, он может пошариться по округе и найти добычу. Нам же приходилось готовить ужин на костре. Пока варили похлёбку с копчёностями, познакомились с группой Лоллии, а они с нами.

— Игорь, а ты в курсе, кто ваш менестрель? — неожиданно спросила Лоллия. — Это же Быстрый или Красный, или какой-то там Клинок. Один из жесточайших и кровожадных игроков.

— Но-но! Не наговаривай на нашего Тали! — возмутился я. — Он похож, но не более того. Мы с группой Бой-Бея недавно пересеклись. Они тоже поначалу перепутали его с тем рыжим, а менестрель у нас золотой.

— Очень похож, — повторила, вглядываясь в черты лица менестреля, Лоллия, но больше не настаивала на том, что наш Тали кровожадный убийца.

Мы же продолжили обсуждение, кто и что выбрал для игры. Лоллия, в отличие от нас с Игорем, была просто магом. Оружие не использовала и полагалась на свою магическую силу.

— Присоединяйтесь к нашей группе, — неожиданно предложил Маюм, когда мы ознакомились с общими характеристиками игроков.

Маюм был тем парнем, который выжил при нападении разбойников и сохранил всю одежду и «общак» группы. Также он был командиром группы и имел право присоединять к ней новых игроков.

— Почему мы к вам, а не наоборот? — успел ответить раньше меня Тали.

— Потому что мы прошли дальше вас и имеем двадцать два уровня каждый, — ответил Маюм.

Игорь вопросительно посмотрел на Лоллию.

— Я бы предпочла выйти из состава группы, — спокойно сообщила девушка.

— Мы тебя тащили и прикрывали! Забыла, как попалась в ловушку змей?! — слишком уж агрессивно ответил Маюм.

— Я все помню. И вы не забывайте, сколько раз я вас выручала, — миролюбиво ответила Лоллия и резко замолкла.

Пока я соображал, почему она замолчала, система уже вывела пояснение: игрок Лоллия вышел из состава группы Маюма и просится в мою. Кликнул, принимая нового члена.

— Значит так! — взбеленился Маюм, сообразив, что лишился члена команды.

— Эй! Не стоит шуметь, а то я могу обозникам и обратно все напеть, — притормозил не в меру рьяного игрока Тали. — Между прочим, мы за вас заплатили. Можем и деньги забрать.

Похлёбку все ели в полном молчании. Группа Маюма чем-то была недовольна. Мне на их заморочки было наплевать. А уж Игорю и подавно.

— Нужно расспросить Лоллию поподробнее об игроках, не нравятся они мне, — пробурчал Тали, устраиваясь спать.

И только мы уснули, как вернулся с охоты кошак, перепугав новичков. Пэт продемонстрировал чужакам клыки, рыкнул и лёг, прикрывая нас четверых. Утром у группы Маюма если и имелись претензии, то сразу пропали. Стоило моему коту сладко потянуться и выгнуть спину, вопросы чудесным образом исчезли.

— Хорошую зверюгу отхватил, — похвалила меня Лоллия. — У меня тоже была возможность взять летуна, но Маюм опередил. Жаль, не справился и потерял пэта.

— Ты с ними не слишком дружила? — поинтересовался я.

— Это ещё мягко сказано, — хмыкнула Лоллия. — Игорь сказал, что ты в курсе кто я.

И дождавшись утвердительного кивка, продолжила: — Поскольку я знала, что в одиночку мне не пройти локации, сразу стала искать, к кому приткнуться. Маюму рассказала, как удобно группой охотиться и прочее. Он сразу понял выгоду и создал группу. Менять я ничего не стала, но порой его дебильные решения просто бесили!

— У нас все проще. Я только считаюсь старшим. Решения мы принимаем все вместе.

— А этот ваш менестрель?.. — покосилась Лоллия на Тали, который как раз устраивался рядом с возничим, чтобы в случае необходимости подбадривать баффом лошадку.

— Тали замечательный, — улыбнулся я. — Он нам во многом помог. Столько раз выручал, да и ориентируется в игре прекрасно.

— С чего бы? — не поняла Лоллия.

Наш разговор о знаниях и интуиции Тали пришлось прервать. Караван начал движение. Бывшую группу Лоллии расположили где-то в последних повозках. За весь день мы их так и не увидели. В сумерках караван вошёл в прибрежный город. Первый и основной этап нашего путешествия завершился.

Мы дружно решили, что нам спешить уже некуда. До замка добираться долго. И какая разница — придём мы на десять дней позже или раньше? Игорь с Лоллией мечтали остаться наедине в номере гостиницы. Коту, как обычно, было на все наплевать. За добычей он уходил ближе к ночи. И весь день готов был дрыхнуть под дверью.

Как и чем занялись другие игроки, мы не стали интересоваться, своих дел хватало. В первую очередь посетили почту. Лоллия забрала запасной комплект одежды, и мы поспешили в самую лучшую гостиницу города. Конечно, нам не хватало репутации, чтобы получить элитные комнаты. Тали пришлось опять воспользоваться своей магией.

Портовый город порадовал обилием маленьких, уютных ресторанов с рыбным меню, торговцами фруктами и молодым виноградным вином.

— Очень колоритно, очень, — выражал я своё восхищение игровой системой и её разработчиками.

Мы сидели в одном из таких ресторанчиков на террасе, неспешно потягивали винишко и любовались морем.

— Это что, вот ты скоро пещеры увидишь, — похвастался Игорь и покосился на сидящего рядом со мной Тали. Игорь так и не признался менестрелю о своей причастности к появлению игры.

— Тали, а что ты думаешь о пещерах? — спросила Лоллия, элегантно покручивая ножку бокала с вином. — По-прежнему считаешь, что нужно было вводить лабиринт? Или согласен со мной, что игроки не достигли к этой локации нужного уровня и навыков?

— Э… — не понял я сути такого странного вопроса, хотя он был задан не мне.

Игорь тоже удивлённо приподнял бровь. Только менестрель как ни в чем не бывало продолжал ощипывать гроздь винограда.

— Никто же не заставляет игроков соваться в пещеры. Эта локация только для самых сильных игроков, — соизволил ответить Тали.

— Э… — повторил за мной невнятный звук Игорь, требуя каких-то пояснений.

— Игорь, любимый, ну и чего ты тупишь? Неужели не видишь, что здесь взято тело игрока с самой злостной репутацией? Вспомни, кто и сколько раз предлагал прибить Красного клинка. И вдруг появляется кто-то «просто похожий» на отрицательного персонажа внешне, но с такими знаниями игровой системы, которые вас удивляют.

— Ты хочешь сказать… — Игорь внимательно посмотрел на Тали, а тот расплылся в довольной улыбке.

— И что такого?! — наконец возмутился он. — Вы, значит, здесь два года будете развлекаться, а мне вас ждать?

Похоже, все уже были в курсе чего-то, только я один ничего не понимал.

— Арт, позволь тебе представить элементаля замка Судеб, — решил просветить меня Игорь.

— Это то тысячелетнее существо, которое помогает судье решать судьбы заключённых? — уточнил я.

— Прямо-таки тысячелетнее, — обиженно засопел Тали.

— Лоллия, как ты вообще догадалась? — высказал Игорь восторг по поводу неожиданного разоблачения менестреля.

— Знакомые словечки, опять же внешность того убийцы, знание игры, — перечислила девушка. — К тебе сразу прибился и по привычке опекал.

— Ты с нами чуть больше суток и сразу его распознала, а мы больше месяца общаемся, и я не понял, — продолжал сетовать на свою слепоту Игорь.

— То, что Тали слишком много знает, я и раньше замечал, но мне не хватало данных о вашем элементале, — дополнил я. — Он же, кажется, не человек?

— И? — жалобно посмотрел на нас Тали. — Мне, думаешь, никогда не хотелось обрести тело? Почувствовать все то, чем вы владеете?!

— Не переживай, всё нормально. Просто интересно, как такое возможно?

— Элементаль, а действительно, как? — задал Игорь вопрос.

— И что произошло с теми тёмными тварями, которые пришли в этот мир? — дополнил я.

— С тёмными я быстро разобрался. Как только спрятал всех уцелевших магов в игровой локации, так и занялся наведением порядка.

— У тебя это получилось?! — не поверил Игорь.

— Да там все просто вышло. Вобрал всю магию мира, выкачав её из силовых потоков. Те тёмные твари и развоплотились. Они же были магическими и без магии существовать не могли.

— Ты лишил наш мир магии? — охнула Лоллия.

— Потом верну, — отмахнулся Тали и добавил: — Когда выйду из игры.

— У тебя сейчас нет силы? — с подозрением в голосе спросил Игорь.

— Откуда? Я её всю вокруг замка закрутил. Не забывай, что у меня сущность каменного элементаля.

— А здесь и сейчас? — перебил я.

— Здесь у меня только родное сознание, это тело я забрал у Красного клинка. Только волосы перекрасил и слегка внешность улучшил.

— Значит, ты разделил сознание, — подвёл итог Игорь.

— А потом, потом кем ты станешь? — продолжал я любопытствовать.

— Думаю оставить себе это тело. Мне понравилось, — хмыкнул Тали. — И не называй меня тысячелетним существом!

— Не буду, — пообещал я.

Конечно, в голове этот факт укладывался с большим трудом. Нечто могущественное, к тому же имеющее другую форму существования, живущее действительно столько лет, что и представить страшно, и вдруг так запросто с нами общается. К тому же поддерживает образ наивного и недалёкого мальчика.

— Жаль, что у тебя сейчас нет сил и мы не можем быстро вернуться в Замок, — вздохнула Лоллия.

— Зачем? — встрепенулся Тали. — Мы же играем. Это так интересно!

— Ну да, интересно, — согласилась Лоллия.

— У нас подобралась отличная команда, — усмехнулся Игорь. — Два попаданца с Земли, элементаль и только ты, Лоллия, из местных магов.

— Тали, а как ты сумел так быстро отыскать на просторах игровой зоны Игоря? — заинтересовался я.

— Я его ещё из замка высмотрел и начинал не со стартовой площадки, а именно оттуда, где мы познакомились. Нужное тело перенеслось в трактир через несколько минут после вашего появления в том месте.

— Подожди, — не понял я. — У тебя же было много чего прокачено и уровни… — начал припоминать момент нашей встречи.

— Хм… на то я и умное, «тысячелетнее» существо, чтобы иметь преимущества в игре, — усмехнулся Тали.

— Но сейчас преимуществ уже нет?

— Почти нет. Я знаю и помню то же, что и Игорь с Лоллией. Мы сами сделали игру непредсказуемой.

Два дня мы к теме игры не возвращались. Гуляли по городу, питались в ресторанчиках, по вечерам Тали набирал репутацию. Кстати, его репертуар поменялся. Вместо заунывных баллад о героях Тали выдавал задорные песни из того, что когда-то слышал Игорь, а элементаль считал из его памяти. Раньше он их не пел, чтобы не выдать себя.

— …Качнётся купол неба

Большой и звёздно-снежный,

Как здорово, что все мы здесь

Сегодня собрались… — выводил нежным голоском менестрель, а мы дружно подхватывали. Горланили под гитару всей компанией самозабвенно и с удовольствием.

«Репутация у местных жителей +20… +30… +100», — только и успевала отсчитывать игровая система.

— Пора навестить пещеры, — не то спросил, не то предложила Лоллия на утро четвёртого дня.

— Для пещер тоже нужно брать задания в ратуше? — уточнил я.

— Нет. Наоборот, местные рассказывают про пещеры страшилки и не рекомендуют в них соваться.

— В чем тогда смысл? — не понял я.

— Игроки, которые сумели добраться до побережья, должны уже вникнуть в игровую логику, — терпеливо начал пояснять мне Игорь. — Они сами стремятся прокачать навыки и заработать уровни. Кто этого не сделает — «сам дурак». Для умных подсказки в виде записок на доске объявлений у ратуши не нужны.

— И когда нам лучше идти в пещеры? — спросил я.

— Сейчас позавтракаем и пойдём, — сообщил Тали.

— Пэта не забудь с собой взять, — напомнила Лоллия.

— Нужно зайти к аптекарю и обменять крысиные зубы на настойку ночного видения, — добавил я очередной пункт.

По дороге к пещерам друзья пытались вспомнить и выдвигали предположения, что нас там ожидает и с каких лучше начинать.

— Крысиных зубов с избытком, — не соглашался Игорь на крысиную локацию.

— А я уже имела счастье встретиться со змеями, — поделилась своими впечатлениями Лоллия.

— Мне пэта надо прокачать, — встрял я. — Нам бы чего подходящего.

— Есть летучие мыши, — неуверенно предложил Тали.

В общем, решили, что разберёмся на месте.


Глава 19


У меня, Игоря и Лоллии было больше чем по сто единиц магии. Нам стали доступны многие заклинания. На подступах к пещерам Игорь проверил, что я помню и могу сделать. Кроме любимых смерчей (водного и воздушного) и хождения по воде, я уже мог воплощать как ледяные, так и огненные стрелы. Другим заклинаниям пришлось бы дольше учиться. А я же изначально был не только магом, но и воином. Лоллия обещала помочь своей магией, если мы не будем успевать. Она вытащила из инвентаря свой посох и продемонстрировала некоторые приёмы.

— Жаль, что купол не могу пока делать, — вздохнула девушка.

— Что за купол? — задал я вопрос.

— Типа щита, накрывает всю группу. В зависимости от уровня и прокачки меняется время, — вернула обратно в сумку посох Лоллия и продолжила: — Искала на аукционе нужный мне хрусталь, но его пока никто не выставлял.

— Стоп. Какой аукцион? — не понял я.

— Так после десятого уровня у всех добавляется способность выкладывать на аукционе трофеи.

Мы с Игорем синхронно переглянулись.

— Совсем забыли о такой возможности, — покачал я головой.

— У нас особо и выставлять нечего, — заметил Игорь. — Кому нужны три разбойничьи дубинки? У любого игрока, кто добрался до десятого уровня, инвентарь гораздо солиднее. Остальное нам самим нужно. Из полезного только то, что мы внутри группы этот инвентарь можем перебросить.

Я всё же решил просмотреть, вдруг у меня действительно есть что-то ненужное, и его можно продать? Почти сразу наткнулся на хрусталь.

— Лоллия, посмотри, это тот или не тот? — вытащил я трофей.

— Он!!! — завопила девушка. — Я искала, специально к змеям в колодец полезла, но все без толку. — Теперь можете рассчитывать на десять секунд сферы каждые полчаса, — обрадовала она.

Мы же продолжили обсуждение того, чем можно ещё бороться с летучими мышами.

— Стрелы пойдут хорошо. Тех, кто упадёт от магии и сразу не сдохнет, добьём на земле мечами, — объяснил нам стратегию Игорь.

— Как бы не перепутать пещеры с летучими мышами и просто с крысами, — пробурчал себе под нос Тали.

Вообще-то вопрос был непраздный. Я, когда увидел скалу, испещрённую норами-входами, потерял дар речи.

— Вы точно помните где и что? — уточнил я.

— Всё, что выше, сложнее. Там есть просто смертельные ходы без лута и трофеев. Накроет камнепадом насмерть, — оптимистично начала перечислять Лоллия.

— Помню, кто-то предложил, чтобы все пещеры перетасовывались рулеткой, «чтобы было интересно», — передразнил Игорь элементаля.

А Лоллия притормозила и задумалась.

— Пожалуй, на это дело я не пожалею для нас единственный имеющийся у меня свиток «Поиск места», — оценил я выражение лица Лоллии, доставая его из сумки.

— Громко сообщи, что нужна пещера с летучими мышами, — поучал меня Игорь. — И сразу разворачивай свиток.

— Кота моего на всякий случай за шкирняк ухвати, — попросил я Тали, хотя и знал, что группа переносится с командиром автоматически, магия сработает как нужно.

Хлоп! И мы уже стоим перед входом в огромную пещеру. Клатч-сэр сразу начал принюхиваться и нервно дёргать хвостом.

— Летучие мыши на шум реагируют или на что-то другое? — спросил я у Тали.

— На свет тоже должны. Они же в тёмных местах обитают.

Пещера сама по себе была большой, а свод вообще потрясал воображение. Жаль, настойка ночного видения не давала полноты картины. Поэтому я так и не понял, какая там высота у пещеры.

— Шумим или огонь запускаем? — уточнил я.

— Без разницы, в любом случае будет хорошо, — подбодрил меня Игорь.

Лоллия тут же стукнула посохом о землю и запустила в потолок нечто магическое и сверкающее. Мне показалось, что это был пучок стрел.

Тишина пещеры моментально нарушилась. Писк и шум возникли сразу со всех сторон. Да ещё усилились за счёт эха. С потолка упало несколько тушек летучих мышей. Парочка оказалась вполне жизнеспособной и с шипением кинулась на нас. Пока я поднимал руку для заклинания, мой пэт уже выскочил вперёд, радостно хватая дармовую добычу. Одной лапой он прижал тушку, разодрал её на части и проглотил сразу не меньше половины мыша.

— Значит, мы стреляем вверх, а там как пойдёт, — немного подправил я стратегию, намеченную Игорем. — Приготовились, огонь!

Если я до этого считал, что было шумно, то теперь понял, как сильно ошибался. Такой какофонии звуков мне в жизни не доводилось слышать. Казалось, я оглохну или сойду с ума от визга и хлопанья крыльями. И вдруг меня будто поместили в вакуум, а звуки пропали. Хотел было спросить парней и понял, что их я тоже не слышу. Лоллия показала мне на Тали и изобразила пантомиму. Понятно. Это менестрель держит над нами что-то своё магическое. Значит, не отвлекаюсь, а занимаюсь делом.

Кот молодец. Стоит, морда довольная, облизывается. Он упавших и шевелящихся летучих мышей не только разрывал, но и успевал частично захомячить. Дальше все стреляли уже без команды, сбрасывая коту под лапы недобитых мышей. С моим уровнем магии приходилось чередовать заклинания стрел: одна огненная, другая ледяная, затем перерыв минуты в три. За это время я успевал проткнуть мечом несколько упавших тушек.

Продолжалась эта, так сказать, «идиллия» недолго. Летучим мышам, похоже, надоело сидеть, изображая мишени. И они все одновременно кинулись в атаку. Хорошо, что мы ничего не слышали. Представляю, какой в пещере стоял визг и шум!

Летучие мыши были далеко не маленькие. Тушки размером с приличную курицу, да ещё с метровым размахом крыльев. Плюс когти на лапах и на тех же специфичных крыльях. Дебафф от этих когтей я стал сразу получать. Пока Игорь не толкнул меня в бок и не показал, что сам он прикрывается щитом. Тали летучие мыши сами огибали. Ну, а кошак решил, что это всё очень весело, и сам прыгал, стараясь лапой сбить летающих тварей в воздухе. Более счастливого животного, чем мой пэт, мне раньше не доводилось наблюдать. Уж очень он радовался столь многочисленной и лёгкой добыче.

Плохо, что теперь я орудовал только мечом. А его возможности были не такие, как у магии. Одним ударом убивалась одна летучая мышь, и это притом, что вокруг нас их металось не меньше пяти сотен.

Игорь обернулся ко мне и, вращая меч, показал жестом, что хочет пустить воздушный смерч. Кивнул, соглашаясь, примерно представляя, чем это для нас закончится. Правда подзабыл, что в нашей команде есть ещё один игрок и очень опытный маг. Лоллия тоже сообразила, что хочет сделать Игорь, и успела нас прикрыть куполом. Не всех, правда. Кота не прикрыла. Но пэт ничуть не расстроился. Фыркнул, отряхнулся от мышиных ошмётков и снова начал прыгать, стараясь цапнуть очередную летающую тварь.

А потом снова появился звук.

— Моя магия закончилась, простите, — сообщил Тали.

— У тебя отлично получилось, — похвалил я.

Неожиданно пришло системное сообщение, что мой уровень поднялся на одну единицу.

Мы продолжали стрелять магией, но летучих мышей почти не осталось. Кот с раздувшимся брюхом уже не прыгал, а двигался по минимуму, высунув язык. Обожралась кошатина. Последние две тушки он разорвал, но съесть уже не осилил. И кстати, системного сообщения о завершении задания не появилось.

— Здесь тоже будет босс? — поинтересовался я у парней.

— Обязательно, — кивнула Лоллия. — Приготовились!

Откуда появился это существо, я не успел заметить. Внезапно над нами распростёрлось нечто, отдалённо напоминающее летучую мышь, с размахом крыльев метров в пять. Клюв и когти твари демонстрировали, что легко не будет. Когда же эта зараза плюнула, прожигая насквозь мой щит, совсем стало грустно. Лоллия с Игорем выстрелили одновременно и дружно промазали, потому что там, куда они целились, летающего монстра уже не было.

Я покрутил головой в поисках твари и успел среагировать, когда босс только начал воплощаться. В смысле, увернулся от прожигающего плевка, а вот магию послать не успел.

— Он использует малые телепорты! — крикнула Лоллия. — Где воплотится в следующий раз, предсказать невозможно.

— Тогда каждый контролирует свою сторону, — поставил я задачу перед группой. Монстрище как раз появился в секторе Лоллия. Та успела нас всех, включая кота, прикрыть сферой.

— Что-то нужно придумать, мы не успеваем использовать магию, а биться мечами с таким боссом равносильно самоубийству, — тяжело дыша, сообщил Игорь.

— Нам ещё Тали и пэта защищать, — напомнил я и полез в инвентарь, поскольку вспомнил кое о чём.

Был у меня там факел. Давно пора не только собирать, но и использовать трофеи по назначению.

— Внимание! Закрыть глаза! — крикнул я.

Тварь ещё не появилась, но я предупредил заранее. Зато когда она воплотилась, я разжал кулак, выпуская факел, и зажмурился сам. Босс заверещал. И как только погасла вспышка, я уже был готов кидать то, что ещё нашарил в сумке. Паучья нить обездвиживает. Правда, рассчитан клубок нити всего на пятьдесят единиц силы. У этого монстрища, как оповестила система, тысяча жизненных сил. Но у меня этих клубков имелось больше трёх десятков.

В общем, я принялся кидать паучью нить, воспользовавшись тем, что тварь была дезориентирована световой вспышкой и не сумела уйти в портал. На десятом клубке босс сообразил, что нити пора как-то рвать, и затрепыхался. Тут Лоллия удачно попала ему в крыло, а мой очередной клубок окутал морду боссу. В результате тварь в воздухе не удержалась и рухнула вниз.

Добивать упавшего монстра оказалось гораздо проще и удобнее. Мы тупо кидали в него магию. Тали с котом терпеливо ждали и не вмешивались. В промежутках между магическими ударами я бросал в босса клубки, стараясь попасть снова в морду. Плеваться со связанным клювом босс не мог. Вскоре ледяные и огненные стрелы Игоря отсекли вначале одно, а потом и второе крыло. Тварь всё равно сопротивлялась, пытаясь достать когтями. Мы еле успевали уворачиваться. Я так и продолжал связывать нитями клюв, с остальным Игорь с Лоллией и без меня справлялись. Наконец очередной удар окончательно добил тварь.

«Поздравляем! Завершено деяние «Пещера летучих мышей». Награда: +100 единиц опыта, +1 уровень, трофеи».

Отчего-то лут нам пришлось искать долго и кропотливо. Игорь даже высказал предположение, что мой кот сожрал все наши трофеи. Зря он на пэта наговаривал. Мы отыскали пять мерцающих камней, портальный свиток и флакон с ядовитой слюной босса. Все пять камней отдали Лоллии. Ей для посоха важнее. В группе Маюма она своё оружие прокачать не сумела, а нам её магия очень нужна.

По дороге в город мы делились впечатлениями, как славно повоевали. И главное, получили по два уровня. И мой обжора-кот тоже. Жаль, что я в очередной раз лишился щита. Что же мне так с ними не везёт? Придётся снова покупать. Без щита соваться в пещеры не стоит. Кто его знает, с чем придётся там встретиться? В оружейной лавке я пожаловался торговцу: мол, не успеваю улучшить характеристики щита, как мне его разбивают или портят.

— Щит нужно сверху покрыть каменной кожей, — со знанием дела сообщил торговец оружием.

— Шкура крысиного босса подойдёт? — поинтересовался Игорь.

Шкура подошла. Мало того, её хватило на два щита. Так что Игорю тоже улучшили амуницию.

Торговец вежливо поинтересовался, не требуется ли господам наточить мечи? Блин! В очередной раз мы забыли, что все игровые характеристики положено обновлять. У меня осталось 50 %, а у Игоря так вообще всего 30 % заточки меча. Опять затраты! Да и за щиты выложили немалую сумму — пятьдесят золотых монет. Пора уже что-то продавать. Иначе я скоро опять останусь без денег. Потому сразу после оружейника я повёл группу к ювелиру.

В той лавке у нас купили все побрякушки, которые накопились в мешках за время игры. Тали проявил очарование, и мы в результате получили солидную сумму — три тысячи триста золотых.

— Отлично! — обрадовалась Лоллия. — Можем нанять корабль с командой. Кажется, по правилам игры простой бриг стоит от двух до трёх тысяч.

Хоть мы и были воодушевлены имеющейся у нас наличностью, но прицениваться к кораблям сразу на причал не пошли. Никуда от нас они не денутся. Несмотря на прокачанную выносливость, устали все. Кошак еле лапами перебирал, покачивая раздутым брюхом из стороны в сторону. Он ещё не переварил сожранных летучих мышей, и куда-то тащить пэта в таком состоянии было бы жестоко. Дойдя до гостиницы, кот тут же привалился к стеночке во дворе, не в состоянии подниматься по лестнице на второй этаж.

Я тоже до своей кровати добрался с трудом и упал не раздеваясь. Имеющаяся у меня выносливость не справлялась с нагрузками. Шкала этой величины откатилась на минимум, и для полного её восстановления предстояло ждать три часа. Пока же просмотрел свои базовые характеристики. Был соблазн весь заработанный стольник опыта кинуть в магию, но я сдержался. Добавил туда пятьдесят единиц, и сразу пришло системное оповещение.

Игорь мне что-то говорил о «плюшках», когда магия достигнет 250 единиц. Я не заметил улучшений и решил, что, как обычно, Игорь не в курсе, что и как элементаль наворотил в игре. В реальности всё оказалось немного иначе. Система подробно описала, что после того как игрок наберёт двести единиц магии, многие критерии становятся кратными пятидесяти единицам. Я ещё тупил, а мне уже приплюсовались дополнительные пять уровней за прокачанную магию. Неплохо. Кажется, разработчики игры не сильно придерживались привычных мне правил. Мы уже давно играем, а уровни продолжают повышаться достаточно быстро и, можно сказать, без особых проблем. Ещё пару дней погуляем по пещерам, и получится вообще красота. Пока же я имел:

«Уровень 27

сила 50

ловкость 100

скорость 100

выносливость 90

магия 250

внимательность 50 (предельная)

опыт 0

опыт «Воин» 100 единиц

репутация у местных жителей +250

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 3500 золотых, 45 серебряных, 8 медных монет

подвиг 1».

На следующий день за завтраком я просмотрел уровни своих напарников и обалдел. Менестрель имел пока двадцать пятый, Игорь двадцать восьмой уровень, зато у Лоллии аж тридцатый.

— Нам ни к чему спешить, — напомнила она. — Чем выше уровень получим в относительно простых заданиях, тем проще будет идти дальше по локациям.

Из гостиницы мы выходили воодушевлённые и готовые к новым подвигам. Привычно позвал кота, и тут из-за угла вышло ОНО. Я тихо икнул. Лоллия нырнула за спину Игорю, тот поспешил вытащить меч, а Тали с недоумением посмотрел на нас.

— У тебя же ездовой пэт, — сообщил он мне.

— Ездовой, — сглотнул я, надеясь, что эта кото-лошадь меня узнает и не сожрёт.

Пэт огласил округу недовольным рыком.

— Кис-кис, — проблеял я. — Какого чёрта ты так подрос, скотина?

Скотина и раньше была размером с приличного телёнка, теперь же вымахала до размера лошади или чуть больше.

— Красавец, — поцокал языком пришедший в себя Игорь. — Наверное хорошо прокачался.

— Не в курсе. Мне его характеристики не показывают, — буркнул я в ответ.

— Так что, берём котика с собой или нет? — спросила Лоллия, выглянув из-за Игоря.

— «Котик», ты с нами или тебе и так хорошо? — решил я узнать у самого пэта. Тот снова что-то мрявкнул и отошёл к стене гостиницы, чтобы залечь в тенёчке.

— По сути он будет пользоваться твоими характеристиками, — стал рассуждать Игорь. — Вес и массу пэт набрал. Думаю, что в подземелье он нам и не понадобится. Тем более сегодня мы решили посетить пещеры с пауками.

— Завтра, когда отправимся за крысами, обязательно его возьмём, — поддержала мужа Лоллия.

В этот день мы действительно планировали посетить пещеры с пауками. Не самая сложная локация, к тому же я израсходовал почти все клубки с нитями, пока воевал с боссом летучих мышей, поэтому мы и решили пополнить наши запасы. То, что там будет паучий босс, нас не пугало. Наоборот, радовало. Это же новые трофеи и очки опыта.

— Определить паучью пещеру просто, — принялся пояснять Игорь, когда мы подошли к скале. — Уже в коридоре начнёт попадаться паутина.

— Где крысы, воняет тухлятиной, — припомнил я.

— В верхние пещеры не суёмся, — дополнил Тали.

Мы выбрали одну из крайних пещер нижнего яруса. Прошли по проходу несколько шагов и почувствовали знакомый запах дохлятины.

— Крысиная, возвращаемся, — скомандовал я.

В следующей слева от этой пещеры долго не могли определить, что нас ждёт впереди. Короткий коридор вёл к основному залу. Рядом со входом в зал я приметил на стене клочок паутины и обрадовался. И только хотел шагнуть в главную пещеру, как меня остановил выкрик Тали:

— Это ловушка!

Спасибо Лоллии, что сумела вовремя среагировать. Купол накрыл нас ровно в тот момент, когда сверху обрушился камнепад.

«Десять секунд, десять секунд», — билось у меня в голове, пока судорожно искал в сумке что-то подходящее из инвентаря.

— Пять, четыре, три, два, — отсчитывала Лоллия вслух секунды до нашего погребения.

— Есть! — выудил я камень-ключ, и в тот момент, как исчезла сфера, метнул его, создавая для нас проход.

Выбравшись обратно к подножию скалы, мы долго не могли отдышаться от вынужденного забега.

— Снова рулетка? — спросил я. — А кто-то утверждал, что все ловушки в верхних ярусах.

— Значит, пещеры перемешались, — развёл руками Тали.

— Идём в ту пещеру, где воняло крысами, — сообщил я группе.

— Без кота? — уточнил Игорь.

— Он ещё летучих мышей не закончил переваривать. Обойдёмся без него. Зато в той пещере мы точно не попадём в ловушку.

Алгоритм работы с крысами у нас с Игорем был отработан: запускаем смерч и, пока он уничтожает крыс, прячемся в коридоре. С учётом того, что у нас прибавился один маг, задание превращается в детскую забаву. Так и получилось. С тем уровнем магии, что я имел, смерчи запускал каждые две минуты. Друзья работали примерно с такой же скоростью. Лоллии, правда, захотелось пострелять стрелами. В общем, крыс мы истребили быстро.

— И зачем нам был нужен кот? — поинтересовался я, когда крысы закончились, а из дальней норы выполз крысиный босс. Он напоминал предыдущего.

— Метнёшь в пасть топорик? — усмехнулся Игорь.

— Жалко. Он у меня теперь прокачанный бердыш.

— Тогда кидай в него все оставшиеся клубки, а я попробую мечом.

— А мы? — явно обиделся Тали на их с Лоллией непричастность к подвигу.

Отвечать ему не было времени. Я держал в руках четыре клубка. Как только тварь приблизилась, я крикнул, предупреждая Игоря, и метнул клубки в босса. Нити связали монстра всего на пару секунд. Он их, конечно, быстро разорвал. Да только Игорь оказался шустрее — меч по самую рукоятку уже торчал в левой глазнице.

Тварь напоследок взвыла и рухнула мёртвой.

«Поздравляем! Выполнена зачистка пещеры с крысами. Награды: +50 единиц опыта, трофеи».

Негусто, конечно. Но мы особо и не напрягались. Тали даже расстроился, что не удалось поучаствовать. Лут тоже оказался более чем скромный. Все те же крысиные зубы. От босса досталась каменная шкура и один мерцающий камень.

— В тактике борьбы с боссами паучьи клубки оказались самыми полезными, — проанализировала Лоллия наши успехи по пути в гостиницу. — Значит, завтра целенаправленно ищем пауков.

— Вдруг снова в обманку попадём? — заволновался я.

— Мы попали в неё по глупости. Шли по пустому коридору и ни о чем не думали.

— Там была паутина, — припомнил я.

— Жалкая пародия на неё. Тали сразу понял, что она ложная.

— Хорошо, ищем пауков, — согласился я. — Тем более к ним подходит тактика чередования смерчей.


Глава 20


Четыре дня мы ходили по пещерам с пауками. Магии я набрал +400 единиц. Поднялся до сорокового уровня. И чем больше мы получали единиц опыта, тем я больше волновался о возможных потерях. Второго камня-ключа, чтобы выбраться из-под завала, не имелось. Но друзья были решительно настроены продолжать сбор трофеев.

— Значит, устанавливаем график, — принял я решение. — Сегодня Тали остаётся в гостинице, завтра Игорь, потом Лоллия.

Игорь было открыл рот, чтобы возмутиться, но потом немного подумал и затих. Нам нужен гарант — человек, который позволит всей группе возродиться на месте последнего задания. Деньги и всё то, что не понадобится в пещерах, я послал по почте.

Как быть с котом, так и не решил. По идее, он непись. Игровая система на этот счёт никаких указаний не давала. А все создатели игры разом обрели склероз.

— Не помню я, — отмахивался от меня Игорь.

— Или мы вообще не указывали данный параметр, — дополнила Лоллия.

В общем, что случится с пэтом в случае условной игровой смерти его хозяина, никто не знал. Кота мне было жалко. Зря его, что ли, мышами кормили? Так что пэта я тоже не стал брать в пещерные локации. Если ему что и нужно будет прокачать, то сделаем это позже. Сейчас в приоритете было набрать «неубиваемые» пятьдесят единиц уровня.

Жаль, что, кроме клубков с паучьей нитью, других трофеев в этих локациях уже не было. Даже за босса давали только единицы опыта. Пора искать что-то другое.

— Змей попробовать, что ли? — размышлял я по пути к пещерам.

— Да, согласен, в змеиных пещерах должен быть неплохой лут, — поддержал меня Игорь.

Лолия хоть и передёрнула плечами, но отговаривать нас не стала, хотя раньше категорически была против. Сейчас она имела такой уровень магических сил, что могла справиться с любой напастью. К тому же мы знали парочку пещер, где должны обитать змеи. Спасибо разработчикам игры, что додумались как-то отмечать пещеры. Коридор, ведущий в змеиную локацию, имел полукруглый свод, а стены были гладко отполированы.

Нам с Игорем встречаться со змеями не доводилось, и соответствующей стратегии применения магии против них мы не имели. По этой причине перед входом употребили внутрь все, что могло помочь нам выполнить задание: настойку ночного видения, противоядие и даже одно из зелий «чёрной вдовы», дающее повышенную энергичность в течение пяти часов. Гораздо круче ловкости и той скорости, что я имел в базовых характеристиках. Потом, конечно, будут и откат, и потеря сил на такой же промежуток времени, но это некритично. Обычно в пещерах мы управлялись часа за три-четыре.

— Здесь не лабиринт, но нечто похожее, — давала последние наставления Лоллия, перед тем как переступить условную границу локации.

Система тоннелей оказалась разветвлённой и запутанной. Не было одного большого зала, и это нервировало. К тому же откуда-то раздавалось шипение и шелест. Самих змей мы почему-то не видели, хотя специально пошумели. Полчаса неспешного движения по запутанным коридорам, и по-прежнему ничего и никого.

— Может, локация уже пройдена кем-то до нас? — высказал я предположение.

— Мы же их слышим, — не согласился Игорь и остановился в задумчивости. — Кажется, здесь тварей вызывают особой магией.

— На шум они не реагируют, значит, пробуем магию? — уточнил я.

— Смерчи пускать нельзя. Хрупкие перегородки между разветвлениями коридоров могут не выдержать, и тогда рухнет весь потолок.

— С таким же успехом он рухнет и от огненных стрел, — возразил я.

— Попробую огненные шары, — перехватила сподручнее свой посох Лоллия. — Подземные твари не любят любое освещение.

Первый десяток шаров покатился по коридору вперёд. Магия сработала, как мы и предполагали, — шипение усилилось. Неожиданно пол под ногами начал покачиваться. Я ещё присматривался, выискивая норы или нечто похожее, где могли обитать твари, когда Игорь наконец вспомнил, что сам же изобретал для игры.

— Сейчас пол треснет, и мы упадём в яму со змеями. Там и будем воевать, — «обрадовал» он меня. И только Игорь договорил фразу, как под нашими ногами затрещало, будто лопалась скорлупа.

— Бежать или что?! — с долей паники в голосе поинтересовался у команды.

— Мы же за этим сюда приперлись, — вынул меч из ножен Игорь, не собираясь никуда сбегать.

Перекрытие под ногами последний раз хрустнуло и обвалилось. Мы действительно рухнули вниз. В полость, буквально кишащую змеями! Они были везде. Наши ноги и руки тут же обвили упругие тельца, шипение оглушало. Мне показалось, что я оказался в аду! Большие и маленькие змеи обвивались вокруг, норовили залезть в сапоги, за ворот и при этом укусить. Сотни змей демонстрировали ядовитые зубы и раздвоенные языки. Холодные глаза безжалостных убийц смотрели отовсюду.

«Малый дебафф. Менее 1 % процента урона телу», — сообщила система, несмотря на то что за несколько секунд меня успело укусить полсотни особей. Все же настойки пока действовали и отравления не было. В отличие от меня, Лоллия и Игорь пришли в себя быстро. В воздухе запахло жареным мясом. Это наша магичка вовсю практиковала магию огня.

Чем занимался Игорь, мне было не видно. Гроздья змей перекрывали обзор. Махнув мечом, я быстро освободил для себя пространство справа. Конечно, по ногам пытались забраться новые змеи и меня частично обездвиживали, но убивались эти твари легко.

«Вжик, вжик», — свистел мой меч. Силы, выносливости и энергии у меня хватало. Жаль, использовать нечто магическое я не мог. Из всего моего арсенала Лоллия не рекомендовала ничего применять. Сама же она старалась направлять магию вдоль горизонтальных поверхностей, не задевая перекрытия.

Хорошо, что после употребления настойки ночного видения все кажется серым и блеклым. Перерубленные тушки змей заливали кровью все пространство вокруг меня. Ноги уже никто не обвивал, но ровно стоять мне удавалось с трудом. Под ногами были все те же змеи, живые или мёртвые. Я продолжал рубить их мечом. Через какое-то время кинул взгляд на часы в интерфейсе. Прошло примерно полтора часа нашего пребывания в локации.

Количество змей уменьшилось, но незначительно. Я уже начал ощущать лёгкую усталость. Меч был липким от крови, вся одежда тоже пропиталась ею. А ещё запахи, шипение и эти раздвоенные языки…

— Да сколько же их тут?! — озвучил мои мысли Игорь. Сам он стоял уже по колено в разрубленных тушках. — Почему мёртвые тела не распадаются и не исчезают? Должны же.

— Исчезнут, когда мы выйдем на поверхность, — сообщила Лоллия. — Элементаль хотел реалистичности. Чтобы сейчас обратить это все в прах, нужно особое средство наподобие слизи морских моллюсков или древесной трухи.

— Есть труха! — встрепенулся я, отбивая очередную змею. — Только нас самих она не развоплотит?

— Укрою сферой, — пообещала Лоллия. — Я могу держать её уже тридцать секунд. Этого вполне хватит. Перекинь мне в инвентарь труху.

Я бросил Лоллии ядовитую древесную труху и поспешил подойти ближе. Игорь тоже переместился и встал за спиной у жены.

— Приготовились, бросаю! — сообщила Лоллия и тут же накинула на нас сферу. Пока та держалась, мы успели покрошить всех змей, попавших вместе с нами в укрытие. И как только закончилось время действия сферы, скатились с небольшой насыпи из змеиных трупов. Остальные живые или мёртвые змеи исчезли.

— Кто же знал, что так все будет просто? — почесал я затылок. — Зря столько времени махал мечом. Хорошо, что на один уровень апнулся.

— Не отвлекаемся, — перебил меня Игорь. — Сейчас босс выползет.

— Интересно откуда? — оглянулся я.

Та яма, куда мы свалились, выходов не имела. Единственное отверстие было над нами. И только я поднял голову, как увидел глаза огромного монстра в виде змеи.

— Тварь ядовитая и токсичная, — напомнил Игорь, извлекая из инвентаря щит. — Куснёт или нет — неизвестно, но слюной точно закапает.

Из пасти змеиного босса действительно сочилась какая-то тягучая дрянь. Последовав примеру Игоря, я укрылся за щитом, и вовремя. Покрытый каменной кожей, он выдержал. Слюна чудовища не прожгла его.

— Огненные стрелы бросаем в пасть! — скомандовал я и стрельнул по змее.

Огонь, да ещё в морду, твари не понравился. Змей зашипел громче и начал бить хвостом, разбивая наверху перегородки. В яме мы этого не видели, но содрогание почвы ощущали.

— Прикольно будет, если он уползёт, а мы останемся здесь куковать, — забеспокоился я, когда в отверстии долго не появлялась голова змеи.

— Это игра. Босс всегда должен сражаться, — напомнил Игорь. — Кстати, клубки паучьей нити не расходуй. Здесь они не подействуют.

Змеюка вскоре вернулась, чтобы получить слаженный магический удар в морду, и сильно разозлилась. Теперь монстр решил весь протиснуться в наше укрытие и если не куснуть, то задушить кольцами своего тела.

— Ох ты ж, здоровый какой! — запаниковал я, когда тварь, не особо реагируя на огненные стрелы, начала вползать внутрь. С перепугу я изобразил не ту магию и отправил в пасть змее ледяную стрелу.

Эффект превзошёл все мои ожидания. Секунды на три тварь застыла. И могу поклясться, что язык змеи-переростка покрылся инеем.

— Магия льда! — подхватил мою инициативу Игорь.

Следующий наш совместный залп заморозил если не всю змею, то её часть с головой точно. Тут мне в голову пришла одна мысль. Выудив из инвентаря бердыш (бывший любимый топор), я рубанул им по замороженной тушке. А она возьми и расколись, словно хрустальная.

«Поздравляем! Выполнено деяние «Змеи подземелья», — порадовала нас игровая система, напомнив, что за босса тоже положен один уровень. Жаль, что перечислять трофеи не стала. Мол, что отыщете, то ваше.

Первым делом мы забрали выпавшие из босса все склянки с ядом и зубы. Лоллия предположила, что шкура тоже должна сниматься, но не знала как. Пока она занималась трупом босса, мы с Игорем спешно исследовали яму.

Из добычи нам перепали пять мерцающих камней и один радужный. Я подобрал непонятный свиток, с чем — не знаю, рассматривать времени не было. А потом нашёл что-то, напоминающее ремни. В общем, вещицы из змеиной кожи. Сунул в сумку и продолжил обшаривать яму. Может, мы бы ещё чего отыскали, но система предупредила, что через три минуты начнётся обвал и лучше поспешить наружу. Останки босса мы использовали как дорожку наверх.

Подниматься было немного скользко, но тушка змеи лежала так полого, что вполне нормально получилось взобраться наверх.

— М-да, — разглядывал я чуть позже нашу группу. — Это вам не в чистенькие пещеры с паучками ходить.

— Толку от того, что есть запасная одежда в мешках? — ворчал Игорь. — Где-то нужно отмыть тела и лица от змеиной крови. В таком виде нас в город не пустят.

Лоллия для любимого мужа решила расстараться. Отойдя на несколько десятков метров от игровых локаций, она магией выдолбила яму, заполнила её водой и подогрела магией.

— Вот это сервис! — оценил я и начал раздеваться. — А типа мыла у тебя в сумке ничего не завалялось?

Мыла не было. Но на будущее мы решили банные мелочи носить с собой. Пока же оттёрли ладони каменной крошкой. Потом ждали, когда обсохнут тела, переодевались и наконец были готовы вернуться в гостиницу. Обсуждать то, что нам перепало в змеиной локации, начали ещё во время водных процедур. Я обнаружил, что получил только десять единиц опыта. Возмутился этому факту.

— У нас не магия прокачивалась, а боевые умения, — пояснил Игорь. — Посмотри внимательнее, лично мне пришло сообщение, что я получил звание воина-универсала.

Теперь и я припомнил детали уничтожения змей. Магию я не применял. И как оказалось, очень даже хорошо, что не делал этого. Наши с Игорем мечи обрели свойство самозаточки. Такой вот неожиданный бонус.

— Жаль, Тали с нами не было, он мечтал прокачать «Повелителя змей», — припомнила Лоллия.

— Завтра поведём его в другую змеиную локацию, — пообещал я. — Мы отработали стратегию боя. Дадим Тали немного поупражняться, а потом всех змей в труху превратим.

— Значит, в гостинице останется Игорь, мне вас нужно будет сферой накрывать, — решила Лоллия.

Уже возле гостиницы я решил проверить, чем занят мой пэт. Переслал вызов по игровой системе. Кошак сразу вышел со двора, таща в зубах какую-то тряпицу.

— Брось каку, — попытался я отобрать пожёванную, обслюнявленную вещь.

— На сумку игрока похоже, — заметил Игорь.

— Ну-ка, ну-ка, дай глянуть, — извлёк я сумку из зубов пэта. — Ты где такое раздобыл? И что у нас в сумке?

По условиям игры достать инвентарь из сумки может только её хозяин, если он жив. В случае смерти игрока трофеи может получить любой, в чьих руках оказалась сумка. Я с радостным предвкушением сунул руку внутрь чужого инвентаря и вынул… гитару. Ещё не веря до конца, пошарил, доставая знакомые рубашки Тали.

— Это сумка Тали? — опешил Игорь, рассматривая чужие вещи.

— Кошатина, ты молодец, сумку сберёг, — похвалил я пэта. — Жаль, рассказать, что случилось, не можешь.

— Возвращаемся на предпоследнее задание, — скомандовала Лоллия. — Тали там возродится.

— Через двенадцать часов, — возразил я. — Берём с собой еду, кота и только потом отправимся назад в пещеры.

Времени на обед мы много не потратили. Купили припасов, кинули в сумки и поспешили в торговые лавки, чтобы приобрести носильные вещи. Элементаль расстроится, что лишился любимых штанов и сапог. Так-то запасная одежда у него была, но в ней он обычно ходил на задания в пещеры.

— Прошло уже семь часов с того момента, как мы вышли на задание, — отсчитывал Игорь время.

Определить момент гибели Тали мы не могли и ориентировались только на то, сколько сами потратили на змеиную локацию и на возвращение в город. В общем, выдвинулись к пещерам с большим запасом времени. Кот добросовестно трусил позади нашей компании. А я выспрашивал у парней, отчего кошак не защитил Тали?

— Не забывай, что он твой пэт и вообще не обязан выполнять чьи-то распоряжения, — напомнил Игорь.

— Мы же группа, — возразил я.

— Именно поэтому кот подобрал сумку и не отдал её тем, кто напал на Тали.

— Арт, не стоит гадать, что и как случилось. Узнаем все обстоятельства дела у самого Тали, — добавила Лоллия. — Скорее всего он, как обычно, пел песни и не вёлся на предложения о сексе. Здесь портовые неписи довольно агрессивные в этом плане.

Уже на подступах к пещерам я спросил, точно ли на месте предпоследнего задания не будет пауков?

— Нет, не будет, — уверенно сообщил Игорь. — Мы ставили очень много возрождающихся мобов в начале игры, они будут ещё перед замком Судеб, но не здесь.

— Не очень-то верится, — пробурчал я, припоминая, сколько раз создатели игры забывали, что сотворили, и в результате ошибались.

— Это же логично, — расписывал Игорь детали игры. — Такая система стимулирует игроков. Чем быстрее продвигаешься вперёд, тем больше заданий успеваешь схватить, прокачаться и заработать уровни. Отстающие будут довольствоваться жалкими подачками.

— Посмотри, здесь всего около сотни пещер. А сколько игроков? — дополнила Лоллия. — Если каждая группа будет очищать с десяток пещер, то их хватит ненадолго.

Я окинул взглядом входы в пещеры и тормознул.

— Давай, давай, — подтолкнул меня Игорь, — не задерживайся.

— Там кто-то вышел, — кивнул я на пещеры слева.

— Тали? — с удивлением посмотрел Игорь в ту сторону.

— Не похоже. Да он бы и не успел.

— Парни, это обычные игроки, — напомнила Лоллия о том, что мы обсуждали минуту назад. — Пришли выполнять задание.

Трое игроков тем временем продолжали спускаться вниз. Нас они заметили и резко рванули назад, хотя напуганными не выглядели. Может, потому что кот в этот момент шарился по кустам, выискивая для себя лёгкий перекус. Я его на всякий случай позвал через игровую систему. Пусть рядом побудет. А то кто этих игроков знает.

— Бой-Бей с командой, — рассмотрел наконец игроков Игорь, вынимая меч.

— Вот кто Тали убил! — сообразил я и последовал примеру друга.

Лоллия с этими бандитами ещё не встречалась, но мешкать не стала и вынула из сумки посох.

— Они обычно подлые методы используют, — припомнил Игорь. — Арт, выпей чего-нибудь. Противоядие или зелье какое…

Противоядия у меня было не так много, но доводы Игоря я послушал и раскидал всем в инвентарь нужные пузырьки.

— Если вы погибнете, я с тремя не справлюсь, — пояснил свои действия.

Лоллия с Игорем без возражений употребили настойку. Я же продолжал прикидывать, чего ещё такого «подлого» могли устроить игроки. Нитями паутины нас уже не связать. Остаётся только магия. В то, что Бой-Бей начнёт сражаться на мечах, мне не верилось. И мои мысли почти сразу подтвердились.

Группа бандитов нас узнала и решила атаковать с ходу. Воспользовавшись тем, что они спускались со скалы, а мы стояли внизу, Бой-Бей пустил нечто магическое. Словно пыльная позёмка устремилась в нашу сторону. Лоллия успела среагировать вовремя, закрывая нас сферой.

— Где они магии научились? — недоумевал я.

— Школ во всех городах предостаточно, — напомнил Игорь. — Это мы их не посещали и не тратили деньги.

— Нам бы тоже не помешало научиться подобному, — оценил я ту магию, что ударилась с силой в магическую сферу. Сфера приняла удар и сразу исчезла.

— Смерч! — крикнул я, отправляя магию вперёд.

Жаль, что прицелиться толком не успел. К тому же на открытом участке эта магия работала немного не так, как в пещерах. Вихрь закружил камни и, не причинив вреда команде Бой-Бея, ушёл в сторону. Лоллия направил в них огненную стрелу. Но она тоже прошла слишком далеко.

— Пусть подойдут ближе хотя бы метров на пятьдесят, — пояснила Лоллия свою неудачу.

Только бандиты подходить совсем не спешили и что-то ещё пытались придумать.

— Скорее всего, у той магии, что они использовали, долгий откат, — сообразил я.

— Или их уровень не превышает двадцатый, — добавил Игорь.

— Лоллия, если они сейчас эту дрянь снова пошлют, прикроешь? — поинтересовался я.

— Конечно, — подтвердил наш маг. И уже через пару минут ей пришлось воспользоваться своими умениями.

— И что, мы так и будем стоять, пытаясь издалека причинить друг другу вред? — возмущался я, пока сфера закрывала нас от чужой магии.

— М-да… ситуация патовая, — согласился со мной Игорь.

Вот только никто из нас не принял во внимание ещё одного участника команды. Я как-то и забыл, что где-то рядом бродит кот. Не успела разрушиться защитная сфера, как откуда-то сверху на команду Бой-Бея прыгнул пэт.

— Бегом! — заорал я и припустил вверх по склону, чтобы помочь коту. Он хоть ошеломил и повалил игроков, но продержаться против магии долго не сможет.

Подоспели мы вовремя. Бой-Бей только начал что-то магическое изображать, а я с разбегу кинул ему в голову бердыш. Лоллия пронзила огненной стрелой другого противника. А третьего бандита разорвал пэт. Зрелище игрового убийства было настолько реалистичным, что я вывернул на камни весь свой обед.

— Вот зачем так? — попенял я создателям игры. — Почему трупы сразу не развоплощаются? Сколько они здесь будут лежать?

— Пока мы не заберём их сумки, — сообщил Игорь.

Я сразу подхватил чужой инвентарь, и Бой-Бей с проломленной головой тут же исчез. Правда, его «мозги», кровь и ошмётки волос так и остались на камнях. Кот сидел с довольной мордой и ждал дальнейших распоряжений.

— Пойдёмте уже в пещеру, будем дожидаться Тали, — позвал я ребят, потом потрепал кота по холке, не забыв его похвалить.

— У нас двенадцать часов на то, чтобы покинуть город, — сообщил Игорь, когда мы расположились в пещере. — Иначе так и будем с группой Бой-Бея попеременно убивать друг друга.

— И не факт, что в следующий раз нас не подкараулят из-за угла, — заметил я.

— Как неудобно все получается по времени, — нахмурился Игорь. — Тали возродится примерно в восемь-девять часов вечера. Ночью корабль мы не найдём и не наймём. Значит, придётся ждать до утра. А там возродятся «эти», — кивнул друг на сумки бандитов.

— Они возродятся с покоцанными умениями и без оружия, — заметил я, вынимая из чужой сумки меч средней паршивости.

— Если только не переслали себе по почте запасное оружие, — не согласился со мной Игорь.

Кстати, в сумках у бандитов ничего ценного и не было. Три меча и три кинжала я выставил сразу на аукцион. Запасная одежда с чужого плеча тоже не заинтересовала. Похоже, игроки посетили паучью локацию, решив не брать с собой ничего лишнего. Из всей добычи представляли какую-то ценность только двенадцать клубков нитей и флакон яда от босса.

Вот тоже проблема. У нас накопилось много флаконов с различными ядами, а зайти к аптекарю, чтобы преобразовать их в противоядие, времени не было. И если с утра идти искать корабль, то столько всего останется несделанного!


Глава 21


Тали возродился без четверти десять. К этому времени я конкретно начал психовать, но все получилось, как и было запланировано в игре.

— Ну рассказывай, что случилось!

— Особо рассказывать нечего, — почесал Тали грудь. — Я спустился вниз покушать. Только заказал еду, как заявился Бой-Бей с командой и сразу с ходу в меня кинжал кинул. Я в последний момент успел сумку в окно швырнуть и сразу провалился в темноту.

— Между прочим, кот твою сумку подобрал, так что гитара уцелела, — обрадовал я Тали. — Вещи тебе мы тоже купили.

В гостиницу мы вернулись ближе к полуночи. Съезжать сразу не стали. До утра время было. Лучше, конечно, поменять место проживания. Бой-бей точно знал, где нас искать, да и кот слишком приметный. Нам же для приведения всех дел в порядок требовалось не менее суток. По идее, это не мы должны прятаться, а бандиты. У них даже оружия не осталось. Зато подлости было в избытке.

— С утра отнесём аптекарю ингредиенты, до того времени, как он настойки приготовит, посетим локацию со змеями, — составлял я план на следующий день. — Игорь с котом посидят в другой гостинице, только на улицу пусть не высовываются.

Согласно этому плану мы подхватились на рассвете и спешно покинули номера. Зевая, поплелись в противоположный конец города, выискивая новое место для временного пристанища. Кот понуро брёл за нами следом, он тоже явно не выспался. И его зевки выглядели не в пример эффектнее. Случайные прохожие шарахались в стороны, когда пэт разевал пасть, в которой свободно могла поместиться голова человека.

На поиск гостиницы потратили часа два. Мы же хотели и кота в номер затащить, чтобы не отсвечивал во дворе и не привлекал внимания. Не всем хозяевам гостиниц это нравилось. Наконец договорившись за двойную плату, нашли подходящий вариант. Комната располагалась на первом этаже и рассчитана была на четырёх постояльцев. В общем, то что нужно.

Оставив в гостинице Игоря и кота, мы отправились по делам. Первым делом посетили аптекаря, затем почту. Я выслал себе все, что посчитал лишним, на всякий случай освобождая сумку. И уже по завершении всех дел мы отправились покорять змеиную локацию.

— Тали, сколько тебе времени понадобится для прокачки навыка? — уточнил я.

— Не менее часа. Продержитесь?

— Не вопрос, — заверил я. Страха перед змеями у меня не было. Я знал, как с ними бороться и чего ожидать.

В этот раз мы не стали долго бродить. Лоллия сразу пустила магию. И как только мы зашли, провалились в яму. Ощущения, как и в предыдущий день, были не самые приятные. Мне с Лоллией приходилось не только с себя, но и с Тали стряхивать тушки змей. Менестрель бренчал что-то своё на гитаре, пока я вертелся волчком вокруг него. Пот застилал мне глаза, меч скользил в ладони от змеиной крови, а я всё продолжал рубить тварей.

В какой-то момент высветилось неожиданное сообщение:

«Поздравляем! Вам присуждено звание «Защитник».

Надпись я сразу свернул, чтобы не отвлекала, и продолжил убивать змей.

— Есть! — наконец крикнул Тали.

— Накрываю всех сферой, — придвинулась к нам Лоллия, бросая древесную труху. Внутри сферы я добил копошащихся тварей. А Тали предупредил, что со змеиным боссом он будет разбираться сам.

— Мы подстрахуем, ежели чего, — пообещал я.

Мелодия подействовала на монстра своеобразно. Я ожидал, что тварь замрёт, но не думал, что она начнёт прямо у нас на глазах разлагаться!

— Вот же гадость какая! — возмутился я, когда с босса сначала сползла вся шкура, а затем стали отваливаться куски гнилого мяса. — Как здесь лут собирать?!

— Какой лут?! Хватай шкуру и бегом наверх, пока позвоночник босса не распался. А то надолго здесь застрянем! — закричала Лоллия, хватая меня за руку и подпихивая Тали наверх.

Выскочили мы из ямы с такой скоростью, что я невольно удивился возможностям своего организма. Только змеиную шкуру успел прихватить, все остальные ништяки были потеряны.

— Тали, твоё заклинание… — хотел я высказать претензии.

— Будет так же действовать на любую змею, включая морскую, — продолжил Тали фразу.

— Разве что на морскую, — пошёл я на попятную.

Действительно, мы же собираемся в морское путешествие, а там магия особая. В нашем арсенале не особо большой выбор таких возможностей. И вообще я зря возмущаюсь. Подумаешь, нет лута. Зато мне засчитали один подвиг.

— Защитник и подвиг как-то связаны? — поинтересовался я у Лоллии.

— Конечно, ты уже имел звание воина и снова защищал нас без магии.

— Посмотри в характеристиках, там могло что-то дополнительное появиться, — вмешался Тали в наше обсуждение. — Я много чего добавлял таким игрокам за подвиг.

— У меня пятидесятый уровень! — воскликнул я, отыскав изменения в своих базовых характеристиках, и чуть не кинулся к Тали обниматься.

— Программа максимум здесь выполнена, — подвела итог Лоллия. — Завтра с утра заказываем корабль и отчаливаем.

Между прочим, нанять корабль оказалось не так-то просто. Нам отказали три раза, прежде чем я решил разобраться в ситуации и потребовать хоть каких-то объяснений у разработчиков игры.

— Да не делали мы ничего! — возмущался на мои претензии Игорь. — Это же не-пи-си! — произнёс он мне по слогам.

— И что? — не понял я.

— Они имеют свои характеры и живут самостоятельной жизнью, — дополнила Лоллия. — Посуди сам, игровая зона огромная. Неужели ты думаешь, что мы втроём могли за всем уследить и задать параметры?

— Мы продумывали только локации с заданиями, — оправдывался Тали.

— И что нам делать с наймом корабля? — поинтересовался я. — Неписи здесь, оказывается, с собственными характерами и сценарию не подчиняются.

— Пойдём выяснять, почему и как у начальника порта, — предложил Игорь.

— В связи с пропажей двух судов и появлением пиратов только купцам разрешено нанимать корабли, — разъяснил ситуацию непись.

Узнали мы и подробности таких нововведений. Очевидно кто-то из игроков перешёл на сторону пиратов, захватив судно. Владельцы кораблей доверяли теперь только купцам. Здесь не помогали наша прокачанная репутация, очарование Тали и деньги.

— Мы купцы! — доказывал я очередному владельцу плавучей посудины.

— И какой-такой у вас товар? — недоверчиво оглядывал нас мужчина.

— Редкие шкуры и меха, — безбожно врал я. — И вон одно меховое изделие везём пока в живом виде, — кивнул на кота.

От пэта пошла волна недовольства. Телепатией он ещё не обладал, но был близок к этому. Я шикнул на зверя, чтобы не вмешивался в обсуждение.

— Если загрузите товаром часть трюма и заплатите три тысячи золотых, можем хоть завтра отплыть, — наконец принял решение капитан.

— Какие меха, какие шкуры?! — возмущался чуть позже Игорь. — Где мы всё это возьмём?!

— У нас есть шкуры речных выдр, три волчьи, плюс те шкурки, что достались от Бой-Бея в первый раз, — перечислял я имеющийся лут у группы.

— Хватит ли их для демонстрации того, что мы купцы? — сомневался Игорь.

— Выгребем что есть, а я на аукционе пошарю.

Пока же мы направились на почту забирать наши запасы. Неожиданно на подступах к почтовому отделению повстречали незнакомую группу игроков. Пять человек имели жалкий вид. Похоже, совсем недавно погибли и только возродились.

— Парни, помощь нужна? — поинтересовался я.

Игроки опасливо покосились и к разговору не стремились. И вообще, кажется, передумали что-то получать на почте.

— Кто же вас так? — с сочувствием поинтересовался Тали, подключая все своё обаяние.

— Есть здесь в городе группа Бой-Бея, — ответил игрок по имени Лью. — Если увидите, убегайте сразу.

— Мы с ними уже два раза встречались и отправляли на перерождение, — сообщил Игорь.

— Меня они убили два дня назад, — снова вмешался в беседу Тали.

В общем, разговорились с парнями. Уходить из города они пока не собирались. Но денег, по их словам, почти не имели. Я спросил, есть ли у них меха или шкуры на продажу. Лью пообещал выставить на аукцион двадцать волчьих шкур.

Подождали пять минут, пока парень зашёл на почту, пока получил и перебросил нужный мне товар на аукцион. По поводу оплаты тоже удачно сторговались. Половину они взяли деньгами, а остальное засчитали мечами и кинжалами того же Бой-Бея. Пожелав группе Лью удачи, мы поспешили снова на пристань. Теперь необходимые шкуры и меха у нас имелись. И пусть кто докажет, что мы не купцы!

Три тысячи платить за аренду корабля было жалко, но выбора не оставалось. Капитан сообщил, что отплытие на следующее утро. Спросили, почему не сейчас? Оказывается, потому что надо погрузить запасы продовольствия и воду.

— Нам тоже не помешает это сделать, — сориентировался Игорь. — Нужно баклажки с водой в сумки кинуть.

Я вздохнул. Сплошные траты, но Игорь прав. Три недели как минимум и полтора месяца максимум мы будем путешествовать по морю. Чем там нас накормит судовой кок, лучше не гадать, а иметь на случай свой запас. Из прошлого опыта я уяснил, что крупные предметы хранятся лучше. Большие копчёные окорока и сало в сумке не пострадают. У меня осталось нетронутым почти все варенье от вдовы.

Единственное, на чем я настоял, чтобы все припасы в сумках были распределены равномерно. У каждого члена команды имелся запас воды из расчёта на несколько дней, мясо и варенье. Купили мы много чего и с запасом, но в магические сумки не рискнули складывать, чтобы не перетерлось. Игорь взял по полмешка орехов и изюма. Лоллия приобрела несколько головок сыра. Мы с Тали затарились в ряду с фруктами. Взяли корзину крепеньких яблок, несколько дынь и непонятные местные фрукты.

Но больше всего меня волновало, чем я буду кормить кота. Его питание не входило в стоимость путешествия на корабле. Оставался один вариант — ловить рыбу по пути.

— Арт, не волнуйся. Если не будет для кота еды, сожрёт парочку матросов, — усмехнулся Игорь.

— Кошатина, — попытался я выяснить непосредственно у пэта. — Ты себе раздобудешь еду в море?

Мне показалось, что в голове прозвучало «да». Или это я так сам себя успокаивал? Снасти для рыбной ловли мы купили плюс магией владели. Но кто его знает, что там будет в пути?

— Хватит! — Я наконец решил, что мы закупили все необходимое. Связав мешки и сумки, перекинул их поперёк туловища пэта. Кот без возражений поволок всё в гостиницу.

Подхватились мы на рассвете и поспешили на почту. Денег осталось немного. Десять золотых я отправил по почте. По десять монет раскидал всем членам группы. Отправил почтой я и большую часть одежды. Долго думал насчёт бердыша. Послал и его. Мало ли что случится! Остаться совсем без оружия мне не хотелось.

— Главное, парни, помните, нам нельзя выполнять системные задания на море, — доводил Игорь информацию по пути в порт. — Члены группы возродятся на месте последнего задания. Можно брать задания на острове, на корабле, где угодно, но не на море.

Я с трудом понимал, как можно, плывя по морю, выполнять задания. По идее, мы все равно будем бросать магию с корабля. Игорь пообещал мне потом рассказать более подробно.

Капитан нашу «купеческую» группу принял без особых эмоций. Для непися это был обычный рейс через море, а пассажиры — привычный источник заработка. Кот немного не вписывался в понятие «обычный», но наличие крупного животного мы обговорили заранее. К тому же саблезубая морда внушала уверенность в том, что любым врагам, вздумавшим напасть на судно, не поздоровится. Против такой охраны капитан не возражал.

Один из матросов довёл до нас основные правила поведения на корабле. Обещал позже всё показать, на выходе из гавани отвлекаться на пассажиров никто не собирался. Я с удовольствием понаблюдал, как матросы распускают паруса и ловко справляются со снастями.

— Это какой вид парусника? — поинтересовался я у Лоллии.

— Не помню. Элементаль что-то из памяти Игоря вытащил.

— Тали? — повторил я вопрос.

— Так у меня сейчас той памяти нет, — развёл он руками. — Обычная память, как у человека.

— Скорее всего, каравелла, — предположил Игорь. — Две мачты, косые паруса. Длина метров тридцать пять. Думаю, элементаль взял это из моих воспоминаний о путешествиях Колумба.

По деньгам мы могли нанять только такое небольшое судно. То, что это не фрегат и не барк, даже я понимал. Впрочем, тип судна на данный момент нас несильно волновал. Главное, эта посудина способна преодолеть море от одного берега до другого. Заодно мы удаляемся от Бой-Бея и стартовой локации.

Начало путешествия по морю мне понравилось. Свежий попутный ветерок, лазурный цвет воды, голубое небо и бескрайняя даль до горизонта создавали романтичное настроение. Когда паруса были установлены и моряки разобрались со своими делами, нам позволили осмотреться и пройтись по палубе. Тали выражал такой восторг, как будто не сам это все придумал.

Настроения не испортила даже общая для всех каюта. Вернее, я поначалу решил, что это вместительная столовая (или как она у моряков называется?).

За ужином мы вчетвером заняли стол, за которым и восьмерым было бы не тесно. Три таких же длинных стола с лавками располагались вдоль обоих бортов. Вечером над столами зажгли светильники и стало уютнее. Мы какое-то время сидели и просто беседовали, пока не пришёл помощник капитана с сообщением, что на ночь корабль встанет на якорь, потому как впереди рифы. Собственно, это сообщение напомнило мне о том, что я собирался ловить рыбу и кормить кота.

Рыбы в этой игровой локации было предостаточно. Снасти у нас имелись, улов радовал. Выглядела наша рыбалка так: мы кидали условную наживку, потом подсекали рыбу, снимали с крючка и бросали коту. Пэт ловил рыбу в полете и глотал не жуя. А поскольку рыбачили всей группой, то в пасть коту рыбы влетали с периодичностью в три-четыре секунды.

— Хорош, — притормозил я вскоре парней. — Кошак уже неголодный. Если обожрётся и вновь подрастёт, то у нас точно будут проблемы.

Друзья с моими доводами согласились. Но как оказалось, проблема возникла, когда кот начал искать место для туалета и, не найдя его, пристроился прямо за большой мачтой. Ну, типа его там не видно (ага, такую тушу!), и он спрятался ото всех.

Вообще-то мы действительно не обратили внимания, чего он там крутится. И только когда завоняло, а кот начал со скрежетом «копать», я кинулся к нему. Как-то позабыл, что пэт у меня вполне натуральная непись с соответствующими физиологическими потребностями. Помощник капитана выдал мне совок и ведро, намекая, что отмывать палубу должен хозяин животного.

Пока я убирался, кошак выхлебал четверть бочонка воды и, зевая, направился спать на корму. Нам тоже пора было определиться с местом для сна. Я как раз задумался, а где, собственно, оно может быть, и тут, спустившись вниз, увидел преобразования в той «столовой», где мы перед этим ели. Над столами моряки развернули гамаки, и те, кто не был занят на вахте, забирались в них для сна.

— Оригинально, — только и смог я сказать.

Как потом выяснилось, эти горе-сценаристы и создатели игры, когда задумали такую деталь, как гамак, на деле не представляли сам процесс. Ну, допустим, не навернуться в гамаке и не упасть вниз — это ещё не самое сложное. Принять любую удобную позу для сна оказалось гораздо большей проблемой. Свет в спальне давно потушили, народ погрузился в сон, а я продолжал возиться внутри гамака. Как ни изгалялся, ноги все равно были если не выше головы, то на уровне, и само тело при этом изгибалось.

После получаса лежания в такой странной позе у меня стала болеть спина. Тогда я решил повернуться на бок. Гамак среагировал на движение и начал равномерно покачивать меня, как люлька младенца. Я продолжал смещать тело на бок и слишком приблизился к краю матерчатой конструкции. Она сразу накренилась, желая меня выпихнуть наружу.

Тут-то я вспомнил, что подо мной стол и лавки. Если навернусь, то будет больно. Пока я судорожно пытался ухватиться за противоположный конец гамака, тот продолжал крениться. В панике я ухватился зубами (а чем ещё в такой-то позе?!) и активно заработал ногами, стараясь предотвратить опасный крен этого идиотского средства для сна.

Мне это почти удалось. Вернее, я раскачал гамак, и он заколыхался с такой амплитудой, что вылететь я уже мог с любой стороны. Я снова переплёл ноги, решив, что самый первый вариант, когда они были выше головы, не так уж и плох. Но люлька уже не просто качалась, а изображала натуральные качели. В результате меня опрокинуло. А я молодец! Успел вцепиться руками за оба края гамака. Оп! И меня перекрутило вместе с гамаком аж два раза. Я оказался внутри своеобразного кокона. Ни шевельнуться, ни как-то остановить равномерное покачивание гамака у меня не получалось. И вообще я перестал ориентироваться в пространстве, где низ, а где верх.

— Тали, Игорь! — понимая, что самому мне не выпутаться, решил позвать на помощь друзей.

Но меня не слышали и не видели. Небольшой фонарь имелся где-то на входе. Когда все улеглись спать, его приглушили. Как я вертелся в гамаке, вряд ли кто видел. А шум волн, бьющихся о борт корабля, заглушал негромкие звуки внутри помещения. Я, замотанный как личинка бабочки-переростка, начал паниковать. Вдруг умру от удушья? Возрождение случится на месте последнего задания. Группе придётся меня искать на берегу или дожидаться, когда преодолею море. В общем, нормально себя накрутил и разнервничался.

Тут откуда-то раздался грозный рык. Народ вокруг меня запаниковал. Раздались вопли ужаса и крики. Что случилось, я по понятной причине не знал, поскольку не видел. Я совсем ничего не мог сделать. Снова позвал Тали, но шум теперь вокруг был такой, что мои жалкие потуги потонули в общем паническом крике. Народ бегал, ронял скамейки, которые вроде были к полу прикручены. Кто-то кричал.

— Арт, Арт! Ты где?! — расслышал я в этом шуме своё имя и даже промычал в ответ.

— Здесь он, надо его размотать! — наконец отыскал меня Тали.

Светильники снова зажгли, и меня поразило до глубины души то, что я увидел.

— На нас напали? Пираты?! — принялся расспрашивать парней.

— Вообще-то это твой кот сюда заявился, снеся дверь, и начал рычать.

Не менее получаса понадобилось, чтобы разобраться со всем, что произошло. Наша телепатическая связь с пэтом крепчала с каждым днем. Естественно, он ощутил мою панику и решил, что хозяину грозит опасность. Пришёл на выручку и напугал мирно спящих моряков. К тому же меня «потеряли». Свой гамак я умудрился закрутить так удачно, что он не провисал, а вытянулся почти горизонтально. Ребята на фоне всех балок и креплений не сразу меня нашли.

В общем, взбешённый капитан пообещал, что если случится нечто подобное, то он нас с котом вышвырнет за борт. Я обиделся. Отвязал гамак и ушёл спать к коту на палубу. Он тёплый и мягкий. Гамаком я прикрылся словно покрывалом. Между прочим, отлично выспался.

Следующие несколько дней ничего не происходило. Мы вошли в определённый режим. Кота кормили один раз в день, спать в гамаке я больше не рисковал, пираты на нашем пути не попадались. На восьмой день путешествия я готов был выть от скуки. Безбрежная морская гладь уже не радовала и не вдохновляла.

— Тали, где наши приключения, морские монстры, обещанные сирены? — вопрошал я.

— Игорь хотел, чтобы каждый путешественник ощутил все прелести морской прогулки, — пояснил менестрель.

— Я уже ощутил и скоро подохну со скуки.

— Так и задумывалось, — подтвердил слова менестреля Игорь.

— Подожди, мы что, все три недели будем вот так плыть?!

— Если повезёт, то дня за три до окончания путешествия начнутся приключения. Не повезёт — за сутки.

Я продолжал ругаться на разработчиков игры, которые даже маршруты пиратов не смогли скоординировать.

— Где они в огромном море будут искать корабли? — пояснял Игорь. — Кроме компаса, других приборов у моряков нет. Зато все суда проходят мимо цепочки островов. Там уже можно и засады устраивать, и базы пиратские располагать.

— А мы мимо островов не промахнёмся? — снова я усомнился в том, что будут развлечения.

— Нет, не волнуйся. Коралловые рифы ограждают проходы справа и слева. Если вдруг корабль решит свернуть на восток или запад, то через пару месяцев приплывёт к скалистым берегам, где не сможет причалить. Все неписи об этом знают. Так что мы идём прямиком к Лоллийским островам, — заверил Игорь, покосившись на жену.


Глава 22


Надо сказать, пытка бездельем на корабле оказалась изощрённой. Тали как мог развлекал нас всех игрой на гитаре и пением. Среди моряков наша группа набрала +500 единиц репутации ещё за первую неделю плавания. На двадцатый день я мог с уверенностью сказать, что вся команда без исключения выучила наизусть репертуар менестреля и могла не хуже него исполнить песни и баллады.

Морем я уже не наслаждался, а смотрел на него с тихой ненавистью, примерно как кот на рыбу. Жрать-то он её жрал, но с таким омерзением на морде, что я иногда баловал его копчёным мясом из сумки. Нечасто. Иначе моя репутация среди моряков начинала ползти вниз. Им-то тоже приходилось завтракать и обедать рыбной ухой, и только на ужин была каша или макароны.

На двадцать второй день безоблачное небо порадовало небольшими облачками, а попутный ветер усилился. Капитан с беспокойством поглядывал то на паруса, то на небо. Постепенно облака начали превращаться в тучи. Вначале мы спустили только половину парусов, а потом и все остальные. Капитан вознамерился поставить судно на якорь.

— Если пойдём и дальше с той же скоростью, то как раз к ночи нас вынесет к острову Сирен, — пояснил капитан свои действия.

Паруса были спущены, но судно продолжало двигаться вперёд.

— Якоря не удержат корабль, начнётся шторм, и мы приблизимся к острову Сирен, — прокомментировал Игорь.

— Ты уверен?

— Конечно, локация уже работает. Первые игроки, прошедшие её, активировали все то, что раньше для неписей было легендами. Мы, похоже, попали именно в тот вариант сценария с сиренами.

— Менестрель у нас есть, — напомнил я.

— Только он укрощать волны и шторм не может, — резонно заметил Игорь. — Ты лучше пойди разберись с котом. Он у нас не водоплавающий. Во время шторма его запросто может смыть волной.

Кота пришлось спускать в трюм. Не за хвост же мне его к мачте привязывать! А по-другому на палубе пэту удержаться не получится. Моряки бегали, выполняли какие-то команды. Мы же дружно сидели внизу и прислушивались.

— Как определим, что поддались очарованию сирен? — пытался я выяснить.

— Всем захочется куда-то идти, — неуверенно ответил Игорь. — Честно говоря, я эту ментальную магию взял из учебника. Ни на ком не опробовал.

— Зато сейчас есть отличная возможность стать лабораторной мышкой, — тяжело вздохнул я.

— Ты же скучал, — напомнил мне Тали.

Шторм тем временем набирал силу. Судно раскачивалось, скрипели снасти и обшивка корабля. Теперь я уже опасался, что судно просто не выдержит и развалится.

— Не переживай, так задумано, — пытался успокоить меня Игорь. — Если бы капитан не спустил паруса и не стал тормозить корабль, после захода солнца мы бы подошли к острову Сирен. Но капитан по незнанию задержал судно, и теперь локация компенсирует скорость. В любом случае мы будем ровно по графику в нужном месте.

Эта локация компенсировала скорость довольно успешно. Мне уже никакая магия не помогала. Желудок так и норовил выплеснуть содержимое наружу. Я лежал на скамье, обхватив её руками, и старался не делать лишних движений, искренне сочувствуя тем морякам, которые выполняли распоряжения капитана.

— Кажется, фок-мачта сломалась, — что-то разобрал в этом шуме Игорь.

Я не реагировал. Распластавшись на скамье, старался удержаться на ней при такой качке.

— Шторм стихает, — подобрался ко мне ближе Тали. — Скоро солнце скроется за горизонтом, и мы прибудем на место.

Стихия действительно пошла на убыль. Крики моряков звучали уже веселее.

— Пойду кота проведаю.

Я наконец-то смог принять вертикальное положение. Меня продолжало мутить и покачивало, но не от волн, а от пережитого. Но и пэта нужно успокоить, пока он не решил прийти мне на выручку.

Кот сидел в трюме с недовольной мордой. Тюки и бочки тут хоть и увязали, но, похоже, недостаточно крепко. Судя по следам когтей и разлитой воде, коту пришлось повоевать с несколькими бочонками.

— Все уже хорошо, все закончилось, — погладил я кота. — Сейчас только сирен послушаем, и ляжем баиньки. Вот только я пойду проверю…

Кого проверю и куда пойду, сам не понял.

— Пусти! — дёрнулся, пытаясь вырвать свою штанину из кошачьих зубов. — Пусти! Мне нужно туда!

Кот меня толкнул лбом, опрокидывая на пол, и для надёжности придавил лапой.

«Хозяин, лежать», — расслышал я у себя в голове.

— Пусти, я приказываю! Мне нужно идти.

— Р-р-р, — не послушался меня пэт.

— Прекрасные создания в ночи! — неожиданно раздался где-то неподалёку голос менестреля. — Покров ночи скрывает вашу красоту-у-у… — продолжал голосить Тали. А я почувствовал, что уже пришёл в себя. Мне больше никуда не хотелось бежать и что-то делать.

Любезная система написала, что наша группа успешно справилась с заданием «Сирены», за что каждому дали ещё один уровень. И всё. Других призов мы не заслужили.

Тали продолжал петь, пока наш корабль медленно удалялся от острова Сирен. Мы-то с парнями были в курсе, что опасности больше нет, но неписи продолжали волноваться. Вот менестрель их и успокаивал.

При свете звёзд мы отошли подальше от острова и встали на якорь. Корабль получил серьёзные повреждения: рухнула одна мачта, что-то было разбито и потеряно. Плюс в трюме полный бардак и вода. Наши меха и шкуры тоже малость подмочило. Я взялся их перекладывать и даже вынес на просушку. Зря, что ли, купил? Нет уж, версию с купцами будем отрабатывать до конца. Я ещё поторгую этим товаром.

После полуночи капитан решил, что большего в наших условиях не сделать, и оставил все проблемы до утра. Мы с кошаком тут же развалились на мехах и шкурах.

«Спасибо тебе», — передал я телепатически коту. Он в ответ только муркнул и уснул.

Я же начал проверять свои базовые характеристики. То, что у меня теперь пятьдесят первый уровень, я уже понял по тому, что стал общаться с котом, но хотелось посмотреть, что ещё перепало. Оказалось, только у пета появились дополнительные возможности по развитию. Нужно будет у него уточнить, чего он сам желает.

Ожидаемо Тали получил больше, чем мы, «плюшек». Утром он похвастался, что ему засчитали героический подвиг, дали два уровня и звание «Покорителя сердец». Неписи Тали только что не боготворили. Когда сирены запели, многие прыгнули за борт. Тали успел вовремя. Всех моряков подобрали обратно, никто не утонул и не пропал.

Капитан с повышенным энтузиазмом гонял команду, устраняя последствия шторма. Паруса хоть и были спущены, но все равно пострадали, плюс мачта сломана, плюс небольшая течь, в общем, дел хватало. Я же пока наслаждался видом цепочки островов вдалеке. После бескрайнего морского простора это просто праздник для глаз!

Здесь даже само море уже другое. Мельче, скорее всего. И рыбы какие-то интересные. Вот разглядыванием тех рыб за бортом я и увлёкся. Пока размышлял, наловить коту их сейчас или позже, то, что плавало под водой, неожиданно попёрло наверх. Теперь я отчётливо увидел щупальца и опешил. Не бывает у рыб щупалец!

Один, другой, третий осьминог начали карабкаться на корабль, а я всё тупил. Как-то не верилось, что эта дрянь сумеет забраться на борт. И только когда один из осьминогов протянул ко мне свои конечности, я заорал. Меч, конечно, тоже выхватил и разрубил им тварь.

Эти осьминоги напоминали кракенов из «Пиратов Карибского моря», но были мельче. Их размер вместе с теми щупальцами не превышал человеческий рост, но тварей оказалось неожиданно много. Игорь с Лоллией прибежали быстро, только нас было трое, а твари ползли со всех сторон.

— Тали! Спой что-нибудь! — крикнул менестрелю.

— Вы разве не справляетесь? — поинтересовался он.

— А что, не видно?! — психанул я.

— Вроде вы хорошо рубите, прокачивайтесь, — подошёл он ближе, даже не думая доставать гитару.

Как-то сразу я успокоился. Швырнул вниз воздушный смерч. Он улетел куда-то к островам. Следом за ним изобразил водный с малым приложением силы. Магия смахнула сразу с десяток осьминогов, хотя парочка перебралась через борт. Рубанул мечом и огляделся. Лоллия со своим посохом тоже неплохо справлялась. Да и Игорь не проявлял беспокойства. И чего я паниковать начал? Так что продолжил рубить морских тварей, пока система не написала очередное сообщение:

«Внимание! Совершён подвиг «Водные твари», +50 единиц опыта».

Пока я вспоминал, что это за подвиг такой, чуть трёх осьминогов не пропустил, но успел добить. И тут же получил следующее сообщение:

«Поздравляем! Нападение водных тварей отбито, +100 единиц опыта».

По поводу водных тварей мне чуть позже напомнил Игорь. Мы выполнение этого подвига начали давно, когда воевали с речными выдрами возле моста. Я действительно припомнил, что система мне тогда посоветовала сорок две штуки набить. Оказалось, что счётчик так и продолжал работать.

— Неплохо мы опытом разжились, — оценил Игорь полученное.

Тали в этот раз ничего не досталось, но он и на сиренах неплохо поднялся, поэтому ничуть не расстроился. Кстати, за этот небольшой бой нам уровень не апнули. Зато щедро одарили опытом. Сообразить бы ещё, куда его распределить. Кошаку что-то нужно дать. Он между делом перекусил теми осьминогами. Судя по исходящим от него эмоциям, вполне нормальная закуска. «Жуётся», — оценил пэт небольшое разнообразие на фоне рыбного меню.

Капитан снова разразился речью, восхваляя наши подвиги. Я послушал, полистал системные сообщения. Как-то ни холодно, ни жарко от его слов. Репутация у нас на корабле и так предельная — +500. Больше ничего капитанская похвала не дала, а жаль.

В общем, моряки продолжили ремонтные работы, а я присел в тенёчке и занялся распределением очков.

Итого получилось:

«Уровень 51

сила 50

ловкость 100 (предельная)

скорость 100 (предельная)

выносливость 100 (предельная)

магия 450

внимательность 50 (предельная)

опыт 100

опыт «Воин» 100 единиц

репутация среди местных +500

репутация у почтовых служащих +500

деньги: 10 золотых, 5 серебряных, 12 медных монет

подвиг 3».

Интересно, что мне дальше прокачивать и к чему стремиться? Уровень каких-то преимуществ пока не давал. Друзья тоже разбросали свои очки и придвинулись ближе ко мне.

— Арт, Тали тут вспомнил, что испытание с пиратами он определил каждому кораблю, где есть игроки, — сообщил Игорь. — Мы мимо не пройдём.

— И когда примерно?

— Локация не по времени, а по месту определяет. Сейчас мы стоим на якоре, успешно выполнили задание, но стоит закончить ремонт и двинуться дальше, как неприятности будут нам обеспечены.

— И какие способы борьбы с пиратами?

— Если учесть, что пираты — это неписи, возглавляемые кем-то из игроков, то нам стоит ориентироваться на игровую группу в четыре-пять человек. Неписи в этом случае будут в большей степени антуражем, — пояснил Игорь. — Конечно, «живописными», с повязками на глазах, с пистолетами и саблями, но по сути почти безобидные.

— Зачем игрокам вообще становиться пиратами? — не понял я, выслушав Игоря.

— Золото, — кратко ответил он. — Наш корабль имеет игровую метку купеческого. И мы изображаем купцов. Грех на такое судно не напасть.

— Когда снимемся с якоря, то облачаемся во все что есть. Надеваем наручи, кольчугу, достаём щиты и так далее, — сообщил я группе и посмотрел на Тали.

— Ну… я могу в трюме посидеть, — предложил Тали. Никаких средств защиты у него не было. Прилетит какой-нибудь клинок, и пипец нашему менестрелю.

В ответ я только вздохнул. Сами мы тоже несильно защищены. И ведь именно после пятидесятого уровня можно прибарахлиться. Только как это сделать посреди моря? Ни шлема не купить, ни прочей амуниции. Игровой аукцион подобные вещи на море не продаёт. Да и денег у нас не так уж и много. Когда сойдём на берег, придётся искать заработок. Прокачка у нас уже неплохая, а средств защиты мало.

Ещё с котом нужно разобраться. Что там положено пэту после все того же пятидесятого уровня? Шипы, крылья, телепортация?

— Эй, кошак, ты чего хочешь? Летать или телепортироваться? Шипы не предлагаю, ну их на фиг, — позвал я кота.

«А крылья не на фиг?» — возмущённо отозвался неожиданно разговорившийся пэт.

— Значит, прокачиваем телепортацию, — решил я. — Цени, сейчас единицы своей магии тебе отстегну.

Меньше ста единиц за эту опцию система не принимала. Жалко было, конечно, но и кота требовалось развивать, особенно перед очередной битвой.

«Личный боевой пэт третьего уровня, — начала перечислять система, как только я перебросил кошаку единицы магии. — Вес 450 кг, высота в холке 170 см. Магия телепортации. Телепатия».

Сто единиц магии для пэта — это не так уж и много. Кот теперь мог перемещаться пять раз на расстояние в десять метров. Потом шёл откат в течение получаса. Был ещё вариант, что кот телепортирует всю группу, но один раз и все на те же десять метров с откатом в час. Негусто. Зато перспективы хорошие. Игорь меня тоже успокоил. Пусть я потратил магию, но друзья обещали подстраховать. Сами они неплохо развились, да и на корабле группу перемещать телепортом, собственно, некуда. Зато мобильный саблезубый кот в любом случае пригодится. Осталось дождаться тех самых пиратов.

Ремонт корабля растянулся до вечера, но с утра капитан обещал, что снимемся с якоря и продолжим путешествие. Солнце только показалось над линией горизонта, когда ударил корабельный колокол, сигнализируя матросам, что нужно ставить паруса и выполнять прочие действия. Мы бы с котом ещё поспали, но пришлось вставать. Позавтракали все быстро. Наша группа сразу расположилась на носу корабля, высматривая пиратов.

Капитан уверенно вёл судно к одному из островов. Как пояснил Тали, здесь корабль уже не сможет свернуть. Его тянет не только попутный ветер, но и течение. Это чтобы игроки не прошли мимо испытания. До острова оставалось не больше километра, когда из-за скалы появился корабль под чёрными парусами. «Весёлый Роджер» развевался на мачте.

Наш капитан заметался, не зная, что предпринять. Тут и ветер, и течение способствовали тому, что нас прямёхонько несло на пиратов.

— Господа маги, вы справитесь? — задал капитан вопрос, явно не надеясь на положительный ответ.

— Если ваши моряки хоть немного нам помогут, — ответил я. — Раздайте им гарпуны и все, что найдёте пригодное для боя.

— Говорили мне нанять отряд для защиты, — стенал капитан, но мои распоряжения выполнял, вооружив матросов тем, что отыскали на корабле.

Я же продолжал разглядывать пиратское судно.

— Игорь, а пушки у них действующие или обычный антураж?

— Стрелять не должны. Да и смысл топить корабль, на который большие надежды в плане добычи?

— Пойдут на сближение и затем на абордаж?

— Обязательно, — кивнул Игорь и добавил для менестреля: — Тали, отправляйся в трюм и сиди не высовываясь.

Минут через десять расстояние между кораблями сократилось до двух десятков метров. Теперь уже хорошо было видно всех пиратов. Они ликовали. Я только не понял, в связи с чем? Нас же ещё не захватили. Или так уверены в своих силах?

— Игроков четверо, — сообщила Лоллия. — Если меня не подводит зрение, то это Маюм с командой.

— Та группа, с которой ты шла вначале? — уточнил я.

— Да, и расстались мы, как ты помнишь, не слишком довольные друг другом.

Судя по воплям со стороны корабля, нас тоже узнали и начали изображать какие-то слишком неприличные жесты.

— Приготовились! Игорь, мы с тобой запускаем водные смерчи, Лоллия — огненные стрелы, — скомандовал я. — Огонь!!!

Водные смерчи всколыхнули волны, но урона приближающемуся кораблю не причинили.

— Воздушными смерчами по мачтам бей! — крикнул я.

Своему смерчу я задал предельную силу. Игорь тоже. Центральная мачта пиратского корабля накренилась, снасти переплелись, обвивая паруса. Пираты уже начали убирать их, поскольку почти подошли к нам, но доделать не успели. Смерчи всё переломали и перемотали.

— Лоллия, у игроков есть маги?

— Нет. Все воины или маги-воины.

Это нас не сильно успокоило. Корабли уже притёрлись бортами, и наши возможности по дальнему бою стали бесполезными. Хотя мы с Игорем продолжали кидать воздушные смерчи. Вихри сметали что-то с палубы, но людям — как неписям, так и игрокам — вреда не причиняли.

Пираты быстро сообразили, что борт корабля может быть хорошим укрытием. Зато расстояние было такое, когда и мы с Игорем могли посылать стрелы. Лоллия запускала их безостановочно. Жаль, что снайперских способностей у неё не хватало. Да и люди оказывались шустрее магии, успевали уворачиваться.

Краем глаза я увидел, что Лоллии удалось убить двух или трёх неписей. Все наши с Игорем достижения заключались в порче корабля. Тем временем пираты перебросили сходни и ринулись к нам на борт. Жаль, что группа Маюма не спешила принять ближний бой. Мы тоже не рвались в первые ряды. Пока неписи колошматили друг друга, мы продолжали кидаться магией.

У Игоря имелись некоторые наработки. Его магии хватило применить «замедление». Кокон довольно удачно охватил пятерых неписей. Они как раз бежали по сходням и вдруг замедлились. Сзади напирали собратья, но продвинуть разом застопорившуюся группу не могли. На тех пиратов, кто бежал по второй доске, я кинул смерч малой силы так, чтобы нас не зацепило. Может, вреда пиратам он и не причинил, но хлипкую конструкцию сходней сбросил, заодно и тех, кто по ней шёл.

Абордажная атака захлебнулась. Нескольких чужих неписей, кто успел перескочить на наш корабль, добили моряки, остальные пока не могли перебраться. Правда, близкое расстояние позволяло группе Маюма применять магию. Нас с Игорем пока спасали щиты, а вот Лоллии пришлось побегать.

— Сейчас кину молнию! — предупредила она. — После неё откат десять минут.

Молнией наша магичка долбанула так успешно, что только руки-ноги пиратов замелькали над водой. Кажется, и кого-то из игроков зацепило, но они теперь целенаправленно кидали в нас что-то огненное. Мой щит покрывался всполохами и пока держался. Хуже всего, что я выглянуть из-за него не мог. Зато прикрывал себя и Лоллию.

Можно сказать, что бой между моряками и пиратами практически сошёл на нет. Теперь воевали две группы игроков, выясняя, чья магия сильнее. Не сказал бы, что у нас нет шансов. Даже кинул ледяную стрелу на пробу. Опять же подвела точность, но выяснил, что такие стрелы вполне годятся для боя.

— Игорь, когда замедление можешь создать?! — окликнул я приятеля, понимая, что требуется нечто действенное.

— Последние секунды отката, — сообщил Игорь, смещаясь ко мне ближе. — Лоллия, придержи мой щит, сейчас запущу…

Я тоже решил подстраховать Игоря и чуть высунулся из-за щита, чтобы увидеть, как Маюм кидает в нас нечто непонятное. Использовать свою магию Игорь не успел. Небольшой голубой шарик, летящий в нашу сторону, начал увеличиваться в размерах. Куда-то убежать или спрятаться возможности не было. Места для маневра не так много. Я ещё думал, что командовать, когда Лоллия, стоящая у меня за спиной, выкрикнула: «Силовое поле!»

В её голосе было столько паники, что надеяться на хороший исход не стоило. Через секунду нас окутало чем-то непонятным. Казалось, что всё тело пронзило электричеством. Ни шевельнуться, ни вырваться из этого силового поля не получалось. Слезы катились из глаз, и мне оставалось только наблюдать, как Маюм повёл своих головорезов в атаку. Быстро перепрыгнув на корабль, они бежали с явным намерением нас добить.

Моряки сопротивления уже не оказывали. Маюм и два его помощника встали рядом с границей силового поля. Похоже, они не могли его преодолеть, пока оно действовало. Зато потом нас зарежут как котят. И только я о «котятах» подумал, как за спиной Маюма резко воплотился мой пэт. Где он прятался до этого, я так и не понял. Зато появился эффектно. Один удар лапой, и игрок мёртв.

Напарник Маюма хотел чем-то выстрелить в кота, только его уже не было на том месте. Пэт телепортировался на новое место и снёс уже этому игроку одним ударом полголовы. Не менее быстро он расправился с третьим членом группы и радостно взревел. При виде такой кошачьей «радости» оставшиеся пираты начали спешно покидать наш корабль, прыгая за борт, даже не стремясь воспользоваться сходнями.

Наши моряки добавили им прыти палками и гарпунами. А тут и силовое поле развоплотилось, выпуская нас. Правда ощущал я себя чуть ли не младенцем. Не то что воевать, держать в руках меч не мог.

«Внимание! Дебафф 90 % жизненных сил, — оповестила система. — Поздравляем! Выполнено деяние «Морские пираты». Награда +50 единиц силы, +10 % к шансу нанести последний удар, титул «Морской волк», среди трофеев имеется предмет для квеста «Остров сокровищ». Желаете ознакомиться?»

Я бы пожелал да сдвинуться не мог.

— Тали! Где ты там?! — позвал я менестреля. Он выбрался из трюма и осмотрел нас.

— Где-то на пиратском корабле квестовый предмет, — сообщил я. — Поспеши отыскать, только кота возьми для подстраховки. И весь лут с сумками игроков собери.

— У нас час на восстановление, — где-то у меня за спиной пояснила Лоллия, сколько ждать завершения дебаффа.

— Бой закончен. С остальным неписи сами разберутся, — отозвался я и устало прикрыл глаза.


Глава 23


— Интересно, где Маюм артефакт «силовое поле» отыскал? — поинтересовался я у друзей, когда мы закончили потрошить пиратский корабль и сумки.

— В пещерах у какого-нибудь босса взял, — ответил Игорь.

Особыми трофеями сумки новоявленных пиратов нас не порадовали. Похоже, игроки, как и мы, переслали по почте то, что им не требовалось в пути. Из всего, что было в сумке, я отыскал только хрусталь. Спросил Лоллию, не нужен ли ей ещё один. Помню, как она радовалась такому приобретению. Лоллия отмахнулась. Одного ей вполне хватало. А хрусталь может и нам пригодиться — им отмечают дорогу в лабиринтах.

Оружие игроков я решил позже выставить на аукцион. Обычные вещи распихал по нашим сумкам, может, когда-нибудь пригодятся. Денег у группы Маюма было немного, всего сорок золотых. У пиратов Тали насобирал и того меньше. Капитан нашего корабля решил, что и его команде положены трофеи, и тоже отправил матросов собирать добро. Мы с парнями на тот момент ничего возразить не могли. Так что почти все пиратские вещи достались команде. Хорошо, Тали успел взять карту и сумки игроков.

— Решай, что будем делать с картой Острова сокровищ, — насел на меня Игорь, когда закончили разбирать трофеи. — Идём сокровища добывать или выставим карту на аукцион?

— На острове будут проблемы?

— Обязательно. Это же квест, — заверил Тали.

— Но интересно же? — посмотрел я на парней.

— Ещё как интересно, но нам нужен корабль. А значит, часть найденного придётся отдать неписям, — просветил меня Игорь.

— Мы же не только из-за сокровищ туда пойдём. Мой кот теперь магию жрёт, только успевай пополнять силу.

— Значит, показываем капитану карту пиратов, — резюмировал Игорь.

Непись на карту острова сокровищ среагировал, как и предполагалось. Заверил, что всегда готов помочь господам магам, и то, что придётся отклониться от курса, не проблема. Как только команда устранила неполадки на корабле, так мы и отправились в путь. Меня же заинтересовал другой вопрос, не наткнёмся ли мы на пиратов на обратном пути?

— Нет, Арт. Как говорится: «Снаряд два раза в одну воронку не попадает», — усмехнулся Игорь.

— Элементаль прописал момент с пиратами очень подробно. Там не только пиратам, но и всем игрокам изменили условия, — сообщила Лоллия. — Ты не представляешь, сколько мне пришлось с ним спорить.

— Спорить о чем?

Друзья начали рассказывать. Оказывается, на пиратов и всех, кто попадал в это игровое событие, не действовали общие правила игры. Маюм с группой снова возродится на корабле с флагом Весёлого Роджера. Причём корабль будет целым и невредимым, с командой пиратов, своего рода неубиваемыми мобами.

Естественно, группа Маюма будет иметь минимум вещей и полностью (!) обнулённые базовые характеристики, независимо от ранее имеющегося у них уровня. Ни оружия, ни магии. Вообще ничего! А неписей на пиратский корабль Тали подбирал с соответствующими бандитскими характерами. Так что беззащитную группу игроков сделают рабами, как только те возродятся. Такой воспитательный момент для тех, кто решил добровольно стать пиратом.

— Не слишком ли жестоко? — усомнился я в правильности наказания.

— Я об этом и говорила, — поддержала меня Лоллия. — Но разве переспоришь элементаля? Он привык работать в паре с судьёй и считает, что всякое деяние должно быть наказуемо.

— Вот именно, — встрял в разговор Тали.

— Подожди, — не понял я, — Маюм с группой теперь до конца своих дней будет в команде пиратов, да ещё удовлетворять их прихоти?

— Будут, — подтвердил Тали, — пока кто-нибудь из них не сообразит во время боя помочь тем, на кого напали пираты. Тогда вернутся все базовые характеристики, а оружие они раздобудут в бою.

— Справедливо, — наконец согласился я.

Больше к этой теме мы не возвращались. Я захотел узнать поподробнее про остров сокровищ.

— Скелеты, зомби, кажется, привидения. Игорь, ты оставил привидения? — уточнила Лоллия.

— Я ещё парочку прибрежных монстров добавил и змеиные гнезда разбросал, — вздохнул Игорь. — Кто ж знал, что мне самому придётся с ними воевать?

— Мы точно приняли правильное решение с этим островом? — усомнился я.

Друзья хором заверили, что все нормально и большего желать не надо. И прокачаемся, и лут хороший поимеем.

Непись, в смысле капитан, тем временем уверенно вёл корабль, ориентируясь на указанные в карте координаты. Одинокий остров мы заметили уже под вечер. Островок выглядел живописно. Небольшой залив, прозрачная водичка, белый песочек на берегу, пальмы.

— Лучше бы ты, Тали, из него курорт сделал, — ворчал я. — Смотри, какое чудесное место и шикарный пляж с песочком. Искупаемся, или здесь хищные рыбы водятся?

— Рыб мы точно не добавляли, — заверил Игорь, — но песок зыбучий. Завтра, когда доплывём, всю прибрежную полосу нужно пересечь бегом, иначе затянет.

Я тихо ругнулся и отправился устраиваться на ночлег.

Нас с котом разбудили на рассвете. Неписям не терпелось отыскать сокровища. Капитан спустил уже две шлюпки. В каждую помещалось десять человек, но в нашей сидел кот, потому мы моряков из команды не взяли. На корабле осталось шесть человек. Остальные под предводительством капитана отправились на берег. На наши слова, что остров опасен, никто не отреагировал.

— Бывал я на таких островах, — отмахнулся капитан. — Ничего опасного. А живых мертвецов не бывает.

Отговаривать его и настаивать я не стал. Игорь прошептал, что оставшейся команды вполне хватит, чтобы вести корабль. А за этих идиотов мы ответственности не несём. До берега было метров сто, и нам пришлось серьёзно поработать вёслами. Пэту я велел сидеть и не шевелиться, чтобы хлипкая посудина не раскачивалась.

— Повезло, что волн нет, — поделился впечатлениями, налегая на весло.

— Так всё натурально смотрится, что порой забываешь, что это игра, — согласился со мной Игорь.

— Арт, откуда здесь волнам взяться? — укоризненно посмотрел на меня Тали. — Я этот момент специально учёл при создании квеста.

«Хозяин, опасность», — неожиданно пришло сообщение от кота.

Мы так увлеклись обсуждением реализма в игре, что позабыли про неписей. Оказывается, их лодка преградила нам путь.

— Карту! — потребовал капитан.

— Кто-то начитался в своё время Роберта Стивенсона, — прошипел я сквозь зубы. — Чья идея? Игорь, это ты придумал?

— Один из вариантов развития сюжета, — пожал плечами Тали.

Я же послал ледяную стрелу в шлюпку капитана с командой, особо не целясь. Неожиданно стрела развоплотилась, а над шлюпкой вспыхнула радугой защита.

— Ещё один из вариантов? — вздохнул я.

— А, точно! — хлопнул Тали себя по лбу. — Был один вариант, если моряки найдут такие виды защиты на пиратском корабле, то смогут ими воспользоваться.

Игорь с Лоллией не поверили и тоже применили магию. Малую, конечно. Использовать смерчи никто не рискнул. Мы понимали, что нас самих зацепит.

— Карту! — повторил капитан.

Нет, вот как объяснить этому неписю, что он идиот? Нам эта карта уже не нужна. Предмет-то квестовый. Как только группа подтвердила своё участие, у всех карта стала отображаться на интерфейсе. Но капитан по-своему расценил наше недоумение и задержку.

— Карту, или я начну вас убивать, — поднял он арбалет.

— Арт, кинь ему карту, пусть подавится, — покачал головой Игорь.

Я кинул. Моряки её поймали и тут же налегли на весла. Мы же спешить не стали. Кто знает, какие ещё сюрпризы у этих недоумков имеются?

Притормозили мы свою лодку примерно метров за десять до берега и стали наблюдать за командой. Те хоть и вытащили спешно шлюпку на сушу, но дальше идти не торопились. Вначале взялись разглядывать карту, чтобы сориентироваться по направлению, затем что-то обсуждали, кивая на нас. Зря они так долго стояли на зыбучем песочке.

Когда же спохватились, больше половины моряков не смогло выбраться. Капитан с тремя помощниками кинулся к тому месту, где уже росли пальмы. На крики своих товарищей они не реагировали, желая спасти собственные шкуры.

— Вот и хорошо, — пробормотал Тали. — Они сейчас активируют все ловушки.

— В смысле? — не понял я.

— Если бы мы шли первыми, то и не подозревали бы об опасностях. А сейчас вся игровая система активирована. Вон, смотри, уже скелеты ковыляют.

Капитан с оставшимися моряками скелетов не видел, они продолжали наблюдать за тем, как зыбучие пески затягивают моряков. Те орали и умоляли о помощи. В общем, капитан ненадолго пережил свою команду. Скелетики их дубинками по головам приложили сразу насмерть. Та магическая защита осталась прикреплённой к шлюпке, а на берегу неписей никто не охранял.

— Причаливаем, — скомандовал я. — Лоллия, что у тебя есть против скелетов?

— Они от любой, даже самой слабой магии рассыпаются, — ответила она.

— Кинь в них что-нибудь, пока мы на шлюпке.

Магия действительно помогла. И как только скелеты осыпались грудой костей, мы помчались через зыбучие пески.

— Как обратно пойдём? — переводя дыхание, поинтересовался я. — Сокровища-то, наверное, тяжёлые. Как потащим сундуки?

— Арт, ты не перегрелся? — с недоумением посмотрел на меня Игорь. — Сумка тебе для чего? Проблема с сундуками могла быть только у неписей. Мы так же бодро вернёмся обратно. Или кот нас телепортирует. Тут как раз не больше десяти метров.

«Хозяин, опасность», — снова напомнил пэт.

Пока мы дискутировали, притопало ещё несколько скелетов. Лоллия сбила их магией, а я велел поторапливаться и уходить от берега. Хорошо, что карта в интерфейсе чётко указывала нам путь. Сразу за пальмовой рощей начинались настоящие джунгли. Теперь мы всю магию направляли на то, чтобы расчистить себе дорогу.

В одном месте наткнулись на змей. Тали вспомнил, что он у нас «Заклинатель», и быстро устранил препятствие. Даже не знаю, как бы мы с ними рубились без навыка менестреля. Змеи толщиной с человеческую руку свисали гирляндами с деревьев. Они так и продолжали висеть, пока мы шли вперёд. Порой приходилось их отодвигать руками, как портьеры, но заклинание менестреля работало, и вскоре этот участок пути был нами успешно преодолён.

— Зомби и привидения только в пещере, — напомнил Игорь, когда мы подошли к небольшой речушке. Пещера была на другой стороне реки в скале.

Перебрались на другой берег мы при помощи магии хождения по воде. Кот уже привычно телепортировался. Группу он перевозить не стал. Вдруг его умение понадобится в пещере? Сам вход напоминал те, которые мы посещали для прокачки умений. Потому дружно глотнули зелье ночного видения и антидот.

— Тали, стой все время под прикрытием пэта, — напомнил я менестрелю и первым шагнул в локацию.

Пещера оказалась не слишком большой, но сундук с сокровищами я увидел не сразу. Его закрывали валяющиеся трупы в пиратской одежде. Красиво так лежали. Они хоть и выглядели полусгнившими и со страшными ранами, но продолжали сжимать свои сабельки. Стоило нам всем войти в пещеру, как трупы зашевелились. Пахнуло тухлятиной. У меня по спине побежали мурашки. Не то чтобы я боялся, но всё это производило неприятное впечатление. Даже знаю, кому сказать «спасибо».

— Начали! — скомандовал я.

Мы не рискнули пользоваться смерчами в таком маленьком пространстве. Использовали только малую магию, но она несильно помогала.

— Огненная стрела убивает с десятого удара, — вскоре выкрикнула Лоллия.

Я запускал ледяные стрелы. Мертвецы подошли совсем близко. Я только десятой стрелой упокоил зомби. К тому моменту ещё трое его собратьев добрались до меня.

Не… так дело не пойдёт. Достал меч и начал уже им воевать. Тали мы прикрывали все втроём, пэт тоже принял участие в этой забаве. От кота шли эмоции возмущения. Мало того что воняет и несъедобно, так и после удара лапой зомби продолжали шевелиться. Краем глаза я успевал посмотреть, как справляется пэт.

Если он сразу не сносил лапой зомбяку голову, тот не умирал, а продолжал сопротивляться. Кота уже несколько раз поранили саблями. Нас с Игорем выручали щиты. Бить мечом мертвецов приходилось по несколько раз. Успокаивало их с первого раза только лишение головы, а это не так просто сделать, поскольку зомби все как один были вооружены если не саблей, то чем-то режущим.

— Тали! Нужно что-то из твоего арсенала! — прокричал я, когда понял, что не успеваю и не справляюсь с зомби. От одного я отбивался, а второй вцепился зубами в наручи левой руки, поднырнув под щитом.

— Нет у меня ничего против зомби! — крикнул Тали в ответ. — Я же только на живых существах прокачивался!

«Внимание! Дебафф вашего пэта 90 %» — пришло оповещение.

— Кошак, не суйся под сабли, — крикнул я, пуская огненную стрелу и продолжая рубить зомби мечом.

— Надо использовать ядовитую труху деревьев. У меня остался последний мешочек, — предложила Лоллия. — Закрываю всех сферой!

Вместе с нашей группой накрыло и парочку зомби. Но их мы быстренько добили. Пока я крутился на месте, споткнулся о чью-то сумку и чуть в объятия теперь уже совсем мёртвого зомби не упал.

— Есть! — обрадовался Игорь. — Труха сработала!

— А Тали где? — отодвинул я морду кота, разглядывая всех, кто оказался внутри сферы.

— Похоже, он умер до того, как я всех укрыла, — почесала затылок Лоллия.

Магия сферы закончилась. Мы ещё раз огляделись. Так и есть. Сумка осталась, а менестрель исчез. Горевать и думать на этот счёт времени не было. Из стен начали просачиваться привидения.

— А с ними-то как воевать? — запаниковал я. — Это даже не мертвецы. Мечом их не порубишь.

— Кажется, элементаль задавал такие свойства, что они будут бояться света и всего светящегося.

— Огонь подойдёт? — кинул я на пробу.

Огненная магия пошла на ура. Только привидений было слишком много. Плюс над недавно убиенными зомби начали подниматься зеленоватые вихри, образуя новые привидения. Мы с парнями еле успевали крутиться. Кот пока уворачивался телепортацией. Как ни странно, но с привидениями мы справились относительно быстро и без потерь.

— Всё или что-то ещё? — оглядывался я, не веря, что с привидениями покончено. — Будет босс?

— Нет. Берём сокровища и возвращаемся, — ответил Игорь.

— Система не написала о завершении задания, — возразил я.

— Это же квест, — ответил Игорь. — Когда доставим сокровища на корабль, тогда нам и засчитают его прохождение. Нам же ещё обратно возвращаться через джунгли. И поверь, там уже готовы новые ловушки.

Ловушки меня не пугали, я волновался о менестреле.

— Где у нас Тали возродится? — поинтересовался я, как только мы закончили перекладывать сокровища в сумки. — Что считается местом последнего задания?

— Элементаль сам менял все условия квеста, связанного с пиратами. Общим правилам эта локация не подчиняется.

— И что с ним будет? — насторожился я.

— Ничего, — пожал плечами Игорь. — Возродится через двенадцать часов рядом с группой. Все характеристики сохранятся. Ты лучше думай о том, что мы в случае гибели потеряем все сокровища.

— А характеристики? — заволновался я.

— Останемся при своём. Если завершим квест, то будут хорошие призы, — мечтательно заулыбался Игорь.

— Только впереди джунгли, где кое-кто змей накидал, — потрепала Лоллия мужа по макушке.

Друзья сразу начали обсуждать, как пройти участок со змеями, предлагая разные варианты: можно периодически закрываться сферами Лоллии, а если дождаться окончания дебаффа кота, то он сможет нас перенести на какое-то расстояние. К тому же имелись противоядия. Правда, выяснилось, что змеи могут не только кусать, но и душить. В разгар этих обсуждений мне пришла в голову замечательная мысль.

— Тали возродится рядом с группой, где бы мы ни оказались? — переспросил я.

— Конечно, — подтвердил Игорь.

— Тогда остаёмся в пещере и ждём его возвращения.

От такого простого решения друзья потеряли дар речи. Действительно, куда нам спешить? Время давно перевалило за полдень. Если не успеем дотемна пройти джунгли, то как там пишет система? Локация станет смертельно опасной? Так она и без того полна сюрпризов. А ночью их ещё добавится. Решение устроиться в пещере на ночлег прошло «на ура». Пэт ляжет перед проходом и почувствует любого, кто попытается к нам приблизиться. В наших сумках имелись приличные запасы еды, воды и тёплые плащи, чтобы при необходимости укрыться.

Жаль только, что мы не могли посмотреть сокровища. Я надеялся, что, когда открою сундук, обнаружу пусть не золотые пиастры и самоцветы, но нечто игровое, наподобие мерцающих камней, оружия или доспехов. Но квест не завершён, потому система сообщила, что сокровища загружены в инвентарь, и всё.

— Арт, поверь, когда мы все это распакуем, дальнейшее пребывание в игре нам покажется увеселительной прогулкой, — заверил Игорь.

— И зачем кому-то такие привилегии? — я немного повозмущался правилами игры.

— На самом деле всего три острова сокровищ. Притом что в локациях, по подсчётам Тали, до пяти тысяч игроков, вероятность получить эти призы имеется только у первых групп. Они и так уже лидеры. Призы только добавят им преимущества.

После ужина и кормёжки кота мы снова вернулись к обсуждению игровой смерти Тали. Нужно что-то придумать на будущее. Я оставил менестреля под защитой пэта. Тот успешно его закрывал, хотя сам получил серьёзные ранения. Но это в ближнем бою. Стоило кому-то из зомби метнуть кинжал, и Тали погиб.

— Менестрелю ничего от колющих атак не полагается. Не тот персонаж, — объяснил Игорь. — Он может использовать небоевые предметы. Зачарованный плащ, к примеру. Когда приплывём в порт, можно будет поискать умельцев среди неписей. Только такой плащ дорого стоит.

— Экономить не будем, — заверил друзей.

Пока ждал возрождения Тали, я весь извёлся. Хорошо, что изменённые условия игровой локации не подвели. Менестрель появился в метре от меня в тот момент, когда я накрутил себя почти до нервного тика.

— Почему мы в пещере? — оглядевшись, спросил Тали.

— Тебя ждём, — улыбнулся я.

— Так ночь уже, — просветил нас Тали.

— Вот именно. Без твоей поддержки мы не рискнули идти через джунгли.

— Да? — задумался о чем-то Тали, но потом отвлёкся на извлечение вещей из сумки.

— Кот, следи за входом, — дал я наставления пэту и стал укладываться спать.

Едва утром отошли от пещеры, сразу повстречали отряд скелетов. Они уничтожались легко, но, оказывается, были возрождающимися мобами.

— Через час восстановятся, — просветил Игорь. — Но в джунгли они не сунутся.

В густой растительности хватало других противников. Повезло, что все зомби бродили здесь поодиночке. Игорь рекомендовал их убивать, не оставляя у себя за спиной. По дороге к берегу попалось всего два змеиных места. Тали успешно их обездвижил, и мы свободно прошли. Правда, во время второй встречи со змеями Игорь нечаянно разрубил одну из них. Решил, что змей мы уже миновали, а продираться по джунглям нам приходилось, активно работая мечами, чтобы прочистить путь. Лиан и переплетённых веток было столько, что мы с трудом пробирались. Игорь, приняв висящую змею за лиану, рубанул по ней. И тут же заклинание менестреля перестало действовать.

Пока Тали вновь доставал гитару и повторял магические напевы, змеи успели каждого из нас куснуть, и не по разу. Хорошо, мы все предусмотрительно выпили противоядие, но со змеями пришлось повоевать. Я целый десяток нашинковал. И как только мы отошли от опасного участка, система сообщила, что мне добавлено десять единиц опыта.

— Это что, за каждую змею? — удивился я.

— Так я же вам сразу говорил, что на змеях можно хорошо подняться, — напомнил Тали. — Вы сами рисковать не хотели, сразу мою магию потребовали.

— А почему за зомби ничего не дают?

— Так было задумано, может, они потом будут донимать, — изобразил неопределённый жест Тали.

Надо сказать, зомби нас достали, пока мы добирались до берега. Причём встречались неожиданно. Хорошо, пэт успевал вовремя подать сигнал, только поэтому мы дошли без потерь и дебаффов.

— Скелеты на берегу будут? — поинтересовался я у парней, когда вышли к пальмовой роще.

— Должны, — кивнул Игорь. Тали ничего не ответил, он сосредоточенно что-то высматривал впереди.

— Очередной сюрприз в виде монстров? — окликнул я солнышко.

— Монстры? — оглянулся Тали. — Вроде бы они не здесь.

Менестрель продолжал волноваться, хотя ни я, ни парни большой опасности не видели. Едва поблизости загремели кости, как Лоллия всех положила парочкой нехитрых заклинаний. Наконец пальмовая рощица закончилась. Карта интерфейса вывела нас точно к месту высадки. Лодки на берегу имелись, а вот корабля я не увидел. Вначале даже не понял, что не так. И только печальный вздох Тали подтвердил мысль, промелькнувшую в голове.

— Подожди, а почему они уплыли? — не понял Игорь.

— Капитан же погиб, — дал не совсем внятное объяснение Тали. — Неписи ему подчинялись.

— Такой игровой сюжет тоже предусмотрен? — оглядел я друзей.

— У него спрашивай, — кивнул Игорь на Тали, устраиваясь под пальмой. — И ведь, что паршиво, квест так и остался незавершённым. Мы не сможем воспользоваться сокровищами.

Вот тут я сильно пожалел, что отправил по почте два свитка телепортации. Решил, что они так лучше сохранятся. Со свитком мы бы вернулись в порт. А теперь что делать?

— Тали, а постройку плота или ездовых черепах ты предусматривал? — спросил я у менестреля.

— Нет. Только другой корабль, — снова вздохнул Тали.

— Если у нас к тому моменту не останется запасов еды… — продолжить мысль я не успел. Пэт ткнулся в меня мордой, привлекая внимание.

И тут же пришло сообщение от системы:

«Личный боевой пэт при достижении первой степени и предельной магии +500 единиц может телепортировать хозяина и его группу в любое место, где ему доводилось бывать раньше. Перемещение возможно один раз в сутки».

— Ты ж моя кисонька! Дай поцелую, — кинулся я к коту.

Кот недовольно мрявкнул, подразумевая, что некогда нам такими глупостями заниматься.


Глава 24


Хоть пэт и не оценил «телячьи нежности», я пояснил парням, какие возможности есть теперь у моего кота.

— Осталось его прокачать, — задумчиво почесал подбородок Игорь. — Тали, только не говори, что это не ты придумал.

— Я, — не стал возражать менестрель, — только тут всё так перемешалось, что я сам с трудом узнаю.

— Прокачивать магию лучше на змеях, — перешла к делу Лоллия. — Значит, алгоритм такой: мы с Игорем охраняем, я вас страхую и в случае проблем закрываю сферой.

Снова полезли в джунгли. Игровая система уже зарастила то, что мы прорубили клинками, поэтому пришлось заново расчищать путь. Хорошо, что идти до ближайшего рассадника змей было недалеко. Бить я их начал сразу. Даже щит не доставал, чтобы не терять скорости. Тали, конечно, держал инструмент наготове, но не вмешивался. Лоллия использовала посох как палку, стряхивая змей мне под ноги. На восемьдесят пятой штуке змеи закончились, чему я сильно удивился. И действительно, чего мы их опасались? Вполне можно было справиться и без менестреля. Покусать нас, конечно, они успели, но для того мы и пили противоядие.

Мне засчитали всего восемьдесят единиц опыта.

— Кратно десяти, — пояснил Игорь, почему не восемьдесят пять и повёл искать змей дальше в джунгли.

— Змеи не возрождающиеся мобы? — задал я вопрос по пути.

— Нет. И если не наберёшь на змеях пятьсот единиц для кота, тогда отдашь то, что у тебя самого есть из магии. Мы позже найдём, где заработать.

Спустя пару часов блуждания по джунглям убили десятка полтора зомби и отыскали змей. Здесь я прикончил их всего сорок три штуки и пять Игорь. Там получилась безвыходная ситуация, когда ему ничего не оставалось, как убить тварей.

Снова блуждание по джунглям и в качестве приза большое скопление змей. В том месте я уничтожил сто двадцать две штуки. Чуть передохнул, попил воды и пошёл дальше. До вечера мы, похоже, выбили все, что было опасного на острове. Прямо хоть курорт на нем теперь устраивай! В последнем месте со змеями я добрал до пятисот единиц для пэта и себе прибавил десяток.

Кот на очки опыта, которые я переправил ему в магию, муркнул что-то непонятное.

— Ну что, давай теперь переправляй нас на корабль.

Я приобнял кота за шею. Друзья схватились за меня. Нас окутало сверкающей сферой, и уже через секунду мы стояли на палубе посудины, на которой начали своё морское путешествие. Неписи из числа команды разом стали на лицо бледненькими. Не ожидали такой подлянки.

— Все свои шкуры и меха пересчитаю, — грозно пообещал я и потребовал ужин, который команда уже съела, но пообещали бегом и сразу приготовить для господ магов.

«Поздравляем! Квест «Остров сокровищ» завершён!» — наконец порадовала система.

Теперь можно посмотреть, что там за сокровища нам достались.

— Ты вначале проверь свои базовые характеристики, — хитро подмигнул мне Тали, когда я только собрался распаковать то, что мы взяли на острове сокровищ.

— Так неинтересно-о-о… — застонал я. — И как теперь играть?

— Наоборот, теперь только и играть, а не бегать ото всех подряд, — заверил меня Игорь.

Все мои базовые характеристики, даже те, что были предельные по сто, увеличились до пятисот единиц.

— Самое интересное, что это не за пройденный квест, — просветил Тали. — Была у меня такая задумка для тех, кто решит своего пэта прокачать до максимума раньше себя. Такой своеобразный бонус.

— И ты не предупредил? — возмутился я.

— Если бы я тебе об этом даже намекнул, игровая система посчитала бы мои подсказки как помощь со стороны группы и тебе бы ничего не перепало.

— Давайте уже сокровища смотреть, — прервал нас Игорь.

Корабль давно стоял на якоре, моряки ушли спать, а мы занялись потрошением моей сумки.

— Полный комплект мага-воина, — прочитал я и выудил первый свёрток с доспехами. — Плащ-невидимка…

Итого по найденным сокровищам получилось:

Полный комплект мага-воина — 3 штуки,

Плащ-невидимка — 2 штуки,

Браслет, выпускающий клона — 3 штуки,

Свиток с заклинанием «Поиск места» (одноразовый) — 5 штук,

Мерцающие камни — 10 штук,

Камень-ключ — 10 штук,

Радужный камень — 2 штуки,

Факел — 5 штук,

Деньги — 500 золотых монет.

Это из того, что мы достали из сундука. А змей я набил столько, что очистил от них весь остров. Игорь собрал весь лут, которым являлись склянки с ядом. Из них потом изготовим противоядие. За упокоенных зомби из тех, кто бродил по джунглям, система заплатила деньгами. Тоже неплохо получилось — сто сорок золотых.

Главным же бонусом стало то, что я получил предельные базовые характеристики по всем параметрам и сотый уровень. Если надеть нацепить на себя доспехи с их десятью тысячами единиц жизни, то я становился практически «неубиваемым». То есть мог возродить всю группу, что бы с ними ни случилось. Тали утверждал, что играть все равно интересно, но я сильно в этом сомневался. Жаль, что испытать весь набор доспехов до того момента, как закончится путешествие на корабле, не получится.

— Тебе подвластна любая магия, сойдём на берег, обучу, — пообещал Игорь.

Пока же я разбросал по сумкам друзей полученные сокровища. Лоллия от комплекта воинской амуниции отказалась, а менестрелю такой не положен.

— Будет один про запас, — решил Игорь. — Или можем его продать.

— Лучше пусть будет запасной. Денег хватает. Все равно тратиться теперь почти не на что, — возразил я. — Быстрей бы достичь берега.

Минимум экипажа с трудом справлялся с управлением корабля. Повезло, что мы прошли вдоль цепи островов без приключений.

— На нас метка большого квеста, поэтому других приключений не будет, — объяснил Тали.

Близко к островам мы не подходили, а ветер все время был попутный. И через два дня мы пришвартовались в порту. Других крупных судов здесь не было. Мелкие рыбачьи шхуны больше служили для антуража. Местные неписи нашему появлению обрадовались. Ещё бы! Первые купцы за столько времени. Сразу налетели какие-то перекупщики. Наперебой начали расспрашивать, что привезли и за сколько отдадим.

— Меха и шкуры, — сообщил я.

— Шкуры по десять золотых за штуку, — вышел вперёд кто-то из торгашей.

Тали решительно меня отодвинул и взял все переговоры на себя.

— Редкие уникальные «заморские» меха и шкуры! — начал он рекламную акцию. — Отдаём сразу и оптом.

Перекупщики попали под его магию очарования. Но и товар оказался востребованным. Когда Тали вручили за все наше добро, что было в трюме, семь тысяч, я аж прислонился к коту спиной, чтобы не упасть от шока.

— Учись, как нужно торговать, — подмигнул менестрель, пересылая деньги в мой инвентарь.

Торгаши тем временем уже волокли из трюма «редкие заморские» меха. Морды у них были довольные. Кажется, никто не считал, что переплатил. Мы же поспешили в город. Все имущество у нас было в сумках, так что, считай, двигались налегке. Отыскали самую пафосную гостиницу, переоделись заранее в доспехи и пошли заказывать номера.

«Хозяин, я на охоту», — сообщил кот и, дождавшись разрешения, помчался добывать себе мясо. Достала кота рыбная диета.

Мы, кстати, тоже первым делом заказали обед и только потом отправились в номера мыться и приводить себя в порядок. С непривычки мне все время казалось, что пол покачивается. Я так и норовил опереться рукой о стену.

— У нас и походочка морская, враскорячку, — ржал Игорь.

Ладно походка, даже когда я прилёг на кровать, мне по-прежнему казалось, что она слегка покачивается. Просто респект создателям игры за полный реализм. В этот день мы из гостиницы так и не вышли. Ужинали в номерах и отдыхали. По связи с котом узнал, что пэт сытно покушал какими-то пернатыми и теперь расположился на отдых на заднем дворе гостиницы.

С утра Тали размышлял на тему того, стоит ли прокачивать репутацию в гостинице или пойти другим путём. Этот портовый город отличался от тех, что нам приходилось видеть ранее, наличием огромного храма.

— Храм Богини Судьбы, — пояснил Игорь. — Если выполним задание богини, то получим «Благословение» и, соответственно, предельную репутацию среди местных жителей +500.

— Тогда Тали не нужно петь песни, мне его баллады поперёк горла встали, наслушался их за время морского путешествия, — заявил я. — Лучше мы в храм сходим.

Это сооружение на холме главенствовало над городом. Огромный комплекс с колоннадой вызывал у меня некоторое недоумение.

— В нем и правда есть богиня? — уточнил я у друзей.

— Откуда? — с недоумением посмотрел на меня Игорь. — Богиня Судьбы — это составляющая игровой системы, связанная с интерфейсом каждого игрока.

— То есть богини как таковой нет?

— Нет, — подтвердил Тали. — Имеется ответвлённая часть моего сознания, следящая снаружи за игрой.

— И зачем такие хоромы? — показал я жестом на то, что видел.

— Ну… там жрецы, алтарь… — начал невнятно пояснять Тали.

— Он содрал внешний вид с храма богини Артемиды в Эфесе, одного из семи чудес света на Земле, — вклинился Игорь. — Потому с размерами не подрассчитал. Получилось то, что мы видим.

— Красиво получилось, — похвалил я Тали. — Хоть и немного помпезно, — добавил я, когда мы начали карабкаться по ступеням к храму. — Это тоже своего рода испытание для игроков? — поделился я мнением, утирая пот со лба на триста какой-то ступеньке. Даже с моей прокачанной выносливостью и то я взопрел. Хорошо, сразу додумался доспехи в сумку убрать.

— Однако к этой богине не набегаешься, — поддержал меня Игорь.

Тали мужественно взбирался по ступеням и обиженно сопел. Перед последним пролётом в полтора десятка ступеней мы, заприметив декоративные кипарисы, дружно присели под деревцами отдохнуть. Кот, единственный, кто совсем не устал, начал обнюхивать эти посадки. Я и глазом моргнуть не успел, как пэт уже их пометил.

— Вот же ссыкливая зараза! — прикрикнул я на кота. — А если богиня обидится?

— Мы ещё не в храме, — ответил Тали. — И вообще, зачем надо было так надрываться, когда твой кот мог запросто нас перенести телепортом?

— Забыл, — вздохнул я.

На последних метрах использовать возможности кота уже не было смысла, считай, пришли. Конечно, внутри храма пришлось побродить, прежде чем отыскали хоть одного жреца, и тот отвёл нас к алтарю. Я так понял, что это аналог ратуши, которую мы использовали раньше в игре. Те же задания, но преподносились от имени богини.

Менестрель со мной не согласился. Оказывается, отыскать себе на ж… хм… приключения мы и без богини могли. В порту есть локации с крысами, чуть дальше за городом каменоломня и так далее. А послушав жреца, я понял, что мало кто из игроков пойдёт выполнять волю богини. Ни трофеев, ни лута, ничего более-менее ценного или материального не обещалось. Только «Благословение».

Хотя некоторые «плюшки» все же были. Тому, кто имеет «Благословение», в случае игровой смерти оставляли одежду и все то из амуниции, что было на теле. Но независимо от того, приходил игрок в храм или нет, после смерти он будет возрождаться в этом храме Судьбы до того момента, пока поменяет место привязки.

Я же решил, что задание мы возьмём. Трофеев хватает. А кроме репутации у местных жителей, нас ничего не интересовало.

«Внимание! Вам предложено задание-подвиг «Городской склеп». Чтобы его выполнить, требуется уничтожить 100 неприкаянных душ».

— О! На кладбище мы ещё не были, — искренне обрадовался я такому заданию. — А всякие вампиры или оборотни там случайно не полагаются?

— Вампиры у нас были на перевале в горах, куда мы не пошли. Довольно интересное задание, — вспомнил Игорь. — Здесь на кладбище только привидения.

— Они света боятся? — припомнил я то, как мы справлялись с привидениями на острове. — Игорь, ты обещал меня чему-нибудь обучить.

— Могу я поучить, а можно и местную школу посетить.

— В школу без репутации не примут, — напомнил Тали.

— Парни, к чему вам магия, если в инвентаре есть факелы? — вспомнила Лоллия. — Один-то мы можем потратить. Если не сработает, тогда уже магией поработаем.

Спускаться по ступеням храма мы не стали. Кот нас сразу перебросил в гостиницу. Может, конечно, было опрометчиво использовать умения кота перед заданием, но я по пути в храм зашёл на почту и забрал свитки телепортации. Так что замена коту на всякий случай у нас имелась.

До вечера мы гуляли по городу. Посетили рынок и торговые ряды. Приобрели для Тали плащ-хранитель. Плюс у него теперь имелся плащ-невидимка.

В сумерках мы выдвинулись в сторону кладбища. Карта интерфейса показывала, куда нам идти, не хуже навигатора. Между прочим, расстояние было приличным, километров десять. По легенде, это заброшенное кладбище на месте старого города. Интересно, когда те города успели постареть, если чуть больше двух лет назад придумали игру?

— Вы и неписей успели похоронить? — подкалывал я друзей по пути к локации.

— Жаль, что обратно кот нас не сможет доставить, — вздыхал Тали. — Далеко возвращаться. Хорошо, если к утру придём в гостиницу.

— Да, нужно было в храме самим спускаться, — согласился я, спотыкаясь о камни на дороге. Зелье ночного видения все же не давало полной картины. — Пэт только через сутки сможет доставить нас на место.

«Я и сейчас могу», — неожиданно сообщил кошак.

— Телепортировать в то место, где ты не был? — удивился я.

«Зачем телепортом? Я же ездовое животное», — напомнил пэт.

— И что, ты нас четверых увезёшь? — не поверил я.

Кот притормозил и присел на лапы, приглашая взобраться ему на спину. Тали, как самого мелкого, я посадил вперёд, затем сел сам, а уже за мной пристроились Игорь и Лоллия. Кот легко поднялся. Нашу группу «всадников» чуть качнуло, но держаться за шерсть оказалось удобно.

Кот, убедившись, что никто не упал, плавно двинулся вперёд. Получилось гораздо быстрее, чем мы бы шли пешком. Правда, где-то через полчаса начали уставать ноги. Сидеть на спине кота пришлось с широко разведёнными ногами. И с непривычки я испытывал дискомфорт. Зато к кладбищу пэт доставил нас задолго до полуночи и того времени, когда локация становилась особо опасной.

Над склепами уже летали привидения.

— Здесь все сто штук, что нам богиня заказала? — пытался я их пересчитать. — Или дополнительно искать придётся?

— Не думай, что мы так стали бы усложнять задание, все приведения в комплекте, — отмахнулся Игорь. — Доставай уже факел.

— Кот, закрой глаза. И все остальные тоже, — скомандовал я, вынул факел и метнул его куда-то перед собой. Сверкнуло хорошо. Когда проморгался, ни одного привидения не осталось.

«Поздравляем! Выполнено задание-подвиг. Богиня Судьбы благословила вас».

— И это все? — не понял я. — Может, дождёмся полуночи и ещё кого-нибудь погоняем?

— Не думаю, что сработает, — усомнился Тали. — Здесь цикличное задание от богини. Для каждого, кто выберет его, только возрождающиеся мобы неприкаянных душ.

— Совсем неинтересно стало, — ворчал я, подсаживая Тали на кота. — Мы так и будем продвигаться дальше от храма к храму?

— Более того, я открою тебе ещё один секрет, — повернул голову Тали. — У тебя в инвентаре два свитка переноса. Если бывал в каком-то месте, то для перемещения туда можно использовать свиток.

Ничего нового я не услышал, потому и не понял.

— Я не только бывал в замке Судеб, но и был его сущностью. Могу нас всех туда перенести прямо сейчас, — завершил свою речь менестрель.

— Вот так сразу? — опешил я. — Развернём свиток и закончим игру?

Игорь с Лоллией притихли. Похоже, и они не сообразили, что у нас давно имелся такой простой и доступный способ достичь замка.

— Мне кота жалко терять. Как он тут без меня будет? И сам я только-только прокачался, — ответил я после нескольких минут размышления. — Хотелось императора отыскать, оценить, как он со свитой здесь бродит.

— Тогда возвращаемся в гостиницу, а завтра с утра рванём телепортом обратно в тот городок, где мы попрощались с бродячими артистами, — предложил Игорь. — Подождём немного, глядишь, и встретим императора.

— И снова пойдём на север, но только теперь через перевал! — радостно воскликнул Тали. — Там вампиры, пещерные монстры и много снега!

— Снежный человек, снежные элементали, — дополнила Лоллия. — Будет интересно даже с нашими уровнями прокачки. К тому же у нас в инвентаре столько всего неиспользованного.

— Чёрт с вами, уговорили! — согласился я. — Играем дальше!





Конец первой части



Оглавление

  • Глава 1
  • Глава 2
  • Глава 3
  • Глава 4
  • Глава 5
  • Глава 6
  • Глава 7
  • Глава 8
  • Глава 9
  • Глава 10
  • Глава 11
  • Глава 12
  • Глава 13
  • Глава 14
  • Глава 15
  • Глава 16
  • Глава 17
  • Глава 18
  • Глава 19
  • Глава 20
  • Глава 21
  • Глава 22
  • Глава 23
  • Глава 24