КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 454414 томов
Объем библиотеки - 651 Гб.
Всего авторов - 213342
Пользователей - 99993

Впечатления

vovih1 про Бурносов: (Сборники, альманахи, антологии)

Спасибо!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Stribog73 про Хьюз: Параллельное и распределенное программирование на С++ (Параллельное и распределенное программирование)

Уважаемые читатели! Пожалуйста, оценивайте и комментируйте компьютерную и техническую литературу. Пишите - какие книги вы ищите и на какую тематику.
И сами тоже добавляйте книги!

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
vovih1 про Хьюз: (Параллельное и распределенное программирование)

Спасибо

Рейтинг: 0 ( 1 за, 1 против).
Stribog73 про Найтов: Оружейник: Записки горного стрелка. В самом сердце Сибири. Оружейник. Над Канадой небо синее (Альтернативная история)

Не надо школьников называть школотой или ЕГЭшниками. Мы сами когда-то были школьниками и интересы у нас были соответствующие. Правда тогда книг в жанре АИ практически не было.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
ANSI про Найтов: Оружейник: Записки горного стрелка. В самом сердце Сибири. Оружейник. Над Канадой небо синее (Альтернативная история)

Для школоты. Открывание ногой двери к Сталину и рояли в виде инопланетной техники.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Интересно почитать: Ремонт турбин киев выдубичи

Седьмой. Том 2 (fb2)

- Седьмой. Том 2 [СИ] (а.с. Седьмой-2) 0.98 Мб, 285с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) (скачать исправленную) - Максим Андреевич Зарецкий

Настройки текста:



Максим Зарецкий Седьмой. Том 2

Глава 1. Стать сильнее

Глава клана Защитной чаши с усталостью массировал виски, пытаясь сосредоточиться над одним из отчётов по результатам недавней экспедиционной вылазки в золотой мир. На этот раз обошлось без лишних жертв, что не могло не радовать, но вот добыча оказалась удручающе мала и лишь покрывала расходы на открытие и поддержку портала. Это была уже третья подряд «пустая» экспедиция. Такими темпами, если клан и дальше будут преследовать неудачи, они рискуют оказаться перед одним из самых серьёзных кризисов за последние пятьдесят лет. Нет, говорить о том, что клан подходил к черте, за которой грозит банкротство, нельзя, всё-таки у Чаши оставалось огромное количество дополнительных источников доходов, связанных с торговлей и строительством. Но то, что враги клана могут воспользоваться шатким положением Чаши и попытаться выбить из-под него опору, очень вероятно. В худшем случае клан в будущем могло ждать поглощение одним из великих кланов, присматривающим за регионом…, а этого ни в коем случае нельзя допустить.

Размышление главы прервало появление первого советника. Мужчина в строгом костюме и очках почти неслышно появился в кабинете и, подойдя к столу, за которым работал глава, протянул ему небольшую папку с написанным на лицевой стороне номером файла на клановом сервере на случай, если главе потребуется ознакомиться с материалами в электронной версии.

– Ты пришёл лично, да ещё и принёс дело на бумаге вместо того, чтобы отправить мне электронное письмо? – удивлённо поднял брови глава. – Это настолько важно.

– Сами посмотрите, это касается золотого мира, мне пришлось сильно постараться, чтобы достать эту информацию у руководства наёмников. Благо личные знакомства в таком деле часто срабатывают намного лучше денег.

Открыв папку, глава углубился в чтение. Уже через несколько минут он с шумом выдохнул воздух и покачал головой:

– Если всё что тут написано – правда, это может стать для нас самым большим шансом за много лет. Насколько доступна эта информация? Другие кланы знают?

– Я смог получить это только через свои каналы, – с гордостью отозвался первый советник. – Могу с уверенностью утверждать, что пока это известно только нам. Очень сомневаюсь, что у других кланов города есть возможность узнать что-то из своих источников.

– Ну великие кланы и Император в любом случае должны быть в курсе, впрочем, уже то, что на первых этапах конкуренции будет куда меньше – просто замечательно! – улыбнулся глава. – С этого момента останавливаем экспедиции и рейды в другие миры соцветия и начинаем подготовку групп в золотой. Это наш шанс завершить тёмную полосу в истории клана.

– Слушаюсь.

Глава же посмотрел ещё раз на лежащую перед ним папку, где прямо в заголовке значилось:

«Великие сущности изнанки золотого мира. Начало карнавала богов».


* * *

Добираться до горной резиденции клана пришлось на общественном транспорте. Монорельс не казался удобным и быстрым транспортом, но он хотя бы шёл прямо до резиденции. Перед тем как уехать, я вновь заглянул в оружейный магазин, продемонстрировав продавцу то, что осталось от «Эгиды» и получил вполне логичный ответ, что подобные повреждения исправить невозможно. Пришлось приобрести новый костюм, а также докупить к нему многофункциональные боевые перчатки, систему жизнеобеспечения, обошедшуюся мне почти в три раза дороже самого костюма, ну и систему замкнутого дыхания. а этом я решил пока остановиться. Деньги, несомненно, мне ещё понадобятся в будущем, особенно при таком износе основного бронекостюма. Следовало их немного сэкономить, тем более что, по сути, я уже купил всё, что нужно для фиолетового и оранжевого миров.

Сейчас выходя на станции, находящейся возле резиденции, я вдохнул прохладный слегка разреженный воздух и улыбнулся собственным воспоминаниям. ЗВ прошлом я бывал здесь только со своей семьёй. Алисе очень нравилась горная резиденция, и она часто уговаривала отца съездить сюда. Пожалуй, именно здесь сестра чувствовала себя свободнее всего. Вдали от условностей кланового общения и большинства семей. Особенно, если удавалось занять один из зимних домиков на отшибе, а не жить в центральном особняке.

Как раз на это я больше всего и рассчитывал. Вдали от посторонних глаз, в одном из домиков, я мог заниматься практикой сколь угодно долго – при условии, что университет всё ещё продолжит оставаться закрытым.

«Замечательное место для тренировок, я ощущаю лишь небольшое присутствие других особей, Носитель», – заметил Седьмой.

Кто бы сомневался, – я мысленно усмехнулся и скорой походкой отправился в сторону главного особняка резиденции, расположенной в паре километров выше по дороге. Следовало показаться персоналу, чтобы меня не потеряли и, заодно, забрать ключи от нужного мне домика.

Сам особняк скорее больше походил на большую трёхэтажную бревенчатую виллу в западном стиле, чем на типичный для территории кланов дом. Пока добирался до него, успел заметить, что асфальтную дорогу основательно замело и никто её не пытался чистить, так как в любой момент мог зарядить снегопад, сделав эту затею бессмысленной.

Территорию горной резиденции клана огораживал относительно невысокий деревянный забор с часто развешанными табличками «частная собственность, проход запрещён». Конечно, не нужно быть великим бойцом, чтобы просто перелезть через такой забор, но это не особо заботило клан. Следили только за особняком и за домиками. Посторонние сюда забредали очень редко.

На входе в особняк меня встретил один из слуг. Уточнив имя и сверившись с записями в небольшом планшете, он одобрительно кивнул, после чего поинтересовался, какую комнату для меня приготовить.

– Не нужно, хочу занять один из домиков. Есть свободные? – ответил я.

– Есть несколько в северной части и один в западной.

– Думаю лучше северная часть.

– Как пожелаете, – кивнул слуга. – Сейчас схожу за ключами, подождите немного.

«Носитель, я ощущаю нескольких очень сильных существ в доме, они не пытаются замаскировать своё присутствие…», – вдруг заговорил Седьмой, но я его не дослушал, так как уже увидел одного из этих «существ». В общий зал вошел хмурый сутулый мужчина в сопровождении красивой женщины с волнистыми тёмными волосами, спускающимися до плеч. На её плече сидела сова, внимательно следившая за каждым моим движением. Конечно, я знал, кто находится передо мной – одни из сильнейших стражей кланов, вплотную приблизившиеся к силе кристалла. Екатерина Орлова и Дмитрий Солдатов.

– Ещё гость? Что-то горная резиденция последнее время стала слишком популярна, – удивилась женщина и, улыбнувшись, обратилась ко мне. – Меня зовут Катя, а это Дима. С кем имеем честь?

– Ян Александров, – ответил я.

– О-о-о? – удивилась она. – Мальчик-сирота, идущий против воли главы клана? Когда-то мы были учениками твоего деда, парень, и он точно не был бы рад увидеть тебя в таком положении.

– Спасибо, мастера, – слегка кланяюсь, не хочу ссориться лишний раз с людьми. – Но у меня свой путь.

– Такой же упрямый как мастер, – хмыкнул мужчина. – Дело твоё, парень. Каждый сам выбирает свою судьбу.

В этот момент откуда ни возьмись в помещении появился белый тигр, окинув взглядом двоих, он сердито заметил:

– Вам двоим что, заняться нечем? Приехали сюда для тренировок и находите время, чтобы поучать молодое поколение? Кажется, Андрей зря потратил столько времени, вдалбливая вам важность практики без отвлечения на что-то другое.

– Иш’кафэл, ты бы помолчал лишний раз, а то только и делаешь, что ворчишь, – вдруг заговорила сова на плече Екатерины.

– Уж не тебе высказывать мне замечания, Ган’шо.

– Ну всё, давайте не будем ссориться, – подняла руки женщина. Дмитрий удивлённо посмотрел на неё, но быстро понял, что речь идёт о фамильных богах, которых он видеть не мог. – Уважаемый Иш’кафэл прав, нам в любом случае нужно заняться тем, ради чего мы сюда приехал. Ян, не принимай наши слова близко к сердцу, но порой человек должен понимать границы своих возможностей, без этого он обречён.

– Спасибо, мастер, я подумаю о ваших словах, – что тут скажешь, мне просто хотелось забрать ключи от домика и начать уже свои тренировки.

Проводив взглядом уходящую парочку, тигр фыркнул, заметив:

– Они могли стать куда сильнее, если бы уделяли больше времени своим тренировкам, а не друг другу.

В зал зашёл слуга и, протянув мне ключи, монотонным голосом зачитал перечень правил пользования домиком, сводящихся к одному ёмкому тезису – «Не спали дом». После чего уточнил, нужно ли мне ещё что-то и, получив отрицательный ответ, вежливо попрощался, отправившись по своим делам. Объяснять мне, где находится мой домик, никто не собирался, впрочем, это и не требовалось – я прекрасно помнил их расположение, так как несколько раз отдыхал там мальчишкой.

На то, чтобы добраться до места, мне потребовалось больше получаса. Нужный мне дом, к которому подошли выданные ключи, представлял собой основательный небольшой одноэтажный коттедж с двумя комнатами и магическим генератором. Пришлось потратить некоторое время на то, чтобы запустить его и включить систему обогрева.

Порывшись в рюкзаке, я вытащил предусмотрительно взятую «Эгиду» – решил, что тренировки в бронекостюме явно будут не лишними, так как лучше заранее привыкнуть к его свойству немного сковывать движения. Запасов еды и воды у меня хватало на неделю. Как только они закончатся, вернусь в поместье и пополню, заодно проверю, что там с университетом. На территории горной резиденции клана телефоны ловили сигнал только в поместье.

«Камень изнанки лучше всего будет использовать чуть позже, когда вы адаптируетесь к местным условиям. Ну что, готовы начинать? » – спросил Седьмой, когда все необходимые дела были завершены.

– Несомненно, – ответил вслух я.

А затем начались мои тренировки. И это оказалось намного сложнее всего, что я испытывал за всю свою жизнь. Седьмой показал себя беспощадным тренером. Началось всё с бега. В одних лёгких штанах и майке. А на улице, стоит сказать, уже лежал снег. Одна из главных задач, поставленных Седьмым, заключалась в использовании магии для того, чтобы продержаться как можно дольше, согревая себя. Поначалу это получалось из рук вон плохо. Чтобы использовать магию на бегу, да ещё на таком тонком уровне, требовалось нешуточная сосредоточенность, и это когда порой уклон трассы мог запросто достигать двадцати-тридцати градусов.

«Сейчас это просто физическая тренировка, что соединена с тонкой практикой магического воздействия, позже, когда у вас начнёт получаться лучше слегка изменим формат», – объяснял Седьмой, почему выбрал именно бег по нескольку часов.

Другая часть тренировки оказалась физической закалкой, и это было очень больно. Благодаря вмешательству Седьмого моё тело имело высокую выносливость и силу. Но, со слов конструкта, требовалось большего. Этот изверг заставил меня найти небольшое горное озеро, расположенное на территории клана, и, погрузившись в него, отрабатывать удары в ледяной воде. Уверен, раньше я бы не выдержал и часа такой тренировки. Но тут всё проходило гладко. Тело колотило от холода и боли, но я продолжал отрабатывать удары как заведённый. Исключительно благодаря своей силе воли, я час за часом продолжал вкладывать всё возможное в удары.

«Вы должны непрерывно вращать внутри себя источник магии, согревая себя, и дозировано вкладывать магическую силу в каждый удар», – говорил конструкт, когда я в очередной раз пытался провести атаку обычной палкой, находясь в воде по подбородок. – «Научитесь контролировать поток. Разделить его на две независимые части. Одна поддерживает ваше тело, а другая помогает в атаке».

Хрясь! Брызги разлетаются в разные стороны, а на водной глади остаётся на мгновенье огромный шрам, который почти тут же исчезает.

«Слишком много магической силы вложено в удар, так вы очень быстро устанете», – замечает Седьмой, и я продолжаю практиковать удары.

Ещё одной важной частью тренировок стала практика боя Создателей. И тут мне повезло. Удалось позаимствовать несколько кукол высокого качества исполнения с одной из тренировочных площадок возле резиденции. Судя по всему, их заказали специально для Дмитрия, и я решил воспользоваться появившейся возможностью. Не каждый день тебе достаётся манекен для практики звёздного стража кланов.

А отличие было огромным. Первый же запуск куклы расставил все точки над и. Сдуру я поставил максимальный уровень сложности, и меня просто избили. Даже используя полную силу и умение боевого искусства Создателей, не получилось прикоснуться боккеном к кукле. Зато у меня появилась цель.

Раз за разом я выходил против куклы и выкладывался на все сто, старясь хотя бы попасть по манекену. Пока без особого толку. Структура движений, стойки и дыхательная методика постоянно крутились в голове. Я точно губка поглощал новые знания, но достать проклятую куклу не удавалось.

«Ваша главная ошибка – это отказ от использования дыхательной техники, Носитель», – в один из дней заметил вдруг конструкт.

Я использую её, – действительно, каждый раз выходя против куклы, мне приходилось на максимум использовать все доступные способы.

«Как только начинается интенсивный бой, вы забываете о ней, дыхательная техника создателей должна быть у вас всегда, на бессознательном уровне. И неважно, чем вы занимаетесь. Бегаете, учитесь, едете в общественном транспорте – это должно быть на автомате. По-другому подняться выше и победить куклу не получится. С этого момента я рекомендую вам всегда стараться использовать дыхательную технику. Даже во сне. Если хотите, я буду контролировать это».

Что ж, хуже точно не будет. Я согласился и тем самым значительно затруднил себе тренировки. Седьмой чуть ли не каждые пять минут напоминал о дыхательной технике, и уже через несколько часов я был готов проклясть всё за свой длинный язык. Но терпел.

Фамильный бог с пониманием смотрел на процесс тренировок и за всё время лишь пару раз разговаривал со мной, остальное время предпочитая просто спать.

Так пролетела одна неделя. «Каникулы» в университете были продлены. Судя по всему, убийцу всё ещё не могли найти. А я продолжал до исступления тренироваться. На вторую неделю я впервые почувствовал небольшой прогресс. Ежедневные пробежки перестали восприниматься как испытание, а ледяная вода, казалось бы, обжигала куда меньше.

Седьмой всё так же напоминал о дыхании, но такое ощущение, что уже немного реже. Ну а главным достижением стало то, что я умудрился боккеном один раз задеть куклу. Случившееся настолько поразило меня, что от неожиданности я пропусти несколько очень болезненных ударов и был отправлен в полёт.

Уже поздно вечером, занимаясь чисткой Одинокого, я пытался проанализировать поединок и свои действия. Создавалось впечатление, что в какой-то момент я вошёл в состояние близкое к трансу и действовал по наитию. На рефлексах. Это было нормально для любого боя, но то, как действовало тело, меня удивило. Нужные пояснения дал тут же Седьмой:

«Благодаря дыхательной технике вы начали осваивать боевой транс, это то, за что так ценилось боевое искусство Создателей, пока вы коснулись транса только чуть-чуть, но если будем практиковаться дольше очень скоро эта способность станет для вас доступна».

– Хм-м, теперь понятно, – кивнул я.

«Носитель, меня давно интересует вопрос…».

– Спрашивай.

«Что такое Одинокий?» – вдруг спросил конструкт, из-за чего я застыл, перестав протирать шёлковым платком клинок. – «Я ощущаю, что это одушевлённый предмет, но не могу понять его природу, а ваши воспоминания почему-то на этот счёт совершенно пусты, хотя я чувствую явный эмоциональный отклик».

– Ну, здесь я и сам не до конца понимаю. Одинокий – это клановый клинок, наделённый сознанием, и он связан со мной неразрывной связью. Забрать его просто невозможно. Как я понял из объяснений отца, клинок несёт в себе отголосок души с изнанки, которую он нашёл в одном из рейдов… Нет, не контрактного божества, чего-то совсем иного. Отец лично вместе с клановыми оружейниками делал этот меч. После того как мне вручили Одинокого, мы стали одним целым. Это немного напоминает контракт с фамильным божеством.

«Почему ваш отец решил передать такое редкое оружие наследнику без навыков и силы? Это пустое расточительство», – прямо заметил Седьмой.

– Он никогда не считал меня слабым. Говорил, что я достоин лучшего оружия.

Горло сдавило отвратительное чувство, разговаривать расхотелось.

«Давайте займёмся медитацией», – понял моё состояние конструкт и отступил с расспросами. – «Завтра нам предстоит много работы».


Глава 2. Второй круг и оранжевый мир


Я понял про какую работу говорил Седьмой лишь после того, как он велел достать из сумки «камни изнанки».

«Думаю можно начинать», – сказал он. – «Мне удалось найти хорошее место с высокой концентрацией магической энергии».

И что же это за место? – поинтересовался я.

Вместо ответа на вопрос конструкт лишь попросил проявить терпение и, взяв камни, пойти в сторону резиденции клана. Точнее к тренировочным площадкам, находящимся возле него.

– Погоди, ты хочешь сказать, что место, насыщенное магией, это беседка для медитации магов и медиумов? – вырвалось у меня, когда мы подошли к одному из крытых лёгких строений, используемых магами клана в качестве места практики.

«Энергетические нити создают здесь место средоточие силы, и ничего удивительного, что именно здесь появилась эта постройка».

Я поднялся по ступенькам в беседку и осмотрелся. Ровно посередине строения находилось небольшое возвышение, обитое белой тканью. Возле него можно было заметить специальный низкий столик с множеством каких-то склянок и бутылей на нём. Высота этого столика позволяла сидящему магу, медитирующему на возвышении, с лёгкостью дотянуться в положении сидя до любого бутылька.

Скорее всего, всё их содержимое имело отношение к поддерживающими зельям, созданным алхимиками клана для практики магов.

– Что же, раз это лучшее место, то ничего не поделаешь, остаётся надеется, что Екатерина не наведается сюда в момент использования «камней изнанки».

– Если ты о той парочке, то их срочно вызвали в клан ещё пару дней назад, – заметил белый тигр, увязавшийся за мной из домика. Будь спокоен, чтобы бы ты не собрался делать, теперь тебе никто не помешает.

– Тем лучше, – я кивнул в ответ фамильному богу и обратился к конструкту. – Седьмой, я готов. Давай приступим.

Под руководством конструкта я положил подсумок с камнями возле возвышения и сел на белую ткань, начав медитацию. Требовалось успокоить разум, очистить его, получив кристальную ясность мыслей.

После того как удалось это сделать, я протянул руку к камням и вытащил один из них. На ощупь он казался обычным булыжником, разве что лишь чуть-чуть теплее. Создавалось впечатление, что он распространял вокруг себя спокойную, ровную силу.

«Ваша задача, Носитель, попытаться впитать в себя магическую энергию камня и, заодно, понять принцип её работы», – начал объяснять конструкт. – «Камни изнанки – это средоточие магической силы, она не принадлежит никому, нейтральна и потому идеальна для восприятия. А её главная особенность в том, что, будучи направленной в ваше ядро магии особым способом, она серьёзно укрепляет его. С этим вы сможете освоить второй круг магической силы, что в вашем мире соответствует продвинутому уровню, и возможно даже закрепиться на нём. Способ направить полученную силу в нужное направление я вам сейчас покажу, следуйте ему неукоснительно или рискуете стать калекой».

Вот как? Понял тебя. Хорошо, давай попробуем.

Я взял крепче камень и, обратившись к нему, начал быстро поглощать его силу стараясь ощутить её как можно лучше и направить туда, куда мне указывал Седьмой. Кажется, это и было магическое ядро человека, с помощью которого происходила манипуляция с силой. Секунды сменяли друг друга, а поток силы всё нарастал, становясь уже не потоком, а настоящей лавиной, управлять которой невероятно трудно. Стиснув зубы, я продолжал сжимать камень, ощущая всем телом, как трещит по швам моё ядро магии. Оно уже было до краёв наполнено силой и не выдерживало напора.

В какой-то момент с губ сорвался стон, я уже испытывал настоящую боль, пытаясь удержать шквал силы в нужном направлении. Ну же. Мне послышался отчётливый треск. Ядро магии с оглушительным грохотом взорвалось, а на его месте появилось яркое маленькое солнце, что освещало мой внутренний мир магической силы. И в этот же миг поток силы от камня прекратился, из-за чего я рухнул прямо на возвышение, пытаясь успокоить скачущие в голове мысли и отдышаться.

«Поздравляю вас Носитель, вы получили доступ ко второму кругу, став продвинутым пользователем магией. Ещё немного и вас можно будет называть полноценным чародеем. Конечно, вам бы удалось это сделать и без камня, но на это ушло куда больше времени».

Я молчал. Мысленно заглядывая внутрь себя. Где-то в глубине духовного тела разгоралась яркая звёздочка, говорящая о том, что с этого момента мне стали доступны заклинания намного более опасные, чем имелось в моём арсенале раньше. Но это ведь ещё не всё? Кинул взгляд на небольшую горсть камней, лежащих в подсумке. А что, если сейчас поглотить всю их силу.

«Этих камней не хватит на то, чтобы стать равным третьему кругу, но поглотить их вам в любом случае нужно. Всё вместе это даст нужный импульс, который следует использовать, чтобы усилить ваше обновлённое ядро магии Носитель».

Жаль, конечно. Было бы замечательно прорваться сразу к третьем кругу, но положа руку на сердце, я очень сомневаюсь, что в мире может существовать способ, который позволяет сделать это так быстро. Уровень продвинутого мага примерно равен серебряному рангу, и по сравнению с тем, что у меня было изначально, это – настоящее чудо. Всё благодаря усилению тела Седьмым и простому с виду маленькому камню.

Вслед за первым «камнем изнанки» очень быстро был поглощён и второй, на этот раз ощущения «лавины» не было, просто поток энергии, поглощаемый мной. И чем больше камней я брал в руки, тем меньше казался этот поток. В конце так и вовсе превратился скорее в тонкий ручеёк.

«Это нормально», – прокомментировал моё удивление Седьмой. – «Камни изнанки уже не так эффективны после стольких использований, поэтому нам следует найти другие ингредиенты, способные помочь усилить как силу магии, так и два других аспекта, сосуд души и закалку тела. Сосуд души и закалку тела. Не считая постоянных тренировок, это – один из важнейших принципов усиления любого воина, мага или медиума».

Что ж, хорошо. Тогда, думаю, стоит продолжить наши тренировки. Я поднялся с места для медитации и тут же наткнулся на любопытный взгляд тигра.

– Что-то ты долго копался с этими камнями, – заметил он. – И как результаты?

– Теперь мне доступен второй круг и сила продвинутого.

– О-о-о? Вкупе с твоей закалкой тела, думаю, сейчас ты без труда сможешь получить платиновый ранг, – сказал тигр, вильнув хвостом. – Если бы только твои родители были живы, чтобы увидеть это…

Повисла пауза, каждый из нас думал о чём-то своём. Наконец, я, мысленно вздохнув, направился в сторону дома. Следовало переодеться в бронекостюм и продолжить тренировки. Тигр всё так же задумчиво последовал за мной.

Вернувшись к ежедневным тренировкам, я заметил, что управление магией стало даваться в разы легче. Теперь во время ежедневных многокилометровых пробежек вращать одновременно с бегом ядро магии казалось обыденным делом, о чём я радостно и сообщил Седьмому, тут же заработав дополнительное задание. Сейчас во время моего марафона требовалось ещё и усиливать с помощью магии своё тело, питая его и ускоряя.

Далеко не самая простая задача для меня даже в спокойном режиме, чего уж говорить о беге.

Многое изменилось и с тренировками в ледяном озере. Управлять магической энергией во время ударов теперь стало куда легче, поэтому Седьмой без промедления добавил ещё одно требование – во время каждой атаки я должен был перемещаться на несколько метров – и так постоянно. Удар-рывок, удар-рывок. Уже после несколько таких упражнений силы заканчивались, и каждая новая атака становилась настоящим испытанием.

Ну и главным сюрпризом для меня стали поединки с боевым манекеном. Конечно, говорить о каком-то значимом рывке в боевых искусствах Создателей после моего прорыва ко второму кругу магии было нельзя, но уже то, что я мог во время боя поддерживать своё тело чарами, значило очень многое. На этот раз вертлявую куклу удавалось несколько раз за бой доставать боккеном. Правда, в конце концов всё заканчивалось одинаково. Моим весьма болезненным поражением, оставляющим пару синяков на память.

В вечернее время я вместе с Седьмым всеми силами пытался освоить магические приёмы и заклинания мира Создателей, и конкретно с этим, в отличие от методов развития, возникли проблемы. Выяснилось, что уже со второго круга сложность магии сильно повышалась и многие заклинания отказывались работать так, как со слов конструкта должны были. Часто сходили с ума и ещё чаще оказывались просто «пшиком» сжирающим прорву магической энергии. При этом Седьмой заявлял, что никаких отличий от мира Создателй мой не имел.

Почему так получалось, Седьмой сказать не мог. Поэтому передо мной встала ещё одна проблема – чтобы применять магию не на базовом уровне, требовались свитки и книги заклинаний. Ну, либо учитель. В моём мире, так уж вышло, всё это достать очень непросто, даже за хорошие деньги.

На четвёртую неделю своего пребывания в горах, когда я в очередной раз навестил резиденцию клана, на мой смартфон упало с десяток непринятых сообщений. В основном они были от Оксаны. Ещё одно пришло от неизвестного номера, на которое я решил не отвечать

– Знаешь, сколько раз я тебя набирала? – послышался раздражённый голос девушки, когда я позвонил ей.

– Предполагаю, что много.

– Замечательная интуиция. Кажется, после рейда за мной остался должок?

– Ты обещала свести меня с рейдлидерами, которые водят рейды в миры средней сложности.

– Через три дня собирают массовый выход в оранжевый мир, я замолвила за тебя словечко и тебя готовы взять.

– Массовый? – уточнил я. – Зачем кто-то собирает массовый рейд, кто-то нашёл город?

– Ага, один из кланов, кажется, Лепестки, сумел обнаружить титановый город.

– Ясно, – теперь стало понятно, почему наёмники сбивались в массовый рейд. – И ты тоже ведёшь его?

Титановый город – это настоящая мегаструктура колоссальных размеров, лабиринт и источник огромного количества важных для мира ресурсов. Лепестки это понимали и, скорее всего, на полную уже выносили сокровища из оранжевого мира. А ещё, это была хорошая возможность клану заработать на рейдах. Цены на такой портал взлетали до немыслимых для оранжевого мира высот. Наёмники решали такую проблему просто – собирали массовый рейд. Как правило, он раз в пять превышал обычный по численности и его вели сразу два-три рейдлидера.

– Какое там, – на той стороне трубки послышался вздох. – Во-первых, я всё ещё до конца не восстановилась после вылазки в сиреневый мир, а во-вторых, было инициировано расследование гильдии из-за высоких потерь во время последнего рейда. Так что ближайший месяц из нашего мира я ни ногой. Ладно, я скину тебе контакт одного из рейдлидеров, направишь ему заявку. И ещё, если хорошо себя зарекомендуешь, нужные люди могут рассмотреть твою кандидатуру уже в фиолетовый рейд, так что ты уж постарайся там. Удачи.

– Спасибо, – поблагодарил я девушку и прервал связь.

Оранжевый мир, значит? Чем-то он походил на алый, только в отличие от него, природа оранжевого не подверглась уничтожению. К тому же существа, населявшие когда-то этот мир, имели куда лучшее технологическое развитие. Что же до причин его опустошения, то здесь многие учёные предполагали вмешательство какого-то неизвестного мира. Так как многое указывало на то, что в оранжевом мире шла непродолжительная война…

Через пару минут, как Оксана и обещала, она скинула контакты рейдлидера, и я сумел отправить заявку в уже открытый им набор в рейд. Подтверждение пришло почти сразу.

– Итак, значит выход через три дня. Ладно, тогда полагаю, нам пора возвращаться домой? – вслух спросил я.

– Что, уже всё? – тут же возле меня появился фамильный бог, и по его морде было прекрасно заметно насколько он рад этому.

– Да, следующий рейд в оранжевый мир.

– Ну и замечательно, на этот раз смогу сопровождать тебя, – кивнул фамильный бог и перед тем, как исчезнуть в пустоте, добавил. – Пожалуй, не буду трястись с тобой в поезде и отправлюсь в клан первым. До встречи дома.

Я посмотрел на то место, где совсем недавно стоял белый тигр, и вздохнул про себя. Всё-таки не любил он холода…

На то, чтобы вернуться домой у меня ушло полдня. Перед отъездом, слуга, получая ключи от домика, всё же уточнил, не было ли каких-либо проблем во время моего пребывания в горной резиденции клана. Видимо, всё же опасался, что я мог что-то испортить внутри домика. Успокоил его, сказав, что отдых прошёл нормально.

Покидая поместье, я ещё раз посмотрел на тёмное небо с идущим, казалось бы, бесконечно снегопадом и, мысленно пробежавшись по тому, что удалось достичь за прошедшее время, с улыбкой кивнул самому себе. Пожалуй, было чем гордиться.

Поправив лямки рюкзака, я начал спускаться по засыпанной рыхлым снегом дороге к платформе монорельса, где уже через тридцать минут ожидался поезд.

«Насколько опасен оранжевый мир?» – вдруг раздался вопрос Седьмого.

Долго же ты ждал, чтобы спросить.

«Вы были заняты сборами, Носитель».

Раньше тебя моя занятость не смущала. Ладно, неважно. Оранжевый мир – это, пожалуй, один из самых спокойных миров средней сложности из всего соцветия. Правда, это не касается титановых городов. Там, скажем так, неспокойно. Для стражей и наёмников с деревянными и медными знаками это опасное место. Наверно и серебряным там будет непросто.

От объяснений меня отвлёк телефонный звонок. Станция монорельса, как и резиденция клана располагались близко, потому сигнал проходил без проблем. Взглянув на смартфон, я увидел опять неизвестный номер. Кто бы это мог быть?

– Слушаю.

– Наследник, – раздался слегка изменённый модулятором голос. – Делая шаг, всегда думай о последствиях. Ты уже привлёк внимание. Я помог.

– Кто это? – я остановился, кто бы ни звонил мне сейчас, он назвал меня наследником, позвонив на номер безликого.

– Не будь беспечен. Твой маскарад сработал сейчас, но рано или поздно все узнают, что ты такой же, как те мутанты. Доберись до золотого мира раньше, чем превратишься в чудовище. Там твой шанс на спасение и все ответы. Буду прикрывать тебя сколько смогу, но за это выполнишь одно моё поручение. Отказ не принимается – помни, я знаю о тебе всё, наследник.

После этого телефон замолчал, сбросив вызов. Проклятье, что это сейчас было?

«Думаю этот человек считает, что вы такой же, как „изменённые“, Носитель», – заметил Седьмой. – «И он советует вам как можно быстрее попасть в золотой мир».

Доброжелатель, да? Ну-ну. А ещё шантажист. Догадаться, что я безликий хоть и непросто, но вполне возможно, если знать, куда копать. А вот понять, что я связан с хорьками сложнее. Он утверждает, что на некоторое время отвлёк чьё-то внимание от моей персоны, означает ли это, что гвардия уже обращала на меня внимание?

«Если рассуждать логически и сопоставить факты, то всё очень просто, Носитель. Кем бы этот человек ни был, он прав. Рано или поздно о вас узнают. Как и поймут, что вы подобны "изменённым"».

Значит, мне просто нужно до этого момента либо успеть попасть в золотой мир и найти сестру, либо раскрыть тебя моему клану Седьмой. В последнем случае есть большая вероятность потерять свободу. Очень сомневаюсь, что глава захочет отпускать меня в этом случае.

Путь до дома занял у меня, как и в прошлый раз, несколько часов. Уже вечером, принимая ванну, я проматывал в голове кусочки имевшего место разговора с неизвестным. Позвонивший прав. Рано или поздно умные люди сопоставят два и два и выйдут на меня. Весь вопрос только в том, сколько у меня осталось времени. Предполагаю, сейчас они должны были полностью заняты поиском других хорьков и их предводителя. Кроу пропал почти сразу после их возвращения из алого рейда. Я навёл кое-какие справки о нём, никто не знал, куда подевался атакующий. В любом случае у меня был лишь один путь – заработать денег и репутацию на золотой рейд, а если этот парень, как и обещал, прикроет меня от чужих глаз – то и замечательно, выполню его поручение. Можно сказать, это будет плата за его услуги.

Весь следующий день я занимался практикой магии, пытаясь найти хоть какие-то работающие заклинания второго круга из алого мира, но без особого толку. Как ни крути, а придётся использовать только то, чем располагаю сейчас. Хотя и это немало.

К примеру, тот удар, которым я ранил изгоя во время нападения на клан, теперь перестал сжирать все силы, и я без особых проблем мог применять его около десятка раз. Да и скорость, ловкость и даже координация движений после тренировок и поглощения «камней изнанки» значительно возросли. А вот от суммы, которую мне пришлось заплатить за возможность участвовать в оранжевом рейде, мне чуть не стало плохо. Лепестки зарядили ценник в почти двадцать тысяч кредитов, и это для массового рейда. Да столько не просили даже за вход в фиолетовый мир.

На третий день я отправился в штаб-квартиру лепестков и на этот раз не для того, чтобы попасть в алый мир. Уже на подходе к зданию клана стало понятно, что рейд будет именно массовый. Возле входа в штаб-квартиру толпились наёмники. Их медленно пропускали внутрь, проверяя. Для стандартного рейда такое просто невозможно. Обычно вся проверка занимает не больше десяти секунд, а тут…

Дождавшись, когда настанет моя очередь, я протянул золотой значок охраннику и, посматривая по сторонам, поинтересовался у него:

– Давно портал держите открытым?

– Год, – не поднимая глаз, сказал он.

«Эта особь лжёт», – тут же появился голос Седьмого в голове.

Ну это и ежу понятно, спасибо.

На этот раз наёмников разделили сразу на несколько залов, так как в одном весь рейд даже при всём желании не поместится. Мне, естественно, достался зал, где находились в основном одиночки и безликие. И среди них подавляющее большинство имело либо серебряный, либо медный ранг. Сбиваясь в кучки, они формировали временные группы. И оставалось только удивляться откуда у них такие деньги на этот массовый рейд. Несколько раз они подходили и ко мне с предложениями, но заметив маску безликого тут же отворачивались.

Даже несмотря на то, что титанический город был опасным для таких, как они, местом, наёмники низких рангов всё равно желали попытать счастья, тратя последние деньги на это. Сокровища, артефакты и ресурсы оранжевого мира в несколько раз лучше алого и часто лучше синего и зелёных миров. Многие пытались таким образом сделать ставку на массовый рейд, в надежде, что сбившись в группу у них будет больше шансов вынести добытое в наш мир.

Я нисколько не удивился, когда среди наёмников заметил знакомую мне группу изгоев, только на этот раз их набралось уже пять человек. Естественно, такой лакомый кусок они бы никогда не упустили. Даже несмотря на то, что они дали мне визитку и в прошлом рейде мы сражались плечом к плечу, я не обманывался – связываться с изгоями очень опасно. И лучше от них держаться на почтительном расстоянии, целее буду.

Где-то ещё через час, когда в зале уже стало тяжело дышать от прибывающих одиночек, лепестки, наконец, объявили начало рейда.


Глава 3. Куб


Профессор Зиновьев внимательно вчитывался в отчёт, предоставленный ему вернувшимися из рейда тремя лаборантами. Особенно его интересовала информация проводников о нападении воинов золотого мира. По расчётам профессора именно сущность класса Хессед должна была напасть на базу экспедиции, и многое указывало именно на это. Обрывки магических колыханий, пойманных уловителями у врат, следы, найденные разведывательным отрядом на одном из хаотичных островов, характерное возмущение пространства. Но он ошибся. Тварь, похоже, всё это время находилась где-то поблизости от базы экспедиции, но к нападению не имела никакого отношения.

– И всё-таки, почему они решили напасть на базу? Неужели поняли, чем мы там занимаемся? – задумчиво спросил вслух Зиновьев.

Профессор задумчиво перевёл взгляд на разложенные перед ним фото того, что осталось от отряда наёмников, который послужил приманкой для существа класса Хессед. Капкан, созданный лично Зиновьевым для этого существа, сработал идеально, будучи отвлечённой на наёмников, тварь впопыхах не заметила развёртывания вокруг неё магической ловушки, и её поимка стала самым большим успехом в карьере профессора. Мужчина в очередной раз с чувством выполненного долга поздравил себя с абсолютным успехом, Стрижи и стоящий за ними великий клан Белого Дракона получили в свои руки сущность высокого класса, и это было только начало.

– Профессор, – в кабинет зашёл помощник, как раз тот, что сумел поймать чудовище. – Вы просили напомнить, когда сыворотка должна подействовать.

– Да, пойдём, посмотрим, как на неё реагирует Хессед, – кивнул он и направился к выходу, а на столе так и остались лежать фотографии, запечатлевшие мёртвые тела группы наёмников рейда в сиреневый мир.


* * *

Одна из теней сумела найти лакомство. Оно вернулось. Оно здесь!

Павел чуть не захлебнулся слюной от восторга. Давно он не был так счастлив. Голод, что грыз его вот уже месяц, в этот момент даже немного отступил, дав ясность мыслей. Пора действовать, лакомство не должно уйти. Не должно. Все тени без исключения должны отправиться на поиск. Павел потерпит без еды ещё немного. Ради лакомства потерпит. Только ради него. Тени не должны подвести. Они найдут. А потом придёт он и заберёт то, что принадлежит ему по праву!


* * *

К порталу стекались ручейки людей: судя по всему, лепестки запускали внутрь далеко не всех наёмников сразу, предпочитая разделять по времени потоки заходящих во врата.

Впрочем, без заминок никуда, даже у старших кланов города. Когда мы все зашли в зал с порталом, прямо перед входом нас, нестройную толпу одиночек и безликих, остановили, попросив несколько минут подождать по эту сторону врат, давая возможность выйти довольно многочисленной клановой группе в сопровождении небольших парящих в метре от земли повозок.

Молчаливой процессией они шли мимо, не обращая никакого внимания на людей, стоящих по обе стороны от прохода. В это же время я заметил вышедшую из портала изящную девушку моего возраста в сопровождении таких же молодых людей. Стройное тело девушки облачалось в довольно облегающий бронекостюм на основе полной магической защиты нового поколения наподобие моей «Эгиды», только на три поколения современнее. Фактически эта одежда и бронёй-то в классическом понимании не являлось. Костюм полной защиты с функцией искажения реальности «Бацинет». Очень, очень дорогая вещь. Насколько мне известно, таких костюмов даже у нас в клане не водилось. Хотя, возможно, для Алисы бы глава раскошелился на подобный.

Конечно, я сразу узнал девушку, идущую сейчас в сопровождении сильнейших стражей клана. Юная принцесса клана Опутывающей Листвы и второй по силе медиум города. Наследница и главный столп силы, благодаря которому лепестки стали одними из сильнейших в городе. Юлия Никифорова собственной персоной. За всю свою жизнь, даже во время общих приёмов, куда приглашали мать с отцом, мне не довелось пообщаться с золотым поколением кланов. Это была отдельная группа одарённых наследников, куда смогла бы точно попасть лишь Алиса… Впрочем, без разницы, я стану сильнее, не оглядываясь на других людей. Во что бы то ни стало.

Когда принцесса проходила мимо меня, за её спиной вдруг появилось существо, сильно похожее на молниевую обезьянку, оно с высокой скоростью мелькало возле девушки, то появляясь, то исчезая. И, несмотря на его размеры, от этого существа явственно веяло сильной угрозой, как будто оно являлось чем-то невероятно опасным.

Стихийное божество, воплощение молнии в своей уменьшенной форме. Несомненно, после слияния с хозяином оно превратится в разрушительного монстра. Так всегда происходило с настолько сильными существами. Сама Юлия Никифорова, следуя за своими спутниками, смотрела только вперёд, особо не обращая внимание на происходящее по сторонам и не слушая, что ей пытались говорить идущие с ней в ногу стражи. Очевидно, что девушка совершенно не не интересовалась происходящим вокруг.

Проводив её взглядом, я попытался понять, что именно погрузили в парящие над полом повозки, но без особого толку. Толстый брезент накинули сверху с таким расчётом, чтобы чужие не смогли рассмотреть, что под ним.

Вероятно, группа только вернулась из глубин титанического города, и, скорее всего, ей повезло найти какой-то склад или схрон цивилизации оранжевого мира, судя по количеству собранного. И такие мысли пришли в голову не только мне одному, потому как наёмники поблизости стали перешёптываться, озвучивая висящую в воздухе мысль.

– Девочка сильно выросла, – вдруг заявил в обычной своей манере появившийся из неоткуда тигр. Заметив мой удивлённый взгляд, он хмыкнул. – Что? Твоя семья раньше хорошо общалась с некоторыми лепестками, в том числе и с семьёй Никифоровых. Ты этого не помнишь, потому как был ещё мал. Хотя позже между семьями будто пробежала какая-то кошка. Можешь не спрашивать, я не в курсе, что там произошло.

Сказав это он тут же пропал, точно его здесь и не было.

Наконец, когда вереница повозок и членов клана лепестков закончилась и последние стражи покинули зал, нас пропустили к порталу.

Как обычно, решил сразу не лезть в толпу, подождав, когда количество людей немного уменьшится, и только тогда нырнул внутрь оранжевой воронки врат. Перед этим не забыв снять шнуровку с ножен Одинокого. Мало ли.

Пожалуй, слово «нырнул» оказалось самым верным в данном случае. Меня с головой накрыло ощущение нахождения под водой, точно я нырнул куда-то на глубину, а сам переход показался куда дольше обычного.

С другой стороны портала я буквально вывалился в реальность, лишь благодаря приобретённой ловкости успел на рефлексах приземлиться на ноги. Каждый конкретные врата на разных людей действовали по-разному. У этих оказалось на редкость отвратное свойство для меня.

Отойдя немного в сторону, чтобы не мешать появлению других наёмников, я смог немного осмотреться. Вокруг площадки и возле врат находилось несколько клановых магов и медиумов, что поддерживали портал открытым и защищали его, а впереди, в паре сотен метров от каменной площадки виднелся частокол, за которым находился временный лагерь лепестков. Но совсем не это притягивало взор. Впереди, буквально в нескольких километрах, виднелся колоссальных размеров куб. На его поверхности горели огни и временами случались яркие вспышки, свидетельствуя, что сооружение не обесточено. Его размеры поражали разум, и я, даже примерно представляя, что увижу, оказался шокирован зрелищем. В высоту куб терялся где-то в облаках, а его бока простирались на многие километры в обе стороны. Титановый город оранжевого мира. Подобные сооружения не являлись великой редкостью, их уже находили, хоть и нечасто. Потому назвать обнаружение куба каким-то легендарным событием нельзя, но всё же оно предоставляло отличную возможность разбогатеть.

В основном оранжевый мир ценился за большое количество техномагических артефактов, очень полезных для нас. Скажем, моя «Эгида», маска безликого и даже смартфон работали с помощью множества артефактов оранжевого мира либо их прямых аналогов из нашего. Ещё одна вещь, которую покупали с большим удовольствием любые торговцы, – это монеты из небесного металла. То есть неизвестного сплава, созданного с помощью слияния магии и техники. Пока ещё учёные нашего мира не смогли полностью воссоздать процесс создания этого металла, из-за чего каждая такая монета, величиной с ладонь, стоила хороших денег. Небесный металл лёгок, пластичен и прочен. Не боится высоких температур и даже способен хорошо отражать какое-то количество магической энергии.

«Носитель, я ощущаю, что здесь насыщенность магической энергии выше, чем в вашем или мире Создателей», – заметил до этого молчаливый Седьмой.

Ты удивишься, когда мы пройдём через золотые врата, – ответил я ему мысленно. – Там магической энергии ещё больше. Ну хорошо, давай заглянем вначале во временный лагерь лепестков, узнаем, где вход в титановый город и займёмся работой.

В этот момент меня прервал голос появившегося фамильного бога:

– Ян, мне на несколько часов нужно уйти. На то, чтобы привыкнуть к оранжевому миру спустя столько лет требуется некоторое время. Заодно, после, попробую осмотреться.

– Хорошо, не пропадай надолго, – что тут ещё скажешь.

Кивнув исчезающему тигру, я быстрым шагом направился по уже хорошо протоптанной дороге к виднеющемуся впереди частоколу. Природа оранжевого мира, очень похожа на природу нашего мира, и данный конкретный регион очень походит на присущее нашим северным районам континента. Смешанный лес с постепенно вытесняемыми хвойными деревьями, большое количество мелких озёр, болот и достаточно прохладная погода.

Приблизившись к лагерю, я быстро понял, что недооценивал его настоящих размеров. Здесь как минимум проживало несколько сотен лепестков и, судя по постоянной суете, они не теряли времени даром. В лагере можно было заметить и некоторых наёмников из тех, что смогли попасть в оранжевый мир раньше. Они пытались сторговаться с клановыми торговцами, отдавая найденные предметы за специальные расписки, которые в нашем мире можно сразу перевести в кредиты на личном счету. Я увидел и уже знакомые повозки, только на этот раз полупустые, лишь частично заполненные артефактами и небесными пластинами.

Один из наёмников с тяжёлым многозарядным арбалетом на плече о чём-то спорил с из торговцем, когда я проходил мимо, и, судя по обрывкам фраз, он пытался сбить цену за информацию.

«Похоже, ваш план разузнать в лагере о месте нахождения прохода будет стоить некоторых вложений», – тут же заметил конструкт.

И откуда ты только таких слов набрался Седьмой? Вроде как раньше ты так не говорил.

«Вероятнее всего, это из-за влияния Носителя», – ответил тот.

Хм-м-м, – не стал комментировать его ответ, но это надо будет позднее обдумать.

Как и предположил Седьмой, просто так мне ответ никто не дал. Бродить по местным лесам вдоль стены куба можно было очень долго, поэтому, решив не ругаться с лепестками, заплатил им оказавшуюся символической сумму и получил на небольшом листе бумаги точную информацию о месте нахождения врат города.

Побродив некоторое время по лагерю и поняв, что больше ничего интересно здесь не увижу, я уже подумал о том, чтобы направиться к титановому городу, когда неожиданно столкнулся чуть ли не нос к носу у выхода из лагеря с появившейся принцессой клана лепестков. Девушка в сопровождении нескольких стражей из тех, что я видел возле неё в прошлый раз, быстрым шагом пронеслась мимо меня, направляясь куда-то вглубь поселения.

Похоже, отдыхать она даже и не собирается, – подумал я и, пожелав её охранникам удачи и терпения, продолжил свой путь.

Путь к вратам титанового города оказался не самым простым. Приходилось огибать буреломы и болотистые места, а ещё, несколько раз натыкаясь на теневых медведей, обходить и их тоже. Мишки хоть и не считались опасными монстрами, но запросто могли привлечь шумом тварей похуже. Благо ни нормальным зрение, ни слухом их боги не наградили, и можно было, даже не особо скрываясь, проходить в отдалении от них. Всё благодаря Седьмому, конструкт легко обнаруживал эту мелочь и загодя предупреждал меня об их появлении на горизонте.

Уже через пару часов, когда до заката оставалось, судя по положению солнца, ещё приличное количество времени, я подошёл к массивной стене куба. Вблизи эта штука выглядела ещё более монументальной. Ради интереса я даже потрогал её – на ощупь она казалась тёплой и шершавой. Дальше оставалось только найти врата, которые благодаря полученной информации от лепестков обнаружились достаточно быстро.

Стоя возле относительно небольшого по сравнению с самим сооружением входа, я задумчиво всматривался в проём, затянутый синей едва светящейся магической плёнкой.

Не удивлюсь, что имеются десятки других входов, разбросанных на всём протяжении огромной стены, а лепестки передают информацию только лишь о каких-то невыгодных, с их точки зрения… – мелькнула у меня мысль.

Подойдя к проёму, я медленно вытянул руку и прикоснулся к синему магическому экрану. Эта печать помогала законсервировать город и не пропускала пыль, влагу и местную живность внутрь сооружения. Для человека она не представляла опасность. Лишь только мои пальцы дотронулись до синей плёнки, как она начала стремительно бледнеть и таять на глазах. Впрочем, насколько мне было известно, исчезла ненадолго, через десяток минут проход вновь закроется плёнкой.

Уверенно шагнул через порог и, оказавшись в кромешной темноте внутренних помещений, тут же зажёг светлячок. На этот раз, предвидя длительное пребывание внутри титанического города, где часто многие помещения не освещались, я взял больше полусотни светляков. Такого количества должно хватить надолго.

Призрачный свет зажжённого огонька выхватил из мрака высокие потолки серых коридоров. Со стороны это напоминало мне исследовательский комплекс в алом мире, где я нашёл Седьмого, но, в отличие от него, здесь всё казалось не таким запущенным и временами попадались горящие тусклым светом рабочие панели, установленные прямо в некоторых стенах. Из любопытства я даже попытался покопаться в одной такой панели, но, закономерно, практически на все мои действия она выдавала одну и ту же информацию. Вероятно требовалось что-то вроде пароля или чего-то подобного.

Внутри помещений куба царила абсолютная тишина, лишь изредка прерываемая едва слышимым потрескиванием работающих панелей. Очень скоро стало понятно, что все залы, которые я посещал, были уже вычищены с большим усердием. Думаю всё и так очевидно. Лепестки вынесли отсюда всё подчистую, поэтому очень скоро я просто перестал проверять их, решив углубиться как можно дальше внутрь куба, желательно поднимаясь выше по этажам. Зачистить весь этаж клан бы просто не смог, потому скоро должны были пойти не посещённые никем комнаты, залы и прочие помещения неизвестного назначения. А ещё хотелось подняться на этаж выше, там сокровищ должно было быть ещё больше. Правда, для этого требовалось найти лестницу, а её-то как раз и не было.

Продвигаясь вперёд, я не забывал постоянно ставить специальные метки с помощью «маяка Тесея» – незаменимого магического инструмента в виде удобно лежащей в руке книжицы, в которой записывались местоположение всех оставленных меток. С такой вещью я мог бродить по коридорам титанового города бесконечно, не опасаясь заблудиться.

Очень скоро пришлось извлекать из ножен Одинокий, стало очевидно, что на первом этаже комплекса я был не один. Судя по информации, найденной в клановой библиотеке – титановые города населяли как нейтральные для людей существа, так и враждебные. К примеру, «потерявшие себя» – гуманоидные монстры, срастившиеся с магическими артефактами и превратившиеся в безумных кукол. Однако, утверждалось, что все твари жили дальше, ближе к ядру города, где было больше энергии и имелось тепло, а следы присутствия неизвестных я начал встречать уже через час своего продвижения. И, казалось, это точно были не люди.


Глава 4. Полагаясь на себя


Мужчина в очках с золотой оправой уверенным шагом зашёл в зал совещаний, кивнув двум оперативникам, поднявшимся из-за большого круглого стола.

– Оставим эти приветствия, показывайте, что вы накопали такого, из-за чего меня вызвали в штаб-квартиру посреди ночи. Михаил, очень надеюсь на то, что это какая-то информация по университетскому мяснику.

– Я бы не сказал, что новости хорошие, но… Вы сами должны это услышать, – ответил тот начальнику, после чего перевёл взгляд на второго оперативника и ободряюще кивнул. – Наташ, сейчас повтори, что мне сказала.

Второй оперативник, девушка, кивнула и заговорила. Лаконично и чётко она объяснила, что является «хранителем истины» и, будучи закреплена сразу за несколькими районами города, почувствовала появление разыскиваемого. Но, когда пришло время объяснять, как это произошло, девушка вдруг начала запинаться и путаться в словах, из-за чего мужчина в очках удивлённо посмотрел на неё. Такая реакция была не характерна для действующих членов второго отдела, к которому, несомненно, относилась и Наталья.

– Несколько часов назад я совершенно внезапно почувствовала его появление. Это точно был он. Такую ауру не перепутаешь ни с чем. То есть, господин управляющий, поймите меня правильно, я ощутила его появление без каких-либо предпосылок. Такое ощущение, что эта тварь появилась из самой изнанки и через пару минут так же внезапно пропала. А ещё тот слепок, что вы нам дали в самом начале.

Девушка вдруг внимательно посмотрела в глаза мужчине, отчего тот сразу ощутил её смятение.

– Это уже не человек. Тварь передвигается очень быстро. Держит вокруг себя каких-то странных существ, отдалённо напоминающих чёрные души, и управляет ими. И что-то постоянно ищет в центре города. Появляется то тут, то там на пару минут и тут же пропадает.

– По вашим оценкам, насколько существо сильно? – уточнил мужчина.

– Класс Тиферет, возможно, Хесед.

– Значит кристалл с двумя лучами или даже адамант с одним. Это проблема, – согласился управляющий и посмотрел на второго оперативника. – Михаил, я хочу, чтобы в центр города немедленно вывели всех, кого можно отправить туда, не прерывая наши основные мероприятия.

– Слушаюсь, – кивнул тот.

– Хорошо, если вам больше нечего добавить к сказанному, то я в свой кабинет. Нужно сделать несколько важных звонков.

– Только одно, господин, – сказала Наталья.

– Да?

– Этот… «человек», он, похоже, становится сильнее, пожирая других людей.


* * *

– Мог бы и меня подождать, прежде чем залезать в это место, полное пыли, я потратил много сил, знаешь ли, чтобы осмотреться, – ворчание фамильного бога продолжало раздаваться где-то за спиной.

– Нет здесь пыли, – отозвался я, проверяя небольшое помещение, где нашёл несколько устройств непонятного назначения размером с кулак.

Тигр уже несколько раз с момента своего появления успел упрекнуть меня в поспешности, а также поделиться мыслями по поводу своего небольшого путешествия по оранжевому миру. В основном с его слов, ближайшие окрестности практически не заселены какими-то сильными монстрами. Теневые медведи и другая мелочь. Зато внутри лагеря лепестков оказалось достаточно наёмников и стражей клана очень высоких рангов. Тигр предположил, что всему причиной присутствие самых одарённых наследников, участвующих в рейде. Обычная практика кланов по тренировке собственного молодого поколения. Знаю, что и в Защитной Чаше часто делают так же.

– Итак, сколько тебе удалось собрать, пока меня не было? – между тем спросил тигр, прервав поток своего ворчания.

– Не так много, как хотелось бы, – ответил я и заглянул под большой квадратный стол, где виднелся какой-то контейнер. – Не думаю, что удастся выручить больше десяти тысяч кредитов. Если бы это был алый мир, я бы сказал, что неплохие деньги, а для оранжевого маловато.

Открыл контейнер и увидел лишь пустоту. И здесь ничего. Это начинало нервировать.

– Оранжевый мир никогда не был самым прибыльным местом. Впрочем, титановый город – это немного другой случай, но, всё же, не стоит многого ждать от этого рейда, Ян.

Кивнул. Что тут скажешь, фамильный бог прав.

– Когда ты бродил по этому лабиринту залов, не видел случаем где-нибудь лестницу? – спросил между делом у него, поднимаясь на ноги.

– Нет, ничего такого не заметил, и не проси, искать не буду, у меня и так осталось немного сил. Вообще, по-хорошему, мне следует иногда уходить на изнанку для восстановления, здесь изнанка, кстати, куда богаче энергией, чем в алом мире.

– И какой же твой нынешний лимит?

– Четыре-пять часов, но лучше всё же поменьше. Ладно, если появятся вопросы, зови, ты знаешь, как это делать… Завтра попробую найти твою лестницу.

Следующие полчаса я бродил по коридорам, освещаемыми тусклыми лампами, в надежде найти крупные комнаты. Такие помещения часто использовались строителями титанового города как складские. Вообще-то, первый этаж, как и несколько ярусов выше него, скорее представлял собой предместье настоящего города: в клановой библиотеке говорилось, что самые богатые на сокровища этажи находятся значительно выше.

В одном из оказавшихся пустыми залов решил ненадолго устроить себе привал и заодно немного помедитировать, чтобы лучше сфокусироваться. Вглядываться в полутьму, чтобы хоть что-то рассмотреть, сильно утомляло.

Где-то через час из медитации меня вывел голос Седьмого:

«Носитель, кто-то приближается».

– Как он далеко от меня?

«Близко, очень близко. На всякий случай я рекомендую как можно быстрее уходить».

Поднявшись, я быстрым шагом направился к выходу, но почти сразу остановился. Внутрь зала неспешно вкатился большой серебристый шар из небесного металла. Замерев в нескольких метрах от меня, шар, казалось, не знал, что делать. Насколько я помнил, об этих автоматах имелось не так много информации, утверждалось, что победить их крайне тяжело даже сильным стражам, а в случае выхода из строя они всегда пытались самоуничтожиться.

В голове мелькнула шальная мысль: если победить шар, стану обладателем огромного количества небесного металла. Но тут же отбросил её прочь, у меня против этого механизма нет ни единого шанса.

Между тем шар, крутанувшись на месте, открыл в середине своей конструкции горящую алым светом полосу, из которой появились сразу четыре толстых составных манипулятора.

Ох и не к добру это всё, – мелькает мысль в голове, и вслед за ней выхватываю Одинокого. Отскакиваю в сторону, чтобы увеличить дистанцию, а в следующий момент шар впивается манипуляторами в панель, возле которой как раз остановился, и начинает совершать над ней какие-то манипуляции.

Стою на месте, выставив перед собой меч и вглядываясь в противника. Секунды уходят одна за другой, а механизм не обращает на меня никакого внимания.

– Он что, чинит панель? – забывшись, спросил я вслух.

«Носитель, я не ощущаю враждебных эмоций от этого существа, вероятно, вы ему безразличны».

Или он просто не может излучать эмоции, – ответил я. – Это автомат, Седьмой, не думаю, что у него есть чувства.

«Сейчас я ощущаю от него волны удовлетворения».

Даже комментировать это не буду, механизм, умеющий чувствовать. Пускай даже и из чужого мира, это слишком невероятно, чтобы поверить в подобное.

Следя за каждым движением шара, обошёл его по самой длинной траектории и, не встретив сопротивления, вышел в коридор. Вероятно, именно благодаря таким автоматам титановый город смог просуществовать так долго после исчезновения своих создателей.

Лестницу удалось найти лишь через пару часов, и то лишь чудом. Она располагалась в совершенно обычном тёмном проходе, без каких-либо знаков, указывающих на то, что здесь подъём на другие ярусы. Такие проходы я раньше пропускал десятками, пытаясь найти что-то, что в моём понимании больше ассоциировалось с лестницей. Ошибался.

И почти сразу на следующем этаже мне улыбнулась небольшая удача. В одном из помещений прямо посреди зала находилась куча мусора, в которой виднелись какие-то загадочные приборы и, главное, с десяток пластин небесного металла. На то, чтобы перебрать всю кучу, у меня ушло несколько часов, но результат получился неплох. Специальная сумка для артефактов оказалась почти доверху набита сокровищами, а её вес достиг, навскидку, больше двадцати килограммов. Не сказать, что это много, но уже сейчас можно отправиться в лагерь лепестков, чтобы продать добытое, пускай и дешевле, чем в нашем мире, но зато сразу.

Заглянув в книгу «маяк Тесея» и примерно прикинув путь, решил ещё немного исследовать второй этаж. Судя по всему, группы лепестков эту лестницу ещё не нашли, поэтому у меня хорошие шансы ещё наткнуться на сокровища. Вообще, в титанических городах в среднем насчитывалось более двух сотен этажей, и при этом каждый имел просто колоссальные размеры, повергающие в шок любого архитектора или инженера из нашего мира. При постройке таких мегаструктур неизвестная раса оранжевого мира использовала технологии, значительно опережающие наши, и произошедший тридцать лет назад технический скачок отчасти стал результатом появления первых порталов в оранжевый мир.

«Маяк Тессея» исправно записывал путь, по которому я шёл, соединяя поставленные мной маячки линей маршрута. Главное, только не забывать о необходимости ставить их.

Мои предположения оказались верными, через минут тридцать наткнулся на небольшой склад артефактов. Это означало, что этот маршрут ещё никто не проверял. Жаль лестница, по которой я поднялся на второй этаж, не сквозная и на следующие ярусы не ведёт, было бы заманчиво подняться ещё этажей на десять и там попробовать поискать артефакты. Многие экспедиции до нас выяснили, что редкость и количество сокровищ зависит от двух вещей: от этажа – чем он выше, тем лучше, и от близости к ядру города – опять же чем ближе, тем лучше. В последнем случае проблема только в одном – возле ядра шанс встретить сильных тварей намного выше.

Безопаснее просто подниматься, чем идти к центру.

Собрав артефакты из схрона и забив сумку-рюкзак практически до отказа, из-за чего её суммарный вес увеличился до тридцати килограммов, я с чистой совестью отправился обратно по точкам «маяка Тессея». Именно в этот момент, когда я уже ступил на лестницу, по второму этажу прокатилась волна жаркого воздуха, вслед за которой пахнуло такой сильной магией, что я, не удержавшись, упал на одно колено, пытаясь вернуть себе концентрацию.

Что это такое?

«Очень похоже, что на этом этаже обитает какое-то сильное существо», – подал голос Седьмой. – «По моим оценкам это минимум пятый круг».

Пятый? Это сила уровня кристаллического значка с одним лучом минимум. Никогда не слышал, чтобы в оранжевом мире встречались подобные существа.

«Судя по эху, существо находится очень далеко отсюда».

Думаю, он находится возле ядра, всё-таки неограниченный запас энергии, именно поэтому все враждебные твари по большей части находятся там.

Пока размышлял, прилетела ещё одна волна горячего воздуха, принеся за собой магический шторм. На этот раз я уже был готов к нему и сумел без проблем удержаться. Мне показалось или волна стала чуть сильнее?

«Не показалась, Носитель. Похоже, существо постоянно двигается».

Ну хорошо, в любом случае оно не должно далеко отходить от ядра, а мне больше и не надо.

Вернувшись на первый этаж, я по маякам книги вернулся к выходу и с удивлением обнаружил, что снаружи уже наступил поздний вечер. Пришлось продвигаться по лесу в кромешной темноте, благо с помощью магии удавалось более или менее видеть, куда я иду. Благодаря получению второго круга поддерживать такую магию стало очень легко. Жаль не додумался использовать «маяки Тессея» когда шёл по лесу, сглупил.

Когда впереди показались огни лагеря лепестков, вздохнул с облегчением, ориентироваться на местности в темноте, пускай и при поддержке магии, не самая простая задача. В вечернее время лагерь казался ещё более живым, чем днём. Наёмников и лепестков сейчас здесь находилось столько, что приходилось стараться, чтобы нечаянно не задеть кого-нибудь своей тяжёлой ношей. Магические лампы, развешанные повсюду, давали достаточно света для того, чтобы даже торговцы могли без проблем выдавать свои расписки желающим наёмникам.

Подойдя к одному из таких торговцев, я поприветствовал его, уточняя:

– Свободны?

– Показывай, чего нашёл, безликий, – махнул рукой на прилавок перед собой мужчина.

Вывалив найденное добро, стал ждать решения торговца. Если удастся за это получить хотя бы тысяч пятнадцать уже замечательно. Думаю, за вратами смог бы продать это и за двадцать, но выходить за пределы штаб-квартиры лепестков нельзя, потому ничего не поделаешь. Тем временем торговец закончил подсчёты и, повернувшись ко мне, выдал:

– Три тысячи.

– Чё? – вырвалось у меня непроизвольно.

– Три тысячи кредитов за всё, – повторил торговец с каменным лицом. – Отличная цена для безликого.

– Эти деньги можешь себе оставить, – бросил я, начав собирать сокровища. – Лучше продам это после рейда Чаше или Кабанам, всяко умнее будет.

– Думаешь вытащить на своей спине столько сокровищ из рейда? – каменное лицо торговца искривилось, видимо, так он демонстрировал улыбку.

– А вот это уже не твоё дело, захочу и просто выкину сокровища в ближайшее озеро, всяко лучше, чем продавать его за подобные цены таким, как ты, торговец.

– Хмф, – хмыкнул мужчина и уже не обращал на меня внимания.

Побродил по лагерю, стало понятно, что такие проблемы не только у меня: то и дело с разных сторон доносилась ругань безликих. Цены для обычных одиночек и групп наёмников хоть и были явно лучше, но, похоже, не настолько, чтобы называть их хорошими. Даже от них иногда слышались крики возмущения. Лепестки в последнее время совсем обнаглели, понимая, что, по сути, выбора-то у людей особо нет.

Я потратил на рейд двадцать тысяч кредитов, чтобы окупить его с этими ценами, хотя бы просто сведя в ноль, мне придётся всё оставшееся время заниматься только сбором ресурсов, не говоря уж о том, чтобы выйти в плюс. Да уж, проще вытащить всё добро каким-то образом на своих двоих.

Пока шёл к выходу из лагеря, меня вдруг остановил какой-то страж. Показав на высокий большой шатёр, высотой в несколько метров, он сказал:

– Госпожа Никифорова собирает наёмников для важного объявления и предложения, прошу тебя зайти.

Было видно, что страж не привык просить, но ради своей госпожи, всё же, на грубость не переходил. Стало интересно, чего это принцесса клана решила собрать наёмников вплоть до безликих, поэтому, поудобнее перехватив лямки впивающегося в плечи рюкзака, направился к шатру.

Внутри уже собралось приличное количество других наёмников как самых высоких рангов, так и самых малых. Сняв тяжёлую ношу, я поставил полную сумку артефактов перед собой и принялся ждать объявление, которое хочет сделать принцесса.

Наёмники всё продолжали прибывать, очень скоро в шатре, даже несмотря на все его впечатляющие размеры, стало очень тесно.

Наконец, спустя десять-пятнадцать минут, перед нами появилась сама принцесса. Приходится признать, девушка в своей обтягивающей броне выглядит просто невероятно привлекательно. Всё портит только взгляд. Абсолютно равнодушный и безэмоциональный, как если бы она просто не замечает всех людей, собравшихся перед ней.

– Уважаемые наёмники, – вдруг заговорила она, когда шум в шатре немного стих.

Её голос, с небольшой хрипотцой, будто ей непривычно говорить, звучал тихо, но при этом слышался чётко всеми вокруг.

– Сегодня один из наших разведывательных отрядов обнаружил логово сущности класса Тиферет в титаническом городе. Клан Опутывающей Листвы приглашает вас всех на охоту на это существо. Конечно, за долю от его сокровищ и даже отдельное вознаграждение…

Погодите, клан скупердяев решил раскошелиться на найм людей для убийства существа класса Тиферет? – я даже присвистнул мысленно. Ну не верится мне в то, что лепестки станут так поступать просто так. Значит, скорее всего, та тварь, которую они хотят победить, как минимум имеет свиту, и сильную. Иначе какой смысл нанимать пушечное мясо? Да ещё и за такие деньги. Многие наёмники сделали примерно те же выводы. Люди стали покидать палатку, даже не дослушав принцессу. И почти сразу на всех нас рухнула сила стража-мага уровня кристалла. Точно гора опустилась на плечи и не позволила двинуться с места.

– Даже если вы не собираетесь участвовать в предложенном госпожой событии, недослушать её до конца – оскорбление, – подал голос мужчина, что находился за спиной замолчавшей девушки. – Имейте уважение.

– За участие в охоте на монстра вы получите по двести тысяч кредитов. А также 0,08 процента прибыли с найденных сокровищ, – продолжила говорить девушка, после чего ещё около минуты потратила на объяснения, где находилось существо.

И вот тут уже я удивился – тварь прячется на втором ярусе титанического города почти у самого ядра. Именно её я совсем недавно почувствовал в лабиринте второго этажа города. Это был определённо не тот противник с кем хотелось бы когда-либо пересекаться. Дождавшись, когда принцесса закончит говорить и пропадёт магическая сила неизвестного воина с силой кристалла, я тут же подхватил рюкзак и двинул на выход. К слову, больше половины наёмников присоединилось к моему порыву уйти, хотя удивляло то, что другая половина почему-то решила остаться и участвовать в этом самоубийственном задании…


Глава 5. Бушует шторм


Выйдя из палатки, я задумчиво отправился на выход из лагеря. Перед возвращением в титановый город следовало немного отдохнуть и решить, что делать с набранными сокровищами. На этот раз, зная, что отправляюсь в оранжевый мир, я захватил с собой палатку. Самое то в длительных рейдах без городской застройки.

В нескольких сотнях метров от лагеря часть наёмников уже разбила палаточный городок, и клан вроде как не против такого соседства. Всё зверьё поблизости оказалось разогнано стражами, из-за чего можно было не опасаться какого-то нападения.

На то, чтобы поставить палатку ушло не больше пяти минут, а дальше, немного перекусив, уселся медитировать. Через несколько часов мне предстоит вернуться в титановый город, а перед этим сделать относительно надёжный тайник, куда можно на время спрятать уже найденные сокровища. Я всё ещё надеюсь продать их за адекватную цену, в крайнем случае попытаюсь вынести всё самое ценное на себе, хоть будет и трудно.

Между тем палаточный городок бурлил, новость о том, что принцесса клана лепестков собирает людей для битвы с чудовищем класса Тиферет, всколыхнула наёмников. Об этом говорили группы, собирающиеся за кострами, то же обсуждали одиночки и безликие. Как я понял, большинство наёмников оказалось согласно с выводами из моих размышлений. Лепестки никогда не пользовались большим уважением в гильдии, те же Рухи или Кабаны пользовались там куда большим уважением.

С другой стороны, их предложение оставалось крайне щедрым для другой части наёмников. Всё-таки процент с сокровищ – не шутка. Однако это не объясняло того, почему согласившихся оказалось так много. Это далеко не половина, но сотню человек лепестки себе точно набрали. Причём, как я узнал на утро, среди этих наёмников встречались как новички серебряного ранга, так и звёздные вплоть до трёх лучей. Хотя, конечно, возможно, всё это лишь пустые пересуды собирающихся на очередную вылазку наёмников.

Быстро собрав палатку и подхватив свой увесистый груз, отправился в сторону куба. По дороге нужно создать небольшой схрон, где мне следует спрятать все вещи до тех пор, пока не отправлюсь обратно в родной мир. Конечно, скорее всего, забрать с собой всё вряд ли получиться, но вот отсортировать самые ценные вещи и пронести их через врата – вполне. В этот момент по моим чувствам резануло каким-то странным ощущением, точно кто-то внимательно следит за тем, что я делаю и куда иду. И в подтверждение тут же раздался голос Седьмого:

«Носитель, уже несколько минут после того, как вы вышли из лагеря, за вами следуют четыре человека».

Похоже, кто-то из наёмников заметил набитую под завязку сокровищами сумку и решил заняться грабежом безликого? Рано или поздно это в любом случае должно было случиться. Что ж, если нужно драться, значит, буду драться. Я осторожно, так чтобы не привлекать внимания, проверил, насколько хорошо выходит из ножен Одинокий, и, как ни в чём не бывало, продолжил идти вперёд.

Через несколько минут, когда я отдалился от лагеря лепестков, мои преследователи, наконец, решили показаться. Впереди появились две фигуры облачённые в серые походные плащи с накинутыми на голову капюшонами, а за спиной вышли оставшиеся, закрывая пути к отступлению к лагерю. Я тут же сбросил с плеч оба рюкзака и положил руку на рукоять Одинокого. Мне далеко до мастеров школы Баттодзюцу, но, благодаря некоторым приёмам боевого искусства Создателей, я тоже вполне способен неприятно удивить своих противников.

– Безликий, – в это время один из пары впереди обратился ко мне. – Тебе тяжело нести эту ношу, позволь нам облегчить твой труд. – Он указал на скинутые на землю рюкзаки.

– И мы готовы даже заплатить за это ответной услугой, как насчёт обменяться данными по «маякам Тессея»? – подхватил его напарник.

И дураку понятно – у них пустые маяки. Даже удивился от такой наглости. Я сумел рассмотреть их значки и мысленно улыбнулся, эти двое лишь серебряного ранга, а что насчёт тех, что сзади?

«Судя по распространяемой сейчас силе – двое сзади также серебряного ранга», – помог с определением конструкт.

Ну тогда проблем нет, думаю мне просто нужно вежливо им отказать…

Призываю магическую силу, мгновенно осушая пространство вокруг себя, и уже в следующую секунду оказываюсь за спинами впереди стоящих наёмников. Одинокий легко, с шелестящим звуком выскальзывает из ножен и застывает у самого горла противника. С удивлением смотрю на застывшего в ужасе наёмника, что даже не попытался что-то предпринять, его напарник выглядит не менее испуганным, глаза бегают, а руки судорожно сжимают так и не поднявшееся оружие.

– Я… мы… мы поняли господин, прошу извинить нас, – вдруг, захлёбываясь, начинает говорить человек и медленно отступает, не отрывая от меня взгляда.

Не отвлекаюсь, внимательно слежу за ним и оставшимися тремя. Но наёмники просто пятятся, смотря на меня, как будто увидели ужасное чудовище. Когда последний из неудавшихся грабителей скрывается за деревьями, я позволяю себе чуть-чуть расслабиться.

– И что это всё значит? – вслух пробормотал я, поднимая брошенные вещи. – Седьмой, чего они так испугались? Я, конечно, двигался быстро и выглядел грозно, но чтобы сразу ужас внушать?

«Ваша жажда крови за последний месяц сильно уплотнилась и сейчас вполне способна испугать воинов серебряных рангов», – заметил конструкт.

И почему я этого не замечал?

«Вероятно, потому что для вас этот процесс проходил слишком растянутым во времени? И есть ещё одно, что я вам давно хотел сказать. Помимо жажды крови иногда в вас пробуждается что-то совсем иное, намного более сильное».

Что? О чём ты говоришь, не понимаю.

«Слишком мало данных, Носитель. Пока я не могу сказать, что это такое, но воздействие этой силы, несомненно, находится в той же плоскости… Я всё ещё пытаюсь разобраться, нужно время».

Я жду от тебя всю информацию сразу, как только что-то узнаешь, Седьмой.

«Конечно».

Поправив лямки, направился дальше, обдумывая слова конструкта. Жажда крови и какая-то вторая сила, и всё это я сам почувствовать пока не мог. Если, скажем, во время разговора с главой неосознанно высвобожу жажду, что произойдёт? Полагаю, ничего хорошего, значит, нужно эту штуку взять под контроль, и чем раньше, тем лучше.

«Медитация. Постоянная медитативная практика и самопознание единственное, что может помочь вам в этом, Носитель», – вставил свои пять кредитов Седьмой.

А я не занимаюсь, да?

«Для контроля жажды крови требуется заниматься медитацией намного больше. Хотя в вашем случае её, всё же, не так много, как у тех же убийц. Обычно чем больше убийств совершил человек, тем сильнее его жажда крови».

Что ж, понятно.

На то, чтобы найти подходящее место для схрона, у меня ушло не так много времени. Относительно недалеко от лагеря нашлось место с большим количеством высоких камней, не пойми как оказавшихся здесь. Под одним из таких камней я и устроил свой тайник, не забыв пометить место маячком «Тессея», и как следует замаскировав его. После чего с чистой совестью отправился к вратам титанового города. Сегодня предстояло много работы. Конечно, можно переждать охоту на существо и дождаться, когда всё закончиться, но так делать не стоило – такое сражение, несомненно, привлечёт столько дряни с верхних этажей, что сбор артефактов сильно осложнится.

Добраться по маякам до лестницы не составило особых проблем. На этот раз ощущение, что на первом этаже я не один, почему-то отсутствовало. А вот на втором этаже всё кардинально изменялось. За то время, пока я здесь отсутствовал, неизвестная тварь, находящаяся сейчас где-то в глубинах яруса, казалось, ещё больше усилилась и кричала теперь постоянно, распространяя по всему этажу плотную магическую энергию. Как наследница клана лепестков собиралась сражаться с этим существом, даже при поддержке кристаллического стража, у меня понимания не было. Впрочем, скорее всего, у принцессы имеется план, не зря же она всё это затеяла?

Решив лишний раз не отвлекаться, я продолжил обшаривать эту часть этажа, стараясь не углубляться к центру яруса и сосредотачивая свои усилия прежде всего на поиске лестницы к третьему этажу. Сейчас, как ни крути, это самое важное. Как раз, пока наследница разбирается с живностью второго яруса, у меня будет время обшарить третий и, возможно, даже четвёртый. А с учётом того, что большинство наёмников и, наверное, клановых стражей из штурмовых и разведывательных групп будет занято большой охотой, шанс найти что-то ценное ещё больше увеличивается. Пускай лепестки и хозяйничали здесь несколько дней, я сомневаюсь, что они смогли обшарить всё – слишком уж большая здесь территория.

Пока искал лестницу, удалось найти несколько не очень ценных сокровищ. Жаль в отличие от вчерашнего дня, сегодня уже так не везло. Впрочем, это ещё ничего не значит – всё-таки нацелен я сейчас немного на другое.

Седьмой несколько раз предупреждал о появлении неизвестных существ где-то на самом краю его ощущений, но они почти сразу пропадали, уходя прочь. Возможно, это свита того самого монстра класса Тиферет.

Примерно в это же время рядом появился восстановившийся на изнанке белый тигр и, по какой-то нелепой случайности, как раз во время очередного рыка существа. Никогда бы не подумал, что родовые божества умеют так сквернословить. После того как озвучил тигру эту мысль, был тут же им послан. Когда тигр немного успокоился, объяснил ему, что происходит, после чего любопытный бог ушёл посмотреть, какая же тварь так орала на весь ярус.

Спустя пару часов поисков я впервые за долгое время наткнулся на живых людей внутри лабиринта титанового города. Они составляли довольно приличных размеров группу в семь человек, скорым шагом направлявшуюся куда-то в сторону, откуда доносился рёв существа. Скорее всего, встретил наёмников, присоединившихся к принцессе или, что куда вероятнее, стервятников, желающих поживиться чем-то ценным, пока другие пытаются победить сильную тварь. Группа, не особо обращая внимания на помещения второго уровня, прошла мимо меня. Вели себя они всё же чересчур беспечно. Пускай это и был второй ярус, а их было несколько – расслабляться никому не стоило.

Мои молитва были услышаны через каких-то несколько минут. Просто наткнулся на лестницу во время проверки одного из помещений.

– Отлично, – похвалил сам себя и, наконец, поднялся на следующий этаж, где, о чудо, не доносилось никакого крика и рёва.

«Носитель, я чувствую сразу несколько сильных энергетических сгустков неподалёку отсюда, не двигаются и мерно пульсируют, вероятно, артефакты», – подал голос Седьмой.

Веди, – я сразу приободрился.

Если конструкт может чувствовать самые сильные сокровища, то большие деньги у меня в кармане. Жаль, но мечтам не суждено сбыться. То, что почувствовал Седьмой, оказалось очередными панелями, только немного отличавшихся от тех, что встречались на первых двух этажах. Они светились более насыщенным светом и имели специальные разъёмы под что-то похожее на кубы или полусферы.

От рассматривания панелей меня отвлекло появление тигра.

– Подойти к проклятой твари нельзя, каким-то образом она чувствует существ изнанки, в том числе и фамильных богов.

– Понятно, а что-нибудь вокруг неё ты успел заметить?

– Да, как ты и говорил, неподалёку начинают собираться наёмники и клановые стражи. Похоже, очень скоро они собираются начать. Как насчёт подняться на пару этажей выше?

– Зачем? – удивился я. – Разве титановый город можно настолько повредить?

– Ну, в теории одна-две опоры с этим справятся, – подумав, ответил фамильный бог, после чего дёрнул хвостом, показывая своё раздражение, и добавил. – Хочешь, оставайся тут. Ты, кстати, нашёл уже что-то интересное?

– Пока только это, – кивнул на панели.

– Негусто.

– Если бы не отвлекали, может и побольше набрал.

Так мирно беседуя, мы начали медленно обследовать третий этаж. Как и предполагал, качество и количество встречаемых здесь артефактов по сравнению со вторым этажом практически не изменилось. Зато, больше не давил этот невозможный оглушительный рёв. Что не могло не радовать. Вот уже несколько часов я бродил по полупустым коридорам и залам третьего этажа и уже успел собрать добычи даже больше вчерашней и останавливаться на этот раз не собирался. Хотелось набрать столько артефактов и сокровищ, сколько можно унести.

В момент, когда начался бой на втором ярусе, я как раз перебирал очередной ящик-сундук, выгребая оттуда самое ценное. От оглушительного взрыва затрясся, похоже, весь второй, а вслед за ним и третий этаж. Пол под ногами заходил ходуном, а большинство панелей, установленных в зале, вдруг вспыхнули красным светом, внушая мысли о какой-то грозящей опасности.

Я чуть не выронил небольшой предмет, который вертел в руке, чтобы понять его ценность, и, затаив дыхание, попытался уловить в нарастающей какофонии звуков хоть что-то, что дало бы какое-то представление о творящемся сейчас этажом ниже.

«Носитель, ощущаются возмущения магической реальности пятого уровня», – немедленно отрапортовал Седьмой. – «Фиксирую пространственные искажения. Отпечаток неизвестен». – продолжал он сообщать хоть какую-то информацию.

Какие ещё искажения? Там же просто класс Тиферет.

«Это непостоянные разрывы пространства из-за применения магии высших кругов. Для подобной битвы это нормально», – незамедлительно отозвался конструкт.

Такое может в теории повредить целостности титанового-города? – скорее ради гарантии спросил я.

«Нет. Я не ощущаю негативных последствий для города. Структура стабильна. Но, интенсивность битвы только нарастает. Я отчётливо ощущаю трёх человеческих существ и монстра второго яруса».

Трое, значит? Думаю, за дело взялась сама наследница вместе с двумя своими телохранителями, они вроде как кристаллы. Но где тогда другие? Там же должно присутствовать ещё как минимум два, разве нет? Не могли же их отозвать в клан перед таким событием? Странно всё это.

Скорее всего, сейчас весь район ядра второго этажа представлял собой очаги проходящих сражений. Свита подобного монстра представляется не менее пугающей, и, если честно, не завидую я клановым стражам и наёмникам, решившимся на эту авантюру. С другой стороны сокровища и тело твари класса Тиферет слишком лакомый кусок, не многие способны отказаться от такого. И уж тем более не в характере лепестков упускать подобную добычу.

Между тем тряска всё продолжалась и даже не собиралась прекращаться. Несомненно, после всего произошедшего весь титановый-город ещё неделю будет гудеть от ошалелых автоматов, кидающихся на всё, что движется и тварей спустившихся посмотреть, что произошло. Но это всё произойдёт намного позже, времени на то, чтобы выбраться из лабиринта более чем достаточно.

Я начал собирать найденные артефакты в сумки и готовиться к обратному пути. После того как бой закончиться нужно будет возвращаться.

«Теперь сражаются только два существа», – заметил в какой-то момент Седьмой. – «Сила монстра ослабевает».

Раз так, то давай выдвигаться к лестнице на второй ярус, – подумал я и, встав на ноги, закинул за спину свою тяжёлую ношу.

– Что такое? Они же ещё не довели сражение до конца, разве нет? – спросил удивлённый тигр.

Он, как и я, всё это время вслушивался с интересом в громыхающую какофонию звуков. К слову сказать, сейчас уже постепенно умолкающую.

– Слышишь? Уже почти закончили, пойдём.

Ко времени, когда мы вернулись к лестнице, ведущей на второй ярус, звуки боя уже полностью затихли и лабиринт, наконец, погрузился обратно в привычную тишину. Я некоторое время вслушивался в наступившие безмолвие, пытаясь уловить малейший шорох, но без особого толка. Ни звука не доносилось со стороны лестницы.

Когда я спустился на второй ярус, то оказался свидетелем странного зрелища. По всему этажу на огромных скоростях носились шары-автоматы, они постоянно что-то чинили, сверлили, меняли и, очевидно, казались агрессивнее обычного.

«Эти шары сейчас опасны и воспринимают любых существ как врагов», – конструкт озвучил мои мысли.

Замечательно, вот только проклятые шары сейчас занимаются починкой именно того коридора, по которому мне надо пройти, следуя пути «маяков Тессея».


Глава 6. Принцесса


Глава клана Защитной Чаши вместе с советниками стоял возле золотых врат, задумчиво наблюдая за тем, как в них пропадает очередная группа сильнейших стражей. Они сейчас находились в самой охраняемой части штаб-квартиры клана. Вокруг золотых врат в больших количествах установили магические установки класса «Фанатик» и дежурили сразу три штурм-группы стражей – все, кого ещё не задействовали в поисках. Глава прекрасно осознавал, что, скорее всего, все великие кланы Империи, а также сильнейшие гвардейские части уже активно участвуют в идущем карнавале, и вопрос времени, когда к ним начнут присоединяться обычные старшие кланы из всех городов Империи. Но к тому времени, скорее всего, всё уже закончится.

– В прошлый раз нам сильно повезло, надеюсь, и в этот карнавал всё получится, – заметил второй советник.

– Повезло, вот только мы бездарно упустили шанс стать великим кланом, – поморщился с раздражением глава. – Столько усилий и так позорно опростоволоситься.

– На этот раз нас не застанут врасплох, глава.

– Сейчас нужно сосредоточиться на поиске лояльных сущностей. Если никого не найдём, смысл что-то ещё обсуждать отпадёт сам собой. По результатам каждой вылазки, как штурм-групп, так и разведывательных я жду от вас полный отчёт, независимо от времени возвращения, всё ясно?

– Конечно, глава.

– Безусловно, глава.


* * *

Ну хорошо, придётся искать другой выход на первый этаж. В крайнем случае просто вернусь сюда спустя какое-то время – уверен, эти автоматы рано или поздно уйдут отсюда.

Подумав, извлёк Одинокого из ножен, закинув последние в рюкзак. Думаю, сейчас лучше ходить с обнажённым клинком.

Продвигаясь по коридору, я всё дальше уходил вглубь этажа, возможность повернуть и сделать круг пока не наблюдалась. Впрочем, уверен, это ненадолго. Повсюду на ярусе виднелись следы недавно прошедшей битвы. Вот только сколько бы ни вглядывался в освещаемые светлячками коридоры лабиринта, ни одного тела наёмника или кланового бойца так и не увидел. Зато часто встречались небольшие группы автоматов, занимающиеся починкой на этаже, из-за них приходилось кардинально менять свой путь, порой сворачивая в совершенно не нужные мне коридоры.

Очень скоро масштаб разрушений начал увеличиваться. По всему выходило, что я, сам того не желая, приближался к местам основных боёв. И, в отличие от коридоров, оставшихся за спиной, здесь шары уже практически не встречались. Зато попадались кое-кто похуже. Несколько раз светляк вырывал из тьмы мелькающие вдалеке гибкие тела неизвестных существ, что тут же стремительно исчезали в темноте лабиринта.

«Эти монстры напуганы, и, похоже, пока не собираются нападать», – сказал Седьмой. – «Хотя, несколько раз в соседних коридорах я ощущал кого-то сильного, Носитель».

– Хм-м-м, – отозвался я, смотря в книгу «маяков Тессея». – По всему выходит, что я приближаюсь к центральной части яруса.

Не самая приятная новость с учётом того, что из-за всполошившихся автоматов часть коридоров на самой окраине этажа оказалась заблокирована. Скорее всего, так работает алгоритм титанового города – починка начинается с периферии. И с моей точки зрения, это выглядело слегка нелогичным.

Не скажу, сколько точно прошло времени, на хронометр я почти не смотрел, но в какой-то момент начало теплеть. Думаю я постепенно приближался к ядру этажа и вместе с этим впервые за всё время стали появляться по-настоящему впечатляющие разрушения. Несколько раз натыкался на полуразрушенные залы, с обгоревшими стенами и зияющими огромными сквозными дырами, смотрящими в другую часть коридора, а чуть позже так и вовсе целые раскуроченные секции со всё ещё полыхающим жарким алым пламенем. В такие минуты я хвалил сам себя за то, что додумался после рейда в сиреневый мир докупить некоторые важные части для «Эгиды», в частности, систему замкнутого дыхания. Без этого сейчас бы было очень тяжело.

Очень скоро около меня появился фамильный бог, что пропал почти сразу после спуска на второй этаж, и, без обычного для него ворчания, вдруг заявил:

– Я нашёл принцессу лепестков и её телохранителя, им нужна помощь.

– Хм-м-м? Ранены? Есть какая-то опасность? – тут же уточнил я. Рыцарем на белом коне я не был, потому, если около них ошиваются сильные монстры рисковать точно не стану.

– Девчонка более или менее в порядке, а вот её подчинённый плох, нужно помочь, лепестки хоть и скупердяи, но долги отдают исправно, думаю, их поддержка тебе точно лишней не будет.

– Хорошо, – кивнул я, понимая резонность слов белого тигра. – Веди.

Уже через несколько минут стало понятно, что фамильный бог повёл меня к самому ядру второго яруса, и чем ближе мы подходили к нему, тем «жарче» становилось. Повсюду встречались горящие обломки, расплавленные стены, порой отсутствовали целые секции лабиринта, что говорило о том, что именно здесь проходил бой с тварью класса Тиферет. Несколько раз мне пришлось чуть ли не вплотную подбираться к этому пламени, и даже сквозь «Эгиду» получалось ощутить жар горящего огня.

«Мы приближаемся к очень сильному медиуму», – сказал Седьмой в какой-то момент. – «Однако, похоже этот медиум сильно ослаблен».

– Главное, чтобы она не жахнула по мне чем-то увесистым, – я посмотрел на идущего возле тигра. – Предупредишь её?

– Хорошо, – фамильный бог тут же пропал, а я продолжал идти по относительно целому коридору.

«Носитель, вы не опасаетесь, что эта девушка узнает ваше фамильное божество?» – задал вопрос Седьмой.

– Сильно сомневаюсь. Сущностей с изнанки, имеющих форму тигра великое множество, особенно среди «хранителей-защитников». Если только ворчун сам ей не скажет.

Через несколько сотен метров конструкт предупредил меня о том, что в помещении около, прячутся двое, один из которых и есть тот самый сильный медиум, и точно почувствовав появился тигр.

– Заходи, – кивнул он на закрытую дверь зала. – Я их предупредил, можешь не беспокоиться.

Ну хорошо, я вернул Одинокого в ножны – незачем клановым видеть мой клинок вблизи.

Толкнув дверь, тут же оказался в самом обычном зале лабиринта, которых обыскал уже не одну сотню в титановом городе. Здесь практически не было света, и светлячок тут же выхватил из тьмы лежащего мужчину, который с большим трудом дышал, сидящую возле него казавшуюся миниатюрной, фигуру девушку и мёртвого человека, чьё лицо было накрыто белым платком.

Девушка подняла голову, на ней был шлем костюма магической защиты «Бацинет», но благодаря используемых в его конструкции магических элементов, я даже не сразу это заметил, просто показалось, что на голове у неё красуется простенький обруч. Возле принцессы суетилась молниевая обезьянка, появляясь то, с одной стороны, то с другой.

– Так это твой хранитель, наёмник? – спросила девушка после секундной паузы.

– Мой, – кивнул я в ответ и тут же перешёл к делу. – Госпожа, чем я могу помочь?

– Как видишь, мой подчинённый ранен, а сама я не в самой лучшей форме, все силы уходят на то, чтобы скрыть присутствие от твари.

– Вы не убили её? – по спине пробежал холодок.

– Сильно ранили, но точно не убили. Тиферет оказался настолько силён, что запросто может считаться слабым классом Нецах. Моя ошибка из-за чего погибло столько моих людей.

– И наёмников, – добавил я, напоминая девушке, что в этой охоте участвовали не только лепестки.

– И наёмники, – на удивление покорно согласилась она и тут же, не удержавшись, добавила. – Часть из которых испугавшись, разбежалось в самый ответственный момент.

– Хм-м-м, их трудно за это судить, не каждый способен удержать себя в руках, повстречавшись с существом класса Тиферет, особенно таким сильным.

Тут же заметил раздражение, проскользнувшее на лице девушке, она явно не привыкла, что обычный наёмник так с ней разговаривает.

– Так ты поможешь нам, наёмник? – спросила она, особенно сделав акцент на последнем слове.

– А ты сможешь поднять его на ноги? – я кивнул на телохранителя, что лежал сейчас без сознания. – И что насчёт той твари?

– На некоторое время я смогу поднять Виктора на ноги, это не проблема, как и защитить нас от взора монстра. Главное, чтобы кто-то мог вести нас. От меня мало толку, когда я отвожу взор.

– Хорошо, тогда давай выдвигаться, чем раньше начнём, тем быстрее закончим, – кивнул я.

– Вот мой «маяк Тессея» можешь взять информацию по титановому городу отсюда.

У меня тут же непроизвольно задёргался глаз, хорошо, что, будучи в шлеме, это небыло заметно. Карты титанового города от лепестков – это очень полезная информация.

Синхронизировав маяки, я углубился в изучение карты второго этажа, пока девушка колдовала над телом своего товарища, используя какие-то непонятные иньекторы и травы. Похоже, это были какие-то стимуляторы самого высокого качества, так как уже через пару минут мужчина пошевелился и смог самостоятельно встать на ноги.

– Отлично, наёмник, мы готовы, – кивнула принцесса. – Идти мы сможем не больше двух часов потом придётся делать перерыв, учитывай это.

– Понял, – вероятно, это из-за ограничения действия стимулятора.

– Госпожа, у меня ещё остались силы если…, – начал было говорить телохранитель.

– Виктор, просто помолчи, – оборвала она его на полуслове и кивнула мне, говоря, чтобы я шёл первым.

Перед тем, как выдвигаться в последний раз сверился с примерным маршрутом к ближайшей отсюда лестнице и сказал стоящему около тигру:

– Пока у тебя ещё есть силы, разведай, что впереди, не хотелось бы нарваться на каких-нибудь сильных тварей.

Фамильный бог что-то проворчал в свои усы и пропал из виду, уйдя выполнять просьбу.

Проблемы появились сразу, как мы вышли из зала. Оказалось, что даже несмотря на принятие симулятора, телохранитель не способен идти быстро, приходилось подстраиваться под его темп, а ещё уже через несколько минут стали появляться поодиночке враждебные существа. Больше всего они напоминали гигантских крыс быстрых и очень опасных. Ещё и умеющих использовать магию. Достаточно нам было завернуть за очередной поворот, как появился тигр с предупреждением:

– Два монстра почуяли вас, скоро будут здесь, – крикнул он, благодаря чему я успел скинуть свою ношу с сокровищами и, взяв на изготовку меч, приготовиться к появлению тварей.

А в следующую секунду впереди мелькнули две стремительные тени. Делаю шаг вперёд, опираясь на ведущую ногу и когда первая тварь, бросается ко мне, наношу тот самый удар, что практиковал в горной резиденции клана. Упругий толчок в руку и вот уже яркая вспышка вспарывает серую шкуру монстра, и пронзительный визг больно ударят по ушам, прорываясь даже сквозь ограничители шлема «Эгиды». Крысу разрывает в буквальном смысле на части, мгновенно превращая в отвратительные ошмётки мяса.

Не обращаю на это внимания, бросаясь вперёд на полную используя боевое искусство Создателей. Мгновенье, стою возле замершей принцессы Лепестков, а в следующий миг оказываюсь позади второй крысы и, соединяя огненную магию первого круга с Одиноким, обрушиваю удар на неё. Вспышка яркого света и монстр, не успев вовремя среагировать, вспыхивает ярким факелом и тут же превращается в горящие угли.

Похоже, опять переусердствовал с силой, – подумал с досадой смотря на то, как стремительно сгорают останки твари.

«Носитель у меня появилась идея насчёт второго круга магии», – появляется голос конструкта.

Нашёл время, всё потом Седьмой.

– Впечатляет, – сказала девушка, подходя ближе. – Твои навыки точно намного выше золотого значка, почему ты скрываешь собственную силу?

– Как-то не было возможности пройти последнее время переаттестацию, – безразлично ответил я, движением кисти очищая клинок Одинокого, пока этого хватит потом нужно будет заняться нормально чисткой. – Ладно, у нас не так много времени, давай продолжим движение.

– Ты разговариваешь с принцессой клана Опутывающей Листвы, наёмник, – вдруг кое-как ворочая языком проговорил бледный, как мел Виктор. – Будь добр вести себя уважительно.

Я посмотрел на бедолагу с жалостью. Даже несмотря на свои раны и состояния он продолжал поучать окружающих, напоминая, как должно вести себя с госпожой. Знакомая картина, точно так же было и в других кланах в том числе и Защитной Чаше, но раз уж я сейчас наёмник, то и корчить из себя вежливого кланового стража не имело смысла.

– Виктор, тебе не нужно разговаривать, это не просьба, – мягко, но настойчиво сказала девушка.

Мы продолжили медленное продвижение вперёд. После нападения двух крыс больше никаких неприятностей не случалось. Где-то через полтора часа, как и предсказывала принцесса, понадобился первый отдых. Виктор упал на колени и его скрутило в жестоком кашле с кровью. Пришлось помогать ему подняться и подхватив под руки заваливаться в первый же попавшийся на пути зал.

Заблокировав дверь с помощью какой-то странной печати, что дала мне принцесса, я присоединился к моим временным спутникам. Тут же вспомнив такой же случай с Оксаной совсем недавно, когда мы прятались в одном из помещений безымянного торгового центра в синем мире. Похоже, спасать людей – моё признание.

«Или проклятье», – тут же вставил своё замечание Седьмой.

Кто-то учится шутить, – хмыкнул я мысленно. Вообще, это удивительно, но чем дольше мы общались с конструктом, тоем более… человечным он начинал казаться. Был ли он изначально таким? Или стал из-за того, что соединился со мной? И как я сам изменился из-за него?

Пожалуй, здесь я затруднялся ответить.

Девушка хлопотала над своим телохранителем, что-то давая ему выпить и вкалывая какие-то препараты. Создавалось впечатление, что у неё в рюкзаке находился настоящий аптечный пункт.

Отсел подальше от этой парочки и, достав специальную мягкую тряпицу занялся чисткой Одинокого, желательно чтобы лепестки не видели вблизи меч, потому как по самому клинку можно было легко понять, что он являлся духовным оружием, да ещё и клановым. Сложить два и два сможет даже дурак.

Где-то спустя полчаса принцесса, наконец закончила и поднявшись на ноги устало подошла ко мне. Заметив её приближение, я вернул Одинокого в ножны и внимательно посмотрел на приближающуюся изящную фигурку девушки.

Присев напротив меня она посмотрела на меня и вдруг спросила:

– Что это были за движения, которые ты использовал в битве против тех тварей? Я никогда не видела ничего подобного. Это точно не свод законов и не боевое искусство наёмников.

Это точно сильнейший медиум Лепестков? – непроизвольно подумал я. – Она же всегда, вроде бы, была надменна со всеми, а сейчас разговаривает со мной, так, будто мы равны. Даже не верится.

– Простите принцесса… – начал было отвечать, но она тут же меня прервала.

– Юля.

– Э-э-э? Что?

– Когда мы одни можешь называть меня Юлей, не люблю весь этот официальный тон, – она кивнула на лежащего телохранителя. – Не нужно обращать внимания на слова Вити, он просто самый упёртый, с другими своими людьми я всегда на ты. Была.

Девушка помолчала. После чего продолжила:

– Понимаю, что у тебя нет желания отвечать, я слишком многого прошу, но уж очень любопытно.

– Я не могу сказать, это не мои тайны, прошу извинить.

– Да ладно, я не особо и рассчитывала, – махнула рукой она. – Тогда расскажи о своём хранителе.

В этот момент из-за плеча Юли появилась мордашка молниевой обезьянки.

– Ничего такого, «хранитель-защитник» семьи, и мы соединены только контрактом семьи.

– Я силён и благороден, что ещё нужно знать молодой госпоже? – за моей спиной появился сам виновник торжества.

– Ха-ха-ха, – весело рассмеялась она. – У тебя очень глубокая сущность, сразу видно, что ты не одно поколение охранял семью этого наёмника. Это редкость не для клановых семей.

– И такое бывает, – согласился Тигр.

– Может, вступите в клан Лепестков? Обещаю хорошие условия.

– Прошу прощения… Юля, но я вынужден отказаться, – как можно мягче ответил ей.

– Да ничего, я всё понимаю, – кивнула она, и вслед за движением головы девушки молниевая обезьянка исчезла и через мгновенье появилось передо мной с интересом осматривая меня.

– Что такое? – спросил я, немного нервировало внимание со стороны «хранителя стихий».

– Она находит тебя интересным, – ответила принцесса.

– Ну надо же…

В этот момент нас прервал глухой удар в дверь, из-за чего та содрогнулась, но, всё же, каким-то образом выдержала.


Глава 7. Вопрос морали


Седьмой? – я тут же обратился к конструкту. – Ты не почувствовал приближение твари?

«Всё верно, Носитель, и я до сих пор никого не ощущаю за дверью…».

Ну что же, ладно. Бесшумно вынул Одинокого и плавным движением пальцев провёл вдоль клинка, напитывая меч целой прорвой силы, на этот раз не несущей в себе никакого атрибута. Нечего мелочиться, очень похоже, тварь снаружи невероятно сильна.

Одинокий от такого количества влитой силы мелко завибрировал, распространяя вокруг тяжёлую и тягучую жажду убийства. В этот момент кто-то очень деликатно тронул меня за спину. Повернув голову, наткнулся на взгляд принцессы. Она приложила палец к губам и неслышно шагнула к двери. Вокруг девушки вздыбилось пространство под действием сил «хранителя стихий» и личной магической мощи Юли. Казалось, она и сама стала живым воплощением магии, опасной и неумолимой.

Не представляю, что принцесса сделала, но удары в дверь прекратились и, спустя пару секунд, я вдруг услышал… пение. Грустное и мелодичное. До сих пор мне никогда ещё не приходилось слышать подобной мелодии и ритмики. Слов в песне, если это можно было назвать песней, не было, тут слышался скорее красивый напев гласных. Неизвестное существо продолжало издавать невероятную музыку, а Юля с каждой секундой всё больше бледнела. Стало понятно, что она держится уже с большим трудом, но не отступает, продолжая использовать всю собственную силу сосуда души… ради того, чтобы прикрыть нас от существа за дверью.

Наконец, спустя несколько мгновений, звучащая мелодия стала неспешно удаляться прочь, пока, в конце концов, не затихла где-то вдали. Юля, однако, ещё несколько секунд не прекращала использовать силу, затем кулём рухнула на землю, тяжело дыша, точно пробежала несколько километров. Из её глаз текли две струйки крови, а сама она выглядела как оживший труп.

Я быстро подскочил к девушке, проверяя телеметрию её бронекстюма, благо он походил на «Эгиду». Судя по данным костюма, в принцессу только что влили целый коктейль поддерживающих и тонизирующих веществ.

– Ты как? Нормально? – спросил я и, дождавшись неуверенного кивка, уточнил. – Кто это был? Тот самый Тиферет?

– Он самый, – отдышавшись, подтвердила девушка. – Как-то почувствовал нас, несмотря на то что поддерживала щит, наверно дала где-то слабину, больше не повторится.

– Он… пел?

– Конкретно у этого существа, как я поняла, магия поиска как-то завязана на ритмике и звукоизвлечении, если коротко – таким образом он ищет человеческих существ на этаже.

– Не самая отвратная способность для твари класса Тиферет, – заметил молчавший до этого Тигр.

– Ладно, главное обошлось, – махнул я рукой. – Думаю теперь нам придётся остаться здесь дольше, ты плохо выглядишь.

– Нет, всё нормально. Я восстановлюсь быстрее, чем проснётся Виктор, не забывай с кем разговариваешь, – улыбнулась Юля и, присев возле своего телохранителя, погрузилась в медитацию.

В голове мелькнула мысль о беспечности наследников Лепестков, но почти сразу пропала, когда возле медитирующей вдруг появилась молниевая обезьянка. Стихийное божество посмотрело на меня своим кристально чистым взором, ясно предупреждая – подойди близко, и оно атакует.

Тоже решив не отставать от других, уселся в позу лотоса для медитации, но на мгновенье задумался. Почему на этот раз Седьмой не почувствовал приближение опасности? Неужели его навыки обнаружения чем-то ограничены?

«Ограниченны вашим телом и вашими способностями, Носитель», – тут же отозвался конструкт. – «Для того, чтобы я мог ощущать приближение такого сильного существа, скрывающего своё присутствие, вам нужно развивать собственную чувствительность».

Значит, этот же трюк обнаружения я могу использовать и без твоей помощи?

«Всё верно, но для этого следует научиться контролировать свой разум. Если хотите, я могу научить вас этому».

Было бы определённо неплохо, но сразу после других неотложных дел, – согласился я.

Как и обещала принцесса, привести себя в порядок она смогла достаточно быстро. Уже через час девушка открыла глаза и довольно резво поднялась на ноги.

– Рад, что с тобой всё отлично, – кивнул ей и продолжил медитацию – всё равно Виктор ещё не очнулся, – но почти сразу вернулся в реальность, увидев, как наследница старшего клана города вливает какую-то жидкость в рот своего телохранителя и тот мгновенно открывает глаза.

– Однако…, – задумчиво пробормотал я, наблюдая за преображением раненного.

– Это не чудо-лекарство, – ответила на мой невысказанный вопрос Юля. – После сегодняшнего дня Витя проклянёт всё, когда почувствует полный откат.

– Всего лишь боль, бывало и похуже, – спокойно сказал телохранитель. – Давайте продолжим путь, уверен, что поисковая штурм-группа с двумя кристаллами лепестков должна уже спешить к нам. Чем быстрее выберемся со второго яруса, тем лучше. Госпожа, Ваш второй амулет, разбейте его, пожалуйста.

– Да, – кивнула Юлия и, достав небольшой круглый диск из керамики, одним движением сломала его.

Хмыкнув про себя, я взял свою ношу, нацепил на плечи и, положив руку на рукоять Одинокого, медленно и аккуратно выглянул в коридор. Даже несмотря на уверения фамильного бога, что тварь ушла, лишняя осторожность никогда не помешает.

Осмотрев коридор и удостоверившись, что всё в порядке, наша небольшая группа продолжила движение. Перед тем, как начать медитировать, подробнее изучил карту второго яруса, позаимствованную у лепестков, и наметил сразу несколько хороших вариантов маршрута к одной из лестниц на первый этаж, находящейся где-то в двух часах ходьбы. Пожалуй, самым неприятным во всех маршрутах оказалось, то, что они проходили, хоть и по касательной, через центральный район этажа. Наткнуться на очередную группу агрессивных крыс-переростков не очень хотелось. Благо первое время с разведкой помогал фамильный бог, но уже через несколько минут стало понятно, что его силы практически на исходе. Пожелав удачи на прощание, тигр растворился в воздухе, оставив после себя лишь небольшие духовные отблески силы.

– У твоей семьи очень преданный хранитель, – задумчиво заметила Юля. – Это большая редкость, когда эти гордые сущности соглашаются на что-то подобное. Цени привязанность своего фамильного бога.

– Спасибо, конечно, – что тут ещё скажешь, она во всём права.

Придерживаться точно намеченного маршрута не получалось. Очень скоро стало понятно, что из-за масштабов повреждений от произошедшей битвы пройти через бесконечные завалы и горящие коридоры порой оказывалось невозможно, что и без того увеличивало время нашего перехода. К сожалению, не только это задерживало нас.

Как и предупреждала принцесса, даже несмотря на поддержку очень дорогих препаратов, Виктор в какой-то момент просто вырубался, из-за чего нам постоянно приходилось останавливаться для небольшого отдыха. И это почти всегда означало небольшой, на грани вежливости, град вопросов со стороны Юлии. Хотя, конечно, если вдуматься, это скорее походило на очень ненавязчивый допрос. Сколько лет, где живу, почему решил стать безликим, почему захотел пойти в наёмники, что нравится, что не нравится, какие блюда люблю, кого из кланов считаю сильнейшим и так далее. При этом сама девушка с готовностью сама делилась своими мыслям по любому поводу и рассказывала о своей жизни всё. И чем больше она рассказывала, тем отчётливее мне начинало казаться, что Юлия Никифорова, второй по силе медиум клана Опутывающей Листвы и один из лидеров молодого поколения старших кланов, невероятно одинока. Даже ещё более одинока, чем я, ведь «молниевая обезьянка», её хранитель, за всё время не сказала ни слова. Она лишь с любопытством смотрела на меня, и только. Мои размышления отчасти подтвердил и «Седьмой», заметив, что принцесса разговаривает даже не со мной, а просто… ей просто хочется поговорить.

«Позитивные эмпатические волны появляются каждый раз, когда она начинает разговор, этой особи, судя по эмоциональному фону, очень редко выпадает возможность пообщаться», – заметил в какой-то момент он. – «Ей даже не важно кто собеседник».

Что же это получается? Родственная душа? Только, в отличие от меня, её семью никто не убивал, так?

Посмотрел на счастливо выглядевшую Юлю. Поразительно, как обычное ясное и увлечённое выражение лица меняет человека. Когда я её раньше видел, думал, что это человек последний из тех, с кем захочется когда-либо общаться. А тут… тут просто девчонка, почему-то радостно рассказывающая мне о том, как любит посыпать хлеб сахаром, да уж.

Любой отдых рано или поздно заканчивается, вот и мы, дождавшись Виктора, отправились дальше.

Я много думал, куда подевались тела наёмников и стражей лепестков. Очень скоро появился ответ на этот вопрос. На первое тело мы наткнулись спустя минут пять хода после последнего привала. Мёртвый наёмник лежал ничком поперёк коридора в старом потрёпанном «Барьере» – безнадёжно устаревшем бронекостюме. Даже по сравнению с «Эгидой» это был самый настоящий хлам. Мужчине сильно не повезло оказаться на пути какого-то неимоверно сильного существа, так как нижняя часть его тела отсутствовала. Могу с уверенностью сказать, даже несмотря на то, что «Барьер» хлам, чтобы вот так оторвать половину тела, нужна просто огромная сила.

Ну а дальше нам всё больше стали попадаться искорёженные и покалеченные тела наёмников и клановой стражи, как будто группа приближалась к самому настоящему логову тварей, что приносили добычу к себе домой. Хотя до лестницы оставалось уже рукой подать, я начал сомневаться в правильности выбранного маршрута.

– Я не думаю, что идти этим путём хорошая мысль, – наконец пришлось признать мне. – Давайте разворачиваться. Есть несколько спусков чуть в стороне отсюда.

– Госпожа, я согласен с безликим, – вдруг подал голос Виктор, всматриваясь в темноту коридора впереди. – Этот путь слишком опасен.

– Что ж хорошо, давайте попробуем другой путь, – согласилась девушка, но внезапно замолчала, вслушиваясь в тишину лабиринта титанового города. – Что-то приближается, – спокойно сказала она и повернулась ко мне. – Нас пока не заметили, попробуем уйти.

Быстро сверившись с картой «маяков Тессея», за пару секунд наметил другой маршрут и, повернув в одно из ответвлений коридора, запустил вперёд своего светляка, чтобы он освещал дорогу.

Неизвестное существо приближалось. Это же очень скоро подтвердил и Седьмой:

«Приближается неизвестная сущность по силе сопоставимая с Носителем».

Час от часу не легче. Тварь всё-таки смогла обнаружить нас и сейчас спокойно шла по следам. До лестницы, если прикинуть по маякам, ещё минимум десять минут хода. Я посмотрел на Виктора, не уверен, что он выдержит бег. Если грохнется без сознания, придётся срочно что-то придумывать. Мысленно выругался, как ни крути, а, похоже, придётся столкнуться с существом лицом к лицу.

Похоже, такие мысли посетили не только меня. Через пару минут Юля остановилась. Развернувшись, она молча вглядывалась в тёмный провал коридора титанового города, освещаемый только лишь редкими тусклыми панелями. Молниевая обезьянка на её плече вздыбила шерсть и беззвучно шипела, смотря в ту же сторону, что и её медиум.

Виктор тут же устало присел возле одной из стен, принявшись копаться в своей небольшой наплечной аптечке, идущей в комплекте к его бронекостюму, класс которого я так и не смог распознать.

По всему выходит, что нам в любом случае придётся встретить приближающееся существо…

И именно в этот момент мы смогли увидеть подступающуюся тварь. Тюремщик, описанный ещё в материалах клана Защитной Чаши, как один из сильнейших обитателей титановых городов. Но, согласно этим же записям, тюремщики населяют самые высокие этажи куба и никогда не спускаются даже ниже тридцатых ярусов. Сама тварь выглядела, как некий паук, только его ноги больше походили на человеческие, а также он постоянно таскал с собой похожее на клетку устройство. Концентратор магии. За что и получил своё название.

Эту тварь надо упокоить как можно быстрее, исходя из записей, чем она дольше сражается, тем становится сильнее, и, если не уничтожить её за первые пять минут, для нас всё закончится. А ещё от неё нельзя убежать. Она ставит магическую метку на человека и преследует его даже за пределами титанового города. Значит, выбора нет…

Бросаюсь вперёд, без остановки прокручивая в голове мантру концентрации и усиления. Старый, но всё ещё действенный способ. Одинокий, ощутив мои чувства, начинает распространять вокруг себя волны неудержимой энергии. Рывок, появляюсь у одной из ног тюремщика, с силой вгоняю Одинокого прямо в то, что должно бы являться суставом конечности твари, и тут же исчезаю, чтобы появиться возле другой ноги. Тварь беззвучно ревёт, и тут же воздух над ней, сгущаясь, взрывается убийственной магией. Успеваю ударить ещё раз перед тем, как сразу десяток магических лезвий появляются над головой. Прыжок в сторону отдаёт болью в ногах – плевать. Оказываюсь перед опустившей мордой твари и тут же бью всей отмеренной мне магической мощью. Росчерк белого пламени наискосок проходит по телу тюремщика, оставляя после себя жутко смердящую рану, от чего существо тут же приходит в неистовство.

Клетка в руках существа мелькает с убийственной быстротой, круша всё вокруг себя. Жуткий грохот наполняет коридор, вокруг тюремщика поднимается огромная туча пыли, каменной крошки и щебня. Яростных ударов твари не выдерживает даже укреплённый магией камень титанового города.

И в ту же минуту на тюремщика сверху опускается самый настоящий магический пресс. Именно это заклинание всё время подготавливала Юля, стоя за моей спиной. От количества силы, вложенной в него, у меня внутри всё перевернулось. Магия третьего круга – страшная по своей смертоносности сила.

Тюремщика буквально вмяло в пол, размазав ровным смердящем слоем по камню, что совсем недавно он сам крушил. Я замер в отупении, смотря на то, что осталось от сильнейшего монстра оранжевого мира, после чего перевёл взгляд на девушку. Бледная, точно труп, по её лицу текли кровавые слёзы – подобная магия, особенно если ты не соответствуешь ей собственными силами, в качестве расплаты могла и убить. Думаю, используй она свои силы медиума – тварь бы умерла по щелчку её пальцев.

– Скорее, госпожа, нам надо уходить, – возле Юли появился Виктор. – Мало того, что Тиферет, скорее всего, услышал нас, так ещё и ваш укрывающий барьер начинает истончаться.

И как подтверждение его слов где-то вдалеке послышался едва слышимый напев.

– Да, да, конечно, – слегка отстранённо кивнула девушка, возвращая себе самообладание. – Пойдёмте.

Я, вернув в ножны Одинокого, вытащил маяк и быстро сверился с картой.

– До выхода нам осталось не так далеко, если постараемся, успеем минут за семь.

Эта «гонка» запомнится мне на всю жизнь. Оба, и принцесса, и её телохранитель, кое-как передвигают ноги, и я, идущий чуть впереди и хорошо слышащий приближение пения. Признаюсь честно, несколько раз в голове появлялись мысли бросить моих временных спутников на произвол судьбы и уйти без них… но поступить так, значит пойти против себя самого. Никто из Александровых никогда бы так не поступил, и я первым не стану. К тому же, если принцесса с её телохранителем после такого предательства выживут, можно смело себя хоронить. Лепестки, как и любой другой клан, сделают всё возможное, но покарают предателя.

«Носитель, я чувствую приближение сразу нескольких существ, подобного тому, что вы совсем недавно убили», – Седьмой, как обычно, начал говорить в момент, когда того меньше всего ждёшь.

Несколько тюремщиков? – я мысленно выругался, пытаясь успокоить скачущие мысли. – Седьмой, ты сможешь помочь?

«Я буду верить в вас», – спокойно отозвался конструкт.

Э-э-э, – чуть не споткнулся от неожиданности. – Что?

«Носитель, если вы не заметили, то вы почти у входа на первый ярус», – заметил в ответ тот.

И точно, посмотрев на книжку «маяков Тессея», я увидел, что мы каким-то образом оказались почти у самого спуска на первый этаж.

– Мы у цели, – обрадованно показал спутника на спуск и спросил у кое-как передвигающей ноги девушки. – Тиферет не попытается последовать за нами на первый этаж?

– Не должен, если я буду поддерживать барьер, а теперь прости, но мне трудно разговаривать, давайте спускаться.


* * *

Когда мы вышли из врат первого яруса титанового города, нас тут же ослепило яркое солнце, стоящее в зените. Виктор, пройдя пару шагов, просто рухнул на траву и, по моим ощущениям, просто заснул. Принцесса последовала примеру своего телохранителя, упав в траву около него. На это я лишь хмыкнул, сбрасывая с плеч груз артефактов и сокровищ, которые, несмотря на все проблемы, всё-таки вытащил из титанового города. Оставалось понять зачем.

– Пока отдыхаем, – сказала Юля, повернув в мою сторону голову. – Скоро сюда прибудут штурмовые группы лепестков.

– Отдыхаем, так отдыхаем, – кивнул в ответ и присев возле своих рюкзаков, добавил. – Можно спросить?

– Что?

– Почему ты попросила помощи наёмников и почему с тобой пошли не все стражи кристального ранга? Будь вы все вместе, таких бы проблем не было.

– Одно вытекает из другого, – ответила девушка, и перевернувшись посмотрела на высокое голубое небо оранжевого мира, что так походило на наше. – Подробности сказать не могу, но клан отозвал всех сильнейших стражей. Мне с большим трудом удалось остаться здесь самой с моими людьми. И то по договорённости лишь на пару дней, как раз, чтобы убить ту тварь. Поэтому решили нанять наёмников, людей у нас осталось немного. Разведгруппа состояла из новичков и неправильно оценила силу сущности. А я с лёгкостью ей поверила.

– Считаешь себя невиноватой в провале? – стало любопытно, как она отреагирует на эту откровенную подначку.

– Нет, это я спланировала охоту, вина в провале полностью лежит на мне, как и вина за столько смертей, или ты считаешь, что мне это непонятно?

Мы замолчали. Не о чём тут говорить.

Мимо пролетела стрекоза, то и дело на секунду замирая она, мелькнув радужными крыльями, скрылась где-то за ближайшим деревом в паре десятков метров от нас.

– Ты спас нас с Виктором, скажи, какой награды хочешь за это? – вдруг после длительного молчания подала голос принцесса.

– Можно пока придержать желание?

– С чего вдруг?

– Ну, считай, что я думаю.

Девушка махнула рукой, говоря, что не против и что это исключительно мои проблемы потом найти её для получения награды.

– Есть ещё небольшая безделица, это не желание, скорее просто просьба, не захочешь её исполнять, я пойму… – вдруг вспомнил кое о чём я.

Как и предсказывала Юля, уже через какой-то час нас нашли лепестки. Пожалуй, такого количества чужих клановых стражей я ещё ни разу не видел. После того, как в титановом городе девушка сломала амулет связи, единственное сокровище, способное взаимодействовать с нашим миром, лепестки бросили всё и отправили все свои резервы на поиски наследницы клана. Уже после появления первых клановых воинов поведение принцессы сильно изменилось. Из просто Юли она стремительно превратилась в Юлию Никифорову, госпожу клана Опутывающей Листвы. Спокойная, слегка надменная и абсолютно безразличная ко всему. Поняв, что больше ничего интересного не увижу, я отправился в одиночку обратно в лагерь лепестков, где мне и представилась замечательная возможность вновь встретиться лицом к лицу с торговцем, заломившем несусветную цену.

Тот был сильно удивлён моему возвращению, а ещё больше он оказался удивлён клановой печатью, означавшей, что я являюсь особым гостем клана. Тем самым я поставил скупердяя перед непростым выбором – заломить мне цену, но при этом опозорить свою госпожу, чью печать я позаимствовал. Или купить у меня все вещи по достойной цене, но при этом на виду у всех. Сказать, что наёмники, заметив, как сбываю найденное за достойную цену, удивились – ничего не сказать. Мне же было вполне достаточно видеть обливающуюся потом голову скупщика, что всячески пытался угодить, лишь бы я хоть чуть-чуть сбил цену… без особого толку.

Имелись и плохие известия, после устроенного переполоха в ближайшие два дня находиться в титановом городе, особенно на втором ярусе, оказалось небезопасно, из-за чего пришлось закругляться с поиском артефактов, так как, судя по новостям, университет вновь открывал свои двери, усилив охрану, и мне пора было возвращаться. Впрочем, даже так я сумел заработать в оранжевом мире достаточно, чтобы попасть и в фиолетовый, и в золотой мир, осталось только найти способ это сделать.

От собственных мыслей меня отвлекли разговоры наёмников, стоящих возле врат в родной мир и ожидающих очереди на возвращение:

– Я понятия не имею, что такого сделала Защитная Чаша, чтобы их штаб-квартиру так раскурочило, но что-то последнее время им постоянно не везёт…


Глава 8. Опора мира


Глава клана Защитной Чаши задумчиво смотрел на полуразрушенное здание штаб-квартиры. В его руках тлела сигарета, а сам он мысленно подсчитывал убытки. Договориться с соседями не составило больших проблем, оказалось достаточно показать им деньги. Куда хуже дело обстояло с самим зданием штаб-квартиры, всё северное крыло превратилось в руины, а зал, где были установлены золотые врата просто перестал существовать вместе с персоналом и защитными установками. Большой удачей стало то, что в момент прорыва возле портала находилась Екатерина – сильнейший медиум клана сумел удержать их от закрытия и даже сохранить жизнь нескольким магам, оказавшимся поблизости. Если бы не её помощь, по ту сторону врат оказались бы заперты все силы Защитной Чаши, что автоматически поставило на существовании клана крест. Но всё это того стоило.

– Глава, семьи Мироновых и Сахаровых предупреждены, но в последней две девушки ждут наследников…, – сказал подошедший второй советник.

– Пусть они сами разбираются кого лучше выбрать, мне это не очень интересно. Главное – это безопасность. Уже несколько часов прошло после того, как я отдал приказ о возвращении, почему вернувшихся всё ещё так мало?

– Глава, вы же знаете, это карнавал богов, там нельзя спешить.

– Знаю, – кивнул мужчина, помассировав виски, он не спал вторые сутки, и голова просто раскалывалась от боли, но пока все ещё не оставалось времени на отдых. – Как только последняя группа выйдет, сразу запечатывайте врата и приступайте к починке.

Несмотря на то, что произошедшее обернулось для клана большими расходами, внутренне глава сиял от счастья. Хоть клан и потерял бездарно все шансы стать сильнейшим в городе, судьба вновь подарила им возможность вернуть себе утраченное влияние, и возможно даже приумножить его. Главное теперь вновь не упустить ухваченную за хвост удачу.


* * *

Аэропорт города М. принимал высокого гостя. Один из аудиторов Императора, самых влиятельных людей во всей империи, прибыл в город с неофициальным визитом. Его самолёт приземлился на одной из запасных полос и, не привлекая внимания, был отбуксирован в ближайший ангар. Прямо к лайнеру подогнали бронированный автомобиль с тёмными тонированными окнами, и аудитор в сопровождении двух колоритных телохранителей отбыл в неизвестном направлении.

Сидя на заднем сидении автомобиля, аудитор задумчиво листал небольшую папку. Из-за этого дела ему пришлось срочно лететь в город М., несмотря на то, что у него ещё оставалось много дел в главном городе региона. Согласно бумагам в папке один из ведущих исследователей сиреневого мира, профессор Зиновьев, наконец добился ощутимого прорыва в своих исследованиях, что неприятно, потому как учёный последнее время активно сотрудничает с великим кланом Ястребов. Они даже направили ему в помощь находившийся под их протекцией старший клан города М. и спонсировали его исследования. И ладно бы только это… но в совокупностями с другими странными происшествиями город М. казался теперь настоящей проблемой.

– Господин, какой смысл разговаривать с этим профессором, если он уже продался Ястребам? – спросила светловолосая девушка, один из телохранителей аудитора и очень сильный маг ранга опоры мира.

– Я прибыл сюда не разговаривать с профессором, в конце концов, это задача второго отдела, а никак не аудитора Императора.

– Тогда почему…?

– Меня насторожило другое, – мужчина вытащил ещё две папки и положил их поверх уже лежащей на его ногах. – Захват одним из старших кланов наёмника, что каким-то образом оказался заражён странной болезнью, значительно усилившей его, из-за чего потребовалось вмешательство сразу двух воинов ранга кристалла. И появление палача, умеющего поглощать жизненную силу своих жертв и при этом убивающего всех без разбору. В городе М. что-то назревает, и не стоит игнорировать сразу несколько таких необычных происшествий.

«А ещё, тот наёмник, накануне участвовал в рейде, где пропала десница Императора вместе с небольшим отрядом гвардейцев и части наёмников», – подумал аудитор, опять поворачиваясь к окну. – «И сразу после этого он вместе с товарищами проходит переаттестацию сразу на звёздный ранг».

Он не верил в совпадения. Очевидно, что группа этих людей подверглась чему-то, что сделало их сильнее, но в то же время превратило в монстров. И это только три засветившихся идиота, а сколько ещё людей, что оказались умнее и не стали сразу проходить аттестацию? Разведка императора перерыла всё, но больше необычных прорывов за последние месяцы в городе М. и ближайших к нему населённых пунктах не нашла. Лишь небольшой намёк на какого-то атакующего, который пропал сразу после злополучного рейда.

В любом случае сейчас нужно во что бы то ни стало захватить двух других наёмников или, в крайнем случае, уничтожить, чтобы кланам больше ничего не досталось. Хватит и того, что старший клан захватили один экземпляр.

– Господин, так куда мы сейчас? – прервал мысли аудитора второй телохранитель, мужчина огромного роста, что кое-как смог поместиться в автомобиль.

– Пока в резиденцию гвардии, мне нужно поговорить с главами местной разведки и оперативного отдела.


* * *

Я прислушался к разговору наёмников, но те быстро переключились на что-то совсем другое, относящееся к разборкам между группами наёмников в оранжевом мире, потому пришлось довольствоваться той информацией, что они успели обронить.

Значит, что-то произошло со штаб-квартирой клана? Насколько я помню, там установлены сразу трое врат – в золотой, зелёный и фиолетовые миры. Как минимум с золотым или фиолетовым порталом могло произойти спонтанное открытие. Относительно редкое событие, но, как правило, члены клана всегда готовы к подобному. Очень сомневаюсь, что такое могли прошляпить.

Портал сейчас работает постоянно. Каждый десять минут он переключается то на выход, то на вход, из-за чего возле него образовывается небольшая толпа готовых к отбытию наёмников. Большинство, как и я, не могут дальше оставаться в оранжевом мире, особенно после того, как второй ярус оказался временно перекрыт.

Моё внимание привлекла группа воинов, выходящая из портала. Мир посетила десница императора во главе усиленного отряда в тяжёлой броне класса «Джаггернаут». Причём он не относился к гвардейским частям, если исходить из значков на их плечах – какие-то специальные подразделения. Похоже, известие о том, что на втором этаже титанового города бродит очень сильная тварь, быстро расползлась по городу. А монстр класса Тиферет – это не только сокровища, что он охраняет, но и крайне нужные всем ингредиенты из его тела. Последнее даже более ценно. Если лепестки не поторопятся, то им достанутся только жалкие части убитой твари.

Вдруг я ощутил на себе чей-то взгляд, покрутив головой, заметил несколько безликих изгоев, проходящих мимо портала. Узнали ли они меня? Скорее всего, уж слишком пристально смотрели. Да и безликие одиночки золотого ранга встречаются редко, раз два да обчёлся.

Наконец, когда казавшаяся бесконечной вереница воинов закончилось, врата открылись на выход. Взглянув напоследок на выглядевшие мирными пейзажи оранжевого мира, я без сожалений ступил в портал.

И, как обычно, вывалился с другой стороны с таким отвратительным чувством, будто проглотил килограмм лимонов.

Зал с вратами, как и в прошлый раз, кипел своей жизнью, по разные стороны толпились наёмники, ожидавшие своей очереди на вход, и, судя по форме их значков, ребята прибыли из соседних городов, видимо, услышав о том, что лепестки нашли титановый город. Вот же им будет сюрприз, когда выяснится, что сейчас внутрь лабиринта лучше не соваться.

Перед тем, как возвращаться домой, я первым делом обналичил выданные мне векселя, конечно, беспокойство по поводу случившегося в клане присутствовало, но лучше сразу решить вопрос с кредитами, а то знаю я лепестков.

– И года не прошло. В этом оранжевом мире, конечно, хорошо, но восстановиться там толком никогда не получается, – проворчал Тигр, появившийся у меня за спиной, когда я уже направлялся к выходу из здания штаб-квартиры. – Расскажешь, что случилось после того, как я вас покинул?

Парой фраз обрисовал ситуацию, после чего сразу спросил:

– С кланом всё в порядке?

– А что с ним? Я, если ты не забыл, почти всё время проторчал на изнанке.

– Хм-м-м.

– Ладно, раз ты так переживаешь, пойду проверю, а то с твоим шагом мы ещё несколько часов будем по городу бродить, – махнул хвостом тигр и исчез, нырнув на изнанку из которой совсем недавно появился.

Я же, вздохнул и шагнул к выходу.

Улица меня встретила ярким слепящим светом, мгновенно резанувшим по глазам после тёмных лабиринтов штаб-квартиры лепестков. Пришлось зажмуриться, вслушиваясь в звуки бурлящего жизнью города.

Когда зрение вернулось, оглянулся на здание, из которого вышел. Сооружение казалось чуждым посреди стеклянных современных небоскрёбов. Древний бастион, лепесткам осталось только повсюду развесить флаги и вымпела, чтобы сходство стало стопроцентным.

«Ну хорошо», – мысленно подобрался я. – «До штаб-квартиры клана отсюда около двадцати минут хода, думаю, лучше пройтись».

В это время центр города всегда оказывался полон людей и транспорта. Рёв моторов, бесконечные вереницы автомобилей и толпы спешащих по своим делам горожан. В основном из числа торговцев и работников высших категорий.

«Могу я задать вопрос?» – Седьмой отвлёк меня.

«Валяй, даже интересно, что ты хочешь спросить».

«Почему люди вокруг одеты по-разному?»

«В каком смысле?» – я даже немного сбился с шага, принявшись осматриваться. Вроде всё как обычно.

«Я заметил, что большинство встречных используют два типа разных одежд. Одни носят только чёрное и белое. Их больше. А другие к этому наряду добавляют алые повязки, шарфы или нарукавники».

«А ты про это. Ну если коротко, то на работе алый цвет позволительно носить только торговцам, руководителям средней руки и управляющим. Есть ещё жёлтые знаки, их носят лишь высшие руководители».

«Почему тогда кланы не носят чего-то подобного? Или наёмники?»

«Кланы не обязаны придерживаться этих правил, ведь такие требования выдвигают сами работодатели. Почему? Наверное, потому что так заведено, не знаю. Ну а у наёмников друга система, ты же помнишь про эти значки?» – я посмотрел на золотой значок на рукаве.

«Носитель, я ощущаю присутствие чего-то странного», – тем временем вдруг переменил тему Седьмой. – «Посмотрите. Возле мусорного бака по правую руку от вас».

Послушавшись, пригляделся. Поначалу ничего необычного не заметил. Просто мусорный бачок, но достаточно было сделать ещё пару шагов, как меня озарило. Тень. Она казалась странной. Падала под каким-то неестественным углом. Что это могло быть? Теперь очевидно, что никакая это не тень, но тогда что?

«Сущность с изнанки», – ответил Седьмой. – «Даже скорее душа, не успевшая ускользнуть за изнанку. Кто-то сумел её захватить до того, как она ушла за край. Создатели называли людей, связывающие чужие души – некромантами».

«Тогда получается эта тень когда-то была живым человеком?» – спросил я, аккуратно, так, чтобы не было заметно окружающим людям, сняв шнуровку с Одинокого. – «Она опасно?»

«Это слабый соглядатай. Возможно, он не обратит на нас внимания. Но, если это не так, нельзя позволить ему выжить, если я скажу вам атаковать, немедленно нападайте. Это очень важно, Носитель. Нужна будет самая быстрая ваша атака».

Слегка выдвинул клинок большим пальцем и, приготовившись, накрыл рукоять другой рукой. Очень надеюсь, что горожане вокруг не заметили моих манипуляций. Внутреннее ощущение не дрогнуло – скорее всего, всё в порядке.

«Бей!» – команда конструкта резанула, точно я услышал её собственными ушами.

Рывок вперёд. Чей-то визг. Удар. Тьма бьёт по глазам. Неважно. Инстинкты воют об опасности. Сущность пытается защититься, ухожу вправо, и тут же два росчерка клинка превращает урну и часть здания за ним в крошево из железа, кирпича и краски. Визг твари, не обращаю внимания, наношу добивающий удар в то место, где чувствую биение чуждой нашему миру жизни. Одинокий в восторге. Он без раздумий выпивает сущность, точно это обычная вода. Всю без остатка. И в возбуждении трясётся в моих руках, пытаясь найти себе ещё жертвы. Прихожу в себя.

На меня обращена сразу сотня взглядов. Осматриваюсь. Моё маленькое сражение, конечно, привлекло всеобщее внимание. Тяжело не заметить, когда часть здания превращается в руины, а виной тому безликий наёмник с золотым значком, стоящий посреди рассеивающегося облака пыли.

Где-то вдалеке уже слышатся позывные гвардии. Думаю, по-хорошему, стоит уйти отсюда, но сотни камер, установленных посреди улицы, а также множество свидетелей не дадут проделать это скрытно. Ладно. Потрачу полчаса на объяснения, тем более доказательство – вот оно, у моих ног. Останки сущности изнанки выглядят отвратительно, какая-то мешанина из эктоплазмы и чего-то непонятного.

«Седьмой, он нас искал? Почему ты сказал нападать?»

«Он собирался ускользнуть сразу, как обнаружил нас, может быть совпадение, но, скорее всего, сущность собирала информацию о наёмниках. С её способностями позволить такое было нельзя».

«Понятно, что ничего не понятно. Я не знаю магов в нашем мире, практикующих подобную магию. Никогда ничего о подобном не слышал».

От разговора отвлекли приближающиеся гвардейцы. Сразу целый отряд – это странно. Обычно они всегда работают парами, а тут несколько человек, да ещё и так быстро прибывшие к месту происшествия. Увидев значок наёмника, маску безликого и отвратительную жижу эктоплазмы у моих ног старший, похоже, всё понял без моих объяснений.

– Господин, расскажите нам, что произошло? – тут же спросил он.

Смысла что-то скрывать не было, быстро и чётко объяснил, что заметил странную тень, а когда та попыталась ускользнуть, без раздумий ударил. Мне поверили. Обычно наёмники из-за того, что часто сталкиваются с тварями миров соцветия, куда опытнее гвардейцев по части сражений с монстрами. Подробнее расспросили об убитой тварюге, уточнили, к какому отряду отношусь, и так далее, а затем «Седьмой» вдруг очень вкрадчиво вклинился в мой разговор:

«Теперь аккуратно, Носитель. К вам приближается кто-то настолько сильный, что у меня не получается осмыслить его существование. Я замолкаю. Очень опасно».

– Так, получается, ты убил осколок души? – грубый мужской голос раздался позади меня.

Слегка поворачиваю голову и смотрю на… великана. Приближающийся мужчина как минимум на три головы выше меня, а в плечах почти в два раза шире. А меня, после воздействия Седьмого, можно даже назвать крупным человеком. Но ещё большее потрясение пришлось испытать, когда посмотрел в глаза великана. Меня с головой накрыла чужая сила. Появилось ощущение, что смотрю в бездну. Этот человек имеет силу, сопоставимую со всеми старшими кланами города М., вместе взятыми. Его мощь давила и сминала разум, и при этом я ощущал, что этот человек не маг или медиум. Чистый воин с рангом опоры мира. Не верится, что вижу такого человека собственными глазами.

– Чего молчишь, – усмехнулся мужчина, напоминая о том, что он задал вопрос.

– Убил, – соглашаюсь, чего уж там.

– Хорошая работа, если ещё где увидишь, бей без раздумий, они слишком опасны.

– Спасибо, – я кивнул, будем считать, что получил похвалу от опоры.

– Господин, больше мы вас не задерживаем, дальше сами разберёмся, – встрял уже забытый мной старший отряда гвардейцев.

– Да, спасибо, – поблагодарил я его и как можно быстрее отправился прочь.

Хоть увидеть вживую сильнейшее существо нашего мира и познавательно, но в моём положении ошиваться возле него не стоит. Не к чему.

Отдалившись на достаточное расстояние от места нападения на тень, проснулся Седьмой:

«Этот человек способен почувствовать меня, если я буду активен, желательно держаться от него как можно дальше».

«Это опора мира, какого он забыл в нашем захолустье? Что происходит?» – в голове вертелись неприятные подозрения. – «Как бы ни вышло так, что он по мою душу».

«Пока делать выводы рано. Нам следует и дальше продолжать тренироваться и уверяю вас Носитель, со временем, даже такой сильный человек не станет какой-то помехой».

«Очень на это надеюсь, Седьмой, очень надеюсь. Нужно вытащить Алису из золотого мира, чего бы это мне не стоило».

Добраться до штаб-квартиры Чаши удалось где-то через десять минут неспешного шага, по пути старался всматриваться в окружающие тени, но больше чего-то странного так и не заметил. Сама штаб-квартира выглядела не так плохо, как мне думалось по выводам из обсуждений наёмников. Это был дворец в присущем клану стиле с множеством балконов, башен и арок. Разворотило лишь только ту часть, где, как я помнил, находились золотые врата. Загодя снял маску безликого, и сейчас спокойно прошёл на территорию клана. Всё-таки я оставался наследником одной из семей клана, что давало кое-какие преимущества. Поспрашивал у стражей, настроенных вполне дружелюбно, что произошло со штаб-квартирой, и получил, хоть и очень поверхностное, но какое-то представление.

Последнее время клан постоянно отправлял людей в золотой мир, и врата оставались открытыми постоянно, в этом случае повышались не только ресурсные затраты, но и шанс спонтанного взрыва из-за переполнения магической силой. Если бы не мастерство магов, поддерживающих портал, взрывом могло накрыть все здания в округе.

«Интересно, для чего клан оставлял золотые врата открытыми так долго? Не помню, чтобы они так старались даже ради Алисы, когда преследовали по горячим следам ублюдков, похитивших её», – думал я, отдыхая в удобном кресле, установленном в холле штаб-квартиры.

К золотому порталу, естественно, никого, кроме сильнейших магов клана, не пускали, а остальное мне не очень-то интересно.

«Носитель, так возвращаясь к моему вопросу», – сказал конструкт. – «У меня появилась мысль, как выучить некоторые заклинания второго круга Создателей после вашего общения с девушкой из клана лепестков».

В это же время в холл вошла довольно большая делегация, из-за которой мне пришлось встать на ноги, как того требовало уважение, ведь вошедшие были никем иными как главами сразу нескольких семей Защитной Чаши. Оба советника, главы семей Мироновых и Сахаровых, а также две девушки, как говорили мне ощущения, выглядевшие… испуганными?


Глава 9. Приглашение


– Ян? – удивился первый советник, заметив моё присутствие. – Что ты здесь делаешь?

– На улице жарко, вот и зашёл немного отдохнуть, – ляпнул первое, что пришло в голову, рассматривая девушек, кажется, я видел их среди членов семей Мироновых и Сахаровых.

– С духовным мечом и бронёй? – удивился второй советник.

– Тренировался в гильдии наёмников, – пожал плечами. – Там никто не отвлекает.

– Хм-м-м, – неодобрительно нахмурились сразу оба советника в ответ на мою очевидную ложь, но допытываться до правды не стали. – В любом случае тебе нечего тут делать, отправляйся домой.

Советники во главе всей делегации проследовали в двери, ведущие во внутренние помещения штаб-квартиры. Я хмуро проводил компанию взглядом, оба главы семей мне показались чересчур радостными, в отличие от девушек, которые, очевидно, принадлежали к их родам.

– Всё это очень странно… – пробормотал я вслух.

– И не говори, – согласился со мной появившийся рядом тигр.

– Где ты был, вроде бы хотел проверить, как штаб-квартира, и пропал?

– Вся изнанка мира стоит на ушах, – проворчал фамильный бог. – Ты бы видел, какой хаос там сейчас творится. Отчасти виноват наш клан, ведь он умудрился открыть длительные переходы в карнавал богов иного мира. Но, с другой стороны, думаю, не они одни сейчас творят такое.

– Что? – я не понял, о чём идёт речь.

– Карнавал богов, грандиозное событие для разных миров, на этот раз золотого. Время, когда сущности изнанки начинают массово появляться и рождаются сильнейшие из них. Полагаю, наш клан хочет урвать свой кусок пирога из этого грандиозного события.

– Понятно, но причём тут изнанка нашего мира?

– Во-первых, из-за открытого сообщения через золотые врата сразу у множества кланов со всего мира началось соприкосновение, и, во-вторых, конкретно здесь, в городе М., кто-то расшевелил всех сущностей по ту сторону. А я тебе так скажу, среди них есть и такие, что способны перевернуть весь реальный мир, попади они сюда. Теперь представь, что подобные сущности почему-то в смятении или даже в гневе?

– Представляю.

– А я вот не очень, до сегодняшнего дня вообще думал, что такого не бывает.

– Возможно это связано с той тенью, что я встретил сегодня?

– Ка-а-кой тенью? – протянул тигр, поворачиваясь ко мне.

– Давай об этом на улице, – ответил я, красноречиво обводя глазами холл штаб-квартиры Чаши.

Рассказывать что-то здесь не сильно хотелось. Тем более на меня и так уже с любопытством поглядывал страж, стоящий вдалеке, возле входа. Пускай он и не слышит, о чём мы говорим с фамильным божеством, но всё же.

– Но перед этим можешь объяснить, что происходит? Почему сюда привели этих девушек и почему они выглядели так испуганно? – я посмотрел на двери, в которые вошли советники с главами родов.

– Это…, – начал говорить тигр, но запнулся, и спустя секунду признался. – Меня не пропустили в то крыло. Охрана как в магической библиотеке или сокровищнице. Даже божествам клана не пройти.

– Они не посмотрели на твои прошлые заслуги?

– Ян, поменьше сарказма в голосе. Я предполагаю, что во время карнавала стражи клана сумели заключить начальный контракт с кем-то из сущностей золотого мира. Это очень большая редкость, особенно во время такого впечатляющего события. Ну а девушки, их, похоже, выбрали для заключения контракта. Дети, которых они носят под сердцем, станут наследниками с уже развитым сосудом души и с полученным по контракту божеством. ТТакое можно провернуть лишь с сущностями золотых и чёрных миров. О последних, кстати, до меня доходили только слухи на изнанке.

– Хм-м, вот как. Понятно.

Пока шли до остановки, я в подробностях рассказал тигру о том, что произошло со мной во время встречи с тенью. Описал в красках тень и что почувствовал от соприкосновения с ней, ну и добавил, что Одинокий с большим удовольствием сожрал тварь.

– Духовный клинок поглотил тень? – спросил бог и дёрнул хвостом, говоря тем самым, что он удивлён. – Значит, это действительно сущность с изнанки. Это плохо. Получается, уходящую душу кто-то захватил, когда она ещё не ушла за край? Теперь понятно, почему изнанка города в таком смятении.

– Считаешь из-за этого?

– Наверняка, – подтвердил тигр. – Ещё никогда не случалось, чтобы подобным образом души кем-то захватывались.

На улице стало быстро темнеть, набежали тёмные облака, и за каких-то пять минут ими затянуло всё небо. Подъехал автобус и только лишь я уселся на удобное кресло, как ливанул дождь, мгновенно смывая всю пыль жаркого дня.

Тигр уселся на соседние кресла, нисколько не смущаясь того, что даже близко не влезал в них по габаритам. Бесплотной божественной сущности плевать на это. Занятно, но, точно что-то ощущая, люди, заходившие в автобус, старательно игнорировали место, где лежало фамильное божество. Тигр задумчиво смотрел на бегущие по стеклу капли дождя и, казалось, полностью забыл о моём существовании.

Решив не тормошить его лишний раз, обратился к Седьмому:

«Ты, кажется, что-то говорил насчёт обучения магии второго круга?»

«О-о-о? Вы обо мне всё-таки вспомнили, Носитель?» – несмотря на то, что я не мог почувствовать эмоции в прозвучавшем в голове голосе, очевидно, конструкт говорил с сарказмом.

«Только не говори мне, что искусственный магический интеллект способен обижаться?»

«Кто знает. Возможно».

«Заканчивай, Седьмой, ты сам видел, что было не до этого. Итак, что ты придумал?»

«Возможно, вы помните, что я постоянно работаю с вашим сосудом души и магической силой, развивая их?» – перешёл к делу конструкт. – «Это тонкая работа, и совсем небыстрая. Благодаря вашему прорыву во время тренировок в горах, получилось существенно ускорить развитие магической силы. И это дало мне много материала для изучения…»

«Ты можешь покороче?» – не выдержал я, пытаясь уловить мысль Седьмого.

«Земля».

«Что земля?»

«Вы просили покороче, и я сократил до самого минимума то, что хотел сказать».

«Боги, Седьмой, оставь уже свои шутки, и скажи толком».

«Я сумел адаптировать заклинания управления на основе стихии земли. Всё благодаря титановому городу и его сфероидным стражам. Они используют интересную способность на основе магии земли, манипулируя пространством вокруг себя. Если соединить полученные данные с заклинаниями Создателей, то в теории мы получаем несколько полезных заклинаний второго круга».

«Земля? Ты уверен?» – спросил я, не скрывая своих сомнений. – «Она считается самой слабой стихией».

«Слабость стихии обуславливается отсутствием воображения использующего её мага, Носитель. Думаю, в вашем мире, просто развитие стихии земли ограничено из-за всеобщего засилья огненных и ледяных магов».

Подумав, я мысленно согласился с Седьмым – чародеев, что развивают другие атрибуты, не так много. К примеру, я знаю лишь о паре магов воздуха в клане, а о земляных так и вовсе ничего не слышал. Согласно объяснениям конструкта те несколько заклинаний позволят мне контролировать стихию земли в достаточно впечатляющем для второго круга объёме, и это должно стать отличным дополнением к моему стремительному стилю боя на основе боевого искусства Создателей. Увлечённый всеми этими объяснениями и расспросами я даже не заметил, как автобус добрался до кланового квартала.

Снаружи автобуса продолжал лить дождь из-за чего увидеть что-то дальше пары метров оказалось непросто. Закономерно, что до дома я добрался промокшим до нитки. Хорошо хоть, благодаря «Эгиде», это касалось только одежды, натянутой поверх бронекостюма, чтобы лишний раз не привлекать внимания и не пугать окружающих.

Войдя внутрь дома, я с удивлением заметил конверт, лежащий за порогом. Кто-то просунул его под дверь во время моего отсутствия. Наклонившись, я пробежался взглядом по строчкам на лицевой стороне. Отправителем значилась клановая ассоциация. Кажется, я знаю, что в этом письме.

Положив конверт на тумбочку, двинулся вглубь дома. Следовало переодеться. Мокрая одежда пошла в корзину с грязным бельём – отнесу завтра в клановую прачечную. «Эгида» отправилась на своё место – специальная вешалка для боевой брони и систем поддержки. Вытащил Одинокого из ножен и критически осмотрел со всех сторон. Вроде пятен грязи не заметил, но всё же его следует почистить. Достал специальный набор для чистки, отличный от того, что использовался мной в мирах соцветия, и присел на палас возле стойки, предназначенной для холодного оружия. У рукояти меча вытащил едва видимый колышек-держатель и несильно ударил по собственной руке у основания клинка, секунда и тот освободился.

Отложил пустую тцуку, или по-простому – эфес, в сторону и первым делом проверил хвостовик. Вроде всё в порядке, грязь сюда не забралась. Приступил к чистке и уходу, не забывая покрывать клинок специальным маслом. Вообще, такую процедуру следует проводить постоянно, но чаще всего у меня на неё находится время только после завершения рейда, да и то не всегда. Благо духовный клинок намного меньше подвержен ржавчине, чем обычные мечи, поэтому пока такое халатное отношение к Одинокому мне сходит с рук, хотя каждый раз я обещаю себе взяться за ум.

– Ты не посмотришь, что в том письме? – спросил тигр, появившись у меня за спиной, идти под дождём он не захотел, уйдя на изнанку сразу, как автобус подошёл к нужной остановке.

– Я и так знаю, глянь на отправителя и тоже поймёшь, – вяло отмахнулся от него, собирая Одинокого обратно.

– Ассоциация кланов? – подал голос бог, прочитав написанное. – Вызов на собрание молодого поколения наследников? Уже прошло полгода с момента последнего? Да, быстро время летит.

– Уверен, что так.

– А если всё-таки нет? Лучше проверь, мало ли.

Вздохнул, возвращая Одинокого на его законное место в оружейной стойке. После чего взял в руки конверт и надорвал верхнюю его часть:


Наследнику семьи Александровых из клана Защитной Чаши Яну Александрову.

Уважаемый господин, приглашаем Вас на обязательный традиционный сбор наследников кланов города М., что состоится 25.06.605г. в резиденции клана Опутывающей Листвы.

С уважением:

Ассоциация кланов города М.


– Ну, убедился? – показал письмо тигру, из-за чего тот сморщил свои усы, как будто унюхал лимон.

– Пойдёшь? – спросил он.

– А куда деваться? В прошлый раз на приёме у Рухов я почти два часа старался не отходить от обеденных столов. Зато поел с аппетитом. Ладно. До приёма ещё две недели, как раз немного отдохнуть успею и запишусь в другие рейды. Может удаться попасть в фиолетовый. Хотя вряд ли.

«Носитель, можете объяснить, что за сбор наследников?» – проснулся Седьмой.

«Даже не знаю. Это что-то вроде всеобщих смотрин. Когда кланы присматриваются к наследникам других кланов и могут попытаться… кхм-м, как бы это правильно выразиться, заинтересоваться определённым наследником, попытавшись перетянуть его в свою семью. Обычно через женитьбу. Только в этом случае глава и совет не может помешать своему члену клана перейти в другой. Случаи перехода не наследников, а уже взрослых членов клана тоже бывают, но уже в разы реже. И там всегда всё очень сложно. Сколько себя помню, всегда старался особо не отсвечивать на сборе, поэтому даже не знаю, кто сейчас считается лучшей партией».

«А что будет, если вы не пойдёте?»

«Даже мне нужно посещать это „торжество“, такова традиция, и глава будет в ярости, если проигнорирую приглашение».

«Там нужно будет просто ходить и общаться?»

«Не совсем, сам всё увидишь, когда придёт время. Ладно, давай пока перекусим, а то уже неделю нормальной еды не пробовал. Ох уж эти таблетки…»

Разогрев еду в микроволновке и наскоро перекусив, я обратился к Седьмому, вспомнив о нашем разговоре в автобусе:

«Снаружи дождь продолжает лить. Не думаю, что сейчас получится начать изучать магию земли. Или у тебя есть насчёт этого какая-то идея?»

«Вам пока не нужна земля для практики. Пока следует изучить основы. Вы готовы, Носитель?»

«Ну хорошо, давай попробуем. Хуже точно не будет. Только давай, как обычно на втором этаже».

В отличие от памятной первой тренировки с тазом воды, на этот раз всё оказалось куда проще. Седьмой продемонстрировал мне рисунок заклинания и я, используя уже полученные навыки, принялся учиться правильно применять эту форму. Вот только это оказалось куда проще сказать, чем сделать. Несмотря на то, что сама форма относилась лишь к первому кругу, она оказалась настолько сложной, что ни со второго, ни с тридцатого раза выполнить правильно её не получалось. Прозанимавшись почти до полуночи, я вынужден был признать своё временное поражение и отправиться на боковую – завтра первые за последние недели занятия в университете и пропускать их не хотелось.

Утро начинается не с кофе и добрым не бывает. Вот и меня на следующее утро на подходе к университету всё-таки перехватил Семён вместе со своими обычными прихлебателями.

– Наконец-то я смог встретится с тобой, Александров! – радостно воскликнул он, вывалившись из-за угла, когда я шёл от остановки до входа в университетский городок. – Знаешь, не очень-то приятно получать нагоняй от дяди из-за такого, как ты.

– Слушай, Сём, – сказал я устало, вконец достали эти детские разборки, честное слово. – Чего ты ко мне прицепился? У тебя других дел нет? Займись учёбой или тренировками, а ко мне не лезь.

– Чего? – удивлённо переспросил молодой наследник. – Сидишь на шее клана нахлебником…

Достало. Где-то глубоко внутри вспыхнуло раздражение, которое я не успел вовремя погасить, да и не захотелось этого делать. А в следующую секунду Семён вдруг замолчал, смотря мне в глаза и стремительно бледнея. Его друзья-приятели, секунду назад глумливо улыбавшиеся, непроизвольно попятились. Повисла напряжённая пауза. На лицах троицы отчётливо проступал ужас. Опомнившись, я спрятал подальше раздражение и пошёл своим ходом дальше.

«Носитель, я настоятельно рекомендую вам держать свои чувства в узде», – вдруг заявил Седьмой. – «Только что вы чуть не убили этих людей. Двое из трёх были на грани».

«Как это понимать? Моя жажда убийства настолько сильна?»

«Сейчас Вы использовали что-то другое. Точнее, это была жажда убйиства, но совершенно иного качества. Я пока не разобрался до конца. К тому же обнаружил участки вашего разума, запечатанные кем-то или чем-то. Возможно, это как-то связано».

«Печати? Серьёзно? И что за ними?»

«Мне неизвестно, даже используй я полную силу пробиться сквозь них не получится. По крайней мере, пока. Нужно очень много времени пока ваш сосуд души не укрепится настолько, что позволит сделать это без риска вам сойти с ума».

«Хм-м, понятно, держи меня в курсе насчёт этого».

«Конечно, Носитель».

«Ну, есть во всём этом и положительный момент, Семён, надеюсь, на какое-то время забудет о своих пакостях, перестанет мне мешать».

После произошедшей в соседнем парке трагедии университетский городок буквально наводнили представители гвардии и клановых стражей. Пока шёл до своего корпуса несколько раз умудрился наткнуться на усиленные вооружённые отряды, прочёсывающие территорию. Мечи, Кабаны, Лепестки… да даже стражи из клана Чаши попадались мне по пути. Пожалуй, такого я ещё ни разу не видел. А ближе к концу занятий появилось такое ощущение, что стражей стало даже больше. Сами студенты хоть и выглядели нервно, но видя количество охранников, страха особого не выказывали. Многие знали погибших, ведь убивали людей без особого разбору, всех, кто попался под руку. И судя по количеству охраны – люди осознавали, что палача всё ещё не поймали.

Так начались, а точнее, продолжились мои учебные будни. После занятий я вновь возвращался к практике магии земли, и раз за разом пытался выполнить тот рисунок-контур, что передал мне Седьмой. Конечно, с помощью конструкта у меня это получалось без особых проблем, но вот самостоятельно, на уровне инстинктов пока ничего не выходило. Там контур не заполнил, здесь пропустил завиток, и вся конструкция рушилась точно карточный домик. Не представляю, как маги высоких кругов изучают заклинания по обычным книгам. Но я не отступал, тренируясь до самой глубокой ночи. И был вознаграждён. Ровно через неделю у меня получился идеально ровный контур.

«Отлично! В таком случае завтра начнём первые тренировки с контуром магии земли», – похвалил Седьмой.

«Почему не сейчас?»

«Потому что сейчас мы займёмся закреплением, Носитель. Или вы считаете, что с ходу сумеете повторить свой подвиг?»

С ходу, конечно, повторить не получилось. Пришлось ещё несколько часов биться над заклинанием, чтобы стало получаться нормально хотя бы один раз из двух. Но зато уже на следующий день я смог, наконец, приступить к нормальным тренировкам, выбрав, как обычно, для этого самые дальние площадки для практики.

Встав посреди площадки, мысленно обратился к контуру, полученному от Седьмого, и, наполнив его магией, активировал.

«Замечательно, сейчас вы использовали первый круг магии земли, взаимодействие с контуром. А теперь попробуйте, используя этот контур наложить на него второй, такой же – получив взаимодействие с сущностью», – продолжал инструктировать меня конструкт.

Создал второй контур и, как говорил Седьмой, попытался соединить получившееся в одну структуру.

С хрустом земля под моими ногами покрылась трещинами, и в следующий миг прямо перед моим лицом появился небольшой комок прочного, с виду, куска земли размером с кулак. Замерев, я некоторое время разглядывал появившийся предмет, а точнее, идеального вида земляную сферу. Отзываясь на мои мысли, она медленно то приближалась ко мне, то отдалялась.

– Это удивительно, – пробормотал я, ощущая появившийся предмет, как… третью руку или ногу. Она была также отзывчива и легка в управлении.

«А теперь, возьмите боккен и попробуйте использовать эту сферу в связке со своими атаками, Носитель. Поверьте, она прочнее, чем вам даже кажется».

«Вот как? Хорошо».

Активирую куклу. Встаю в стойку. Что ж, давай посмотрим, насколько станет лучше.


Марионетка, поставленная на максимально возможную сложность, рванула в мою сторону.

Скольжу вбок, уход с линии атаки, поворот, сфера бьёт в коленный сустав куклы, подсекая её. Добиваю боккеном накренившегося противника, а сфера входит в висок, разбивая вдребезги голову кукле.

Упс. Опять перестарался и повредил устройство. Но насколько же повысилась моя эффективность. Получается, зря ругался на эту магию?

Я посмотрел на кусок земли, мирно крутящийся сейчас вокруг меня.

«Носитель, а что, если я вам скажу, что возможно вызвать не одну такую сферу? Нужно лишь научиться в достаточной мере контролю», – добавил Седьмой, удивив меня.


Глава 10. Затишье перед бурей


В нескольких десятках километров от города М. посреди густого леса находилась непримечательная землянка. Построенная пару лет назад она удивительно хорошо сохранилась, хотя особой популярностью у местных охотников никогда не пользовалась. Ночевать в ней не имело смысла, потому как до города всё же рукой подать, а устраивать привал внутри не хотелось – в ней всегда стоял какой-то неприятно-резкий запах химикатов. Впрочем, если бы какой-то пытливый человек присмотрелся, он бы непременно заметил находящийся посреди землянки тяжёлый железный люк и лестницу за ним, ведущую куда-то в темноту. Подобных ходов в этом лесу хватало, и все они, будучи хорошо замаскированы, вели в одно и то же место.

В подземную базу изгоев, тайно построенную ещё до того, как клан оказался в опале Императора. У всех без исключения кланов, от младших до старших, всегда имелся подобный запасной козырь, который позволял на какое-то время продлить жизнь клана. Жаль только, почти всегда это становилось лишь агонией, случаев, когда кто-то из кланов-изгоев возвращал себе хотя бы одни врата, можно пересчитать по пальцам.

В одном из залов подземной базы стоял импровизированный трон, на котором с задумчивым видом сидел мужчина. Если бы сейчас возле него оказался Ян, то непременно узнал в задумавшемся человеке одного из хорьков. Третий и единственный из группы, кто сохранил ещё собственный разум, он сумел втереться в доверие к изгоям и даже перехватить нити управления их кланом. Бывший глава оказался настолько любезен, что без разговоров передал ему бразды правления, и это вызвало лишь одобрение со стороны других изгоев. Для них казалось очевидным, что человек, только появившийся перед ними, более чем достоин носить титул Великий Господин.

Как раз сейчас бывший глава вместе с оставшимися в живых советниками стоял перед хорьком.

– Говорите, что свитки с магией призыва остались только у лепестков и скворцов? – мужчина на троне задумчиво повторил их сообщение, каждое его слово ударяло по душам стоящих перед ним людей точно молот по наковальне, и те с трепетом внимали ему. – А что новые члены? Многих удалось привести сюда?

– Десять человек, господин, – тут же, отвечая, поклонился бывший глава.

– Десять? Не очень много, – со вздохом покачал головой мужчина, из-за чего люди перед ним затрепетали, сразу же рухнув на колени.

– Прошу нас простить, господин, но с изгоями так мало людей хотят иметь дело, мы постараемся привести больше людей.

– Нет, пока такая задача не приоритетная, главное – это свитки и другие богатства. Ваш план по созданию врат хоть и наивен, но, думаю, вполне осуществим при правильном руководстве. Итак, прежде всего – свитки, затем уже будем двигаться дальше. Пускай они и храниться у двух сильнейших кланов города, не думаю, что при правильном приложении сил возникнут какие-то проблемы по их добыче. Прошу вас заняться разработкой плана добычи оставшихся свитков и предоставить мне его сегодня до конца дня.

– Да, господин, – тут же закивали глава и советники, пожирая хорька преданными взглядами.

Ради клана и господина они готовы были на всё, и неважно, кто встанет на их пути – стражи, гвардия или даже сам Император – они повергнут в прах всех.


* * *

Я некоторое время переваривал услышанное от Седьмого. После чего ещё раз взглянул на мирно парящую передо мной каменную сферу. Получается, можно призвать несколько таких булыжников и каждый будет, по сути, управляться так же легко и просто?

«Всё верно, но каждый новый вызов – это нагрузка не только на магическую силу, но и на умение управлять и соединять рисунки заклинаний. Вам сейчас призвать даже одну сферу не просто, чего уж говорить про создание второй», – пояснил Седьмой. – «Думаю придёт как минимум месяц практики, прежде чем у вас получится создать вторую сферу».

«Что же, уже сейчас, благодаря этой штуке моя сила значительно увеличилась. А когда вокруг меня будет несколько таких сфер, я стану опасен в ближнем бою даже для воинов кристаллического ранга?»

«Носитель, вы немного недооцениваете заклинания земли. Что, если я скажу Вам, что в будущем можно будет манипулировать стихией таким образом, что появится возможность соединять её с другими элементами или даже увеличивать размеры и формы этих сфер?».

На этом я немного «подвис», пытаясь представить себе описанное Седьмым. Получается, элемент Земли действительно всегда сильно недооценивали? И, если всё, что говорит конструкт правда, то за сколько времени мне удастся достичь таких высот?

«Это произойдёт совсем не скоро», – прочитал мои мысли Седьмой. – «Нужно много тренироваться, но Вы же планируете спасать сестру из Золотого мира, а для этого вам понадобится вся возможная сила, так?»

«Да, определённо так. Тогда давай попробуем научится вызывать вторую земляную сферу», – я мысленно согласился со словами конструкта и вызвал перед своим внутренним взором магическое плетение. Пора продолжить практику.

Вместе с Седьмым мы продолжили заниматься на площадке до глубокого вечера. По настоянию магического конструкта я большую часть времени уделял именно оттачиванию движений боевого стиля Создателей совместно с вызванной сферой. Несмотря на то, что булыжник казался отзывчивым и простым в управлении, вплетать его в некоторые движения оказалось непростым делом. Что же до управления и наложения контуров заклинания вызова, то мне пока удалось лишь с горем пополам нащупать самые основы. До вызова второй сферы оставалось ещё очень много работы.

Через пару дней на площадке меня нашёл тигр. Фамильный бог появился именно тогда, когда я в очередной раз без особого успеха пытался выполнить особенно сложное движение совместно со сферой земли.

– Замечательно, что ты так самоотверженно занимаешься совершенствованием и тренировками, – заметил он, привычно фыркнув при этом. – Но, кажется, ты забыл кое о чём важном.

– О чём это, интересно? – поинтересовался я, опуская боккен.

– В эти выходные должен пройти сбор наследников, на который ты приглашён, вспомни.

– А-а-а, ты про это… – протянул я. – И что?

– Скажите, наследник семьи Александровых, Вам есть в чём пойти туда? Вам напомнить, что там будет не только всё молодое поколение наследников клана?

– Хм-м, и чего ты заговорил на «Вы»? Вроде с прошлого раза что-то осталось. Какая, в сущности, разница? Меня в любом случае никто там не замечает.

– Во-первых, тебе напомнить, что с прошлого раза ты несколько поменял комплекцию? – тигр красноречивой оглядел мою фигуру. – И, во-вторых, мне плевать, как ты выглядишь и в чём ходишь в повседневной жизни, но на подобных приёмах ты представляешь семью, будучи её последним членом. Дошло? Мы завтра же идём по магазинам, следует выбрать тебе нормальную одежду для сбора.

– Ненавижу фраки.

– А никто и не просит тебя напяливать фрак, Ян! Кончай паясничать, ты и сам знаешь, что для сбора наследников нужна приличная одежда, а не костюм тройка.

– Хорошо-хорошо, мне в любом случае надо завтра нужно заскочить в гильдию, – сдался я.

В сущности, тигр прав, прийти на приём к лепесткам в чём попало всё равно, что помахать красной тряпкой перед лицом главы и первого советника, ну и стать посмешищем вечера для всех наследников заодно.

Следующий день выдался ясным. Меня разбудил яркий луч солнца, каким-то образом пробившийся через плотные занавески. Глянув на часы, выяснил, что до звонка будильника времени больше двадцати минут, но спать уже совершенно не хотелось. На улице оказалось довольно свежо, впрочем, всё это поменяется буквально через несколько часов, а в полдень от жары будет некуда деться.

После традиционной десятиминутной пробежки и принятия водно-холодных процедур я отправился на занятия. Как обычно, Седьмой проснулся в самый неожиданный для меня момент – усевшись на сиденье автобуса, идущего до университета, я услышал его вопрос:

«Носитель, почему вы пользуетесь обычным транспортом, я не раз видел, что ваши сверстники из других кланов приезжают в университет на специальных автобусах».

«Для меня в этом мало смысла, и тогда, и сейчас мне не очень хочется долго находиться рядом с другими наследниками клана, когда был младше, это всегда заканчивалось насмешками и косыми взглядами, сейчас на это не обращаю внимания, но привычка держаться от этих ребят подальше осталась. К тому же с горожанами всегда куда проще».

«А могут обычные люди попасть в клан?»

Вопрос меня немного сбил с толку, и я осмотрел уже порядком заполненный автобус. В основном студенты, но здесь встречались и люди старшего поколения

«Ну-у, хм-м-м. В теории да, могут, если нужные специалисты или сильные воины, но, скажем, я ни разу не слышал о принятии кого-то в Чашу извне. Есть наёмники-стражи плюсом к нашим стражам, есть наёмный персонал и слуги, этого всего хватает. Но в теории да, могут».

«А как часто создаются новые кланы?»

«Последние несколько сотен лет Император не поощряет создание новых, и единственной причиной такого события может стать раскол внутри клана и разделение его на два, как это, скажем, произошло когда-то со Скворцами и Кабанами. Но нужно понимать, что в этом случае клан сильно ослабляется. Кабаны когда-то считались претендентами в великие, к слову, а сейчас посмотри на них. В лучшем случае в середине списка старших».

«Я понял, носитель. А что мешает Императору постепенно наложить эдикты на все кланы, сделав их изгоями? Если он может так поступить, почему не сделал раньше?»

«На великий клан невозможно наложить эдикт. Точнее, попытаться это сделать можно, но последствия этого будут непредсказуемы. Тут сразу множество причин, Император сохранил эту привилегию для сильнейших кланов в обмен на возможность накладывания эдиктов изгнания на старшие и младшие кланы. Великие, как правило, не вмешиваются во все эти разборки, но, как я понимаю, всегда держат руку на пульсе, поэтому много эдиктов мы от Императора вряд ли дождёмся. Во взаимоотношениях Империи и кланов очень много нюансов, и многие я даже не знаю, потому как они скрыты от взгляда обычных людей».

В этот момент мы наконец-то добрались до остановки у университета, и я был ненадолго освобождён от расспросов Седьмого. Последнее время того стало интересовать почти всё, что он видел вокруг себя.

Уже после занятий ко мне присоединился фамильный бог, заметив, что раз никто из семьи не может помочь мне в выборе одежды, то он возьмёт это на себя. Я тут же живо представил себе, как он заставляет надеть меня фрак, и, не удержавшись, хмыкнул. Естественно, озвучивать свои мысли богу не стал. Ещё обидится.

Впрочем, мои опасения оказались беспочвенны, выбрав качественные брюки тёмного цвета, рубашку и хорошие ботинки, я получил одобрение от фамильного бога, а после силой отправлен в парикмахерскую. После нескольких месяцев безвылазного нахождения в мирах соцветия и сам не заметил, как прилично оброс.

Во время примерки одежды постоянно ловил на себе странные взгляды со стороны девушек-консультантов, помогающих с выбором, и Седьмой тут же с готовностью просветил меня насчёт этого, в своей обычной бесцеремонной манере…

После покупок и посещения парикмахерской оставалось только заглянуть в гильдию наёмников, чтобы подать заявки на все ближайшие рейды фиолетового мира и с чистой совестью отправиться домой.

Уже у входа на территорию клана я заметил небольшой кортеж, заезжающий внутрь. Количество и качество машин явно указывало, что это прибыл кто-то очень влиятельный, что подтверждала и замеченная мной эмблема на одном из последних автомобилей. Контур летящего ястреба на фоне белых пиков гор. И мне хорошо известно, что за клан использует этот знак. Что на нашей территории забыл один из великих кланов?

«Возможно, причина тому успех во время карнавала, Носитель?» – тут же поделился мыслями Седьмой.

«Думаю ты прав», – согласился с ним, наблюдая за необычно суетливой стражей у ворот.

Внутри клана все стояли на ушах, усиленные патрули и воины на каждом шагу. К тренировкам удалось приступить только на следующий день, когда шумиха немного поутихла. А ещё через пару дней наступил день сбора наследников кланов города М.

Традиционно, клан, принимающий гостей, открывает свои двери после полудня, но можно заявиться и чуть позже. Некоторые так и делали, но для меня лучше, наоборот, подойти чуть раньше и занять тактически выгодную позицию возле одного из столов, где и провести весь вечер с большой пользой и удовольствием для желудка.

Новая одежда несколько стесняла в движениях, так как, хоть и была идеально подогнана под мою фигуру, всё же казалась непривычной, но тут уж ничего не поделаешь. Критически осмотрев себя в зеркале и придя к выводу, что в этом наряде мне, возможно, даже удастся остаться незамеченным среди толпы прочих наследников, я кинул взгляд на Одинокого. По-хорошему его следовало взять с собой, но отчего-то мне это показалось плохой идеей – на приёме точно должна присутствовать Юля, её телохранитель и другие лепестки из оранжевого мира, и есть небольшой, но шанс, что они узнают меч. Хотя умом я и понимаю, что, скорее всего, даже не встречу девушку во время приёма, но шанс такой имеется, и лучше лишний раз перестраховаться, тем более, что особой надобности в Одиноком на приёме у лепестков нет. Подчеркнуть статус наследника, да и только.

– Прости друг, но сегодня без тебя, – я на прощание кивнул духовному мечу и вышел из дома.

Территория лепестков находилась в паре десятков минут ходьбы от Чаши, поэтому особого смысла брать такси не было. Заодно получилось немного проветрить мысли. Сбор наследников я никогда не любил, особенно после смерти родителей и исчезновения сестры. Если подумать, Алиса через несколько лет и сама должна была бы попасть туда, став звездой любого приёма. Представляю, сколько наследников из разных кланов пыталось бы сделать ей предложение… Правила на этих приёмах довольно просты – наследники знакомились друг с другом, общались, и, если кто-то кому-то приглянулся, то делалось предложение. Тот, кто решался сделать первый ход, независимо от пола, фактически приглашал избранника в свой клан и в свою семью.

А дальше уже избранник решал, нужно ли ему это или нет. Время на ответ давалось около недели, но никто не запрещал дать согласие или отказать сразу. Естественно, большинство таких предложений оговаривались кланами заранее. Вообще, это образовывало отдельный пунктик межклановой политики, повод для интриг и козней. Каждый клан желал собственного усиления за счёт ослабления других.

Впрочем, случаи искренних предложений не представлялись чем-то таким уж редким, но в основном это касалось обычных наследников. Такие же, как Юлия Некифорова, гении, что считались будущим клана, не имели возможности поменять клан. Ну, точнее, могли ответить да, но последствия такого шага были бы катастрофичны. Впрочем, та же Юля сама могла запросто пригласить в клан любого понравившегося наследника. На такое бы посмотрели сквозь пальцы.

Постепенно около меня начали появляться другие молодые люди, идущие на приём и решившие прогуляться. Приглашение отправлялось всем без исключения наследникам семей от восемнадцати и до тридцати лет, не имевшим пару. Численность таких потенциальных посетителей впечатляла, и обычно каждый клан для приёма использовал один из своих больших дворцов.

Уже подходя к территории лепестков, я услышал Седьмого:

«Носитель, я чувствую большое количество сильных людей, сконцентрированных в одном месте».

Ничего удивительного – это охрана. Сегодня у клана Опутывающей Листвы множество гостей. Уверен, будут даже несколько представителей великих кланов, что постоянно находятся в поиске сильных молодых дарований.

Территория лепестков в отличие от земель Защитной Чаши не отличалась таким большим количеством деревьев, зато выглядела куда более богато оформленной и имела на порядок больше тренировочных площадок. Пока шёл до нужного дворца, несколько раз натыкался на тренирующихся подростков.

Здание, где проходил приём, представляло собой вытянутый трёхэтажный дворец с множеством воздушных переходов и сотней балконов, расположенных по периметру всего здания. У главного входа всех наследников встречала улыбчивая дама, скорее всего, одна из жён глав семей лепестков. Обычно именно они отвечали за приём гостей.

– Мистер Александров, – улыбнулась она мне, прочитав протянутое ей приглашение. – Мы рады Вас видеть у нас в гостях, на первом этаже расположены площадки для танцев и тренажёры-спарринги, второй и третий с угощениями и выпивкой, там же Вас ждут и прочие развлечения.

– Спасибо, – поблагодарил я женщину, уже потерявшую ко мне интерес, и сразу направился на второй этаж. Под прочими развлечениями она имела в виду приглашённых музыкантов и, конечно, общение.

Ну, последнее меня не очень интересовало, поэтому просто постарался найти самый интересный в плане закуски стол. Пить алкоголь на подобных приёмах не сильно хотелось, потому ограничился лишь соком.

Людей внутри оказалось уже достаточно много, что удивительно для этого времени. Я-то рассчитывал прийти пораньше и не толпиться возле столов, а тут вот как получилось. Возле лестницы на второй этаж находилось больше всего людей, из-за чего, поднимаясь, пару раз задел плечом некоторых наследников, спускающихся вниз. Поток людей был столь плотным, что никто особо не обращал на это внимания. Во время одного из таких столкновений я совершенно внезапно столкнулся взглядами с… кем бы вы могли подумать? С самой Юлией Никифоровой, которую сопровождала небольшая толпа обожателей. Девушка, почувствовав толчок в плечо, посмотрела на меня обычным своим безразличным взглядом точно на пустое место.

– Э-э, прошу прощения, – тут же попытался извиниться и по-тихому смыться, тем более что позади меня поднимались другие люди.

И как только умудрился не заметить её приближения? Мастер боевых искусств, называется.

– Куда прёшь?! – рявкнул подоспевший откуда-то из-за спины девушки молодой щёголь. – Ничего совсем не видишь?

– Я извинился, – где-то глубоко внутри шевельнулось раздражение, но успел его погасить.

– Извинился? Ну-ну, – с презрением прокомментировал щёголь. – В следующий раз смотри лучше.

– Определённо, – кивнул и попытался подняться выше, но был остановлен.

– Я тебя знаю? – вдруг подала голос Юля, сменив свой обычный равнодушный взгляд на хорошо мне знакомый любопытный. – Такое ощущение, что мы раньше встречались.

– Это определённо невозможно, – покачал я головой и, слегка улыбнувшись, добавил. – Хорошего Вам вечера, принцесса. – После чего быстро ретировался, ощущая на себе задумчивый взгляд Юли.


* * *

Группа изгоев ждала в одном из небольших грузовиков, припаркованных в квартале от территории лепестков. Согласно приказу нового главы, как только приём достигнет своего пика и в нём примет участие большинство наследников, они должны активировать один из свитков призыва. После этого, воспользовавшись поднявшейся шумихой, проникнуть внутрь сокровищницы Опутывающей Листвы и вместе с богатствами клана украсть ещё призывающих свитков. Отчего-то ни у кого из изгоев не возникало вопроса, почему для этого они используют такие же свитки. Присутствовало лишь одно желание – выполнить приказ главы. Любым возможным способом.

Время шло, а изгои продолжали терпеливо ждать.


Глава 11. Великий клан


Мне удалось найти отличный стол, что буквально ломился от разных блюд, и, перехватив небольшую тарелку, я тут же принялся за дегустацию угощения. Правда мысли всё равно вертелись вокруг сценки, произошедшей на лестнице. В голове не укладывалось, что я не смог заметить приближение Юли. Да и тот факт, что такой сильный медиум, как принцесса, не сумел ощутить моего присутствия и уклониться от плеча на пути… Седьмой, что ты думаешь насчёт этого?

«Кто-то отвёл вам обоим взгляд, Носитель. Сейчас я пытаюсь понять, кто это мог быть. И для чего он это сделал».

Что? Кому вообще может понадобиться сталкивать сильнейшего медиума города с одним из рядовых членов клана Защитной Чаши? Какое-то время думал над этим, механически пережёвывая тост с чем-то, похожим на красную рыбу. В голову лезли дурацкие мысли о странном звонке, имевшем место при возвращении с горной резиденции, возможно, сейчас именно звонивший человек стал причиной столкновения с принцессой? Но какой смысл неизвестному вмешиваться во всё это?

От размышлений меня отвлекло появление в поле зрения знакомых лиц. Сразу несколько наследников моего клана ввалились в зал, где стоял облюбованный мною стол, и дружной гурьбой прошли вперёд, направляясь к двери, ведущей в следующие помещения. Меня заметили. Ощутил на себе гамму взглядов – от нейтрально-удивлённых до презрительно-раздражённых. Всё, в общем-то, как обычно, компанию проигнорировал, хотя и заметил в рядах группы кузена Семёна из семьи Мироновых. В отличие от своего родственника парень, судя по единственному взгляду, отнёсся к моей персоне спокойно и без раздражения. Думаю, если бы первый советник регулярно не отправлял Сёму ко мне, вызывая для очередного нагоняя, тот, скорее всего, вёл бы себя точно также, и настолько не обозлился бы.

Заметил также несколько нейтральных кивков со стороны ребят, знакомыми ещё по периоду школы и инициации. Уважительно кивнул в ответ. Со многими у меня оставались нормальные отношения, даже несмотря на «подвешенный» статус в клане. Большинство стражей и членов клана старшего поколения относились ко мне, как к нахлебнику, который не приносит никакой пользы сейчас и, с их точки зрения, не принесёт её в будущем, особенно это касалось тех семей, кто всегда не ладили с Александровыми в целом и с дедом в частности. Тот был тяжёлым человеком, никогда не сдерживался в выражениях, если видел разгильдяйство или глупость, поэтому нажил немало врагов. Впрочем, как и друзей.

Понемногу люди начали разбредаться по этажам и залам дворца, благодаря чему атмосфера стала немного спокойнее. Я с интересом изучал местное меню, изредка перебираясь к другому столу, чтобы попробовать заинтересовавшее меня блюдо и заодно прислушиваясь, между делом, к разговорам молодых наследников вокруг:

– В этом году я смогу получить золотой знак, как считаешь, для двадцати лет это нормальный результат…?

– Думаю сделать ставку на Захара Другова из Кабанов, уверен, сегодня он станет лучшим в дуэлях…

– Видел ту девчонку? Кажется, она из Скворцов? Боги, какая фигурка…

– Мне кажется, или тот парень смотрит на тебя, Марин…?

Обычные разговоры, ничего нового. Насколько я помню, так было всегда. Сейчас начнётся блуждание людей по залам, начнутся дуэли с участием кукол и, конечно, танцы. Смотреть на всё то, что будет происходить на первом этаже не очень хочется, потому останусь на втором, уединившись с, как выяснилось, очень достойными блюдами. Главное только не переесть.

Через некоторое время внизу грянула музыка, знаменуя этим официальное начало сбора наследников кланов. И окружающие потихоньку потянулись вниз. Я же, прихватив с собой тарелку, вышел на один из длинных балконов с резными перилами. Снаружи уже потемнело, и балкон освещался только из окон самого дворца. Ощутив свежесть вечернего воздуха, я с наслаждением облокотился о перила и посмотрел на территорию лепестков. Всё-таки разница между ними и моим кланом слишком явно бросалась в глаза. Сам подход в дизайне казался совсем другим. У лепестков имелась какая-то лёгкость, изящество. У нас же всё попроще.

– Не правда ли, сегодня замечательный день? – послышалось сзади меня, из-за чего я чуть не выронил тост из рук, лишь силой удержав себя от резкого поворота.

«Да что за проклятье такое, почему сегодня к нам незаметно подбираются все, кому не лень, Седьмой?»

«Я ничего не ощущаю, Носитель, кто бы это ни был, он хорошо умеет скрывать своё присутствие».

– Всё верно, вечер действительно замечательный. Меня зовут Ян Александров, а вас…? – я повернулся к находящемуся за спиной человеку, и, как оказалось, не одному.

Ко мне не спеша подходили двое неизвестных. Весьма необычные для сегодняшнего вечера. Морщинистый старик, чем-то напоминающий мне деда, скорее всего своей выправкой и особенным взглядом – серьёзным, внимательным и с лёгким оттенком грусти. Чуть позади по правую руку от старика не отставал наследник, на вид мой сверстник. Его движения говорили, что парень знает толк в боевых искусствах, и, несмотря на висящий на поясе клинок, точно изучал не свод меча, а что-то совсем иное. У мастеров свода со временем вырабатывалась привычка характерной плавности движений, такое ни с чем не перепутаешь.

– Меня зовут Лео Гораин, а это мой племянник Евгений Гораин.

«Гораины? Древняя семья времён основания кланов, входящая сейчас в великий клан Белых драконов? То Ястребы, теперь Белые драконы, что происходит?»

– Приятно познакомится с представителями одной из семей великого клана континента и мира, – сказал тем временем я, вернувшись к реальности, и почтительно кивнул подошедшим.

– Оставь эти церемонии, парень, – махнул рукой старик. – Я хорошо знал твоего деда, не скажу, что мы были друзьями, скорее даже наоборот, но поверь, я уважал его как отличного воина. Приношу тебе искренние соболезнования.

– Благодарю.

– И хотел бы, из уважения к старому Александру, помочь последнему наследнику его семьи, – Лео Гораин, кивнув на спутника, продолжил. – Но перед этим мой племянник хотел бы сойтись с тобой в поединке кукол.

– Я не совсем понима… – опешил я от такой «помощи» и, качнув головой, уже собрался отказать, но старик перебил меня.

– Всего лишь небольшой товарищеский бой, до разрушения первой куклы, не более.

В этот момент впервые за весь разговор подал голос и сам Евгений:

– Не беспокойся, я не буду сильно наседать, просто хочу понять, почему мой дядя так восхищается вашим родом и стилем боя. Представителю семьи с такой славной историей не пристало так трусить.

Он улыбнулся, и мне отчётливо увиделась в его глазах насмешка. Ну конечно, думаешь, я, как сопливый мальчишка, кинусь опровергать твои слова про трусость? – я мысленно посмеялся, смотря в надменно блестящие глаза наследника.

«Носитель этот человек хорошо контролирует свои эмоции, он умышленно провоцирует вас», – Седьмой подтвердил мои мысли.

«Да, я уже понял, спасибо».

– Господин Гораин, Евгений, прошу меня простить, но вынужден отказаться, – с извиняющейся улыбкой пояснил. – Дело в том, что сейчас я сосредоточен исключительно на внутреннем развитии и пока не практикую боевые искусства. Мне нечего противопоставить вашему искусству, наследник.

Судя по сузившимся зрачкам и повисшей паузы, Евгению сильно не понравился мой ответ, его дед отреагировал спокойнее. Он так и продолжал стоять с вежливой улыбкой, кивая, время от времени, в ответ на мои слова.

– Очень жаль, господин Ян, очень жаль, – со вздохом, наконец, подал голос старик. – В таком случае я всё равно приглашаю вас спуститься вместе с нами на первый этаж. Мои слова о помощи не пустой звук, поэтому прошу, не отказывайтесь.

– Хорошо, – уступил я, несмотря на то, что мне не нравилось отношение наследника и оставались непонятны мотивы старика, причин отказать найти не смог. Обидеть же представителя великого клана на пустом месте будет большой глупостью.

– Отлично, пойдёмте, – довольно кивнул он.

Я успел перехватить раздражённый взгляд Евгения, который он довольно быстро отвёл, и лишь вздохнул про себя. Похоже, мой отказ задел парня за живое. Ну, тут уже ничего не поделать. Вестись на такие провокации тоже нельзя, неизвестно, что на уме у представителей высшего клана, пускай и знакомых с моим дедом.

Как я и предполагал, когда мы вернулись во внутренние помещения второго этажа дворца, оказалось, что большая часть наследников разбрелась по всему зданию и уже не создавала тот эффект толпы, что присутствовал в самом начале. Ну и, конечно, большая часть народа начала спускаться на первый этаж, где уже должны были начаться танцы и поединки кукол на небольших аренах. Последнее, к слову, являлось излюбленным развлечением всех сборов наследников.

С помощью простенького магического ритуала куклу-марионетку «привязывали» к человеку, и она начинала исполнять все его мысленные приказы, практически идеально передавая на себе те же движения, что мог выполнять и сам наследник. Благодаря управляемым куклам молодые люди получали возможность без риска нанесения друг другу увечий проводить самые настоящие поединки, и даже организовать «турнир вечера» – небольшое соревнование между всеми желающими. Нужно ли говорить, насколько престижным среди наследников считалось получить титул победителя.

Жаль, только это всё касалось лишь боевых искусств. Для магов и медиумов проводились свои соревнования, только намного менее зрелищные, чем для воинов. Ну и, естественно, многим, особенно мужской половине наследников, именно получение статуса сильнейшего воина представлялось самым желанным итогом этого вечера.

Спустившись на первый этаж, старик, легко ориентируясь в десятках больших залов, предназначенных для планирующихся вскоре танцев, направился куда-то вглубь дворца. Очень быстро танцевальные площадки закончились, и мы вышли к нескольким залам, предназначенным для проверки силы магов и медиумов. Здесь уже концентрация наследников сильно возросла, но, конечно, наибольшая толпа собралась в самых дальних помещениях, где построили специальные арены с подготовленными куклами-тренажёрами.

К моменту нашего появления в одном из залов уже вовсю шли соревнования, молодые люди вне зависимости от половой принадлежности с увлечением кричали в сторону арены, подбадривая сражавшихся внутри бойцов. Сами же участники соревнования, застыв в неподвижности, с закрытыми глазами управляли связанными с ними куклами. Манекены стремительно передвигались по арене, делая обманные финты боккенами и обрушивая друг на друга сотни ударов. Условно говоря, личная сила бойца в таких соревнования ничего не значила – все куклы не различались между собой по силе и скорости, и в подобных поединках всё решало индивидуальное мастерство.

Когда-то я тоже увлекался такими боями, но достаточно быстро разочаровался, не имея возможности использовать свод законов для атаки противников.

– Евгений, попросись, пожалуйста, на следующий бой, – подал голос Лео Гораин и кивнул племяннику. А когда тот ушёл, повернулся ко мне. – Так вот, насчёт помощи. Род Гораин, и клан Белого дракона официально приглашает Яна Александрова к себе в семью. Одна из наших наследниц готова для этого на брак с тобой.

Я замер. Превратился в соляной столб. Люди как ни в чём ни бывало продолжали обсуждать проходящий поединок и, похоже, даже не слышали слов старика, сказанных довольно громко. В моей голове мысли закрутились с невероятной скоростью, перебирая варианты.

«Каким-то образом Белые Драконы узнали про Седьмого? Прикрываясь знакомством с дедом, они решили таким образом перехватить меня у Защитной Чаши? Только этим можно объяснить, почему они ждали столько лет и решили сделать предложение только сейчас. Или опять я что-то упустил? Что, мать его, происходит?»

– С ответом ты можешь не торопиться, парень, – усмехнулся Лео Гораин, видя моё смятение, которое не удалось скрыть. – Мы с племянником ещё пару месяцев погостим в вашем замечательном городе, за это время ты должен принять решение. Либо да, либо нет.

– Хорошо, господин Гораин, я подумаю.

– Вот и замечательно, а теперь давай глянем, что нам покажет Евгений.

«Седьмой, каковы шансы, что тебя могли обнаружить с помощью каких-то устройств?» – пока выдалась свободная секунда, я тут же обратился к конструкту.

«Минимальные, мы уже слишком сильно слились, чтобы это могло произойти», – тут же ответил тот.

«А как же те твои слова, когда мы встретили Опору?»

«Это немного другое. Столь сильные люди способны ощутить моё присутствие благодаря инстинктам, как и хорьки. Это как почувствовать два взгляда от одного человека».

«Хм-м, не совсем понял, но, кажется, общую мысль уловил. Обсудим позже проблему более подробно. Главное – этот старик не может тебя обнаружить?».

«Я уверен в этом на девяносто пять процентов, Носитель».

«И оставшиеся пять процентов…»

«Это шанс того, что перед нами Опора мира, равная по силам моим Создателям», – пояснил конструкт.

В это время поединок кукол закончился победой одного из претендентов, и на арену вышел Евгений Гораин, а его противником оказался недавно встреченный мной парень – тот самый, что защищал честь принцессы лепестков. Как свидетельствовала искусная вышивка на рукаве рубашки – представитель клана Кабанов. Он с улыбкой поклонился своему противнику и прикосновением к голове манекена активировал магическое плетение, тут же соединившее его разум с манекеном.

Если честно, я ожидал чего угодно, но не того, что произошло в следующие мгновенья. Кукла Евгения лёгким шагом приблизилась к оппоненту, и вдруг взорвалась серией ударов. Несколько ударов по корпусу и быстрый переход в голову, кабан без проблем блокирует и вдруг его манекен падает на колени словно подкошенный, а в следующую секунду ему прилетает удар ногой точно в висок. С хрустом, слышимым всем в зале, голова куклы разлетается в труху, а манекен Евгения замирает на месте.

– Во-о-о-о! – наследники в восторге, так быстро и эффектно ещё никто не выигрывал свой поединок.

«Да, дружеский поединок, говорите?» – я задумчиво посмотрел на возвращающегося племянника старика.

– Молодец, – кивнул Лео Гораин Евгению.

– Спасибо, Дядя.

«Это боевое искусство использует преимущества концентрированной энергии, Носитель», – конструкт пояснил увиденное. – «Одно из ответвлений боевого искусства Создателей как раз использует те же самые принципы. Однако у него есть и серьёзные недостатки. В частности, уязвимость перед бойцами быстрого стиля боя и универсалами».

В этот миг я ощутил приближение сразу нескольких сильных людей, среди которых ясно ощущалась знакомая аура.

– Мастер Гораин, старший наследник Гораин, как приятно вас видеть у нас на приёме, – раздался женский голос позади. Говорившей оказалась женщина средних лет в алом платье. Возле неё чуть позади застыли двое мужчин с невозмутимыми взглядами и Юлия Никифорова. Девушка с интересом кидала на меня взгляды, явно удивлённая, каким образом я оказался в такой компании.

– Госпожа Никифорова, – слегка поклонился старик. – Спасибо вам за радушный приём, я с моим племянником не хотим навязываться на официальные встречи и пришли как частные лица, прошу извинить за это, но в последнее время официальных приёмов для Белых Драконов уж слишком много.

– Всё в порядке, мастер, – с улыбкой взмахнула рукой женщина. – Я всё понимаю. А этот молодой человек рядом с вами…?

– Ян Александров, – тут же представился я, поняв очевидный намёк.

– О, наследник семьи Александровых, – понимающе кивнула женщина. – Очень жаль, что такое произошло с твоими родными. Примите мои соболезнования.

– Спасибо, – поблагодарил я женщину, ощущая в разы увеличившиеся любопытные взгляды со стороны Юли.

– Мастер Гораин, – не стала развивать тему женщина, тут же переключившись на старика. – Позвольте представить мою дочь, наследницу семьи Никифоровых и принцессу клана Опутывающей Листвы, Юлию Никифорову.

Девушка вышла из-за спины матери и почтительно поклонилась. В своём нежно-голубом вечернем платье она смотрелась истинной принцессой, и я сейчас готов признать, что среди других наследниц у Юли конкуренток нет.

– А, самый одарённый медиум города, – понимающе кивнул старик и с удовольствием поклонился в ответ девушке. – В будущем Вы станете настоящим феноменом, сильнейшим медиумом континента, госпожа, поверьте мне. Но для этого, Вам ещё многому предстоит научиться.

– Спасибо, господин Гораин, – с улыбкой ответила она, и вдруг за плечом принцессы появилась молниевая обезьянка.

Осмотревшись, она что-то пискнула явно в мою сторону и тут же вновь ретировалась, исчезнув за изнанкой. Сразу же опять почувствовал на себе подозрительный взгляд принцессы. Интересно, это что, было приветствие? Но даже такому сильному существу, как стихийное божество, очень непросто пробиться через маску безликого.

«Носитель, кажется, у нас проблемы», – вдруг подал голос Седьмой, и всё внутри меня перевернулось, а в груди появилось очень нехорошее предчувствие.

Одновременно старик и госпожа Никифорова, весело обсуждавшие что-то совершенно бессмысленное, вдруг замерли. Лицо женщины стало вдруг бледнеть, а сама она выглядела потрясённой.

– Никуда не уходите, – с кривой улыбкой обратилась она к Гораину и, повернувшись, стремительным шагом, переходящим в бег, вылетела в сопровождении своих телохранителей из зала. Юлия с огромным удивлением проследила за матерью, не решившись её окликнуть, и слегка потерянно оглядывалась вокруг, оставшись одна возле нас.

– Прошу простить нас, у мамы, вероятно, появились какие-то дела. – Без особого успеха попыталась сгладить она неловкость.

Старик, прислушиваясь к себе, явно не слышал её в этот момент. Ну а я пытал конструкта:

«Что случилось, Седьмой?»

«Изнанка в хаосе, что-то или кто-то создал на территории Лепестков врата», – пояснил тот, хотя его слова ни на йоту не делали ситуацию понятнее.

«Созданы врата? Врата куда? В миры соцветия?»

«Всё несколько хуже, кто-то призывает сюда настолько же сильные сущности, как тот Тиферет в оранжевом мире, а также другие, подобные ему. Кто-то только что открыл им путь в ваш мир, и они приближаются. Нет, они уже тут».

Не став больше слушать спутанные объяснения Седьмого, подошёл к Юле, с удивлением смотревшей на меня.

– Оружие, – как можно спокойнее сказал я. – Здесь поблизости можно найти какое-то оружие? Нужен клинок, сойдёт любой и срочно.

– Э? Что? Куда делись господин Гораин с племянником? – отвлеклась она, поняв, что гостей, которые буквально секунду назад стояли возле неё, больше нигде нет.

И в тот же миг в зале у окон, выходящих на сад снаружи, с пронзительным звоном лопнули стёкла, обдав всех присутствующих градом острых осколков.


Глава 12. Суматоха


В момент, когда лопнули стёкла, я был мысленно готов к происходящему, и всё же звон и хаос на доли секунды дезориентировали даже меня, чего уж говорить об обычных молодых наследниках, которые за всю свою жизнь держали оружие лишь в учебных поединках. Те из них, кто был постарше и имел боевой опыт, пришли в себя куда быстрее.

Над территорией лепестков только что взорвался барьер, защищающий мир от изнанки. О подобном я лишь слышал, но почувствовав, сразу же понял – это оно. Разрушение барьера ни с чем не перепутаешь. В душе всё перевернулось, и в то же мгновение показалось, что на меня неотрывно смотрят сразу тысячи глаз, незримых и неведомых. Знающих и понимающих. Пугающих и грозных.

«Носитель, брешь на изнанку увеличивается, кто-то умышленно расширяет её. Но такое невозможно. Создатели не знали способа так воздействовать на изнанку», – почему-то я слышал Седьмого с большим трудом, как будто он находится где-то очень далеко, а через секунду на мой разум будто обрушился самый настоящий таран из чужих мыслей и образов.

Мотнув головой, я взглянул на принцессу. Девушка зря времени не теряла, возле неё появилась молниевая обезьянка, которая, присев на плече, вглядывалась куда-то в потолок дворца, видимо, пытаясь разглядеть расширяющуюся дыру в реальность нашего мира.

А через несколько мгновений пришли они. Те самые твари, о которых говорил Седьмой. Вслед за осколками из ночи в зал не спеша шагнуло существо, выглядящее как мешанина чернильных теней, отдалённо напоминающую человеческую фигуру с несколькими отростками вместо рук. Существо изнанки медленно, словно нехотя переступило через разбитую раму огромного окна и в полной тишине, разрываемой только хрустом стекла под его… ногами, полностью появилось в зале.

Наследники молча взирали на появление существа, лихорадочно пытаясь осмыслить происходящее. В головах большинства просто не укладывалось, что в одном из старших кланов, прямо посреди праздника, может случится что-то подобное. И, естественно, нашлись те, кто оказался совершенно не готов к чему-то подобному. Сразу несколько пронзительных девичьих криков разлетелось по залу, и они стали неким сигналом для остальных тварей изнанки, вслед за первой вошедшей сущностью рванувших внутрь зала из всех окон.

«Седьмой, эти твари уязвимы к обычным ударам?» – успеваю спросить.

«Нет, но вы умеете использовать удары на основе боевого искусства Создателей, и способны вызвать сферу земли, для слабых тварей этого более, чем достаточно», – слышу ответ конструкта и тут же ухожу в сторону от шустрой твари, появившейся прямо передо мной.

Впрочем, можно было этого и не делать, за секунду до нападения всех находящихся в зале наследников накрывает купол защиты, а на существ изнанки бросаются куклы, находящиеся в зале.

Я упустил из виду небольшой нюанс. Или большой. Смотря с какой стороны взглянуть. Слегка поворачиваю голову и вижу удивительную картину – слияние медиума с фамильным богом. Юлия, которую я на время выпустил из виду, стояла в окружении сферы из молний, её волосы колыхались словно от сильного ветра, а глаза превратились в две слепящих точки света. Чёрное существо, появившееся возле меня, вспыхнуло белым пламенем и сгорело в один миг, как и все прочие чудовища, находившиеся в зале. Мне пришлось сделать над собой усилие, чтобы не отпрыгнуть в сторону, когда девушка шагнула вперёд к окнам, из которых продолжали лезть твари. Яркие вспышки одна за другой превращали монстров в пепел, а Юля как ни в чём ни бывало шла вперёд, выкашивая сотнями своих врагов, пришедших из-за изнанки. А затем просто вышла в одно из окон, сопровождаемая сотнями вспышек молний.

«Её сила соответствует уровню третьей звезды или, возможно, выше, никак не получается точно оценить», – заметил Седьмой, когда канонада взрывов слегка поутихла.

Ещё через несколько секунд в зал вбежало двое лепестков, по их внешнему виду – кто-то из младших стражей.

– Уважаемые гости, прошу проследовать за нами, в связи с нападением на резиденцию клана Опутывающей Листвы вы теперь под нашей защитой. Пойдёмте за нами, мы выведем вас отсюда.

Я никогда не пробовал управлять толпой, но мне кажется далеко не каждый способен к чему-то подобному. Тем более наследники – в общении далеко не самый простые люди. Хорошо среди них достаточно людей опытных или просто благоразумных. Хотя, конечно, без возмущённых криков и нескольких истерик не обошлось, далеко не все оказались способны адекватно воспринимать слова лепестков. Впрочем, к чести стражей, они справились отлично. Им хватило нескольких минут, чтобы успокоить нескольких особенно крикливых ёмкими, но действенными аргументами в стиле "если они не умолкнут, то их придётся на время утихомирить", живой и оскорблённый наследник для Лепестков сейчас лучше просто мёртвого. Это подействовало.

Нас быстро повели по коридорам дворца в противоположную парадному входу сторону. Вероятнее всего, к запасному выходу, что подтвердилось уже спустя несколько минут. Помимо нашей группы тем же путём выводили и других наследников, видно, что Лепестки отрабатывали экстренную эвакуацию совсем недавно, о чём свидетельствовали их слаженные действия. Правильный подход, позволивший выжить сегодня многим важным наследникам великих кланов города.

Положение стало куда хуже, когда мы очутились снаружи дворца.

Взглянув на ночное небо и не особо рассчитывая что-нибудь на нём увидеть, я с удивлением приостановил шаг. Сейчас над территорией лепестков развернулась картина самого настоящего расколотого неба. В прямом смысле этого слова. Словно кто-то неизвестный ударил огромным молотком по небесам, и они раскололись на тысячи осколков, явив всем дыру в самом мироздании, из которой на мир смотрело нечеловеческое око. Повсюду вокруг парили осколки от разбитого «стекла», слегка поблескивая под тусклым светом, исходящем из потустороннего мира с неизвестным существом, смотрящем на нас через эту «замочную скважину».

«Что, это, демоны меня забери, такое, Седьмой?»

«Думаю, происходящим здесь заинтересовался кто-то из когорты первой сотни», – заметил тот.

«А? Что ещё за первая сотня?»

– Быстрее, быстрее, быстрее, – меня подтолкнули суетящиеся Лепестки, и хотя их тоже потрясло происходящее, они всё равно делали всё возможное, чтобы вывести из-под удара наследников.

Где-то в стороне я заметил отсветы белых молний, создаваемых Юлей, их частота и сила значительно увеличились, из чего я заключил, что с изнанки полезли куда более сильные твари. А ещё через несколько минут мои мысли подтвердилось на практике. Один из наследников в группе, идущей в паре десятков метров впереди, сделал очередной шаг и вдруг рухнул на землю, захлёбываясь собственной кровью. Окружающие тут же шарахнулись от него, как от прокажённого, а в голове у меня неожиданно рявкнул Седьмой:

«В сторону!»

Рывок. Слышу похожий на свист звук за спиной, и в ту же секунду на месте, где прежде находился, появляется существо, напоминающее высокого крупного человека с двумя серпами вместо рук. Его тело, покрытое серым дымом, постоянно то появляется, то исчезает, а вместо лица у твари просто три одинаковых отверстия, из которых сочится такой же серый дым.

Тварь, не обратив внимания на свою неудачу, походя сносит наследника, находящегося ближе всего к нему, и сразу же прыгает на следующего. Яркий свет, скрежет металла и яростный крик, в котором отчётливо слышится боль. Перед существом возникает один из лепестков и, не раздумывая, кидается в бой, размахивая тонкой саблей – не самым действенным оружием против такого существа. Никто уже не обращает на начинающийся поединок внимания, упорядоченная колонна наследников, поддавшись панике, срывается с места в бег, повсюду из воздуха начинают появляться такие же гигант, будто бы сотканные из дыма или чего-то похожего, но пугающе реальные.

«Создатели не классифицировали этих существ изнанки, их особенности и характеристики мне неизвестны», – замечает Седьмой, пока я уворачиваюсь от очередного удара серпом и вызываю сферу земли.

Рывок вперёд под уходящую в сторону руку, удар рукой в место, где у людей находятся почки, нырок и сфера врезается в голову отвлёкшейся твари, снося ей половину черепа или чего там у неё вместо него. Не дожидаясь, когда тело рухнет, делаю рывок вперёд, благодаря скорости боевого искусства Создателей за пару секунд преодолеваю тридцать метров, но это тяжело даётся. Если продолжу вытворять такие фокусы – надолго меня не хватит.

Либо я, либо они. Без оружия я труп, значит, придётся использовать всё, что имею на максимум, пускай пока без клинка. Слегка приостанавливаюсь и быстро осматриваюсь, главные ворота находятся относительно недалеко, нужно просто добраться до них, а дальше уходить к территории Защитной Чаши, там уже должны по тревоге поднять всех без исключения стражей.

Замечаю сразу нескольких наследников, точно так же быстро, но без паники двигающихся к выходу. Очевидно, кто-то из них сопровождает младших членов семьи, а кто-то остаётся в одиночестве, но проявлений паники ни у кого нет. Лишь только максимальная сосредоточенность.

К слову, о родственниках, за проведённое здесь время мне так и не повстречался ни один наследник Защитной Чаши, скорее всего, большинство из них успели уйти с угрожаемой территории до того, как события закрутились по-настоящему серьёзно.

«Носитель, концентрация среды изнанки продолжает нарастать, нужно срочно уходить», – отметил Седьмой и я, послушавшись его мудрого совета, хотел рвануть дальше, но вместо стратегически правильного бегства остановился, заметив сразу несколько знакомых фигур в форме изгоев бегущих со стороны врат.

Это точно всё те же люди, что украли имущества моего клана и участвовали в рейде сиреневого мира. Что они здесь забыли? Я краем глаза проследив, как они скрываются вдали, уже не обращая ни на что внимания, бросился далее вперёд к выходу. Вот только когда оказался в нескольких сотнях метрах от ворот, тут же замедлил бег.

«Похоже, через этот выход нам выбраться не получится…», – заметил конструкт, наблюдая вместе со мной за картиной впереди.

Возле главных ворот лепестков горел огонь. Хотя назвать пылающую стеной стихию огнём всё-таки неправильно. Магическое фиолетовое пламя словно вышедшая из берегов река захлестнуло всё пространство вокруг ворот. И прямо посреди этой реки медленно бродило существо, очень похожее на человека. В старомодном костюме и с мечом. Вот только у существа отсутствовало лицо. Оно, казалось, совершенно не обращало ни на кого внимания.

«Войдя в этом пламя, мы уже не сможем выйти из него, Носитель. Существо впереди сильно, намного сильнее нас», – предупредил конструкт. – «Существа изнанки в большинстве своём не имеют разума в том понимании, какое принято у вас, поэтому само оно додуматься встать у ворот не могло. Его кто-то там поставил.»

В это же время внутрь фиолетового пламени ворвалось сразу несколько лепестков, мелькнувшие нашивки выдавили их принадлежность к платиновым и звёздным значкам. Я замер, возможно…? Но конец оказался закономерен, человек без лица тронул меч и все стражи калана повалились окровавленные наземь. А мне не удалось заметить даже движений плеч монстра во время ударов. Такая скорость пока ещё выходила за пределы моего понимания.

Я мысленно выругался и, осмотревшись, подошёл к телу неизвестного мне наследника, лежащего на самой границе с фиолетовым пламенем. Подхватив его клинок, валяющийся возле мёртвого тела, я мысленно сразу погрузился в него. Спустя пару секунд облегчённо вздохнул и вынул великолепное оружие из ножен. У умершего оказался замечательный меч и, слава богам, он не имел никакого отношения к духовным клинкам. Хоть с этим мне повезло. С ним можно попытаться проложить себе путь к другим воротам, находящимся чуть дальше. Я знал территорию лепестков не очень хорошо, так-как побывал тут всего несколько раз, но всё же кое-как ориентироваться мог.

– Спасибо, друг, – слегка кивнул мертвецу, прикрывая ему глаза. – Если представиться случай, зажгу для тебя поминальный огонь.

Теперь, с мечом мои шансы на выживание значительно повышались. В этот момент, где-то в вышине, появилось небольшое пятно, которое принялось разрастаться. Я поначалу даже не сразу понял, что это такое, да и смотреть лишний раз как-то не хотелось. Натыкаться на взгляд гигантского ока не очень приятно.

К пятну моё внимание привлёк Седьмой, предупредив об опасности, когда я собрался отправиться к следующим воротам лепестков. Подняв взгляд, я понял, что в наш мир из изнанки медленно входит существо, равного которому мне никогда прежде видеть не доводилось.

«Исходя из поступающей мне визуальной информации, Носитель, вы видите класс Нецах. По вашей классификации он соответствует адамантовым стражам второго уровня». – пояснил Седьмой.

– Вот только, насколько мне известно, кроме того опоры, у нас в городе нет никого, способного один на один сражаться с этой тварью…

Где-то впереди, в паре сотен метрах от места моего нахождения, я вдруг заметил знакомую девичью фигуру в синем платье, окружённую щитом из молний. Юлия вместе с тройкой Лепестков медленно отступала, сражаясь сразу с несколькими существами, вооружёнными огромными серпами. Мелькая между ними, она буквально разрывала тварей на куски каждой своей молнией. Но стоило ей убить одного монстра, как ему на смену тут же приходил другой. Её напарники сражались менее эффективно, скорее, просто защищались.


* * *

Павел хотел есть, безумно хотел есть. Голод пожирал его изнутри. Он прятался. Отозвал всех своих ищеек. Затаился. Чувствовал, что в городе появились те, кто пришёл за ним. Те, кто не хочет, чтобы он и дальше спокойно жил. И ел. И жил. Сильные. Очень сильные. Убили несколько теней. Но у Павла имелись ещё тени. Он позаботился. Но приходится скрываться. И голодать. Он прекрасно чувствовал, что там, где-то далеко, бродит его лакомство, и это буквально сводило Павла с ума. Но он держался. Из последних сил. Собирал тени вокруг себя. Пел им колыбельные. А они спали. Но сегодня Павел ощутил лакомство так близко. Казалось, протяни руки и съешь. Он несколько раз себя одёргивал. "Нет", – говорил он себе, – "ещё не время". Нужно потерпеть. Но голод не мог терпеть, и Павел уже больше не мог терпеть.

Пора забрать и съесть его лакомство, и стать таким сильным, что больше никто не сможет встать у него на пути. Даже эти двое!

Павел рванул вперёд, гребя вперёд руками и отбрасывая комья земли назад. Сегодня он наконец-то поест.


* * *

Две опоры, хорошенькая девушка, на вид лет двадцати пяти, и огромный мужчина удобно расположились на больших креслах, поставив их таким образом, чтобы сразу видеть вход и дверь кабинета начальника. Оба, совсем не отличавшиеся разговорчивостью, просто молча сидели, думая каждый о своём.

В какой-то момент они замерли, прислушиваясь к себе. У девушки удивлённо приподнялись брови. Она посмотрела на напарника и заметила как бы между делом:

– А местные кланы умеют развлечься, никогда не слышала, чтобы такое происходило во время приёма наследников.

– Подумаешь, даже для этого города один Нецах – мелочь.

– Мелочь, – согласилась девушка. – Но не думаю, что без крупных потерь им удастся его остановить.

– Предлагаешь помочь? – вдруг спросил молчавший амбал.

– Вот ещё, – с усмешкой махнула рукой его собеседница. – Пусть сами за собой прибираются. В конце концов, это дело кланов, незачем гвардии лезть в их разборки. Так?

– Так, – с усмешкой кивнул мужчина.

Они трое ещё некоторое время посидели в полной тишине. Девушка даже протянула руку к столику, где стоял небольшой чайничек, в котором заваривался замечательный фруктовый чай, как вдруг её рука замерла. Она вновь перевела взгляд на своего напарника, ожидая его реакции.

– А вот это неожиданно, – кивнул он ей. – Нужно сообщить шефу. – И тут же поднялся со своего места. Подойдя к двери, он несильно постучал несколько раз в дверь.

– Войдите, – раздалось за ней.

Девушка и мужчина вошли внутрь, застав своего начальника, как обычно, за работой. Он сидел за столом, перебирая обычные бумаги.

– Что случилось? – уточнил аудитор у них, понимая, что две Опоры мира не могут просто так его побеспокоить.

– Господин мы почувствовали палача, похоже, он вылез из своей норы и нисколько не скрывается.

– Вот как? – мужчина убрал очки и внимательно посмотрел на своих людей. – И где же он показался?

– В квартале кланов, как раз сейчас там у них идёт заварушка с монстрами изнанки, и это похоже привлекло нашего палача.

– Хм, заварушку я и сам почувствовал… Что же, ни в коем случае нельзя допустить, чтобы палача захватили кланы, – подумав немного, сказал аудитор. – Нина, я прошу вас заняться этим делом. Вы быстро сможете добраться до места, да и сражаться с тварями изнанки вам проще. Как-никак вы маг.

– Хорошо, господин. А если мне будут мешать кланы?

– По возможности обходимся без жертв и конфликта с кланами. Если будет поставлена под угрозу ваша миссия, даю разрешение на устранение. Только не мне вам объяснять, что в этом случае придётся зачищать всех, кто успел вас обнаружить. Помните об этом.

– Конечно, господин аудитор.


Глава 13. Не мой день


Яркая вспышка озарила расколотое на тысячи осколков небо, из-за чего мне даже пришлось прикрыть глаза рукой. На том месте, где секунду назад появился класс Нецах, раскрывался огненный цветок. Сразу три человеческих фигуры появились в нескольких сотнях метрах от существа, поглощённого взрывом, их окружал яркий ореол сокрушительной магической энергии, всё больше уплотнявшийся с каждой секундой.

«Эти люди – очень сильные маги», – пояснил Седьмой. – «Жаль, их совместная атака способна лишь на время остановить сущность».

В вышине, подтверждая его слова, раздался полный боли рёв, и из огненного ада вылетела тварь, распространяя вокруг себя магическую силу, из-за чего воздух, окружающий её, постоянно преломлялся и искажался точно в любой момент мог лопнуть, обнажив в этом месте саму изнанку мира.

Нецах чем-то напоминал мне существ алого мира, только ставшее значительно крупнее и, естественно, намного сильнее. Четыре когтистых лапы, стремительное гибкое тело и невероятная скорость – оно передвигалось по воздуху прыжками, будто отталкиваясь от земли, бросилось на своих обидчиков, как только вырвалось из огненного шквала. А в следующую секунду по территории Лепестков пронёсся оглушительный удар взрывной волны от столкновения двух невероятных сил – трое магов не собирались сдаваться.

Я вернулся к реальности, ощущая вблизи опасность, – на наблюдение за дуэлью тройки сильнейших магов лепестков и сущности класса Нецах у меня просто не хватало времени.

Перехватив поудобнее меч, осмотрелся. Тварь, отвлёкшая меня от поединка в небесах, оказалась одним из монстров с серпами вместо рук. Вероятно, она вместо долгой возни с Юлией и лепестками решила просто напасть на кого-то менее опасного. Широкими шагами монстр понёсся на меня, врезавшись на полном ходу в то место, где мгновеньем ранее стоял я, подняв в воздух тучи земли вперемешку с всяким мусором и дёрном.

Оказываюсь за спиной у твари и с силой вгоняю меч ей в спину, в это же время крутящийся булыжник проделывает дыру в голове монстра, а следующим ударом я сношу ему голову и сразу же уворачиваюсь от возникшей за спиной угрозы. Монстр с серпами буквально взрывается чернильным дымом, мгновенно наполнив пространство на несколько метров вокруг себя едкой удушливой смесью. Стремительно ухожу в сторону, ориентируясь исключительно на собственное ощущение опасности, и еле замечаю едва уловимые серебристые вспышки. В голове появляется Седьмой:

«Сущность скользит по стыку изнанки и настоящего мира, скрываясь за складками пограничного слоя, мне нужно время, чтобы понять закономерность искажений реальности».

Время. Его-то как раз и нет. Верчусь волчком, чтобы уйти от ударов невидимой твари, отскок, уворот, место, где только что находился, превращается в месиво пыли и осколков, используя боевое искусство Создателей, успеваю последним рывком оказаться в нескольких десятках метрах от очага опасности. То, что надо. В такой ситуации Седьмой уже не успеет завершить анализ, меня просто загоняют до смерти куда раньше. Придётся рисковать. Положиться исключительно на собственную интуицию и ощущение опасности. В голове проносятся слова привычной мантры сосредоточения. Если уж бить, то всем, что есть:

«Ты непобедим».

«Быстр подобно ветру».

«Изменчив подобно воде».

«Безжалостен подобно огню».

«Смертоносен подобно клинку».

«Взываю к тебе! Рази моих врагов».

Замечаю краем глаза отблеск серебра и ударяю клинком с такой скоростью, что слышу, как раскалывается пространство. Слияние боевого искусства Создателей и свода меча создаёт упругую волну, а в следующую секунду на земле появляется разрез размером в несколько ладоней, а на её пути из пустоты вываливается покрытое зелёной кровью существо, отдалённо напоминающее огромного мохнатого паука. Тварь дёргает многочисленными мохнатыми лапками, на концах которых виднеются серебристые коготки, всё ещё пытаясь двигаться вперёд ко мне.

– Вот же гадство, – комментирую увиденное и в ту же секунду ощущаю нарастающую дрожь в руке – расплату за попытку соединить две чуждых друг другу силы, из-за неё чуть не выпускаю из руки клинок, но успеваю железной хваткой вновь вцепиться в него.

«Это ткач душ, существо, занимающееся по ту сторону созданием лабиринтов», – пояснил магический конструкт. – «Оно не агрессивно и у меня нет данных о том, чтобы его когда-либо видели в устойчивых реальностях».

Только сейчас слышу отзвуки идущего невдалеке боя. Осматриваюсь, в пылу сражения с тварью-пауком я и сам не заметил, как подобрался вплотную к группе лепестков, которые с трудом отбивались от наседавших на них монстров. На мой взгляд – эта группа прикрывает проход ко вторым воротам, позволяя тем наследникам, кто не успел выйти за пределы территории клана, выбраться самостоятельно. Вдалеке слышались нарастающие разряды молний Юли – похоже, девушка разошлась не на шутку.

Развернувшись, я решил не ждать очередного нападения и быстрым шагом продолжил свой путь к вратам, не обращая внимание на дрожь с одновременно громыхающей канонадой взрывов над головой. Нецах с тремя магами устроили настоящую войну в небесах. То и дело сверху что-то падало, обдавая окружающее пространство ворохом раскалённых искр и пепла, от силы которых у меня внутри всё переворачивалось. За какие-то несколько минут уютный внутренний двор клана Опутывающий Листвы превратился в жалкие и чадящие руины. Изнанка постепенно охватила всю округу, но интенсивность расширения разрыва в пространстве стала быстро затухать и уже очень скоро должна была и вовсе затухнуть. Об этом мне с готовностью рассказал Седьмой, пока мы быстрым шагом шли до ворот.

Приходилось постоянно менять маршрут, обходя стороной локальные очаги небольших сражений лепестков с тварями. Временами впереди видел других наследников, они, как и я, старались особо не привлекать к себе внимание и продвигаться вперёд. Хотя, наверное, сегодня я показал достаточно… Думаю, сложить два и два кланам не составит большого труда, значит, после того, как выберусь из этой заварухи, нужно будет придумать нормальное объяснение своим способностям. А ещё следует обдумать предложение Белых Драконов. Во многом оно мне сейчас кажется странным.

Очень скоро на встречу начало попадаться всё больше групп лепестков, быстро и умело создававших что-то похожее на большие магические барьеры. Напрашивался вывод, что они таким образом закрывают и сужают брешь в изнанке, не позволяя дыре между мирами расшириться далее как на их территорию, так и на земли других кланов. Отдельные отряды стражи то и дело пробегали мимо меня, спеша вглубь территории, где и сейчас продолжали греметь звуки сражения. Седьмой подтвердил мои предположения:

«Расширение изнанки остановлено, клан очень эффективно отреагировал на возникшую опасность. Посмотрите на защитные барьеры, они призваны купировать дыру в реальности, а после, когда закончится энергия прорыва, она сама закроется».

«Получается, здесь монстры уже появляться не будут?» – уточнил я, проходя мимо тройки лепестков, которая с помощью какого-то странного инструмента в виде раскладывающегося куба создавала барьер с полусферическим синим свечением.

«Сильным сущностям изнанки такие барьеры не помешают, они предназначены для задержания мелочи, Носитель. Замрите!»

В тот же миг я послушно застыл, прислушиваясь. А через секунду на дорожке, по которой я шёл, вдруг приземлилась пятёрка изгоев. Знакомые личности. Значит, тогда мне не показалось, это действительно они, те, кто украл свитки у Защитной Чаши и, принимая во внимание время и обстоятельства, сейчас занимаются тем же самым на территории лепестков.

– Я был уверен, что почувствовал кого-то знакомого и не ошибся, – прогудел мужчина в боевых перчатках. – Возможно, сама судьба решила помочь мне осуществить месть. Незачем оставлять после себя лишних свидетелей, так, братья и сёстры?

«Твою же… Седьмой, ты можешь, как в прошлый раз, взять под управление моё тело и уйти от них? Изгои не станут гоняться за мной по территории лепестков.»

«Носитель, но я никогда ранее ещё не…», – начал отвечать конструкт, но его прервал стремительный удар одного из изгоев.

Чувство опасности забило колоколами в голове, и я метнулся в сторону, уходя из-под магического удара. На небольшой площадке, где мне не повезло встретить изгоев, шарахнуло так, что на голове зашевелились волосы, а всё видимое пространство заволокло морозным инеем.

– Погодите! – со стороны изгоев прозвучал голос, изменённый маской безликого. – Повелитель сказал, не задерживаться, даже несмотря на то, что мальчишка нас видел, не стоит отвлекаться на него, мы опаздываем. Повелитель будет зол. Нужно спешить.

– Да.

– Да.

– Да.

– Да.

Я в обалдении наблюдал, как пятёрка изгоев, совсем недавно пытавшаяся убить меня, быстро удаляется. Невысокий парень, который минуту назад остановил своих товарищей, посмотрел некоторое время в мою сторону, а потом срывается вслед за другими изгоями.

– И что это сейчас было? – пробормотал я вслух, озадаченно оглядываясь вокруг. – Они же могли без проблем убить меня, а просто взяли и убежали?

«Носитель, похоже, что большинство из них находятся под воздействием какого-то странного влияния, похожего по своим свойствам на подчинение».

«То есть, они не понимают, что делают?»

«Понимать-то понимают, но их разум подчинён кем-то или чем-то, они не могут ослушаться приказа. Точнее, не хотят этого делать».

«Занятно. Погоди, ты сказал, что только часть из них подчинено?»

«У остановившего их атаку человека разум в порядке».

«Хм-м. Ладно, торчать на одно месте не самая хорошая идея, потом подумаем, что с встреченными изгоями не так. Тем более, что ещё в оранжевом мире они казались нормальными», – ответил я и быстро покинул место столкновения, на время превратившееся в ледяную поляну.

Когда до ворот оставалось не больше полсотни шагов, впереди я заметил довольно большую группу наследников, в сопровождении усиленной стражи. Они остановились и начали чего-то ждать. Оглянувшись, я тут же отметил, что к трём магам лепестков присоединились ещё несколько довольно сильных бойцов. Скорее всего, подоспела помощь от соседей, сейчас открытие изнанки – проблема всех кланов, а не только лепестков. Теперь уже стало очевидным, что уничтожение сущности класса Нецах лишь вопрос времени. Сами ворота представляли собой стандартные массивные деревянные створки, укреплённые магической силой и небесным металлом. Так как этот выход не относился к парадным, лепестки не стали устанавливать резные стальные ворота, сделав ставку на надёжность. Хотя, стоит сказать, что украшения всё-таки присутствовали. На небесном металле кто-то очень искусный выгравировал изображения вьющейся лозы. На удивление смотрелось очень неплохо. Особенно по сравнению с такими же вратами той же Защитной Чаши.

Подойдя ближе, я заметил среди группы нескольких знакомых из клана, в том числе и однокашника периода до прохождения инициации. Как же его звали? Стас? Да, кажется, так. Уже после моего провала на инициации и гибели семьи он был одним из тех, кто не поменял своего отношения ко мне. В любом случае сейчас следовало понять, чего все ждут, и это не самый плохой вариант развития событий.

– Приветствую, Стас, – обратился я к нему, подходя ближе. – Что происходит?

– Приветствую, – с небольшой паузой ответил он. – Лепестки пока не пропускают. Обещают с минуты на минуту открыть проход, а саму задержку объясняют созданием защитных магических куполов. Наш клан уже пришёл им на помощь, как и все другие. Это лишь вопрос времени, когда всё закончится.

Как и говорил Стас, врата открыли буквально спустя несколько минут, после того, как где-то вдалеке прозвучали особенно сильная канонада взрывов и трубный жалобный вой побеждённого существа. Нецах оказался повержен и теперь оставалось лишь добить оставшихся существ изнанки, вторгнувшихся в наш мир через открывшийся разрыв реальности.

«Не думаю, что этот день Лепестки когда-нибудь забудут», – подумалось мне. – «Сегодня погибло очень много наследников разных кланов, и, так как за безопасность отвечал клан Опутывающей Листвы, вероятно, обвинят во всём его».

Врата медленно отворились, и собравшиеся наследники уже собрались идти к ним, когда раздалась резкая команда одного из стражей Лепестков:

– Всем оставаться на месте! – крикнул он.

А в следующий момент к открывшимся воротам уже рвануло сразу несколько стражей. Поначалу я даже не понял, что их так всполошило, пока не увидел одинокого человека, стоящего посреди небольшой горы мёртвых тел. Вокруг этого субъекта кружились словно мухи сотни чёрных клякс.

– Кто это такой, и он что, убил столько стражей? – спросил ошарашено Стас.

Я промолчал, потому что узнал воина, перекрывшего дорогу у врат. Даже несмотря на расстояние около двадцати метров, его лицо освещалось хорошо и я не мог не узнать в нём одного из хорьков. Именно тот тип, что сумел почуять Седьмого, сейчас стоял и смотрел прямо на меня.

«Видимо, на сегодня сюрпризов мне судьба ещё выдала недостаточно…»

Сразу три огненных мага Лепестков запускают в застывшего хорька пылающие огненные глыбы, от которых он нехотя, ленивым движением, отмахивается, отбрасывая в сторону убийственные заклинания. За его спиной тут же вспыхивает неудержимое пламя, а сам он как ни в чём не бывало приближается к группе наследников, улыбаясь так, будто увидел что-то настолько для него важное, что готов в любой момент броситься к предмету своей мечты.

Тени, крутящиеся вокруг хорька, вдруг срываются с места и накрывают район врат. От их количества становится не по себе. Наследники вокруг начинают паниковать. Взмахиваю перед собой клинком, наполняя его магией огня и вызывая сферу. Стас возле меня делает примерно то же самое, выхватывая собственный клинок и вставая в защитную стойку свода меча. Кажется, во время нашей учёбы он считался простым мечником со средними магическими способностями.

«Носитель, я не могу точно определить силу хорька. Он поглотил слишком много душ и, вероятно, давно потерял себя», – предупреждает меня Седьмой.

Маги лепестков атакуют приближающиеся тени, но последних слишком много. Большинство пробивается дальше, и, словно приливная волна, обрушивается на людей, собравшихся у врат. Полупрозрачный магический щит вспыхивает над наследниками, краем глаза вижу, как маг, накрывший нас куполом, падает на колени, с трудом удерживая себя в сознании. Не представляю, каким образом ему удалось остановить тени, а в следующую секунду щит разлетается на мелкие куски от удара появившегося перед нами хорька. Использую боевое искусство Создателей и стараюсь оторваться от урода как можно дальше. Но, похоже, хорёк стал гораздо сильнее. И нацелился на меня.

Ощутил на своей шее невероятно холодные пальцы, сжимающиеся мёртвой хваткой. Воздух с хрипом еле вырывается из глотки. С силой вогнал в ублюдка меч, но клинок разлетелся на десятки осколков. Хватка хорька становилась всё сильнее, и дыхание смерти за спиной ясно коснулось меня. Урод явно пытался поглотить меня. Мысленный приказ, и в его висок со всей силы врезается сфера. Хватка разжимается, и я падаю к ногам хорька, захлёбываясь собственным кашлем. Несмотря на удушающий кашель, кручусь волчком и наношу сферой ещё два удара, целясь в голову хорька, на второй раз сфера разлетается на мелкие куски, но я уже успеваю скакнуть к магам Лепестков, обрушивающим на ублюдка целый ураган магических ударов. Наследники, пока тени сосредоточенны на не на них, врассыпную убегают подальше от врат. Я же с трудом передвигаю ноги.

«Он сильнее, Носитель, нужно уходить как можно дальше. Эти маги его не остановят», – с трудом разбираю его слова, голова гудит.

Кидаю взгляд на последнее местонахождение хорька и вижу, как тот спокойно выходит из магического шторма, устроенного магами. Совершенно невредимый. Чёрные тени потоком крутятся вокруг него, словно рукотворная тёмная река. С отвращением взираю на то, во что превратился когда-то бывший человек, – живого мертвеца, повелевающего душами. С безумными глазами и всепожирающей жаждой во взгляде.

Появление врага возле себя я в очередной раз ощутить или предугадать не успел. Скорость хорька, кажется, находится на каком-то запредельном уровне. Его удар меня буквально отшвыривает к воротам, припечатав так, что лишь чудом я не теряю сознание.

«Седьмой, ты можешь перехватить управление над моим телом?» – мысленно говорю я конструкту, если уж нет другого выхода, то придётся воспользоваться последним средством.

«Я не могу, Носитель».

«Что…?»

Без разницы. С трудом поднимаюсь. Наполняю своё тело силой боевого искусства создателей. В голове гулко бьётся одна мысль. Любым способом не дать сожрать себя. Глубоко внутри начинает разгораться гнев и жажда крови. Не подавляю их. Окунаюсь с головой. Ярость помогает наполнить силой магические круги вызова. Сразу пять сфер поднимается передо мной. Пять идеальных шаров крутится вокруг меня. Ничего не вижу. Глаза закрыты. В руках рукоять меча с отколотым клинком. Плевать, и такое сгодиться.

«Носитель, ваше тело и разум не способны выдержать такое напряжение свыше двадцати секунд», – слышу краешком сознания предупреждение Седьмого.

Двадцать секунд – это целая вечность. Шаг. Второй. Третий. Иду вперёд. Меня ничего не остановит. Плевать на последствия – главное выжить. Любой ценой. Живой – я могу спасти Алису. Мёртвый – нет.

Хорёк, стоит неподалёку на тот случай, если я попытаюсь бежать. Я главное блюдо. Ощущаю его мысли. Отвратительное чёрное нечто. Он поднимает глаза и встречается со мной взглядом. Миг и ему в лицо врезается одна из сфер. На этот раз урод не успевает среагировать, из-за чего его отшвыривает на пару метров в сторону, лишь с помощью своих марионеток он успевает остановиться и броситься на меня. Неважно. У меня ещё есть десять секунд. Сразу три сферы припечатывают его к земле, а последняя врезается на полной скорости в голову. Я уже возле ублюдка. Сломанный клинок с размаху входит в тело хорька, погружаясь всё глубже. Но без особого успеха. Меня опять отбрасывает в сторону, и я слышу тихий смех.

– Еда должна быть послушной, кха-а, – хорька начинает душить кашель, похоже, всё-таки не зря старался. – Кха-а, кха-а…

Меня с головой накрывает тьма, но перед этим успеваю ощутить приближение сильного мага.


* * *

Нина, маг ранга "Опора мира" на службе Императора, появилась возле врат клана Опутывающей Листвы как раз в тот момент, когда какой-то необычный наследник колошматил её цель. И ладно бы паренёк был силён, но ведь нет. С удивлением девушка смотрела, как палача пытается победить наследник, равный по силе платиновому значку, возможно, с натяжкой, даже звёздному. Но всё же. Безнадёжная затея, и о чём только этот чудак думает.

– Что за безумие, – пробормотала девушка, приближаясь к цели. – Эй, поиграл и хватит.

– Кха-а, кха-а, ты кто такая? Кха-а. – закашлявшись, прохрипел палач и жестом послал навстречу девушке тучу тёмных душ.

– Ты пойдёшь со мной, – с улыбкой сказала Нина и, щёлкнув пальцами, одним ударом уничтожила все приближающиеся тени, задание оказалось куда проще, чем ей думалось в самом начале. Возможно, стоит показать этого паренька аудитору? Впрочем, глупости… аудитор Императора не станет интересоваться чем-то подобным.


Глава 14. Один


Когда в кабинет главы Защитной Чаши ворвался первый советник, правитель клана занимался просмотром отчётности по прошедшим рейдам и проверкой счетов. Участие в проходящем карнавале в золотом мире сильно увеличило количество ранений в рейдах. И хотя в итоге обошлось без летальных случаев, мужчина понимал, что на полное восстановление сил клана уйдёт не один месяц. От размышлений его отвлёк далёкий гром и прокатившийся по всему клановому кварталу энергетический всплеск изнанки. Руководитель клана даже замер, прислушиваясь к далёким взрывам, и первый советник именно тогда влетел в комнату.

– Глава! – на ходу выпалил он. – Только что на территорию лепестков напали.

– Там же проходит встреча наследников, – начальник тут же вскочил с места. – Сейчас же отправляй туда все свободные штурм-группы.

– Слушаюсь.

Проводив взглядом убегающего советника, Глава быстрым шагом поднялся на крышу дворца. Когда он, оказавшись наверху, бросил взгляд в сторону, где находилась территория лепестков, то внутренне поёжился. Складывалось такое ощущение, что сейчас над землями клана Опутывающей Листвы открывался портал прямо на саму изнанку. Даже издалека глава видел око невероятного существа, заглядывающего через дыру в пространстве.

«Почему одно из существ когорты заинтересовалось нашим миром?» – тут же в голове у него мелькнул вопрос. – «Есть ли шанс, что оно ощутило контракты хранителей, найденных нами во время карнавала?»

Нет, он определённо не верил в это. Контракты уже распределены между членами семей, и теперь божества часть клана Защитной Чаши. Два хранителя света должны в будущем стать основой силы клана и дать ему шанс переродиться в великий. И совершенно точно, до инициации ни одно существо не способно понять, что за сила скрывается внутри ещё не рождённых детей.

Глава ещё раз посмотрел на хаос, что разверзся над резиденцией лепестков. Там сейчас находились все наследники клана, включая самых талантливых. Мужчина сжал кулаки, заметив, как сразу несколько групп стремительно покидают территорию Защитной Чаши и устремляются в сторону расширяющейся каждую секунду дыры в самом пространстве мира. Несомненно, другие кланы также должны сейчас отправить всех своих сильнейших стражей на помощь лепесткам, весь вопрос лишь в том, как быстро они сумеют добраться в сложившихся условиях к месту прорыва.

Он с беспокойством продолжал следить за творящимся хаосом на территории лепестков.


* * *

Я стоял посреди бесконечной ночной пустыни, освещаемой одиноким полумесяцем, зависшем высоко над головой. Вокруг стояла мёртвая тишина, изредка прерываемая едва слышимыми порывами ветра и шорохом песка. Дюны и барханы сменяли друг друга и уходили вдаль, теряясь в ночной дымке.

«Седьмой, где мы?» – спросил я, но ответа так и не дождался.

Впервые с момента, когда конструкт появился в моей голове, я больше не слышал его.

Ещё раз оглядевшись и поняв, что куда ни кинь взгляд, всюду виднеется одинаковый пейзаж, просто направился вперёд. Ноги глубоко увязали в песке, из-за чего идти быстро не получалось. Шаг за шагом я продвигался дальше и дальше, пытаясь понять, где очутился и что делать. И если в начале окружающий мир казался иллюзией, то сейчас моя уверенность уже дала трещину.

Вдруг я услышал едва различимый звон, а далеко впереди, за одной из дюн, удалось различить знакомое свечение. Я точно уже сталкивался с чем-то подобным в тот самый раз, когда мне приснился странный сон перед появлением Седьмого. И действительно, через несколько минут впереди замаячила знакомая фигура с посохом, на конце которого покачивался обычный круглый керосиновый фонарь. Шаг-шаг. Шаг-шаг. Странник, завёрнутый в кучу тряпья, подходил всё ближе.

Как и в прошлый раз, остановившись в трёх метрах передо мной, неизвестный замер, надвигаясь. Я вглядывался в кучу тряпья, пытаясь угадать, кто скрывается за ним. В голове раздался гулкий голос неизвестного существа:

«Будь осторожен. Изнанка куда опаснее, чем принято считать в реальном мире. Не привлекай к себе лишнего внимания со стороны когорты или повелителей теней».

А после его слов я проснулся. В своей комнате. На кровати. Всё тело невыносимо болело, будто на мне нескольких часов плясали слоны. Характерный шум говорил, что снаружи дома сейчас шёл дождь. Капли, барабанившие по крыше, отдавались гулом в моей голове. Слегка повернул голову и посмотрел в окно, по которому стремительными ручейками катились капли. Чтобы приподняться с кровати, пришлось сделать над собой небольшое усилие.

– Смотрю тебе уже лучше, – раздался голос фамильного хранителя, появившегося перед кроватью.

– Когда меня нашли? Сколько прошло времени с момента нападения на лепестков? Что с самими лепестками? И насколько всё плохо

– Нашли тебя почти сразу после закрытия бреши в реальности. Лежал без сознания возле ворот. Изнанка до сих пор в хаосе, и сейчас появляться там надолго даже мне не стоит. Прорыв привлёк столько враждебных сущностей, что сейчас там не протолкнуться. Тебя и ещё нескольких наследников буквально вытащили с того света. Спасибо Юрьеву и его людям, свою работу они знают хорошо. После того, как тебя подлатали и принесли сюда, прошло больше двадцати часов. Сейчас утро, если хочешь знать. На приёме у Лепестков по разным версиям погибло от двадцати до тридцати наследников. Ещё около дюжины до сих пор считаются пропавшими. Что же до Чаши, то мы потеряли шестерых. Что твориться в совете кланов, даже говорить не стоит. В город прилетело сразу четыре представителя разных великих кланов. Виновниками произошедшего оказались изгои, те самые, к слову, что совсем недавно напали на наш клан. Не знаю, что у них случилось с мозгами, но разозлить сразу все старшие кланы и, до кучи, ещё парочку великих, это надо умудриться.

– Их нашли? – спросил я и тут же закашлялся, в груди что-то сжалось, но через мгновенье стало лучше.

«В основном все ваши раны, Носитель, имеют характер внутренних повреждений и нанесены вами себе самому», – тут же пояснил Седьмой причину моего плачевного состояния. – «Я ведь предупреждал, когда вы сражались с хорьком».

«А что, кстати, с ним? Ты понял почему мы остались живы?»

«Нет, Носитель. Как и вы я не помню ничего с того момент как мы потеряли сознание».

– Нашли их базу, и даже захватили и убили небольшую часть, но основная часть пока в бегах и всё ещё каким-то чудом ускользает от ищеек великих кланов, – тем временем ответил мне тигр.

– А что гвардия?

– А что с ней будет? Как обычно, они не станут вмешиваться в дела кланов, если те их об этом не попросят. Тем более, что в городе уже разбираются великие кланы. Прибыл даже хранитель судьбы и около десятков хранителей истины.

– И каким образом изгоям удалось скрыться?

– Никто не знает, – фыркнул тигр.

Расспросив подробнее тигра о том, что происходило после того, как я потерял сознание, удалось выяснить в общих чертах события вчерашнего вечера. Хотя хранитель и не находился на месте во время сражения из-за сильных возмущений изнанки, он был хорошо осведомлён о том, как всё развивалось. После того как появился разрыв между изнанкой и реальным миром, на помощь лепесткам все без исключения кланы, как младшие, так и старшие, практически сразу отправили штурм-группы стражи. Про хорька тигр ничего не знал, и вообще удивился когда я ему рассказал почему оказался без сознания. По словам хранителя, никого кроме лепестков, меня и пары наследников больше у врат не было. Что касается разрыва, то он через некоторое время, точно потеряв источник силы, начал постепенно закрываться, пока окончательно не захлопнулся спустя каких-то сорок минут после открытия. Стражам лишь оставалось уничтожить остатки существ изнанки и сущность класса Хецах, прорвавшуюся в реальный мир. Последний, правда, умудрился хорошо потрепать нервы сильнейшим магам и медиумам кланов. Совместными усилиями они изгнали тварь, вернув её обратно в объятья изнанки. После окончания боевых действий начался поиск выживших и тел погибших. Именно тогда меня и обнаружили у самых врат вместе с несколькими поверженными стражами лепестков и наследниками. К слову, о лепестках, по словам тигра, они понесли огромные финансовые и репутационные потери, а сейчас всеми силами стараются не потерять ещё больше.

Тук-тук-тук. В дверь осторожно постучали.

– О, похоже, началось, – встрепенулся тигр и, поднявшись, отправился на верхний этаж.

– Началось что? – успел я спросить его удаляющийся хвост.

– Вероятно, это слуга, объявляющий о начале траурной церемонии.

«И, скорее всего, вы своими действиями во время произошедшего инцидента привлекли внимание клана – показанная вами сила, Носитель, не соответствует деревянному значку».

«Думаю, ты прав, от откровенного разговора теперь не отвертеться, главное сейчас – не оказаться взаперти. Не хотелось бы сейчас уходить из клана, да и то предложение Белых Драконов… слишком уж странное. На крайний случай снимем квартиру у гильдии наёмников. Хотя это и дорого, но на какое-то время кредитов мне хватит, другое дело, что лишний раз обострять отношения с родным кланом мне бы сильно не хотелось».

Тук-тук-тук – стук прозвучал куда более настойчивее.

С трудом поднялся с кровати и подошёл к двери. За порогом стоял слуга, облачённый в чёрный костюм. Слегка поклонившись, он официальным тоном продекламировал:

– Господин, через два часа начинается официальное прощание с погибшими наследниками. Глава просит явиться всех членов клана на центральную площадь для участия в службе. Помимо этого, глава просит Яна Александрова до начала церемонии навестить его в резиденции клана.

– Удивительно, на этот раз послали обычного слугу для вызова, – вырвалось у меня.

В прошлом приходил либо Семён, либо кто-то из стражей. Слуга непонимающе посмотрел на меня, после чего, слегка наклонив голову, добавил от себя:

– Господин Александров, помните – на прощание следует прийти в соответствующих траурных одеяниях.

– Да, конечно, – кивнул я.

Слуга, услышав ответ, в очередной раз поклонился и, развернувшись, шагнул под дождь, одновременно с этим открывая небольшой чёрный зонт.

Проследил за тем, как он исчезает за поворотом, направляясь куда-то вглубь территории клана, и медленно закрыл дверь. То, что за мной послали не стражей, а обычного слугу наводит на определённые мысли, но пока не стоит торопиться с выводами. Лучше сходить к главе и послушать, что он скажет.

Последний раз надевал траурную одежду несколько лет назад во время церемонии прощания с моей семьёй. Взглянув на себя в зеркало, с трудом подавил непрошеные воспоминания и на пару минут присел отдохнуть. Даже несмотря на то, что, по словам тигра, Юрьев с помощниками потратил на моё излечение много времени, чувствовал я себя, прямо скажем, не самым лучше образом. По прогнозам Седьмого вернуть себе былую форму я смогу лишь через пару дней, а до этого следовало особо не напрягаться.

«Седьмой, я отчётливо помню, как вызвал сразу несколько земляных сфер, когда сражался с хорьком», – обратился к конструкту, пока отдыхал. – «Как это получилось? У меня ведь нет достаточного уровня контроля и силы магии?»

«Ваш гнев подействовал как некий катализатор, Носитель. Мне пока непонятен механизм, позволяющий проделывать что-то подобное, но могу уже сейчас сказать – это не ваша сила. Она имеет совсем иную природу… и, похоже, согласуется с той жаждой крови, которую вы иногда способны продемонстрировать».

«Не понимаю тебя».

«Продолжаю анализ».

«Ну хорошо, оставим это на время».

Кое-как найдя в своём упорядоченном домашнем бардаке зонт, я вышел за порог дома, вдыхая свежий воздух полной грудью. Дождь всё ещё лил, но уже не так сильно, как ещё полчаса назад. Белый тигр наотрез отказался выходить на улицу, заявив, что в такую погоду он вылезать за пределы дома не собирается. На моё замечание, что он бесплотный и не чувствует дождя, фамильный бог лишь фыркнул, оставив мои слова без комментария.

Дорога до резиденции главы мне практически не запомнилась. Иногда встречались слуги и члены клана в такой же, как у меня, тёмной одежде. Со стороны они казались мне призраками, что появлялись и почти тут же исчезали, закрываясь от окружающего мира своими зонтами. На территории клана стояла удивительная тишина, из-за чего каждый мой шаг по мокрому красному кирпичу дорожки звучал как-то по-особенному необычно.

Возле дворца главы клана меня остановили два хмурых стража, они проверили, нет ли у меня скрытого оружия, и пропустили дальше. Оба неразговорчивы, но предельно вежливы. В их взглядах не чувствовалось ничего, кроме усталости. Видимо, последние дни тяжело дались всем без исключения членам клана.

Слуга в абсолютной тишине проводил меня до кабинета главы, и постучав, пропустил внутрь. Самого главу я увидел стоящим возле высокого окна, он задумчив наблюдал за каплями дождя, что сбегали по стеклу, старательно морща лоб.

– Господин, вы хотели меня видеть? – спросил его, встав перед рабочим столом.

– Да, присаживайся, – мужчина повернулся и, подойдя ближе, уселся в своё рабочее кресло, указав мне на удобный стул, стоящий напротив.

– Ян, – начал он, когда я устроился. – Нам удалось получить сведения говорящие, что тебе каким-то образом удалось преодолеть границы деревянного значка. Ты стал сильнее, куда сильнее. Скажи, это правда?

«Этот человек не лжёт, он действительно уверен, что вы стали сильнее», – заметил Седьмой.

– Правда, – кивнул я, заметив, как слегка изменилось выражение лица главы.

– Ты можешь рассказать, при каких обстоятельствах у тебя это получилось сделать?

– Я тренировался, – кивнув, сказал ему в ответ, ничего лучшего я придумать так и не смог. – Много тренировался.

– Много тренировался, значит, – глава побарабанил по столу пальцами, очевидно, поняв, что я не собираюсь делиться с ним сведениями.

Предполагаю, сейчас он должен каким-то образом заручиться моей поддержкой и попытаться всеми силами ограничить передвижения, пригласив между делом лучших медиумов и магов, чтобы понять каким образом мне удалось обойти ограничения инициации и собственного тела. Сейчас начнётся самое сложное, крайне важно в данный момент обойтись без ухода из клана. В будущем было бы замечательно, используя влияние клана, получить место в одном из рейдов в золотой мир.

– Ян, послушай, твой феномен… то, что ты получил силу даже после проваленной инициации, может носить временный характер. Только представь, во время рейда у тебя пропадают все силы, и ты не способен отразить нападение даже самой слабой твари. Нужно изучение. Понимаю, что ты настроен скептически, но я настаиваю на исследовании. Поверь, это для твоего же блага. С этого момента в университет тебя будут сопровождать два стража, а по поводу твоих рейдов в алый мир – пока немного отдохнёшь от них. Позже в составе штурм-группы клана сможешь отправляться в какие угодно миры. Как тебе моё предложение? Я свяжусь с господином Юрьевым и приглашу через него хороших специалистов, после того как поймём, что эти изменения в силе не опасны для тебя, вернёшься к своей обычной жизни.

«Проклятье, он подготовился к этому разговору. Как и предполагал, глава даже не рассматривает возможности дать мне какую-то, даже условную свободу. Ещё месяц назад это бы стало для меня фатальным».

«Вы планируете покинуть клан?» – спросил Седьмой.

«Похоже, сейчас у меня просто нет другого выбора».

Внутри поселилась какая-то щемящая грусть. Всё же это мой клан. Для любого человека уход из родного клана сродни трагедии, даже в таких условиях. И я не исключение. К тому же оставшись сам по себе, я больше не смогу рассчитывать на его защиту. Это большой риск, особенно после инцидента у лепестков. Да и по статусу стану очень близок к изгоям, хотя и с возможностью присоединиться к любому другому клану через процедуру наследования, ну, или по-простому, женитьбы.

«Носитель, ваш поступок логичен и понятен».

«Спасибо Седьмой. В конце концов, я всё ещё останусь наследником семьи, хоть и без клана. Предложение Белых Драконов для меня останется в силе».

– Думаю, начнём завтра. Я приглашу лучших специалистов, и они проведут начальный осмотр, от их выводов мы и будем отталкиваться…

– Хорошо, глава, тогда до завтра? – спросил я, когда мужчина закончил, мысленно обдумывая, какие вещи забрать. Сильно сомневаюсь, что мне позволят нормально уйти через ворота, поэтому много унести всё равно не удастся.

– Э-э-э, да, конечно. У тебя есть какие-то вопросы ко мне?

– Нет, всё понятно. Спасибо за вашу заботу.

– Ну тогда иди, не забудь, через час начинается церемония прощания на площади.

– Да, конечно, – я кивнул и, поднявшись со стула, вышел из кабинета, ощущая на себе подозрительный взгляд мужчины. Скорее всего, он что-то начал подозревать.

То, что прощание назначили через час, даже хорошо, большинство членов клана будут там, и это позволит мне без лишних свидетелей покинуть территорию Защитной Чаши. Очень надеюсь, что стражи на воротах не станут задерживать меня.

«Носитель, часто ли люди уходят из своего клана?» – вдруг задал вопрос Седьмой, когда я остановился возле одного из деревьев, чтобы перевести сбившееся дыхание.

«Не так уж и часто. Я, если честно, за всё время припоминаю лишь один случай, но там сам человек был странный. Если ты не наследник – это фактически дорога в один конец. Согласно договорённостям кланов переход их членов из одного в другой строжайше запрещён», – я оторвался от дерева и продолжил путь по каменной дорожке. – «Кроме наследников, конечно. Как ты понимаешь, до того предложения Белых Драконов, никто не жаждал заполучить меня к себе».

«А у вас есть предположения, почему великий клан пригласил вас к себе?»

«Это я должен у тебя спросить, какова вероятность, что этот клан узнал о твоём существовании?»

«Мне кажется, всё куда проще, Носитель. Вспомните хранителя истины, что сумел ощутить целых три души внутри вас. Скорее всего, кто-то из драконов, такой же хранитель истины, сумел увидеть в вас то же самое».

«Что ж, не самая плохая версия», – согласился я.

Добравшись до дома, я первым делом одел «Эгиду». Благодаря её облегчённой версии экзоскелета передвигаться в броне оказалось куда проще. Собрав в рюкзак, используемый мной в рейдах, всё самое полезное, я не забыл забрать «Одинокого» и принадлежности для его чистки. Фамильный бог, удивлённый моими приготовлениями, спустился со второго этажа и поинтересовался, чем это я занимаюсь.

– Я ухожу из клана.

– С ума сошёл? – он аж сел от удивления.

Парой предложений описал ему ситуацию и предложение главы клана. Тигр некоторое время обдумывал мои слова, молча наблюдая за тем, как складываю вещи в рюкзак, после чего заметил:

– Этим решением, если бы твой дед и родители были живы, ты бы разбил им сердце.

– Но они мертвы, Иш’кафэл, – ровным тоном ответил я, впервые за долгое время назвав тигра по имени.

– А как же возрождение семьи? Какой толк в её возрождении, если ты собственными руками сейчас разрушаешь её?

– Если сестра найдётся, клан примет её с распростёртыми объятиями, а меня они так и оставят затворником, не отпуская от себя даже на несколько метров.

– Ты не можешь знать это наверняка, – возразил тигр.

– Возможно, но оставаться взаперти и чувствовать, как медленно утекает время, ещё хуже, – ответил ему и, закинув на плечо рюкзак, направился к выходу. – Ты со мной или остаёшься?

– С тобой, куда уж ты без меня, – фыркнул тигр и со вздохом пропал, перед этим сказав. – На улице дождь, я найду тебя позже.

Путь до ворот прошёл без приключений, по дороге я даже не встретил слуг. Все люди сейчас собрались на площади, готовясь к проведению церемонии прощания. У самых ворот меня встретила лишь двойка стражей. Разглядев лицо, один из воинов подошёл ближе и нейтральным тоном сказал:

– Согласно приказу главы с сегодняшнего дня тебе запрещён выход за пределы территории клана.

– Понимаю, но, всё же, я хотел бы пройти, – сказал в ответ.

– Нет, – страж наклонил голову, и к нему присоединяется ещё один.

«Седьмой, моё состояние позволит использовать боевое искусство Создателей?»

«Лишь на несколько секунд».

Я посмотрел на золотые и платиновые значки стражей, после чего кивнул им, а в следующую секунду рванул вперёд, на полную раскручивая свою силу. Миг, и вот я уже стою за воротами, а воины удивлённо оглядываются, пытаясь понять, куда я пропал. Делаю ещё несколько прыжков и оказываюсь за поворотом высокого забора, что отгораживает улицу от территории чаши.

– Проклятье, а это оказалось труднее, чем я думал вначале.

Перед глазами танцуют звёзды, а сам я еле стою на ногах. «Эгида», сняв показания моего состояния, тут же вводит мне какой-то тоник, благодаря которому зрение на время проясняется, и я быстрым шагом ухожу прочь к одной из остановок, где остановился какой-то автобус. Куда он идёт, совершенно неважно, главное – в город. Там уже сориентируюсь. Усевшись на свободное место и активировав маску безликого, я в последний раз бросаю взгляд на территорию некогда моего дома. Возможно, это всё и к лучшему… теперь нужно просто бросить все силы на участие в золотых рейдах.

Автобус трогается и я, закрыв глаза, проваливаюсь в беспокойный полусон-полудрёму.


* * *

– То есть как это пропал?! – глава вскочил со своего места, не спуская глаз с первого и второго советников.

– Думаю, мальчишка ушёл из клана, – сказал первый советник. – Ничего удивительного, он всегда был неблагодарным.

– Неблагодарным? – хмыкнул второй советник. – Я хочу вам обоим напомнить, сколько много хорошего сделали для клана отец и дед этого мальчика. А что сделал клан с семьёй, которую не сумел защитить? Поселил единственного оставшегося в живых представителя в каком-то сарае. Ничего удивительного в поступке этого паренька нет.

– Мы это уже много раз обсуждали, – устало помассировал виски глава. – Старейшины и традиции однозначны, к тому же я сумел под видом ремонта слегка улучшить его положение…

– Да-да, только вот теперь, когда вы потребовали от наследника лояльности и самопожертвования, он почему-то оказался против. Ирония.

– Какое ещё самопожертвование?! – рявкнул первый советник.

– Такое, которое скупердяй, подобный тебе, понять никогда не сможет! – рявкнул в ответ второй.

– Помолчите оба! – повысил голос глава и, усевшись обратно, задумался. – Ладно, пусть так, пусть пока поживёт один, а мы за ним понаблюдаем. Пока неясно, какими в действительности он обладает силами, можем сделать только хуже. Второй советник, у нас же хватит сил и возможностей отследить сопливого мальчишку в нашем же городе?

– Несомненно.

– Вот и замечательно, и, ещё, сделай устный выговор тем стражам, что умудрились его упустить. Так опростоволоситься!


Глава 15. В погоне за репутацией


Профессор Зиновьев замер на месте. Он почтительно склонил голову перед морщинистым стариком со спокойным взглядом, глаза профессора обращены на землю, а сам он старается не дышать, буквально ощущая, как его внимательно рассматривают.

– Господин Гораин, я могу с уверенностью сказать, что технология запечатывания и подчинения полностью нами освоена, теперь нужны только время и практика, чтобы выйти на целевые значения в восемьдесят процентов.

– Какие ограничения у вашей технологии? Возможен ли захват существ хотя бы класса Бина? Не говоря уже о Малахуте? – спросил старик, с его точки зрения исследования, приводящиеся сейчас Зиновьевым, имели небольшую ценность, вот если бы они научились заимствовать силу сущностей и передавать её людям, технология стала бы настоящим прорывом.

– Конечно, господин, в теории мы можем попытаться захватить существо класса Малахут, но на практике у нас просто нет таких сил. На текущем этапе мы можем гарантировать работу печатей на классах Нецах и Тиферет. Подчинение также работает, но требуются дополнительные исследования…

– Мы уже потратили на ваши исследования больше сорока миллионов кредитов, кроме того ещё около тридцати ушло на то, чтобы Императорские ищейки искренне считали, что вы занимаетесь исследованием влияния сиреневого мира на силу воинов. Совет клана желает видеть результаты своих инвестиций. А то, что вы говорите… Нецах или даже Тиферет, результат немного не соответствует ожиданиям.

– Господин Гораин, уверяю вас, клан Белых Драконов будет доволен предоставленной документацией. Уже сейчас можно говорить о возможности множественного захвата сущностей Тиферет, и как только мы оптимизируем подчинение…

– Время, профессор, за какое время вам удастся это сделать?

– Ещё год, – сказал Зиновьев, но заметив, как Гораин поджал губы, тут же поправился. – Семь месяцев. Обещаю, мы уложимся в семь месяцев.

– Очень надеюсь на это, профессор. И ещё одно, направьте ко мне вашего сотрудника, того медиума с хранителем истины. Я бы хотел ещё раз обсудить с ним кое-что.

– Хорошо, господин Гораин, – тут же кивнул Зиновьев, внутренне выдохнув с облегчением.


* * *

Я стоял перед комплексом зданий, построенных в квартале Пламени. Он всегда считался рабочим кварталом и подобные вытянутые многоэтажки встречались здесь повсеместно. В них было удобно расселять местных рабочий, относительная дешевизна и доступность такого жилья была залогом нужного притока рабочей силы для города. Ранее, посетив гильдию наёмников, мне удалось договориться о съёме жилья в одном из домов, принадлежащих организации. Не скажу, что они пришли в восторг от того, что один из безликих желает снять жильё в домах гильдии, но против ничего не сказали, лишь напомнили о важности соблюдения уставов и правил проживания.

Девятьсот девятая комната теперь стала моей ровно на месяц – именно столько я заплатил за аренду, для меня довольно приличную сумму. Впрочем, гильдия мне даже сделала скидку, поэтому, можно сказать, в целом получилось неплохо. Квартира подобного уровня в этом же квартале обошлась бы мне куда дороже, не говоря уже о чём-то более лучшем.

Поднявшись на девятый этаж на лифте, больше походившем на кабинку туалета, я проследовал по длинному коридору, то и дело отвлекаясь на скрипящие под ногами половицы, словно нахожусь не в огромной многоэтажке, а каком-то особняке, построенном в прошлом веке и с тех пор ни разу не ремонтировавшемся. Найти нужную комнату в полутьме плохо освещённого коридора оказалось не так просто, на многих дверях просто отсутствовали цифры номера. Спустя пять минут блужданий, наконец, оказался перед нужной дверью, у которой коварно перевернутая третья девятка превратила девятьсот девятую в призрачный дубль девятьсот шестой. Ну или, возможно, какие-то шутники решили сотворить весёлую, с их точки зрения, хохму.

Тигр, стоящий всё время молча позади меня, наконец, решил подать голос:

– Ну и чего ты застыл? Входить будем или нет?

Отперев дверь полученным в гильдии ключом, я переступил порог и застыл у входа. Комната представляла собой помещение из двух неравных по площади выгородок, в первой, отделённой от основной части длинным шкафом, находился обеденный стол, стул и однокамерный холодильник старого образца, без использования хладагента из зелёного мира внутри, как принято сейчас. Но даже одно его наличие в комнате уже большая удача. Основная часть помещения представляла собой обычную комнату с деревянной пружинистой кроватью, на которой был брошен старый матрац в пятнах разных расцветок, а возле небольшого окна стоял основательный стол покрытый толстым слоем пыли. Тот минимум, который мне и был нужен. Большим жирным плюсом стала замеченная мною дверь в дальнем конце комнаты, ведущая в санузел с душем. Если честно, думал, что в подобных типах зданий такого не встретишь.

– Не так всё плохо, – резюмировал я, – бросая рюкзак и аккуратно располагая Одинокого на столе.

Даже комплект чистого белья мне продали на первом этаже за грошовую сумму. Я разорвал пакет и извлёк хлопчатобумажную ткань простыни. Качество достаточно неплохое для запрошенной цены, когда жил в бараке, ценил подобного рода комплекты. Удобно и практично.

Первым делом разделся, убрав в шкаф комплект «Эгиды» и повесив на небольшой крючок у входа маску безликого, быстро застелил постель и принял душ, наконец-то прочистив немного голову. Всё ещё находясь в ослабленном состоянии, пару ближайших дней мне не имело особого смысла выходить из комнаты, поэтому решил пока сосредоточиться на изучении дополнительных кругов для вызова сферы земли. Всё едино сидеть без дела. Но вначале спать. После насыщенного дня от усталости валился с ног, по поводу чего несколько раз получал предупреждения от Седьмого. Тело испытало большие нагрузки, и конструкт настойчиво советовал отдохнуть. И начал он зудеть об этом ещё в гильдии.

Сон принёс долгожданный отдых и немного прояснил голову. Снилось ли мне что-то – не помню. Но, проснувшись на следующее утро, почувствовал себя куда лучше, накатывающая временами усталость пропала, а сам я чувствовал, что почти восстановился. В желудке почти сразу протестующе заурчало, поэтому после душа пришлось срочно идти в магазин купить себе чего-нибудь перекусить, ну, и кое-какие необходимые вещи типа небольшого электрического чайника.

Ну а затем, немного утолив голод, я, как и планировал, взялся за тренировки магии. Благо в работе с формой заклинаний, их наложения и взаимодействия мне не требовалось ничего напитывать магической силой и вызывать сферы земли на практике. Пока. Так прошёл почти весь день. Седьмой постоянно тарахтел под ухом, то и дело высказывая замечания по создаваемым мною формам, ну, а вторил ему фамильный бог, который половину дня пропадал где-то на изнанке, а остальное время критиковал моё мастерство управления магической силой. Хоть иногда он и невыносим, но почти всегда его едкие замечания довольно метки. Тигр достаточно много общался помимо деда с моей тёткой и, как я понял, даже некоторое время помогал ей в учёбе магическому ремеслу, поэтому в чём-то разбирался. Однако, по большей части его знания носили фрагментарный характер.

Ближе к вечеру я проверил смартфон, где отображались мои заявки в рейды, но, как и ранее, новости особо не радовали. В оранжевый мир лепестки врата закрыли, а одиночных больше не появлялось. В синий и зелёные миры рейды появлялись регулярно, но либо я сам не оставил заявки, либо меня не желали туда брать.

Решив, что хуже точно не будет, набрал Оксану Семёнову, рейдлидера, которая, казалось бы, вечность назад взяла меня в синий мир. Девушка довольно долго не отвечала на вызов, но потом, всё же, в динамике смартфона раздался хруст и спустя секунду матерок.

– Парень, ты умеешь позвонить вовремя, я тут немного занята.

– Когда можно перезвонить? – не стоит надоедать человеку, если он занят.

– Да ладно уж, отвлёк так отвлёк. Чего хотел?

– Вы же уже восстановились, так? Хотел попроситься в рейд.

– Что, всё ещё никто не желает брать безликого в рейды выше алого мира? – понимающе спросила Оксана. – Ну, на твою беду, я пока не собираю группы. Ближайшее время буду занята. Впрочем, могу скинуть тебе сообщением фамилии рейдлидеров, которые относятся к безликим лояльно, и даже могут одобрить заявку. Правда, не всегда, у тебя всё ещё не такая высокая репутация, это нужно понимать.

– Любая помощь пригодится, – не стал отказываться я. – И ещё хотелось спросить…

– Ну спрашивай, чего уж там, – ответила она.

– Какие у меня шансы попасть в рейд на фиолетовый мир?

– Тебе? Не очень высокие. Мало того, что у тебя золотой значок, а там в основном собираются платиновые и звёздные, так ещё и безликий.

– Но они есть?

– Если заработаешь достаточно высокую репутацию и найдётся похожий на меня рейдлидер, который согласится взять тебя в свой рейд. Сразу говорю, я пока не планирую водить рейды в миры высокой опасности. Не доросла, если говорить простым языком.

– Спасибо за честные ответы.

– Всё? У тебя больше нет вопросов? Могу идти дальше по своим делам?

– Да, конечно, прошу прощения.

– Вышлю список рейдлидеров позже, удачи, парень, – сказала она и тут же повесила трубку, и правда, видимо, торопилась.

Как и обещала Оксана, список рейдлидеров пришёл от неё где-то часа через полтора. Всё это время я занимался магической практикой, поэтому даже не заметил, как быстро пролетело время. Просмотрев взглядом представленные фамилии, отметил, что их не так уж и много. Но уже тот факт, что их имелось больше десятка не мог не радовать. Через пару дней моего вынужденного ожидания смартфон, наконец, весело подал сигнал, говоря, что в одном из рейдов одобрили моё участие. Достаточно быстрый, всего на пару дней, но и это уже хорошо. Начало оказалось положено. Пробежав взглядом предоставленные фамилии, отметил, что их не так уж и много. Но уже тот факт, что их насчитывалось больше десятка, не мог не радовать.

Через пару дней тигр сообщил, что на крыше нашёл неплохую площадку для тренировки. Наёмники, проживающие в здании, почему-то полностью её игнорировали, и я решил, что допускать такую же ошибку не стану. Поэтому уже на следующий день вернулся к долгожданной практике боевого искусства Создателей, ну и тренировкам боя вместе со сферой земли. К сожалению, ни о каких магических куклах для практики здесь не могло быть и речи, что естественно – подобные устройства относительно дороги, и не каждому наёмнику по карману.

А через неделю я, наконец, сумел опять попасть в синий мир с его буйной растительностью и толпами заражённых. Рейдлидером этого похода оказался мужчина с безобразным шрамом почти на половину лица, почему будучи платиновым воином он не захотело оплатить себе хорошего мага или медиума с хранителем жизни, мне было не совсем понятно. Но, в конечном счёте, это его дело. К тому же, как выяснилось, он оказался довольно опытным человеком, и рейд провёл без каких-либо нареканий, почти идеально. Подобное, по моему опыту, сложно добиться даже в алом мире.

В прошедшем рейде, благодаря чутью Седьмого, мне удалось найти ещё одно вечное древо, жаль на этот раз на нём росло всего лишь пять фруктов. Впрочем, благодаря артефактам синего мира мне в сумме посчастливилось выручить ничуть не меньше, чем в первый раз с полным рюкзаком плодов. Правда, нажитое непосильным трудом допереть до оценщика оказалось ой как непросто.

Именно тогда я впервые стал задумываться о замене «Эгиды» на что-то куда более серьёзное. Но пока только задумываться, потому как по деньгам обновка обходилась очень дорого. В самом синем мире, к слову, мне удалось потренироваться в использовании земной сферы. Выяснилось, что моё заклинание невероятно эффективно как против заражённых, так и против плотоядных растений. Довольно крупные и мясистые цветки последних оказывались хорошей целью для тяжёлой сферы, которая без труда сносила их напрочь, мгновенно превращая в удобрения. Ещё одной замечательной новостью стало то, что после рейда мне наконец-то получилось создавать вторую сферу. Вот только нормально пользоваться ей пока не удавалось. Она никак не хотела ощущаться так же хорошо, как первая, и приходилось тратить драгоценные секунды на необходимую координацию движения обеих сфер таким образом, чтобы избежать их столкновения. По словам Седьмого, тут могла помочь только практика. Он уверял, что вопрос управления вполне решаем и просто нужно время. Поэтому практически всё время, когда не ходил в рейды, я проводил либо в квартире за медитацией, либо на крыше здания, оттачивая очередное непослушное движение, ну и, конечно, постигая боевое искусство Создателей. Стремительное, резкое и очень необычное.

Очень скоро положительные решения относительно моего участия в рейдах принимались чаще, и я уже мог сказать, что для синего, зелёного и оранжевого миров уровень моей репутации достаточно сильно вырос. Отчасти это подтверждалось тем, что моя кандидатура стала приемлемой не только лишь для рейдлидеров из списка Оксаны. ВВ синий и оранжевый миры доступные мне рейды начали собираться регулярно, благодаря чему большую часть времени я стал проводить в них, жаль только с вечным деревом мне больше не везло, но и без него прибыль получалась очень неплохой. В зелёный мир собирали рейды не так часто. Что объяснялось, прежде всего, самой сутью такого рейда. Представьте себе мир победившего холода. Для него требовалась определённая экипировка. Тёплые вещи и соответствующее снаряжение.

Я долгое время не решался отправляться туда как раз именно из-за стоимости необходимого, но после того, как раз попробовал, решил, что рейд в зелёный мир один из самых выгодных. Даже если не принимать во внимание очень ценные кристаллы мороза (источник того самого хладагента для холодильников и некоторых типов кондиционеров), добываемые в этом мире, небольшая вероятность встретить монстров, способных тебя убить, делала этот мир очень неплохим местом относительно безопасного заработка. Проблема зелёного мира одна – погода. Особо свирепые бураны могут превратить любого немага в ледышку за пару минут, если у него нет соответствующего снаряжения. Относительно дорогого. Тех самых кристаллов из алого мира.

Так проходили мои дни в течение почти двух месяцев после ухода из клана. Не скажу, что у меня оставалось время на мысли о своём решении, но уж точно я не сожалел о совершённом поступке. Теперь, благодаря постоянному участию в рейдах у меня получалось достаточно хорошо зарекомендовать себя, чтобы рассчитывать получить доступ в фиолетовый мир. Осталось только получить звёздный или платиновый значок, и можно готовиться подавать заявку.

Уже на третью неделю Седьмой предупредил меня о слежке. Сразу две группы следили за моими действиями. В основном их внимание проявлялось, когда я посещал резиденции кланов во время очередного рейда. Очень скоро мы с Седьмым пришли к выводу, что обе группы действуют независимо друг от друга и, скорее всего, просто собирают данные о моих действиях внутри врат и их успешности. Зачем кому-то понадобилась подобная информация, у меня пока достоверных предположений не возникло. Хотя кое-какие мысли имелись.

«Носитель, я думаю мы готовы для аттестации на звёздный значок», – в один из дней с уверенностью вдруг сказал Седьмой. – «Как я понял, для того чтобы попасть в фиолетовый мир вам требуется иметь как минимум платиновый знак гильдии? Но звезда позволит увеличить шансы в несколько раз».

«Считаешь, получится получить звездный знак? Если так, то шанс попасть в фиолетовый и золотой миры станет уже не так призрачен», – ответил я.


* * *

Шестой коллектор города М. Одно из ответвлений основного коллектора.

Изгои находились в бедственном положении. После того, как местоположение их основной базы без труда обнаружили великие кланы, они постоянно передвигались, на одном месте не сидели. Старались менять временные базы хотя бы раз в неделю. Но чем дольше это продолжалось, тем раздражительнее становился их новый глава. Пускай он и стал главой изгнанного клана, без труда одурманив их разум, теперь не мог нормально наслаждаться этим из-за собственного глупого промаха. К чему были нужны все эти полученные у клана лепестков побрякушки, если изгои даже не могли их продать. Каждый раз, при попытке сбыть украденное, проводились облавы и незадачливые воры незамедлительно попадали в руки великих и старших кланов. Действовали они быстро, слажено и жёстко. Не щадили и не жалели изгоев. Из-за этого в первые же недели хорёк потерял почти половину своих верных последователей, а казавшийся раньше таким устойчивым дурман начал постепенно спадать. Дело осложнялось ещё тем, что хорёк в определённый момент перестал контролировать свою силу и, поэтому, захватывать новых последователей последнее время у него никак не получалось. Новички просто умирали в экстазе, услышав его голос. Если бы не новая проблема, победить старшие кланы их же силами для хорька вполне возможно проще простого. А на практике он теряет людей одного за другим, к тому же на медиумов его сила практически не действует, из-за чего в действительно критические моменты хорёк помочь своим ничем не может.

Постепенно его загоняют в угол, и сейчас вопрос стоит не о том, чтобы наслаждаться жизнью, а о простом выживании. Хорёк оставался в полной уверенности, что рано или поздно сила к нему вернётся, и он сможет отомстить всем и за всё. В это время за новым главой пристально следила миниатюрная девушка, мрачно о чём-то размышляя. Она старалась бросать взгляды на хорька так, чтобы тот ничего не заметил. И в глазах девушки, если приглядеться, можно было заметить огоньки ярости.


Глава 16. Новые перспективы


Утро выдалось на редкость холодным. Несмотря последний месяц лета по календарю, выйдя на улицу, я всем телом чувствовал промозглый ветер, от которого лёгкая куртка совсем не защищала. Застегнув повыше молнию и накинув на голову капюшон, я двинулся быстрой походкой к ближайшей остановке.

Сегодня решил пройти повторную аттестацию. Седьмой считал, что, даже несмотря на слежку, получение платинового или даже звёздного значка куда важнее, чем небольшое раскрытие моих способностей. Тем более, что с высокой вероятностью о моих силах в той же Защитной Чаше уже хорошо знают. Фамильный бог, в кои-то веки, по данному вопросу оказался на стороне конструкта. По его мнению, тот факт, что клан каким-то образом умудрился проигнорировать несколько настораживающих фактов, связанных со мной, говорит о больших проблемах внутри самой Чаши. Впрочем, отказываться пока от маски безликого я не стал, сегодня она немного поможет не привлекать к себе лишнего внимания на переаттестации, а потом стоит взвесив все за и против окончательно решить по её использованию.

Относительно второй группы седьмой считал, что это либо Лепестки, либо Белые Драконы, ко второму варианту склонился и Тигр, узнав о моём разговоре с Лео Гораином. Фамильный бог тут же внушительно посоветовал мне сначала тридцать раз подумать, а лишь потом принимать предложение Великого клана. Обычно они просто такого щедрого подарка не предлагают. По поводу дружбы деда с Гораином тигр лишь фыркнул, заявив, что она тянет максимум, разве что, на шапочное знакомство. Не больше.

Добравшись до гильдии на пыльном рейсовом автобусе, до отказа набитом спешащими ранним утром на работу людьми, я на этот раз заметил слежку лишь одной группы. Странно, но в принципе мне так даже лучше.

Как обычно, на ресепшене посетителей встречала та же девушка, что ещё совсем недавно зарегистрировала меня как безликого. И даже несмотря на маску, она почти сразу вспомнила и меня, и мою регистрацию в гильдии. Предполагаю, мой золотой значок на рукаве говорил об этом лучше всего.

– Мастер Александр, уже хотите пройти повторную аттестацию? – удивилась она, когда я озвучил ей причину посещения стойки ресепшена. – Мы, как правило, не предоставляем возможности членам гильдии проходить её после предыдущей раньше, чем спустя полгода… но раз уж вам до полугода осталось всего ничего, то в порядке исключения я пойду Вам навстречу, только с небольшим условием.

Девушка улыбнулась, и слегка выпрямилась, демонстрируя манящие изгибы собственного тела. Белая блузка нисколько не скрывала их. Как и в прошлый раз я порадовался, что сейчас на мне маска безликого.

– Что за условие? – с небольшой паузой всё же уточнил у неё.

– Можете показать своё лицо? – спросила она, улыбнувшись.

– Простите, но не могу этого сделать, – покачал в ответ головой.

– Небольшая шутка, хотя почему шутка, мне действительно любопытно, – она слегка наклонила голову, пристально рассматривая меня. – А если серьёзно, то просто нужно внести небольшой взнос на счёт гильдии. Для вас он действительно небольшой, так как до срока осталось не так много.

Расплатившись и попрощавшись с улыбчивой девушкой, я отправился туда, где находился в прошлый раз куб аттестации. На этот раз я рассчитывал получить как минимум платину, но, естественно, хотелось бы получить звезду.

«Проанализировав ваш текущий уровень, носитель, я бы не стал сильно рассчитывать на более высокий ранг, вашей магической и физической силы всё ещё недостаточно для него. Хотя в совокупности благодаря всем навыкам вы способны сражаться на равных с любым звёздным наёмником, для куба, скорее всего, вы остаётесь на уровне платины», – Седьмой тут же поспешил развеять все мои надежды.

«Помечтать-то можно?» – спросил я его, не особо скрывая своего раздражения. – «Тем более ты и сам совсем недавно говорил, что это вполне реально».

«Я ошибался. Это самообман, Носитель».

«Значит, и ты можешь ошибаться?» – я даже немного приостановил шаг от удивления.

«Я…» – почему-то на мгновенье Седьмой замолчал, после чего продолжил. – «Не ошибаюсь. Вы действительно равны по силам звёздному знаку, но техника для проверки используемая в гильдии слишком примитивная, чтобы точно оценить силы проверяемого».

Оставил его замечание без ответа. Иногда он становится таким же занудливым, как и белый тигр.

Добравшись до комнаты, я обнаружил уже успевшую собраться небольшую толпу наёмников. Шесть человек, похоже, из одной группы, они весело переговаривались и притихли, как только я приблизился к ним. Заметив безликого, они подозрительно замолчали, но, спустя некоторое время, после того, как я уселся на небольшую скамейку возле стены, опять расслабились, вернувшись к обсуждению одного из прошлых рейдов.

Через пару минут из зала с кубом вышел один из товарищей этой группы и под весёлый гул с гордостью продемонстрировал всем золотистый значок. Я начал немного забывать, насколько это хороший результат, если вдуматься. Большинство наёмников с деревянными знаками бросают свою опасную работу в первую же неделю, остаются лишь те, кому действительно терять нечего, а иными способами они заработать деньги не могут. Если раньше я считал, что большая часть людей в гильдии всё-таки обладатели деревянных знаков, то сейчас с уверенностью могу сказать – большинство составляют медные и серебряные значки. Именно эти наёмники ходят в алые и синие миры, принося городу, кланам и Империи ресурсы. Кланы практически не изучают эти миры, а у гвардии в большинстве случаев куда более важные цели.

Я проследил, как шумная компания, веселясь и радуясь, прошествовала мимо, явно собираясь весь сегодняшний вечер провести за празднованием в честь получения значка, и поднялся со стула. Раз из них больше никто не собирается аттестоваться, то пришло моё время попробовать свои силы в этом.

Войдя внутрь, я увидел уже хорошо знакомый постамент, стилизованный под камень, к которому тянулись сотни проводов от массивного суперкомпьютера. Три лаборанта, как и в прошлый раз, копошилось в его настройках, а на стене напротив всё так же висело огромное табло с шестью полосами. Те самые ранги наёмников от слабого и до сильнейшего: коричневый, медный, серебряный, золотой, платиновый и звёздный. За то время, я пока отсутствовал, полос не прибавилось, а значит сам компьютер оставался прежней модели.

– А, мастер Александр, – заглянув к себе в бумаги, воскликнул лаборант, кивая самому себе. – Помню, в прошлый раз мы так и не смогли понять, какой у вас потенциал. Проходите. После вашего ухода я с коллегами потратили несколько недель на донастройку куба, теперь аттестационный камень должен показать корректный результат. Помните, что делать?

– Да, конечно, – кивнул я в ответ, подходя к постаменту. Положив руку на небольшое углубление, я, как и в прошлый раз, замер, стараясь не двигаться.

Лаборант тут же присоединился к своим коллегам, и они втроём начали колдовать над панелью управления. Время от времени исследователи напряжённо вскидывали головы, бросая на меня задумчивые взгляды. Я же, в свою очередь, попытался обратиться к самому себя, мысленно вызывая энергию как магии, так и боевого искусства Создателей. Всеми силами я пытался внутри себя переплести эти две силы, хотя давалось мне это нелегко. Секунды текли одна за другой. Лишь пыхтение сразу трёх человек возле управляющей панели нарушало напряжённую тишину, что начало понемногу утомлять. Наконец, когда я уже хотел их окликнуть, старший лаборант произнёс:

– Мастер, ваш ранг платина. Очень близко к звезде, но всё же не дотянули. Потенциал, как и в прошлый раз, мы замерить не смогли. Для его проверки рекомендую заглянуть в наш головной офис в городе Д., из ближайших это оптимальное место, чтобы определить потенциал наверняка. Их камень способен дать информацию вплоть до опоры.

– Спасибо, я подумаю, – ответил ему.

Результат откровенно расстроил. Несмотря ни на что, я рассчитывал получить звезду. Но не дотянул. Настроение тут же испортилось.

– Вот, – старший лаборант протянул мне серый значок в виде стилизованных крыльев. – Поздравляю.

– Ещё раз спасибо, – кивнул, забирая у настолько же расстроенного мужчины значок, и направился к выходу. Неудача в попытке определить мой потенциал ему так же испортила настроение.

«Платина – это, на что мы рассчитывали, Носитель», – заметил Седьмой. – «Для того, чтобы результат стал лучше, следует прикладывать ещё больше усилий. Теперь рекомендую Вам вплотную заняться рейдами».

«Согласен, золотой мир закроется через несколько лет, нужно двигаться вперёд», – мысленно подтвердил я. – «Пора поменять заявки на рейды, а то я там до сих пор числюсь как золото».

Подтвердив свой новый статус на ресепшене и получив комплимент и очаровательную улыбку от девушки-администратора, я тут же направился к одному из терминалов. После того, как дело сделано, решил перед возвращением домой навестить рейдлидера, так как, исходя из её статуса в приложении наёмников, она указала, что сейчас находится где-то в гильдии.

Найти девушку не составило большого труда, почти все лидеры старались, если присутствовали не территории гильдии, собираться в одном месте. На втором этаже, в одной из комнат отдыха. Именно там постоянно проводили всё своё свободное время лидеры. Конечно, далеко не все, но Оксана точно из тех, кто там регулярно появляется, исходя из известной мне информации.

Поднявшись по серой лестнице и немного поблуждав по этажу в поисках нужной комнаты, всё же через некоторое время я сумел найти нужную дверь. Заглянув вовнутрь, сразу же увидел девушку. Оксана о чём-то увлечённо разговаривала с немолодым мужчиной и хорошо знакомым мне рейдлидером Крюковым, тем самым, что возглавлял рейд, в котором я получил Седьмого. Он, кстати, за то время, пока я его не видел, сильно сдал. Постарел, осунулся и уже выглядел как настоящий ветеран, с седыми волосами и безразличным взглядом.

Меня заметили. Естественно, с включённой маской безликого, узнать меня меня сразу же Оксана никак не могла. Пришлось подойти ближе и представиться. Если бы не значок и заработанная за последние месяцы какая-никакая репутация, меня даже могли бы просто попросить выйти из комнаты. А так, без особых возражений девушку получилось ненадолго забрать и отвести в сторону.

– Привет, как видишь, я получил платиновый значок и хочу попросить тебя об одолжении, – без вступления заявил я, взяв быка за рога.

– О-у? – удивилась Оксана. – Я слушаю.

– Ты можешь помочь мне попасть в фиолетовый и золотой миры? Сделаю всё, что скажешь, для этого. Например, могу отдать все средства, что накопил за последний месяц, в кредитах это будет…

– Погоди-погоди, – прервала она меня. – Ты хоть представляешь, сколько я получаю за один проведённый удачный рейд?

Дождавшись моего отрицательного качания головой, девушка вздохнула.

– Короче, куда больше, чем ты можешь заработать за месяц, мне твои деньги не нужны.

– Хм, тогда извини, что потратил время, – я хотел было развернуться, чтобы отправиться домой, ведь нужно продолжать тренироваться, когда меня остановили слова Оксаны.

– Погоди, я не закончила. Мне сейчас как раз нужны сильные бойцы. Веду набор в группу. Я видела, на что ты способен, но это было давно, если сумеешь удивить меня, возьму в свою группу и, так и быть, поручусь за тебя перед кем-то, кто будет собирать фиолет или золото. Идёт?

– Э-э-э, да, – кивнул я, немного не веря в свою удачу. – И ты готова взять в группу безликого?

– Почему нет? Это же моя группа. Но прежде, как я уже сказала, удиви меня, – Оксана кивнула на выход. – Пойдём в один из тренировочных залов, покажешь на что способен, и, если ты действительно хорош, будем работать вместе.

На втором этаже действительно располагался самый настоящий тренировочный зал, укреплённый защитной магией и без стёкол. По краям зала размещались стойки с тренировочным оружием. Не раздумывая, я аккуратно поставил в одну из стоек Одинокого. Оставлять духовный меч стоимостью несколько миллионов кредитов в съёмной квартире было бы верхом глупости. Да и сам Одинокий с невероятным восторгом воспринимал каждый мой выход с ним из дома, поэтому, куда бы я ни шёл, всегда брал с собой меч. Пускай и зашнурованный.

Выбрав боккен с удобным для меня балансом, вышел на середину арены и обратился к Оксане, которая с лёгкой улыбкой ожидала меня.

– Какие правила? Что нужно сделать, чтобы удивить тебя?

– Продержать против меня пять минут, этого будет более чем достаточно. Ну и использовать можешь всё что угодно. Любые тактики и приёмы.

– Любые? – удивлённо уточнил я. – Ну хорошо.

– Я начинаю, – с улыбкой сказала Оксана, и сразу же пространство арены вспыхнуло в огненном крутящемся вихре.

Успеваю невероятным усилием уйти от атаки девушки и как-то отстранённо удивляюсь:

«Она действительно пытается меня проверить или, всё-таки, убить? Силы в удар вложено немало».

В ту же секунду использую боевое искусство Создателей и рывком отскакиваю назад, а на месте, где только что стоял, вспыхивает пентаграмма, взрывающаяся яростным пламенем. Вот же. Есть шанс попасть в группу к рейдлидеру, значит, нельзя сдерживаться. И в то же мгновение вызываю две сферы.

– Магия земли? – Оксана даже на мгновенье застывает. – Интересно, ты ещё и маг?

Не слушаю её и, используя всю доступную мне скорость, рвусь к девушке. Мгновение и вот уже оказываюсь у неё за спиной, одна из сфер на полной скорости врезается ей в спину, а вторая одновременно с первой бьёт в голову. Вокруг Оксаны пляшет жаркое пламя, от которой сам воздух начинает полыхать. Сферы врезаются в огненный щит и рассыпаются пеплом, а мне приходиться уходить. Боевое искусство Создателей работает на полную. Впереди на моём пути вдруг поднимается огненное извивающее нечто, отдалённо напоминающее змею, и без промедления с удивительной проворством атакует укусом. Успеваю создать печать, вызывая из-под ног сферу и посылая её навстречу броску змеи. Треск раскалывающейся земли чуть не оглушает меня. В ответ мысленно проговариваю мантру и с «хэканьем» опускаю боккен, вкладывая в удар всю силу. Волна яростной энергии вспыхивает яркой вспышкой, разнося на мелкие ошмётки пламенную змею, и на полном ходу врезается в Оксану, стоящую в отдалении и наблюдающую за битвой, казалось бы, с безопасного расстояния. Не знаю, что за навык она применила в следующую секунду, но грохнуло так, что у меня заложило уши, а упругая жаркая волна воздуха чуть не сбила с ног. С большим трудом удержавшись на месте, в следующий миг я уже рвусь вперёд, используя всю доступную мне скорость, и на полном ходу влетаю в то место, где должна находиться девушка. От боккена осталась одна рукоять, а все руки покрылись волдырями. Успеваю заметить удивлённо расширившиеся глаза Оксаны в тот самый момент, когда поскальзываюсь и на полном ходу врезаюсь в неё, сбивая с ног. Похоже, последний мой «трюк» ей просчитать не удалось.

Когда немного пришёл в себя, с удивлением обнаруживаю под собой что-то мягкое и тёплое. Чуть приподнимаюсь и оказываюсь лицом к лицу с девушкой, её зелёные глаза полны веселья.

– Может, всё-таки, уже слезешь с меня? – в голосе Оксаны слышится откровенный смех.

– Да, извини, – кое-как откатываюсь в сторону и спрашиваю. – Ну как? Я прошёл?

– Последний твой пируэт выглядит особенно забавно, – прокомментировала девушка, приподнимаясь на ноги и отряхиваясь. – Но уговор есть уговор, ты прошёл. Добро пожаловать в команду.


* * *

Аудитор уже в течение минуты смотрел на тёмный экран прямой связи с императором. Специальная лампочка на мониторе горела красным, сигнализируя о том, что прямого канала с владыкой мира ещё нет. Но в любой момент всё могло измениться. Ещё утром, аудитор не подозревал о назревающей буре. Он с увлечением прочитал отчёт службы безопасности и разведки города М., а затем слушал восторженный доклад учёного, занимающегося изучением полученного недавно образца, но внезапно аудитору сообщают, что с ним желает поговорить Император. Не то, чтобы это было какой-то редкостью. Аудиторы докладывались владыке каждый месяц, передавая подробный отчёт о своей деятельности. Но чтобы сам Император внезапно инициировал разговор? Такое за долгую карьеру аудитора случалось лишь считанное число раз и всегда грозило большими неприятностями, и не всегда для аудитора.

Наконец, лампочка на мониторе загорелась зелёным светом и экран посветлел, показывая изображение могущественнейшего человека во всём мире. Древний старик с кустистыми седыми бровями, длинным носом и опасным пронзительным взглядом заговорил:

– Скоро в регионе, где ты находишься, откроются чёрные врата. Сделай всё, чтобы минимизировать ущерб нашим городам и населению.

Всё внутри аудитора похолодело. Чёрные врата – это очень плохо. Нужны будут опоры мира. И много.

– Ваше Императорское Величество, позвольте использовать опоры мира…

– Я отправлю к тебе ещё четырёх. Это все силы, которые я могу направить, не ослабляя другие участки. Остальное зависит только от тебя.

– Сколько у меня времени?

– Точно сказать не могу. Как минимум несколько месяцев ещё есть. Начинай подготовку немедленно.

– Слушаюсь.


Глава 17. Отряд


Юля Никифорова сидела в удобном кресле, наблюдая за тем, как работает её отец. Сейчас, когда он был полностью поглощён работай, она могла, как в детстве, уютно устроившись, наблюдать за ним. Сколько Юлия себя помнила, её всегда завораживала необычная усидчивость и целеустремлённость отца. Он мог сутками напролёт сидеть в кабинете, разгребая отчёты и принимая подчинённых, отдавая приказы и копаясь в тысячах книг, что стояли у него за спиной на огромных, до самого потолка, книжных полках. Несмотря на то, что отец исполнял обязанности главы семьи Никифоровых, он совмещал их с должностью первого помощника главы клана, и, поэтому, ему приходилось разбираться с огромным количеством дел. Вот и сейчас он перебирал бумаги, что-то по старинке записывая в свой толстенный ежедневник. Вызвав Юлю к себе, отец почему-то медлил с разговором. Девушка не хотела мешать отцу, к тому же пока её полностью всё устраивало. Она, наконец, могла насладиться минутами покоя и такими же эмоциями, какие испытывала в далёком безоблачном детстве, когда не приходилось заниматься постоянными тренировками и вылазками за врата враждебных миров.

Где-то через полчаса стало понятно, чего ожидал отец. Дверь тихонько открылась, и в кабинет вошёл действующий глава клана Опутывающей Листвы. Молодо выглядящий мужчина улыбнулся по очереди присутствующим отцу и дочери, сделал знак рукой, что вставать не нужно, после чего прошёл вперёд и занял второе кресло прямо напротив стола. Как и у отца Юлии, вокруг глаз главы клана залегли глубокие тени, а сам он, несмотря на улыбку, казался сильно уставшим. Последние недели сильно подкосили его, как и весь клан. Даже несмотря на огромные по меркам старших кланов накопления, Лепестки с большим трудом сумели пережить нанесённый им удар, точнее, даже не сам удар, а его последствия. К тому же выяснилось, что за всем стоит группа изгоев из некогда младшего клана, у которого пару лет назад согласно эдикту Императора отобрали врата.

Сейчас за этими самоубийцами по всему городу гонялись не только все старшие кланы, но и несколько отрядов великих кланов, присланных специально для того, чтобы выследить и покарать безумцев, устроивших бойню во время встречи наследников. Спускать с рук такой было никак нельзя.

– Юлия, рад тебя видеть, – с улыбкой обратился к девушке глава клана, а отец тем временем, отложив ручку подальше, выжидающие смотрел на него.

– Спасибо глава, я так понимаю вы хотели меня видеть? Но я бы могла сама прийти…

– Ничего страшного, – прервал её мужчина. – Я давно хотел навестить родовое гнездо Никифоровых, чем не замечательный повод? Признаюсь честно, стряпня вашего повара просто умопомрачительна. Кстати, что сегодня планируется на обед?

– Глава, – устало сказал отец, ему явно было не до обычных шуток предводителя клана. – Прошу вас, вы попросили меня пригласить сюда дочь не просто так, я прав?

– Да, Станислав, – мужчина тут же стал серьёзным, мгновенно преобразившись и потеряв всякое напускное добродушие. Теперь перед Никифоровыми сидел волевой лидер с внимательным взглядом.

– Юлия, – обратился он к девушке. – Клан после случившегося понёс колоссальные убытки. Не только в деньгах. Мы лишились огромного количества стражей. Хуже всего то, что во время нападения мы потеряли огромное количество воинов из костяка клана – стражей золотых и платиновых знаков. Денег даже после закрытия массового рейда в оранжевый мир осталось не так много. Поэтому я хочу, чтобы ты, Юля, присоединилась к нашему следующему рейду в фиолетовый мир. Вместе с несколькими другими выдающимися наследниками твоего поколения. И да, Станислав, это мой приказ.

Отец уже хотел было возразить, где это видано отправлять наследников, да ещё и таких сильных, как Юлия, в высшие миры, но, услышав последнюю фразу главы, промолчал.

– Через четыре недели начнём сбор участников, – продолжил между тем лидер клана. – Будьте готовы, в фиолетовый мир пойдут многие сильнейшие стражи, это наш шанс устоять на ногах, помните об этом.


* * *

На другом конце мира на территории одного из старших кланов в четыре часа утра вдруг открылись золотые врата. Если бы сейчас напротив врат оказался Ян, он непременно узнал бы выходящих из портала воинов в уникальных доспехах. Только в отличие от сиреневого мира это был не разведывательный отряд, привлечённый действиями учёных, порабощавших сущностей изнанки. Сила этих существ равнялась сразу нескольким штурм-группам великих кланов.

В полной тишине они появлялись из врат и не замеченные охранными заклинаниями старшего клана выстраивались перед вратами. Делали они это умело и быстро. Им хватило полминуты, чтобы выбраться из портала, а затем броситься в разные стороны, разделившись на несколько групп, действующих независимо друг от друга.

Ещё около минуты на территории клана царила утренняя тишина, а затем всё мгновенно превратилось в хаос. Силы, ворвавшиеся из золотого мира, оказались невероятны даже для великого клана, не говоря уже об обычном старшем клане. Конечно, стражи пытались сопротивляться, но без особого толку, как и в случае Защитной Чаши, с этим кланом справились быстро и жёстко. Подавили сопротивление в зародыше. И пока основные силы обороняющихся полностью блокировали сразу несколько групп воинов в доспехах, по одному из особняков нанесли основной удар. После короткой, но кровавой стычки золотые воины захватили то, ради чего они пришли в чужой мир, – двух близнецов двенадцати лет, и без промедления вернулись к порталу, скрывшись в нём, оставляя после себя лишь полуразрушенную территорию неизвестного клана.


* * *

Я проснулся на следующее утро после взятия платинового ранга в гильдии абсолютно разбитым. Виной тому, очевидно, стала практика, или, точнее, экзамен, устроенный позднее Оксаной. Во время нашего поединка девушка особо не церемонилось, не оставив на мне ни одного живого места. Впрочем, стоит сказать, ей тоже досталось. Хотя и куда меньше. Несмотря на то, что наш бой по времени занял считаные секунды, мы успели составить некоторое представление о силе друг друга. Я понял, что пока ещё не готов выходить один на один против полноценного звёздного мага второго луча, ну а девушка уяснила для себя, что мой платиновый значок получен не просто так.

Зато теперь, согласно договорённости, я член команды Оксаны, правда, на испытательном сроке, но, всё же, мне выпал по настоящему реальный шанс попасть в фиолетовый мир, а там и до золотого рукой подать. По-хорошему с учётом открывшихся перспектив мне стоит сосредоточиться на изучении материалов о двух самых опасных мирах, куда смогли открыть врата люди, вот только доступ в клановую библиотеку сейчас при всём желании я уже не мог получить. Впрочем, оставалась ещё библиотека гильдии, и, возможно, я даже сумею найти там какие-то сведения, хотя, откровенно говоря, шансов на это не так уж и много.

«Напомню вам, Носитель, о важности тренировок», – вмешался Седьмой в его мысли. – «При всей текущей силе, золотой и фиолетовый миры разотрут вас в порошок, окажись вы там одни и без поддержки».

«Ну то, что ты говоришь, очевидно», – ответил я ему. – «Особенно после нашего боя с Оксаной».

Кстати, о девушке. Мы с ней договорились, что сегодня вечером она познакомит меня со своей группой, а также примет решение по графику тренировок в группе. В самых опасных рейдах команды без подготовки долго не проживут, то же самое относится и к мирам рангом пониже. В сиреневом мире я прекрасно это понял – те же броненосцы тогда сумели справиться сразу с несколькими противниками именно благодаря почти идеальной слаженности. Мне предстоит не только влиться в группу Оксаны, но и, сверх того, стать одним из её клинков, фактически выйдя на передний край атаки.

Очень надеюсь, что смогу достаточно быстро адаптироваться к взаимодействию в команде и, если честно, в этом приходится сильно рассчитывать на Седьмого. Конструкт демонстрировал уверенность в своих силах и утверждал, что сумеет помочь влиться в боевой коллектив.

Поднявшись, как обычно, на крышу многоэтажки, я повстречал там сидящего в одиночестве и наблюдающего за миром внизу белого тигра. В последнее время он повадился ходить сюда и просто созерцать пустым взглядом город, раскинувшийся под ногами. Почувствовав моё появление, фамильный бог встрепенулся и, развернувшись, неспешным шагом направился ко мне.

– Ты сегодня рано. Тренировка? – поинтересовался тигр и, дождавшись утвердительного ответа, качнул головой. – Отлично, а то уже совсем скука одолела. Посмотрю, что у тебя выходит.

Вчера, когда я ему поведал основные новости, фамильный бог одобрительно отозвался о вступлении в команду и, в кои-то веки, даже похвалил за хороший результат. Сегодня, даже несмотря на его обычную в последнее время меланхолию, он выглядел куда более воодушевлённым, чем обычно.

– Я точно не против, – улыбнулся ему и, выйдя на середину площадки, установленной на крыше, расшнуровал клинок, извлекая Одинокого. Фамильный меч, последнее время вынужденный почти всё время находиться в ножнах, оказался невероятно рад свободе, распространяя вокруг себя радостное предвкушение.

«Итак, Седьмой, что на этот раз? Два камня я вроде как научился вызывать и даже с горем пополам управлять, что будем делать теперь?»

«Прежде всего вам нужно научиться управляться одновременно боевым искусством Создателей и двумя сферами, поэтому первая часть тренировки будет нацелена только на это».

Я встал в стойку, закрыв глаза и сосредоточившись на своих внутренних ощущениях. Перед внутренним взором появилось плетение силы, и в ту же секунду вблизи меня вспыхнули магические каркасы сфер. На крыше не нашлось ни земли, ни песка, ни чего-то схожего по структуре, поэтому пришлось использовать только пустые магические остовы, но возникшие трудности даже и к лучшему.

Седьмой, как это уже практиковалось нами ранее, вначале продемонстрировал мне видение с боевым искусством Создателей, движения в котором специально адаптировал под мой бой со сферами. Рывок вперёд, воздух разрезается стремительным взмахом Одинокого, одна из сфер делает стремительный бросок вперёд, вторая крутится вокруг меня, прикрывая и защищая. Ухожу в сторону. Перед мысленным взором возникает тень, и тут же бросается за мной. Слышу одобрительный выдох тигра, но я выкидываю отвлекающие мысли из головы. Рывки, уклонения и финты сливаются в один невероятный танец под аккомпанемент свиста от разрезаемого Одиноким воздуха. Сферы с невероятной скоростью раскручиваются вокруг меня и сминая своим хоть и не полным, но магическим естеством пространство перед собой. Чуть искривляя и разрушая его. Возможно, используй я против Оксаны полную силу, задействованную сейчас, то исход поединка, вполне вероятно, стал бы не таким однозначным. Но демонстрировать подобную силу я посчитал тогда лишним.

Скачу по крыше на полной скорости, используя все имеющиеся силы больше десяти минут, и вот я уж выжат досуха – понятно каков сейчас потолок моих возможностей. Приходится прерваться и, тяжело дыша, замереть на месте, не окончив последнего движения.

– По сравнению с прошлым разом ты смог продержаться почти на минуту больше, – заметил тигр, оказавшийся неподалёку. – Впрочем, продолжать развиваться ещё есть куда, это точно. К тому же твоим движениям по прежнему не хватает отточенности и стремительной смертоносности.

– Спасибо, – успокаивая дыхание, поблагодарил я тигра, и, где замер, там и уселся в позу медитации, положив Одинокого на колени. Нужно как можно быстрее восстановиться и продолжить тренировку.

Прозанимавшись до вечера, я всё же был вынужден прерваться. Настало время идти на встречу с группой Оксаны.

Приняв душ и переодевшись, я отправился на остановку. Одинокий, закинутый за спину, распространял вокруг себя радостную энергию, духовному клинку оказалось явно по нраву последняя тренировка. Не так часто он последнее время видел солнечный свет.

Сбор всей группы, исходя из сообщения от Оксаны, намечался в одном из зданий, принадлежащих гильдии. Когда прибыл на место, оказалось, что здание почти точная копия штаб-квартиры гильдии наёмников с той лишь разницей, что находится в другом квартале и куда меньше по размерам.

– Ну надо же, не думал, что у гильдии имеется ещё подобные хоромы, – вслух сказал я.

– Тебя это никогда не интересовало, – заметил Тигр, увязавшийся за мной следом. – Ты собираешься раскрыться перед своей группой? – полюбопытствовал он, идя рядом.

– Теперь в маскараде уже мало толку. Впрочем, светить своим лицом повсюду я пока точно не буду. Тем более, тот неизвестный, названивающий мне на телефон, довольно прозрачно намекнул, что моей персоной уже несколько раз интересовалась гвардия. Без поддержки клана они последние, с кем бы я хотел сейчас столкнуться.

Пару дней назад мне действительно позвонил старый знакомый, тот самый, что обещал прикрыть от всевидящего взгляда Императора, и настоятельно посоветовал лишний раз не крутиться перед гвардией. Мол, он, хотя и обещает взять на себя внимание имперской разведки, но чудотворцем не является и просит лишний раз не отсвечивать перед ними. Про кланы, естественно, ничего не сказал, потому как он, я уверен, в курсе о моих похождениях. Ну и, конечно, напомнил о нашем договоре по поводу золотого мира. Я оставался ему должен.

Слушать мои доводы или возражения неизвестный не стал и, выговорившись, бросил трубку.

– Подумай как следует, имеет ли смысл доверять этому странному типу, – спросил тигр, когда мы проходили через массивные двери как две капли воды похожие на те, что установлены в штаб-квартире.

– Мы уже это раз сто обсуждали, – устало ответил я, не обращая внимания на взгляды нескольких наёмников, стоящих возле входа. – Пока он кроме одолжения в золотом мире ничего от меня не требует. А в моей ситуации любая поддержка уже хорошо. Слушай, а не плохо гильдия здесь всё устроила, – добавил я осматриваясь.

Действительно, внутренний холл здания очень напоминал вход в какой-то бизнес-центр, людей кругом наблюдалось хоть и поменьше, чем в головной штаб-квартире, но всё же немало. Стало даже интересно, зачем устроили цирк с архитектурой в таком виде.

Добравшись до аудитории, в которой, согласно сообщению, собиралась группа я, не доходя до двери, услышал чей-то громкий голос. Речь неизвестного оказалась настолько хорошо различима, что и без желания подслушать, я стал невольным свидетелем эмоционального монолога.

– Проклятые боги, лидер! Мало того, что в последнее время у нас всё идёт наперекосяк, так Вы ещё приняли в команду безликого?! И что мы будем с ним делать? Следить, чтобы он не воткнул кому-нибудь из нас кинжал под лопатку? И кто этим будет заниматься? Безликий! Проклятые боги изнанки, на кой нам вообще сдался этот безликий, лидер?

Я мысленно усмехнулся, парень явно против моей кандидатуры в команде. Голоса других людей расслышать не удалось, но и так понятно, что они пытались немного успокоить распалившегося товарища. Решив не слушать это представление далее, я с силой толкнул дверь, проходя внутрь помещения.

Первое что бросилось в глаза, когда я оказался внутри, это мужчина, стоящий напротив абсолютно спокойной Оксаны. Девушка, в отличие от своего собеседника, сидела на стуле, серьёзно слушая надрывающегося человека. Возле Оксаны своим видом выделялась ещё одна девушка, светловолосая и миниатюрная, точно куколка. Из далека её запросто можно было бы спутать с девочкой. По лицу девушки явно видно, что она уже устала от криков мужчины и просто всеми силами старается не обращать на него внимания. Ещё одного странного типа я приметил в дальней части комнаты, он, сидя на стуле… просто спал, запрокинув голову назад, и чуть ли не храпел. Очевидно, что ему совершенно не мешал этот шум. Его внешний вид говорил, что это довольно молодой человек где-то одного со мной возраста. Ну и последним из действующих лиц оказался мужик атлетического сложения, как минимум, на полголовы выше меня и намного более широкий в плечах. Он, скрестив руки, просто стоял в дальней части комнаты и невозмутимо следил за происходящим спором.

Вопящий субъект продолжал чуть ли не переходя на крик задавать свои идиотские вопросы, когда в комнату ввалился я и тем самым прервал его на полуслове. За моим появлением последовала немая сцена. На мне скрестились взгляды четырёх человек, не считая спящего. Гневный от совсем недавно вопившего типа, любопытный от "девочки", весёлый от Оксаны и невозмутимый от амбала. В повисшей тишине вдруг отчётливо раздался протяжный храп последнего из группы, который продолжал с наслаждением спать. Везунчик.

– А вот и наш новичок! – с улыбкой воскликнула Оксана, поднимаясь со своего места и идя ко мне. – Позвольте вам всем представить Александра, наёмника и безликого с платиновым знаком.

– Приветствую всех, – я слегка кивнул присутствующим, ощущая на себе гневные взгляды совсем недавно кричавшего мужчины.

Первой подала голос девушка:

– Светлана, я лекарь отряда и медиум хранителя жизни.

В качестве подтверждения над головой Светы вдруг мелькнула стремительная птичка, похожая на крупную колибри, зависнув на пару секунд на месте, она внимательно всмотрелась в меня, а затем пропала. Тигр, стоящий за моей спиной, лишь фыркнул, похоже пичуга его не впечатлила.

– Константин, – представился крупный мужчина. – Я воин переднего края.

«Что и так очевидно», – мелькнула у меня мысль.

– Там в углу спит Лёша, не обращай внимания, он спит почти всегда, когда у него есть свободное время, говорит, так больше сил остаётся, и он маг воды. – Просветила меня Оксана, кивнув в сторону храпящего парня. – Как ты уже понял, я и Лёша главный ударная сила группы. Ну, а этот грубиян…

– Фома, – хмуро прервал её мужчина, смотря на меня исподлобья. – И я стрелок группы.

«Носитель, я ощущаю идущие от этого мужчины волны неприкрытой агрессии, по какой-то причине он считает вас угрозой всей группе», – пояснил Седьмой, впрочем, взгляд Фомы настолько выразителен, что и без пояснений всё понятно.

– Со всеми приятно познакомиться, я боец переднего края.

– Нам вполне хватало и Кости, – возразил стрелок и отошёл в сторону, сокрушённо качая головой.

– Александр принят мною на испытательный срок и на пробу пойдёт с нами в несколько рейдов, поэтому с завтрашнего дня он будет участвовать вместе с нами в тренировочных поединках, – между тем пояснила Оксана, хотя явно она говорит всё это скорее для меня, остальные и так уже всё это знают. – Тренировки мы начинаем рано утром каждый день, готовимся к довольно продолжительному забегу. Я подала заявки в три синих, два зелёных и два оранжевых рейда. Первый запланирован через полторы недели, поэтому до этого срока нужно наладить максимальное взаимодействие внутри группы. Есть возражения?

– Нет, – я покачал головой.

– Конечно, есть! – рявкнул встрепенувшийся Фома, а Светлана со страдальческим видом закатила глаза, поняв, что всё начинается по новому кругу. – Я не собираюсь участвовать в рейде с человеком, чьего лица я даже не видел.

– Фома, не начинай опять, – вздохнула Оксана.

– Что опять, лидер? Пока мы ещё здесь, не внутри врат, я могу высказывать своё мнение…

– Это не проблема, – вклинился я в его речь и буквально кожей ощутил, как на мне скрещиваются взгляды наёмников.

– Что ты… – начинает было говорить Фома.

– Я могу показать своё лицо, это не проблема.

В повисшей тишине точно гром опять раздался храп спящего Алексея, совершенно безразличного к любым разговорам.


Глава 18. Знакомства


– Покажешь своё лицо? – слегка удивлённо спросила Оксана. – Ещё совсем недавно ты категорически отказывался это делать.

– Тогда были другие обстоятельства, – как можно более нейтрально ответил я.

– Ну-ну, – прищурившись, девушка следила за мной. – Показывай, раз не против. Скажу сразу, этим, как минимум, ты успокоишь Фому, у него имеются кое-какие опасения насчёт безликих.

– И они полностью оправданы, – тут же вклинился в разговор упомянутый парень. – Моя группа, с которой я работал почти два года назад, оказалась предана точно таким же безликим, тварь подставила нас и ушла с добычей.

– Думаю, если бы ты сообщил об этом в гильдию, того негодяя сразу бы нашли, – сухо отозвался я, почему-то мне не очень верилось в рассказанную историю.

– Да, нашли, но это не вернёт мне друга…

– Фома, заканчивай, – прервала его лидер. – Александр, ты обещал показать лицо? Ну, так мы все ждём.

В подтверждение сказанного я ощущал на себе взгляды со всех сторон, любопытные Оксаны и Светланы, раздражённые от Фомы и нейтрально-равнодушные от Константина, которого, как видно, вообще ничего не интересовало.

Пожимаю плечами и, мысленно обратившись к маске, снимаю её.

– Вот оно как, – задумчиво реагирует лидер.

– О-о-о… – вторит ей Светлана.

– Что? – со стороны окружающих особых проявлений эмоций ни от кого нет.

– Я думала, ты урод какой с бородавкой прямо на носу или шрамом на половину лица.

– Или старик семидесятилетний, – согласилась с ней медиум группы. – Или вообще женщина.

– А на практике обычный парень, каких миллионы.

– Ну, уж простите, что не оправдал ваших ожиданий, – едко ответил я, ощутив, что обе девушки просто веселятся. – Вы удовлетворены? Могу одеть маску обратно?

– Да без проблем, только почему ты от неё не откажешься совсем, если показываешь лицо всем и каждому? – спросила Оксана.

– Ну во-первых, не всем, вам первым. А во-вторых, я и в дальнейшем не хочу привлекать к себе излишнее внимание, хоть особо ни от кого и не скрываюсь. Можете считать инкогнито моей причудой.

– Ну, нам не впервой, это точно, – отозвалась Светлана и красноречиво посмотрела в сторону, откуда раздавался храп мага воды. После этого медиум с интересом начала расспрашивать меня о способностях, используемых в бою. Другие, хотя и не подавали виду, слушали с интересом. Особенно все удивились, когда я честно признался, что являюсь воином-магом и активно использую стихию земли в бою. Даже безучастно смотревший в потолок Константин перевёл взгляд на меня, оценивающе прищурив глаза.

– Ну надо же, маг, воин-мечник и ещё медиум до кучи, – продолжила разговор девушка. – Настоящий универсал?

– Нет-нет, – взмахнул в ответ руками. – Я очень слабый медиум, настолько, что способен только видеть хранителя и больше ничего.

– Да? – Светлана явно выглядела немного разочарованной. – Жаль, было бы неплохо иметь в группе настоящего универсала. Такие спецы наперечёт. Да и тигр твой выглядит грозно.

Заметил, как фамильный бог, сидящий возле высокого окна и смотрящий на улицу, в этот момент слегка приосанился, явно когда услышал похвалу в свой адрес.

– Несомненно, силён, но, к сожалению, чего нет, того нет, – со вздохом ответил я.

– Ладно, со знакомством мы вроде бы закончили. Фома, ты удовлетворён? – спросила лидер у притихшего скандалиста.

«Меня, видимо, никто со способностями членов группы знакомить не собирается, что же, ладно», – мелькнула мысль, и тут же отогнал её прочь, не до того.

– Нет, – тем временем мотнул Фома головой. – Я бы хотел услышать объяснения этого парня, почему он скрывает своё лицо. И с чего я должен доверять ему…

– Хватит, – прервала его девушка и вопросительно посмотрела в мою сторону. – Ты можешь как ответить, так и проигнорировать его выпад.

– Как уже говорил до этого, у меня некоторые разногласия с родственниками, думаю, этого вполне хватит в качестве объяснений.

– Клановый значит, – кивнул сам себе Фома. – Ну-ну, ладно, посмотрим, как этот мальчик покажет себя на практике.

Я мысленно подавил вспыхнувшее глубоко в душе раздражение, сейчас ещё не хватало ударить по своим новым товарищам жаждой убийства, потерять свой шанс из-за такой глупости совсем не хотелось.

– Ты у меня доиграешься, – на этот раз Оксана выглядела серьёзной, а в её глазах вспыхнул гнев, из-за чего стрелок вдруг начал старательно рассматривать картины, развешанные по стенам аудитории. – Ладно, Александр, сейчас я вышлю тебе адрес, где мы тренируемся. Сразу скажу, много не жди, мы не миллионеры. Так, касательно места сказала, теперь по времени – каждый день с девяти утра и до трёх. Пока притираемся друг к другу, придётся подналечь. Не опаздывать. Нам кровь из носу надо наладить нормальное взаимодействие к первому выходу. Не получится – не обессудь, нам будет проще обойтись без тебя.

– Понял, – кивнул я, всё, что перечислила, девушка казалось логичным.

– Ну, вот и договорились. Теперь по оплате, традиционно доля каждого члена группы пятнадцать процентов и двадцать лидера, оставшиеся пять уходят в общий котёл на закупку припасов и аренду тренировочной базы. Соглашение также вышлю на смартфон, пока только для ознакомления, подпишем только тогда, когда сработаемся, порядок?

– Да, без проблем.

– Вот и замечательно, тогда на сегодня у меня всё. Всем, до завтра. Александр, пройдёмся, – Оксана махнула мне рукой, выходя из зала.

Попрощавшись с присутствующими, вышел за ней, не забыв перед этим активировать маску безликого. Лидер ждала в конце коридора, копаясь в смартфоне.

– Я выслала, как и обещала, адрес тренировочной базы и соглашение, – сказала она и, когда я поравнялся с ней, направилась вперёд по коридору. – Как тебе группа? За исключением Фомы и Алексея, конечно.

– Ну Константин выглядит чересчур серьёзным, а Светлана, наоборот, слишком беспечной. Шучу. Все нормальные. И Фому я понимаю.

– Он, в сущности, неплохой человек, просто очень осторожен. В этом он чем-то напоминает тебя.

– Я не такой.

– Такой же осторожный и неспешный, только в отличие от Фомы не любишь скандалить. Впрочем, могу ошибаться. Два рейда слишком мало, чтобы узнать хорошо человека. Вот заодно, во время тренировок и узнаем друг друга получше, – улыбнулась девушка.

«Как-то это прозвучало немного двусмысленно», – мелькнула в голове мысль, и тут же, услышав её, отозвался Седьмой.

«Эта девушка, Носитель, испытывает к вам симпатию, и я чувствую явное любопытство».

– Ты маг земли и воин, это редкое сочетание, – тем временем, задумавшись, продолжила разговор Оксана. – Будет интересно понаблюдать, как ты сработаешься с Костей. Конечно, будь всё иначе, можно было бы поставить тебя в пару к Фоме, но сейчас точно нет… ладно, посмотрим, есть у меня ещё пара идей. Чего молчишь?

– Пока нечего сказать, – ответил я.

– Это понятно, вот держи.

– Что это?

– Шеврон, конечно. Мы относительно новая группа и, как ты помнишь, прошлую уничтожил тот урод в Синем мире.

В моих руках оказалась нашивка в виде хищной кошачьей мордочки с магической липучкой.

– Давно ты с ними ходишь в рейды? – спросил, разглядывая искусно нарисованное изображение головы животного.

– Сразу после того, как оправилась от последствий произошедшего в Сиреневом мире. В разное время каждый из ребят состоял у меня в группе. Алексей так и вовсе постоянный участник и тогда лишь чудом не пошёл в Синий мир.

– Иными словами, эта группа новая? – всё-таки уточнил я.

– Да, поэтому я и искала ещё одного воина, а тут подвернулся ты.

– Повезло, – согласился с ней.

– Определённо, – рассмеялась девушка. – Ладно, жду тебя завтра на тренировку. Придётся выложиться на полную.

– Без проблем. До завтра. И, Оксана?

– Да?

– Как, всё-таки, называется наша группа?

– Очевидно же, – рассмеявшись, ответила она. – Оцелоты.

Оксана приложила два пальца к голове, как бы салютуя, и, улыбнувшись, быстрым шагом повернула куда-то в коридор, ведущий куда-то вглубь здания гильдии. Я же, в свою очередь, отправился домой. Следовало обдумать увиденное и услышанное сегодня.

«И что ты думаешь, Седьмой, об этой группе?»

«Из всех людей самыми опасные лидер отряда и тот спавший человек, Алексей. По моим предположениями он сильнейший наёмник в группе», – тут же отозвался конструкт.

«Тот соня сильнейший? Ну надо же. Что ж проверим на практике».

– Ну ты и группу, конечно, себе нашёл, – заметил появившийся как будто бы из ниоткуда тигр. – Но, стоит признать, та девочка-медиум весьма проницательна.

– Если бы она тебя не похвалила, ты и её бы назвал посредственностью, – с усмешкой отозвался я.

– С каких пор я о людях отзываюсь так? – возмутился фамильный бог.

– Прямо нет, зато твой тон говорит за тебя яснее ясного.

Тигр фыркнул, показывая своё отношение к моим словам.

– Завтра посмотрим, насколько хороши эти люди, а пока я останусь при своём мнении.

– Как скажешь.

Вернувшись домой, я до самого вечера продолжил свои тренировки на крыше, а затем почти два часа медитировал перед сном. Ближе к ночи проснулись соседи и устроили настоящую гулянку с криками, застольными песнями и громким смехом. Встав посреди ночи, я около десяти минут всеми силами пытался заставить себя заснуть под аккомпанемент звуков их праздника, а потом плюнул и слегка дал волю раздражению. По бедолагам шандарахнуло так, что уже через пять минут на этаже наступила тишина, а в коридоре зашуршали осторожные шаги расходящихся по своим комнатам соседей.

«Седьмой, так тебе удалось хоть что-то узнать об источнике этой жажды убийства?» – всё равно пока не спалось, поэтому решил немного отвлечься от клокочущего где-то в глубине меня задавленного гнева и заодно задать вопрос, давно продолжавший мучить меня.

«Носитель, как я уже говорил вам в прошлый раз, это не жажда убийства, хотя и похоже на неё. Но раз вы сами затронули эту тему я хочу поделиться любопытной предварительной информацией, но предупреждаю, это плохие новости…» – конструкт замолчал в ожидании моей реакции.

«Давай, чего уж тут».

«После постоянных попыток усилить Ваш сосуд души, Носитель, я пришёл к выводу, что это невозможно».

«Погоди, но ты сам уверял, что без проблем усилишь его?»

«Это… Мне нет прощения, но о таком я никогда не слышал. Дело в том, что ваш сосуд души настолько огромен, что моими силам ещё больше расширить его просто невозможно. Сколько бы я ни вливал в это энергии жизни и даже смерти, без толку. Он поглощает всё. Вначале мне казалось, что был какой-то прогресс, и я даже ошибочно принял это за расширение, но позже стало понятно – ваш сосуд невозможно расширить. Он уже настолько огромен, что может использоваться любым хранителем».

Я сразу же сел на кровать, обдумывая слова Седьмого.

«Но, погоди, если это так, то почему никто из хранителей не пожелал заключать контракт? Даже Иш`кафэл не захотел этого делать?»

«Наверное, лучше об этом спросить всё же у него самого, но судя по тому, что понял я, ваш сосуд души полностью заполнен, не знаю, чем или кем. Но для других фамильных божеств это, скорее всего, выглядит как малый сосуд души или его полное отсутствие. Поэтому вам трудно держать тигра возле себя во вратах долгое время – силы полностью заполненного сосуда души просто не хватает».

«Ты утверждаешь, что мой сосуд огромен, но при этом он до краёв заполнен чем-то или кем-то?»

«Всё верно».

«И клан пропустил такое? Меня же обследовало огромное количество лекарей, алхимиков и учёных. Мать наняла их целую армию, да и сама Чаша приглашала…»

«Носитель, вы же понимаете, как в вашем мире происходят измерения сосуда души? Предполагаю самым простым способом»

«Да, в него вливают силу, а затем измеряют, сколько он поглотил», – я стал понимать, к чему клонит Седьмой.

«Именно поэтому клан ничего и не понял, и, предполагаю, для божественных хранителей это выглядело точно так же. Они не могли заключить с вами контракт, Носитель, потому что их сила просто отторгалась вашим сосудом».

«Проклятье, тогда что там внутри?»

«Я пока не знаю», – даже несмотря на безэмоциональный тон, я почувствовал, что Седьмой сильно обескуражен. – «Печати на вашем разуме, необычная жажда убийства, а также до краёв наполненный сосуд души. Пока всё это остаётся для меня непреодолимой преградой. Остаётся попросить у вас лишь ещё время. Я разберусь, но нужно его очень много».

«Ладно, займись этим, пожалуйста. Рассчитываю на тебя».

«Да, Носитель».

«А теперь пойдём, найдём тигра. Возможно, он может что-то прояснить», – я поднялся с кровати и, одевшись, поднялся на крышу.

Как обычно, хранителя рода я нашёл любующимся ночным городом.

– О, Ян, в такой поздний час встретить тебя здесь большая редкость, что-то случилось? – удивился тигр, заметив моё появление.

– Ну и холодрыга, – я поёжился от пронизывающего ветра, что норовил залезть под полы куртки. – Есть важный разговор.

– Говори, – фамильный бог мгновенно стал серьёзен.

Несколькими фразами пересказал услышанное от Седьмого, внимательно следя за реакцией тигра. Хранитель удивился. Игрой это точно не было. Когда речь зашла о сосуде, на загривке моего собеседника вздыбилась шерсть, что говорило о крайней степени возбуждения и шока.

– Огромный сосуд души? Настолько большой, что магический конструкт не смог оценить его объём? Это невозможно, я точно знаю от всех свободных хранителей рода и клана, никто не смог соединиться с тобой. Их вердикт однозначен – твои силы просто мизерны. Да даже я сам пробовал уже после трагедии… ты сам помнишь. Никакой наполненности совсем не почувствовал. Если бы, к примеру, захотел стать вторым хранителем твоей сестры, то при попытке заключения контракта её стихийный хранитель обязательно меня бы ударил или я сам бы сразу почувствовал его присутствие, а с тобой ничего подобного не происходило.

– Тогда чем именно заполнен мой сосуд души?

– Не знаю, Ян. Может быть, твой Седьмой ошибается? Вероятно, у него просто не получилось расширить сосуд, и он решил таким образом выгородить себя? Не знаю.

– Очень сомневаюсь. А что за печати, знаешь?

– Во всей Чаше, как и в городе М., нет ни одного мастера печатей, а ближайший проживает в соседнем регионе и, насколько мне известно, он глубокий старик, очень сомневаюсь, что он когда-то наведывался к нам для наложения на твой разум печатей.

– Хм-м, мне не дают покоя слова той кошки про три души. Меня проверяли хранители истины из клана?

– Конечно, и они совершенно точно ничего не нашли ничего необычного.

– Возможно что-то стало проявляться из-за вмешательства Седьмого в моё развитие? Может, он каким-то образом сумел снять часть печатей. Поэтому хранитель истины что-то увидел во мне? Твою ж… ничего не понимаю. И не у кого спросить.

– Послушай, Ян, я понимаю твою озабоченность, – мягко ответил Тигр. – Но могу точно тебе сказать, тебя проверяли тысячи специалистов и ничего не нашли. Мне кажется, с сосудом души твой конструкт просто что-то напутал.


* * *

Начальник службы безопасности гвардии в городе М. внимательно изучал отчёт, присланный ему с пометкой «крайне важно». На экране терминала бесконечно тянулись строчки текста, его объём оказался настолько велик, что работнику пришлось потратить на изучение больше часа. После прочтения он задумчиво откинулся на кресло и, сняв очки в золотой оправе, устало помассировал переносицу.

Час от часу не легче. Мало того, что уже почти месяц его офис теребил нагрянувший в город аудитор, непонятно зачем и для чего. Так ещё и события последних недель оказались одно неприятнее другого. Нападения на граждан неизвестного лица. Настоящая битва под боком у города в квартале кланов, что поставила на уши всех, в том числе и гвардию, полный штат которой направили к месту сражения, чтобы оцепить целый квартал. Слежка за целым сонмом медиумов великих кланов, почему-то в один момент решивших наводнить город. Ну и, конечно, последнее заявление аудитора о приближающемся вторжении… мужчина со вздохом надел очки и вернулся к отчёту, пробормотав вслух:

– А теперь ещё и это.

По данным прочитанного отчёта в городе появился новый наркотик. Крайне неприятный и очень опасный. Его свойства всё ещё не изучены до конца, но суть проблемы уже сейчас предельно ясна. Боевой стимулятор самого высокого класса. Даже стоящие на вооружении гвардии аналоги по сравнению с появившимся веществом казались просто насмешкой. На короткое время небольшая доза наркотика превращала любого человека в машину для убийств. Обычный человек по возможностям становился равен наёмнику золотого ранга, а имевший деревянный значок сразу становился платиной. Вещество вызывало мгновенное привыкание и через некоторое время превращало людей в безмозглое нечто, способное лишь подчиняться приказам человека, дающего наркотик. Хотя с ростом уровня силы симулятор действовал всё хуже, уже на золотом ранге прирост силы составлял лишь одну-две границы, и это единственное, что радовало.

Наркотик быстро распространялся среди шпаны бедных районов, и по оценкам отчёта уже через пару месяцев города империи могла захлестнуть война группировок, которая прежде велась исключительно подпольно, изо всех сил скрываемая от внимания гвардии. Источник появления наркотика пока всё ещё не выявили, но разведка буквально рыла носом землю, чтобы его найти.

– Господин, к вам аудитор, – размышления начальника были прерваны появлением Михаилом.

– Так поздно? Где он сейчас?

– Поднимается на лифте вместе со своими телохранителями, охрана сообщила.

– Понятно. Ну, пойдём, встретим дорогого гостя, – с тяжким вздохом мужчина встал из-за стола и уверенной походкой направился к двери.


Глава 19. Подготовка


Утро выдалось дождливым. Последние недели город то и дело накрывали продолжительные дожди, возможно, причиной тому было очень раннее дыхание осени, что должно было прийти на смену лету через месяц. Не знаю, но вот скакать меж луж рабочего района, было то ещё развлечение.

Оксана устроила нам базу подготовки в одной из старых укреплённых штаб-квартир Лепестков. Старший клан быстро сообразил, что необязательно продавать отжившее своё строение и, слегка модернизировав, превратил его в полноценную базу подготовки для наёмников. Другие кланы действовали в том же ключе, при этом цены на аренду помещений под тренировочные базы не то, чтобы сильно кусались, хотя, конечно, гильдия в плане цены и удобства часто предлагала намного более подходящие и дешёвые варианты. Впрочем, у гильдии в любом случае имелось не так много соответствующих помещений, поэтому в большинстве своём группы наёмников проявляли готовность платить кланам.

Вот и группа Оксаны, теперь моя группа, арендовала для тренировок несколько помещений у Лепестков. Добраться до мест подготовки оказалось не так-то просто. Мне пришлось пересаживаться на разные автобусы два раза, чтобы добраться до нужного места, расположенного в другой части города. Зато удалось немного вздремнуть, вчера из-за событий с Седьмым и расспросов фамильного бога лёг поздно, и в дороге чувствовал небольшую сонливость. Впрочем, её как рукой сняло, когда, наконец, прибыл к месту назначения.

Типичное для лепестков «бункер»-укрепление, очевидно, без врат. Простое и функциональное здание без каких-либо изысков, так любимых некоторыми кланами. Насколько я знаю, большая часть помещений традиционно располагалось у Лепестков под землёй, в отличие от укреплённых штаб-квартир Рухов или Чаши. Благодаря этой особенности клан Опутывающей Листвы строил подобные базы в три, а то и четыре раза больше, чем у других кланов. Но это относилось лишь к тем объектам, что располагались на окраине города, в центре имперская канцелярия не допустила бы подобное расточительство на дефицитных земельных площадях.

Внутрь меня пустили без проблем, достаточно оказалось лишь представиться и назвать группу, в состав которой вхожу. Два стража из лепестков лишь молча кивнули, давая пройти.

Согласно сообщению от Оксаны группа арендовала помещения Ш-77 и Ш-78. Найти их стало не так уж и просто, обычные лабиринты Лепестков явно не предназначались для того, чтобы в них мог нормально ориентироваться кто-то не из клана. Впрочем, большое количество развешанных на каждом перекрёстке обозначений и карт с местоположением сильно облегчили мой путь.

– Ну, вот и оно, – пробормотал я вслух, смотря на створки огромной двери и нанесённое на неё белой краской большими символами обозначение «Ш-77».

Одна из створок осталась слегка приоткрытой. Ровно настолько, чтобы в неё мог без проблем проскользнуть человек. А из самого помещения отчётливо доносились ритмичные звуки, напоминающие удары молота по наковальне. Такие же пронзительно звонкие.

Пробравшись внутрь, я очутился в довольно просторном помещении с установленным в центре рингом и множеством тренажёров вокруг. Ничего дорогого, простота и надёжность. Скорее всего, тренажёры здесь, как и ринг, Лепестки установили с целью повысить планку арендной платы. Тот самый лязгающий звук, привлёкший моё внимание, издавал как раз один из тренажёров. На нём занимался Константин, он с лёгкостью поднимал и опускал немалых размеров железный груз, который в конце цикла с лязгом падал, разнося по полупустому помещению звук удара о фундамент.

– Ого, ты уже здесь, – в промежутки между пиками шума, производимого Константином, с другого конца зала вклинился голос Оксаны. – Давай сюда.

Подойдя ближе, я заметил, что лидер группы практикуется в магии. Любопытно, что применяемый способ чем-то напоминал тот, что я использовал в своё время для тренировок первого круга. А Оксана, очевидно, демонстрирует как минимум четвёртый круг. Одушевление стихии.

Девушка стояла внутри начерченного на бетонном полу перечёркнутого крест-накрест овала. Вокруг неё прямо в воздухе медленно плавал сотканный из пламени змей, который, повинуясь командам Оксаны, двигался точно по контурам нарисованной фигуры.

«Замечательный уровень контроля», – похвалил её проснувшийся Седьмой. – «Четвёртый круг уже отточен практически до идеала. Думаю, она уже пытается пробиться к пятому».

«Да, впечатляет, а что насчёт меня? Когда ты начнёшь готовить меня к третьему кругу?»

«Нескоро, Носитель. Сейчас вам нужно научить вызывать хотя бы три сферы и используя второй круг укрепить их. Это укрепление даст вам большую силу».

– Ну как тебе моё воплощение? – тем временем обратилась ко мне Оксана.

– Впечатляет, но я никогда не видел, чтобы твой змей появился в битве. Ты почему-то не хочешь использовать его?

– На четвёртом круге воплощение стихии не используется в качестве призыва, всё-таки маги – это не медиумы с их невероятными силами, даруемыми сразу, как только контракт заключён. Маг должен постоянно развивать и совершенствовать его. Лишь к шестому или седьмому кругу сил станет достаточно для использования в настоящем бою. До тех пор тренировки с воплощением практикуются исключительно как способ познания магии и контроля тонких взаимодействий. Тебе они были бы очень полезны, к слову.

– Понимаю, спасибо за объяснения, – поблагодарил я девушку, наблюдая, как огненная змейка плавно следует контурам начерченной на полу фигуры.

– Ты, кстати, рано. Явился за час до срока. Обычно только Костя в такое раннее время приходит, но он по жизни такой. Помешан на тренировках. Остальные придут позже, а кто-то и вовсе опоздает.

– Я, так понимаю, ты про Алексея?

– Про него, родимого, – усмехнулась Оксана и слегка повела рукой, направляя воплощение стихий в другую сторону, оно с готовностью послушалось команды и, развернувшись на месте, понеслось в обратном направлении.

– Алексей очень сильный маг, куда сильнее меня, но его волшебство имеет несколько иную… как бы это правильно выразиться, имеет другую базу. Одно из направлений восточного колдовства, где за основу берут внутреннюю энергетику чародея и раскрывая её маг становиться сильнее. Именно поэтому он так любит спать – говорит это сохраняет его энергетику. Брешет, конечно. Но причуда безобидная, потому, в сущности, я не против.

Как и сказала Оксана, оставшиеся члены отряда к назначенному времени только начали подходить. Вначале заявилась Светлана, как обычно улыбчивая, в паре со своей колибри, она бесцеремонно прервала процесс тренировки Константина, заявив, что тот уже несколько часов кряду занимается и ему непременно нужно отдохнуть, а заодно сходить в душ, потому как из-за запаха в зале находиться невозможно. Мужчина лишь пожал плечами и прервал процесс своих монотонных тренировок, после чего, наконец, наступила долгожданная тишина.

После Светланы пришёл Фома, хмуро поприветствовал всех, кроме, естественно, меня, и направился в раздевалку.

– В следующий раз, кстати, приходи в своём боевом костюме, – сказала мне Оксана, когда заметила, что я переоделся в обычную спортивную форму, в которой всегда занимался ещё на территории клана Защитной Чаши. – Костя отличный спец по защитным системам, посмотрит его и заодно станешь проводить тренировки в полной выкладке. А вот то, что взял меч – зря, пока тренировок боя не намечается.

– Понял. Что же до меча, то мне спокойнее, когда он за спиной.

– Как знаешь, – пожала плечами Оксана, ясно показывая, что не имеет ничего против уже моих причуд.

Последним пришёл Алексей. И, как обещала лидер, он ввалился в тренировочный зал где-то через минут двадцать после назначенного срока. К этому времени все уже успели переодеться и даже немного размяться. Выглядевший слегка помятым, парень лениво оглядел зал, демонстративно зевнул и отправился переодеваться в раздевалку.

– Отлично, давайте в соседний зал, – кивнула Оксана, когда спустя несколько минут к нам присоединился колдун. – Сегодня проведём тренировку в нём, а уже завтра займёмся практикой на открытой местности.

Соседний зал представлял собой помещение по размерам в несколько раз превышающее Ш-77. Оно оказалось завалено доверху кучей железных контейнеров, из-за чего больше походило на обычную свалку, правда, с довольно широкими и просматриваемыми проходами, которые при определённой фантазии можно принять за улицы. Из-за плохого освещения весь зал скрывался в полутьме, вследствие чего приходилось полагаться не столько на глаза, сколько на внутренние ощущения, чтобы иметь возможность ориентироваться в потёмках.

– Здесь мы отрабатываем взаимодействие в городской застройке, раньше Лепестки использовали этот зал как обычный склад, мы слегка кое-что подправили. Конечно, о какой-то действительно серьёзной практике говорить не приходится, но это и не нужно. Мне аренда такого огромного зала и так обошлась в копеечку. Как и вон те ребята.

Оксана самодовольно улыбнулась, показывая мне гигантский тренажёр, а в конце своей речи вдруг кивнула в сторону пяти фигур, стоящих от неё по правую руку у стены, на которые я поначалу совсем не обратил внимания.

– Взяла у Лепестков несколько марионеток напрокат. Пришлось как следует опустошить общий котёл, но это того стоит. С такими противниками тренировки станут намного эффективнее. Жаль они тупы, как пробки, а так нарисовалась бы замечательная возможность отработать некоторые сложные групповые взаимодействия. Нам достались усиленные версии для практики стражей звёздных рангов, и стоят они целое состояние, поэтому использовать против них разрушительные способности следует с большой осторожностью или мы в век не расплатимся.

– И как ты себе это представляешь? – я даже посмотрел в глаза девушке, проверяя не шутит ли она.

Не шутила. Мне хорошо помнилась сила одной такой марионетки в зимней резиденции Защитной Чаши – используй я даже все свои силы, толку, думаю, будет не очень много. Ну, и насколько мне было известно – даже современные модели умеют сражаться лишь в прямых поединках. Их пытались научить базовым навыкам боя, но пока даже стандартное преследование давалось им тяжело. Для Императора и кланов первое время технология марионеток казалась невероятно перспективной, пока не выяснилось, что «мозги» кукол в виде специально разработанного чипа на основе магии и органики перестают нормально функционировать рядом с хищными тварями изнанки и внутри врат. Марионетка просто превращалась в груду бесполезной синтетики и металла, лишь только переступала порог врат или оказывалась возле враждебного существа изнанки.

Между тем Оксана продолжала:

– Настройки манекенов выставлены на стандартное патрулирование всего зала, как вы понимаете, это максимум, что можно из них вытянуть. Если он нас обнаруживает, то атакует полной силой. Задача номер один – не попасться. Задача номер два – если попались, то всеми способами пытаться скрыться или продержаться против куклы в течение минуты. Лёш, давай на этот раз обойдёмся без массовых заклинаний, в последний раз мне пришлось целые сутки прибираться за тобой.

– Без проблем, – кивнул парень, хотя мне показалось, что ему абсолютно всё равно.

– Вот и ладушки, – кивнула девушка. – Теперь по группам. Делимся на две группы – зал слишком мал, чтобы вместить всех шестерых. Первым пойдёт наш новичок, Александр, а с ним… Костя и Света. Возражения есть? Возражений нет. Лёша, Фома, пойдёмте полюбуемся за происходящим из пункта наблюдения, а вам, ребята, удачи.

Оксана, перед уходом активировала все куклы, которые после просто разошлись на заранее указанные точки начала патрулирования. Всё-таки манекены, какими бы современными они ни казались, оставались лишь тупыми автоматами, предназначенными прежде всего для боя один на один и тренировок исключительно прямого столкновения.

– Александр, держи, – Константин кинул мне обычный боккен, когда другие члены группы, не участвующие в тренировке, вышли из комнаты. – Твой меч, скорее всего, слишком хорош для тренировочного поединка, да и риск повредить куклы намного выше. Оксана с нас три шкуры спустит, если с ними что-то случится.

– Спасибо, – я подхватил деревянный клинок и закинул за спину Одинокого.

Сражаться против куклы уровня звёздного стража учебным клинком настоящий идиотизм, но тут уж ничего не попишешь. Что же касается напарника, задумчиво смотрящего на меня, – он похоже решил взять на себя командование нашим небольшим отрядом.

– Как я понял, ты скорее полагаешься на скорость, чем на силу, – между тем продолжил Костя. – Хотя, конечно, по твоей комплекции это и не скажешь…

«А что не так с моей комплекцией?» – чуть не вырвалось у меня, но, благо, сумел сдержаться.

– … поэтому, лучше всего, если будешь идти слегка позади меня и прикрывать Свету. В нашей группе она, будучи медиумом хранителя жизни, слабее всех. Если наткнёмся на один из манекенов, есть шанс, что он, даже несмотря на меня, стоящего впереди, попытается атаковать её. Поэтому старайся прикрывать Свету.

– Принято.

– Отлично, – кивнул Костя. – Тогда, если нет возражений, давайте выдвигаться. Наша задача дойти до выхода в другом конце зала. Идём осторожно, держимся поближе друг к другу. Свет, это и к тебе относится. Дальше пяти метров от меня и трёх от Александра не отходи.

– Пойдём уже, начальник, – усмехнулась девушка, и колибри, почувствовав настроение хозяйки, вспорхнув над её головой, вдруг повторила за ней неожиданно грубым мужским басом, из-за чего я чуть не поперхнулся воздухом:

– Давай уже выдвигаться, болтун.

«Теперь понятно, почему тигр так отреагировал на пичугу», – мелькнула в голове мысль.

Константин, естественно, не имея навыков медиума, не услышал слов птички, спокойно кивнул и одним движение активировал в руках два цилиндра, которые раскрылись словно лепестки цветка, превратившись в идеально круглые полупрозрачные щиты, точь в точь сделанные из стекла.

«Магические щиты, интересные артефакты. Не такие ценные, как мой духовный меч, но и далеко не самая распространённая вещь. Не помню в клане никого, кто бы использовал защиту в подобной манере».

Магический щит имеет достаточную прочность, чтобы выдерживать не только удары сильнейших существ, но и даже наносить удары кромкой. Я читал, что края подобных артефактов часто специально делались очень острыми, как раз для подобного защитного стиля боя. Чем-то это отдалённо напоминало принцип защитного свода меча, основанного на эффективных контратаках. Но, естественно, оборонительная способность воинов с одним щитом на порядок выше, а уж с двумя…

Следуя за казавшимся огромным со своими щитами Константином, мы со Светланой внимательно вслушивались в обволакивающую тишину. Манекены никак себя не проявляли, а через некоторое время и без того не очень сносное освещение совсем ухудшилось до минимума, погружая нас в чернильную тьму. Я хорошо слышал у себя за спиной дыхание девушки, а чуть впереди мерное пыхтение воина со щитами. Прокрасться мимо кукол, очевидно, невозможно и раз так, важным аспектом становится не наше умение оставаться незаметными, а способность, сохранив организованность, добраться до конца маршрута, не потеряв никого по дороге.

«Носитель, я предлагаю вам воспользоваться собственной чувствительностью», – вмешался Седьмой, когда уже прошло минут пять движения в абсолютной тишине. – «У вас в какой-то степени получалось это делать в титановом городе, и сейчас хорошая возможность для тренировки. Думаю, самому мне лучше не вмешиваться».

«Согласен», – тут же попытался почувствовать окружающее пространство, и уже через несколько секунд отчётливо ощутил движение в паре десятках метров левее.

Слегка похлопал по плечу Костю и знаками объяснил, где почуял опасность. Мужчина понял, что я ему пытаюсь сообщить и, кивнув, слегка изменил маршрут, повернув в одно из ответвлений прохода между контейнерами. Пришлось делать небольшой крюк. К сожалению, другую куклу я успел обнаружить лишь в самый последний момент, когда она уже засекла нас и рванула к идущему впереди воину. Второй манекен возник у нас за спиной спустя пару мгновений.

Ощущаю две волны силы позади, и без раздумий делаю рывок наперерез противнику. В ушах свист ветра, боевое искусство Создателей выкручено на полную и, лишь перед глазами мелькает серое тело, наношу удар. В руках отдаёт болью, а бедный боккен буквально рассыпается в труху, однако дело сделано, манекен точно пушинку сносит в сторону, и он, походя пробив дыру в нескольких контейнерах, улетает от нас на несколько десятков метров. Второй противник пока не успевает приблизиться. Отбрасываю ставшую бесполезной деревянную рукоять учебного меча и, подхватывая на руки совершенно обалдевшую Светлану, бросаюсь к Константину, который без проблем отбивается от наседающей на него куклы. Понятно, что в отличие от периодически превращённых мной в калек тренажёров на территории Защитной Чаши, эти намного более крепкие, и своим ударом я лишь на пару мгновений сумел приостановить запрограммированные движения манекена, поэтому, оказавшись возле воина, я лихорадочно говорю ему, что нужно уходить, и начинается настоящая игра в догонялки. Костя, поняв всё с полуслова, обрушивает на своего противника шквал ударов и, отбросив его, начинает отступать к выходу вместе со мной и Светланой, замершей у меня на руках.

Думаю, если бы не ограничения помещения мы, скорее всего, сумели уйти от преследователей, но сразу пять кукол уровня звёздного стража это много, как ни крути, тем более, что требуется от них убежать в столь небольшом зале. Нас поймали секунд через двадцать после бешеной гонки, когда Константину даже пришлось ударом одного из щитов снести стенку так некстати подвернувшегося контейнера. Жаль только это не сильно помогло.

– Ну, могло быть и хуже, – резюмировал коллега, гася щиты и устало потирая руку, ушибленную во время гонки, когда нас загнали в угол сразу пять кукол. – В прошлый раз с Фомой нас остановили на десятой секунде после обнаружения.

– Так быстро? – я даже удивился.

– А что ты хочешь? – пожал он плечами. – Если бы Оксана дала позволение бить по этим безмозглым истуканам в полную силу, проблем бы не возникло, а так играть с ними в догонялки дело заранее проигрышное. Тем более, когда их пять, а нас трое. И, кстати, долго вы ещё будете так стоять?

Последнее относилось к тому, что я всё ещё держал Светлану на руках. Кивнул. Аккуратно поставил девушку на пол.

– Это ты хорошо придумал подхватить меня на руки, не умею хорошо бегать, – похвалила она, улыбаясь, моё решение. – Мы, получается, побили рекорд лидера?

– Да уж, неожиданно, – подала голос подошедшая Оксана. – Хотя, как по мне, используй Александр свою силу, чтобы противостоять куклам, тогда действовали бы эффективнее, особенно под прикрытием Кости.

– Нельзя, мог пострадать медиум отряда, – отозвался я, покачивая головой.

– В следующий раз попробуй другую тактику. И, пожалуйста, можешь больше так не колошматить бедных марионеток, они стоят целое состояние.

Последнее лидер произнесла особо настойчиво, смотря на меня при этом очень требовательным взглядом.

– Э-э, хорошо, – что тут ещё скажешь, пришлось соглашаться.

– Ну, вот и договорились. Ладно освободите помещение, сейчас мы покажем вам, как надо сражаться.

В соседнем помещении, где располагались тренажёры, в небольшом закутке находилась огороженная комната, там пара больших мониторов на которых демонстрировала всё, что происходило в зале с куклами.

Света махнула рукой, сообщив, что ей совершенно неинтересно, как выступит другая группа, и ушла в сторону центрального ринга, ну а мы с Константином остались наслаждаться зрелищем.

Два мага, что ни говори, очень серьёзная сила. Особенно, когда эти маги уровня звезды. Даже несмотря на то, что они старались ничего не разрушить и не повредить тренировочных кукол, свистопляска огненной и водной стихии на несколько секунд меня заворожила. В отличие от нас эта группа избрала другую тактику, они старались не подпускать к себе манекены и спокойно продвигаться дальше, время от времени огрызаясь на очередную атаку безмозглых кукол просто хаотично поодиночке и по двое время от времени набрасывающихся на них. Впрочем, группа Оксаны продержалась только на несколько секунд дольше, защита магов лопнула, когда их атаковало одновременно сразу пять кукол.

– Ну и денёк, отличная сегодня была попытка, да, Лёша? – с улыбкой спросила лидер, выходя из зала с контейнерами.

– Я сейчас хочу только спать, – хмуро ответил тот, явно не желая продолжать разговор. – В следующий раз бери кого-нибудь другого…

После небольшого отдыха процесс тренировок продолжился спаррингами, в которых выяснилось, что я, без своего меча с большим трудом способен противостоять чистому воину и с ещё большим трудом чистому магу. Мои сферы земли хоть и доставляли неприятности тому же Константину, но он каким-то образом каждый раз умудрялся предугадать их следующее движение, тем самым заранее уходя с линии их атаки, в общем, всё свелось к ничьей. Во втором поединке, против Алексея, я сумел продержаться не дольше пяти секунд. Седьмой не зря говорил, что тот являлся очень сильным магом. Не соврал. Меня приморозили, не дали воспользоваться скоростью боевого искусства Создателей, а потом просто расстреляли снежками. Весьма болезненными, к слову.

После окончания занятий Оксана показала мне место, где группа проводила тренировки на открытой территории, находившееся за пределами бункера Лепестков, в паре-тройке километров западнее него. Там располагался довольно глухой лес, куда редко кто забредал, словом, идеальное место для практики.

– Как тебе первый день? – спросила меня на обратном пути из леса Оксана.

– Я думал, будет хуже, – честно признался я. – Хотя тренировка в контейнерах мало похожа на бои в городе.

Мне вспомнился Синий мир, где мы с девушкой противостояли «изменённому».

– Согласна, но сейчас это лучшее, что можно сделать.

– Да, понимаю.

– Напомню, завтра приходи в боевом костюме.

– И не опаздывать, – добавил я.

– И не опаздывать, – с улыбкой подтвердила Оксана.

Так начались наши постоянные тренировки. Каждый день с утра и до трёх часов. Как и обещала лидер, на следующий день Костя посмотрел мой костюм и вынес свой строгий вердикт – хлам. Но добавил, что на первое время вполне сгодится. После чего забрал его себе и куда-то ушёл, прихватив увесистый набор инструментов. Через несколько часов, облачившись в «Эгиду», я неожиданно почувствовал большую отзывчивость костюма в каждом движении. Складывалось впечатление, что броня стала частью меня, благодаря чему иногда получалось двигаться быстрее прежнего. Не знаю, что там с ней делал Костя, но руки у него оказались действительно золотые.

Тренировки на открытом воздухе принесли куда больше пользы, чем попытка имитировать бой в городских условиях. На этот раз мы не делились в группы по трое, а действовали все вместе. Учились действовать совместно и, главное, нарабатывался опыт работы в команде. Кто и где находится относительно других в различных ситуациях. Кто отвечает за один угол обзора, кто за другой. Для меня такой опыт оказался очень ценным. Раньше я работал практически всегда в одиночку. Теперь приходилось многому учиться заново. Каждое утро я вставал с мыслью о том, как стать сильнее, лучше, быстрее. Чувствовал, что время поджимает. Сестра так долго находилась в золотом мире, и кто знает, через что ей сейчас приходилось проходить чтобы выжить. Пускай тигр и был уверен в том, что она была жива, но я нутром ощущал неумолимо уходящее время. И продолжал до потери сознания истязать себя тренировками.

В один из обычных дней, после тренировки я совершенно неожиданно встретил в бывшей штаб-квартире Лепестков не кого-нибудь, а саму Юлию Никифорову.


Глава 20. Шанс


Кроу сидел на небольшом удобном диване, смотря на то, как один из лаборантов со страхом берёт у него кровь. Утренняя процедура. Это происходило каждые три дня. И каждый раз люди буквально чуть ли не падали в обморок от страха, находясь рядом с ним. Кроу мысленно усмехнулся. Пусть бояться. Страх контролирует каждого, кто связан с ним.

Уже месяц прошёл с тех пор, как удалось подобрать верную формулу для новейшего стимулятора, позволяющего Кроу заполучить тысячи верных последователей. И ключ к этому стала его кровь. Первые эксперименты с ней он начал сразу, как только появился в городе Д. Вначале от зрелища того, во что превращались люди даже его, вроде бы закалённого человека, подташнивало, но позже он уже просто не обращал на это внимания. Важен только результат. А он есть. Безграничная сила и власть. Всё, о чём мечтал Кроу сколько себя помнил. То, из-за чего он пошёл против всех. Наёмников, Императора и даже собственных товарищей. Кроу собственноручно убил Десницу императора. Идиот оказался настолько самоуверен, что дал возможность заманить себя и своих людей в ловушку с паралитическим газом. Его, оглушённого и неспособного сопротивляться, он собственными руками засунул в капсулу, а после наблюдал за тем, как десница превращается в… мешанину из плоти и костей. Жалел ли Кроу о содеянном? Нет и ещё раз нет. Теперь он на своём месте. Правит собственной ордой и очень скоро он покажет всем – кланам, гильдии, Императору, что с ним нужно считаться!


* * *

Утро с самого начала казалось совершенно обычным. После вчерашней вечерней практики вместе с Седьмым, тело буквально ломило. Я согласился с магическим конструктом, что интенсивность индивидуальных тренировок можно и увеличить – тело быстро адаптировалось к нагрузкам, и мне начало казаться, что вплотную подступился ко второму этапу закалки тела. А именно – внутреннему усилению. В теории этот этап позволял, используя специальные техники, значительно укрепить кости и сухожилия, там самым добиться качественного скачка в боевых искусствах Создателей. Сейчас я, сколько бы ни тренировался, упёрся в потолок собственных возможностей – моя скорость оставалась на прежнем уровне, как бы ни пытался её улучшить, а выносливость даже не сдвинулась ни на йоту.

Внутреннее усиление позволит мне обойти эти ограничения, дав качественный рост боевых возможностей, используемых в реальных сражениях. Согласно прогнозам Седьмого, если сохранить нынешнюю интенсивность тренировок, то уже через пару недель должен произойти прорыв – переход на новый уровень. Правда, магический конструкт пояснил, что в данном случае результат совсем не такой, как при взятии нового магического круга, когда ты в одно мгновенье становишься сильнее, а скорее похож на долгое накопление, пиком которого является второй этап закалки тела. Во многом такой прогресс сил можно запросто назвать выдающимся. Далеко не каждый воин способен скакнуть от первого этапа до второго за каких-то несколько месяцев, а именно столько прошло с момента рейда в алый мир, где мне удалось встретиться с Седьмым.

Выйдя на улицу и вдохнув прохладный утренний воздух, я быстрым шагом направился к остановке. Пару дней стояла отличная погода, и огромное количество луж, красующихся на дорогах рабочего квартала, значительно уменьшилось, что не могло не радовать.

Уже в переполненном автобусе, когда мне удалось протиснуться в один из дальних углов, Седьмой в обычной своей манере напомнил о себе внезапно прозвучавшем в голове голосом:

«Носитель, я проанализировал командное взаимодействие вчерашнего дня. Готов представить данные».

«Валяй», – отозвался я, уже понимая, что произойдёт в следующее мгновенье.

Виски сжала невидимая сила, а голова мгновенно наполнилась гулом. В сознании тут же пронеслись сотни образов, неудержимым потоком захлестнувших меня, заставив покрепче ухватиться за поручень автобуса. Кто бы что ни говорил, но вот такое обучение хоть и казалось удобным, на практике оказывалось с множеством минусов. Когда поток образов иссяк, мне пришлось, мирясь с невероятной головной болью и закрыв глаза, попытаться осознать полученные знания. И далеко не со всеми из них удастся это сделать. Они так и останутся «мёртвым» грузом, осевшим где-то на границе между сознанием и подсознанием. И как сообщил Седьмой – рано или поздно с ними нужно будет что-то делать или я рискую получить на ровном месте нервный срыв или даже чего похуже.

«Сегодня что-то много информации», – мысленно запротестовал я, когда мне удалось хоть немного справиться с головной болью и закончить впитывание полученной информации.

«Вчера был продуктивный день, Носитель. Тренировки в таком интенсивном темпе, который взяла в последнее время ваш лидер, дают большое количество материала для анализа. Предполагаю, что уже в ближайшие дни вы должны отправиться в свой первый рейд как член отряда».

«Вероятнее всего, ты прав» – я посмотрел на нашивку в виде кошачьей мордочки на своём плече. – «Оксана, кажется, говорила, что зарегистрировалась сразу в несколько рейдов, и они уже вот-вот должны начаться».

Спустя сорок минут езды в переполненном автобусе мне, наконец, удалось добраться до базы Лепестков. Выйдя на безлюдной остановке, моё внимание сразу привлекла длинная вереница дорогих автомобилей одной марки, припаркованных возле входа на базу, где наш отряд арендовал помещения для тренировок. Тут же почувствовал чьё-то пристальное внимание. Кто-то достаточно сильный внимательно следил за каждым моим движением, и в его взгляде отчётливо читалась сдержанная угроза. Кто бы ни следил за мной сейчас, он явно не собирается скрывать своего присутствия.

«Носитель, сразу четыре платиновых мага сейчас наблюдают за каждым вашим шагом», – тут же предупредил меня конструкт.

«Я почувствовал только одного, мне пока ещё не получается сравняться с тобой, Седьмой».

Прежде всего, очевидно, что на базу Лепестков заявилась какая-то шишка, как следует из количества машин, – это раз. Моя маска безликого, которую я по-прежнему продолжаю носить и, по всей видимости, виднеющаяся под верхней одеждой боевая броня – это два. К тому же на том приёме наследников виновниками были как раз изгои в масках безликих – это три. Ничего удивительного, что меня воспринимают, как потенциальную угрозу. Но, естественно, лишь только в качестве профилактики.

Подойдя к охране, дежурящей возле входа на базу, я привычным движением достал значок наёмника и предъявил его.

– Южная часть базы сегодня оцеплена, – без предисловий уведомил меня страж. – Если вас обнаружат там без сопровождения, то атакуют без предупреждения.

– Спасибо за предупреждение, даже и не собирался туда соваться.

Страж лишь кивнул в ответ, пропуская внутрь.

Добравшись до арендуемых отрядом помещений, я обнаружил там почти всю группу. Не хватало только Алексея – кто бы сомневался, и Оксаны. Последнее сильно удивляло. Девушка старалась приходить раньше всех, и сегодня впервые я, придя на тренировку, не увидел её на месте.

– А где лидер? – спросил у Светланы, склонившейся над своим боевым костюмом и что-то делающей с ним.

– А? Лепестки собирают у себя наёмников, скорее всего собираются предложить совместный выход в рейд.

– Лепестки? – я мысленно даже присвистнул. – Это же золотой или фиолетовые рейды? Не думаю, что они собираются нанимать кого-то в оранжевый мир.

– Ну уж, – скептически отозвалась девушка. – Слышал, как в последнем рейде в Оранжевый мир Листва потеряла сразу несколько сильных стражей? И это впервые за сколько времени? Пять лет, такие потери? Наткнулись на какую-то мощную тварюгу, а потом еле унесли ноги. Неслыханно. Да и вообще, последние месяцы редкие рейды обходятся без жертв. Многие деревянные и медные наёмники начали сдавать значки, а рейдлидерам всё сложнее найти бойцов начальных рангов. Сейчас, вроде как, слава всем богам, всё понемногу опять вернулось к прежнему, но это скорее напоминает мне затишье перед бурей…

– Ты какая-то сегодня удивительно разговорчивая, – вырвалось у меня. – Не хочешь, чтобы Оксана приняла предложение Лепестков, в чём бы оно ни состояло?

– Не хочу, – Света вздохнула и отложила в сторону броню. – Пока остаётся такая странная опасная обстановка в рейдах, я бы не хотела участвовать в вылазках высокой сложности. Да чего уж там, иногда даже в оранжевый мир не очень-то хочется идти.

– И как, позволь спросить, мы будем тогда зарабатывать? Или ты думаешь в алом или зелёном мире можно вынести хоть что-то? – вмешался в наш разговор проходивший мимо Фома.

– Я уже сказала Александру – в фиолетовый и золотые миры лучше сейчас не ходить. Опасно. Это моё мнение, и, если группа пойдёт туда, я, конечно, приму участие.

«Понимаю её опасения, но мне крайне важно пробиться в мир высокой сложности», – я покачал головой, отходя прочь от начавших спорить Фомы и Светы. – «Остаётся надеется, что моя полоса неудач закончилась на оранжевом мире. Тем более, что последний месяц все рейды в которых участвовал, вроде как, обошлись без жертв и не имели для меня каких-либо проблем».

Где-то через пару часов вернулась Оксана. Я как раз вместе с Константином спаринговался внутри ринга, и нам пришлось на время приостановить поединок, чтобы послушать что скажет лидер.

Собравшись в дальней части зала, там, где находились тренажёры, группа почти в полном составе, за исключением, как обычно, храпящего Алексея, выслушала лидера.

– Лепестки собирают масштабный рейд в фиолетовый мир. Наверное, уже многие слышали, в какой переплёт недавно попали кланы? – лидер замолчала, ожидая вопросов, но их не последовало, и она, кивнув, продолжила. – Так вот, у клана Опутывающей Листвы сейчас очень непростые времена, как я поняла, они пытаются успевать по всем направлениям, но главное, что им крайне важен потенциально прибыльный рейд. И ради такого они готовы пойти на многие уступки, ранее им не очень свойственные.

– Сколько? – тут же спросил Фома, переходя сразу к делу.

– Пятьдесят процентов.

– Ого, а у них действительно задница, – удивился стрелок. – Какие условия?

Другие молчали. Света задумчиво хмурилась. Константин выглядел сосредоточенно-спокойным.

– Рейдлидер будет из лепестков, полное подчинение его приказам…

– Ну, это понятно, – покивал мужчина.

– Фома, не перебивай, – Оксана с раздражением посмотрела на стрелка.

– Да-да, прости. Продолжай.

– Так вот, беспрекословное подчинение приказам, раз. Защитная броня не ниже предыдущего поколения. Александр, прости, но твоя «Эгида» не подойдёт. Будет нужно, могу кое-что одолжить из своих запасов, но лучше, если заработаешь на неё в наших следующих рейдах.

– Без проблем, – коротко отозвался я.

А что тут ещё сказать? Если надо заработать, значит заработаю. В лепёшку разобьюсь, а сделаю.

– Как я поняла, у Лепестков есть какие-то намётки на открытие врат поближе к действующим руинам, там нужна хорошая экипировка. Отсюда вытекает следующее требование. Как минимум платиновые ранги. Никаких золотых. Впрочем, таких у нас и нет. Далее оружие – Костя, Света и Александр нормально, а вот тебе Фома нужно поменять своего Коршуна на что-то посерьёзнее.

– Что за?! – тут же вскочил на ноги мужчина. – Да я с Коршуном могу сделать в десятки раз больше, чем отряд идиотов с Фениксами или Бульдогами!

– Не кричи, это требование. Не выполняешь – не идёшь.

– А то, что у нас нет фактического опыта работы в команде, это не станет проблемой? – вдруг вмешался Константин.

– Вот это и будет следующим нашим пунктом. До начала рейда в фиолетовый мир нам нужно посетить как минимум пять, лучше шесть врат. И никаких тяжёлых ранений.

– Что же, это дело, – улыбнулся воин. – Мы успеем посетить все запланированные рейды?

– Да, должны, – кивнула лидер. – Заодно заработаем деньги на нормальное оружие для Фомы и броню для Александра.

– У меня нормальное оружие, – покачал головой стрелок, но уже менее эмоционально.

Видимо, смирился с тем, что придётся идти в рейд с новым арбалетом. К тому же, насколько мне известно, каждому стрелку требовалось определённое время, чтобы привыкнуть к новому оружию. И это тоже проблема. Особенно для фиолетового мира.

– Ладно, давайте заканчивать болтать и начнём тренировки, – Оксана осмотрела нас, после чего кивнула сама себе. – Отлично, думаю у нас есть все шансы попасть в этот рейд. К тому же у меня очень хорошие отношения с Лепестками.

Не знаю, связано ли это с предложением клана Опутывающей Листвы, но сегодня лидер решила погонять нас куда сильнее обычного. Даже обычно спящий Алексей проникся моментом и выкладывался на полную. Единственным, кто выглядел озабоченный, оказалась Светлана. Она постоянно хмурилась и даже целых полчаса о чём-то тихо разговаривала с Оксаной в сторонке, пока мы все отдыхали после очередного броска на открытой местности. И судя по всему, её плохое и скептическое настроение относительно рейда передалось и лидеру, так как после разговора она пришла раздражённая и неразговорчивая.

– Ладно, на сегодня всё, отлично потрудились, – ближе к трём часам Оксана хлопнула в ладоши, привлекая наше внимание. – Напоминаю вам, у нас на этой неделе запланирован рейд. Через пять дней выходим в Синий мир, прошу отнестись с максимальной серьёзностью к предстоящему выходу. До самого рейда мы продолжим тренироваться. Александр. – Обратилась лидер ко мне. – Предварительно пока могу сказать, что ты идёшь с нами. Мне нравится, как ты справляешься. На этом всё. Всем удачно отдохнуть, и жду вас здесь завтра, как обычно утром.

Приняв душ и переодевшись в чистое, я принялся за обслуживание «Эгиды». После каждого выхода боевую броню следовало чистить. Не то, чтобы это было прямо обязательно – в тех же рейдах я мог проводить в броне по нескольку суток, но если есть возможность, то лучше почистить и смазать… Когда закончил, выяснилось, что я остался один. Пришлось самому закрывать Ш-77 и нести ключ-карту от помещения на охрану. И надо же такому случиться, именно там столкнулся со своей старой знакомой.

Я как раз расписывался за сданную ключ-карту, когда сзади послышался женский голос:

– Этот клинок я узнаю из сотен других, не каждый наёмник имеет у себя полноценный духовный меч, знаешь ли.

– И тебе привет, Юль, – отозвался я, успев на несколько секунд раньше почувствовать её приближение.

У стража, которой принимал ключ, непроизвольно дёрнулась бровь, когда я так фамильярно обратился к принцессе клана, но, увидев реакцию девушки, мужчина решил не вмешиваться. Если сильнейший медиум клана позволяет обращаться к себе подобным образом какому-то безликому, значит, тот каким-то образом заслужил привилегию.

– Рада тебя видеть, Александр. Что ты здесь делаешь? – с улыбкой спросила она, подходя ближе.

– Тоже что и все, тренируюсь вместе со своей группой. Мы арендуем у вас пару залов.

– Вот как? А к какой группе… а вижу, оцелоты, да? У тебя хороший лидер, слышала о ней только хорошее.

– Да, не жалуюсь.

– Пройдёмся? – спросила девушка.

– Да, как раз направляюсь домой. Пошли.

Выйдя из «бункера-базы», мы неспешным шагом пошли вперёд по небольшой дорожке, ведущей к остановке.

– Значит, тоже хочешь попасть в рейд на Фиолетовый мир?

– Всё верно, – не стал отнекиваться я.

– Если хочешь, могу взять тебя в свою группу, – предложила Юля. – Я всё ещё должна тебе.

– Это не очень хорошая мысль, брать в группу человека, не сработавшегося с другими членами отряда… Нет, пока, пожалуй, откажусь.

– Как хочешь, – пожала она плечами. – Ты, наверное, знаешь про нападение на нашу резиденцию в клановом квартале?

– Слышал, – кивнул.

– Хотела тебя спросить, почему наследник уважаемого рода скрывает собственное лицо, свои силы и возможности от собственного клана и при этом подрабатывает наёмником?

«Вот же вычислила», – ругнулся я мысленно.

«Это было несложно, Носитель, особенно после того, как вы сражались на территории лепестков. Движения боевого искусства Создателей слишком нехарактерны для вашего мира, сложить два и два может любой», – заметил Седьмой.

– Не хочешь отвечать? – моё молчание восприняли как нежелание говорить на эту тему. – Понимаю. Послушай, Ян или Александр. Как хочешь. Помнишь моё предложение о вступлении в наш клан? Оно всё ещё остаётся в силе.

Я даже непроизвольно уставился на девушку. Она сейчас серьёзно? Предлагает мне…

– Нет-нет, ты неправильно понял. У нас так много наследниц, всё ещё подыскивающих себе пару, возможно, тебе кто-то понравится. Ну и ты… Если захочешь… – девушка вконец засмущалась, покраснела, не зная, как продолжить разговор.

– Что вы хотите найти в фиолетовом мире? – сменил тему, чтобы помочь ей.

– А? – тут же встрепенулась она. – Прости, но пока не могу сказать. Правда. Но, могу тебя уверить, он станет одним из самых прибыльных рейдов за всю историю исследования Фиолетового мира в нашем городе.


Глава 21. Плохое предчувствие


Расставание с Юлией получилось какое-то скомканное. Девушка, явно засмущавшись, попросила меня подумать над предложением и при этом, выразив надежду, что увидит меня в будущем рейде, поспешила уйти, сославшись на занятость.

На этот раз Седьмой почему-то решил не озвучивать, что чувствовала скрывшаяся Юля, а я не стал интересоваться. Вместо пустопорожних обсуждений, сев на автобус, отправился домой, чтобы продолжить свои тренировки. Уже очень скоро начало первого рейда в составе команды, и мне хотелось пока сосредоточиться исключительно на нём, хотя, конечно, проще сказать, чем сделать. Пришлось сделать над собой значительное усилие, чтобы на время выкинуть из головы непрошеные мысли о сценариях собственного будущего и сосредоточиться исключительно на ближайшей цели. Приближающегося рейда.

– Тебе бы отдохнуть, Ян, – заметил подошедший тигр, когда я во время тренировки на крыше после серии стремительны движений замер на месте, переводя дыхание.

– Не думаю, что сейчас можно отдыхать, – я слегка осипшим голосом ответил ему и встал в стойку. – Последнее время я часто думаю об Алисе, – делаю несколько быстрых взмахов и ухожу вправо, уклоняясь от контратаки невидимого противника. – Мне кажется, моё время… Даже не так – её время на исходе. Ты задумывался, сколько Алиса уже там?

– Уже больше года…

– Год, только представь, маленькая девочка в чужом мире, в неизвестных условиях. А я продолжаю топтаться на месте, – непроизвольно у меня сжались кулаки.

– Ян, – после небольшой паузы продолжил фамильный бог. – Ты проделал огромную работу. За каких-то несколько месяцев с деревянного значка почти добрался до звезды. Это невероятно. Но нужно понимать, что в золотом мире твоих сегодняшних сил будет совершенно недостаточно. Один ты ничего не сделаешь, а лишь бесславно умрёшь, похоронив тем самым последние шансы на спасение твоей сестры.

– Я это прекрасно понимаю, – опустил меч и вздохнул. – Но, если у меня будет команда и деньги, то, возможно, получится хотя бы начать поиски.

– Ян, только послушай себя. Что ты говоришь, какая команда или группа согласится посещать золотой мир на постоянной основе в поисках твоей сестры, – но, заметив мою реакцию, тигр поправился. – Если сумеешь найти таких людей и объединить их вокруг себя – это уже будет успех.

– А для этого нужно стать ещё сильнее, – я вновь поднял меч и вызвал вокруг себя магические конструкты. – Намного сильнее и как можно быстрее.

«Я обещаю, Носитель, если сохраните текущую динамику, очень скоро сможете без проблем путешествовать по самым опасным мирам, включая Золотой», – подал голос Седьмой.

Оставалось только не сбавлять темп. Что я пытался делать, изматывая себя каждодневными тренировками. Дни сменяли друг друга в сплошной череде тренировок. Групповую, в составе отряда, сменяла индивидуальная, под руководством Седьмого, и так до глубокого вечера.

Как и обещала Оксана, в конце недели на смартфон всей группе пришло уведомление об успешном зачислении отряда «Оцелот» в рейд Синего мира. Все восприняли это спокойно и обыденно, как само собой разумеющееся. Пожалуй, только лишь у меня каждое приглашение в рейд оставляло где-то глубоко внутри чувство удовлетворения и облегчения. Особенно после того, как большая часть моей карьеры наёмника прошла в рейдах в Алые порталы.

В конце тренировки Оксана собрала всех в дальней части зала Ш-77 и провела небольшое собрание для обсуждения дальнейших действий группы.

– Идём в полной выкладке, рейд стандартный – на три дня, потому берём припасы исходя из этого. И да, Фома, я хочу, чтобы уже в этом рейде ты был с новым оружием, это понятно?

– Понятно-понятно, – отозвался тот с неохотой.

Стрелок буквально накануне купил за значительную сумму кредитов самый настоящий «метатель» последней модификации, приличное количество простых зарядов к нему и один из наборов спецзарядов, кажется, четвёртый, который обошёлся ему чуть ли ни в столько же. Я лишь слышал о таком оружии, и то – если слухи не врут. Фома гордо продемонстрировал нашему лидеру небольшой футляр, в котором находилось пять видов снарядов, по две штуки каждого вида. Сам метатель напоминал мне чем-то пистоль из древних времён, ещё до появлений в мире врат, и выполнял ровно то, что следовало из названия, – метал с огромной скоростью магические снаряды разной мощности и стоимости.

Но вот своего «Коршуна» Фома продолжал держать у себя, не спеша с ним расставаться. В какой-то мере я мог его понять, это всё равно, что заменить Одинокого на другой меч, схожие ощущения. Но раз уж таков приказ…

– Далее, – тем временем продолжила Оксана, внимательно посмотрев на второго мага группы. – Лёш, никаких опозданий. Я серьёзно, если мы уйдём в рейд без тебя, будешь искать другую группу. Ты же помнишь, какое обещание мне дал?

– Да, я не подведу, – удивительно, но Алексей, отвечая, даже не зевнул и казался предельно серьёзным.

– К остальным у меня вопросов нет. Давайте подойдём к вопросу проведения рейда максимально ответственно и пунктуально. И так за прошедшие несколько месяцев у гильдии потерь больше, чем ранее за последние пять лет. Не спешим, действуем наверняка и не рискуем. Свет, подойди на пару минут, есть разговор, остальные свободны. Завтра отдыхаем, ну а послезавтра я вас всех жду у врат в Синий мир, напоминаю – в штаб-квартире Стрижей. Есть вопросы?

– После текущего рейда, какой мир следующий по плану? – спросил Константин.

– Ну, если рейдлидер не откажет – то, скорее всего, пойдём в зелёные врата.

– Хм-м, по возможности прошу выбирать зелёный мир пореже, – здоровяк нахмурился. – Если будет альтернатива, конечно.

– Да, я помню о твоём пожелании Кость.

Оксана кивнула мужчине, после чего, не услышав других вопросов, отошла вместе со Светой в сторону, что-то вполголоса обсуждая. Я, после душа и ежедневной чистки брони, отправился домой, но, в самый последний момент, во время пересадки на другой маршрут, решил заехать в магазин экипировки, тот самый, где приобреталась маска безликого и комплекты «Эгиды». Приценюсь и попробую понять, о какой сумме идёт речь. Хотя бы примерно. О том, чтобы рассчитывать на боевую броню последнего поколения, – не может быть и речи. Такой экипировки в свободном доступе просто нет. Как и, скажем, тех же комплектов для метателя с восьмого по десятый. Но вот предыдущие поколения вполне могут поставляться для наёмников. Какой образец продавец мне пытался тогда продать вместо «Эгиды»? Кажется, «Купол», нужно проверить какого он поколения.

Под вечер число людей в центре города чуть уменьшилось, благодаря чему уже не появлялось неприятное ощущение нахождения в толпе, как случалось обычно в час пик. Стояла тёплая, мягкая погода – редкость в последнее время. Постоянные дожди и слякоть уже казались мне нормой, хотя, конечно, это было не так.

Продавца я обнаружил, когда вошёл в магазин, на своём обычном месте за прилавком. Из-за того, что вошёл внутрь без маски, меня практически сразу узнали. Ещё бы, в последний раз я здесь относительно недавно заказывал функциональные части для брони.

– Господину требуются новые части к «Эгиде»? – уточнил продавец, искусно пряча улыбку.

– Нет, я пришёл прицениться к новой броне, – заметил, как тут же подобрался мужчина, чуть ли не стойку сделал.

– О какой системе защиты идёт речь? – деловито уточнил он без задержки.

– Что-то из предыдущего поколения, в максимально лёгком исполнении. К примеру, на основе брони равзед-отрядов кланов или гвардии.

– Хм-м, – задумчиво проговорил мужчина, стуча по клавишам персонального компьютера. – Именно предыдущего поколения? Просто у нас есть замечательный «Заслон», он полностью подходит под ваше описание, только вот относится к позапрошлому поколению…

– Нет, нужно прошлое.

На меня посмотрели, оценили, после чего опять вернулись к стучанию по клавишам.

– Есть два варианта. Оба под заказ. И оба дорогие. Выполнение заказа займёт около двух дней. Итак, система защиты «Барьер» и персональная боевая броня «Жук». Оба варианта лёгкие, даже легче вашей «Эгиды», в «Барьере» используются полимерные материалы из Оранжевого мира и заменители на их основе, вставки из небесного металла, блок поддержки бойца с лекарственными и стимулирующими препаратами широкого спектра действий. Самое важное отличие этой системы защиты состоит в том, что она имеет встроенные усилители не только рук, но и ног. Это позволяет повысить подвижность бойца.

– А что за система жизнеобеспечения используется в «Барьере»?

– Стандартная, замкнутого типа. Как и в «Жуке». К слову, о нём. Главное преимущество данной боевой брони заключается в возможности маскировки на основе искажения лучей света и использования оптических иллюзий. Она чуть легче «Барьера», но не на столько, чтобы почувствовать сильную разницу. Что же касается непосредственно защиты, то с ней она справляется несколько хуже, всему виной экономия изготовителя на небесном металле. Хотя благодаря последнему и получился небольшой выигрыш в весе. По блоку поддержки бойца он практически ничем не отличается от «Барьера».

– И сколько это счастье стоит?

– Полный комплект «Барьера» обойдётся в триста тысяч кредитов, ну а «Жук» стоит триста восемьдесят.

«Вот так цены, сейчас у меня таких денег пока нет. Но ничего такого, чего нельзя заработать. Один, может, два рейда и получится купить „Жука“, его функция маскировки выглядит со слов торговца интересной. Только перед заказом, думаю, стоит почитать об обоих типах брони».

– Спасибо за консультацию, подумаю, какую броню лучше взять.

– Обращайтесь. Если что, сделаем скидку на пять процентов за весь комплект.

Возвратившись домой, я вернулся к уже исключительно индивидуальным тренировкам. Последние пару дней мы вместе с Седьмым работали над контурами вызова сферы земли, пытались оптимизировать магические потоки внутри них, ну и, конечно, пытались соединить их со вторым кругом – взаимодействие с сущностью земли. Если проще – в теории оно должно значительно укрепить сферы и, что главное, в этом случае я согласно расчётам смогу влиять на размер вызываемых сфер. Жаль, но о форме пока речи не шло. Впрочем, и это уже было немало.

«В будущем, если удастся совместить стихии, вы сможете создавать очень смертоносные сочетания. К примеру, раскалённые огненные сферы. Такое сочетание позволит вам сражаться на равных даже с сущностями класса Тиферет», – заявил Седьмой после очередной неудачи, когда конструкт буквально взорвался у меня в руках серебристой пылью, разлетевшейся по всей комнате.

– Осталось только понять, как это сделать, и научиться управлять второй стихией, – ответил я, параллельно пытаясь создать вторую сферу.

– А? – поднял голову тигр, до этого дремавший посреди комнаты.

– Я не тебе, спи, – ответил ему.

– Ян, ты с этим магическим конструктом в голове всё больше начинаешь походить на шизофреника, – проворчал фамильный бог, укладываясь обратно на пол и закрывая глаза.

– Да уж, со стороны, наверное, всё так и выглядит.

«Научиться работать со второй стихией просто, куда сложнее сделать это на таком уровне, чтобы это было полезно», – далее продолжил Седьмой. – «Большинство магов Создателей, как и, скорее всего, магов этого мира, просто не стали бы тратить на это время. Слишком сложно постигать одновременно два направления. Всё равно, что пытаться смотреть одновременно в разные стороны. Но это не значит, что такое невозможно. В конце концов, у вас есть я, Носитель».

«В любом случае у меня пока нет на это времени, сейчас бы разобраться со вторым кругом и улучшить контроль над сферами», – ответил я уже мысленно, чтобы лишний раз не беспокоить тигра. – «Мне очень нужна четвёртая сфера, а в идеале ещё и пятая».

«Согласен с вами, Носитель. В таком случае предлагаю заменить в контуре вот эту магическую переменную, что в теории должно уменьшить потерю энергии…»

Мы занимались магической практикой до глубокой ночи и весь следующий день. Решили дать немного отдохнуть телу перед предстоящим рейдом и, заодно, с максимальной пользой потратить освободившееся время.

В день начала рейда я почистил Одинокого, проверил насколько хорошо клинок выходит из ножен и, завязав специальный шнурок, начал собираться. Как обычно, рюкзак, наполненный припасами на три дня, специальная сумка с питательными таблетками и светлячками, аптечка и надетая «Эгида». Всё вроде бы на месте.

Штаб-квартира с вратами Стрижей, как и у других кланов, находилась в центре, единственно только несколько на отшибе. В отличие от Лепестков или Защитной Чаши их не подпирали со всех сторон торговые центры или небоскрёбы компаний. Кругом лишь обычные жилые дома. Сама штаб-квартира представляла собой основательное здание высотой в двадцать этажей с высокими вертикальными прорезями окон, и, наверняка, невероятно толстыми стенами, способными выдержать даже удары, нанесённые Опорой Мира.

Пожалуй, из всех старших кланов подход Стрижей мне нравился больше всего. Основательный и предельно простой.

– Выглядит как гроб поставленные стоймя, – проворчал тигр, смотря на здание перед нами.

На этот раз он решил сопровождать меня в предстоящем рейде и заодно, по его словам, посмотреть на подготовку моих напарников. Что ж, я точно не имел ничего против.

Несмотря на то, что я пришёл за два часа до открытия врат, в зале ожидания уже толпилось приличное количество наёмников. В основном мелькали золотые и серебряные значки, хотя встречались и платиновые, вроде меня, и даже звёздные. Также, традиционно, присутствовало несколько безликих. А вот кого я совсем не ожидал здесь увидеть, так это профессора Зиновьева. Он, сопровождаемый своими помощниками, сейчас о чём-то тихо переговаривался с рейдлидером и его группой, и у меня внутри возникло нехорошее предчувствие. Несмотря на то что мы с ним после рейда в сиреневый мир расстались достаточно мирно, его появление здесь выглядело подозрительным и странным. Как-то не сильно хотелось наткнуться на существо высокого класса посреди рейда.

Через десяток минут в зале ожидания появилась Оксана и, заметив меня, подошла ближе.

– Ранняя пташка, – кивнула она мне приветственно. – Не знаешь, что здесь забыл Зиновьев?

– Без понятия, – пожал я плечами. – Сам задаюсь этим вопросом.

– Пойдём, спросим, – девушка без промедления направилась к рейдлидеру и профессору, продолжающим о чём-то тихо беседовать. – Хоть раньше у нас с ним и были хорошие отношения, но его появление перед рейдом нервирует.

– Согласен.

Приблизившись, я успел уловить пару фраз. Что-то про сбор магической энергии и сбор биоматериала заражённых. Оксана церемониться не стала, похоже, хорошо зная рейдлидера, она с улыбкой воскликнула:

– Паш, привет. И вам привет, профессор, вы тоже решили посетить синий мир? Или опять нужно кого-то спасать?

– Привет, Оксана, – улыбнулся мужчина, возглавлявший рейд. – Да вот профессор сделал интересное предложение, и я всё пытаюсь понять, в чём подвох.

– А подвоха нет, уважаемый, – тут же вклинился Зиновьев и с широкой улыбкой ответил подошедшей девушке. – Оксана, Вы записались в этот рейд? Вот кто мне точно поможет. Послушайте, мне просто нужно собрать образцы, м-м-м, бегающей флоры и фауны синего мира. Готов заплатить за живые образцы почти в пять раз дороже.

– Профессор, у вас же есть покровители из числа Стрижей, так попросите их. Профессионалы сделают даже быстрее нас.

– Что вы, – махнул рукой в ответ Зиновьев. – У нас с ними деловые отношения. Они защищают моих людей в сиреневом мире, помогают в экспериментах, но отлавливать существ в других мирах я их не нанимал. В этом-то и проблема.

– И о каких деньгах идёт речь? – ради интереса спросила Оксана.

– За живое растение – десять тысяч. За живого заражённого – тридцать. Мёртвые образцы в зависимости от степени сохранности. Но в обиде точно не оставим. И да, нужно будет на время рейда расставить в паре точек специальные сборщики магической энергии. Новая разработка, пока только изучаем возможности.

– А ещё эти сборщики привлекают, со слов профессора, всю нечисть в радиусе почти полутора километров, – заметил рейдлидер. – Только представь, сколько погони нужно будет вычистить…

– Зато представится замечательная возможность захватить как живые образцы, так и собрать мёртвые, – отозвался Зиновьев.

– Да уж, вы лёгких путей не ищите, – покачала головой Оксана. – Ладно, я с моим отрядом точно пас. Не думаю, что найдётся много желающих так глупо рисковать своей жизнью, профессор. Даже за такие деньги.

Отойдя от группы, девушка задумчиво сказала вслух:

– Не нравится мне всё это, если он кого-то уговорит поставить эти штуки в рейде, результат может оказаться непредсказуемым. Да и сам Зиновьев явно что-то задумал. Если бы ему так уж нужны эти образцы, достать их с помощью Стрижей куда проще и быстрее.

– Считаешь нам не следует идти в рейд?

– Если хотим попасть в фиолетовый мир, нужно идти. К тому же уверена, что Павел со своей группой проконтролирует момент установки, а это, к слову, один из сильнейших звёздных наёмников гильдии.

Очень скоро начали подходить и остальные члены группы. Фома, а за ним Светлана, кивнувшая мне и почтительно Тигру. Константин и Алексей явились буквально за десять минут до начала, заставив немного понервничать Оксану.

– Прости, пришлось силой выдёргивать его из дома, – сообщил громила, кивая в сторону мага. – Опять спал, когда я к нему приехал.

– Ничего, зато все в сборе, – махнула рукой девушка. – Ну что, пойдёмте к порталу?


* * *

В аэропорту города М. приземлился обычный пассажирский самолёт. Среди небольшой толпы встречающих выделялся очень высокий человек с невероятно широкими плечами. Громила со скукой смотрел на поток пассажиров, появляющихся в зале, его явно не интересовало происходящее, и он бы с большим удовольствием сейчас просто посидел бы в удобном кресле, листая интересную книгу.

– Ого, ну надо же, нас встречает сам мастер Дюваль, – раздавшийся вблизи голос отвлёк громилу от собственных мыслей.

Перед ним стояли двое. Мужчина и женщина. Одетые по-летнему легко они с интересом разглядывали здоровяка. У женщины цвет радужки глаз различался, из-за чего громиле становилось немного не по себе каждый раз, когда она смотрела на него. Её напарник казался коренастым и плотным, с такими же широкими, как у Дюваля плечами, но в то же время рост имел почти на три головы ниже гиганта. Встречающий хорошо знал обоих уже очень давно – это были Опоры Мира родом с северной части континента и по долгу службы он часто сталкивался с ними ранее.

– Пойдёмте, шеф уже ждёт вас. Другие прибудут в течение недели.


Глава 22. Призыв


Зал, где находились врата, мало отличался от аналогичных помещений других старших кланов. Пожалуй, разве что сейчас возле портала толпилось чуть больше магов и медиумов, чем обычно привык видеть. Не помню, чтобы другие кланы так делали. Скорее всего, перестраховывались из-за опасений по поводу авантюры профессора. Как везде, количество наёмников, спешащих первыми войти во врата, оказалось достаточным, чтобы образовалась небольшая пробка у врат. Что же касательно нас, то Оксана, показывая нам пример, отошла немного в сторону, давая возможность спешащим наёмникам пройти первыми.

– Нет особого смысла спешить, – ответила девушка на вопросительный взгляд Фомы. – Существует глупое поверье, что прошедшим первыми улыбнётся удача в поисках.

– Я бы так не сказал, – покачал головой стрелок. – В конце концов, они получают небольшое преимущество перед нами в оценке лучшего направления поисков.

– Чушь, – односложно бросил на замечание Костя, чем прекратил зарождающийся спор.

Почему-то именно с этим рослым воином Фома вступал в спор очень редко, возможно, побаивался или опасался его гнева.

Тем временем толпа возле портала понемногу начала рассасываться, и мы, наконец, получили возможность без толкучки войти в синий мир.

Подходя ближе, я с внутренним волнением окинул взглядом врата. Синие волны распространялись кругами от центра к краям круглых врат портала, словно кто-то туда бросил камень, и создавали тем самым впечатление колыхания настоящей водной поверхности.

– Ну, погнали, – с усмешкой обратилась к нам Оксана и первой шагнула в синий мир.

«Проклятье, как же я ненавижу этот момент во время перехода», – мелькнула мысль, а в следующий миг всё внутри у меня перевернулось от нахлынувшего непередаваемо отвратительного ощущения. Будто бы кто-то вынул все внутренности и засунул обратно. Секунда, вторая и я вываливаюсь на другой стороне.

Каменная площадка врат в Синем мире стояла прямо посреди самого настоящего мегаполиса. В отличие от прошлого раза, когда нас закинуло на окраину относительно небольшого города, на этот раз всё оказалось совсем по-другому. Куда ни кинь взор, всюду высятся опутанные буйной зеленью небоскрёбы, вспарывающие пространство и закрывающие своими громоздкими телами синее светлое небо.

– Воу, – вырвалось у меня, когда после перехода вернулась способность соображать.

– И не говори, – подала голос рядом Светлана. – Впервые вижу настолько крупный город, хотя, помнится, кто-то рассказывал о чём-то подобном в Синем мире.

– Такое не редкость, – согласился с ней Константин. – Однако, я никогда не встречал, чтобы порталы открывались так близко к центру подобных мегаполисов. Это может стать проблемой.

– Особенно после того, как установят магические сборщики, – заметила Оксана, что буквально только что вернулась к группе. До начала разговора она отошла к рейдлидеру, стоящему сейчас возле группы магов Стрижей и перекинулась с ним парой фразами. – Ладно, давайте выдвигаться, нужно найти место под лагерь, к тому же рейдлидер говорит, что, скорее всего, клан Стрижей увеличит жизнь врат за свой счёт. Их заинтересовал этот город.

– Магические сборщики? – непонимающе спросил Костя, он присоединился к группе слишком поздно, и ему никто не рассказал о «гениальной» задумке профессора Зиновьева.

– Потом объясню, а сейчас выдвигаемся.

Мы сошли с каменной площадки портала, возле которой прохаживалось множество стражей Стрижей. Стражи и маги клана внимательно вглядывались в окружающие небоскрёбы, их явно не приводило в восторг от то, что, хочешь не хочешь, придётся каждый из них проверять, оставляя внутри патрульный отряд для контроля за прилегающей к вратам территорией.

– Движение по синему миру как отрабатывали на тренировках, – скорее больше для виду напомнила Оксана, ведь группа уже и без её приказа выстроилась так, как надо.

Впереди шёл Константин. Даже в районе врат – там, где, как правило, не имелось серьёзных опасностей, он активировал оба полупрозрачных магических щита и внимательно на каждом шаге вглядывался вперёд, стараясь уловить любое подозрительное движение. Меня тоже вдохновил его пример, ножны Одинокого уже давно развязал, и, следуя за Костей, я старался не отставать и одновременно держать в поле зрения местность по правую и левую руку от воина.

За мной шли оба наших мага, после них Светлана, а замыкал группу наш стрелок, который, как уверяла лидер, обладал самой высокой чувствительностью.

На поиски нормального места для базы у нас ушло куда больше времени, чем обычно требовалось одиночке вроде меня, отчасти из-за некоторых требований безопасности к самому месту, но, самое главное, размер площадки – она должна вместить шесть человек без особых проблем с запасом под периметр.

Нужное место удалось найти лишь спустя часа четыре после начала рейда, при этом за всё время мы не встретили не то что растения, но даже заражённого. Складывалось впечатление, что город вымер ещё до начала болезни, но такое попросту невозможно представить. Оксана и Константин сошлись во мнении, что, вероятно, по какой-то причине большинство монстров города либо игнорируют наш район, либо, что вероятнее, что-то другое привлекает их внимание к другой части мегаполиса.

Базу решили обустроить в здании, скорее всего, служившим какой-то больницей или клиникой. Характерные кровати-каталки, палаты, множество оборудования, которое легко опознавалось, как медицинское. Перед тем, как оставлять здесь наши вещи, здание прочесали в парах сверху донизу. Так и не встретив ни одной враждебной твари, мы заняли подходящий сквозной зал. Один из выходов наскоро забаррикадировали и закрыли магической печатью. После чего с чистой совестью скинули тяжёлые вещи и, запечатав основной вход, отправились в город. Пора уже заняться тем, из-за чего мы сюда и пришли.

И именно сейчас «Седьмой» оказался неоценим не только для меня, но и для всей группы. Пару раз я, как бы невзначай, останавливал Оксану, говоря о том, что в одном из зданий заметил что-то необычное, и почти всегда моя наводка приносила хорошую добычу. К примеру, так нашли одно из «вечных деревьев», правда, лишь с десятком плодом, но всё же. Вначале на мою чувствительность смотрели с большой долей скептицизма, особенно распалялся, конечно, Фома, но уже после обнаружения дерева он заткнулся и старался помалкивать. Оксана прекрасно помнила о том, с какой лёгкостью я чувствовал тварей вокруг, поэтому всегда соглашалась с моим предложением свернуть с дороги. Хотя, всё-таки, на всякий случай, пару раз завёл товарищей в пустышки, объясняя это тем, что даже хорошо развитая чувствительность далеко не всегда гарантирует обнаружение артефактов и сокровищ. Возможно, проявил излишнюю осторожность, но излишнего внимания мне сейчас точно не нужно. Мне с избытком хватит и того, что я привлёк его слишком много со стороны кланов и гвардии.

К концу дня, когда группа углубилась в соседние районы города, стали появляться стаи заражённых и нечастые плотоядные растения. Но особых проблем они в любом случае нам недоставили. Группы встречались небольшие, и каждый раз с ними без особых проблем справлялся Алексей, чуть ли не щелчком пальца убивая заражённых. Звёздный маг высокого уровня вполне способен и не на такое. Мне тут же вспомнился хранитель «вечного древа» в летающем здании, от которого я улепётывал так, что пятки сверкали. Если бы мы сейчас встретились с таким, доставил бы ли он нам проблемы?

Временами со стороны северной части города слышались канонады взрывов, что говорило, где именно наёмники нашли самых злобных тварей. Однако, как сказала Оксана, столкновение с такими монстрами может вызвать у любой группы рейда разве что небольшие трудности. Лишь одиночкам стоило обходить такие места стороной. Появление чего-то похожего на хорька, умудрившегося убить нескольких достаточно сильных наёмников, – огромная редкость.

К позднему вечеру мы начали сталкиваться со всё возрастающим сопротивлением. Казалось природа, правящая бал в мегаполисе, каким-то образом почувствовала нарушителей и решила во что бы то ни стало изгнать их со своей территории. Групп заражённых встречалось всё больше, и лишь одного Алексея уже не хватало для быстрой и эффективной зачистки, временами ему на помощь приходилось подключаться Оксане. К тому же несколько раз особенно прыткие твари умудрялись добраться даже до Константина, правда, уже там умирали от метких ударов его щитами или выстрелов Фомы.

Кстати, о Метателе – оружии нашего стрелка. Со стороны оно напоминало очень массивный пистоль, оснащённый специальным резервуаром, куда закладывался магический снаряд метателя. И то, что творили самые обычные снаряды с заражёнными… пожалуй, я мог бы назвать оружие нашего стрелка одним из самых мощных дальнобойных орудий убийства из видимых мной до настоящего времени. И следует учесть, что Фома даже ещё не доставал купленный четвёртый комплект магических снарядов. Если слухи не врут, то специальные магические снаряды в некоторых случаях могут сравниться с атакой звёздных или даже кристаллических магов. И это, если забыть о военных комплектах, стоимость которых может сравниться с небольшим состоянием…

Когда на улицах безымянного города стало стремительно темнеть, Оксана, наконец, повела группу обратно на базу. Ходить по ночному городу даже сильной группе лишний раз всё же не стоит, тем более, что большинству из нас всё же требовался отдых. Я имею ввиду прежде всего Алексея, который так любит поспать и сейчас с большим трудом передвигает ноги. Несомненно, его сила впечатляет, но происходящее с ним при постоянном использовании магии у меня вызывает вопросы. И ведь его проблема точно не в выносливости, отчего-то я уверен, что с ней у нашего ледяного мага всё в порядке. Нет, здесь что-то другое.

«Предполагаю, что он использует технику накоплений», – вмешался в мои размышления Седьмой. – «Принцип её достаточно прост, маг максимально минимизирует затраты собственной энергии, стараясь сохранить любые крохи, и выдаёт максимум своей силы в нужный момент. Из минусов – такие маги не умеют контролировать в нормальной степени воздействие собственной магии, выдавая сразу весь свой потенциал в каждой атаке. А ещё они не могут нормально контролировать собственное тело, из-за чего подвержены старению в куда большей степени, чем обычные их коллеги».

«Ну надо же. Интересный подход. И насколько это оправданно?»

«В теории позволяет усилить собственную магическую силу процентов на двадцать или даже тридцать. Однако минусы такого подхода вы видите сами. Апатия, постоянная сонливость, неудержимое желание сэкономить собственные силы и как следствие отсутствие в нужный момент инициативного рывка».

«Что ж, наверно экспериментировать в этом направлении мы не будем», – решил я.

Когда вернулись на временную базу, бедняга Алексей просто повалился на свою походную лежанку и тут же захрапел.

– Пойду пройдусь по зданию, – бросил Костя, подхватывая оба щита. – На всякий случай.

– Погоди, отправлю с тобой Фет`феля, – сказала Светлана и, мысленно связавшись с фамильным богом, попросила его сопровождать гиганта. – Он присмотрит за тобой.

На предложение поддержки Константин лишь фыркнул, но спорить не стал, и, кивнув, вышел из зала. Я проводил его взглядом и прислушался к себе. Вроде бы в здании мы одни.

«Всё верно, я бы предупредил», – подтвердил мои выводы магический конструкт.

– Оксан, – обратилась к нашему лидеру Света. – Давай завтра попробуем проверить другой район? Тот, что мы сегодня прошерстили, слишком шумный, тем более, что у нас появился хороший следопыт. Кто бы мог подумать, Александр, что в тебе сокрыты такие таланты.

– А между тем, он несколько раз заводил нас в никуда, – проворчал на комплимент стрелок, но скорее для виду.

– Ой, да ладно тебе, Фома, – махнула Света. – Ну так что, Оксан?

– Я не против, мы в любом случае завтра и послезавтра будем прочёсывать город, не вижу ничего страшного в том, чтобы попытать счастья в другом направлении. Жаль, что не я веду этот рейд, знала бы тогда, с кем сегодня сражались ребята и что с предложением Зиновьева. Если честно, я бы и вовсе отказала ему. Слишком всё неоднозначно. Я бы даже сказала, опасно.

– Кстати, а почему ты больше не водишь рейды? – меня несколько раз интересовал этот вопрос, но всё не находил причин его озвучить, а сейчас появилось вполне неплохой повод.

– Меня отстранили от должности рейдлидера на неопределённый срок, – махнула рукой Оксана. – Совокупные потери в синем и сиреневых мирах в своё время восприняли, как доказательство моей некомпетентности. Это, можно сказать, приговор и крест на карьере рейдлидера. Тот же мастер Крюков так и не оправился после гибели почти половины состава рейда в алый мир. Насколько мне известно, его хоть и формально не отстранили, но он уже и сам перестал собирать рейды. Или Варамов, когда-то лучший рейдлидер региона, но две неудачи с золотым миром поставил крест на его карьере.

– Значит, ты больше никогда не сможешь собирать рейды?

– Очень маловероятно, – вздохнула девушка.

В этот момент где-то далеко на севере города прозвучал глухой взрыв. Все тут же замолчали, озабоченно переглядываясь. Взрыв представлялся слишком сильным для обычного магического боя. Когда я подошёл к зарешечённому окну, то с удивлением увидел, что в той стороне, откуда доносились взрывы, ввысь поднимается яркий луч света.

– Что это такое? – вырвалось у меня.

– Скорее всего, это один из тех самых сборщиков магической энергии, – задумчиво пояснила Оксана, вставшая рядом. – Похоже, завтра нас ждёт интересный день.

«Носитель, я ощущаю в этом свете воздействие изнанки, что бы Зиновьев не говорил, но это точно не сборщик магической энергии. Скорее похоже на… маяк? Или, возможно, даже на призыв? Но я не могу понять кого они пытаются призвать», – Седьмой тут же подал голос. – «Сущности изнанки на такое точно не откликнуться, как и действительно сильные монстры Синего мира».

«Возможно, они пытаются призвать вовсе не сущности и не монстров», – подумал я. – «Помнишь воинов золотого мира, что напали на нас в Сиреневом мире? Что если Зиновьев пытается научиться призывать кого-то из золотого мира?»

«Если это так, то нам нужно держаться от маяков как можно дальше», – согласился с моими предположениями конструкт. – «Я уверен, что маяк не достучится до слишком отдалённых миров, но может запросто привлечь кого-то много хуже».

– Как по мне, это не похоже на сбор магической энергии, – вдруг подал голос Фома. – Лидер, думаю нам не стоит приближаться к этим штукам.

– Да, в кои-то веки я с тобой согласна, Фома, – кивнула Оксана.


* * *

Падать оказалось больно. А подниматься с колен ещё больнее. Хорёк в отчаянии смотрел на жалкие остатки своей группы. Их всё-таки обнаружили в том коллекторе и, если бы не чувство опасности, вспыхнувшее у хорька в голове, его бы точно поймали. Они сумели скрыться, ценой огромных потерь, но всё же.

– Проклятье, – выругался мужчина и с силой ударил в стену, из-за чего во все стороны разлетелась каменная крошка.

О как он был зол, но проблемы с кланами были лишь самыми малыми его проблемами. Что куда важнее, хорёк начал чувствовать что-то неладное, что-то творящееся с его телом. Он моментально потерял все свои волосы, а голова начала постоянно болеть. Постоянная мигрень сводила с ума, и никакие таблетки не могли её приглушить. А когда он взглянул на собственное отражение в найденном одним из подчинённых зеркале, то чуть не утратил дар речи. Его голова увеличилась минимум в два раза, и сейчас бывший наёмник напоминал больше выходца из фиолетового мира, чем человека. Лысый, с огромной непропорциональной головой и налитыми кровью глазами. Врач, лучший врач должен его спасти. Осталось только найти такого. Может, у кланов или Императора найдётся кто-то с достаточными навыками, чтобы излечить его?


Глава 23. Страж и портал


Заросшие зеленью небоскрёбы синего мира нависали над каменной площадкой с порталом. Клан стрижей поставил уже второй контейнер исследователей и готовился к установке третьего. Внутри контейнера собрались десятки лаборантов. Они суетились вокруг кубического вида магических устройств, что постоянно изменяли свой цвет. Зиновьев стоял за спиной своего помощника, вглядываясь в мерно мигающим зелёным светом куб. Интенсивность пульсаций понемногу становилась быстрее, и в какой-то момент профессору даже почудилось, что в кубе на несколько мгновений сменился цвет мерцаний.

– Кто откликается? – спросил мужчина у помощника.

– Пока ещё до конца неясно, профессор, – ответил ему тот, продолжая колдовать над кубом.

Профессор задумчиво нахмурился. Эта новая технология была доработана им сразу после завершения сиреневого мира. В теории после установки нескольких маяков в любом из известных миров происходил прокол пространства и туда начинал транслироваться сигнал. В сиреневом мире профессор со своими людьми во время охоты на сущность класса Тиферет пытались создать что-то вроде манка, но в результате получилось это. Согласно тому, что обнаружили Стрижи на месте экспедиции, после того как выжившие закрылись в контейнерах, её посещали как минимум шесть раз не считая последнего появления представителей золотого мира, также привлечённых разработанным манком.

После рейда лаборатория Зиновьева бросила все силы на доработку и улучшение технологии «маяков призыва». И если раньше профессор, считая «маяки» лишь побочной разработкой, не уделял им достаточного внимания, то теперь он со своими людьми полностью сосредоточился на попытках понять и адаптировать явления «призыва» под нужды Белых Драконов.

Лео Гораин после того, как ему попалась в руки информация о «маяках» сильно заинтересовался ими. Особенно вспомнив сколько проблем, вызвал недавний банальный прорыв изнанки и использование свитков призыва на территории клана Опутывающей Листвы. Если технологию доработать и создать что-то вроде «изгнания» призванных существ, то она может стать крайне эффективным оружием в будущем. Правда, перед этим следовало до конца разобраться в принципах работы маяков и то, что они могут в теории призвать.

Именно поэтому профессор лично спустился в Синий мир, даже несмотря на опасность, он должен был лично проконтролировать всё. Слишком многое стояло на кону. К тому же племянник главы рода Гораинов очень заинтересовался этими исследованиями и даже изъявил желание составить компанию профессору, чем вогнал того в полный ступор. Молодой человек оказался непреклонен и сейчас живо просматривал предоставляемые ему отчёты при этом каждый раз с умным видом и улыбкой что-то бормотал себе под нос.

«Делает вид, что хорошо разбирается в вопросе, но зачем?» – мрачно думал Зиновьев, наблюдая за молодым наследником. – «Мне доподлинно известно, что вопросом маяков такого формата занимался только я…»


* * *

Пробуждение в синем мире для меня оказалось тяжёлым. Его магическая структура хоть и не сильно, но отличалась от родного мира из-за чего восстановиться в нормальной степени оказалось несколько тяжелее. К тому же всю ночь мне снились какие-то обрывочные тяжёлые сны, ушедшие в небытие, лишь только я открыл глаза, но оставившие после себя тяжёлые предчувствия.

– Доброе утро, – улыбнулась мне Оксана, когда я встал с лежака и, приподнявшись на локтях, осмотрелся. Возле неё вертелся Тигр, явно с любопытством заглядывающий за плечо лидера в попытке понять, что та делала. Не стал на него отвлекаться, сосредоточившись на девушке.

Та, используя магию огня, колдовала над небольшим котелком. Благодаря её магии огня в помещении не было ни дыма, ни гари, а в самом котелке что-то весело булькало. Я даже на секунду зажмурился. Это, пожалуй, был самый большой плюс выхода в рейд группой. Будучи одиночкой, я мог разве что попробовать только сухпаёк кланов или питательные таблетки. Готовить самому себе было, с моей точки зрения, слишком затратно по времени. А в группе, похоже, так не считали. Вчера Константин приготовил сносный ужин, сегодня Оксана завтрак, это сильно отличалось от того, к чему я привык.

– Держи, – мне сунули в руку высокую складную чашку с ароматной похлёбкой, явно сделанной на скорую руку, но несмотря на это очень вкусно пахнущей.

– Спасибо, – поблагодарил я лидер и кивнул на пустые лежанки, за исключением сладко храпящего Алексея другие отсутствовали. – А где все?

– Ушли разведать обстановку. Обычное дело, завтра уже будет наша очередь проверять район вокруг дома, – ответила девушка. – Сегодня пойдём в отдалённые районы, подальше от этих светящихся штук. Предполагаю, там уже будет не так просто.

– Знаешь Ян, а она неплохо понимает в готовке, – между делом вдруг заметил фамильный бог, отходя от котелка и ложась у окна. – И точно так же ничегошеньки не видит вокруг себя. Сколько я ей раз говорил, что нужно добавить ещё немного соли. Эх-х. Чем-то она напоминает мне твою тётку.

На это я лишь смог кивнуть и принялся за еду. Горячая похлёбка не только пахла отлично, но и на вкус оказалась очень хороша. В голове мелькнула непрошеная мысль, что, если этот запах учует какая-то тварь? А такое, судя по насыщенному аромату, вполне могло бы быть. Впрочем, меня тут же поправил Седьмой:

«Вокруг зала установлен магический барьер, он препятствует этому».

«Вот как? Я ничего не почувствовал…»

Мои размышления прервало появление троицы разведчиков.

– Всё чисто, лидер, – отрапортовал Константин, и с благодарностью кивнул, принимая от Оксаны точно такую же плашку похлёбки. После обеда и того, как с большим трудом растолкали Алексея, группа, наконец, смогла выдвинуться. Столбы света, хорошо видимые даже днём продолжали вгрызаться в небеса, но ничего кроме этого эффекта и подспудного ощущения опасности, больше ощутить не получалось.

Как и говорила до этого Оксана, она выбрала для поисков один из самых отдалённых районов города, что находился в пяти-шести километрах от района врат. Здесь уже не было так много небоскрёбов и такой район в обычном городе нашего мира вполне бы подошло звание «спального». Жилые некогда многоэтажки, опутанные густой растительностью и огромное количество заражённых. Приходилось идти аккуратно, чтобы не тревожить сразу большое количество тварей, потому на этот раз Алексей остался не у дел, а основную работу пришлось проделывать нам с Константином.

Я буквально ощущал распространяющуюся радость Одинокого, прошло много времени с того момента, как я обнажал клинок на такой длительный срок и не просто так, а именно для сражения.

Небольшие волны заражённых накатывали одна за одной, но тут же нейтрализовались либо мной, либо нецеремонящимся Константином. Я в очередной раз поразился скупыми, но крайней рациональными движениями этого воина. Складывалось впечатление, что он давно переступил через духовное усиление своего тела и сейчас занимался пробуждением воли – одного из самых тяжёлых и опасных этапов в развитии тела воина.

После того как удалось сдержать первые порывы заражённых, мы смогли приступить к поискам. В одном из домов удалось получить доступ на крышу, после того как на чердаке был найден осколок магического кристалла – одного из артефактов синего мира. Благодаря этому группа смогла немного осмотреться, а я увидел вдалеке знакомые очертания башен-хранилищ, о чём и сказать об этом другим членам группы.

– Как правило, их практически нельзя отпереть, так как печати слишком сложны. На это может уйти недели, а у нас столько времени нет, – отозвалась лидер на моё предложение.

– М-м-м, что если я скажу, что смогу взломать печать куда быстрее? – мне тут же вспомнилось, как походя подобные печати вскрывал Седьмой.

– То мы тебе, конечно, не поверим, – с усмешкой ответил за Оксану Фома и тут же получил от неё раздражённый взгляд.

– Не нужно говорить за всех, – сказала она и обратилась уже ко мне.

– Ты точно уверен, что сможешь это сделать за такой короткий промежуток времени?

– В прошлый раз получилось, – пожал я плечами. – Правда, внутри меня ждал страж, но всё же.

– Со стражем справимся, ты главное взломай, – уверенно улыбнулся Константин.

Подобраться к плавающим в небе кубам удалось не сразу. Пришлось изрядно поплутать по довольно запутанным улицам безымянного горда, но, в конце концов, группа вышла на свободное пространство, покрытое руинами многоэтажек, над которыми мерно плавали памятные мне по первому посещению Синего мира, башни.

– Ну что, показывай своё мастерство, – проворчал Фома, когда мы приблизились к нависшей над головой громадой парящего хранилища.

Проигнорировав это замечание, я мысленно обратился к магическому конструкту:

– Ну что Седьмой, сможешь, как и в прошлый раз открыть проход в этой башне?

«Без проблем, носитель», – отозвался тот.

– Ты что, полезешь на эту штуку? – вдруг из-за плеча раздался голос совсем забытого мной Тигра. – Нет уж, я подожду вас здесь. Ещё бы в летающих гробах лазить.

– У тебя забавных хранитель, Александр, – заметила Светлана улыбнувшись. – Сразу видно, как он о тебе заботиться.

– Да всё он пойдёт, – махнул я рукой. – Просто любит поворчать.

И тут же услышал раздражённое фырканье со стороны тигра, явно говорящее, что он несогласен с такими выводами.

– Ладно, давайте подниматься, – сказал я, разминая шею.

Лезть опять на этот куб-хранилище не очень хотелось, но ничего не попишешь. Схватившись за лиану, я, как и в прошлый раз, быстро вскарабкался к основанию башни, только сейчас сил оказалось потрачено в на порядок меньше. Даже не запыхался. Открыть проход внутрь не составило труда. Седьмой очень быстро подобрал нужный ключ к печати и открыл тёмный зев в одной из стен куба, ведущий куда-то вглубь хранилища. Осталось только подать знак остальным, чтобы они поднимались. Когда сделал это, меня отвлекла яркая вспышка со стороны района врат.

«Как странно, Носитель», – вдруг подал голос Седьмой.

«Что такое?»

«Я почувствовал очень сильное возмущение пространства, но при этом в реальности появилась только эта вспышка».

«И что это может означать?»

«Не знаю. Пока всё ещё слишком мало данных. Но у меня создаётся впечатление, что это возмущение произошло где-то возле врат».

«Хм-м-м, и что ты предлагаешь?»

«Дайте мне пока время, я проанализирую вспышку».

«Хорошо, как получишь какие-то данные, дай мне знать», – я заметил, как на парапет, где находился вход башни, начинают подниматься члены группы и пока отбросил вопросы по поводу возмущения в сторону.

Если Седьмой сказал, что разберётся, значит разберётся.

– Надо же, всё-таки у тебя получилось, – задумчиво сказала Оксана, оказавшись возле меня. – Ты не перестаёшь меня удивлять. Мастерам печати пришлось корпеть над этой защитой полдня, а тем у кого мало опыта, так и вовсе пришлось бы здесь задержаться на пару дней. Откуда такие навыки?

– Кто знает, – пожал я плечами и говоря этим, что не хочу это обсуждать.

– Ну ладно, давай посмотрим, что тут у нас, – не стала настаивать лидер и когда последний член группы поднялся, отдала приказ. – Идём стандартным построением, впереди Костя, замыкающий Фома. Не расслабляемся. Стражи хранилищ не самые простые противники. Тебе ясно Алексей? Не спать.

– Я не сплю, Оксана, – хмуро ответил тот, явно находясь не в духе.

– Ну и замечательно. Ну что? Двинули?

Группа ступила в тёмный коридор башни и по своему внешнему виду он совершенно не отличался от того, который я посещал почти несколько месяцев назад. Хотя на этот раз никак не получалось уловить магическую силу вечного древа, которого, возможно, здесь и не было.

Через пару сотен метров удалось наткнуться на копию сада, в котором я, когда находил плоды вечного древа, правда сейчас зал оказался практически лишён растительности, как если бы кто-то выдрал все растения с корнем и оставил лишь пару пожухлых травинок. Примерно в это же время почувствовал приближение характерной магической ауры. Даже сейчас, спустя столько времени мне без труда удалось её опознать. Та тварь, что гонялась за мной по коридорам башни.

– К нам приближается страж, оттуда должен выпрыгнуть, – тут же предупредил всех, указывая на второй выход из зала, что вёл куда-то вглубь башни.

Константин тут же подобрался и без возражений направился вперёд, держа перед собой оба щита таким образом, чтобы прикрыть как можно большую площадь позади себя. Удивительно, но даже Фома не стал ничего говорить, а просто вытащил из Метателя обычный снаряд и засунул туда цилиндрик с жёлтой приметной маркировкой. Не знаю, что это такое могло быть, но, вероятнее всего, обозначало элемент или силу заряда.

Оба мага, переглянувшись, двинулись за нашим воином со щитами.

Тварь выпрыгнула из тёмного проёма стремительно, даже превосходя демонстрируемую в моих воспоминаниях скорость. Тогда я не смог его хорошо разглядеть, но сейчас… Это было нечто напоминающее паука с десятками острых лапок и относительно небольшим чёрным телом, на котором виднелись сотни глаз.

Тварь появляется и тут же обрушивает на подвернувшегося под удар сразу несколько десятков атак своими острыми конечностями. Константину даже несмотря на свою немалую силу не получается устоять на месте и его отбрасывает на несколько метров в сторону, а вдогонку ему уже летят сразу два синих снаряда под завязку наполненных магией. Светлана выкрикивает что-то на каком-то языке и в один из снарядов врезается колибри разнося его на сотни светящихся ярким светом искорок, второй же успевает перехватить Оксана, выставив перед ним огненный щит. От взрыва внутри помещения у меня тут же закладывает уши, а в глазах начинает мутиться, но, похоже, вбиваемые в меня сотнями часами тренировок навыки срабатывают как надо. Сразу три сферы из камня на полной скорости врезаются в шустрое тело прыгнувшего вдогонку за своими снарядами монстра и того отбрасывает сразу на несколько метров назад. А дальше уже наши маги начинают работать в полную силу. Лёд и пламя, переплетаясь причудливым образом, обрушиваются на шуструю тень хранителя, что даже после столкновения сразу с тремя сферами умудряется довольно резво скакать вдоль стен зала, без особых проблем, судя по всему, уходя от совместных атак Алексея и Оксаны.

Хлоп, один из ледяных шипов вырастает прямо на пути движения стража, который в стремительном прыжке в это же время пытается уйти от огненного шквала. На полной скорости тварь насаживает себя на ледяной шип, ревёт так, что я с огромным трудом удерживаю себя в сознании, а затем, не видя ничего от боли, кидается ближайшего к ней противника – на Светлану, спешащую к Косте и меня, что в этот момент пытается её прикрыть.

Время замедляется, точно в замедленной съёмке, от напряженья прокусываю себе губу и одновременно с этим делаю выпад Одиноким, вкладывая в этот удар прорву магической энергии. Яркая вспышка озаряет зал, вижу, как от монстра отлетает несколько его длинных ног и понимаю, что он каким-то образом сумел увернуться от большей части моей контратаки и я уже не успеваю сделать второй удар, чтобы остановить стража, приходится в отчаянной попытке лепить наспех созданную сферу земли и без особой веры бросать то, что успел создать навстречу чудовищу. Лишь на мгновенье это останавливает его, но и такого оказывается вполне достаточно. Перед монстром появляется фигура нашего стрелка и он почти в упор выстреливает из Метателя по шустрой фигуре стража. На этот раз увернуться ему не удаётся. Зал освещает яркая вспышка, а вслед за ней огромный столп переплетений магического огня и молний буквально испепеляет нашего противника, в считаные мгновенья уничтожая его.

– Воу, я знал, что спецзаряды мощные, но чтобы настолько… – с удивлением слышу где-то в отдалении голос Фомы, хотя находится он прямо около меня. – Не зря они стоят целое состояние.

Я мысленно соглашаюсь с ним, поворачиваясь в ту сторону, где совсем недавно была стена зала, теперь зияла дыра размерами в человеческий рост. Метатель создал ещё один проход ведущий, похоже, в соседний зал.

Из завала, куда его парой секунд ранее отправил страж, вылез помятый Константин и обескураженно осмотрелся.

– Вот тебе и справились со стражем, ага? – проворчала Светлана, осматривая царапины, оставшиеся на Косте после его не очень удачного приземления.

– Этот был какой-то бешеный, – слегка смутившись ответил гигант, что было очень нехарактерно для него, похоже действительно сильно переоценил собственные силы.

– Нормально? – спросила Оксана, подходя ближе.

– Пара ушибов и уязвлённая гордость, – резюмировал наш воин, разминая плечи. – Давайте продолжать, не зря же сюда припёрлись?

После первой неудачной встречи со стражем мы ещё один раз сражались с тварью и на этот раз бой уже прошёл куда глаже. Костя сумел приспособиться к невероятной силе тварей, благодаря чему маги без особых проблем успели расстрелять монстра-охранника.

Только под конец дня я с Седьмым смог ощутить что-то действительное стоящее и группа стала счастливой обладательницей полноценного вечного древа с огромным количеством растущих на ней плодов.

– Ну теперь эту вылазку можно точно назвать удачно, – с явным удовольствием заметил Фома, срезая очередной фрукт.

– Давайте потихоньку закругляться, очень скоро солнце начнёт садиться, – сказала Оксана, после того как мы распределили по рюкзакам плоды вечного дерева. – Завтра продолжим в этом же направлении. Думаю, следует проверить и другие хранилища.

Все согласно кивнули, включая меня. Чем больше денег мы заработаем на этом рейде, тем быстрее смогу купить нужную мне броню.

– Как странно, эти столпы света пропали, – заметила Светлана, когда группа выбралась наружу. – У них получилось собрать энергию?

– Возможно, – согласилась с ней лидер. – Но что-то мне подсказывает, что нам следует поторопиться к порталу. Пойдёмте.


Глава 24. Грядёт буря


Необычно, но весь обратный путь мы так ни разу и не встретили ни одного заражённого или хищного растения. Даже с учётом того, что группа зачищала наш путь совсем недавно, полностью сделать его безопасным совершенно невозможно. В городе просто слишком много монстров, чтобы свободный от них коридор стал реальностью.

Но сейчас, направляясь к своей базе, сколько бы я ни пытался почувствовать присутствие враждебных тварей, обнаружить хоть что-нибудь не удавалось. Более того, Седьмой даже утверждал, что вся территория города, находившаяся в поле его восприятия, оказалась совершенно пуста. Невероятно. Синий мир всегда считался одним из самых густонаселённых монстрами миров, больше тварей встречались только в фиолетовых порталах. Однако то, что мы видели на улицах города, никак не вязалось с этим. Наконец, даже флегматичный и вечно сонный Алексей начал с интересом осматриваться вокруг, понимая, что происходит что-то не совсем обычное. Они уже около часа идут по пустым улицам, и никто не пытается выскочить на группу из-за угла или с громким воем броситься целой толпой. Лишь где-то очень далеко, в другом конце города, иногда слышались редкие раскаты грома от какой-то магии. Белый тигр, ранее проверявший ближайшие полуразрушенные здания, появился возле меня и признался:

– Всё как будто вымерло. Ни одной твари поблизости. Даже намёков на них нет. Ян, послушай, мне придётся на некоторое время уйти на изнанку для восстановления. Заодно попытаюсь разведать там обстановку, постарайся за это время не встрять в какие-нибудь неприятности. Хорошо?

Кивнул на его требовательный взгляд и посмотрел на хмурящуюся Светлану. Девушка мрачно улыбнулась, показывая, что тоже услышала слова тигра.

– Не нравится мне это, – тем временем сказала так, чтобы все её слышали Оксана. – Давайте поторопимся, но при этом бдительности не ослаблять. Возможно, это только затишье перед бурей.

Впрочем, лидер зря беспокоилась, весь маршрут до нашей временной базы прошёл без единого столкновения с враждебными существами. Несколько раз мы наталкивались на небольшие группы наёмников в два-три человека. Они, как и мы, не понимали причин происходящего и спешили вернуться к порталу. Лица моих спутников с каждой прошедшей минутой всё больше мрачнели, всех одолевало гнетущее ощущение нависшей угрозы.

– Давайте-ка, сперва тоже к порталу двинем, отдохнуть можем и чуть позже, – вдруг предложила Оксана, переговорив с очередной встреченной группой. – Ребята сообщили, что со стороны площади с вратами отчётливо слышали звуки боя и кто-то даже видел очень сильную вспышку. Что-то у меня нехорошее предчувствие.

Возражений, естественно, не последовало.

Уже на подходе к району врат нам начали встречаться признаки проходивших здесь совсем недавно боёв. В основном это были груды тел заражённых, валяющиеся повсюду, разной степени повреждённости, ну и, естественно, обожжённые останки хищных растений. Даже несмотря на всю свою нелюбовь к передвижениям, твари всё-таки пытались проникнуть в район врат, но их остановили.

Сколько ни вглядывался, но заметить следы человеческой крови и уж тем более людские тела не удалось. А ещё спустя некоторое время стали появляться совместные патрули стрижей и наёмников, и от этого мне, как и моим спутникам, стало совсем не по себе. Клановые очень редко кооперируются с наёмниками, и навскидку, кроме совместной охоты, я могу вспомнить лишь пару подобных случаев. Что-то точно произошло.

Оксана немедленно воспользовалась появившейся возможностью и попыталась расспросить патрули о произошедшем, после чего вернулась к нам с весьма озабоченным видом. Лидер задумчиво кивнула группе, приказывая продолжить движение, и быстрым шагом пошла со всеми к площади с порталом.

– Оксан, мы всё ещё тут, можешь сказать, что тебе ответили ребята из патруля? – Светлана чуть сместилась, подойдя к лидеру.

– Сейчас сами всё увидите, если коротко – по какой-то причине портал закрылся. Его не смогла удержать даже увеличенная группа медиум и магов стрижей. Ну чего все встали? Бегом к каменной площадке с порталом. Нужно выяснить, какие у нас есть шансы. Не забывайте, здесь собралось несколько отрядов клановых, а также присутствуют люди профессора Зиновьева с ним самим во главе. Все шансы вернуться есть.

Я заметил, что все члены группы неуверенно переглядываются, но авторитет Оксаны взял своё. Никто не стал возражать или задавать дополнительные вопросы, даже шумный и всегда возмущающийся Фома почему-то и не подумал заводить свою обычную шарманку. Дальше шли уже молча. Я прекрасно понимал, что всем в голову лезли очень неприятные мысли. Чего уж там, и меня самого они посещали.

Случаев возвращения обратно в родной мир после закрытия портала насчитывалось не так много. Контролировать место открытия врат, кроме выбора мира, оказалось невозможно. Я пытался вникнуть в причины этого явления и даже читал какую-то научную статью, объясняющую все тонкости и сложности, но мало что понял из приводимых объяснений. Если кратко, то одна из главных проблем заключалась в синхронизации магов с миром, куда открывались врата. Маг должен почувствовать все точки выходы мира, что уже являлось практически невозможным, и собственной силой направить пространственный тоннель перехода к нужной точке. Человеческий разум оказался просто неспособен, даже используя самые разные ухищрения, правильно рассчитать конечную точку и всегда создавал точку перехода не в заданных координатах, а где-то совсем в другом месте. В толще земли или скалы, посреди здания, или в воздухе, в нескольких сотнях метрах от земли.

Все случаи возвращения, которых было хоть и немного, но всё же, являлись стечением удачных обстоятельств. Какой-то из кланов или гвардейских полков открывал портал в другой мир и случайно натыкался на пропавших. Благо в нашем случае мы застряли в синем мире – одном из самых посещаемых миров соцветия. Вот только, как обычно, имелся нюанс. Учёные и маги давно выяснили, что вариантов миров одного цвета, кроме золотого и фиолетового, очень много. Они немного отличаются лишь магическим фоном, а в остальном практически идентичны друг другу. Почему именно фиолетовый, золотой и наш миры существуют в единственном варианте, пока остаётся загадкой. Возможно, причина этого разумные существа, населяющие их?

Мы вышли к каменной площадке врат, и группа застыла. Действительно, портал, ведущий в родной мир, сейчас отсутствовал из-за чего площадь казалась… странной. Вдали я заметил несколько защитных контейнеров, возле которых суетились люди в лёгкой защитной броне белого цвета. Сотрудники профессора Зиновьева. К тому же возле контейнеров появилось сразу несколько куполообразных строений, образующих полевой штаб кланов из магически укреплённого материала, похожего на брезент. Из главного купола то и дело выходили небольшие группы наёмников и клановых стражей, сразу же куда-то отправляясь. Было видно, что люди руки не опустили и, как минимум, у рейдлидера и командира Стрижей имеется хоть какой-то план.

– Пойдёмте, узнаем, что происходит, – бросила Оксана и первой направилась к самому высокому куполу.

Под куполом освещения от магических светлячков, раскиданных под самым потолком, вполне хватало, чтобы разглядеть находящихся здесь людей.

У небольшого складного столика стоял Павел, наш рейдлидер, профессор Зиновьев, то и дело вытиравший себе лоб клетчатым платком, неизвестный мне мужчина, скорее всего, командующий клановыми стражами, и довольно молодой человек, увидев которого, я с трудом сдержал удивлённый вздох. Евгений Гораин собственной персоной. Теперь стало понятно, почему силы стражей клана здесь, как минимум, в несколько раз по численности превышают обычный гарнизон. Наследник рода Гораинов великого клана Белого Дракона. Да Лео Гораин в лепёшку разобьётся, но своего наследника из синего мира вызволит. Наличие такой шишки в рейде сильно повышает наши шансы. Если у великих кланов есть наработки по поиску потерянных порталов, то род Гораинов заставит их это использовать.

Рейдлидер то и дело подзывал к себе небольшие группки людей, что-то показывал им на расстеленной на столе схематичной карте и после несколькими фразами ставил задачу. До меня донеслась лишь пара обрывочных фраз, из которых явствовало, что сейчас рейдлидер рассылает людей для сбора данных по передвижениям монстров и направляет группы наёмников в ключевые точки района врат. Оксана велела нам пока отойти к брезентовой стене и не путаться под ногами, а сама направилась к столику.

Павел, как раз закончив отдавать приказы очередной группе наёмников, приветственно махнул подходящей девушке и отошёл с ней немного в сторону, обсуждая произошедшее. В то же время командующий вместе с Евгением Гораиным, что-то вполголоса обсуждая, склонился над схематичной картой города. Как ни пытался услышать, о чём они говорят, разобрать хоть что-то членораздельное не получилось. Профессор же Зиновьев оставался на месте, время от времени утирая пот со лба и стараясь как можно меньше привлекать к себе лишнее внимание.

«Этот человек сильно напуган, Носитель. Настолько сильно, что с трудом воспринимает окружающую действительность. Также я ощущаю, что поблизости находятся как минимум два воина уровня кристалла с двумя лучами», – в голове раздался голос Седьмого.

«Скорее всего телохранители Гораина, не верю, что его дядя мог отпустить племянника без надлежащей охраны. Он же наследник рода всё-таки».

Я оторвал взгляд от происходящего за столом и обратил внимание на свою группу. Алексей, видимо, решив, что постоянное беспокойство ничего не решает, просто опёрся об один из поддерживающих купол шестов и незамедлительно заснул, иногда даже всхрапывая. В отличие от нашего мага Светлана казалась напуганной. Девушка явно пребывала в ступоре, упёршись взглядом в одну точку, а возле её лица вилась колибри, пытаясь, видимо, привести девушку в чувство.

Стоящий возле меня Фома с беспокойством переминался с ноги на ногу и явно чувствовал себя не в своей тарелке. И даже обычно невозмутимый Константин теребил в руках держатели щитов.

– Ну что, – наконец Оксана закончила свой разговор с рейдлидером и подошла к нам. – Пойдёмте на выход. Нам дали четыре часа на отдых, а после заменим одну из групп наблюдения.

– Расскажешь, что происходит? – спросил Костя, когда мы всей группой вышли наружу.

– Когда вернёмся на базу. Терпение, на ходу не очень удобно рассказывать. Но если коротко – мы в заднице.

– Нашла чем удивить, – фыркнул Фома. – Лучше скажи, есть ли варианты вылезти оттуда?

– Варианты есть, и шансы относительно высоки для нашего положения, – кивнула лидер. – Слышишь, Света? – обратилась она к потеряно выглядевшей девушке. – Соберись. Ты наёмник и обладатель платинового значка. Возьми себя в руки.

– Да, хорошо, – кивнула та, сфокусировав свой взгляд на Оксане.

– Вот и отлично. От тебя зависят жизни других людей, Свет, помни об этом.

Начинало стремительно темнеть. Заходящее солнце, закрытое громадами небоскрёбов, переставало нормально освещать стремительно захватываемые тьмой улицы. И уже через тридцать минут всё вокруг заволокло тенью. К тому времени мы уже, слава богам, успели добраться до базы и даже успеть разжечь некое подобие бездымного пламени.

– Ну так ты, наконец, расскажешь нам, что происходит, – не выдержал первым Фома.

Стрелок достал метатель и, видимо, чтобы успокоить себя, занялся его разбором. Подумав, я решил последовать его примеру и, достав мягкую шёлковую тряпицу, принялся за чистку Одинокого.

– Со слов рейдлидера, из-за проводившегося профессором Зиновьевым эксперимента произошло спонтанное закрытие врат, но вы это и сами видели. Хуже другое.

– Что может быть хуже этого? – удивилась Светлана.

– Ну, например то, что профессор, помимо закрытия врат, как он утверждает, показал дорогу к нам кому-то много худшему… – Оксана замолчала, подбирая слова. – Он говорит, что изначально предполагалось, что сборщики магической энергии лишь привлекут внимание со стороны самых слабы тварей города. Это как вспышка света привлекает мотыльков. Но эффект «привлечения» несколько превзошёл его ожидания. Теперь Зиновьев опасается, что к нам в гости могут пожаловать самые сильные твари синего мира, и чем дольше мы здесь находимся, тем это вероятнее.

Услышав её, я внутренне насторожился. Сложить два и два не составило особо труда. Как я недавно и предположил, скорее всего, причиной открытия золотых врат во время спасательной экспедиции в Сиреневом мире послужила деятельность Зиновьева.

– А как предполагается выбираться-то из синего мира? – озвучил Фома витающий в воздухе вопрос.

Оксана кивнула, и наморщив лоб, попыталась объяснить:

– Я мало что поняла из объяснений Павла, но, в общем и целом, у профессора есть идея, как создать прокол в наш мир и подать знак Белым Драконам…

– Погоди-погоди, – перебил её стрелок. – Какие ещё Белые Драконы, при чём тут Великий клан?

– Видел странного молодого стража, стоявшего возле командира стрижей?

– Тот, что с ним всё время шушукался?

– Да. Это наследник рода Гораинов из клана Белого Дракона. И, как утверждает рейдлидер, далеко не самый слабый.

– Значит, они будут до последнего пытаться вернуть его – высказался до этого молчавший Константин.

– Да, – кивнула Оксана. – Поэтому-то профессор и хочет повторно запустить свои собиратели энергии…

– Погоди-погоди, – тут же вмешался Фома. – Из-за них мы и оказались в этой ситуации, к тому же ты сама сказала, эти штуки привлекают внимание других, куда более опасных монстров.

– Всё верно, и профессор хочет воспользоваться этим их свойством, чтобы попытаться создать прокол-переход домой, "подцепив" один из сигналов нашего мира. В теории, если он сумеет используя маяки, пробиться в нужном направлении то это станет нашим шансом на возвращение…

– Только вместе с этим мы покажем всем в этом и других мирах, что находимся здесь! – выпалил Фома.

– У тебя есть другие идеи? – наконец, с раздражением спросила его Оксана. – Неужели ты думаешь, что, если рейдлидер со стрижами и учёными не смог придумать вариант получше, то это удастся тебе?

В комнате повисла тишина. Света просто смотрела в пол, явно думая о чём-то своём. Константин и Алексей, нахмурившись, молчали. Лишь только Фома качал головой, явно возражая против идеи использовать маяки.

– Хорошо, – со вздохом он, сдаваясь, махнул рукой. – Согласен, если другого пути нет, нужно рискнуть.

– Если больше возражений нет, то вот наша задача на завтрашний день. Заменить одну из групп, находящуюся в северной части района врат, и следить за приближением тварей. Постараться не пропустить ни одной. Если замечаем противника нам не по зубам, отходим и передаём информацию на базу и патрулям стрижей. По прогнозам Зиновьева очень скоро нас накроет лавиной монстров, и далеко не все из них будут относительно безобидные заражённые или хищные растения. Предполагается появление сущностей самых разных классов…

– Этого ещё не хватало, – пробормотал Фома.

– А также вторжения из фиолетового и золотого миров, – не обращая внимания, закончила девушка фразу.

В наступившей тишине все отчётливо услышали грязные ругательства, прозвучавшие от обычно апатичного Алексея.

– А теперь спать, у нас есть не больше четырёх часов на отдых, – безапелляционно сообщила Оксана. – Ещё раз, благодаря усиленному штату стражей у нас имеются все шансы продержаться достаточно долго, чтобы выбраться из передряги живыми. Профессор гарантирует, что, так или иначе, откроет портал домой. Не знаю, откуда он черпает такую уверенность, но его слова не подвергают сомнению даже клановые. Вопросы?

Вопросов не нашлось. Все разбрелись по своим лежакам.

«Седьмой, можешь дать оценку состояния Светланы?» – спросил я конструкта, поведение девушки казалось мне настораживающим, тем более для наёмника уровня платины. Никак не мог отделаться от впечатления, что она на самом деле зелёный новичок.

«Стабильное. Некоторое время назад находилось на грани внутреннего взрыва, но слова лидера её в какой-то степени успокоили», – прозвучал в голове ответ.

«Хм-м-м. Хорошо. Держи меня в курсе, не хватало ещё истерик посреди боя».

«Принято».


Глава 25. Буря


Меня рывком выкинуло из сна. Происходило что-то необычное. Тут же в голове раздался голос Седьмого.

«Носитель, я принудительно вывел вас из состояния сна. Ощущается быстрое приближение чего-то по силе не уступающее сущности из титанового города».

«Что?» – я пару секунд вникал в то, что сказал конструкт, остатки сна стремительно блекли из-за чего голова плохо соображала. – «Как далеко враг? Как долго я спал?»

«Пока ещё достаточно далеко, однако оно стремительно приближается. Боюсь, до его появления осталось не так много времени. Что же до времени вашего сна, то вы проспали два часа и тридцать две минуты».

Обычно невозмутимый голос Седьмого, звучавший в моей голове, сейчас казался встревоженным. Я приподнялся с лежанки и осмотрелся. Вся группа, за исключением дежурившего у окна Константина, спала на своих местах.

Поднявшись на ноги и перехватив удивлённый взгляд воина, я махнул рукой говоря, что всё в порядке, и двинулся из зала. Нужно подняться на крышу небоскрёба и осмотреться. Теперь уже и я ощущал неприятное чувство надвигающейся опасности. Оно сродни моему состоянию на территории лепестков во время нападения сущностей изнанки, только в этот раз это ощущение стало куда более плотным и насыщенным.

Я и не заметил, как очутился на крыше, походя выбив хлипкую дверь, закрывающий выход наружу. Прохладный ночной воздух Синего мира вихрем взъерошил мне волосы, даря какое-то облегчение после духоты внутренних помещений здания. Почти всю крышу небоскрёба занимала сейчас пустая круглая площадка, скорее всего, используемая геликоптерами или чем-то подобным. По краям крыши стоял высокий сетчатый забор, служащий для безопасности людей в случае сильных порывов ветра, нередких на такой высоте.

Подойдя к краю крыши, я вгляделся в ту сторону, откуда ощущалась сила, приближающаяся к нам. На фоне ночного неба отчётливо выделялись частые вспышки, вначале принятые мной за разряды молний, вот только привычного для любой грозы грома не было и в помине. И чем дольше я смотрел на ночное небо, тем отчётливее понимал, что молниевые разряды с каждой минутой становятся всё более резко бросающимися в глаза, в какой-то момент они даже будто заполнили собой весь горизонт.

– Что-то приближается, Ян, – сзади меня послышался знакомый голос белого тигра.

С присущей ему привычкой, фамильный бог появился внезапно.

– Да, очень скоро почувствуют и другие, – кивнул я, не отрывая взгляда от мелькающих вдалеке зарниц. – Ты смог что-то узнать на изнанке?

– Как обычно изнанка умершего мира представляет собой жалкое зрелище. Но сейчас даже для погибшего мира она чересчур пустынна. Что-то отпугнуло всех теневых сущностей, Ян.

– Скорее всего маяки.

– Да, тоже об этом подумал, – согласился хранитель. – Думаю, нужно уходить, становится слишком опасно.

– Куда? – с усмешкой спросил я и несколькими фразами обрисовал тигру наше положение.

– Это… – начал он, но быстро замолчал, понимая, что любые слова излишни.

– У Зиновьева есть какая-то идея, и, вроде, рейдлидер даже верит в то, что у него может всё получиться, как и командир Стрижей, – особо яркая зарница отвлекла меня от разговора. – Ладно, надо возвращаться и поднимать других, если ощущения меня не обманывают, то через пару часов молнии уже доберутся до города и тогда… – Продолжать не стал, и так понятно, что произойдёт, когда фронт молний обрушится на город.

Быстрым шагом, переходящим на бег, спустился обратно на этаж, где находилась наша временная база и застал всех за сборами.

– Долго ты, – тут же бросила мне Оксана. – Света почувствовала приближение чего-то очень плохого. Собираемся и быстро отходим к площади с вратами.

Кинул взгляд на суетящихся Светлану и Алексея, быстро бросающих в свои рюкзаки вещи. Фома вытащил откуда-то добытую разгрузку и быстрыми отточенными движениями сейчас распихивал в специальные патронташи снаряды от метателя. Одновременно постоянно матерясь себе под нос.

– Где Костя? – спросил я, заметив отсутствие воина.

– Я отправила его первым сообщить рейдлидеру о приближающей опасности. А теперь быстро собирайся, все вопросы потом.

Через несколько минут группа быстрым шагом уже двигалась по замершим, будто бы в страхе, тихим улицам мёртвого города. Даже в предутренней полутьме я хорошо мог различить тревожные лица людей. Сейчас уже все без исключения чувствовали приближение чего-то опасного. И, естественно, мы оказались не единственными, кто мог заранее воспринимать опасность. По пути к нам то и дело постоянно присоединялись новые группы наёмников и Стрижей, спешившие к закрытому порталу.

Константин нас встретил у самого входа на площадь. Подойдя ближе, он несколькими предложениями обрисовал ситуацию:

– Об опасности лидеры уже знали. Сейчас объявлен общий сбор. Всех наёмников и стражей стягивают сюда. Учёные что-то придумали, и рейдлидер со Стрижами хотят выиграть им время на попытку вытащить нас из Синего мира.

– Надеюсь, что у них получится, – ответила Оксана. – Хорошо, отойдите пока к контейнерам учёных, чтобы не мешаться. А я к рейдлидеру, попробую узнать побольше и заодно получу приказы.

Девушка вернулась минут через десять, мы как раз с интересом следили за суетой учёных во главе с Зиновьевым, который развил бурную деятельность у расставленных в круг кубов размером чуть выше метра, испускающих вокруг себя мягкий серебристый свет.

– Занимаем вон то здание, на границе с площадью, – без предисловий приказала Оксана, указав на один из небоскрёбов. – Высоко не забираемся. Там нас уже ждут «весельчаки» и «поморники». Возможно кто-то ещё присоединиться. А теперь выдвигаемся. Бегом.

Не теряя больше времени, группа поспешила к указанной лидером высотке. Оксана то и дело поднимала голову, всматриваясь в озаряемое частыми вспышками ночное небо.

Когда мы ступили на территорию просторного холла небоскрёба, под ногами захрустело битое стекло, а в голове тут же проснулся Седьмой:

«Носитель, внутри здания находятся две группы по три человека в каждой. Все платиновые значки. Неизвестная сила, судя по динамике, доберётся до этого места при сохранении текущей скорости за тридцать две минуты».

«Тебе удалось понять с чем мы имеем дело?» – тут же спросил я.

«Магическое возмущение слишком сильно. Но могу уже сейчас сказать, носитель, что приближающаяся угроза очень похожа на приливные волны, что с каждым разом становятся всё сильнее. И если первую волну отразить вполне реально, то с остальными всё не так просто…»

«Понимаю», – я освободил от ножен Одинокого, чувствуя испускаемые им волны уверенной радости. – «Значит, просто нужно уничтожить всех тварей, что попытаются добраться до нас».

Мы с группой поднялись на четвёртый этаж, где нас уже ждали «весельчаки», «поморники» расположились этажом выше.

– В общем так, – без проволочек взял инициативу на себя лидер встреченной группы, плотный, даже немного тучный, бородатый мужчина. – К нам должны прислать ещё группу, кажется «зелёных саламандр», но это не точно. Сейчас нужно решить, кто будет старшим. Оксана, я знаю о твоём опыте, но без обид, из всех лидеров у меня его, всё же, больше всего.

Наш лидер пристально посмотрела на толстяка, оценивая его. После чего пожала плечами, ответив:

– Договорились Жень, я не против.

– Отлично, – улыбнулся мужчина. – Отправь своего хранителя жизни и стрелка «поморникам», у меня есть лекарь, обойдёмся его силами, а там ребят надо усилить. Или не удержат свой участок.

– Света, Фома, бегом на этаж выше. И осторожнее, сильно не высовывайтесь – кивнув отдала приказ девушка.

– Отлично, чем дольше продержимся, тем больше шансов, что яйцеголовые, по чьей вине мы и оказались в такой заднице, смогут вытащить нас отсюда. Оксан, займи со своими ребятами северные участки, отступать вглубь здания только по моему приказу. Задача: всеми возможными способами остановить продвижение противника. Ну, это ты и сама знаешь. – Толстяк подошёл к стене и показал на схематичную карту этажа. – Вот здесь проходит эвакуационная лестница, используем её для отхода, но не раньше, чем я отдам приказ. Уходим только вместе и соблюдая порядок. Всё понятно?

– Предельно.

– Мы будем в соседних залах, если что, кричите. Всё, идём по местам и готовимся встречать гостей.

Как и сообщил лидер «весельчаков», мы нашли вытянутое офисное помещение на северной стороне здания, заняв там позиции возле пыльных оконных рам, уже очень давно оставшихся без стёкол, о чём свидетельствовали накопившиеся песок и пыль. Внутренним взором я прекрасно ощущал опасность. Вот она достигла границы города и, немного замедлившись, продолжила приближаться. Седьмой начал давать отчёт каждую минуту. Три километра. Два восемьсот. Два семьсот.

Неизвестно что подбиралась всё ближе. В какой-то момент я обратил внимание на своих спутников. Константин, замерев с активированными щитами, молча вглядывался в тёмные улицы. Оксана медитировала прямо на холодном полу, видимо, пытаясь вернуть себе сосредоточенность. Алексей же вызвал небольшой ледяной кристалл и с задумчивым видом крутил его перед собой.

«Хорошая идея», – мелькнула у меня мысль.

Сразу три идеально круглых шара, созданных из строительного мусора, взлетели позади меня, каждый медленно вращался вокруг своей оси.

«Тысяча триста метров». – Продолжал бубнить Седьмой. – «В соседнем здании появилось сразу две группы наёмников по четыре человека».

Вероятно, рейдлидер и командир стрижей поняли, куда придётся основной удар, и решили усилить там защиту, перебросив дополнительные силы с других направлений. Я постоянно мысленно возвращался к нашим учёным. Тот факт, что за такой короткий срок они нашли какую-то возможность, может говорить только об одном. Как-то не верится в чудесные совпадения, а значит, либо Зиновьев давно разрабатывал технологию возвращения, либо, что вероятнее всего, они будут прокалывать реальность наугад. И в последнем случае мы играем в опасные игры с судьбой. С другой стороны, всё лучше, чем сейчас.

«Шестьсот метров. Фиксирую замедление скорости движения, Носитель», – тем временем информирует конструкт.

Теперь я уже и сам услышал их приближение. Больше всего это напомнило мне шаги кого-то массивного, тяжёлого. Первая волна, несмотря на то, что Седьмой прогнозировал её самой простой, мне уже таковой не казалось, а в следующую секунду, наконец, удалось заметить нашего врага.

На небольшую площадку перед небоскрёбом из-за угла выкатилось сразу четыре паукообразных стража, наподобие того, с которым мы совсем недавно сцепились во время обыска одной из башен. Твари с огромной скоростью пересекли двор и на полном ходу попробовали ворваться в здание, явно почуяв нас на верхних этажах.

– Ну, погнали, – сквозь зубы выдохнула в этот момент Оксана и, не откладывая дело в долгий ящик, одним слитным движением бросила в стражей сразу два массивных раскалённых огненных валуна, размерами не уступающим небольшой комнате. И в тот же миг её поддержали другие. Алексей, и маги групп «весельчаков» и «поморников» обрушили целый шквал огня и льда на приближающихся монстров. «Пауков» накрыло шквалом магии, и из разразившейся внизу убийственной бури каким-то чудом успел выскочить лишь один страж и тут же рухнул на месте, срубленный метким выстрелом одного из стрелков.

И это последнее, что мне удаётся разглядеть, перед тем, как в окна здания того зала, где находилась наша группа, врезалось сразу несколько крупных тел, снося напрочь хлипкие пустые оконные рамы и походя разбивая на мелкие каменные осколки части стен. Где-то слышится ругань Кости, сцепившегося с одним из пронзительно кричащих монстров. Чувство опасности заставляет меня рвануть назад, и сейчас же в это место врезается ещё одна тварь, и я без раздумья атакую. Сразу два каменных шара с силой обрушиваются на монстра сверху, отчётливо слышен хруст ломающихся костей, два стремительных движения мечом и пронзительный крик или, скорее, клёкот переходит в хрип и затихает. Одинокий беззвучно вопит от восторга. Успеваю немного рассмотреть убитую тварь и оглядеться. Больше всего напоминает крупную крысу с острыми клыками и длинным усеянным шипами хвостом. Как они умудряются забираться на такую высоту, да ещё и при этом выживать в том хаосе, что творится снаружи – непонятно.

Судя по мелькающим вдалеке магическим вспышкам, Оксана с Алексеем не пострадали от появившихся тварей и продолжают поливать улицу такой силой, что я с трудом способен ощутить происходящее за пределами здания.

Меня отвлекает очередной грохот. Целый выводок крыс врывается к нам из соседнего зала. Матерюсь сквозь зубы и бросаюсь вперёд. Нужно не дать тварям пройти дальше и приблизиться к нашим магам. Костя рядом. Принимает одну из тварей на щит и отбрасывает в мою сторону. Не сплю, с силой опускаю на крысу сразу две сферы, разбивая ей вдребезги голову. Третья сфера останавливает в прыжке тварь, что успевает прошмыгнуть мимо Кости. Делаю стремительный рывок, и Одинокий протыкает корчащегося монстра. Мой напарник тем временем ударом второго щита убивает ещё одну крысу.

– Нужно прикрыть магов! – кричит Костя. – Ты право, я лево!

Киваю. И мы бросаемся к Оксане с Алексеем. Новая волна монстров накрывает нас с головой. Сразу три стремительные тени бросаются ко мне. Успеваю среагировать на две, буквально взрываясь атаками меча и разрубая крыс на части, но третья каким-то чудом уворачивается от сразу двух сфер и по касательной задевает меня. От невероятной силы удара отлетаю на несколько метров и пребольно впечатываюсь в стену. Третий камень, повинуясь приказу, обрушивается на голову притормозившего монстра, и всё заканчивается.

– Шустрая тварь, – с трудом встаю на ноги, рассматривая глубокую борозду, оставленную на «Эгиде» шипами хвоста.

«Обнаружено повреждение боевой брони. Функциональность – восстановлено на девяносто процентов. Защита – восстановлено на восемьдесят процентов», – в тему забубнил голос в наушниках. – «Критических повреждений основных систем – нет. Критических повреждений системы поддержки жизнедеятельности нет…»

– Закончить отчёт, – отрезал я, недослушав надоедливый костюм.

Мгновения передышки подошли к концу и, как извещал грохот, раздавшийся в одном из соседних помещений, к нам скоро пожалуют новые гости. Костя, бесшумно появившийся возле меня, кивнул в сторону источника шума:

– На этот раз что-то новенькое, похоже, наши маги пропустили кого-то.

– Похоже на то, – согласился я, ощущая нарастающий грохот, а через секунду в зал на полном ходу ворвался страж.

– Я первый, ты на подхвате! – рявкнул воин и прыжком бросился вперёд, размахивая полупрозрачными щитами.

Раз сами щиты изменили свой цвет с мягко синего на алый, значит, Константин взвинтил магический расход на них до максимума. Такой трюк сильно сокращало заряд щитов, но одновременно делал их в несколько раз прочнее и смертоноснее.

– Ха-а-а! – Костя на полном ходу врезался в приближающегося стража и, если бы не выставленные вперёд щиты, то из-за разницы в массе паукообразный монстр отбросил бы в сторону воина одним движением. Вот только этого не случилось, алые щиты вспыхнули, и страж опрокинулся на спину от их колоссального по своей силе удара.

Используя боевое искусство Создателей, рвусь к начинающему переворачиваться стражу и, сконцентрировав магическую энергию в руках, вонзаю Одинокого прямо в брюхо твари, одновременно с этим высвобождая всю накопленную магическую силу. По рукам ударяет так, что на мгновенье они теряют чувствительность. По ушам бьёт визг твари, заглушаемый автоматическими заглушками «Эгиды», и я успеваю рывком уйти назад, за мгновенье до того, как умирающий страж начинает крушить всё вокруг себя.

Позади меня стоит, шумно дыша, Костя с уже вернувшими обычный вид щитами. Несколько секунд он смотрит на агонию стража, который походя убивает пытающихся проскользнуть мимо него крыс, и бросает:

– Бегом к Оксане и Алексею. Без нас они долго не продержатся.


Глава 26. Кроличья нора


Когда представитель Стрижей и профессор Зиновьев подошли перед рейдом к Павлу, лидеру рейда в синий мир, у него сразу появилось нехорошее предчувствие, которое позднее укрепилось, стоило только услышать предложение профессора. К сожалению, эксперимент одобрило руководство клана Стрижей и даже решило отправить в Синий мир несколько дополнительных штурм-групп и усиленный отряд магической поддержки портала. К тому же за два часа до начала рейда с Павлом связался один из управляющих гильдии наёмников в городе М. и прозрачно намекнул, что предстоящий рейд очень важен для гильдии и его в любом случае проведут с участием Павла или без него.

Сейчас, стоя вместе с командиром Стрижей возле схлопнувшегося портала, где суетились учёные и, слыша канонады взрывов, мужчина мысленно проклинал своё решение не портить отношения со Стрижами. В итоге из-за идиотского эксперимента рейд попал в ловушку синего мира, а Павел и его люди оказались вынуждены сдерживать волны тварей, стремящиеся во что бы то ни стало вцепиться им в глотку.

Когда портал в родной мир на его глазах закрылся после очередной особенно мощной вспышки неизвестных магических устройств, рейдлидер чуть собственноручно не проломил голову Зиновьеву. Лишь только здравый смысл и надежда, что учёный сможет исправить то, что натворил, удержали его от этого. К слову, Павел прекрасно видел, что командир Стрижей точно так же лишь усилием воли сумел удержать себя в рамках. В иных обстоятельствах оказаться по ту сторону означало подписание смертного договора, но профессор уверил всех, что сумеет повторно открыть портал. Ему лишь нужно время. Что же, раз так, то Стрижи и наёмники готовы дать ему необходимое время.

Около Павла очнулся один из чародеев воздуха, который с помощью своей магии имел возможность следить за происходящим в районе портальной площади и прилегающих территориях, и скороговоркой выдал пятиминутный отчёт. Командир Стрижей с одобрением кивнул, услышав если не хорошие, то хотя бы не плохие новости. Наёмники при поддержке клановых стражей сдерживали тварей, не позволяя им прорваться к вратам и помешать людям профессора. Радовало и то, что вопреки ожиданиям, всё обходилось без смертей. Имелось несколько тяжело раненных, но ими уже занимались пара клановых целителей. Павел мысленно похвалил себя за решение не отправлять на сдерживание периметра серебряные значки. Это значительно уменьшило потери и, заодно, теперь было кому собрать оборудование стражей и учёных для переброски обратно через портал. Если, конечно, тот всё-таки откроется.

– Замыкайте магическую цепь, аккуратнее, отклонение в силе не должно превышать девятнадцати смитеннов. Жёлтый сектор поднять на две отсечки! Внимательнее. Ещё на две. Давай. Поднимай.

Крики стоящего за одним из магических кубов профессора, голос которого то и дело срывался на фальцет, разносились по всей площадке. Командир Стрижей поморщился и обратился к Евгению Гораину, стоявшему сейчас возле него:

– Господин, у меня есть к вам просьба. Очень скоро нагрузка на моих людей и наёмников сильно увеличится, поток тварей не ослабевает и даже увеличивается, я прошу вас о помощи…

– Мы уже говорили об этом, – парень с раздражением посмотрел на надоедливого командира. – Пока я не вижу необходимости отправлять моих людей на помощь. Ваши люди хорошо справляются. Как только ситуация начнёт выходить из-под контроля, они незамедлительно вмешаются. Подумайте, не рационально распыляться на мелочь, когда вы и сами способны с ней справиться.

Рейдлидер с трудом проглотил колкие слова, рвущиеся наружу. Его люди вместе со Стрижами сейчас сражаются с полчищами тварей, волнами накатывающимися на невидимую границу из зданий вокруг площади с порталами, а этот самовлюблённый урод разглагольствует об экономии сил. Судя по сжатому до побелевших костяшек кулаку командира Стрижей, он думал о том же, но ругаться не стал, лишь коротко кивнул.

Где-то в западной части защищаемого периметра раздался оглушительный взрыв, поднялись столбы пыли. Наверно, какой-то огненный маг из числа стражей применил заклинание пятого круга.

«По прогнозам профессора, по-настоящему большие неприятности начнутся у нас через час, до этого момента, если не откроем портал…», – рейдлидер недодумал мысль, его отвлёк маг воздуха со своим пятиминутным отчётом.


* * *

Грохнуло так, что перед глазами вдруг заплясали десятки ярких кругов. Как раз перед этим Одинокий успел срубить стремительно метавшуюся крысу, после чего на миг наступило затишье. Седьмой, воспользовавшись паузой, выдал краткий отчёт:

«Кто-то поблизости использовал заклинание пятого круга, Носитель. Непосредственной опасности нет, однако, по моим расчётам, все ближайшие здания должны были потерять значительную часть собственной устойчивости. Имеется риск обрушения».

«Зато этот кто-то выкосил большую часть нападавших и подарил нам немного времени, чтобы перевести дух», – мысленно ответил я, пытаясь одновременно вернуть себе на мгновение утраченное зрение.

Оксана и Алексей, как и я, сейчас промаргивались, стараясь как можно быстрее вернуться в строй.

– Это кто так долбанул? – спросила лидер в очередной раз, помотав головой.

– Видели эту вспышку? – в зал, где мы находились, вошёл как ни в чём не бывало Константин. – Жахнуло знатно, всех тварей по округе раскидало. Не знаете кто приложил?

– Кто-то из стражей, очевидно, не помню я магов такого уровня среди наёмников в этом рейде, – ответила ему девушка. – Что по тварям внутри здания?

– Им тоже досталось, какое-то избирательное заклинание применили, у меня только мурашки по коже пробежали, а одного из пауков, с которым я сражался, размазало по стенке.

– Эй, все живы? – из глубины здания донеся крик Евгения, лидера группы «весельчаков».

– Всё в норме! – прокричал ему в ответ Константин.

– Сейчас сверху спустятся «поморники» с вашими ребятами, не приложите их по глупости.

– Принято!

Действительно, спустя пару минут на этаж спустилась группа наёмников вместе со Светой и Фомой. Один из «поморников» был настолько плох, что его несли двое других. Аккуратно положив раненого на пол, его товарищи отошли в сторону, пропуская к нему нашего медиума с хранителем жизни.

На вопросительный взгляд Оксаны Фома нехотя ответил:

– Приложило одним из пауков буквально за пару минут до большого взрыва. Наш лекарь говорит, что ранение уже не опасно, но сражаться пару десятков часов он вряд ли сможет. На верхнем этаже всё переколошматили, даже прятаться негде. Лидер «поморников» решил, что там больше делать нечего и с раненым лучше обороняться вместе с нашей группой.

– На подходе следующая волна, – пока шли разговоры, в зале появился Евгений. – Раненого оставьте пока здесь, эвакуировать не успеем. Пусть за ним приглядит лекарь. Думаю, «поморникам» лучше присоединиться ко мне, вас усилит собственный стрелок. Удачи и постарайтесь не умереть.

Я, воспользовавшись небольшой передышкой, подошёл к окну, пытаясь рассмотреть, кого ещё к нам несёт. Крысы хоть и быстры, но представлялись лёгкими противниками, что касается гигантских стражей-пауков, то их в целом оказалось не так много. Главное – не подпускать тварей к магам, и они сделают из них настоящую отбивную.

Очень скоро я ощутил приближение существ, как видно, даже магия пятого круга не способна на долгое время отпугнуть их. А ещё среди тварей ощущалось присутствие нового противника и изменение используемой тактики. Такое трудно объяснить, но мне отчётливо казалось, что присутствует некоторое изменение в поведении нашего противника. Создавалось впечатление, что эта волна действует осмысленнее. Твари больше не пытались ломиться на укреплённые точки и, похоже, выискивали бреши в нашей обороне, прощупывая её осторожными набегами. То тут, то там слышались звуки вспыхивающих кратковременных боёв. Такое поведение противника могло свидетельствовать лишь об одном – кто-то достаточно разумный взял управление над волнами монстров.

– Они идут, – от размышлений меня оторвало спокойное замечание Фомы, и как подтверждение я тоже почувствовал стремительный рывок сразу нескольких тварей в нашу сторону.

Оставалось только удивляться чутью нашего стрелка.

Впереди, скрываясь в тенях, мелькнуло сразу несколько стремительных тел крысоподобных монстров, и вместе с ними я заметил гибкое тело ещё одного монстра, которого ранее ещё ни разу не видел, но много о нём слышал.

– Чешуя, – бросил вставший возле меня Костя. – Ненавижу этих тварей.

А ещё через пару ударов сердца проснулись наши маги, ударив по приближающимся монстрам всем, чем располагали. По глазам резанула огненная вспышка, которую через пару секунд погасил настоящий дождь из острейших ледяных осколков. Я даже не успел толком удивиться вложенной в эти удары магической силе, как этаж, на котором мы находились, сотряс всесокрушающий удар. Пол дрогнул, грозя в любой момент обвалиться вовнутрь, а где-то в глубине этажа раздалось характерное потрескивание.

– *** чешуя здесь! – выругался Фома, уже пытавшийся зарядить в свой пистоль заряд с красной маркировкой.

Я крепче сжал Одинокого. Чешуя – это очень редко встречающийся монстр в Синем мире. Обычно они предпочитают обитать в небольших городках без высоток в субтропиках или тропиках, создавая целые гнёзда внутри коттеджей или относительно небольших многоквартирных домов. Имеют хорошее сопротивление к магии, невероятную скорость реакции и очень впечатляющую силу. Даже группа золотых значков мало что могла противопоставить такому монстру, обычно для их уничтожения привлекают звёздных наёмников, благо встречаются эти твари в Синем мире крайне редко. И вот сейчас как минимум две таких чешуи залезли к нам на этаж. Проклятье. Начинаю шептать свою мантру, концентрируясь на предстоящем сражении.

«Мне неведом страх. Я не знаю боли. Передо мной лишь цель. Разрушить препятствие. Прорваться вперёд. Сокрушить врагов».

Мы отчётливо слышим щелчки чешуи, продвигающейся по этажу, тварь ищет нас. Время замедляется. Я вижу бледное лицо Светланы, со страхом смотрящей в пустоту, Фому, заряжающего в свой пистоль заряд и безумно улыбающегося точно сумасшедший, Оксану и Алексея, обливающихся потом и продолжающих поливаться сильнейшей магией атакующих наше здание тварей, и Костю, спокойно накручивающего настройку собственных щитов до ослепительно красного цвета.

Секунда и вот уже в зал врывается гибкое чёрное чешуйчатое тело, ударом хвоста отправляя рванувшего к ней Костю в окно. Рву жилы, бросаясь вперёд и выжимая максимум из боевого искусства Создателей. Воин умудряется каким-то чудом не вылететь в окно, выставив свои щиты по ходу движения. Не обращаю внимания, нужно во что бы то ни стало уничтожить тварь или она покрошит в мелкий винегрет всех, находящихся сейчас здесь.

Свистит воздух, разрезаемым Одиноким, чешуя в последний момент умудряется среагировать, ей даже почти удаётся увернуться, вот только задеть её всё же получается. Не обращаю внимания на прозвучавшее разъярённое шипение, бросаюсь за отскочившей змеёй, а это именно огромная змея с шипастым гребнем вокруг головы. Тварь успевает среагировать и атакует. В голове предупреждающий голос Седьмого говорит что-то про сильный псионический удар, и меня тут же накрывает. Впечатление, точно кто-то со всей дури огрел чем-то тяжёлым по голове, то есть незабываемое. Только лишь силой воли удерживаю себя в сознании, что не мешает мне нырнуть вниз, уходя от контратаки чешуи. Одинокий в восторге, посылает мне волны азарта, призывая продолжать сражаться и тем самым разгоняя хмарь, наведённую монстром.

В ту же секунду на чешую бросается подоспевший Костя, размахивая буквально сочащимися силой алыми магическими щитами. Первый же удар тварь пропускает, во все стороны брызжет зелёная кровь, наверное, она течёт по сосудам под огромным давлением, а затем уже и я присоединяюсь к веселью. Стремительным росчерком посылаю волну меча, с размаху ударяя в голову Чешуи, и… не наношу никакого урона. Зато отвлекаю. Стремительное тело твари бросается на меня, из-за чего приходится постоянно двигаться, ухожу от её атак на рефлексах или лишь благодаря предупреждениям Седьмого. Ни о какой атаке и речи не идёт. Просто не успеваю.

Ухожу в глухую оборону, за каких-то пару секунд несколько раз по касательной меня задевает, датчики «Эгиды» сходят с ума. Во рту после последнего пропущенного удара отчётливо появляется специфический солёный привкус, похоже, приложили знатно. Меня спасает Костя, который, воспользовавшись полученной возможностью, тем, что змея отвлеклась на меня, подскочил к уже переставшей кровоточить ране на теле Чешуи и обрушил на неё целый град ударов, превратив за короткое время царапину, хотя и сильно кровоточащую, в настоящую рваную рану, из которой фонтаном начала буквально хлестать зелёная кровь.

Монстр попытался развернуться, но как раз в этот момент перед его мордой появился Фома. Никогда раньше не видел, чтобы стрелок двигался с такой скоростью, почти сравнявшись с моим боевым искусством Создателей. Направив Метатель прямо в раскрытую для атаки пасть чешуи, он спустил курок. Хлопок, в следующий миг тварь проглатывает настоящий пламенный шквал, который, словно не обращая внимание на всё её сопротивление к магии, мгновенно превращает половину змеи в обугленные кости. Яркая вспышка огненного шторма в один миг поджаривает не только змею, но и прожигает сразу несколько этажей небоскрёба насквозь, вплоть до подземных помещений.

– Вот же живучая тварь, – ворчит Фома, смотря на подёргивающийся хвост.

– Отлично справился, – устало говорит ему Костя, прихрамывая подходя ближе. – На этаже ещё, как минимум, одна Чешуя, не считая тех, что поджарили наши маги вместе с магами «весельчаков» и «поморников».

– Проклятье, ладно, пойдём искать, – скривившись, ответил Фома, я лишь устало кивнул, оставлять такого противника у себя за спиной – всё равно, что подписать смертный приговор.

Вот только спустя минуту стало понятно, что проблема решена и без нас. В дальнем конце зала появился тучный Евгений и, улыбнувшись, помахал рукой в боевой перчатке, обильно вымазанной в зелёной крови.

– Убили свою? Молодцы, – похвалил он нас, после чего спокойно вышел из зала, на прощание одобрительно что-то выкрикнув.

– Он что, в одиночку убил Чешую? – спросил безразличным тоном Фома.

– Похоже на то, – согласился Костя.

– Псих. Не зря про него ходят слухи, как об одном из самых сильных воинов в гильдии.

Я хотел было расспросить напарников о Евгении, как вдруг в голове раздался голос Седьмого:

«Носитель, я ощущаю, что ваши учёные смогли начать процесс открытия портала».

Прислушался к своим ощущениям, мысленно пытаюсь почувствовать, что сейчас происходит на площади. Но вместо ощущения привычного портала в родной мир в сознании возникает образ что-то совсем иного.

«Погоди, это совсем не походит на открытие врат в наш мир», – отвечаю ему.

«Правильно, потому что ваши учёные, похоже, открывают сейчас портал в золотой мир», – ответил мне конструкт, и я с удивлением застываю на месте.

– Что? – спрашиваю вслух, не веря в услышанное.


Глава 27. Золото


За несколько часов до описываемых событий в синем мире:

Когда закрылся портал в синий мир, Лео Гораин находился в кабинете арендованного Белыми Драконами особняка. Он как раз читал отчёт об обнаруженном необычном маге. Используя какую-то неизвестную магию, он сумел захватить контроль над целым кланом изгоев, каждый из членов этого небольшого клана оказался под воздействием его силы, и лишь паре самых сильных медиумов удалось избежать контроля. По данным Стрижей – подчинённых Драконов – именно эти изгои совершили нападение сначала на Защитную Чашу, выкрав неведомо как оказавшиеся у обычного старшего клана невероятно редкие свитки призыва изнанки, а затем использовали похищенное уже в нападении на Опутывающую Листву на празднике наследников.

Дерзко, самонадеянно и очень глупо. Ни один клан, даже изгнанный Императором за какой-то серьёзный проступок, не мог поступить настолько глупо, что подтверждалось сведениями об их захвате.

Впрочем, всё произошедшее пошло на руку Белым Драконам, одним махом изгои ослабили Опутывающую Листву, вассала великого клана Ястребов, укрепив влияние Драконов в регионе. К тому же им удалось обнаружить в городе одного из аудиторов Императора и получить возможность захватить интересного чародея, использующего крайне необычный вид магии. И согласно отчёта в руках Гораина маг уже сам попытался выйти на Белых Драконов в попытке спасти себя…

Дверь кабинета открылась, и на пороге появился один из немногих представителей рода Гораин, приехавших вместе с Лео в этот город.

– Мастер, у нас проблема, – заявил он с ходу и, зная характер старика, сразу перешёл к делу. – Во время рейда в Синий мир экспедиции профессора Зиновьева портал закрылся. Весь рейд, Стрижи, сам профессор и наследник Евгений Гораин остались по ту сторону.

Несколько секунд в кабинете царила тишина. Лео Гораин мрачно обдумывал слова, сказанные помощником. Он хотя и с трудом, но подавил гнев, всегда плохой советчик во время решения любой проблемы. Встав из-за стола, Лео подошёл к человеку, принёсшему плохие новости.

– Отчёт? – спросил он, требовательно посмотрев помощнику в глаза.

– Вот, мастер.

– Хорошо, ознакомлюсь в машине, отправляемся к порталу, – кивнул старик, выходя из кабинета.


* * *

Профессор Зиновьев в отчаянии смотрел на открывающийся перед ним портал. По всем расчётам, они должны нащупать путь к родному миру, целый десяток маяков силы дали, как и рассчитывалось, нужный конус пробития. Без особых проблем получилось раздвинуть пласты изнанки и получить нужную информацию. Вот только результат получился совсем не тот, на который обоснованно рассчитывали учёные.

По какой-то причине маяки зацепили магический фон другого мира, открыли канал, дали информацию и разорвали реальность, создав портал-переход.

– Проклятье, это же вход в золотой мир! – к Зиновьеву быстрым шагом подошли рейдлидер наёмников и командир стражей клана Стрижей. – Вы открыли выход в золотой мир.

– Кто сказал, что это мы его открыли? – ответил профессор, лихорадочно обдумывая возможные варианты. – Золотой откликнулся на наш призыв несмотря на то, что мы хотели открыть канал к нашему миру. Технология пока даже близко не отработана.

– Если войдём туда, шансы выжить сильно уменьшатся, – покачал головой командир.

– А у нас есть другие варианты? – спросил подошедший к ним Евгений Гораин. – Тем более, что там мы можем проделать ту же самую процедуру, так, профессор?

– Всё верно, у нас будет значительно больше времени, прежде чем местные обитатели почувствуют наше присутствие, при этом магический фон золотого мира, пожалуй, самый плотный из всех, поэтому сбор нужного количества энергии произойдёт куда быстрее, я думаю. Но в любом случае первое время придётся потратить на изучение новой для нас магической структуры. Возможно, первое время попытаемся связаться с нашим миром через небольшой канал…

– Хорошо, как я понял, у нас всё равно нет варианта лучше, – кивнул командир Стрижей. – Павел, я думаю, пора стягивать бойцов к площади и готовиться к эвакуации.

– Да, сейчас займёмся.


* * *

– Команда к отступлению! Все слышали? Нам приказывают возвращаться! – крикнула Оксана через весь зал.

– Что? Там же очередная волна на подходе, – удивляется Фома, но, естественно, даже и не думает возражать.

Последняя атака нескольких тварей, которых наёмники прозвали Чешуёй, далась тяжело, и никто уже не был уверен, что следующая волна не заберёт чью-нибудь жизнь.

– Собираемся, руки в ноги и быстро к выходу! – из глубины здания раздался крик Евгения.

– Слышали? Поторопимся, похоже нашим учёным удалось всё-таки открыть портал.

В этот момент возле меня появился белый тигр. Всё время, пока мы сражались, он где-то пропадал, а сейчас заявился, возбуждённо сверкая глазами.

– Кхм… Александр, ты мне не поверишь, но ваши яйцеголовые открыли золотые врата, – с ходу заявил он. – Решил не путаться под ногами и присмотреть за вашими учёными, и будь я проклят, если они не открыли врата в Золотой мир!

Находившаяся рядом Светлана удивлённо посмотрела на тигра.

И тут вдруг до меня дошло. Это же то, к чему я стремился всё это время. Эш’кафель прав, это же Золотой мир, место, куда я всё это время стремился. Пускай сейчас я всё ещё недостаточно силён, пускай не готовился и не разбирался подробно, что представлял собой золотые врата, но проклятье! Это мой шанс получить практические знания об этом мире. Возможность сделать первый шаг в поисках. Да к демонам всё, фамильный бог может попытаться понять состояние сестры. Она очень сильный медиум, а он связан кровными узами с нашим родом. К тому же я немного лукавлю, кое-какие знания у меня всё же есть, после гибели семьи я много времени проводил в библиотеке, пытаясь понять причины нападения.

– Эй, вы идёте? – Фома с раздражением уставился на меня и Свету, застывших на месте.

– Да-да, – спохватился я и сказал стоявшей возле девушке. – Свет, пойдём.

– Я не хочу умирать… – тихо ответила она мне.

– Что? – ничего не понял.

– Ничего, пошли, – девушка мотнула головой и спокойным шагом направилась к остальной группе.

«Носитель, вы просили отслеживать её состояние. Она на грани нервного срыва», – тихих голос Седьмого раздался в голове.

«Да. Это следовало ожидать, как я понял, Светлана стала наёмником относительно недавно. И все рейды до этого проходили без несчастных случаев, а тут такое». – ответил я ему и вдруг задумался. – «Знаешь, а ведь с того рейда, когда ты оказался в моей голове, у меня значительно увеличилась доля рейдов с огромным количеством смертей. Впору считать, что ты приносишь несчастья, Седьмой».

«Вы неправы, Носитель, все последние вылазки мы провели без происшествий. Это почти десяток рейдов в Синие и Зелёные миры».

«Считай это неудачной шуткой. Просто после твоего появления у меня такое ощущение, что я оказался в центре самого настоящего урагана из событий и решений».

Я присоединился к остальным, отметив, что последними шли, немного задержавшись в здании, наши маги. Появившийся там магический фон неоспоримо свидетельствовал, что они оставили следующей волне тварей несколько неприятных подарков. Вероятнее всего, остальные группы, включая стражей, также подготовили мощные ловушки, уходя из защищаемых ими небоскрёбов. По моим ощущениям следующая волна должна была вот-вот начаться, и на этот раз она будет не только сильнее, но и значительно мощнее, вокруг района врат сомкнулось кольцо из монстров Синего мира, заперев нас в безнадёжной осаде. Теперь выбраться отсюда можно только через открытый портал.

– Да вы никак шутите? – воскликнул Фома, издалека увидев яркое золотое сияние врат. – Лидер, они действительно собираются заставить войти нас в золотой мир?

– У тебя есть другие идеи, Фома? – устало и немного раздражённо спросила Оксана, хотя, очевидно, она и сама до конца не верила в то, что рейду предстоит в полном составе войти в золотые врата.

– Проклятье, да! – ответил он. – Это же самоубийство. Не проще ли попытаться прорвать кольцо слабых тварей и постараться продержаться как можно дольше в Синем мире?

– Оставаться здесь – вот что самоубийство, – вмешался в их разговор спокойный Константин. – Оксана права, сейчас у нас нет иного выбора. Думаю, это понимаю все собравшиеся здесь наёмники и стражи.

– Что так, что этак, всё едино, – подал голос Алексей. – Дайте мне уже поспать, а где это сделать, под небом Синего мира или Золотого, мне без разницы.

– Парень дело говорит, – вмешался вдруг появившийся будто бы из ниоткуда лидер отряда «весельчаков» Евгений. – Оксана, нас вызывает рейдлидер. До отсчёта на вход в портал пять минут. А вы, ребята, двигайтесь поближе к вратам, раньше зайдёте, меньше нервотрёпки.

– Да, давайте ближе, – согласилась с ним девушка. – Хорошо, пойдём узнаем, что хочет нам сказать рейдлидер.

К площади стягивалось всё больше людей, группы наёмников и стражей, оставившие обороняемые позиции заполнили всё окружающее пространство, из-за чего на пустынной когда-то площади стало яблоку некуда упасть. По моим приблизительным прикидкам следующая волна монстров Синего мира уже должна была стартовать. И действительно спустя пару минут где-то вдалеке начали раздаваться первые взрывы, говорящие о том, что твари пошли на приступ оставленных людьми укреплений.

У портала образовалась небольшая пробка, учёные вместе со стражами в экстренном порядке перебрасывали через портал разобранное оборудование, включая даже контейнеры и купола штаба.

Фома на некоторое время пропал, но спустя несколько минут вернулся с собранными новостями:

– Первые идут учёные и сильнейшие стражи для их прикрытия, для нас приготовлены билеты лишь на задние места, – пояснил он. – Вроде как наши начальники уверены, что волна не успеет докатиться до площади и эвакуироваться успеем вовремя.

– Не уверен, – бросил я в ответ, слыша частую канонаду взрывов и видя, как некоторые небоскрёбы оседают вниз, погребая под собой существ Синего мира и вознося ввысь вместо себя облака пыли и каменной крошки.

Если бы не защитный магический купол, выставленный кем-то из стражей, очень сильным магом, как минимум уровня кристалла с одним лучом, эта пыль накрыла бы всю площадь.

Наконец, спустя минуту оборудование учёных и они сами переправили на ту сторону и настал уже наш черёд.

– Оцелоты, – в этот момент появилась Оксана, обратившись к нам по названию группы. – Судя по тому, что успели разведать Стрижи, нам повезло. Место появления врат в Золотом мире не вблизи населённого пункта. На этот раз для нас это самый лучший вариант. Как вы помните, Золотой мир – это прежде всего магический мир, и расстояние там играет очень своеобразную роль. Поэтому у нас появляется высокий шанс вернуться домой раньше, чем наше появление обнаружат хозяевами. Задача наёмников: оказывать полную поддержку стражам и прикрывать их во время вылазок, никто нас кидать в пекло не собирается. Вопросы потом. А теперь выдвигаемся. Без задержек и вопросов, Фома! – последнее сопровождалось весьма грозным взглядом, направленным на нашего стрелка.

– Понято – понятно, – проворчал тот на это.

Когда мы уже подходили к вратам, наконец дождавшись своей очереди, где-то вдалеке послышался отчётливый гул. Волна монстров Синего мира таки прорвалась через расставленные ловушки наёмников и стражей и на полном ходу рвалась к площади, вот только на ней уже почти не осталось никого из людей.

– Я сразу за тобой, – белый тигр появился возле меня и ободряюще качнул головой.

Переступая порог врат, я неожиданно услышал предупреждающий голос Седьмого:

«Носитель, концентрация магической энергии врат в сотни раз превышает норму…»

Не успеваю дослушать конструкта, как уже оказываюсь внутри врат, и мой разум охватывает настолько отвратительное ощущение, что я практически теряю ощущение времени. Понятия не имею, сколько я пробыл внутри врат, но, когда вывалился наружу, казалось, что потеряю сознание в первые же секунды. Обошлось. Воздух, насыщенный густой магической силой, за пару секунд привёл меня в чувство, и я попытался оглядеться вокруг. Попытался, потому что в отличие от Синего мира, где сейчас стояла ночь, здесь, похоже, наступил полдень и солнце нещадно слепило не привыкшие к яркому свету глаза.

– Что? Это и есть Золотой мир? – слова сами вырвались, когда я сделал несколько шагов вперёд, освобождая место для появления других наёмников и ощущая сырой запах обычного луга.

– Именно, и это стало бы замечательным местом, если бы не его обитатели, – ответил мне голос находящегося рядом тигра.

Когда удалось немного восстановить зрение, я немного осмотрелся. И быстро пришёл к выводу, что мы попали в небольшой… овраг, со всех сторон закрытый от посторонних взглядов высокими холмами. Каменной площади, как это часто встречалось в других мирах, здесь не наблюдалось. Врата находились лишь на небольшом каменистом возвышении и на этом всё. Сейчас из врат постоянно выходили люди, из-за чего площадка перед порталом заполнило большое количество народа. Впереди можно было заметить собирающих свои контейнеры учёных, уходящих куда-то, вероятно, на разведку, небольшие группы стражей и устанавливающих купол наёмников из числа серебряных и золотых значков. Тех, кто не участвовал в защите.

Согласно тому, что я когда-то читал, Золотой мир очень похож на наш, он фактически его отражение, но при этом, из-за того, что в нём сила магии значительно выше, прогресс пошёл здесь по совершенно иному пути. Считалось, что сильнейшие и лучшие артефакты добываются именно здесь. Иной раз какой-нибудь наёмник, из особенно удачливых, мог принести из рейда артефакт такой силы, что становился богачом, навсегда забыв о необходимости рисковать своей жизнью в рейде. Вот только цена за шанс такой удачи очень часто преуменьшалась или вообще замалчивалась. Золотой не просто так считался одним из самых опасных миров. Наши учёные точно знали, что когда-то давно этот мир постигла такая же, как и прочие миры, катастрофа. И связана она была как раз с появлением и усилением магии. Именно после этой катастрофы местные жители, к слову, практически неотличимые от обычных людей, полностью отказались от технического прогресса и обратились к магическому. Золотым миром правили школы магии. Именно так. По своей структуре они походили на наши кланы, только в отличие от нас здесь не имелось центральной власти в виде Императора, а каждая школа играла роль именно обучающей структурой, набирающей себе учеников из обычных людей. Да, от желающих, естественно, не было отбоя.

Грубо говоря, школы выполняли здесь роль небольших государств, обеспечивали защиту от вторжений из других миров, регламентировали жизнь обычных людей и забирали себе некоторую часть производимых богатств поселений, чью защиту обеспечивали. Ну и, конечно, сами школы постоянно ходили в набеги на другие миры. В том числе и наш. И главной ценностью были совсем не артефакты или другие материальные ценности. Нет, главной ценностью для них являлись люди. И желательно медиумы – ведь в их мире медиумов рождалось очень мало. Золотой мир не представлял собой единое целое, как наш, и только благодаря этому, как мне кажется, уставал по своей силе…

К сожалению, это всё, что я помнил о Золотом мире, и теперь, думается, мне придётся заполнять проблемы в знаниях на ходу.

Наконец, с последним человеком, переступившим порог портала, переход с противным скрежетом закрылся, и мы оказались запертыми уже в куда более опасном месте, чем Синий мир.


Глава 28. Подозрения


Золотой мир оказался неожиданно… обычным? За исключением намного более плотного магического фона, здесь удивительным образом многое напоминало мне наш родной мир. Обычное синее небо, слепящее солнце, пение птиц и стрекот кузнечиков. А ещё удушливая жара раннего августа. Сколько бы я ни пытался, но найти каких-то действительно серьёзных отличий не удавалось.

Рейду повезло оказаться в зоне лесостепи, и разведчики уже в первый час обнаружили за полкилометра от оврага, где открылись врата, небольшой лиственный лесок из высоких берёз и клёнов, идеальное место, чтобы спрятать толпу людей целого рейда вместе с контейнерами учёных и даже палатками-куполами Стрижей.

На то, чтобы обустроится на новом месте, им не понадобилось много времени, уже к вечеру первые патрули начали обход ближайших окрестностей, а три полные клановые разведгруппы двинулись вглубь неизведанной территории. Требовалось как можно быстрее понять, в какую часть золотого мира их забросила судьба, хотя уже сейчас самые опытные наёмники из числа звёздных говорили о том, что, скорее всего, это район Первертиров, предполье одной из великих степей этого мира. Впрочем, сказанное оставалось лишь предположением, но если действительно так, то рейду, можно сказать, сопутствовала хоть какая-то удача. Упомянутый район был мало заселён, имеет лишь три полноценных школы и, соответственно, три крупных города в отличие от центральных районов средоточия населения, где в одной местности запросто могло содержаться до двух десятков школ.

Примерно тогда же Оксану и других лидеров отрядов вызвали в быстро установленный среди деревьев штабной купол, теперь утративший свою привычную форму, превратившись, скорее, в вытянутую прямоугольную палатку.

Часть учёных вытащила несколько кубов, с помощью которых удалось пробить тоннель перехода в Золотой мир, и снимала с них какие-то показания, записывая результаты в обычные бумажные блокноты и время от времени возбуждённо перебрасываясь непонятными фразами. Другая часть во главе с профессором Зиновьевым заперлась в свежесобранных контейнерах, чем-то там занимаясь.

Стрижи вместе с наёмниками также развили бурную деятельность, все маги воздуха, а их в рейде насчитывалось целых четыре, занимались маскировкой лагеря и созданием иллюзорных массивов, закрывающих лагерь от посторонних взглядов. Конечно, подобная магия не могла противостоять представителям школ Золотого мира, как воинов, так и магов, но вот от любопытных взглядов рядовых жителей такая завеса представляла собой вполне надёжное прикрытие.

Фамильный бог появился практически сразу же после того, как улеглось первоначальное возбуждение и большинство людей оказалось занято обустройством лагеря, патрулированием или наблюдением за подступами к лагерю. Именно последнее я и проводил, когда за спиной раздались слова тигра.

– Ян, – сказал он, поравнявшись со мной и смотря на уже порядком выгоревшую под палящим солнцем голую степь, уходящую за горизонт. – Это невероятно, но я чувствую кровь Алисы, вот только как-то очень странно, такое ощущение, что линия сильно искажена, найти её будет очень непросто, но это всё равно шанс. В прошлый раз, когда мы с твоим кланом штурмовали по горячим следам Золотой мир, ничего подобного не ощущалось. Не знаю, с чем связано произошедшее изменение, возможно, девочка стала сильнее.

– Как ты думаешь, есть шанс найти её? – я посмотрел на выглядевшего задумчивым тигра.

– Да, несомненно, сама судьба привела нас в этот мир, и глупо будет пренебречь таким шансом, – после паузы ответил тот. – Но ты же должен понимать, что пока не в состоянии её спасти?

– Согласен, я пока слишком слаб, но если мы будем знать её точное местонахождение… как знать, возможно глава Защитной Чаши захочет воспользоваться последним шансом для клана стать Великим? Осталось дело за малым – найти, где прячут Алису, и выбраться отсюда. В любом случае нужно подходить ко всему последовательно. Попытайся нащупать, где её держат.

– Я сделаю всё, что в моих силах.

– Иш`кафель, – сказал ему до того, как тигр успел уйти.

– Что?

– Будь осторожен, ты и я – это всё, что осталось от рода. Без тебя я не справлюсь. Нам достаточно знать хотя бы примерное место её пребывания.

– Конечно, наследник, я вернусь.

После этого тигр пропал, а я окунулся в настоящие рабочие будни партизанского отряда. Как и предполагали изначально самые опытные наёмники, мы оказались, пожалуй, в самом удачном для нас месте Золотого мира – районе Первертиров.

Вот только последнее совсем не означало, что будет значительно проще. Первое время да, нас обнаружат не так быстро, но даже с учётом всех ухищрений то, что это рано или поздно произойдёт, не вызывает сомнений. Маги Золотого мира очень трепетно приглядывают за собственными территориями. Я точно знаю, что Великие кланы и армия Императора несколько раз пытались незаметно занять плацдарм для масштабного нападения, но каждый раз их обнаруживали раньше, чем удавалось развернуть действительно серьёзные силы. Выяснить, как местным удаётся пробиваться через иллюзии магов даже восьмого круга и обнаруживать противника, так и не удалось.

Где-то слева от меня послышались едва уловимые шаги, я почувствовал, как к моей позиции приближается воин как минимум платинового ранга.

– Наёмник, – позвал меня мужской голос. – Смена, давай в лагерь.

– Принято, – я покинул замаскированное специальной магической паутиной место наблюдения и, уважительно кивнув появившемуся сменщику, быстрым шагом направился в сторону штаба.

Обходя буреломы, я старался как можно быстрее пробраться сквозь беспорядочный берёзовый лес. В голову пришла интересная мысль – почему в мирах соцветия так часто совпадает флора и фауна? Вот, к примеру, Оранжевый мир, в нём растут такие же деревья и другие растения, обитают те же звери и птицы, за исключением превратившихся в монстров после катаклизма, земноводные, рыбы – всё это полная копия нашего мира. С другой стороны, почему Фиолетовый, Синий и Сиреневый миры так сильно отличаются? Ничего похожего на наш мир. Собственная экосистема, животные и даже организмы, неспособные выжить в нашем мире… Я вспомнил о Сиреневом рейде и вдруг остановился. В голову пришла неприятная мысль, которая не желала покидать меня.

Сейчас в наш рейд входят представители сразу двух кланов, один из которых Великий. Также присутствуют учёные во главе с Зиновьевым, сумевшим своими маяками вызвать вторжение волн монстров Синего мира и, я уверен, причастным ко всему, что произошло в Сиреневом мире, в том числе и вызову Золотых воинов. Наёмники не дураки, сейчас в рейде есть, как минимум, пять человек, участвовавших в том рейде. Они, как и я, должны сложить все факты вместе и прийти к тем же выводам. Но что они могут сделать? Уничтожить целый рейд Наёмников? Пойдут ли кланы на это? Тем более, что скоро о возможностях маяков, я уверен, и без того многие узнают. Белые Драконы часто специально бряцают оружием перед другими кланами и Императором, и такой инструмент, как маяк, может стать веским аргументом в любых переговорах Великого клана.

«Думаю ваши прогнозы вполне могут сбыться, Носитель», – Седьмой тут же подтвердил мои мысли. – «Есть вероятность, что кланы посчитают лучшим выходом избавиться от наёмников сразу после того, как они перестанут быть нужны».

«И каковы шансы этого?»

«Прогноз слишком сложен, Носитель. Но я не думаю, что шансы этого так уж малы».

«Я тебя понял. Думаю, нужно поговорить с Оксаной», – мысленно ответил я, продолжив идти.

Но к сожалению, поговорить об том так и не удалось. Лишь только вошёл в лагерь, как ко мне подошла Оксана в сопровождении кланового стража.

– Александр, знакомься это тоже Александр, и он старший командир отрядов разведгрупп стражей. Им не хватает людей для контроля дальних подступов к лагерю, а у тебя просто феноменальное чутьё. Я рекомендовала тебя и Фому для этой работы.

Мужчина позади Оксаны вышел вперёд и протянул руку, похоже, его нисколько не смутила маска на моём лице.

– Приятно познакомиться, сейчас нам очень нужны люди с чувствительностью, как у тебя. Мы кое-как укомплектовали три дополнительные разведгруппы, но даже этого катастрофически мало для Золотого мира. Вопрос времени, когда местные обнаружат нас, но отодвинуть это неприятное событие на как можно поздний срок наша первейшая задача, чтобы дать время учёным на вторую попытку открыть портал.

– Я не против, – сказал в ответ я и пожал сухую и крепкую ладонь стража.

– Отлично, пойдём, я познакомлю тебя с группой, к которой ты будешь приписан. Большая часть народа там ветераны, уже несколько раз побывавшие в Золотом мире, поэтому не стоит недооценивать их квалификацию, просто слушайся во всём и всё будет хорошо. У тебя какой тип воина?

– Атакующий, – ответил я.

– Замечательно. Самый востребованный тип, особенно в нынешней ситуации.

Группа, как и сообщил командир разведчиков, состояла в основном из ветеранов платинового и звёздных рангов, половина из них состояла в Стрижах. Они толпились возле одной из замаскированных палаток, рассматривая небольшую бумагу в руках одного из стражей. Два воина, один, как и я, атакующего типа, другой стрелок в боевой броне клана. Маг, явно из наёмников, с улыбкой кивнул, мне заметив наше с командиром приближение.

– Итак, Александр, будешь работать в этой группе, главный тут старший страж Мирко, он требовательный командир, но зато, поверь, самый опытный страж среди всех разведчиков нашего рейда.

– Приятно познакомиться, – я протянул руку Мирко, и тот, удивительное дело, пожал её. Как и другие стражи и даже маг-наёмник, весело подмигнувший мне, протягивая руку. Его явно забавляло в целом ситуация с Золотым миром, и он совсем не горевал, что оказался в сложившейся ситуации.

– Хорошо, раз со знакомством покончено, то приступайте, – сказал командир разведчиков. – Мирко, патруль по внешнему кругу, и постарайся сделать всё аккуратно, если наткнётесь на противника и отступить бесшумно не получится, разрешаю работать по-своему усмотрению, включая устранение целей, но только в этом случае. Ясно?

– Да, господин, конечно, – кивнул старший разведгруппы.

– А теперь выдвигайтесь, через шесть часов жду с отчётом.

– Принято, – мужчина кивнул и повернулся уже к нам. – Идём плотной группой, новички в середине. Мы на территории врага, поэтому всё делаем аккуратно и только наверняка. Никакой самодеятельности. Атака противника лишь по команде. Использовать любые способы обнаружения противника. Вопросы?

Вопросов не было.

– Выдвигаемся, я веду группу, – приказал Мирко и махнул нам рукой, призывая следовать за ним.

Так я оказался за пределами защищённого лагеря и, наконец-то, получил возможность более подробно изучить Золотой мир.

Как позже мне стало известно, патруль по внешнему кругу означал патрулирование территории около лагеря в радиусе более двадцати километров. В нашем случае это были все тридцать. Группа двигалась по широкому кругу, обшаривая магией и внутренним чутьём всё по всем азимутам на сколько хватало сил. Маг, вместе со мной приписанный к разведчикам, оказался воздушным стихийником – именно он вместе с другими такими же чародеями создал иллюзорный щит вокруг небольшого леска, приютившего рейд.

Через несколько часов наш патруль наткнулся на одну из местных дорог. Что интересно, каменную, судя по магическому фону, укреплённую колдовскими чарами, добротную, с двумя каналами для стока вод. На такой дороге вполне могли без проблем разойтись две машины нашего мира. Чего уж говорить о, скажем, телеге.

– Это даже не центральный тракт, а, вероятно, одно из его тысяч ответвлений, – пояснил Мирко после того, как мы очень быстро пересекли эту дорогу. – Мне приходилось видеть центральный тракт, он почти в три раза шире и, по нашим сведениям, тянется через весь континент, где мы сейчас находимся. Города вдоль всего тракта носят названия центральных, и таких достаточно много даже для нашего мира.

– Мастер, а вам доводилось сражаться с воинами и магами Золотого мира? – спросил я, мне стало кое-что интересно.

– Конечно, но только с воинами, и, скажу тебе, при равных силах они ничем не уступают в подготовке элите кланов и гвардии Императора. А относительно магов… Ты же имеешь в виду чистых магов? Здесь просто все умеют колдовать, но чистые маги особенно опасны, даже против аналога платины мне, как обычному воину, выстоять будет очень трудно. А я ведь звёздный страж второй ступени…

– Так сильны?

– Их мастерство магии на совершенно ином уровне, к тому же играет свою роль треклятая магическая сила Золотого мира. Вон спроси у нашего мага, насколько ему проще использовать здесь свои заклинания. Они не только проще создаются, но и куда как мощнее. А тут ещё и совершенно иной принцип создания заклинаний, завязанный на какой-то не поддающейся логике системе. По крайней мере, так говорят наши маги. Вот мой совет тебе, парень, будешь сражаться с магом даже ниже себя на ранг – лучше беги, если есть возможность. Целее будешь.

– Понятно, спасибо за то, что поделились знаниями, мастер, – я поблагодарил его и задумался.

«Иные принципы создания заклинаний? Жаль, тогда в Сиреневом мире мы наткнулись только на разведотряд золотых воинов, и среди них не имелось ни одного полноценного мага. Может его присутствие дало бы понимание, чего ждать. Впрочем, с другой стороны, если бы тогда среди золотых был маг, не факт, что нам бы удалось выйти победителями из боя».

Где-то спустя четыре часа патрулирования, когда Мирко уже собирался дать отряду команду возвращаться, зашевелился Седьмой:

«Носитель, ощущаю троих. Идут с севера. Быстро, направление в сторону лагеря. Находятся в трёх километрах от нас. Магов нет. Не скрываются».

Сообщил информацию нашему лидеру, заметив, как удивлённо сверкнули его глаза, но он задавать какие-то дополнительные вопросы не стал. Поверил сразу.

– Думаю, заметили что-то странное и отправили в нашем направлении группу для проверки. Раз идут так беспечно, значит, не верят в то, что на месте, где мы обосновались, действительно что-то есть. Плохо, командующий с учёными рассчитывали на как минимум сутки до того, как ближайшие школы закопошатся. А раз группа уже дошла досюда, их, вероятно, отправили через несколько часов после появления нашего появления в этом мире. Хорошо. Аккуратно пытаемся отойти и, если они не сменят направление в ближайший час, нападаем. Маг, шли информацию в лагерь.

Наёмник кивнул, делая что-то вроде птицы, сотканной из воздуха, и подбрасывая её ввысь. Миг, и вот уже искусственная пичуга с впечатляющей скоростью рванула в сторону базы.

Мы же, в свою очередь, аккуратно отступили так, чтобы имелась возможность отслеживать приближающегося противника. Где-то через минуту гостей почувствовали и другие, включая Мирко.

– Всё верно, магов нет. Учуять не должны. Пока следим, если выясниться, что они по нашу душу, нужно устранять. Скорее всего, к тому времени подтянутся и другие группы.

– Боюсь, нас уже заметили, мастер, – вдруг сказал маг, показав куда-то на небо.

Там, среди облаков, можно было заметить чёрную точку, от которой теперь уже явственно веяло магией. Магический соглядатай. Причём не покажи его мне маг, я даже ничего и не заметил бы, да и Седьмой молчал.

Группа воинов чуть сменила направление, подстраиваясь под нас, и ускорилась, идя на сближение.

– Проклятье, – выругался Мирко. – Никто, слышите? Никто из них не должен уйти. Маг, сможешь сбить соглядатая?

– Без проблем, – ответил тот.

– Отлично, – вздохнул лидер и перевёл взгляд на Одинокого, плавно выходящего из ножен. – У тебя интересный меч, парень.

Не стал ему отвечать, пусть думает, что угодно. Куда важнее сейчас встретить гостей и не дать им уйти.

Мы выбрали лесок, расположенный неподалёку, в качестве места сражения, маг и стрелок-страж отошли назад, спрятавшись позади за деревьями. Долго ждать не пришлось, уже спустя пару минут на лесную прогалину, можно сказать, даже небольшую поляну, где мы ожидали неприятеля, шагнуло три воина в очень знакомых мне доспехах. Тех самых, что использовались группой, напавшей на нас в Сиреневом мире. Секунду наша встреча сопровождалась немой сценой удивления, воины явно не ожидали нас здесь увидеть, несмотря даже на использование магического соглядатая.

– Вперёд, – отдаёт команду Мирко, и мы кидаемся на воинов Золотого мира.


Глава 29. Надежда


Юлия Никифорова стояла напротив рабочего стола главы клана Опутывающей Листвы, переводя взгляд с лиц присутствующих в кабинете людей.

Двоих из сидящих она хорошо знала – сам глава клана и Юлин отец, советник клана и глава рода. А вот с третьим она знакома лишь совсем немного. Представитель Великого клана Ястребов, с которым ей довелось немного познакомиться ещё до последней встречи наследников, закончившейся настоящей катастрофой для её клана.

– С мастером Дубицким ты должна быть уже знакома? – спросил её глава, когда Юлия вопросительно посмотрела на него и отца, и дождавшись утвердительного ответа девушки, продолжил. – Отлично. Насколько мне известно, ты столкнулась с определёнными проблемами во время сбора рейда в Фиолетовый мир?

– Да, глава, после недавнего исчезновения целого рейда в Синем мире, усиленного кланом Стрижей и… – Юля споткнулась, посмотрев на невозмутимо сидящего Дубицкого. – Гильдия и наёмники города временно прекратили выходы в иные миры, ждут замену ушедшему в отставку директору отделения гильдии и результатов расследования причин, взлетевших до небес годовых потерь. Сейчас собрать рейд с наёмниками просто невозможно.

– И всё-таки вам придётся собрать рейд, только не в Фиолетовый, а в Золотой мир, – вдруг подал голос Ястреб.

– Что, зачем? Нежели Великий клан сам не может отправиться в Золотой мир? – Юлия настолько удивилась, что не задумываясь спросила у Дубицкого напрямую, но спохватившись добавила в конце. – Мастер?

Тот усмехнулся, понимая причины оплошности молодого медиума и пояснил:

– Это нужно не нам. А теперь самое интересное, на вашего главу буквально пару часов назад вышел не кто иной, как сам Лео Гораин, один из старейшин клана Белых Драконов и сделал очень щедрое предложение, если силы Опутывающей Листвы согласятся присоединиться к его рейду в Золотой мир.

– Я так понимаю, его предложение должно быть как-то связано с недавней пропажей Евгения Гораина, одного из наследников-гениев клана? Но он пропал в Синем мире, а не Золотом, разве не так?

– В точку, – с улыбкой кивнул Ястреб. – У нас есть сведения, что наследник каким-то образом оказался в Золотом мире и Гораины уже смогли обнаружить его примерное местоположение, невероятно да? А ещё у нас есть подозрения, что старик оргнанизует эту экспедицуию без ведома клана, потому как нанимать старшие кланы имея возможности Великого, как минимум странно. К тому же, мы выяснили, что в пропавшем рейде по настоянию Гораинов участвовал некий профессор Зиновьев со своей научной группой. Они проводили какой-то эксперимент, связанный с накоплением магической энергии самого мира и, похоже, созданием рукотворных тоннелей-переходов с использованием накопленной магии.

– Получается почти бесплатно?

– Именно, – кивнул Дубицкий. – Мы следили за деятельностью этого профессора и были уверены, что его сфера интересов – это малоперспективные ловушки для сущностей изнанки, но, похоже, где-то наша разведка дала сбой. Итак. Белым Драконам, скорее всего, мало известно о связи Ястребов с Опутывающей Листвой, а значит будет шанс собрать данные о новой разработке этого Зиновьева. Вместе с вами я направлю нескольких своих лучших людей, они не только прикроют самого перспективного медиума города… – Ястреб улыбнулся, слегка кивая Юлии. – Но и незаметно даже для самого старика Гораина соберут данные о новой технологии.


* * *

Раскручивая на полную силу боевое искусство Создателей, я бросаюсь к одному из золотых воинов. В отличие от Сиреневого мира, здесь плотность магической энергии такова, что позволяет мне буквально мгновенно оказаться за спиной противника.

Свист рассекаемого Одиноким воздуха. Целюсь в глаза, единственное навскидку место, не закрытое бронёй. Воин успевает среагировать, поднимая в последний миг боевую перчатку. Удар приходится по ней. Клинок, вспыхнув магической силой, начисто срезает часть перчатки, но удар уже не достигает цели и по мне ударяет контратакой. Даже несмотря на всю мою скорость и реакцию, воин умудряется хоть и не точно, но ударить в ответ. Атака приходится в плечевую броню «Эгиды» и от силы удара меня отбрасывает на несколько метров назад, походя сминая мелкие деревца, но дело сделано, стрелок отряда, воспользовавшись тем, что воин отвлекается, вколачивает прямо в шлем противника утяжелённый магический снаряд метателя. Броня выдерживает удар, а вот человек внутри неё точно нет. Отброшенный на пару метров, он даже не пытается встать и скорее всего уже не сделает этого в ближайшие часы, а значит сейчас не опасен. Уже не обращая внимания на него, бросаюсь на помощь к стражам. Счёт на секунды.

Нам неизвестно есть ли у этого отряда какая-то связь со своей школой, поэтому жизненно важно не дать им время на то, чтобы послать предупреждающий сигнал. Именно для этого, наш маг сейчас сосредотачивал все свои силы, чтобы накрыть небольшой лесок пологом тишины. Такая мера в теории могла помочь, но лишь на небольшое время – держать подобное заклинание активным даже для магов седьмой ступени непросто.

Второй золотой воин, серьёзный раненый первой же внезапной атакой, с трудом сдерживает сокрушительные удары нашего командира. Мирко, ловко орудуя своим изогнутым клинком, обрушивает на него настоящий шквал сабельных атак, что без проблем оставляют на довольно прочной золотой броне резаные отверстия, из которых сочится кровь. Помощь там не нужна, его противник держится на ногах из последних сил.

Всё куда хуже с третьим воином, довольно ловко отбивающим стремительные выпады рапиры Стрижа и одновременно с этим поддерживающего плотный магический щит, прикрывающий его от Метателя нашего стрелка.

«Носитель, я ощущаю попытку пробить полог тишины. Если интенсивность воздействия не изменится, то уже через минуту он пробьёт его и отправит сигнал о помощи», – предупреждение Седьмого раздаётся в голове.

Создаю сразу три каменные сферы и швыряю в воина. От первых двух его спасает реакция и выставленный щит, третья глыба, подчиняясь моему мысленному приказу, меняет траекторию в самый последний момент и врезается золотому в ногу. Короткий болезненный крик и страж, сражающийся с врагом, воспользовавшись представившейся возможностью, пытается проткнуть своей рапирой противника. Каким-то чудом тот успевает среагировать, дёргается в сторону и оружие прошивает ему плечо, протыкая броню точно лист бумаги. По всему видно, что страж влил в этот удар всю имеющуюся силу и не успевает остановить собственное движение. Короткий клинок золотого воина протыкает Стрижа и одновременно с этим бедолагу сминает вражеский магический щит, что в один миг превращается в самую настоящую магическую кувалду, отбрасывая его прочь.

«Полог практически развеян», – слышу отчёт Седьмого краем сознания.

Кровь шумит в ушах, на полной скорости врезаюсь в замершего золотого, сминая сразу двумя сферами земли его магический щит и атакую с левого боку, там, где у него повреждено плечо. Воин успевает среагировать, но из-за ранения у него не получается вовремя сместиться с линии атаки и Одинокий врезается в него, вскрывая броню как консервную банку, брызжет кровь, а последний из оставшихся камней с огромной скоростью врезается в золотой шлем противника. С глухим стуком оглушённое тело воина падает на землю, а я с усталостью оказываюсь возле затихшего врага. Где-то за спиной слышится звуки выстрелов Метателя, мне даже не нужно оборачиваться, чтобы понять, что последний из золотых пал под совместными ударами командира отряда и стрелка.

Неподалёку корчится отброшенный силой золотого воина Стриж, подхожу к нему и понимаю, что дело плохо. Клановая боевая броня Стрижей, на основе защитного комплекса «Стена» не смогла полностью поглотить удар, превратившись в настоящую мешанину из магических мио-усилителей, порванных лоскутьев армированной ткани шестого поколения и раскрошившихся керамических сверхпрочных вставок.

Броня, скорее всего влила в бедолагу просто тонну обезболивающего и тоника, благодаря чему тот ещё оставался жив и даже находился в сознании. И, похоже, медицинский комплекс продолжал что-то делать, буквально скрепя и надрывно жужжа.

Около меня появился маг, склонившись над стражем, он начал оборачивать его в плотный воздушный кокон. Я знал, что это за заклинание – оно предназначалось для экстренной транспортировки раненых, а также использовалось для остановки кровотечений. К сожалению, воздушникам всё ещё оставаётся далеко до магов воды, в плане умения излечивать раны и спасения пострадавших.

– Как он? – к нам подбегает командир стрижей.

– Пока в моём коконе, жить будет, а дальше уже у хранителей жизни и магов воды узнавайте.

– Хорошо, – кивает Мирко и оглядевшись перемолотый в труху лесок добавляет. – Маг, нужно ещё три кокона на этих. – Он показывает на золотых воинов. – Замаскировать место сражения мы уже не успеем, да и нет смысла, а вот унести отсюда тела мёртвых и живых золотых будет полезно. Кажется минимум двое из наших противников оглушены, а значит командующий захочет с ними пообщаться. Скорее всего, к нам уже выдвинулись группы, поэтому долго тебе тащить их не придётся.

– Без проблем, – кивнул воздушник, не отвлекаясь от своего занятия.

Пока маг укутывал магическими коконами вражеских воинов мы со Стрижами приводили в хотя бы относительный порядок поляну, на которой проходил наш скоротечный бой. На мой взгляд, трое золотых были не слабее воинов, напавших на нас в Сиреневом мире, только в отличие от них, эти оказались совершенно не готовы засаде или чему-то подобному. Как я и предполагал, направляли их, скорее всего, не по нашу душу, или они не вели бы себя настолько беспечно. Возможно, у местной школы появились вопросы по изменившемуся магическому фону района или это была обычная патрульная группа, хоть в такое и трудно поверить. В любом случае, если бы не этот элемент неожиданности, вполне вероятно, мы потеряли бы куда больше, чем ранение, пускай и серьёзное, всего одного Стрижа.

Маг закончил заворачивать в воздушные коконы пойманных воинов и с усталостью утёр выступивший пот со лба.

– Сможешь направить ещё одного посыльного? – спросил командир.

– Да, – ответил ему воздушник. – Без проблем.

– Отлично, отправляй его в направлении лагеря по прямой, если по дороге встретит одну из наших групп пусть передаст, что мы выдвинулись в их направлении. Всё двинули.

На возвращение у нас ушло почти два часа. Как и говорил Мирко, по пути мы встретили как минимум ещё две группы, посланные к нам на помощь. Впрочем, даже несмотря на помощь, расстояние до базы всё равно оставалось не маленьким, и к концу пути маг еле передвигал ноги и, казалось, готов был упасть в любую минуту.

– Парень, – вдруг задумчиво позвал меня Мирко, когда до лагеря оставалось не больше двух сотен метров. – Я разбираюсь в клинках, и мне известно, что меч в твоих руках – это духовное оружие.

– Пусть так, – не стал опровергать его догадку.

– Это оружие кланов, и я видел, как ты сражался им парень. Я бы предположил, что ты один из выходцев тех двух изгнанных кланов, но изгои никогда не ходят по одному, а ты состоишь в группе обычных наёмников.

– Командир, к чему весь этот разговор? – мне надоело слушать Стрижа.

– Зачем изгою с подобной силой идти вместе с обычными наёмниками в самый обычный рейд Синего мира? Просто любопытно.

– С подобной силой? – я усмехнулся. – Я просто наёмник с платиновым значком, не более.

– Что же, это тоже объяснение, но ты же понимаешь, что я должен буду рассказать о тебе начальству?

– Понимаю, – кивнул ему. – Если это всё, что вы хотели сказать командир, то давайте продолжим движение?

Мирко ещё раз внимательно посмотрел на меня, молча кивнул и уже больше не обращал внимания.

«Вы очень заинтересовали этого человека, Носитель. Скорее всего, причина этому боевое искусство Создателей», – заметил Седьмой.

«Он провоцировал меня, пытался смутить и получить благодаря этому хоть какую-то информацию. Думаю, его просто позабавила моя реакция».

В лагере царила суматоха. Посыльный мага предупредил, что мы прибудем с пленниками и раненым, поэтому нас встретил один из телохранителей Евгения Гораина, командующий Стрижей и рейдлидер с двумя лекарями и хранителем жизни.

– Здесь пленники, а это раненный, – воздушник устало опустил коконы на землю и аккуратно развеял свою магию.

– Ты молодец, можешь сейчас отдохнуть, – похвалил его рейдлидер, пока забирали раненых золотых, один из которых, как и говорил Мирко, оказался мёртв. – Нужно узнать у людей, кто знаком с языком Золотого мира на достаточном уровне, чтобы вести допрос. – Обратился он к задумчивому командиру.

– Да, у меня, кажется, было несколько человек, – кивнул тот.

Лекари хлопотали над Стрижём, а один из хранителей жизни уже вливал поток целительной энергии в него.

Я отошёл в сторону, выискивая глазами Оксану или Константина, хоть и не слишком рассчитывал увидеть их в лагере. К сожалению никого из моей группы поблизости не оказалось. За время моего отсутствия лесок смогли ещё лучше замаскировать воспользовавшись, судя по всему, не только иллюзиями воздушных магов, но и силой медиума с хранителем тайн. Редким типом божества, использующего свою силу для сокрытия и разведки.

Ещё одним серьёзным изменением стало появление возле контейнеров учёных сразу нескольких кубов, благодаря которым в прошлый раз и удалось пробить пространство, создав тоннель-переход в золотой мир. Только сейчас их было меньше и интенсивность магической энергии на порядок ниже даже несмотря на нахождение в Золотом мире.

«Интересно, что они задумали?» – мелькнула у меня мысль.

«Судя по отголоскам силы, доносящимся оттуда, я предполагаю, что они уже некоторое время пытаются направить какой-то сигнал через пласты реальности», – пояснил Седьмой.

«Зачем это делать, если можно просто пробить с помощью плотной магической силы Золотого мира портал в наш мир?»

«Предполагаю, что Зиновьев опасается, что не справиться с открытием устойчивого разрыва, а такое серьёзное воздействие мгновенно привлечёт внимание всего района к этому месту. Это всё равно, что зажечь огромный костёр в безлунную ночь, видно такое очень далеко».

«Значит, профессор пока не хочет рисковать и просто посылает сигнал в наш мир? Звучит вроде как логично. Если нас прижмут он, я думаю, всё-таки попытается открыть врата…»

Заметил Евгения, лидера «весельчаков», который вместе со своей группой, обсуждал что-то возле поваленного дерева. Похоже, инструктировал ребят как вести себя в Золотом мире во время патрулирования и разведки.

– Приветствую, – я подошёл ближе, взмахнув рукой и тут же отметил как минимум два настороженных взгляда со стороны «весельчаков», впрочем, сам Евгений тут же приветственно улыбнулся, разглядев на моём плече значок кошачьей мордочки «оцелота».

– Кажется… Александр, да? – спросил он, на ходу припоминая моё имя и всматриваясь в маску безликого.

– Да вы правы, – слегка кивнул из вежливости. – Евгений, скажите, вы не видели кого-то из моей группы? Оксану или Константина?

– Видел точно вашего мага, Алексея, да? Он сейчас бессовестно дрыхнет под одной из берёз возле контейнеров учёных. А остальные, – толстяк задумался. – Кажется, стрелок уходил в дальний патруль и ещё не вернулся, как и Константин. А Оксана помогала рейдлидеру возле штабной палатки, попробуй там её поискать.

– Спасибо, – поблагодарил его и, попрощавшись с группой, отправился к нашему штабу.

За время моего отсутствия, каких-то несколько часов, лагерь сильно изменился, каким-то образом сверху над пологом леса протянули что-то вроде зелёной паутины, накрыв этим весь лагерь. Я так понимаю, эта штука была способна защитить от магических соглядатаев, наподобие того, что сбил воздушник во время нашего патруля.

Помимо палаток Стрижей и контейнеров учёных появились навесы наёмников, а также специальные укрепления, усиленные магией по типу того, что обычно ставили в Оранжевом мире. Естественно, такие укрепления вряд ли помогут нам против настоящей атаки Золотых воинов и магов, но вот сдержать первый налом на пару минут вполне способны.

Оксану я нашёл, как и говорил Евгений возле палатки рейдлидера, сейчас она сосредоточенно склонилась над небольшим столом и с двумя магами, вероятно тоже огневиками, и что-то оживлённо обсуждала, то и дело тыкая в расстеленный на столе свиток. В одном из чародеев я с удивлением узнал телохранителя Евгения Гораина. Понятия не имею, что они обсуждали такого, подслушать даже с помощью Седьмого у меня так и не получилось, но это полностью поглащало их внимание.

Пришлось ждать около часа, прежде чем три мага устало оторвались от столика и Оксана, наконец, заметила моё присутствие. Сказав что-то напарникам, она подошла ко мне, приветственно улыбаясь.

– Слышала о твоих геройствах, извини не смогла прийти вместе с рейдлидером, – сказала она с улыбкой. – Но то, что смогли захватить золотых воинов – это отлично. Сейчас клановые их допрашивают и уже к вечеру у нас будет полная информация о том, где мы точно, и почему они отправились проверять этот район.

– М-м-м, да, – согласился я с ней. – Хотел с тобой поговорить, мы можем немного отойти? – и посмотрел на двух магов, что кидали на меня надменно-раздражённые взгляды, особенно говорящий взгляд был у телохранителя Гораина.

Впрочем, от мага такого уровня силы, с кристаллическим значком такое было вполне ожидаемо.

– Хорошо, давай пройдёмся.

«Седьмой, можешь проследить за тем, будут ли нас пытаться подслушать?»

«Конечно, Носитель», – отозвался тот.

«Отлично, скажешь, если что-то почувствуешь».

Пока неспешно шли по лагерю, улубившись в лес, я несколькими предложениями изложил Оксане свои размышления о роли профессора Зиновьева в произошедшем в Сиреневом мире и его потенциальных нанимателях – Белых Драконов. А после, в общих чертах высказал свои главные опасения.

– Считаешь, что клановые решат подставить всех нас и похоронить в этом мире? – задумчиво спросила девушка, когда мы остановились на самом краю леса, окутанного пологом иллюзий.

– Думаю, что такое вполне вероятно. Слишком много свидетелей того, что Великий клан и его клан сателлит сделали в Синем и Золотом мире. Эта технология закрытия и открытия врат силами самого мира, без дополнительных ресурсов настоящая золотая жила, и мы о ней знаем, точно так же как предполагаем, что причиной смерти целой трети рейда в Сиренеовм мире послужила явная ложь Зиновьева.

– Последнее очень натянуто, Драконы просто могут сказать, что не знали о планах профессора и выставить того козлом отпущения. Вот то, что мы увидели технологию открытия врат и, что главное, связи через закрытый канал – это да, здесь я с тобой соглашусь, есть риск, что нас попытаются подставить для сохранения тайны. Но…

– Но? – я посмотрел на девушку.

– Я очень сомневаюсь, что у клановых получится подставить сразу столько наёмников, как ты это себе представляешь? Они нападут на нас? Или отправят в атаку на одну из школ Золотого мира?

– Достаточно просто захлопнуть портал домой перед нашим лицом, – ответил я, и Оксана тут же сильно нахмурилась, ей, похоже, только что то же самое пришло в голову.

– Хорошо, я поговорю с рейдлидером, хоть и не верю в такой исход, но считаю перестраховаться в любом случае стоит.

– О большем я и не прошу, – улыбнулся ей.

– Ладно, мне нужно возвращаться к работе, а ты марш отдыхать, вижу, насколько ты вымотался и удивительно, как ещё на ногах-то держишься.

– Слушаюсь, – ответил и развернулся в сторону лагеря нашей группы.

Вот уж точно, не говорить же ей, что стою на ногах только благодаря вмешательству Седьмого, в иных случаях меня бы уже «срубило», сразу по прибытии в лагерь, как и моих напарников по патрулю.

В любом случае мне действительно сейчас следует отдохнуть, не думаю, что даже с поддержкой Седьмого выносливости собственного тела мне хватит ещё хотя бы на одно подобное сражение, тем более что я и после Синего мира толком ещё восстановиться не успел.

Когда голова коснулась лежанки, Седьмой отозвал поддерживающую меня силу, и я мгновенно провалился в глубокий сон без сновидений. Понятия не имею, сколько проспал, но очнулся я от того, что на меня кто-то очень пристально и долго смотрит.

Кое-как разлепив глаза, попытался сфокусировать зрение на большом белом пятне, сидящем возле. Когда получилось это сделать стало понятно, что возле меня находится белый тигр. Он выглядел возбуждённо, а его глаза сверкали яростной силой.

– Я нашёл её, парень, – сказал он торжественно, заметив мой сфокусированный взгляд.

– Что? – голова после тяжёлого сна плохо соображала, поэтому я вначале не понял, что он имел в виду.

– Я нашёл твою сестру, Ян.


_____

На этом второй том "Седьмого" заканчивается. Огромное Вам спасибо за то, что читали книгу и Вашу поддержку.


Послесловие @books_fine


Эту книгу вы прочли бесплатно благодаря Telegram каналу @books_fine.


У нас вы найдете другие книги (или продолжение этой).

А еще есть активный чат: @books_fine_com. (Обсуждение книг, и не только)


Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора наградой, или активностью.

Страница книги: Седьмой (Том 1 и 2)



Оглавление

  • Глава 1. Стать сильнее
  • Глава 2. Второй круг и оранжевый мир
  • Глава 3. Куб
  • Глава 4. Полагаясь на себя
  • Глава 5. Бушует шторм
  • Глава 6. Принцесса
  • Глава 7. Вопрос морали
  • Глава 8. Опора мира
  • Глава 9. Приглашение
  • Глава 10. Затишье перед бурей
  • Глава 11. Великий клан
  • Глава 12. Суматоха
  • Глава 13. Не мой день
  • Глава 14. Один
  • Глава 15. В погоне за репутацией
  • Глава 16. Новые перспективы
  • Глава 17. Отряд
  • Глава 18. Знакомства
  • Глава 19. Подготовка
  • Глава 20. Шанс
  • Глава 21. Плохое предчувствие
  • Глава 22. Призыв
  • Глава 23. Страж и портал
  • Глава 24. Грядёт буря
  • Глава 25. Буря
  • Глава 26. Кроличья нора
  • Глава 27. Золото
  • Глава 28. Подозрения
  • Глава 29. Надежда
  • Послесловие @books_fine