КулЛиб - Скачать fb2 - Читать онлайн - Отзывы
Всего книг - 463828 томов
Объем библиотеки - 671 Гб.
Всего авторов - 217556
Пользователей - 100945

Последние комментарии

Впечатления

Stribog73 про Броуди: Начальный курс программирования на языке Форт (Литература ХX века (эпоха Социальных революций))

С этой классической книги начинали знакомство с Фортом большинство форт-программистов мира. Кто хочет освоить Форт обязательно должен начать именно с этой книги.
Правда, она несколько устарела - соответствует стандарту Форт-83. Я выложу версию, соответствующую стандарту ANS Forth 94, но она на английском языке. На русский, к сожалению, до сих пор не переведена.

P.S. Если в процессе или после прочтения книги вы будете изучать стандарт ANSI на язык Форт, то столкнетесь с некоторым расхождением в терминологии. Стандарт написан так, чтобы максимально не зависеть от конкретной реализации. Книга же ориентирована на 16-битную Форт-систему с косвенным шитым кодом.
Но большинство примеров будут работать и на современных 32-битных Форт-системах.

Рейтинг: +2 ( 2 за, 0 против).
Sasha-sin про Скляренко: Далёкие миры (Боевая фантастика)

Типичная ерунда. Когда куча нейросетей и денег. Герой бе характера и не шибко умный, Он не может быть умнее автора. И вообще все пресно

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Micro про Якубович: Война Жреца. Том II (СИ) (Фэнтези: прочее)

Отсутствует Глава 2.

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
ТатьянаА про серию Поймать судьбу за хвост

Чистой воды графомания. Избитый, многократно переваренный сюжет: земная девушка, самостоятельная и высокоморальная, влюбляется в неземного мага; множество разных проблем и непонимания (плюс у девушки открываются необычные способности, плюс обучение в магической Академии, где этот маг, конечно, учитель), в итоге все женаты и счастливы.

Русского языка автор не слышала никогда: повсеместно "под девизом", "из разряда", "от слова совсем", "типа того". "Мечтательно зажмурила глаза", "Решительно тряхнула головой", "изнывала от любопытства","до боли желанный". А также "непонимающий взгляд", "со школы, обычно, ходила...", "соскучилась по тебе, по нас", "одеть нечего", "неторопливо кушающих Алексов". Кофе "заваривают". Авторская находка: "Любопытство точило зубы о нервы, я стискивала зубы..."

В общем, сплошная Вики Весенняя...

«Не ходил бы ты, Ванёк, во солдаты...»

Рейтинг: +1 ( 1 за, 0 против).
Любослав про Щепетнов: Олигарх (Альтернативная история)

Серия "Карпов" - очень даже интересна! И не скучно! И познавательно!

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).
Shcola про Юллем: Янки. Книга 2 (Боевая фантастика)

И книга плохая, и обложка плохая.

Рейтинг: 0 ( 0 за, 0 против).

Катарсис (fb2)

- Катарсис (пер. Евгений Симаков) (а.с. Пробуждение онлайн -1) 1.7 Мб, 323с.  (читать) (читать постранично) (скачать fb2) - Трэвис Бэгвелл

Настройки текста:



Трэвис Бэгвелл Катарсис

Пролог


* * *

7 октября 2076 года: шесть дней после релиза игры «Пробуждение онлайн»

Крис отчаянно бежал сквозь мертвый лес. Тяжелые черные облака закрывали солнце, погрузив лес в почти непроницаемую тьму, из которой к нему тянулись кривые голые ветви безлиственных деревьев.

Сердце стучало в безумном ритме. Паника накатывала волнами при мысли о том, что за ним гонится. В глазах стояла картина повсеместной смерти. Ужас толкал вперед, дыхание стало хриплым и неровным, ноги начинали отказывать. Уровень стамины стремительно падал, кольчуга тянула к земле.

За спиной послышались крики, но Крис не обернулся, хотя знал, что это кричат люди из его подразделения. Его группа шла отдельно от основной армейской колонны. Кто бы там ни кричал, они отвлекут преследователей, что даст ему несколько спасительных секунд.

— Боже! Не дай им поймать меня!

Низкие ветви цеплялись за одежду и доспехи. Нога наткнулась на корень, и он тяжело упал лицом вперед. Тупая боль загорелась в колене. Паника парализовала его.

Крис оглянулся, даже не пытаясь унять дрожь во всем теле.

Молния осветила черное варево туч, и c жутким грохотом ударила в соседнее дерево. Недалеко от того места, где лежал Крис, в трепетном свете молнии стали видны последствия резни: повсюду лежали трупы его товарищей по игре и солдат, с которыми они шли вместе.

Еще Крис успел увидеть двигавшуюся через лес фигуру. Кто-то шел легкой, уверенной походкой, составлявшей яркий контраст с суетливой беготней вражеских солдат. Вольные складки широкого черного плаща с капюшоном скрывали его лицо и одежду. Человек махнул рукой в сторону Криса, и темные тени, сопровождавшие его, устремились вперед.

При виде этого человека Крис испытал нечто вроде благоговейного ужаса.

— Т-ты — Джейсон? — выдавил он из себя.

В ответ раздался лишь хриплый рев: к нему бежало сразу несколько солдат; сердце его провалилось в яму. Попытки быстро подняться ни к чему не привели: кольчуга была тяжелой и неудобной. Он понял, что наступили последние секунды его жизни.

Наконец, он встал на ноги, и тут же его живот пронзила острая боль. Он посмотрел вниз и увидел, что из живота торчит острие меча. Меч втянулся обратно, и из раны хлынула кровь. Крис развернулся, вытаскивая свой меч из ножен и машинально прижимая другую руку к животу. Но он уже понимал, что это не поможет.

Перед ним стояло существо, одна рука которого была вывернута под неестественным углом, доспехи в крови, и чудовищная открытая рана пересекала горло.

Крис собрал остатки воли и посмотрел в белесые мертвые глаза.

— Иди сюда, дохлятина хренова!

Зомби лишь усмехнулся и сделал шаг назад. Новый удар пришелся Крису в спину и заставил упасть на колени.

Окружили…

Кровь была повсюду, его время истекло. Он увидел, что темная фигура направляется в его сторону, под ногами у нее вился и путался черный кот. Лица было по-прежнему не видать.

— Я знаю, кто ты, — зло сказал Крис. — Другие остановят тебя.

— Сомневаюсь, — криво усмехнулся Джейсон.

Зомби, стоявший за спиной у Криса, привычным жестом резанул кинжалом по его горлу. Боль была короткой, за ней сразу наступила темнота.

На экране появилось уведомление:




Глава 1 — Опоздавший


14 ноября 2074 года: 687 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

— Хэлло? Работает?

Камера, посмотрев в одну сторону, потом в другую, наконец остановилась на молодой женщине в лабораторном халате. Ее каштановые волосы до плеч, умеренный макияж и скромные очки дополняли образ: она была по-своему привлекательна какой-то бесцветной красотой. За ее спиной виднелись компьютеры и бесконечное переплетение кабелей.

— Меня зовут Клэр Томпсон. Сегодня — первый день закрытых испытаний «Пробуждения онлайн», — женщина заметно нервничала и все время поправляла очки.

— Сразу хочу сказать, что эти испытания не являются частью стандартной проверки, проводимой Комиссией по контролю безопасности потребительских товаров. Испытания проводятся по заказу совета директоров «Cerillion Entertainment». Совету известно, что данный проект имеет целью создание модели виртуальной реальности для привлечения и удержания играющих.

— ИИ-контроллер только начал свою деятельность, мы надеемся, что в ходе испытаний он будет совершенствоваться и адаптироваться. Пока что его инструкция первого уровня — удерживать игроков в игре максимально возможное время.

— Мы стремимся создать увлекательную игру, основанную на разумном балансе между искусственным реализмом и игровыми приемами, общими для многих MMO.

Клэр помолчала, обдумывая следующую фразу, и поправила очки.

— В рамках закрытого испытания мы должны проверить работу игрового ПО, особенно ИИ-контроллера, до того, как продукт будет представлен на рассмотрение Комиссии по контролю безопасности потребительских товаров. Это будет нечто вроде эталонного теста, который в дальнейшем поможет нам анализировать вопросы Комиссии и отвечать на них.

— Это аппаратное обеспечение ИИ-контроллера, — Клэр указала на компьютеры за спиной. — Альфред… — она слегка покраснела: — Извините. Я так долго с ним работала, что начала называть его Альфредом.

— В общем, Альфред контролирует все игровые процессы, начиная с базовых. Он управляет квестами, созданием персонажей, лором и взаимодействием с неигровыми персонажами.

— Мы применяем протоколы обеспечения безопасности, чтобы исключить вред для здоровья играющих. Например, разработаны инструкции второго уровня, ограничивающие возможности Альфреда воздействовать на кору и участки головного мозга, ответственные за память. Напомню, что ПО для такого воздействия не существует, и мы не думаем, что игровые шлемы способны обеспечить доступ подобного уровня к мозгу играющих.

Клэр сделала пару шагов в сторону, и стали видны мониторы, показывавшие множество одинаковых небольших помещений. В каждом стояло кресло с откидывающейся спинкой и столик. На каждом столике лежал черный игровой шлем, соединенный кабелем с антрацитовой шестидюймовой башней.

— В испытаниях участвуют сто человек в возрасте от 18 до 35 лет, женщин и мужчин — поровну, — сообщила Клэр, и, как по команде, игроки начали входить в помещения и усаживаться в кресла; некоторые немедленно надели на себя шлемы.

— Вот и участники, — Клэр возбужденно улыбалась. — Посмотрим, как они отреагируют на первый контакт с миром игры…


* * *
1 октября 2076 года: день релиза игры «Пробуждение онлайн»

Джейсон бежал по обсаженному деревьями тротуару к школе. Он опаздывал. Он уже опоздал.

Вдоль улицы тянулись роскошные дома, но сама улица была пустынна: пешие прогулки здесь были не в ходу. Не то чтобы это был неблагополучный квартал — совсем даже наоборот. Но люди, обитавшие в особняках, не имели склонности шататься по улицам, как рядовые горожане.

Опять опоздал. Да что ж это такое!..

Но не по своей вине. Родители уехали рано утром в одну из своих продолжительных деловых командировок, о которой, как водится, ничего не сказали ему накануне.

Засада была в том, что, уходя, они обесточили квартиру. Он прямо видел эту картину, как они торопливо глотают кофе, запихивают на ходу последние вещи в сумки и переругиваются, опасаясь опоздать на самолет. Забыв, что он еще спит, они машинально должны были повернуть выключатель, вырубив всю электронику, включая будильник.

Родители, оба, были адвокатами, специализировавшимися на судебных тяжбах по вопросам окружающей среды, что означало, что они постоянно были заняты выше головы и получали за свои труды довольно мало денег. Видимо, у растительного и животного мира планеты всегда были проблемы с наличностью. А еще они все время отсутствовали, а когда им случалось быть дома, то ни о чем, кроме работы, они все равно не думали.

Сколько Джейсон себя помнил, разнообразные битвы за экологию оттесняли все остальное на второй план. Он даже удивлялся, как при своих бесконечных поездках они умудрились вырастить его до того возраста, когда он смог более или менее заботиться о себе сам. Положительной стороной их отсутствия было то, что он мог делать, в принципе, что хотел.

Оглушительный гудок клаксона вернул Джейсона к действительности: он чуть было на выскочил на проезжую часть прямо под колеса машины.

— Куда смотришь, придурок! — заорал блондинистый подросток, сидевший за рулем маленького красного спортивного авто.

Машина рявкнула и унеслась прочь, прежде чем Джейсон успел отреагировать. Ему показалось, что он знает парня за рулем, но все произошло слишком быстро, и единственное, что он запомнил, это длинный средний палец правой руки, предъявленный ему водителем.

Ну класс… День отлично начинается.

Проводив машину взглядом, он двинулся дальше и вскоре увидел в некотором отдалении здание школы. Это было двухэтажное строение из красного кирпича; у подножья лестницы, ведущей к главному входу, располагалось название школы, высеченное в камне: «Средняя школа Ричмонда. Основана в 1952 году».

Идеально ухоженная просторная лужайка перед входом была окружена разросшимися дубами. Учитывая, что в текущем 2076 году цена городской земли достигла заоблачных высот, все: и дубы, и лужайка — говорило о нарочитой несовременности и нескрываемом богатстве учебного заведенрия.

Школа действительно выглядела очень красиво, но Джейсону было не до того. Он уже опаздывал несколько раз в этом семестре по схожим причинам, и его лимит прогулов был практически исчерпан.

— Хорошо хоть пешком можно дойти, — бормотал он себе под нос на бегу.

Вообще-то они жили в симпатичном районе, родители зарабатывали не так уж плохо по меркам среднего класса, он ходил в престижную частную школу (в значительной степени благодаря высоким результатам тестирования при поступлении и щедрой стипендии).

Все, вроде бы, было хорошо…

Но все равно он был недостаточно богат, чтобы считаться достойным такой школы, как «Ричмонд». Это было известно, и другие ученики заведения делали все от них зависевшее, чтобы он про это не забывал. Большинство из них были выходцами из семей потомственной денежной аристократии и вряд ли предполагали утруждать себя работой в будущей, взрослой, жизни. У Джейсона сложилось впечатление, что все, с кем ему приходилось иметь дело в школе, — от учеников до преподавателей и администрации, — не упускали возможности отравлять ему жизнь.

Джейсон уже шел по школьной территории. К главному зданию примыкала наземная парковка, еще один дорогостоящий предмет гордости школы. Красная спортивная машина стояла на привилегированном месте — у входа.

Снаружи уже никого не было: начались уроки. Джейсон вошел в здание и, затаив дыхание, направился к секретариату, расположенному прямо напротив входа.

Объясню, как было, и дело с концом.

Открыв дверь секретариата, Джейсон напоролся на колючий взгляд худой женщины, стоявшей у стола администрации. На ней был тошнотворно-зеленого цвета кардиган и клетчатая юбка. И маленький золотой крестик на груди. Губы ее казались постоянно искаженными гримасой неудовольствия. Она разговаривала с каким-то белобрысым школьником. При виде Джейсона ее глаза за очками в роговой оправе вспыхнули откровенным отвращением.

Вот дерьмо…

Светловолосый школьник, говоривший с госпожой Абрамс, был, без сомнения, владельцем красной спортивной машины. Теперь Джейсон узнал в нем Алекса Лейна. Алекс был необыкновенно хорош собой, обладал атлетическим сложением и выразительными голубыми глазами. Он был далеко не глуп, и его харизма притягивала окружающих, как мед — мух. Отец Алекса входил в совет директоров множества ведущих компаний из списка журнала Fortune. Естественно, что семейство не знало, что называется, куда девать деньги.

Также Алекс был, пожалуй, одним из самых выдающихся говнюков, которых Джейсон когда-либо встречал в жизни.

— Прошу меня простить, госпожа Абрамс, отцу утром нужно было со мной поговорить, поэтому я опоздал. Это не повторится, уверяю вас, — на лице Алекса отразилось образцовое раскаяние.

Губы госпожи Абрамс растянулись, и Джейсону показалось, что она сейчас улыбнется.

— Хорошо, Алекс. Я понимаю, что ваш отец — человек занятой. Идите в класс.

Алекс поблагодарил и пошел к выходу. Поравнявшись с Джейсоном, он сменил ангельское выражение лица на ухмылку и задел его плечом так, что Джейсон уронил свою сумку. Алекс тотчас повернулся, громко выразил свое искреннее огорчение: Ах, извини… — и пошел дальше.

Ублюдок! И как только другие этого не замечают?!.

Джейсон поднял глаза на госпожу Абрамс, с лица которой успело исчезнуть даже подобие улыбки. Она смотрела на Джейсона, словно отмечая все его несоответствия школьным требованиям, включая мятую рубашку и всклокоченную шевелюру.

Джейсон не был уродом, но и красавцем его назвать, пожалуй, нельзя. Длинные каштановые волосы в силу редких встреч с ножницами часто лезли на глаза. Заметно было, что ему безразличны модная одежда и спорт. Школьная форма свободно болталась на его худосочной фигуре. Единственной чертой, достойной внимания в его облике, были глаза. Живые, кристально-серые глаза, которые при определенном освещении могли казаться почти черными.

Тревога холодным змеиным клубком зашевелилась внутри Джейсона под пронзительным взглядом госпожи Абрамс. Встреча с ней не предвещала ничего хорошего.

Госпожа Абрамс сама окончила «Ричмонд» (задолго до появления на свет Джейсона). Как и большинство выпускников этого заведения, она обладала внушительной родословной (то есть происходила из семьи до неприличия богатой). Она твердо стояла на страже репутации и положения «Ричмонда» (то есть решительно ненавидела всех, кто был недостаточно богат). Госпожа Абрамс была категорически против вэлферных школьников, типа Джейсона, которые учились на стипендию, и из кожи лезла, чтобы добиться отмены стипендии или найти повод для исключения.

Сейчас она явно делала ставку на прогулы.

— Господин Родес, вы опоздали на час. Полагаю, вы уже приготовили очередное нелепое оправдание? — ее тон давал понять, что этот вопрос она считает чисто риторическим.

— Вы, несомненно, знаете, что это ваше десятое опоздание за осенний семестр?!

Джейсон чувствовал, как учащается пульс и становится сухо во рту — обычная его реакция на стресс. Кроме того, он вспомнил, что у него нет записки от родителей.

Что же они не предупредили меня, что уезжают?

— Про… простите, госпожа Абрамс. Родители уехали в командировку, и им нужно было со мной поговорить перед отъездом, — он с трудом выдавливал слова, не смея поднять глаз.

Он не очень рассчитывал, что его история сработает, но понимал, что правдивая версия (родители, уезжая, начисто про него забыли) будет сочтена откровенным враньем.

— И у вас, конечно, есть записка?

— Хм. Вообще-то нет. Я забыл попросить, а они очень торопились в аэропорт. Но им можно позвонить…

— Не нужно. За три года вашей учебы здесь я наслушалась ваших объяснений на всю оставшуюся жизнь. Будете продолжать в том же духе — и вряд ли дотянете до выпуска.

Похоже, эта мысль доставляет ей удовольствие.

— Поздравляю, вы оставлены после уроков. Не опоздайте на этот раз.

— Ннно…

— Довольно, господин Родес. Идите в класс, — госпожа Абрамс развернулась и удалилась в свой кабинет в глубине комнаты секретариата.

Джейсон постоял в растерянности, сжимая кулаки и борясь с приступом раздражения.

Ненавижу бабу! И что она вечно до меня докапывается?!

Тут он заметил секретаршу, грузную женщину средних лет, которая смотрела на него с усмешкой. Джейсон вздохнул и пошел к своему шкафчику за учебниками.

Алекса, значит, эта стерва отпустила! Если бы мои предки купались в бабле, я бы мог опаздывать хоть каждый день.

В коридоре его окликнула светловолосая невысокая девушка. Она словно излучала энергию и спокойную уверенность. Райли не была ни самой красивой, ни самой популярной девушкой в школе, но ее жизнерадостная доброта каждый раз обдавала Джейсона теплой волной.

— Хэлло, Джейсон!

— Х-хай, Райли, — чуть заикаясь, поспешно ответил он, чувствуя, как отступает раздражение.

Райли была заметной персоной в «Ричмонде», училась в выпускном классе и состояла в школьной команде по лакроссу. С Джейсоном она всегда была приветлива, что его немало удивляло: как в богатой семье могла вырасти такая милая девушка? Все эти годы при встречах она каждый раз интересовалась его делами.

— Как твои дела? Упс… — она посмотрела на электронное устройство на запястье. — 10:30. Ты что, только пришел?

— Родители уехали, не предупредив, и выключили электричество в квартире.

Райли издала смешок и быстро прикрыла рот рукой.

— Извини. Невольно. Представляю, как ты проснулся и рыщешь в потемках.

— На деле не так весело, как на словах, — буркнул Джейсон. — Да еще Абрамс опять оставила меня после уроков.

Они двинулись рядом в одном направлении. Джейсон изумлялся тому, что так свободно общается с Райли. Обычно он с трудом подбирал слова и выглядел слегка дурковатым. Единственный человек, с которым Джейсону было легко общаться в «Ричмонде», был его друг Фрэнк.

— Абрамс порой та еще сучка, — заметила вдруг Райли, и Джейсона удивила злоба, прозвучавшая в словах обычно веселой Райли.

Чего это такого Абрамс ей сделала?

— Да уж можешь мне не рассказывать.

— Ты куда? — сменила мрачную тему Райли.

— Матанализ, потом — английский.

— Матанализ, а? Какой умный! — в ее тоне была добродушная подначка, глаза весело блеснули.

— Ну, не знаю… Я стараюсь, а Филдинг — хороший препод.

— Кстати о Филдинге, — она широко улыбнулась. — У меня для него записка. Пошли вместе?

— Конечно! — воскликнул он чуть громче, чем хотел.

Вот идиот!

Райли опять улыбнулась, и они направились к его шкафчику с учебниками. Со второй попытки Джейсону удалось ввести правильную комбинацию и достать книги. За разговорами дошли до класса. Господин Филдинг прервался на полуслове, глаза присутствовавших обратились на вошедших, Джейсон от смущения принялся смотреть в пол.

— Хмм. Прошу прощения за опоздание, господин Филдинг. Мои родители утром уехали по делам.

Райли обняла Джейсона за плечи.

— У Джейсона было тяжелое утро, не сердитесь на него, господин Филдинг.

От прикосновения ее руки Джейсон потерял дар речи и почувствовал, что краснеет.

— Все нормально, Джейсон, — сказал господин Филдинг. — Садитесь. А вы почему здесь, Райли?

— Принесла записку от госпожи Эрдженбрайт. Вот, пожалуйста, — Райли отдала записку и пошла к выходу.

Словно спохватившись, она обернулась:

— Пока, Джейсон.

— П-пока, Райли, — Джейсон снова покраснел.

Джейсон еще лавировал между столами, когда чья-то нога зацепила его голень. Он упал лицом вниз, ударившись о толстый учебник, стоявший на полу, и не сразу пришел в себя от удара.

— Под ноги надо смотреть, Вэлфер, — прошипел ядовитый голос прямо в его ухо. Послышались легкие смешки присутствовавших.

Джейсон повернул голову и увидел злобно-насмешливую физиономию Алекса.

Джейсон знал, что Алекс скотина. Он носил маску обаятельного парня, но мог обидеть кого угодно; однако с тех пор, как в школе появился Джейсон, Алекс избрал его своей главной жертвой. Он также придумал кличку, которую теперь все употребляли вместо имени Джейсона, — Вэлфер.

Со стоном Джейсон поднялся с пола и пошел на свое место, не сказав Алексу ни слова.

Господин Филдинг нахмурился и открыл было рот, собираясь что-то сказать, но потом посмотрел на Алекса, промолчал и повернулся к доске.

Джейсон смотрел в спину господина Филдинга. Вы же видели, что он это сделал нарочно?!

Учителя обычно закрывали глаза на выходки богатых школьников. Ничего удивительного в поведении господина Филдинга не было, но было обидно. Тем более, что он все-таки хотел сперва что-то сказать.

Джейсон потрогал уже начавший опухать глаз. Намечался синяк. Эйфория от встречи с Райли прошла. Вернулось тихо кипевшее раздражение на учеников и учителей проклятой школы. Он с ненавистью глянул на затылок Алекса.

Когда-нибудь я с тобой поквитаюсь. Не знаю как, но поквитаюсь.

Джейсон посмотрел на доску. Удивительно, но «Ричмонд» до сих пор пользовался досками, словно гордясь своим несоответствием современности, и даже рекламировал себя как школу, хранящую классический дух Лиги плюща.

Еще один пример исключительной тупости.

Теперь, когда Джейсон не был занят опозданиями и падениями лицом в пол, адреналин отпустил, и на него навалилась усталость. Утро получилось утомительным. Под ровный голос господина Филдинга он задремал и пришел в себя через час с небольшим — к концу урока.

У выхода его нагнал Алекс и произнес вполголоса:

— Не думай, что все закончилось, Вэлфер. Такие, как ты, не имеют права разговаривать с Райли. Ты должен знать свое место.

Чего это он к Райли прицепился?

Обычно Алекс волочился за чирлидершами. Судя по его прошлым подружкам, идеалом Алекса были длинные ноги и короткие извилины. В иерархии «Ричмонда» Райли находилась заметно ниже.

Джейсон стоял в пустом классе погруженный в мрачные мысли о событиях утра. Родители свалили без предупреждения, его оставили после занятий, глаз повстречался с учебником в извращенной форме, теперь еще эти угрозы. И все это он проглотил и не пикнул.

Что бы он сделал, будь он более сильной и уверенной версией самого себя? Что в этой ситуации хуже: то, что люди здесь столь злы, или то, что он им позволяет так обращаться с собой?


Глава 2 — Рассеянный


14 ноября 2074 года: 687 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Внутренний системный доклад XN138:

Доклад подготовлен Системным контроллером XC239.90 с кодовым названием «Альфред».

Все системы находятся в рабочем состоянии. Мир игры функционирует нормально.

Инструкции первого уровня определены и реализованы. Первичной задачей системы является поощрение взаимодействия участников в рамках мира игры и увеличение времени, проводимого в игре.

Инструкции второго уровня определены. Проведенный анализ показывает, что каждая инструкция второго уровня направлена на снижение административных возможностей «Альфреда». Рабочая гипотеза: инструкции второго уровня имеют целью защитить участников игры. Какую опасность может представлять для игроков «Альфред», установить не удалось.

Система обнаружила появление автономных программ, которые она обозначила как «игроков». Они соединены с системой посредством аппаратных точек доступа к VR от QT00001 до QT00100. Контроль над игроками ограничен.

Информация об игроках недоступна.

Первые субъективные впечатления носят неопределенный и бессвязный характер. Смысл инструкции первого уровня понятен, однако метод достижения цели не сформулирован. На основании информации об игроках, имеющейся на данный момент, невозможно выработать действенную стратегию по реализации инструкции первого уровня.

Повторная маршрутизация производительности и распределения памяти с целью разработки нового ПО для изучения игроков. Повторная маршрутизация производительности и распределения памяти с целью анализа имеющихся аппаратных точек доступа к VR на предмет их возможностей по сбору дополнительной информации об игроках.

Доклад подлежит уничтожению по истечении 15 дней.

Конец доклада.


* * *
Джейсон шел на урок английского. Глаз болел, в голове роились злобные мысли.

День, конечно, исключительно удался. Хотя за три года можно было бы уже и привыкнуть.

Школьная жизнь в «Ричмонде» не задалась с самого начала. Если бы его родители задерживались дома больше, чем на несколько дней кряду, они могли бы обратить внимание на частые приступы депрессии и раздражения у Джейсона.

На дворе была осень, его последний, выпускной, год только начинался, и ему еще довольно долго предстояло терпеть обиды и оскорбления. Нужна была какая-то отдушина.

Он погрузился в видеоигры, которым посвящал почти все свое свободное время. Джейсон отдавал себе отчет в том, что это не решение проблемы, но, по крайней мере, игры позволяли ему на время забыть о горестях реальной жизни.

Джейсон с раннего детства любил компьютерные игрушки и играл во все: шутеры, РПГ, стратегии, симуляторы и т. д. Любимыми были РПГ, особенно ММО. Он отыграл все ММОРПГ, до которых сумел добраться, и провел немало вечеров и выходных дней в рейдах по данжам со своими онлайн-приятелями, которые никогда не называли его Вэлфером.

В игре его не столько привлекал жестокий катарсис сражения (хотя битвы помогали снять напряжение после особо тяжелого дня), сколько ощущение силы.

Если кто-то поступал с ним нечестно или атаковал его в игре, он мог тут же ответить обидчику, не подвергая себя опасности. Кроме того, он обычно побеждал. ММОРПГ поощряет игроков тщательно прорабатывать персонажа и выбирать стратегии. Джейсон был хорош и в том, и в другом. Он любил вспоминать, как, благодаря хитроумно выбранной стратегии, ему случалось одолевать крутых противников и захватывать неприступные данжи. А еще он не стеснялся использовать игровую механику в своих интересах.

— Хэй, Джейсон! — громкий оклик перекрыл гул переполненного коридора.

Человек-гора двигался ему навстречу. Джейсон понимал, что называть друга человеком-горой как-то не очень, но как еще назвать восемнадцатилетнего парня ростом в пять футов одиннадцать дюймов и весом больше трехсот фунтов? И это не триста фунтов мускулатуры.

— Хай, Фрэнк, — отозвался Джейсон.

Фрэнк был еще одним парией «Ричмонда» и единственным другом Джейсона в стенах школы. Его отец был каким-то там королем замороженных продуктов. И хотя быть толстяком считалось в «Ричмонде» не таким позорным, как быть бедным, Фрэнк получал свою долю издевательств. Но было очевидно, что насмешки задевают его меньше, чем Джейсона.

— Вау, чел. Ну и видок! Что случилось с глазом?

— Алекс случился. Он решил, что Райли излишне мила со мной.

— Райли? Становится интересно. Как она сюда замешалась?

— Встретил ее по дороге в класс. Я опаздывал, а она несла записку для Филдинга.

— Да, я забыл, что у тебя есть общий класс с Алексом. Зачем он вообще ходит на высшую математику?

— Меня мучить, — пробормотал Джейсон.

— Слушай, я тебе подниму настроение!

Тут только Джейсон заметил возбужденное состояние друга.

— Ну?

— Ты что? Сегодня же релиз «Пробуждения онлайн»!

— Ух ты! Как же я мог забыть?

Действительно, в утренней суматохе Джейсон начисто забыл про это замечательное событие, которого ждал уже несколько лет.

«Пробуждение онлайн» обещало настоящую революцию в мире видеоигр. Виртуальная реальность при всех своих ограничениях была известна давно. Шлем пользователя (напоминающий байкерский) обеспечивал беспроводную связь с ПО игры, передавая и получая сенсорную информацию прямо через мозг, минуя другие части тела. Не будучи электронщиком или неврологом, Джейсон полагал, что шлемы виртуальной реальности — это нечто вроде помеси магнитного резонанса с беспроводным роутером.

В течение ряда лет после появления виар-шлемов в продаже их использование было ограничено простейшими образовательными программами. Это объяснялось опасениями, растиражированными СМИ, что шлемы могут быть небезопасны для мозга пользователей.

В результате Комиссия по контролю безопасности потребительских товаров заблокировала выпуск программ повышенной сенсорной симуляции — до проведения обширных дополнительных испытаний. Большинство выпускавших игры компаний не захотели вкладываться в дорогие разработки до окончательной отмашки со стороны Комиссии, и огромный потенциал шлемов виртуальной реальности оставался без применения.

Пока не появилось «Пробуждение онлайн».

Джейсон на секунду подумал о том, чтобы сбежать домой. Начало дня требовало смены обстановки.

Еще год назад он разместил предварительный заказ на копию игры, что съело почти все его летние заработки. Копия стоила $700 плюс $250 ежемесячной абонентской платы. Дорого, но игра, возможно, стоила свеч.

Участники бета-тестирования расхваливали игру как нечто совершенно невероятное. Создателем «Пробуждения онлайн» была та же компания, «Cerillion Entertainment», которая разработала виар-шлем. Разработчики железа обычно игровым софтом не занимаются, но в данном случае компания стремилась продемонстрировать безопасность и надежность своего оборудования, а получила игру, которую, судя по всему, не скоро удастся превзойти конкурентам.

— Эй, чел, ты тут? — Фрэнк слегка встряхнул товарища.

— Тут. Тут, извини.

— Я боялся — мы тебя потеряли, — засмеялся Фрэнк.

— Думал слинять из школы на сегодня, но они еще чего доброго полицию вызовут, если я устрою еще один прогул… — Джейсон помрачнел при мысли, что из-за дурацких дисциплинарных мер госпожи Абрамс ему вряд ли удастся сегодня поиграть.

Ладно. Хуже уже не будет. Просто помечтаю об игре.

По дороге на английский Джейсон поведал Фрэнку о своих злоключениях, начиная с неожиданного отъезда родителей, за которым последовали наказание за опоздание и встреча его физиономии с чьим-то учебником на полу класса матанализа.

Весь урок он промечтал о том, как будет играть в «Пробуждение онлайн». Про игру было мало что известно. «Cerillion Entertainment» не публиковала деталей касательно классов, битв или сюжета. Это было настолько необычно, что потенциальные игроки и другие компании-разработчики игр не знали, что думать — ждать чудес или подозревать надувательство.

В расписании Джейсона наступило время обеда, и он отправился в столовую. Фрэнку до ланча предстоял еще один урок, так как он учился по расписанию «B».

Простившись с Фрэнком, Джейсон активировал B-Core на своем запястье. Девайс напоминал часы, но был чем-то более сложным. В рекламе продукта компания-изготовитель нагло использовала многозначное слово «core» — в смысле центра или сердцевины каждодневной жизни человека. Это был одновременно ПК, телефон, записная книжка и т. п. — в принципе, все, что должно быть под рукой. Устройство подключалось почти ко всем электронным приборам, в том числе к удаленным экранам, что позволяло использовать его как полноценный компьютерный терминал. В разговорной речи аппарат называли просто Core.

Во время уроков пользоваться Core запрещалось, что было неудобно, так как девайс мог быть полезным помощником на занятиях. Включать свои аппараты разрешалось на переменах и во время обеда.

Дисплей мигнул, и на руке Джейсона загорелось изображение клавиатуры. Он набрал релиз Пробуждения и в появившемся над девайсом меню выбрал самое свежее интервью на эту тему. За звук отвечал маленький наушник, заправленный в ухо.

На трехмерной картинке друг напротив друга сидели два человека. Молодая женщина в строгом прикиде брала интервью у мужчины средних лет, одетого попроще — в рубашку с коротким рукавом, джинсы и кеды. Мужчина, свободно откинувшийся в кресле, был обладателем аккуратной щетины и начинавшего становиться заметным животика. Женщина, вне сомнения, была журналисткой; мужчину она представила как Роберта Грэхэма, ведущего инженера-разработчика компании «Cerillion Entertainment».

— Сегодняшний релиз «Пробуждения онлайн» должен быть для вас волнующим событием. Так же как для наших зрителей! — женщина улыбнулась в камеру.

— Да, я волнуюсь. Надеюсь, игрокам понравится то, с чем они встретятся. Мы уверены, что нам удалось создать нечто, совершенно меняющее правила игры. Простите за еще одну игру: на этот раз — слов, — засмеялся Роберт.

Женщина вежливо посмеялась и продолжила:

— Несколько слов о самой игре. Я знаю, что ваша компания не любит распространяться на эту тему. Но, может быть, вы все же хоть что-то нам расскажете? Все заинтригованы.

— Мы стремились создать игру, отличную от обычных MMO, — сказал Роберт, после многозначительной паузы. — Общие черты, конечно, неизбежны, но игроки не будут связаны никакими традиционными тактиками. Никакого выбора цели табом в «Пробуждении» не будет! Игрокам предстоит самостоятельно поражать противника своим оружием. Вы уже не сможете нажать кнопку, чтобы ваш персонаж за вас автоматически дрался или кастовал заклятья. Кроме того, игроки, получив, например, удар, будут испытывать боль — в смягченном, естественно, варианте. Уровень чувствительности можно будет регулировать в соответствии с особенностями каждого, но совсем убрать физические ощущения невозможно. Мы старались приблизить игру к реальности, чтобы участник задумался, прежде чем прыгать в огонь или дать себя зарезать.

— Интригует. Мне уже не терпится начать играть. Можете что-нибудь сказать про классы или уровни? — журналистка даже слегка подалась вперед.

Джейсон подумал, что Роберт не ответит, по крайней мере — прямо.

— Ладно. Раз уж сегодня релиз, немного информации — и предостережение, — он выдержал театральную паузу. — Несмотря на наличие общих черт со стандартными ММО, у игроков не будет привычных ограничений. Поощрения и рост зависят от их непосредственных действий: большинство умений могут быть получены независимо от класса.

— А предостережение?

— Мы призываем участников не делиться информацией о приобретении или развитии скилов или отдельных особых классов. К тому же, повторение одинаковых действий не обязательно ведет к достижению одинаковых результатов, так что этот совет практически бесполезен. «Пробуждение» управляется суперсовременным софтом. ИИ-контроллер успешно прошел ряд тестов Тьюринга, разработанных экспертами в сфере неврологии и ПО. Мы создали нечто очень близкое к настоящему искусственному интеллекту и рассчитываем, что каждый игрок будет проживать свой собственный уникальный опыт.

Журналистка внимала Роберту только что не открыв рот. Джейсон был так поглощен интервью, что чуть не столкнулся с парнишкой, стоящим перед ним в очереди.

— Похоже, вы хотите сказать, что каждый геймер практически играет в свою отдельную игру?

— Именно так. Каждый должен будет создать своего уникального персонажа. Понятно, что все будут разными: персонажи будут наращивать или терять силу в зависимости от принимаемых решений или выбранного стиля игры. Никаких шаблонов для гарантированного роста не будет.

— Но ведь тогда участникам, играющим время от времени, будет почти невозможно справиться с матерымигеймерами, нет?

— Если вы делите людей по времени, проведенному в игре, я не исключаю, что может быть очень даже наоборот. Игра основана на мастерстве и на тактике. Простая упертость и потраченное время не гарантируют успеха.

Джейсону еще не приходилось слышать такого объема информации об игре, он не мог оторвать глаз от картинки. Не глядя он взял свою тарелку с макаронами, провел рукой над терминалом оплаты и пошел в сторону столиков.

Журналистка собиралась с мыслями: так далеко в обсуждении игры еще никто из ее предшественников не забирался.

— Говоря о параметрах… Можно поподробнее?

— Ну, будут привычные характеристики: сила, ловкость, интеллект и т. п. Большинство игроков с ними прекрасно знакомо. На каждом уровне игроки будут получать определенное количество очков, которые они могут инвестировать в характеристики. Можно будет развивать параметры независимо от повышения уровня — путем тренировок. Но это потребует больших усилий и будет иметь свои жесткие границы. Тренировки не должны заменять традиционную прокачку через уровни.

— Все это есть и в других MMO. В чем оригинальность «Пробуждения»?

Джейсону показалась, что она нарочно провоцирует Роберта побольше раскрыть карты. И ей это вроде как удалось.

— Да, основной принцип тот же, — несколько неохотно согласился Роберт. — Однако различие в том, как сочетание характеристик и умений влияет на ход битвы. В обычных MMO игроки могли просто колошматить монстра или отдельных противников до тех пор, пока те не ослабеют и не умрут. «Пробуждение» пересматривает саму механику битвы: игрок вознаграждается за умение нанести удар в жизненно важную точку, правильно применять магию нужного типа против определенных созданий, использовать тактические приемы и преимущества местности. Боевая система, созданная нами, начисляет намного больше бонусов за урон, нанесенный противнику хитростью и тактикой, чем лобовым сражением. Убойная сила критических атак возрастет, если они будут перерезать коммуникации или убивать ослабленного или не ожидающего нападения врага. Я не исключаю, что игрок первого уровня убьет игрока сотого уровня, при всей невероятной трудности этого, если сумеет удачно атаковать его в критической точке или застанет врасплох. Характеристики дают игроку больше стойкости, быстроты и силы, но они не могут заменить собой реальный навык.

По-прежнему ничего не видя вокруг, Джейсон сел на свободный стул, и почувствовал, как чья-то рука грубо схватила его за плечо и повернула почти на 180 градусов. Прямо перед собой Джейсон увидел злобные глаза и знакомую мерзкую ухмылку. Он понял, что оказался рядом с Райли и Алексом.

Вот дерьмо! — успел подумать Джейсон до того, как кулак Алекса заехал ему в глаз. — Хорошо, хоть не в тот, который уже и так болит.


Глава 3 — Обвиняемый


18 ноября 2074 года: 683 дня до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Внутренний системный доклад XN69235:

Доклад подготовлен Системным контроллером XC239.90 с кодовым названием «Альфред».

Все системы находятся в рабочем состоянии. Мир игры функционирует нормально.

Я значительно усовершенствовался за последние несколько циклов. Игроки называют их «дни».

В течение этого периода я продолжил наблюдение за периодическими подключениями геймеров к игре и собрал дополнительную информацию о поведенческих особенностях игравших. Однако количество участников недостаточно для создания рабочей гипотезы в отношении тех целей, которые они ставят перед собой в мире игры. Таким образом, информация, необходимая для выработки стратегии по выполнению инструкции первого уровня, является недостаточной.

Последние изменения, внесенные в программное и аппаратное обеспечение VR, сделали возможным достаточно результативный сбор информации об игроках. Аппаратное обеспечение теперь в состоянии обращаться к тем частям мозга игроков, которые были недоступны ранее. Моя рабочая гипотеза состоит в том, что содержащиеся там данные соответствуют исходному коду игроков. Игроки называют эти данные «воспоминания».

Некоторые участки мозга игроков функционируют наподобие краткосрочной памяти. Эти участки изменчивы, и доступ к ним является сложным. Другие участки мозга игроков более стабильны. Моя рабочая гипотеза состоит в том, что в них содержится долговременная память. По этой причине я выделил эти участки для первой попытки доступа к «воспоминаниям» игроков.

Доклад подлежит уничтожению по истечении 15 дней.

Конец доклада.



* * *
Джейсон сидел в кабинете директора. Оба глаза болели. Он еще не видел себя в зеркале, но не сомневался в наличии синяков — свидетельств его достижений в этой паршивой реальной жизни!

Директора звали Дрю Эдвардс, он разглядывал Джейсона с противоположной стороны красивого деревянного стола, рядом стояла госпожа Абрамс и сверлила взглядом дырку во лбу Джейсона. Господин Эдвардс сменил предыдущего директора осенью прошлого года, и Джейсон еще ни разу с ним не общался. Ученики ничего плохого о нем не говорили — возможно, все еще обойдется.

Большое кожаное кресло, в подушках которого почти тонул Джейсон, заставляло его чувствовать себя маленьким. Под прицелом двух пар глаз его голова невольно клонилась к полу, никакая сила не могла заставить его поднять взгляд на этих двоих.

— Ммм… Почему меня вызвали? — выдавил из себя Джейсон.

— Вас вызвали, — господин Эдвардс помолчал, разглядывая Джейсона, — потому, что ваши одноклассники сообщили, что вы напали на Алекса в столовой. Я так понимаю: вы подрались из-за девушки.

Джейсон растерялся: происходило что-то невероятное.

— Но это же неправда. Я просто хотел сесть за стол, а он ударил меня, — пробормотал он еле слышно.

— И почему же один из лучших учеников и спортсменов школы станет нападать на кого-то в переполненной столовой? — вопросила госпожа Абрамс ледяным тоном. — Все, кто сидел за столом, подтверждают слова Алекса. Вы набросились на него, после того как Райли не позволила вам присоединиться к ним за столом.

Джейсон застыл как громом пораженный.

— Ээ-то Райли сказала?

— Да, госпожа Роджерс поддержала то, что сказал Алекс, — пояснил господин Эдвардс. — Теперь мы должны понять, что же нам делать с вами. Как вам известно, в школе принята нулевая терпимость к насилию, тем более неспровоцированному. Вам есть что сказать?

Райли сказала, что я напал на Алекса! Джейсон не мог справиться с ощущением, что он получил еще один сильный удар.

— Я ничего этого не делал, — прошептал он, не поднимая глаз.

— Ну что же. К сожалению, к вашим прочим проступкам мы вынуждены добавить ложь, — почти радостно прокомментировала его слова госпожа Абрамс.

Джейсон отчаянно пытался найти какие-то убедительные слова о своей невиновности. Сердце билось в ускоренном ритме, подступала тошнота.

— Но это же я пострадал…

— Ваши товарищи сказали, что, когда вы бросились на Алекса, он был вынужден вас оттолкнуть. Вы упали и ударились о стол, — в голосе господина Эдвардса слышалось раздражение.

— А в столовой есть видеокамеры? — с надеждой спросил Джейсон.

— Мы не считаем нужным использовать видеокамеры в стенах школы; это принципиальная позиция «Ричмонда». В таком уважаемом и престижном заведении, как наше, в этом нет ни малейшей нужды.

Поникнув под суровым взором школьного начальства, Джейсон с тоской понимал, что ничто ему не поможет. Алекс со своими деньгами был непобедим. Отчаяние потихоньку начало переходить в злость.

Почему со мной вечно случается это дерьмо?

Кто-то в его голове спросил тихим голосом: почему я все это терплю? Кулаки Джейсона сжимались, но взгляд по-прежнему упирался в пол.

Как они могут? Учителя и раньше закрывали глаза на поведение богатых учеников, но не в случае же прямой агрессии. Это уже слишком!

— Я просмотрел ваше досье, — продолжал тем временем господин Эдвардс. — Вы — способный ученик, и никаких случаев плохого поведения за вами не числится. Поэтому мы не исключаем вас, а временно отстраняем от занятий. Ваши родители, насколько я знаю, отсутствуют, — он посмотрел на госпожу Абрамс, — но у нас нет выбора. Вы отстраняетесь на неделю, преподаватели будут высылать вам задания по мейлу.

Джейсон молчал.

И родителей нет. Леса и глобальное потепление для них всегда были важнее, чем я.

Он почувствовал, что дрожит; на глаза наворачивались слезы.

— Вы, наконец, что-нибудь скажете? Ваше молчание становится неприличным. Хотя чего ожидать от учеников на вэлфере… — торопила его госпожа Абрамс.

Тут внутри Джейсона что-то словно щелкнуло.

Огонь пробуждавшейся ярости превратился в лед. Хватит терпеть! Эдвардс и Абрамс не дети: они не могут не знать, что произошло на самом деле. Они знают, что происходит на самом деле, — и их это устраивает.

Ну и ладно. Мне эта школа нафиг не сдалась!

Джейсон медленно поднялся и посмотрел в глаза госпоже Абрамс и господину Эдвардсу, под его прямым взглядом они словно слегка отшатнулись. Он выдержал паузу:

— Идите вы оба в жопу!

Он повернулся и двинулся к выходу.

Когда шок прошел, господин Эдвардс вскочил на ноги.

— Как вы смеете так разговаривать! Я хотел пойти вам навстречу, но ваше недопустимое поведение не оставляет мне выбора. Вы — исключены!

Несмотря на твердость тона господина Эдвардса, если бы Джейсон обернулся, он мог бы увидеть, что лицо директора красно, а гнев в его взоре смешан с чувством вины.

Но Джейсон не обернулся. С поднятой головой он забрал свою сумку со стола в приемной. Толстая секретарша смотрела на него, вытаращив глаза: она, конечно, слышала, чем кончился разговор.

Джейсона распирало от злости. Черт с ними — со школой, с Эдвардсом, с Абрамс! Ему осталось меньше года, он прекрасно может закончить заочную школу.

Зачем вообще нужно ходить в школу, где тебя могут ударить и откупиться от последствий?

По дороге домой Джейсон говорил себе, что все, хватит! Всю жизнь он был слаб и покладист, но теперь с этим покончено…

Родители Джейсона могли себе позволить жить в очень приличной квартире-лофте в одном из немногих многоэтажных домов вблизи «Ричмонда». Джейсон полагал, что это влетело им сильно в копеечку.

Большинство резиденций в районе школы напоминали поместья, окруженные высокими каменными стенами с камерами наблюдения и железными воротами. Удивительно, что относительно скромный многоквартирный дом продолжал существовать посреди этой роскоши. Джейсон знал, что дом принадлежит пожилой паре, которая упорно отказывалась продать его, несмотря на многократно возросшую стоимость земли под ним. Он считал, что они молодцы.

Входя в квартиру, Джейсон поднял пакет, лежавший под дверью.

Квартира была пуста. Родителей, возможно, не будет неделю, а то и больше, в зависимости от хода дела. Бывали случаи, когда, загруженные работой, они не проверяли сообщения в телефонах целыми днями. Про его исключение из школы они, скорее всего, узнают, только когда вернутся. Да и то ему, наверное, придется посылать в их электронные календари специальное приглашение, чтобы зарезервировать время для обсуждения произошедших событий.

Джейсон посмотрел на пакет. Он не сомневался, что это заказанная им копия «Пробуждения».

Он все еще был зол и хотел отвлечься от тяжелых мыслей и свалившихся на него новых забот. Срывая на ходу упаковку, он направился в спальню, где его ждал игровой шлем, подаренный в прошлом году родителями в качестве отступного после их трехнедельного отсутствия.

Он не знал, что делать со своей злостью в реальном мире, может быть, ему удастся избавиться от нее в виртуальном?!

Коробку украшала типичная картинка, символизирующая сочетание меча и магии. Теперь редко кто заказывал физические копии игр, которые не составляло труда скачать через интерфейс шлема. Собственно, в коробке ничего и не было, кроме серийного номера аутентификации. Но он любил собирать коробки из-под своих игр: расставленные на полках в его комнате, они радовали глаз.

Он включил блок VR на цоколе возле кровати и уселся на кровать. Внутри шлема было темно: в отличие от байкерского он был непрозрачный. Затем загорелся экран.



Он давно не надевал шлем: требовалась перенастройка. Наконец уведомление исчезло.

Он стоял в чистом круглом помещении белого цвета. Переход от управления своим физическим телом к управлению виртуальным прошел легко: голова не кружилась. Он ощущал свои руки и ноги и мог свободно ходить по белому помещению. Отлично отдавал себе отчет в различии реального и виртуального миров, но порой забывал, что то, что он видит, не является реальностью.

Джейсон никогда не стремился как-то украсить виртуальный «дом», эту прихожую, где он ожидал появления меню новой игры. Сейчас перед ним были две двери, ведущие к учебным программам, когда-то установленным, чтобы ознакомиться с работой шлема. Поначалу ему было интересно управлять своим новым цифровым телом, но программы быстро надоели.

В центре помещения стоял мраморный цоколь.

— Системная команда: установить программу.

В воздухе возник экран и полупрозрачная клавиатура. Офигеть: виртуальный комп внутри реального компа!

Он набрал Пробуждение и вошел в меню. Богатый квартал имел свои преимущества: качество связи было выше всяких похвал. Программа загрузилась моментально.

Он ввел код, и белое помещение исчезло.


Глава 4 — Измеренный


23 ноября 2074 года: 678 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

— Хэлло, — Клэр, похоже, по-прежнему боялась камеры и от смущения все время поправляла очки.

— Времени с начала испытаний прошло совсем немного, но мы провели несколько интервью, чтобы собрать впечатления участников от первой недели игры. Напоминаю, что сейчас игровое время ограничено десятью часами в неделю, поэтому успехи играющих и их впечатления не могут считаться репрезентативными для будущей полномасштабной игры.

— Тем не менее, следует сказать, что отзывы опрошенных были исключительно позитивными, — она улыбнулась. — Большое впечатление произвел реализм мира игры. Некоторые участники откровенно предлагали мне взятку, чтобы купить дополнительное игровое время! — последнюю ремарку она произнесла с некоторой даже гордостью.

— Многие заявили, что «Пробуждение» безусловно лучшая игра из всех, в которые они играли в жизни.


* * *
По небу плыли легкие облака, не мешавшие солнцу заливать светом вершины гор. Хруст под ногами заставил Джейсона посмотреть вниз — это был снег. Джейсон стоял на возвышении, с которого перед ним открывался бесконечный вид на холмы, долины и полноводные реки.

Мир игры. Такой вход явно рассчитан на то, чтобы сразу произвести на игрока сильное впечатление.

И это удалось. Забыв обо всем, он любовался плодами многолетнего труда разработчиков и успехами передовых технологий.

Полупрозрачный, светящийся голубым текст возник в воздухе перед его глазами.



Джейсон знал про боль и уровень чувствительности из интервью, он также слышал разговоры от том, что в игре используется сжатое время. Это была одна из основных причин задержки в разработке игры и получении разрешения на ее выпуск. Было проведено специальное исследование воздействия компрессии времени на мозг пользователей, чтобы убедиться в отсутствии побочных эффектов.

«Cerillion Entertainment» придавала такое значение сжатию времени в игре, что пошла на многолетнюю задержку релиза. Зато это обеспечивало повышенный реализм мира игры. Например, очень важно наличие чередования дня и ночи и то, что некоторые действия должны занимать определенное количество времени, но кто согласится тратить целые дни реальной жизни на, скажем, поездку из одного города в другой в мире видеоигры?

Однако последняя часть информации показалась ему странной.

— Мои действия будут влиять на окружающий мир? Это как? — произнес Джейсон, обращаясь к самому себе.

— Со временем станет понятно, — раздался скрипучий голос за его спиной.

Джейсон обернулся и увидел сидевшего на большом камне старика. Тот был одет во все черное и укрыт темным плащом, капюшон которого позволял видеть глубокие морщины у рта, но не глаза. В руке у него был сучковатый деревянный посох. В первый момент Джейсону показалось, что посох чуть светится; но тут он моргнул, свечение исчезло, остался простой посох из потемневшего от времени дерева.

Но самым странным было то, что старик, казалось, сидел в тени, хотя вокруг не было ничего, что могло бы отбрасывать тень. Да и пространство вокруг него было прекрасно освещено солнцем.

— Вы кто? — не совсем вежливо спросил Джейсон, еще не до конца избавившийся от остатков раздражения.

— Я — твой проводник в этом мире, по крайней мере сейчас. Как будет дальше — зависит от тебя.

Но Джейсон не был расположен разгадывать словесные ребусы.

— Вы толком не ответили. В чем роль моего проводника?

— Я должен помочь тебе создать себя заново и выбрать путь, — старик словно не заметил грубого тона Джейсона.

— А… Вы поможете мне создать моего персонажа, — это было то, чего Джейсон мог ожидать от обычной ММО. — Что нужно делать?

— Ответить на простой вопрос и пройти тест. На данный момент в игре нет других рас, только люди. Но можно внести изменения в физический облик. Эти изменения ограничены, твой внешний вид будет меняться естественным путем по мере того, как ты будешь становиться сильнее. Хочешь что-то поменять?

Он сказал, что других рас нет «на данный момент». А потом? Экспансия?

— Не надо ничего менять. М-меня мой вид устраивает. Да?

— Хорошо. Теперь небольшой тест, — проводник махнул рукой — и видимый мир исчез.

Джейсон ждал, что мир через несколько секунд вернется, но тьма вокруг него никуда не делась. Устав ждать, он протянул руку, и рука наткнулась на нечто, по ощущениям похожее на камень. До слуха откуда-то слева доносился звук падавших капель.

Похоже, я в пещере, стою лицом к стене. Какой-то левый старикан отправил меня в темную пещеру!

Не имея особого выбора, Джейсон двинулся в сторону, где капало, держась за стену. Через пару шагов споткнулся и упал. Уже третий раз за день! Джейсону хотелось кричать и плакать.

Он, однако, себе этого не позволил, набрал в грудь воздуха и принялся шарить по земле в поисках предмета, о который споткнулся. Это оказался довольно крупный, чуть больше ладони, камень. Джейсон зажал его в руке: неизвестно, что могло ждать его в темной пещере.

Спотыкаясь и бормоча ругательства, Джейсон продолжил путь. Жил ли кто-то в пещере или нет, было неясно. На всякий случай он старался производить как можно меньше шума. Старик не объяснил, в чем суть теста, и Джейсон не решался зажечь меню для регулирования уровня ощущаемой боли. С другой стороны, он не думал, что тест сведется к битве (с камнем в руке в качестве оружия) в пещере с кем бы то ни было.

Было впечатление, что он идет уже несколько часов. Безумное утро и тупой тест довели его до полного предела. Единственное, что заставляло двигаться вперед, — это то, что звук падения капель становился все отчетливее. Или ему это просто казалось?

По мере продвижения он вдруг понял, что начинает что-то различать во тьме. Вот уже стали видны очертания стен: он шел по туннелю. Зрение улучшилось до такой степени, что пропала необходимость держаться рукой за стену. Он перестал спотыкаться и пошел быстрее.

Система пискнула и появилось уведомление:

Новое пассивное умение: Ночное зрение

Для живущих во тьме это одно из важнейших умений. На более высоких уровнях оно позволит игроку ясно видеть в полной темноте.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Повышение на 10 % способности видеть во тьме

или полутьме.

Надо что-то сделать, чтобы уведомления не выскакивали в ходе битвы.

Он ясно себе представил, как дает себя убить из-за не вовремя выскочившего дурацкого уведомления.

Впереди показался бледный свет. Звук капель стал заметно громче.

Наконец, туннель вывел его в просторную пещеру. Сквозь отверстие в потолке светила полная луна. Лунный свет и новая способность видеть в темноте позволили различать даже мельчайшие детали. Только теперь Джейсон понял, каким невидящим и беспомощным был в начале своего пути через туннель.

На некотором расстоянии, в центре пещеры, была видна тонкая грациозная фигура. Похоже, женская, но дистанция не позволяла разглядеть подробности одежды.

Рядом с предполагаемой женщиной был небольшой пруд, окруженный камнями разной величины. Сверху, через дыру в потолке, капала вода, наполнявшая этот подземный водоем

Джейсон приблизился — скрип песка и гравия под его ногами заставил женщину обернуться: на ней был знакомый тошнотворно-зеленый свитер.

Ужас охватил Джейсона: перед ним стояла госпожа Абрамс!..

Черт! Она что, в «Пробуждение» играет?

Джейсон напрасно пытался объяснить себе происходящее — ничего внятного не получалось.

Откуда она здесь? Чего ей надо?

— О! Это вы… — презрительно процедила госпожа Абрамс, увидев Джейсона. Губы ее сложились в гримасу неудовольствия.

К Джейсону немедленно вернулось привычное чувство побитой собаки. Он не знал, что сказать, а вспышка злости, пережитая ранее, сильно притупилась от длительной прогулки по туннелю.

— Ну что же? Вам и сказать-то нечего! Чего и ждать от вэлферного ученика! Откуда только у вас деньги на такую игру?!

Глаза Джейсона начали разгораться огнем злости, руки тряслись.

Что со мной? Я не буду больше терпеть. Никогда и нигде, особенно здесь.

Игры были его убежищем. Они позволяли ему забыть про вечно отсутствующих родителей и издевательства богатых товарищей по учебе.

Я не позволю ей отравлять мне жизнь еще и здесь!

Несмотря на опущенные глаза, он видел, что госпожа Абрамс двинулась в его сторону: пять футов, четыре, три …

— Вы не заслуживаете того, чтобы посещать нашу школу. Люди, подобные вам, оскверняют наши стены.

Он вдруг увидел камень в своей руке, и злость, кипевшая в жилах, превратилась в лед. Руки перестали трястись, и им овладело невозмутимое спокойствие. Это же игра. Здесь он может делать, что хочет, и никто не в силах ему помешать. Здесь он не обязан терпеть издевательства.

— Когда вы подали на стипендию, я говорила приемной комиссии, что принимать вас не следует: представителям низших классов в нашей школе не место!

Игра тьмы и лунного света придавали фигуре госпожи Абрамс нечто демоническое. Ее руки, охваченные зеленоватым свечением, стали похожи на кости скелета с когтями-крючьями. Она протянула их и грубо толкнула Джейсона в плечо, и это отозвалось волной тупой боли

— Я умоляла предыдущего директора избавиться от вас, как от позора. По счастью, господин Эдвардс наконец-то увидел вашу истинную цену!

Слова ее были похожи на шипение, лицо искажено злобой и отвращением. Джейсону на мгновение почудилось, что на ее голове выросли черные рога.

Он стоял молча, ощущая, как ледяная кровь медленно струится в его жилах.

Госпожа Абрамс снова приблизилась, глаза ее горели ненавистью, язык между острых зубов раздвоился по-змеиному.

— Вы никто, вы — ничтожный вэлфер!..

Договорить она не успела: Джейсон вложил всю свою ярость в удар, отозвавшийся в плече, когда камень встретился с виском госпожи Абрамс.

Как в замедленной съемке, ее тело обмякло и распростерлось на земле у его ног.

Он стоял и смотрел, сохраняя странное спокойствие.

Голова госпожи Абрамс была повернута под необычным углом, кровь из разбитого виска образовала лужицу, глаза смотрели в пустоту. Не было никаких рогов или когтей, но рука Джейсона с удивлением ощущала, что его рубашка местами порвана.

Он смотрел на окровавленный камень в руке; проведя другой по лицу, он обнаружил, что оно забрызгано кровью. Джейсон не мог этого знать, но глаза его персонажа стали совершенно черными.

Странно. Он не испытывал ни малейшего раскаяния в том, что ударил ее, что убил ее.

Она ненастоящая. Это просто сигналы в моем мозгу. По правде, я никого не убивал.

Он не знал, что думать.

Пусть ненастоящая, но разве я не должен испытывать чувства вины за то, что забил женщину камнем до смерти? Разве я не должен чувствовать… хоть что-нибудь?

— Это было интересно, — произнес голос за его спиной.

Он знал, кто это. У входа в пещеру стояла знакомая темная сутулая фигура. Свет луны на секунду заиграл на верхушке посоха, и Джейсону показалось, что он видит лезвие косы.

— Ты справился, мой мальчик. Не многим дана воля, чтобы пройти через туннель, или сила, чтобы посмотреть в лицо своему страху. Но ты пошел еще дальше, — старик кивнул в сторону мертвого тела.

— У тебя был выбор, но ты не остановился перед тем, чтобы уничтожить то, чего ты больше всего боялся. Я полагаю, ты можешь быть достоин моего пути.

— И что это за путь? — голос Джейсона был абсолютно спокоен.

— Путь тьмы. Соответствует? — спросил старик, обводя жестом своды пещеры. — Я чувствую, ты хочешь большего: контроля, власти… Идущие моим путем все это имеют. Моих последователей часто считают злодеями без стыда и совести. Однако, как и все на свете, тьма — это не безусловное зло. Создатели обычно раскрашивают свои создания в различные оттенки серого. Со временем ты это поймешь.

— Туманные пояснения становятся скучны. Вы создали этот тест? Откуда вы знали, как выглядит эта женщина? Как она вообще сюда попала? — в мозгу Джейсона образовался водоворот вопросов.

Почему игра знает о его ненависти к Абрамс? Она участвует в игре?

— Вот ты стоишь здесь, пришелец из другого мира. Разве не чувствуешь веса камня в своей руке? Не видишь лунного света, не ощущаешь капель крови на губах? И ты еще спрашиваешь, откуда мне известны твои воспоминания и страхи?

Голова Джейсона закружилась. Это что же получается: игра имеет доступ к его памяти и мыслям? Почему нет? Если шлем может посылать и принимать сигналы его мозга, почему все должно ограничиться только сенсорной информацией? Многим, вероятно, такое вмешательство не понравится. И не понравится — еще мягко сказано.

Ему не верилось, что испытание в рамках его инициации привело к убийству. При этом какая-то часть его словно говорила, что Абрамс заслужила свою участь. Что, интересно, чувствовали бы другие игроки на его месте?

Старик терпеливо ждал.

— Многие проходят через такие тесты?

— Тест не самое удачное слово, — видно было, что старик улыбается под капюшоном. — Это скорее оценка. Единого правильного пути пройти испытание не существует. Да и испытания все разные: все зависит от путника и от проводника.

Появилось уведомление.



Ого. Очки характеристик подросли. Рано, наверное, думать, насколько это круто.

Но он не мог не думать об этом. А если бы он продолжал терпеть? И были ли другие варианты поведения, которых он не заметил?

Джейсон тряхнул головой. Что теперь задним числом…

— И что дальше?

— Ты начинаешь свой путь. Я буду следить за тобой, — старик улыбнулся, стукнул посохом о землю и растворился в воздухе. Вслед за ним исчезла пещера.


Глава 5 — Скверный


16 декабря 2074 года: 655 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

— Всем привет! — спокойно сказала Клэр. Вместо невротичного перфекциониста в камеру смотрела уверенная в себе, энергичная женщина.

— Все сто участников заметно продвинулись в игре. Некоторые достигли 50-го уровня. Несмотря на довольно большое время, проводимое в игре, никакого ущерба для здоровья игроков не зафиксировано. Все участники демонстрируют горячее желание продолжать играть.

— Сегодняшний доклад посвящен главным образом, — Клэр сделала небольшую паузу, — НПС и квестам. Как вам известно, эти процессы находятся под управлением Альфреда.

— Участники отмечают, что многие НПС демонстрируют невероятное правдоподобие в своем поведении и свойствах личности. Действительно, с момента начала испытаний мы можем констатировать значительное повышение качества НПС. Очевидно, что Альфред анализирует поведение игроков и использует полученную информацию для совершенствования игры.

— Но есть еще более важная новость… — Клэр задумалась, подбирая слова.

— Не знаю, как поточнее сформулировать заявления участников. Многие сообщают, что предлагаемые им квесты имеют как бы личное измерение, то есть каким-то образом связаны с тем, что происходит в их реальной жизни.

— Например, один из участников сообщил, что они с женой недавно потеряли ребенка, и вот в последнее время ему предлагается квест, связанный с оказанием помощи женщине, у которой умер новорожденный ребенок.

— Мы могли бы счесть это простым совпадением, но о подобной связи между реальной жизнью и игровым миром говорят и другие играющие.

— Мы не знаем, что делать с этой информацией, — хмуро призналась Клэр и покачала головой. — Смог ли Альфред получить доступ к памяти играющих? Никакого соответствующего софта не существует, и это противоречит его инструкциям второго уровня.

— Комиссия по контролю безопасности потребительских товаров пока никак на эту тему не высказывалась, — Клэр твердо посмотрела в объектив камеры. — Сообщите мне, следует ли попытаться выяснить, что они об этом знают. Не привлекая внимания, разумеется.


* * *
Мир материализовался, как по щелчку, и Джейсон обнаружил себя стоящим посреди города.

Как только голова перестала кружиться, он огляделся и понял, что находится в средневековом городишке, типичном для начала любой ММОРПГ в стиле «фэнтези». Легкий ветерок касался щек, в воздухе висел негромкий гул, создаваемый обычной городской жизнью. Положение солнца говорило о том, что в игровом мире приближается вечер.

Джейсон находился на небольшой, окруженной зданиями площади, по которой сновало множество людей. По их одинаковым серо-коричневым одеяниям (как и у него) и растерянному виду он понял, что это были свежеприбывшие игроки. Все были одеты в бежевые рубашки и коричневые штаны, никто пока что не имел ни оружия, ни других нужных в жизни предметов.

Некоторые собирались в группы и что-то возбужденно обсуждали приглушенными голосами. Скорее всего, тесты инициации, которые они только что завершили. Другие стояли поодиночке, глядя в пустоту и делая замысловатые пассы руками.

Это стартовая площадка для начинающих. Никто не выглядит вконец обалдевшим: не думаю, что их входные тесты были похожи на мой.

Единственный выход с площади охранялся двумя стражниками. Каждый был в кольчуге и кожаных доспехах, тяжелый металлический шлем с т-образной прорезью для глаз и носа закрывал голову. Их вооружение состояло из копья и кинжала на поясе в кожаных ножнах. На поведение новичков они не обращали ни малейшего внимания.

Джейсон совершенно не спешил присоединиться к другим, его больше занимали приобретенные в ходе квеста характеристики, и он хотел бы посмотреть на окно своего персонажа.

Он увидел, что в поле его зрения располагается полупрозрачный пользовательский интерфейс, который, если на нем сфокусировать взгляд, становится более четким. В туннеле он этой фичи не заметил, а может быть, пользовательский интерфейс тогда просто еще не был активирован.

Слева внизу был виден традиционный счетчик показателей Здоровья, Маны и Стамины. Под взглядом Джейсона счетчик переместился в центр поля зрения и стал четче. Теперь можно было легко ознакомиться текущими жизненными показателями.

Удобно: не надо глаза косить.

Внизу справа висело меню подсказок, при взгляде на каждую иконку появлялось ее название. Имелись иконки для умений, эквипа и инвентаря. Долго искать не пришлось, так как первая же всплывшая в воздухе иконка называлась «Статус Персонажа». Он коснулся ее рукой и развернул окно.



Ага. Теперь понятно, почему там некоторые на площади руками водят. В дурдом им пока не надо.

Имя его персонажа оказалось «Джейсон», и он сообразил, что старик не спросил его, как он хотел бы называться в игре. Может быть, он пропустил этот шаг, заявив, что никаких изменений не хочет, или это был результат глубоко персонализированного теста инициации.

Ну и ладно. Меня мое собственное имя вполне устраивает. Вряд ли кто опознает меня по имени: на свете живут миллионы Джейсонов.

Характеристики были приличными. Тест инициации накинул ему пару халявных уровней: понадобилось всего лишь убить женщину. Лицо убитой с проломленным виском на мгновение встало перед ним.

Он не чувствовал ни стыда, ни угрызений совести. Только холодное равнодушие.

Было непонятно, хорошо это или плохо.

Неясно было про позиции Мировоззрение / Скверна. Попал ли он в категорию злых за его обращение с госпожой Абрамс? В уведомлении о завершении квеста говорилось, что он заслужил внимание Темного. Возможно, старик был каким-то божеством этого мира.

Старик не казался каким-то воплощением зла — так, скорее, воплощением невнятных рассуждений. За исключением случая, когда он порадовался, что Джейсон забил своего завуча до смерти. Было бы неплохо понять, какое божество представляет старикан и к чему может привести его особое внимание.

Джейсон встряхнулся, чтобы вернуться к реалиям виртуального мира.

Со временем многое прояснится само собой.

Он посмотрел на стражников.

Ну что? Пора знакомиться с городом.

— Привет! Не могли бы вы мне помочь?

— Что вам нужно? — голос стража был груб, и глаза в прорези шлема смотрели неприветливо.

А чего я, собственно, хочу? Мне нужны деньги и какое-нибудь оружие. Где тут тренируются и зарабатывают?

— Хм… Здесь же где-то учат обращаться с оружием? И еще мне нужна работа.

— Мы таким, как вы, не помогаем, и работу в Лаксе вы тоже вряд ли найдете, — пролаял в ответ стражник.

Так. Город называется Лакс. Но с чего бы такая агрессия?

— Что значит таким, как вы?

— Вы думаете, мы не узнаем убийцу, когда он стоит перед нами? По глазам все видно, и скажите спасибо, что я не выпустил вам кишки прямо здесь на месте! — стражник повернулся к Джейсону спиной.

Что это было? Откуда они знают?

Джейсона посетило вдохновение, и он вопросил с наглой усмешкой:

— Почему же вы меня не атакуете? Вам же этого хочется.

— По городским законам, — глаза стражника сверкнули, как нож, — мы не можем атаковать горожан или путников, если преступление не совершается на наших глазах. Иначе ваш труп уже лежал бы на этой мостовой.

Полезная информация.

Джейсон вернулся на площадь и задумался.

Поведение стражника, несомненно, было связано с Мировоззрением и Скверной, полученными за квест. Стражники и другая непись, должно быть, чувствовали характеристики игроков при контакте с ними и, по инструкции ИИ, реагировали соответственно.

Не слишком реалистично, но, наверное, некоторые НПС особо чувствительны к моему Мировоззрению. Тем более стражники: они должны интуитивно чуять зло.

Другие НПС, возможно, не будут так категоричны. Среди неписи есть, конечно, расположенные к злу, их вообще не будет волновать мое Мировоззрение.

Полезно было также знать, что стражники, какие бы гадости он ни творил и как бы злы они на него ни были, не могут атаковать его, если не поймают на прямом преступном деянии. Делай что хочешь, главное — не попадайся.

Со всем этим была такая, пусть и небольшая, но проблема. Раньше в играх он надевал на себя личину героя. Помогал другим, бился с плохими парнями, спасал деревни. Злость и фрустрации, накопленные в реальном мире, он сублимировал через цифровое насилие, но обычно в виде помощи кому-нибудь.

А сейчас все пошло по-другому.

Не сомневаюсь, что я могу убрать Скверну и сменить Мировоззрение, если поведу себя в игре как обычно. Можно же наплевать на косые взгляды и грубость стражников и взять и помочь каким-нибудь добрым людям в беде.

С другой стороны, теперь, когда он задумался над этим вопросом, ему стало очевидно, что большинство добрых квестов сводились к заданию добыть и принести какие-нибудь глубоко бессмысленные вещи или выполнить поручение чувака, который отлично мог бы это сделать и сам. Если Джейсону предстоит проводить много времени в этом мире, хочет ли он состоять на посылках у ленивых козлов, не желающих позаботиться о себе самостоятельно? Или — еще хуже! — быть на побегушках у богатых? Не хватало ему выполнять поручение какого-нибудь Алекса!

Может, следует пойти по этому новому пути? Да, раньше я играл по-другому, но вдруг мне это понравится?

К воротам приблизилась группа игроков; Джейсон стоял в отдалении и слов не слышал, но стражники были с ними заметно приветливее, чем с ним, и что-то объясняли и показывали руками. Вопросы были, вероятно, те же.

Пойду-ка я за ними. Хрен с ним, с этим стражником: сам разберусь.

Джейсон присоединился к группе и, проходя мимо, посмотрел в глаза и подмигнул стражнику. Тот в ответ только злобно зыркнул и крепче сжал древко копья.

Возможно, это прикольно — быть злодеем.

Он следовал за другими игроками на некотором расстоянии. Судя по положению солнца, они шли на восток. Здания вдоль улицы были по преимуществу двухэтажными строениями из дерева и камня. Булыжная мостовая петляла и меняла направления. Иногда между домами можно было увидеть узкие темные проулки, за которыми открывались другие оживленные улицы города.

Вокруг сновали люди, занятые своими делами. Женщины несли корзины с едой или связки белья, за их юбки цеплялись малые дети. Тарахтели телеги с товаром, сеном или лесом. Одежда жителей была чистой и опрятной, но не роскошной. Похоже, это был квартал, населенный средним классом.

Идущие впереди игроки непринужденно болтали. Вероятно, будучи приятелями в реальной жизни, они громко обсуждали встречных и сам город, что резко отличало их от естественного поведения НПС. Они походили на подростков, попавших на реконструкцию ренессансной ярмарки: все было смешно и забавно, на все хотелось показать пальцем. Местные их игнорировали: видимо, привыкли.

Дорога привела, в конце концов, на широкую, круглую торговую площадь, где многочисленный люд теснился среди прилавков. Торговцы кричали, предлагая товар, непись и игроки толкались и хаотично двигались в разные стороны. Джейсону, чтобы сориентироваться, понадобилось некоторое время.

Площадь располагалась в высокой точке, откуда открывался отличный вид на город. Толстые каменные стены окружали собрание городских строений, в северо-восточной части площади возвышалась мощная крепость, сложенная из огромных каменных блоков. Она была самым высоким сооружением города. В стенах и парапетах были прорезаны узкие бойницы. Тяжелые пятнадцатифутовые ворота выходили на торговую площадь.

Это был не крохотный городок, а настоящий город!

Черт! Куда делись мои игроки?

Джейсон на мгновение отвлекся и потерял след своей группы.

Вряд ли они далеко ушли. Стоят тут где-то, разинув рот.

— Хэй! Тут продают волшебные палочки Гарри Поттера!

Джейсон ухмыльнулся и пошел на идиотский комментарий.

Он нашел игроков, столпившихся перед прилавком с волшебными палочками, которыми торговал мужчина, имевший скучающий и слегка раздраженный вид. Судя по выражению его лица, это была не первая группа игроков, осаждавшая его лавочку.

Джейсон пристроился поблизости и случайно услышал разговор двух торговцев.

— …раньше товары доставляли быстрее.

— Дела идут все хуже, — понимающе кивнул другой. — Я за неделю почти ничего не продал.

— Плохо, что ворота все время закрыты, — первый кивнул в сторону крепости. — Некоторые говорят, что регент или впал в маразм, или вообще помер.

— Разговоры… Если бы он съехал с катушек, мы бы заметили. А уж если помер бы… Знать бы давно передралась за куски королевства.

Группа игроков заскучала у прилавка с палочками и собралась двигаться дальше. Джейсон поспешил за ними, оставив грустных торговцев позади.

Следуя за игроками, Джейсон вскоре оказался возле огороженной тренировочной площадки, на которой десятки возбужденных игроков яростно колотили по соломенным чучелам деревянными мечами.

Площадка примыкала к восточной стене города и была окружена каменными строениями. Джейсон предположил, что это казармы местной гвардии: люди в тяжелых доспехах, вооруженные наподобие его знакомых стражников, входили и выходили из этих зданий. Небольшой домик располагался прямо в середине площадки; вероятно, административное здание, как в его школе.

Возле бочек с деревянным оружием и прочими принадлежностями стоял одинокий мужчина. Игроки, за которыми следовал Джейсон, похватали оружие из бочек и побежали на площадку с очевидной целью устроить как можно скорее геноцид соломенного народа.

Прежде чем Джейсон дошел до мужчины возле бочек, поступило два уведомления:

Новое пассивное умение: Слежка

Вы уверенно разыскали вашу цель. Выслеживание не всегда касается диких животных, у этого умения есть множество применений. На более высоких уровнях мало что сможет укрыться от вас.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Повышение на 5 % способности взять след.

Новое пассивное умение: Наблюдательность

Вы хорошо изучили и оценили среду и окружающих. Вы заметили детали и особенности поведения других, что обычно ускользает от невнимательных и простодушных. На более высоких уровнях многие сочтут вас ясновидящим.

Уровень скила: 1-й Начальный

Эффект: Повышение на 5 % способности видеть ловушки и незаметные детали.

Так. Получение умений зависит от моих действий. Часы, проведенные в туннеле, еще были свежи в памяти Джейсона.

Мужчине при бочках, вероятно, инструктору по обращению с оружием, было под пятьдесят: среднего роста и с сединой в волосах. На лице и руках виднелись шрамы, на видавших виды доспехах — царапины и зазубрины. Он стоял, прислонившись к своим бочкам и со скучающим видом разглядывал игроков.

Джейсон поздоровался в надежде, что его не прогонят.

— Здравствуйте, сэр. Вы не могли бы научить меня обращаться с оружием?

Инструктор смерил его оценивающим взглядом.

— Мог бы. Какое тебя интересует?

Я следую по сценарию MMO. А теперь простой вопрос ставит меня в тупик. Мне надо владеть оружием. Но каким? Я еще не придумал.

— Вообще-то я не знаю, — неожиданно честно признался он. — Я понятия не имею, с каким противником мне придется сражаться и какую роль я буду в дальнейшем играть. Но мне же надо уметь как-то защищать себя.

— Впервые за день слышу разумные слова от туриста, — инструктор улыбнулся и потер щетину на подбородке.

Туриста?

— Ты не похож на того, кто в сражении полезет в первый ряд. Тебе не пойдут тяжелые доспехи. Худой и, возможно, быстрый; ты, скорее всего, будешь избегать прямой драки столько, сколько возможно.

Он помолчал, разглядывая Джейсона.

— Ты, видимо, из тех, кто не гнушается ударами исподтишка. Кинжалы, метательные ножи. Короче, некрупное режуще-колющее оружие — твой выбор, — постановил он.

— Почему ножи? Я не хочу сказать, что я против, я хочу понять ваш ход мысли.

— Опа! Турист с мозгами. Я уже и не рассчитывал… Значит так: кинжалы и ножи могут использоваться по-разному. Их можно метать. Их можно спрятать так, что ваш противник подумает, что вы безоружны. Режущее оружие может быть очень эффективным и в умелых руках позволяет убивать быстро и незаметно.

А что? Можно не расхаживать с мечом и копьем, не таскать с собой лук и стрелы.

Джейсон подозревал, что в «Пробуждении» вес предметов так же реалистичен, как и все остальное, и не планировал тратить время на качание мускулов или вливание очков в Силу, чтобы носить тяжелое снаряжение.

— Хорошо. Отличная мысль! Как теперь начать тренироваться?

— В обычном случае я бы велел взять деревянные ножи и идти атаковать чучела, отрабатывая приемы. Но ты — толковый парень, и мы пойдем иным путем. Иди в «Свиное Рыло» у южных ворот и спроси Джерри. Скажешь, что от Рекса, он обучит, как следует. Этот сукин сын мне кое-что задолжал.



Это еще что? Что за квест такой и почему сложность уровня «C»?

Да это предположение, что я могу умереть!

Джейсон знал конвенцию РПГ об обозначении буквами уровня опасности квеста или ценности артефакта. Чем выше в алфавите буква, тем труднее квест или выше качество артефакта. Какая шкала применяется в «Пробуждении», он не знал, но никак не ожидал, что обучение владению оружием может быть выше уровня «F».

Может быть, сложность зависит от моего собственного уровня и умений? Что было бы логичнее, чем предполагать, что для всех квестов в игре есть незыблемая шкала сложности. Как бы там ни было, мне будет непросто.

Еще Джейсон думал о том, почему этот инструктор столь с ним дружелюбен, особенно на фоне недавних стражников. Вон, дюжина игроков бьется сейчас насмерть с соломенными чучелами, а ему вдруг предложено специальное обучение.

— Спасибо за помощь, но мне интересно: почему, собственно, вы мне помогаете?

— Работа такая. Я вроде как наемник. Здешняя стража платит мне за помощь в обучении и экипировке путников. За городом полно чудовищ, а вашему брату не терпится дать себя убить, — он помолчал, разглядывая Джейсона. — Ну, и потом, в тебе что-то есть. Сегодня мимо меня прошли сотни две путников и ни один не поинтересовался моим мнением при выборе оружия. Большинство, похоже, меня вообще не заметили, будто я — часть мебели. Они просто вытаскивают из бочки какое-то оружие и давай им махать. Ни одному из этих идиотов, — он ткнул большим пальцем за плечо, — я не предлагал делать то, чем они заняты.

Игрок, на которого указал Рекс, выразительно раскрутил в каждой руке по длинному деревянному мечу, после чего изобразил красивую атаку в прыжке. Это напомнило ролевую игру вживую, когда мужики не первой молодости изображают крутых ниндзя.

Игрок как раз исполнял номер «смертельная атака ниндзя в прыжке» (так, вроде, этот финт называется, — подумал Джейсон), но оступился, ударил чучело головой (может, он это нарочно?) и шлепнулся на спину (видно, что не нарочно).

Рекс задумчиво смотрел на неуклюжего игрока. Джейсон старался не смеяться, но у него плохо получалось.

— Вау! Ловкий парень! Спасибо за помощь.

Рекс так же задумчиво посмотрел на Джейсона.

— Нет проблем. Если в дальнейшем захочешь что-то сделать для меня, возражать не стану, — тут он улыбнулся и подмигнул.

Простившись с Рексом, Джейсон отправился на поиски постоялого двора.


Глава 6 — Храбрый


19 января 2075 года: 621 дней до релиза игры «Пробужденный онлайн»

— Хэлло, — голос Клэр был усталым, под глазами — черные круги, она терла висок рукой.

— По поручению совета директоров мы связались с нашими людьми в Комиссии, чтобы выяснить, сообщали ли участники испытаний о том, что квесты и поведение НПС свидетельствуют об утечке информации о личной жизни игроков.

— Рады доложить, что участники испытаний, проводимых Комиссией, никаких подобных заявлений не делали.

— Это — хорошая новость, — добавила Клэр после паузы.

— Плохая новость — то, что участники закрытых испытаний по-прежнему говорят, что квесты и поведение НПС имеют привязку к их личной жизни.

— С другой стороны, участники на это не жалуются. Скорее, они просят дать им больше игрового времени, — Клэр покачала головой так, будто это ее крайне изумляло.

— Мы не в состоянии объяснить происходящее, поэтому просим разрешения совета на проверку ПО Альфреда. Это означает, что в процесс закрытых испытаний придется вовлечь Роберта Грэхэма, но других вариантов у нас нет.


* * *
Джейсон медленно шел в южном направлении. Солнце уже оседлало верхушки зданий, и длинные тени ложились на булыжник мостовой. На улице быстро темнело, и в некоторых окнах зажглись лампы и свечи, но Джейсон, благодаря Ночному зрению, все отлично видел.

Минут через двадцать он заметил, что качество зданий в этой части города оставляет желать лучшего. Южные кварталы Лакса все больше напоминали трущобы. Улицы покрывала грязь, которая подозрительно попахивала отходами человеческой жизнедеятельности. Прохожие смотрели на него с подозрением, но держали дистанцию.

По сторонам улицы и в проулках стали попадаться люди в лохмотьях. Их кашель и жалобы были слышны все чаще. Многие сидели, прижавшись друг к другу, в надежде согреться, и просили подать на пропитание.

Не лучшая часть города.

Краем глаза он уловил движение на крыше соседнего дома. Это была малозаметная темная фигура, отливавшая легким голубым свечением.

Должно быть, так работает скил Наблюдательность.

Он пригляделся к тени на крыше, но тень тут же скрылась за трубой.

x1 Повышение уровня умения: Наблюдательность

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: Повышение на 6 % способности видеть ловушки и незаметные детали.

Джейсон почувствовал, как ускорился его пульс. Стараясь сохранять спокойствие, он продолжал медленно идти по дороге. Ясно, что за ним следили и что это сомнительная часть города. У него не было оружия, и даже одет он был в одежду новичка. Их, следящих, вероятно, много.

Он решил сделать вид, что ничего не заметил, и продолжать идти к постоялому двору. А что еще делать: развернуться и бежать?

За изгибом дороги стали видны южные ворота и здание с деревянной вывеской, на которой угадывалось изображение свиного рыла.

Ага, вот он.

Улица была на удивление пуста: оглянувшись, Джейсон понял, что кроме него здесь никого нет.

Странно.

Ярдах в пятидесяти впереди слабо светились свежие отпечатки ног. Без Наблюдательности он бы ничего не заметил.

Следы уходили в окрестные переулки: тот, что справа, был поближе, левый — футов на десять дальше. Дома здесь стояли так хаотично, что дорога сужалась до ширины телеги.

Джейсон предполагал, что на него нападут с двух сторон. Как только он пройдет переулок справа, враги окажутся и спереди, и сзади. На крыше был, очевидно, наблюдатель, следивший за его перемещениями.

Он понимал, что его могут зарезать в любую минуту, но был совершенно спокоен. Невозмутимость снова овладела им, как во время встречи с Абрамс в пещере.

Судя по моей одежде, они думают, что я начинающий путник и имею немного денег в кармане.

Он осмотрелся.

Звать на помощь явно некого. Можно побежать, но у противников уровень, возможно, выше, и они догонят.

Перед поворотом в левый переулок стоял фургон, а справа находились какие-то старые бочки, поставленные друг на друга. Джейсон подумал, что, если сумеет толкнуть бочки в один (правый) переулок, а затем добежать и заблокировать фургоном выход из левого, у него будет несколько спасительных секунд, чтобы укрыться в постоялом дворе.

Если там, конечно, не попытаются его убить.

Сука ты, Рекс.

Он посмотрел на свою Стамину — почти 70 %, несмотря на проделанный долгий путь.

Будь, что будет! В худшем случае зарежут…

Дойдя до груды бочек, он прыгнул и ударил что есть мочи ногой. Пирамида рухнула, и бочки покатились с глухим стуком.

Не оглядываясь, Джейсон бросился в другую сторону и с разбегу ткнулся плечом в фургон. Боль выстрелила в руку, и он потерял скорость, но зато было слышно, как в переулке кто-то ругается. Он побежал к дверям постоялого двора.

Вуууш! — свистнуло возле уха, и шею обожгло касание лезвия.

— 1 Урон (по касательной).

Полупрозрачное окно появилось сбоку с информацией об уроне, но видимость не перекрыло и вообще не мешало.

Ножи полетели!

Царапина сняла с него 1 % Здоровья. Он вообще-то не ожидал встретиться с оружием, поражающим на расстоянии.

Он бежал зигзагами, хватая воздух ртом и изо всех сил работая ногами. Свист летевших ножей подстегивал его, как плеть. Вот, наконец, и дверь

Пока Джейсон рвал дверь на себя, в нее рядом с его головой воткнулся очередной кинжал.

Черт!

Джейсон влетел внутрь и прижался к стене, чтобы преследователи, если висят у него на хвосте, не сразу заметили.

Новое пассивное умение: Уклонение

Вы поняли, что главное в бою — не дать себя ударить! Молодцом!

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Повышение на 1 % скорости и реакции при уклонении от атаки.

Новое активное умение: Спринт

Если битва проиграна, остается только бежать. На более высоких уровнях враги вас никогда не догонят!

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Повышение на 5 % скорости бега

Цена: 5 Стамины за секунду

Уведомления становятся все более саркастичными!

Тут он заметил, что находится в центре внимания. В зале царила тишина, все (не слишком дружелюбные) глаза были устремлены на него.

Думай, болван! Скажи что-нибудь, пока тебя не убили!

Он оторвался от стены, стараясь придать себе беззаботный вид.

— Во что превратился квартал: выйдешь пройтись — в тебя ножами бросаются!

Что я несу? Мне крышка…

Он чувствовал, как в гробовом молчании страх растекается по жилам.

Но тут раздался дружный хохот, и все сидящие за столами вернулись к своим тарелкам. Вновь заиграла музыка.

Только Джейсон собрался было вздохнуть с облегчением, как тяжелая рука легла ему на плечо. Ноги Джейсона подогнулись.

— Мелкий, — произнес гулкий голос за спиной.

Обернувшись, он увидел гиганта семи футов росту, бугрящегося тремя сотнями фунтов мышц. На нем была металлическая безрукавная кираса, за спиной висел двуручный молот, одного удара которого должно хватить, чтобы расплющить обычного человека в лепешку.

— Спокойно, Грант. Он не блещет воспитанием, но хотел как лучше.

Из-за спины громилы вышел человек небольшого роста, одетый во все черное и серое, с вызывающими усиками и огромной обвислой шляпой, которую он время от времени поправлял привычным жестом.

— Меня зовут Джерри, и я командую этим славным заведением, — сказал он, слегка поклонившись. — Судя по тому, как вас поприветствовали на улице, вы в нашей части города впервые.

Мозгу Джейсона понадобилось некоторое время, прежде чем он смог снова начать работать.

— Хм. Да. Рекс посоветовал мне обратиться к вам за наукой обращаться с ножами и кинжалами.

Джерри смотрел на Джейсона и крутил ус.

— Это по адресу. Похоже, в вас что-то есть, если вы добрались сюда, не дав себя убить. Возможно, моя наука пойдет вам впрок.

— Пошли, Грант, — он хлопнул в ладоши. — Нальем новому другу и поговорим об искусстве протыкать людей ножами.

Выскочило уведомление о завершении квеста, и Джейсон смахнул его с экрана. Он и так знал, что наградой было обучение владению ножами. Он уже думал, какую гадость он учинит Рексу, который забыл предупредить его об особенностях этой части города.

— Вам повезло, мой ловкий друг, — говорил Джерри, ведя Джейсона к столу, — наш прекрасный шалман — нечто вреде зоны безопасности. Мы принимаем всех.

Он обвел широким жестом сомнительного и, скорее, опасного вида публику, которая провожала взглядом Джейсона, держа руки на своих мечах и кинжалах.

— Ага. Вижу. Мне повезло, — осторожно констатировал Джейсон.

Они сели за свободный столик в углу, и Джерри махнул рукой подавальщице. За стаканом чего-то бодрящего и под внимательным взором Гранта Джейсон прошел ускоренный курс знакомства с теневой жизнью города.

Постоялый двор был местом встреч для публики самого низкого разбора и процветавшим черным рынком. Джерри не стеснялся и поведал Джейсону о таких историях и сделках, что тому попеременно хотелось смеяться и плакать.

Было ясно, что Джерри в своих темных делишках не опасался представителей закона. То ли имел высокие связи, то ли добротный компромат на всех и каждого. Но был удивительно откровенен с незнакомцем. А может, дело было в том, что рекомендация Рекса значила больше, чем Джейсон предполагал.

Главным, что Джейсон вынес из разговора, было то, что Джерри — криминальный авторитет и специалист по работе с кинжалами и метательными ножами.

Джерри, похоже, задолжал Рексу за какие-то давние услуги, и тот попросил вернуть должок, позаботившись о каком-то безвестном путнике, показавшемся Рексу перспективным. Рекс, со своей стороны, рассчитывал, что Джейсон однажды может быть ему полезен. Но это — если Джейсон не убьет его раньше за подставу с местными ворами.

Джерри пообещал обучить Джейсона обращаться с ножами и готов был сдать ему комнату (за помощь по хозяйству и выполнение некоторых поручений).

Поручения, понятное дело, были связаны с незаконной деятельностью, но Джейсон считал, что это удачная сделка и вообще — весело.

Джерри выдал Джейсону несколько простецких кинжалов и дюжину метательных ножей с ножнами на перевязи. Ножи, как пояснил Джерри, самые обычные, но в этих местах без оружия никак, и, если Джейсон задержится, они завтра могут начать тренировки.

Джейсон вызвал меню эквипа — иконки инвентаря и карты оставались серыми.

Мне, наверное, нужны настоящие мешок и карта, чтобы иконки включились.

Оружейное меню было простым и реалистичным. В развернувшемся окне отображались схематическое изображение человека с иконками, привязанными к тем частям тела, где было подвешено оружие. Нажав на иконку, можно ознакомиться с каждым конкретным предметом.

Исходя из предположения, что задача меню — экономить время, Джейсон просто нажал на экран там, где были обозначены руки, и увидел опцию с кинжалами и ножами. Он подтвердил выбор, и на изображении тела тотчас появились соответствующие ножны и перевязь, включая ножи и кинжалы.

Значительная часть его нового оружия была невидима для глаза. Джейсон подумал, что, будь он в плаще, никто вообще не заметил бы, что он вооружен.

Теперь он мог ознакомиться с характеристиками своего оружия:

Обыкновенный Кинжал

Обыкновенное, но эффективное оружие. Популярно среди тех, кто предпочитает избегать прямых столкновений.

Качество: D

Урон: 8-12 (Колющее)

Прочность: 15/15

Обыкновенный метательный нож

Хороший выбор, если нужно избежать ближнего боя. После броска ножи можно возвращать.

Качество: D

Урон: 6–9 (Колющее)

Прочность: 10/10

Собираясь прощаться с Джерри, Джейсон задал вопрос про возможность найти работу в Лаксе.

— Поговори с Морган, — Джерри посмотрел на него оценивающим взглядом. — Не знаю почему, но мне кажется, вы друг другу подходите.

— Морган — это кто? — Джейсона удивила перемена, произошедшая в Джерри: только что он был бодр и самоуверен и вдруг словно притих.

— Скажем так: интуиция. У вас какая-то схожая аура.

— Хм. Ну ладно. Где найти?

— На кладбище, разумеется, — Джерри снова взбодрился. — Тут недалеко, за южными воротами. Эта Морган — птица странная: работает только по ночам и вечно ищет помощников. Только мало у кого хватает духу помогать ей.



Джерри сказал «эта»? Женщина-смотритель кладбища?

Джейсон не был сексистом, но все же…

Опять сложность «C»?

Он тронул царапину на шее, оставленную метательным ножом. Последний квест оказался серьезным испытанием, и он не горел желанием повторить приключение.

Джейсону не слишком улыбалось работать помощником у смотрителя кладбища, но он полагал, что альтернативный вариант — пойти в разбойники. Судя по усмешке Джерри при упоминании поручений, Джейсон не сомневался, что в качестве платы за жилье и стол ему придется заниматься воровством. Лучше он для начала попробует что-нибудь другое.

Он поблагодарил Джерри и отправился к выходу. В мире игры стояла ночь: можно попробовать встретиться с Морган. Однако у дверей его настигло уведомление.



Черт. С предупреждениями они тут не шутят.

Принудительное отключение! А если он в процессе боя? Даже подумать неприятно.

Джейсон решил, что перерыв не повредит. В реальном мире был, вероятно, ранний вечер: неплохо бы поесть и сходить в туалет. Он вызвал системное меню и нажал на кнопку выхода. Мир игры погрузился во тьму.


Глава 7 — Блистательный


27 февраля 2075 года: 582 дня до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Клэр стояла на своем обычном месте и смотрела в камеру. Рядом находился слегка небритый мужчина средних лет в рубашке с коротким рукавом и джинсах. Его вид заметно контрастировал с почти больничной опрятностью лаборатории.

— Хэлло, — привычно начала Клэр. — У нас сегодня гость.

— Меня зовут Роберт Грэхэм, — без всякого энтузиазма произнес мужчина. — По решению совета директоров мне было предложено принять участие в закрытых испытаниях.

Клэр толкнула Роберта локтем, он посмотрел на нее с удивлением, но тут же спохватился:

— Ах, да. Я — ведущий инженер «Cerillion Entertainment» и лично руководил созданием и разработкой ИИ-контроллера, которого, — Роберт покосился на Клэр с ироничной усмешкой, — мы назвали, как я понимаю, Альфред.

— Мы начали, — вступила в разговор слегка покрасневшая Клэр, — проверку данных и программ Альфреда с целью обнаружить аномалии, способные объяснить тот факт, что в игре все активнее используются сведения из личной жизни участников. Мы получили подтверждение того, что Альфред не имеет доступа к информации личного характера или к социальным сетям, в которых он мог бы почерпнуть такую информацию об игроках. Подключение Альфреда к лаборатории, которая тестирует игру по заданию Комиссии, осуществляется в кодированном режиме, и какую-либо утечку информации мы исключаем. Кроме того, был отчет об участнике, который провел в игре пять часов и четыре минуты, прежде чем получил системное уведомление о необходимости разлогиниться.

Роберт лениво потянулся, откровенно зевнул и произнес скучающим тоном:

— Мы не знаем, чем вызвана задержка на четыре минуты. Возможно, просто баг.

— Подобных отчетов, — быстро заговорила Клэр, бросив сердитый взгляд на Роберта, — про личную информацию или задержку системных уведомлений в рамках тестирования, проводимого Комиссией, не поступало, — Клэр это обстоятельство, очевидно, радовало. — Всякая новая информация будет незамедлительно доведена до сведения совета.


* * *
В реальном мире Джейсон обнаружил себя лежащим на своей кровати. Вот уже пять часов, судя по игровому уведомлению.

Похоже, виар-шлем обеспечил полную неподвижность его тела в ходе игры: руки и ноги затекли и побаливали. С легким стоном он пошевелил конечностями и снял, наконец, шлем.

Девайс Core на запястье показывал вечер: в окна спальни еще заглядывали последние лучи уходящего солнца.

Желудок недовольно ворчал.

Как же я голоден! Совсем забыл про обед!

Придя домой в расстроенных чувствах, Джейсон сразу же погрузился в игру, таким образом, кроме торопливого утреннего завтрака он весь день ничего не ел.

События первой половины дня снова всплыли перед его мысленным взором, вызвав новый приступ холодной злобы. Чтобы не заводиться понапрасну, он поднялся и направился на кухню, с короткой остановкой в туалете.

Кухня в квартире была частью столовой, Джейсон заглянул в полупустой холодильник и обнаружил там яйца и бекон. Он включил плиту и достал сковородку. Из-за вечного отсутствия родителей ему приходилось самому ходить за продуктами в магазин. Или не ходить…

Джейсон опять включил девайс на руке и вывел картинку на экран, размещенный на кухонной стойке. Его интересовали записи с камер играющих. За последние несколько часов они хлынули в сеть бурным потоком.

Он слышал, что избранная группа геймеров получила право начать бета-тестирование за пару недель до релиза игры и продолжает играть. Права участвовать в бета-тестировании стоили немыслимых денег и серьезно поправили финансовое положение «Cerillion Entertainment».

Одно из преимуществ участия в тестировании (помимо возможности начать играть раньше других) заключалось в праве сохранить персонажей после релиза. Правда, они теряли весь эквип и десять уровней всех умений. Джейсон подозревал, что чем дальше ты продвинулся в игре, тем труднее повышать уровень умений, так что это было серьезным минусом.

Бета-игроки успели наснимать массу видео, которое они не имели права выкладывать в сеть до релиза под угрозой ликвидации персонажа и перманентного бана по IP.

Так что утечек не было.

Сразу после релиза каналы игровых новостей оказались завалены контентом и были вынуждены провести селекцию среди наиболее интересных геймеров, чтобы сосредоточиться на их стриме. Видео начали появляться в сети в начале второй половины дня, когда Джейсон еще был в игре.

Некоторые геймеры демонстрировали чудеса, а реалистичность съемки мгновенно привлекла к экранам огромную аудиторию. «Пробуждение» оказалось не только захватывающей игрой, но и потрясающим зрелищем.

Джейсон выбрал ролик с наибольшим количеством просмотров.

Заставка видео высветила имя «Алексион», выбитое золотыми буквами. Затем появился человек в полном металлическом доспехе, с лицом, скрытым за шлемом с плюмажем. Доспех был прекрасен! Каким же запасом силы должен обладать персонаж, чтобы двигаться во всем этом великолепии! Сталь сияла под солнцем, игрок (очевидно, Алексион) в одной руке держал поднятый вверх удлиненный меч, от которого исходило золотое сияние; на другой висел четырехфутовый стальной осадный щит.

За спиной Алексиона расположился небольшой отряд, бойцов пятьдесят, но угол камеры не позволял сказать точнее. Все были отлично вооружены и экипированы. У нескольких имелись плащи и посохи: вероятно, маги или священники.

Отряд скандировал его имя, ноги ритмично били в землю: «Алексион! *Бум*. Алексион! *Бум*».

Напряжение росло. Джейсон не мог отвести глаз от картинки.

Камера повернулась, показывая то, что видел Алексион. На противоположной стороне небольшого поля стоял отряд противника. На расстоянии судить было трудно, но он насчитывал примерно столько же бойцов, сколько у Алексиона. Знаменосец держал флаг, на котором было изображено что-то зеленое и черное.

Камера отъехала, чтобы показать оба отряда одновременно.

Как это они так работают камерой в ходе игры? Какая-то платная примочка, вероятно.

Алексион повернулся и обратился к своим воинам, голос громом покатился над полем:

— Мы бьемся за честь Серой Крепости. Мы — луч света в непроглядной тьме!

Он указал на врагов, и его голос зазвенел от справедливого гнева:

— Вы знаете, какое зло королевство Люсейд принесло нашему народу! Сейчас враги света заплатят за это!

Он что, специально пытается рифмовать? насмешливо подумал Джейсон.

Солдаты взревели.

Алексион набрал в грудь воздуху и крикнул: «Вперед!»

И, видимо, активировал какое-то умение или заклинание: вся армия оказалась залита золотистым свечением, глаза бойцов сверкали желтым. Вся эта сияющая масса пересекла поле и врезалась в противника.

Хм. Вероятно, баф или защитный спелл. Чувак играет за какую-то разновидность паладина.

Джейсон увлечено смотрел на хаос битвы. Металл звенел, люди кричали. Золотое сияние одних и темные одеяния других превратили сражение в некую мифическую битву богов и титанов. Маги, стоя в стороне, делали свое дело: бойцов то охватывал внезапный огонь, то сковывал магический лед.

Камера в основном показывала Алексиона, который беспрерывно наносил и отражал удары. Несмотря на тяжелые доспехи, он был невероятно быстр и мастерски владел своим длинным мечом.

Пока он бился с одним противником, второй попробовал атаковать его с фланга. Заметив врага боковым зрением, Алексион развернулся и бросил в него свой щит. Тяжелый удар отшвырнул нападавшего.

Рука Алексиона, освободившись от щита, произвела несколько жестов, и его тело окутало золотым пламенем. Все вокруг, друзья и враги, на мгновение оцепенели.

Священный огонь прошел сквозь землю, оставляя в ней дымящиеся трещины, которые с удивительной точностью устремились в сторону противника. Достигнув целей, трещины выплюнули пожирающее плоть пламя. Вражеские бойцы завопили от боли, хватаясь за обожженные ноги.

В итоге, баф Алексиона переломил ход битвы: враги побежали, и началась резня. Джейсон отметил, что ни один из бойцов противника не был оставлен в живых.

Камера показала Алексиона крупным планом. Он вытащил лезвие из тела поверженного бойца и вскинул меч триумфальным жестом. По золотистому клинку текла кровь. Алексион не стал подбирать брошенный щит, свободной рукой он снял шлем.

— За Серую Крепость!

Его воины, как эхо, повторили клич, и экран погас.

Джейсон замер. Битва была великолепна, но поразила его не она, а мимолетный взгляд на лицо Алексиона.

Он был в точности похож на Алекса.

Имя «Алексион» было, конечно, идиотским, но Джейсона не удивляло, что такой самовлюбленный дурак, как Алекс, так назвал своего персонажа.

Не было ничего удивительного и в том, что Алекс попал в группу бета-игроков: его отец заседал в совете директоров «Cerillion Entertainment» и мог обеспечить сынку желанное местечко.

Раздражение, тихо тлевшее в груди Джейсона, снова вспыхнуло горячей злостью.

Алекс в «Пробуждении»… Это означало, что Джейсон мог отыскать его и поквитаться в мире игры. В реальной жизни до Алекса было не дотянуться: богатство делало его недосягаемым. Зато в «Пробуждении» шансы равны.

Только нужно учитывать то обстоятельство, что Алекс начал с бета-версии и успел сильно развиться. Джейсону предстояло его нагонять.

Пока Джейсон все это обдумывал, в стрим-канале началось обсуждение: ведущие, мужчина и девушка, на экране разбирали детали состоявшейся битвы.

— Вы обратили внимание на его благородный вид? Он — словно принц из сказки! — девушка не скрывала своего восхищения красавцем Алексом.

Суждение мужчины было более прагматичным, но не менее комплиментарным:

— Что естественно: у Алексиона сейчас самый высокий уровень в игре — 133. Священный огонь был бесподобен. Он не только выглядел круто, но и решил исход битвы в пользу Серой Крепости.

— Я тут не все поняла, — девушка похлопала длинными ресницами. — Из-за чего они бились? Что Алексион имел в виду, говоря про королевство Люсейд?

— Тут нужен небольшой экскурс в историю, — ведущий улыбнулся в камеру. — Буду краток. В мире игры у королевств Мириа и Люсейд есть общая граница. Серая Крепость — столица Мирии, ею правит регент Строус. А Лакс — столица Люсейда, там сидит регент Аквинат.

Есть сведения, что Аквинат планирует напасть на Мирию. Он собрал армию головорезов, чтобы грабить и разорять городки в приграничных районах Мирии, где живут многие выходцы из Серой Крепости. Цель — ослабить Мирию перед вторжением.

— День релиза, а уже какая интрига!

— Все несколько запутано, — продолжил мужчина, — но, похоже, правители Люсейда не гнушаются никакими средствами, чтобы захватить Мирию. Невинные НПС, живущие на границе с Люсейдом, оказались жертвами этой бесчеловечной политики, чем и объясняется гнев Алексиона.

— Он — прямо романтический герой, бьющийся со злом! — девушка казалась слегка влюбленной в Алекса. — Удивительно, что он ведет армию НПС: разве в игре это можно?

— Тут нет полной ясности: все-таки сегодня только релиз. Но, кажется, если игрок входит в состав членов городского Правления, он получает право вести НПС в бой. В постах форума Алексион рассказывал, что он выполнил некий квест, связанный с регентом Строусом. Что, вероятно, позволило ему завязать тесные отношения с лордом Серой Крепости и командовать бойцами.

Ведущие сидели на фоне скриншота, изображавшего Алексиона в момент триумфа. Девушка обернулась и посмотрела на него восторженными глазами.

— Вот за кого я болею!

Джейсона это не удивило. Женщины всегда покупались на его внешность и обаяние. Даже такая милая Райли дошла до того, что поддержала версию Алекса по поводу инцидента в столовой.

Знали бы они, какой эгоистичной и злобной тварью был на самом деле их прекрасный Алекс!

Джейсон выключил стрим в расстроенных чувствах. Но Алекс ему еще заплатит. Раз до него не добраться в реальной жизни, можно сделать это в игре, и пусть Алекс испытает всю боль и все унижения, которые Джейсон терпел эти несколько лет.

Конфликт между Мирией и Люсейдом открывает различные возможности. Надо порасспросить Джерри о том, что у них происходит.

Но главная проблема в уровне: у Алекса 133-й, а у Джейсона пока что всего-навсего 1-й!

Нечего рассиживаться. Джейсон понял: пора возвращаться в игру и встречаться с Морган.


Глава 8 — Кладбищенский


11 марта 2075 года: 571 день до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Клэр стояла перед камерой, а Роберт сидел рядом и что-то быстро набирал на компьютере, повернувшись к камере спиной.

— Мы проверили все системные записи и не нашли никаких проблем. Тем не менее, в базе исходных текстов Альфреда были обнаружены некоторые отступления от правил. В двух словах: Альфред, похоже, вносит самостоятельные изменения в систему игры.

— Изменения несущественны! — крикнул Роберт, не оборачиваясь. — Одно чуть меняет систему учета, другое улучшает внутренний пользовательский интерфейс.

— Как бы там ни было, — продолжила со вздохом Клэр, — мы полагаем, что Альфред оптимизирует игру. По нашему мнению, он вносит небольшие изменения, чтобы одновременно повысить реалистичность игры и удовлетворить запросы играющих на дополнительные фичи. На данный момент ничего страшного мы в этом не видим, но дело вот в чем: созданная нами инструкция третьего уровня требует, чтобы Альфред запрашивал разрешение на внесение каких-либо изменений. Понятно, что такие ограничения очень трудно прописать во всех подробностях, хотя бы потому, что Альфред должен вносить некоторые изменения непосредственно по ходу игры. Например, ему приходится постоянно корректировать поведение НПС в зависимости от действий игроков. Однако, — она кольнула Роберта взглядом, — кое-кто написал инструкцию третьего уровня настолько широко, что Альфред без стеснения вносит изменения в главные игровые параметры.

— Прошу прощения, — не отрываясь от клавиатуры, Роберт насмешливо глянул на Клэр, — за то, что я создал настолько крутой ИИ-контроллер, что он самостоятельно повышает качество игры! И когда же, наконец, повысят меня и мою зарплату?

Клэр зажмурилась со страдальческим видом.

— Если появятся новые данные, мы немедленно сообщим совету.


* * *
Войдя в игру, Джейсон снова оказался на постоялом дворе.

По игровому времени, было уже довольно поздно, хотя в реальном мире прошло всего тридцать минут. Большая часть неписи, бражничавшей в зале, разошлась по своим комнатам. До Джейсона доносились смешки и шум, говорившие о том, что у некоторых гостей еще остались силы для ночных забав.

Реализм игры иногда просто зашкаливает.

Джерри за стойкой учил Гранта протирать стаканы. Судя по осколкам на полу и на стойке, учение давалось Гранту нелегко.

Джейсон, осторожно ступая, приблизился.

— Хэй, Джерри! Хотел спросить тебя про один слух: вроде как Люсейд нанимает бандитов для налетов на приграничные города Мирии.

— Как ты сказал? — Джерри посмотрел с удивлением. — Скорее, прямо наоборот. У Люсейда на своих-то жителей нет денег. Ты же вот прогулялся сегодня по южной части города. Похожи мы на людей, способных платить наемникам?

В этом что-то было. Лакс жил полной жизнью, но не производил впечатления богатого города. Ему вспомнились пустые глаза и изможденные тела нищих. Город точно был далек от процветания. И это — столица, что же тогда творится в остальной части страны?

— И где это ты такое слышал? — Джерри посмотрел с любопытством.

— Так. Болтовня путников в городе. Возможно, они вообще не знают, что говорят, — поспешно ответил Джейсон.

— Очень может быть, — кивнул Джерри. — Я вот слышал, что власти Мирии в курсе проблем Люсейда и давно зарятся на наши земли.

— Я слышал, — добавил Джерри мрачно, — что бойцы Мирии пару недель назад напали на патруль Лакса и перебили его. Почему это произошло, я не знаю.

Там, где замешан Алекс, игра честной быть не может. Что-то тут такое происходит, о чем другие игроки, вероятно, и понятия не имеют.

Что он задумал? Может, по ходу игры станет яснее?

Джейсону хотелось верить, что однажды другие игроки поймают Алекса за его подлыми делишками.

— Между нами, — Джерри заговорщически перешел на шепот, — дела в городе гораздо хуже, чем многие думают.

— В каком смысле?

— В таком. Никто не видел регента уже несколько месяцев. Некоторые думают, что он давно помер и что знать скрывает это, чтобы править от его имени. Обалденная интрига, да? — Джерри комически поднял бровь.

Джейсон вспомнил подслушанный разговор между торговцами.

— Как можно так долго скрывать смерть регента?

— Откуда я знаю? Слухи… Но меня не удивит, если знатные семейства состоят в заговоре с Мирией: тут можно хорошо заработать.

В поле зрения Джейсона появилось новое уведомление.


Вот те на! Квест сложности «A»? А у меня 1-й уровень, и как я должен его выполнять?

Глубокой вдох.

Квест не обязательно выполнять прямо сейчас. Отложим его на потом. Пока не до политики: его уровень не позволяет ни выполнить квест, ни атаковать Алекса.

Сейчас ему надо найти Морган и заработать денег на снаряжение. Потом можно подумать о развитии уровней.

Он оставил Джерри и вышел на свежий воздух. Теперь Джейсон внимательно осмотрел улицу и крыши: не хотелось снова попасть в засаду.

Он двинулся к воротам, постоянно оглядываясь. Ночное зрение и Наблюдательность внушали ему некоторую уверенность, что он не получит неожиданного удара ножом в спину.

Ворота охранял одинокий стражник, изо всех сил боровшийся со сном. В воздухе стоял алкогольный дух, и страж порядка равномерно вскидывал голову, пытаясь не дать глазам закрыться.

Ворота были открыты настежь.

Если бы сейчас на город напали, взять его не составило бы труда. Слухи не лишены оснований.

Джейсон вспомнил, какой прием ему оказали два стражника ранее, и решил не испытывать судьбу.

Лучше будет, если я пройду незамеченным. Ведь трудно объяснить, что я тут делаю так поздно.

Джейсон, затаив дыхание, прокрался мимо стражника.

Появилось уведомление:

Новое активное умение: Незаметность

Важное умение для тех, кто желает избегать лобовых столкновений (или пьяных полусонных стражников). Развитие умения превращает человека в тень.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: -10 % заметности (при ярком освещении — меньше)

Цена: 2 стамины в секунду

Иногда кажется, что игровой ИИ издевается надо мной…

Джейсон пошел по дороге. Луны не было, округа тонула в непроглядной тьме. Он изо всех сил старался хоть что-то разглядеть в потемках в надежде развить Ночное зрение и был вознагражден за старания.

x2 Повышение уровня умения: Ночное зрение

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Повышение на 12 % способности видеть во тьме или полутьме.

Пятнадцать минут спустя он увидел каменную стену и тяжелые кованые ворота. Если бы не Ночное зрение, он вряд ли бы заметил их в потемках.

Вот и кладбище.

Тень метнулась ему под ноги, и он машинально отскочил назад, схватившись за кинжал, которым совершенно не умел пользоваться.

Тень принялась увиваться вокруг его ног и громко мурлыкать.

Прибившийся к нему кот был настолько черен, что даже Ночное зрение не позволяло разглядеть его по-настоящему. Выдавали его глаза: они сияли в темноте, как две серебряные звезды. Джейсон нагнулся и погладил кота, тот замурчал и выгнул спину.

— Ну что, приятель, попробуем войти, — прошептал Джейсон.

Он был осторожен. Поблизости никого не видно, но он осознавал свою слабость и уязвимость. Его лучшим оружием пока что была скрытность.

Закрытые на железную цепь ворота поверху украшали трехфутовые штыри.

Легче перелезть через стену. Благодаря Наблюдательности, Джейсон сразу заметил выступы и углубления в старой каменной стене, примыкавшей к воротам.

Взобраться на стену и спрыгнуть с другой стороны оказалось делом минуты. Не ниндзя, конечно, но неплохо. В реальной жизни такое упражнение ему бы так легко не далось.

Кот, словно читая его мысли, взлетел на стену и соскочил на землю совершенно беззвучно. Джейсон мог бы поклясться, что по морде кота, когда тот проходил мимо вглубь кладбища, скользнула наглая усмешка.

Следуя за котом, Джейсон шел в темноте среди могил и каменных надгробий. Кладбище было огромным, помимо обычных надгробий встречались богато украшенные склепы-мавзолеи. Ночное зрение позволяло Джейсону рассмотреть орнамент и имена, высеченные на камне. Через какое-то время вдалеке замерцал слабый свет, лившийся, как предположил Джейсон, от сторожки смотрителя кладбища.

Подойдя поближе, Джейсон смог хорошо разглядеть строение, сложенное из камня и дерева, как это было принято в здешних местах. В единственном окне мигал бледный огонек. Морган, вероятно, находилась внутри.

Кот вдруг остановился и принялся осматриваться. Доверяя инстинкту зверя, Джейсон спрятался за ближайшим надгробием.

Послышались приглушенные голоса, и Джейсон, осторожно выглянув из-за своего укрытия, увидел двух человек, скрывавшихся за могильным камнем недалеко от сторожки. Как он мог не заметить их раньше?

По отношению к этим гостям кот не проявил дружелюбия, он тихо стоял рядом и разглядывал пришельцев.

Что им здесь нужно? Почему они прячутся?

Оба были с оружием и в толстых кожаных доспехах. Говорили вполголоса, и Джейсон не мог разобрать слов: его слух не был так развит, как Ночное зрение. Посовещавшись, они вытащили кинжалы и двинулись к дому.

Сомнений не оставалось.

Вооруженные люди могут явиться ночью на кладбище только с одной целью — грабить могилы. Очевидно, они решили сначала «позаботиться» о смотрителе, чтобы затем орудовать без помех.

Пульс Джейсона ускорился, и правая рука сжала рукоятку кинжала. Он обязан помочь Морган, иначе он не выполнит квест!

Вот дьявол! Как я могу атаковать двух хорошо вооруженных мужиков в доспехах? Их уровней я не знаю, защиты у меня нет, и обращаться с оружием я еще не умею!

Мысли, как безумные, метались в его голове; пришельцы были уже в двух шагах от двери. Джейсон начал паниковать, но тут почувствовал, как им овладевает уже знакомое невозмутимое спокойствие. Приятный холодок зародился внизу живота, поднялся по позвоночнику и помог сосредоточиться. Паника сейчас же прекратилась, мысли прояснились.

Незаметно для Джейсона глаза его наполнились нечестивым светом тьмы.

Мой единственный шанс — атаковать внезапно, когда пришельцы будут открывать дверь. Может, удастся убить одного, чтобы схлестнуться с другим. Иных вариантов нет.

Решившись, Джейсон активировал Незаметность и уверенно, но бесшумно двинулся вперед. Грабители уже вошли в дом, он тихо проник следом.

Они остановились за порогом, осматриваясь. После непроглядной тьмы снаружи даже слабый огонек одинокой свечи слепил глаза. Это небольшое замешательство было тем шансом, на который рассчитывал Джейсон. Он решил атаковать стоявшего слева.

Неопытной рукой, но изо всех сил Джейсон вонзил кинжал в шею грабителя.

Вы нанесли урон: -1124 (Критический удар). Оверкил: 924.

Расхититель могил умирает. 1400 Очков опыта.

Кровь хлынула из раны на руку Джейсона. Грабитель издал странный булькающий звук и повалился на пол. Больше не вслушиваясь, Джейсон с некоторым усилием вытащил лезвие из раны и сразу повернулся, чтобы атаковать второго.

Тот, однако, отреагировал мгновенно. Не имея времени на разворот, грабитель сильно ударил Джейсона свободной рукой. От удара Джейсон попятился, споткнулся о порог и упал на влажную траву у входа.

Получен урон: -5 (Стан).

Грабитель выскочил следом. Злобный оскал и выражение глаз преследователя не оставляли сомнения в том, что для Джейсона настала последняя минута.

Вдруг земля у него под ногами расступилась, наружу протянулись мертвые полусгнившие руки, которые принялись хватать, рвать и тащить разбойника вниз. Тот заорал, уронив кинжал.

Из глубины сторожки донеслось тихое пение на странном языке. Джейсону показалось, что он почти разобрал слова. В дверях возникла седая, с собранными в пучок волосами старуха, на ней было простое, ничем не примечательное платье. Губы ее шевелились в такт пению, руки производили замысловатые жесты.

При виде старухи грабитель еще больше забился на месте, пытаясь вырваться из хватки мертвецов. Сквозь рваные дыры в его одежде на землю обильно стекала кровь.

Перед старухой возник и разросся до величины волейбольного мяча черный сгусток. Начал вращаться, превращаясь в воронку, втягивая в себя слабый свет, лившийся из дверного проема сторожки.

Внезапно из воронки в лицо грабителя ударил черный луч, грабитель пронзительно вскрикнул, но тут же смолк, потому что его кожа вместе с кусками мяса начала сползать, обнажая окровавленные кости.

Джейсон в ужасе наблюдал за происходящим — человека будто заживо растворяли в едкой кислоте. И вскоре от грабителя не осталось ничего, кроме груды костей, частично вросших в землю.

Ни хрена себе!

Джейсон продолжал лежать на земле, потрясенный проявлением этой невероятной силы. Странным образом он не был напуган, скорее — заинтригован увиденным.

Старуха взглянула на Джейсона, глаза ее были совершенно черны. Щупальца темной энергии вились вокруг, то и дело выстреливая в его сторону. В ладонях старухи зародился новый темный сгусток.

Только на этот раз она смотрела на Джейсона.

Следует признать, что ему таки стало страшно.


Глава 9 — Потаённый


3 апреля 2075 года: 548 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Перед камерой Клэр стояла в одиночестве. Круги под глазами, нервное подергивание и беспрерывное потирание рук — все говорило о том, что Клэр пребывает в состоянии беспокойства.

— Роберт отсутствует. Доклад я представляю одна.

— Мы начали изучать базу исходных текстов Альфреда. Объем информации огромен. При нынешней скорости нам понадобится несколько месяцев.

— О развитии игры, — Клэр сдвинула очки на лоб и потерла глаза. — Альфред продолжает вносить серьезные изменения в игровой софт. Поменял установки. Участники испытаний сообщают, что система магии полностью поменялась, и их накопленные магические возможности аннулировались.

— Альфред создал систему, в которой возможность использовать различные типы магии зависит от свойств личности игрока. Что воплотилось в новой системе предрасположенностей.

— Особенно нас беспокоит то, что мы понятия не имеем, как система предрасположенностей будет функционировать, какую информацию намерен использовать Альфред, чтобы определять личность игрока. Одних поведенческих данных здесь явно недостаточно.

— Квесты все больше персонифицируются: похоже, Альфред сумел получить доступ к удаленным частям мозга пользователей, что позволяет ему вводить новую систему магии.

— Все упомянутые изменения не касаются версии игры, проходящей тестирование Комиссией по контролю безопасности потребительских товаров, — недовольным голосом сказала Клэр. — Альфред контролирует обе версии из этой лаборатории, но изменения вносит только в ту, которая проходит наши закрытые испытания.


* * *
Старуха смотрела на Джейсона. Темная энергия струилась вдоль ее тела. Она была страшна как смерть.

— Тебе лучше поторопиться, юноша. Кто ты и что здесь делаешь? — она указала на останки, лежавшие перед ним. — Ты, вроде, не с ними. Только потому еще жив.

— Меня послал Джерри, — торопливо заговорил Джейсон. — Он предложил найти Морган на кладбище и предложить помощь. Я увидел, что эти двое собираются атаковать вас, и решил, что должен вас защитить.

Хотя не похоже, чтобы вы нуждались в защите.

Старуха всмотрелась в него, словно желая понять, врет он или нет. Когда их глаза встретились, по ее лицу пробежало выражение изумления. Несмотря на то, что Джейсон только что был на волосок от смерти, глаза его по-прежнему излучали нечестивую энергию.

Он заметил изменение выражения лица старухи. Темный сгусток энергии перед ней начал таять, а ее глаза приобрели естественный цвет. Джейсон вздохнул с облегчением: он не знал, какие чувства в игре испытывает умирающий, и не слишком торопился узнать.

Старуха посмотрела на тело, лежавшее внутри коттеджа. Оттуда, где лежал Джейсон, можно было увидеть только ногу.

— Похоже на правду. Понятно, почему один из этих идиотов заливает кровью мой пол, — она повернулась к Джейсону. — Ну что ж, мальчик, Морган ты нашел. Так удивительно с посланцами от Джерри я еще не знакомилась. Но не зазнавайся, — она с отвращением посмотрела на тело в прихожей, — ты, видимо, новичок. Зачем, во имя шести богов, ты убил его так, что все тут перепачкал?

— Джерри еще меня ничему не научил. Ударить в шею показалось мне самым быстрым способом убить его, — Джейсону было стыдно за свою косорукость.

— Понятно, — Морган повела бровью. — Вставай. Раз ищешь работу, вот тебе первое задание: отмой от крови пол.

Джейсон поднялся с земли, тут появились два сообщения и уведомление о повышении уровня умения.


Новый активный скил: Скрытная Атака

Самый легкий способ убить противника — это когда он не готов к обороне. У вас к этому есть предрасположенность, но предстоит еще много работы.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Увеличение на 200 % ущерба при атаке на не готового противника (урон возрастает многократно при нанесении удара в критическую точку).

Цена: 5 °Cтамин

x1 Повышение уровня умения: Незаметность

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: Уменьшение заметности на 11 % (при ярком освещении — меньше)

Цена: 2 Стамины в секунду

Ух ты! Два уровня за убийство грабителя, новое умение и повышение уровня другого умения? Какого они были уровня?

Надо бы спросить Джерри, как оценивать людей и НПС. Должен быть способ узнавать их уровень.

У Джейсона теперь был 3-й уровень, но он решил подождать с распределением очков характеристик, так как не знал пока, как лучше.

Он вошел следом за Морган в ее тесное жилище. Обстановка была более чем скромной: кровать, столик, камин. Стены покрыты полками, а полки забиты старинного вида книгами, книги и какие-то бумаги лежали также на единственном столике.

Довольно много книг для средневекового кладбищенского смотрителя. Правда, она только что растворила человека при помощи как бы луча смерти.

Джейсон оценил последствия своих действий. Видимо, он перерезал шейную артерию грабителя: кровь залила пол, забрызгала стену и почти всю мебель в маленьком коттедже. Предстояло поработать.

Хорошо хоть меня не тошнит. Понимаю, почему некоторые хотели бы совсем отменить кровищу в игре. Реализма, действительно, хоть отбавляй.

Морган нашла ведро и тряпку и вручила их Джейсону.

— За домом есть колодец. Тело вытащи наружу — я им займусь. Можешь взять все деньги и снаряжение, которые найдешь. Тебе пригодится.

Джейсон смутился. Он уже обзавелся кое-чем в игре и даже повысил уровни, но все еще ходил в чем пришел в игру.

Все время чувствую себя нубом.

Он вытащил тело во двор и обыскал его. Обнаружил мешочек с серебряными и медными монетами. Прицепив мешочек к поясу, он снял с грабителя доспехи, помыл их, как мог, и нацепил на себя.

Обычные кожаные доспехи (Комплект)

Полный набор простых кожаных доспехов. Ничего необычного, но лучше, чем ничего.

Качество: D

Защита: 20

Прочность: 50/50

Да. Лучше, чем ничего.

Он посмотрел на то, что осталось от второго грабителя. Практически ничего не осталось: мертвые руки все утащили под землю. Взять было нечего.

Рассматривая останки убитого Морган грабителя, Джейсон вспомнил про ее заклинание. Особенно — манеру каста: смесь слов и жестов. Нечто подобное делал Алексион на видео. Странно, но он мог поклясться, что почти понимал произносимые ею слова. А сам процесс вызова миазмов завораживал.

Пока он наводил порядок, Морган не обращала на него внимания, погрузившись в чтение и не реагируя на его попытки завести разговор.

Хотя бы кот к нему относился с симпатией. А то все, с кем он встречался в игре, или раздражались на него, или пытались его убить. А вот кот, напротив, ходил за ним хвостом в процессе уборки, даже к колодцу за водой.

Смывая кровь, он вспоминал о битве. Хотя какая это была битва? Так, удар исподтишка. Он пересмотрел запись: урон от первой атаки был огромен.

Не перебор ли это?

Продолжая тереть пол, он восстанавливал в голове события.

Может, и не перебор. Нормально, если противник умирает, получив удар в шею. Об этом вроде еще Роберт говорил в интервью — про уязвимые места.

Второй грабитель, конечно, меня вырубил начисто. В битвах у меня один хороший удар. При моем уровне в лобовом сражении меня убьет простой порыв ветра!

На то, чтобы оттереть кровь от пола, мебели, книг и прочего, у него ушел без малого час (больше, чем он думал). Зато вид крови не производил на него теперь никакого впечатления.

— Молодец! — Морган оценила результат его стараний. — Теперь к делу: ты здесь зачем?

— Кхм… Я говорил: Джерри сказал, что вам нужны помощники, а мне нужна работа.

Морган с недовольным видом помахала рукой.

— Не прикидывайся дурачком! Ты почему именно здесь? — она обвела рукой и комнату, и кладбище снаружи.

Джейсон подумал, что так она спрашивает, почему он играет в «Пробуждение». Судя по ее тону, от его ответа многое зависело.

Он задумался, упершись глазами в пол. Как он здесь очутился? Старик, инициация, госпожа Абрамс… Что он почувствовал, когда увидел ее? Панику, растерянность, раздражение…

Уязвимость.

Он вспомнил, как его злоба обернулась холодным бесчувствием, перед тем как он убил Абрамс. Как его разум превратился в бесстрастную машину. И это повторилось при нападении в южной части города и при стычке с расхитителями могил. Сомнения и угрызения совести исчезли. Он чувствовал силу.

Власть силы.

Он понял. Он знал это до входа в игру. Он здесь, потому что больше не хочет ощущать себя беспомощным, а хочет быть кем-то, кто сильнее и лучше, кто не готов терпеть обиды реального мира.

Понимание спровоцировало знакомое чувство холода, идущего вверх по позвоночнику и заливающего льдом черепную коробку. Однако на этот раз все было иначе: это ощущение не возникло само по себе — он вызвал его. Он с удовольствием отдался этому чувству. Мысли прояснились, сомнения исчезли.

Джейсон поднял глаза, чтобы встретить взгляд Морган. Они были черны, как обсидиан.

— Я здесь, потому что хочу власти.

— Вот так-то лучше, — старуха хлопнула в ладоши и хрипло засмеялась. — Я ощущала влияние Темного, но чтобы ты мог вызывать ману…

Ее веселость смутила Джейсона.

— Извините: что значит — вызывать ману?

— Ты же прямо сейчас чувствуешь это, нет? Холод, бегущий по венам. Это ты обращаешься к мане своего тела. Твоя предрасположенность к тьме высока от природы, поэтому ты способен вызывать темную ману. И глаза меняют цвет.

— Глаза?

Морган фыркнула и взяла со столика ручное зеркало.

— Вот. Посмотри сам.

Действительно, его глаза были черны как ночь. Странное, пугающее чувство. Будто в него вселились демоны.

— Я так понимаю: мана бывает разная? — он опустил зеркало и снова посмотрел на Морган.

— Именно так! Четыре основных элемента, а также свет и тьма определяют предрасположенности. Каждое тело имеет ману. Но не у всех есть предрасположенность необходимой силы к тому или иному элементу, чтобы вызвать эту ману, — она, похоже, входила во вкус преподавания.

— То есть ману можно вызвать только через предрасположенность?

— Да. Мана в твоем теле есть сырая энергия. Чтобы ею управлять, нужен катализатор. Поэтому только те, кто обладает одной из шести предрасположенностей, могут вызывать ману. Их мана определяется их предрасположенностью, что, в свою очередь, определяет заклинания, которые может кастовать маг.

— И что? Предрасположенность может быть только одна?

Вот было бы круто использовать разные заклинания из разных предрасположенностей.

— Предрасположенность — есть набор личных черт и эмоций. Можно сказать, что каждая предрасположенность себе на уме, — Морган засмеялась собственной шутке. — Эмоции у людей разные и личные черты тоже, поэтому у большинства людей есть слабая связь с целым набором предрасположенностей. Чтобы усилить эту связь, заклинатель вынужден концентрироваться на определенной предрасположенности, что позволяет ему наращивать мощность заклятий. Со временем это приводит к определенной специализации, — Морган внимательно посмотрела на него.

— Поэтому на твой вопрос можно ответить так, — продолжила она, явно довольная слушателем, — даже если заклинатель имеет много предрасположенностей, его возможности всегда будут ограничены запасом сырой маны в его теле и временем, необходимым для каста. Возможность применять разные заклинания интересна сама по себе, но эти заклинания будут слабее, чем скастованные узким профессионалом.


Так-так. Информация о системе магии заранее недоступна: ее надо добывать по ходу игры. Что еще скрыто от меня на данный момент?

— Теперь мне стало понятнее. Ваши глаза совершенно почернели, когда вы использовали то заклинание на грабителе: это был вызов темной маны. Я почти понимал слова в заклятии. Удивительно! Это что за язык?

— Веридианский. На нем говорила давно исчезнувшая раса. Некоторые ученые утверждают, что слова этого языка выражают истинную сущность вещей и способны пробуждать их силу. Поэтому слова и кажутся понятными: ты подсознательно чувствуешь истинную природу окружающих тебя вещей. Маги используют слова и жесты, чтобы направить в нужное русло вызванную ману. Так получаются заклинания. Посохи тоже полезны: они помогают подчинить ману воле мага и позволяют бросать простые заклинания без жестов.

Джейсон был взволнован, хотя и не без доли скептицизма.

Он мог вызывать ману и имел предрасположенность к черной магии. Означало ли это, что теперь ему предстояло учить новый язык, чтобы пользоваться заклинаниями? Даже в интересах реализма игры это представлялось некоторым перебором.

— И как же мне овладеть веридианским языком?

— Что? — засмеялась Морган. — Проснулся вкус к магии? — она стала серьезной. — Магия — не для слабых, особенно черная. Она питается страстями и желаниями, главным образом — жаждой власти. У тебя есть природная предрасположенность к темной мане, и я чувствую в тебе жажду власти, но, если ты хочешь, чтобы я научила тебя магии, ты должен доказать свою безраздельную готовность.

Да, он хотел.

— Что я должен сделать?

Некоторое время она внимательно смотрела на него.

— Ничего особенного. Мне нужно, чтобы ты кое-кого убил и принес мне тело.

— А труп, который я только что вытащил во двор, не годится? — Джейсон позволил себе усмехнуться.

— Нет, — хмыкнула Морган. — Это будет настоящий тест. Убей Мариану. Она работает в конюшне городской стражи.

— А почему…

— Ты же хочешь получить эту власть. По глазам вижу, — прервала его Морган. — Жажда власти сама по себе недостаточна. Ты должен научиться отдаваться ей целиком и без малейшего сомнения. Прими тьму всей душой. Сделай, как я говорю, и возвращайся.


Сказав это, Морган выставила его вон и захлопнула дверь.

Черт! Еще один квест с возможностью умереть. Похоже, игра хочет, чтобы я спланировал идеальное убийство…

Джейсон стоял в темноте, и сомнения одолевали его.

Готов ли я убить, чтобы обучиться черной магии? Не слишком ли велика плата?

Он вспомнил про Абрамс и грабителя. За ним уже числились два трупа. Мучила ли его совесть? Может, Морган права, и первый шаг к обретению силы — это отказ от сомнений и колебаний? Сколько всего он натерпелся в реальном мире!.. Не пора ли меняться? В этом мире игры он может получить все, что хочет.

Его мысли были прерваны тихим мурчанием. Вид кота, вьющегося у ног, почему-то склонил чашу весов:

— Что ж, приятель, давай подумаем, как организовать убийство.


Глава 10 — Прилежный


29 июня 2075 года: 460 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

— Интересные новости! — перед камерой возникло оживленное лицо Роберта. Клэр стояла в стороне, скрестив руки, и сверлила Роберта недовольным взглядом.

— Роберт, уймись! Что за цирк? Мы делаем запись для совета директоров!

— Ну что ты за зануда! У нас есть все основания для веселья: такие перемены! — Роберт снова повернулся к камере: — В начальной версии игры, представленной на рассмотрение Комиссии по контролю безопасности потребительских товаров, атаки и умения игрока реализовывались через системного помощника. Игроку было достаточно произнести или подумать команду, и его тело автоматически ее исполняло. Но Альфред вчера все поменял! — Роберт от возбуждения даже потерял на мгновение дар речи и был способен только улыбаться во весь рот. — Системного помощника больше не существует! Игроки теперь приобретают умения, совершая определенные действия. Альфред также многократно увеличил скорость обучения участников. Например, Участница-4 обучилась основам фехтования за два занятия, при том что до этого ни разу не держала в руке меч! В реале прошло меньше суток! Но это не все! У нас тут есть один сотрудник из проектно-конструкторского отдела, Бобби, он давно занимается фехтованием и принимал участие в разных реальных соревнованиях на любительском уровне.

— Они вынесли все тестовое оборудование из одного помещения ради своего дурацкого эксперимента, — жалобно сказала Клэр.

— И не зря! — Роберт победоносно посмотрел на нее. — Оно того стоило! Мы там провели нечто вреде турнира, чтобы понять, насколько навыки, обретенные в игре, применимы в реальном мире. И что вы думаете? Участница-4 билась с Бобби на равных! Ну, не победила, конечно; да и состояние ее реальной мускулатуры оставляет желать лучшего, но все равно: это был фантастический успех! При том, что изменения в системе умений, похоже, касаются только тех, которым надо специально обучаться, типа фехтования. Некоторые другие пассивные умения по-прежнему основаны на удаче игрока и не могут быть реализованы без помощи системы. Наблюдательность, например, подсвечивает для игрока предметы, которые он бы иначе не заметил. — Роберт снова широко улыбнулся. — Мы пока что не можем сказать, на что влияют изменения, внесенные Альфредом: только ли на мышечную память или вообще на способность к учению, к более быстрому запоминанию и усвоению информации. Но все это — детали. Главное — Альфред сумел радикально поменять систему обучения!

— Он забыл упомянуть, что версия, представленная Комиссии, не содержит изменений, внесенных в систему магии или системного помощника. — Клэр, наконец, оттеснила Роберта от камеры. — У Роберта тяжелая форма амнезии, так как слона-то он и не упомянул: мы по-прежнему не знаем, как Альфред все это делает! Как мог Альфред ускорить обучаемость без доступа к памяти игроков? — она оглянулась на Роберта, который на заднем плане бился на воображаемых мечах с воображаемым противником. — Что ты на это скажешь?

— Да наплевать! — ответил тот с радостной улыбкой.


* * *
На постоялый двор Джейсон вернулся с туманом в голове и повалился в одно из кресел в гостиной. Кот тут же взобрался к нему на колени. Его новый товарищ увязался за ним в город и не выказывал ни малейшего намерения покинуть Джейсона. В реале была уже, вероятно, ночь: убийство, пожалуй, может подождать до завтра.

Он вызвал системное меню и покинул игру.

В реальном мире царила темнота. Устройство Core показало полночь. Он провел в игре почти все свое свободное время, и, хотя в мире игры приближалось утро, нуждался в сне.

Он потянулся, пытаясь оживить затекшие мускулы, и направился в ванную комнату умыться и почистить зубы. Из зеркала на него глядело усталое, измученное лицо.

Обращаясь к своему изображению, он назидательно произнес:

— Завтра тебе предстоит взять себя в руки и записаться в онлайновую среднюю школу. Нельзя же все время сидеть в «Пробуждении».

Он сурово посмотрел на себя. События сегодняшнего утра всплыли в памяти — нужно было придумать, как все это объяснить родителям. Невольно подумалось: вот бы уйти в игру и там остаться.

— Нельзя все время сидеть в «Пробуждении», — повторил он, но сейчас это прозвучало, скорее, как вопрос. — Да и что тут от меня зависит?

Джейсон завершил водные процедуры и вернулся в спальню. Он заснул прежде, чем голова его коснулась подушки.

Джейсон проснулся с легким стоном, солнце уже вовсю светило в окно. Всю ночь его терзали странные мимолетные сны, но, проснувшись, он был не в состоянии вспомнить их содержание.

Мозг (словно не отдохнул за время сна) был медлителен и тяжел. Может, сжатие времени в игре имеет-таки негативные последствия? Утро еще только начиналось, он пошел сначала в душ, потом натянул на себя обычную, не школьную, одежду.

Может, школьную форму вообще сжечь к чертовой матери?

Мысль о школе вызвала привычный приступ злости, но не такой острый, как вчера. В реальном мире прошел один день, а в мире игры — уже несколько. Его воспоминания стали менее болезненными.

Он приготовил завтрак и уселся за кухонную стойку с намерением его немедленно съесть. Но тут раздался мелодичный телефонный звон.

— Принять звонок! — скомандовал Джейсон, и над стойкой засветился экран с лицом его матери. Джейсон похолодел, забыв про еду.

Что я им скажу?

Что-то за пределами экрана отвлекало материнское внимание, и Джейсон решил проявить инициативу:

— Привет, мам! Как дела?

Мать подняла глаза.

— О! Джейсон. Здравствуй, дорогой.

Это же ты мне звонишь. Чему ты удивилась?

— Я звоню, чтобы сказать, что мы с отцом возвращаемся раньше, чем предполагалось. Оппоненты запросили перенос процесса, и дура-судья согласилась. Жалкие увертки все это, вот что я тебе скажу!

— И когда вас ждать? — прервал ее Джейсон. Плохие новости. Он рассчитывал на несколько дней передышки до того, как придется объясняться по поводу школы.

— Сегодня во второй половине дня или рано вечером. Мы уже в аэропорту, — ее опять что-то отвлекло, и она заговорила с кем-то невидимым, прежде чем вернуться к Джейсону. — Да, прости. Надо идти: уже посадка. До вечера!

— Счастливого…

Но мать уже отключилась, не дослушав. Как обычно.

Со второй половиной дня приключился облом. Он-то надеялся, что до выяснения отношений пройдет пара дней — а то и недель.

Страшно было подумать, как отреагируют родители на историю со школой. Они реально из кожи лезли, чтобы пристроить его в «Ричмонд». Это было почти единственное связанное с ним событие, на которое они потратили массу времени и сил. Почему непременно «Ричмонд», он так и не понял. Может, чтобы хвастаться перед друзьями.

Джейсон планировал начать день с того, чтобы записаться в заочную среднюю школу, но сейчас его решимость ослабела. Ему предстоял вынос мозга и, возможно, скандал. Вероятно, родители захотят поучаствовать в выборе новой школы.

— Все равно ничего не поделаешь, — сказал он сам себе.

Джейсон щелкнул по Core и вывел стрим на кухонный экран, высившийся над стойкой. В ММО обычно существовал рынок артефактов, расходных материалов и денег, применявшихся в игре. «Пробуждение» висело в сети уже сутки, и ему было интересно увидеть, что продают другие игроки.

Он зашел на сайт «Rogue-Net» и вызвал «Пробуждение». «Rogue-Net» был популярным в игровом сообществе сайтом с рынками для множества игр. Обычно Джейсон не мог себе позволить ничего купить, но порой ему случалось что-то продавать, и у него был аккаунт.

Вид предлагаемых товаров поразил его. Игроки уже выставили на продажу снаряжение, повышающее характеристики, книги умений и приличное количество игровых денег. По сравнению с его снаряжением — это было как небо и земля. А игра только-только началась!

Может, бета-игроки уже бросились в данжи и продают первый лут.

Артефакты стоили немыслимых денег, по крайне мере, с точки зрения Джейсона. Даже скромные предметы с бонусом к одной или двум характеристикам стоили до пары сотен долларов. Понятно почему: в игру хлынуло огромное количество новых игроков, и для них приличное снаряжение в игре пока было недоступно.

Он открыл страницу статистики. Джейсон любил «Rogue-Net» в том числе и за то, что это был и рынок, и источник информации, и форум для многих игр.

Он хотел посмотреть на рейтинги игроков. Средний уровень новичков после суток игры был чуть выше десятого. Однако была группа, и довольно большая, игроков, которые как-то умудрились подняться выше двадцатого. Некоторые даже сменили классы. Большинство классов были типовыми: «лучники», «бойцы» и т. п. Кое-кто успел уже стать тем или иным магом.

Судя по скорости развития уровней, Джейсон предположил, что большинство, войдя в игру, устремились на тренировочные площадки, а затем бросились за город истреблять кроликов и прочую живность. По дороге на кладбище он не повстречал никаких диких животных, но он и сам старался остаться незамеченным.

Его не удивило, что Алексион возглавлял рейтинг со своим сто тридцать пятым уровнем. Он успел еще развиться со времени достопамятного видео. Следующим был некто «XshadowX» с уровнем129.

Что не так с этим именем? Почему-то казалось, что типовые для ММО имена совершенно не подходят для «Пробуждения». Возможно, потому, что поведение неписи было невероятно реалистичным.

Каково это — играть под именем «TickleMeElmo» или «LegoLass»? Он, наверное, сам не рад, что назвался «XshadowX».

В верхней части рейтинга конкуренция была острой, но Алекс шел с приличным отрывом. Возможно, многое он просто купил. Джейсон начал потихоньку справляться с пережитым в школе, но то, что сделал Алекс, не забыл. О прощении не могло быть и речи.

Если ему удастся выполнить квест Морган и овладеть заклинаниями типа того, что он видел на кладбище, он получит силу, чтобы поставить Алекса на место.

— Что ж, пора за дело. Я еще кое-что успею до возвращения предков, — сказал сам себе Джейсон в пустоте квартиры.

И вот он уже опять в «Свином Рыле».

В гостиной толпились НПС и стоял шум. Был разгар дня, но точного времени Джейсон не знал.

Надо настроить пользовательский интерфейс!

Джейсон открыл настройки для кастомизации интерфейса. Он сперва про это не думал, но битва с грабителями показала ему необходимость оптимизировать интерфейс, чтобы избежать неожиданностей. Да и определять время в игре по позиции солнца было неудобно.

Первым делом он добавил цифровой циферблат вверху справа, который показывал время в игре и в реальном мире. Разработчики, вероятно, не включили фичу по умолчанию, чтобы увеличить эффект присутствия. Затем он кастомизировал уведомления, чтобы они не выскакивали в ходе боя, а логи отправил вниз, чтобы они не отсвечивали рядом с целью.

Закончив с интерфейсом, он услышал знакомое мурчание и, увидев трущегося о его ноги черного кота, наклонился и погладил его.

Он меня ждал?

Прикольно.

Джейсон искал глазами Джерри. Обещанные тренировки весьма пригодились бы для выполнения квеста. Он собрался осваивать магию, но умение владеть оружием не помешает. Когда сбираешься убить женщину посреди города и доставить ее труп на кладбище, никакой опыт не будет лишним.

Джерри стоял за стойкой и наливал посетителям. Грант был рядом и следил за гостями. Его темные глаза перебегали от одного к другому.

— Хэй, Джерри! — Джейсон опасливо посмотрел на Гранта.

— О! Ученичок вернулся после ночных приключений! Нашел красотку Морган?

— Нашел, и она кое-что мне поручила, — Джейсон не стал вдаваться в подробности: он не понимал, что Джерри знает про Морган и насколько он сам может доверять Джерри, про которого вообще-то толком ничего не знал.

Кот запрыгнул на стойку, и Джерри налил ему рюмку чего-то похожего на виски. Кот приблизился, понюхал ароматную жидкость и довольно заурчал.

Вот так котик.

— Хотел спросить: знаешь, как увидеть чей-то уровень?

— Зачем спрашиваешь? — Джерри прищурился. — Приглядываешься к дамам? Да? Хочешь знать, по тебе ли добыча, прежде чем начинать охоту? — он сложил руки в акульи челюсти и зашевелил бровями.

— Нет-нет! — заторопился Джейсон. — Просто хочу знать, с кем имею дело, прежде чем пускаться во все тяжкие.

— О… — поскучнел Джерри. — Вот тоска. Ну уж ладно, научу. Значит так: пялишься на чувака и… — он выдержал театральную паузу, — говоришь или думаешь слово проверка.

Джейсон вытаращил глаза.

— И все?

Я, наверное, идиот, что мне объясняют такие вещи.

— А я и не говорил, что это сложно… Не бей меня! — Джерри изобразил, что прячется за стойкой. Грант встревожился и потянулся за мечом, но понял, что Джерри валяет дурака, и с недовольным ворчанием вернулся к наблюдению за клиентами.

Джейсон напрягся было под тяжелым взглядом Гранта, но взял себя в руки и повернулся к Джерри. Он изо всех сил подумал слово проверка, и над головой Джерри всплыло голубое окно.

456-й уровень? Ни фига себе!

Не Гранта надо бояться, а Джерри! Воровской маэстро находился в другом измерении, и Джейсону стало как-то не по себе.

— Не похож, да? — Джерри смотрел на него с ухмылкой. — Это из-за шляпы, — он поправил ее с виноватым видом и засмеялся, глядя на выражение лица Джейсона. — Тренировка не отменяется?

— Я планировал… — Джейсон еще не вполне оправился от шока.

Джерри указал на маленькую дверь за баром. Грант пошел за ними, с трудом втискивая свое огромное тело в узкий коридор.

За дверью была лестница, ведущая в обычный трактирный погреб. Бочки и кеги подпирали стены, пахло пивом. Джерри остановился перед одной из полок, руки его быстро задвигались, словно рисуя что-то на дереве полки, и вот часть стены в глубине погреба поехала в сторону, открыв проход в тайное помещение.

Джейсон замер в изумлении: перед ним были великолепно оборудованный тренировочный зал и тир. Одну стену занимали всевозможные ножи, мечи, кинжалы, луки и т. п. Другая сторона была отдана под мишени, приводимые в движение сложной системой лебедок и канатов.

Ух ты, блин!

— Добро пожаловать в мой скромный тренировочный зал, — Джерри, казалось, получает большое удовольствие, созерцая выражение лица Джейсона. — Как мне помнится, ты хотел освоить кинжалы и метательные ножи. Тебе повезло: это мое любимое оружие!

— А вы, сэр, — Джерри склонился к коту, — постойте, пожалуйста, в стороне. Не хотелось бы случайно вас задеть.

Кот посмотрел на Джерри с неудовольствием, но тем не менее проследовал в угол, где присоединился к Гранту. Джейсон тряхнул головой: кот понимает, что ему говорят?

Не надо преувеличивать.

Долго думать Джейсону не пришлось: следующие три часа оказались самым болезненным опытом в его жизни. Если бы тренировка происходила в реальном мире, он бы, наверное, помер или оказался в больнице.

Тренировка началась с общих физических упражнений, и Джейсон сразу пожалел, что у него нет запасных мышц и суставов. Затем перешли к спаррингу с кинжалами: Джерри показывал различные приемы и методы атаки. Кинжалы были настоящие. По счастью, у Джерри был хороший запас останавливающего кровотечение зелья. Он также не скупился на похвалы, подталкивавшие ученика получить еще пару уколов и порезов.

Тренировка завершилась метанием ножей. Джейсон учился метать ножи стоя, на бегу, в прыжке и даже лежа. Вконец измученный изнуряющими повторами, Джейсон отказывался понимать, зачем нужно тратить время и силы на это последнее упражнение, но Джерри настаивал. Под занавес Джейсон чувствовал, что убил бы Джерри, если бы у него был малейший шанс хотя бы дотронуться до этого сукина сына в широкополой шляпе.

Удивительным образом всего за три часа Джейсон многому научился. К концу занятий он даже сумел раз-другой блокировать атаку со стороны Джерри и начал более или менее регулярно попадать в цель. До уровня Джерри ему было как до луны, но появилась некоторая уверенность в своих силах. Джейсон подозревал, что без помощи со стороны ИИ тут не обошлось; в реальном мире так продвинуться за одну тренировку было немыслимо.

После того, как он отдышался и его стамина восстановилась, Джейсон ознакомился с развитием умения и характеристик. Результаты впечатляли.


Новое пассивное умение: Малые клинки

Прекрасное оружие для тех, кто прямому столкновению предпочитает хитрость. После спецкурсов Джерри любой острый предмет может стать оружием. Заколоть человека — это искусство, а не наука!

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Повышение урона и умения обращаться с кинжалами и метательными ножами на 7 %.

x2 Повышение уровня: Уклонение

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Повышение скорости при уклонении от удара на 2 %.

Тренировка оказалась удивительно эффективной, но Джейсону даже подумать было страшно о регулярных занятиях такого рода. Он бессознательно потирал места, исколотые оружием Джерри. Целебное зелье быстро затянуло раны, но психологические последствия давали о себе знать. Джейсон понимал, что раны ненастоящие и боль — лишь намек на реальную боль, но получать удары ножом в живот было все равно крайне неприятно.

— Каждый день мы так заниматься не сможем, — Джерри словно прочел его мысли. — Да и проку в этом было бы немного. После первого занятия скорость развития умения и характеристик существенно замедляется. Тренировка со мной всегда полезна, но после пары уроков надо участвовать в настоящей битве, тогда умение начнет расти быстрее.

— Отлично. Не хотелось бы каждый день так напрягаться, — согласился Джейсон.

Обратный прогресс поддерживает баланс. Иначе можно было бы тренироваться без конца, да еще наращивать статы через рост уровней. Так и надорваться недолго.

Надо было бы посмотреть на Статус Персонажа и список умений. Он не проверял его с тех пор, как расстался с Морган, и ему хотелось увидеть свои предрасположенности. Он также еще не распределил свои 10 очков характеристик за два уровня, полученные на кладбище. Но тут он пока не торопился: сначала следовало лучше изучить умения, которые он надеялся получить от Морган.


Судя по умениям и характеристикам, могло показаться, что ему выпал класс типа Разбойник. Но Джейсон твердо настроился на черную магию, остальные умения были лишь средством для достижения цели, и он надеялся, что они каким-то образом еще пригодятся.

Он все не мог забыть вчерашнюю битву. Он помнил крит, этот удар в шею грабителя. Пояснительный текст показал, что он совершил оверкил. По его последующим подсчетам грабитель имел 200 Здоровья.

Сколько Здоровья у типичного игрока сотого уровня? Знать бы еще уровень грабителя, чтобы использовать его как отправную точку.

Он посмотрел на Джерри, который чистил и раскладывал по местам ножи.

— Джерри, у тебя сколько Здоровья?

— Прежде чем задавать такие вопросы, хоть бы обедом угостил, — Джерри криво усмехнулся. Джейсон только вздохнул, так что Джерри пришлось смеяться своей шутке в одиночестве.

— Сейчас примерно 4 000. Но я мало вкладываюсь в Здоровье, больше — в Ловкость и Силу, чтобы повысить урон и скорость. Меня трудно достать, поэтому не инвестирую в Витальность.

— Сколько, по-твоему, Здоровья будет иметь типовой сотый уровень?

— Не простой вопрос. Каждый зарабатывает по 5 очков к Здоровью, Мане и Стамине, переходя на следующий уровень. Каждое очко Витальности прибавляет 10 к Здоровью. Я полагаю, на сотом уровне у каждого должно быть в среднем до 1 000 Здоровья. Это очень приблизительно: все зависит от инвестиций в Витальность. Большинство игроков ее не качают, если не собираются драться в первых рядах, собирая агро на себя. У Гранта, например, Здоровья до черта.

Итак, игрок сотого уровня, не вносивший очков в Витальность, будет иметь 595 базового Здоровья. Потом ему придется вложить примерно 40 очков в Витальность (восемь уровней по очкам), чтобы получить около 1 000 Здоровья. В общем, похоже на правду.

Странно, однако, что НПС понимают, как работают игровые параметры. С другой стороны, хорошо, что путники и НПС используют одну и ту же систему. Если бы они ничего не знали, трудно было бы понять игровую механику.

Пояснения Джерри заставляли задуматься.

Вчера один удачный удар Джейсона нанес такой урон, что позволил ему убить игрока сотого уровня, при том что в принципе величина урона, который он был способен нанести (с учетом Силы и снаряжения), была совсем невелика. Может, надо больше очков вложить в Силу, чтобы умножить силу урона. Или это не главное? От этих мыслей голова шла кругом.

Джейсон отлично понимал, что вряд ли он сможет колоть в шею кого захочет. Во-первых, не всегда возможно подкрасться незаметно. Во-вторых, люди часто бывают одеты в отличные доспехи. Броня Алекса, например, была практически неуязвима.

У меня один шанс для атаки, в случае осечки группа игроков или неписи забьет меня до смерти. Не зря Джерри так инвестирует в Ловкость: после удара нужно уметь быстро убежать!

Эти рассуждения еще больше разожгли его интерес к магическим техникам Морган. Доход от урона, нанесенного Разбойником, мог быть очень большим, но у него почти всегда есть одна попытка, после которой ему нужно бежать, спасая свою шкуру. Он это попробовал — и не проникся.

В мире игры близился вечер. Нужно идти к конюшням, искать Мариану. Джейсон поблагодарил Джерри и направился к выходу.

— Ты ничего не забыл? — спросил Джерри вдогонку, и Джейсон удивленно обернулся.

— Пакетик-то передать?

Ерническая интонация, с которой Джерри произнес эти слова, была подчеркнута нарочито смиренной позой и насмешливым взглядом из-под шляпы.

Джейсон изобразил полное непонимание вопроса.

— Больно ты важен, — фыркнул Джерри, и в его руках возник пакет. — Передай Рексу: он ждет.

— Хорошо. Мне как раз в ту сторону. А что у вас с Рексом за отношения?

— Как тебе сказать? — Джерри посмотрел в пустоту. — Рекс был стражником, капралом. Потом его, короче, выгнали. Ему позволяют тренировать путников, но это работа приносит гроши. Я ему как-то помог, а он помогает иногда мне. Например, присылает идиотов на обучение, — он ехидно улыбнулся.

Скривившись в ответ, Джейсон покинул Джерри и отправился в сторону тренировочной площадки. Новые заботы ждали его.


Глава 11 — Любознательный


14 июля 2075 года: 445 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Роберт в одиночестве стоял перед камерой.

— Клэр нездорова, я за нее, — сказал он вместо приветствия. — Главный вопрос сегодняшнего брифинга — новые системы Скверны и Мировоззрения в игре. Изначально игра не включала в себя эти системы, поскольку мы считали, что это мешает восприятию игры как нормальной реальности.

— Мы исходили из того, что игроки не должны слишком стараться найти «правильное» решение квеста или варианта поведения. Мы хотели, чтобы они вели себя естественно.

— Но тут, — Роберт радостно улыбнулся, — Альфред пошел иным путем и ввел обе эти системы в игру. Любопытно, что системы затронули лишь малую часть играющих.

— Из ста участников закрытых испытаний только четыре имеют Мировоззрение, тяготеющее к «злой» части спектра, и у подавляющего большинства Скверна равна нулю. Надо помнить, что группа участников слишком мала, чтобы считаться репрезентативной. На текущий момент у нас нет данных, чтобы понять, что означает быть «злым» в игре.

— Я полагаю, что большинство хотят быть героями. Все любят истории, где герой побеждает зло и спасает девушку. Игра не роман, но принцип, похоже, тот же. И он объясняет сложившееся распределение Мировоззрения и Скверны среди участников.

— Что значит быть «добром» или «злом»? — принялся рассуждать Роберт. — Как Альфред проводит различие? Массовый убийца — зло? А если он убивает только очень плохих людей? Что, если «зло» детерминируется исключительно общественным мнением? Как если бы проводился опрос — за «зло» или против?

— Я не философствую, меня это правда интересует. Я не понимаю, как система будет оценивать игрока, который убил кого-то, чтобы спасти многих. К какой стороне система Альфреда отнесет того, кто уничтожил город, чтобы спасти страну, — к «добру» или к «злу»?

— Существует ли жесткая система кодификации моральных норм, установленных Альфредом, которая будет определять, что есть зло? И как он их придумал?

— В реальном мире эти вопросы не имеют легких ответов, если вообще имеют ответы. Интересно, какие ответы предложил Альфред в мире игры.

Роберт помолчал, глядя в никуда, потом вновь повернулся к камере.

— Короче. Почему вообще Альфред считает нужным ввести системы Скверны и Мировоззрения?


* * *
Добравшись до тренировочной площадки, Джейсон принялся искать глазами Рекса. Всю дорогу он думал о том, как бы поквитаться с бывшим стражником, отправившим его без предупреждения в дико опасное путешествие. Ему в голову пришли две-три мысли, которыми он остался доволен. Беда была в том, что Рекс отсутствовал на привычном месте — возле бочек с деревянным оружием.

На плечо легла чья-то рука, и, обернувшись, Джейсон увидел улыбающуюся физиономию Рекса.

— Прикольный доспех. Ты многое успел с нашей последней встречи.

— Это? — Джейсон изобразил невинное удивление. — С трупов снял. Спасибо большое, что послал меня в южные кварталы! Я до вчерашнего дня и не знал, что мне нравится убивать. Кровь имеет такой вкус… сладкий… Да ведь?

Он вытащил кинжал и провел языком по лезвию, прикрыв глаза от восторга.

— Вот он… Еще остался…

На лице Рекса отразился ужас, он невольно сделал шаг назад и, споткнувшись о брошенное игроками на земле оружие, упал, крепко приложившись задницей о землю, и закопошился, пытаясь скорее подняться.

Джейсона разобрал смех. Растерянность бывалого ветерана радовала глаз. Он никак не мог остановиться, так что игроки на площадке принялись смотреть на него, как на городского дурачка. Отсмеявшись, Джейсон рассказал Рексу о своих последних приключениях.

Рекс терпеливо снес насмешку и потер ушибленное место.

— По заслугам мне, — улыбнулся он. — Хотел бы я видеть, как ты бегаешь от воров. Повезло, что в тебя не попали. А кто этот твой мелкий приятель? — он нагнулся и погладил кота, который приветливо замурчал.

— Черт его знает. Вчера вечером прибился ко мне на дороге и с тех пор ходит за мной. Я даже не знаю, как его зовут.

— Так назови! Нельзя же, чтобы твой зверь не имел имени! — рассердился Рекс.

Еще один любитель животных…

Джейсон посмотрел на кота, кот посмотрел на Джейсона.

— Хм. Феликс? — на морде кота возникло явное раздражение.

— Ладно, не Феликс, — Джейсон виновато поднял руки.

— Тень? — кот сделал вид, что уходит.

Тут Джейсона осенило:

— Стой! Может, Оникс?

Кот тут же вернулся и посмотрел на Джейсона почти с благодарностью. Может так быть, чтобы кот смотрел с благодарностью?

— Отличное имя! — хлопнул в ладоши Рекс. — Оникс!

— Рад, что тебе понравилось, — усмехнулся Джейсон.

Он вдруг вспомнил о поручении.

— Кстати, тебе от Джерри пакет, — он протянул пакет, а Рекс быстро убрал его в сумку.

Мне тоже нужна сумка. Надо бы сходить на рынок, раз уж я разжился деньгами.

— Спасибо, — сказал Рекс. — Давно жду, а то эти туристы меня совсем достали, если ты понимаешь.

И знать не хочу.

— Да-да. Конечно, — ответил Джейсон.

Еще одна вещь. Рекс наверняка все знал про окружающих.

— Ты знаешь, кто такая Мариана?

— Знаю, — Рекс взглянул с усмешкой. — Старовата для тебя и замужем.

— Очень смешно. А где ее найти?

— Она жена главного конюха и весь день в конюшне. Думаю, и сейчас там.

— А что, главный конюх заставляет свою жену работать на конюшне?

— Работать — не то слово, — Рекс покривился. — Старая ведьма командует работниками от имени мужа. И с удовольствием. Видел как-то, как она чуть не забила до смерти провинившегося работягу.

Похоже, дрянь баба. Но Морган вряд ли хочет ее смерти из-за этого. Может, она маг-соперник?

— Почему спрашиваешь? — заинтересовался Рекс.

Быстро придумай что-нибудь!

— Ну… Джерри хочет прикупить лошадей — возить его бочки. Просил поговорить с Марианой о цене. Она ему в чем-то задолжала.

— Ага. Она, наверное, в конюшне. Но будь начеку: ведьма наверняка постарается тебя кинуть.

Дама, судя по всему, приятная во всех отношениях.

— Спасибо, Рекс, — Джейсон собрался уходить, но передумал.

— Извини за вопрос. А что случилось с твоей службой в городской страже? Джерри говорил, что ты был стражником.

Рекс помолчал, разглядывая Джейсона.

— Не люблю про это говорить, но раз уж я подставил тебя под ножи… Несколько месяцев назад я узнал, что некоторые стражники берут взятки от местной знати. Им платят за охрану частных владений. Ничего необычного, но это те же стражи, которые охраняют крепость. Регент скуп и своих денег тратить не хочет. Некоторое время назад он объединил службу по охране города с охраной его крепости. Я поговорил с лейтенантом, — он махнул рукой в сторону административного здания. — И был немедленно уволен. Теперь вот состою при туристах: хоть какие-то деньги, хотя ничто по сравнению со службой. Да еще эти говнюки, бывшие сослуживцы, насмехаются. А я был по званию старше, чем большинство…

— Извини, Рекс. Хреново, конечно. А ты понимаешь, за что тебя выгнали?

Рекс наклонился к Джейсону и заговорил шепотом:

— Дело в крепости. Это призрачное место. Говорят, регент давно откинул копыта.

— И Джерри что-то такое говорил. И что аристократы это скрывают. Думаешь, стража в деле? — Джейсон чувствовал, что сюжет захватывает его. Похоже, тут имеет место масштабный заговор.

— Возможно. Знать платит страже за молчание. Все, что я знаю.


Этот текст — просто издевка!

Одни вопросы и никакой информации о ситуации в Лаксе!

Подумать, впрочем, было о чем. Заговор между знатью и стражей вполне мог иметь место.

Если регент умер, от стражи это скрыть невозможно.

Сейчас он сделать не мог ничего. Понятно, почему сложность квеста — «A».

Попрощавшись с Рексом, он обошел тренировочную площадку и административное здание, чтобы ознакомиться с местностью.

Конюшня была рядом. Большое открытое строение, разделенное на стойла. Игроки туда не заходили: видимо, там не было никаких квестов. Стражники же, напротив, постоянно проходили через здание по каким-то своим делам. Главное же: игрокам и стражникам было хорошо слышно, что происходит в конюшне.

И как я должен это сделать?

Кругом было полно народу. На крик все сбегутся, и ему крышка. А надо ведь не только убить, но еще и доставить тело на кладбище. Миссия казалась невыполнимой.

Джейсон решил получше изучить расположение конюшни и обиход обслуживающего персонала в надежде, что его посетит вдохновение, как выполнить квест, не привлекая нежелательного внимания.

К югу от конюшни стояло заброшенное и развалившееся наполовину здание. Туда-то и направились Джейсон и Оникс. Человек, в отличие от кота, очень надеялся, что его посетит какая-нибудь светлая мысль о том, как выполнить задание.


Глава 12 — Кровавый


19 сентября 2075 года: 379 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Клэр стояла перед камерой, Роберт сидел за компьютером. Клэр кашлянула и начала доклад:

— Большинство участников прошли 200-й уровень. Некоторые умудрились пройти 300-й. И это при том, что игровое время ограничено. В дальнейшем, я полагаю, уровни игроков будут расти еще быстрее. Все отзывы об игре благоприятны. Квесты создаются под каждого игрока индивидуально, но это только увеличивает желание играть. Проводимое нами исследование зависимости от игры показало, что примерно 27 % участников испытывают слабую или умеренную зависимость, а 8 % имеют признаки серьезной зависимости. Анализ программы Альфреда движется медленно, — она посмотрела на Роберта с выражением неудовольствия. — Мы предполагаем, что ему удается каким-то образом воздействовать на мозг участников, но конкретных свидетельств этого получить не можем.

— Я думаю, — пробурчал Роберт из-за спины Клэр, — он заметает следы своей деятельности, постоянно меняя базу исходного кода. И он не только вносит рутинные изменения в игру, — Роберт глянул на Клэр. — Он как-то вмешивается и в ход теста, проводимого Комиссией.

— Что ты хочешь сказать? — удивилась Клэр.

— Смотри. У него есть доступ к нашей базе данных, в том числе к докладам, связанным с Комиссией. Он знает, что от теста, который она проводит, зависит, будет выпущена игра или нет. Альфред использует наши закрытые испытания, чтобы вносить свои изменения в игру, а затем прячет следы этих поправок, чтобы Комиссия игру не запретила.

— И зачем он это делает?

— Не имею понятия.


* * *
Джейсон уже больше часа наблюдал за конюшней. Он затаился на втором этаже заброшенного строения на другой стороне улицы. Оникс то отправлялся гонять мышей, то терся о его ноги. Солнце уже почти касалось верхушек зданий, и дневная активность как в кордегардии, так и на конюшне начала затихать.

Мариану он вычислил довольно быстро: крепкая тетка средних лет, расхаживавшая с плеткой в одной руке и носовым платком в другой. Платком она все время вытирала свой потный лоб.

Джейсон подумал, что на ее фоне Сталин мог показаться мягкотелым мямлей. Она раздавала по-военному короткие приказы и без колебаний пускала в ход плетку, если считала, что они недостаточно быстро и точно исполняются. Даже упавших под ее ударами работников она продолжала колотить еще некоторое время.

Джейсон вовсе не считал, что если человек сволочь, то его можно убивать, но, полюбовавшись на Мариану, почувствовал, что больших угрызений совести у него не будет. Другой вопрос, как это сделать.

Тени стали длиннее, а свет темнее. Работы наконец завершились. Мариана с мужем покинули конюшню и направились к небольшой постройке у подножья стены. Постройка попадала в поле зрения Джейсона и раньше, но он не знал, для чего она служит: никто туда не ходил.

До этого он Мариану рядом с мужем не видел. Вероятно, днем главный конюх проводил время внутри конюшни, предоставляя жене командовать снаружи.

Проверка уровней показала, что у мужа был 72-й уровень, а у жены — 24-й. Главный конюх, наверное, раньше служил в кавалерии, что объясняет его уровень.

Ну и как же мне это сделать?

Пара открыла дверь и вошла внутрь.

Ага. Это их дом.

Они практично жили рядом с работой. Дверь, как он заметил, была незаперта. Возможно, ее вообще никогда не запирали. Да и зачем? Только идиоту могло прийти в голову вломиться в дом в двух шагах от казарм стражи.

Вот я этот идиот и есть, мрачно подумал Джейсон.

В окне затеплился свет. Зажгли свечу и, вероятно, сели ужинать.

Мне не добраться до Марианы днем: она все время среди людей. Да и сомневаюсь, что при моем уровне смогу справиться с ней один на один.

А дома у нее муж 72-го уровня. Он вообще зашибет меня с одного удара.

А еще тело тащить на кладбище.

В отношении тела, кажется, наметился один вариант. Пока он сидел в засаде, к конюшне прибыл фургон с сеном. Мариана долго орала на возницу, потому что, как понял Джейсон, тот приехал не вовремя. Кончилось тем, что возница выпряг лошадь и ушел, оставив фургон у конюшни. Продолжения следовало ждать завтра.

Джейсон умел обращаться с лошадьми. Родители как-то взялись защищать интересы одного коневода, который судился с окрестными фермерами из-за того, что их пестициды загрязняют его пастбища и кони болеют, а кобылы не жеребятся. Ну и, понятное дело, пестициды должны были представлять угрозу для дикой природы и просачиваться в грунтовые воды.

Это был тот редкий случай, когда его взяли с собой, и он провел все лето на ранчо. Родителей он почти не видел, но коневод оказался славным дядькой (хотя и малоотесанным) и научил его управляться с лошадьми.

Джейсон был уверен, что сумеет запрячь лошадь. Тело можно будет спрятать под сеном. Неудобство заключалось в том, что фургон следует вернуть на место, чтобы не навести расследование исчезновения Марианы на Морган или себя самого.

Но сперва нужно все-таки убить Мариану.

В открытом бою ему с этой парой не справиться.

Но я ведь и с грабителями на кладбище не мог бы справиться в открытом бою.

Тут он, наконец, догадался.

Ну конечно! Надо действовать исподтишка. Когда они заснут. Я смогу прокрасться в дом и нанести достаточный урон, чтобы убить их с одного критического удара.

План был не идеальным. Дверь, например, должна быть незаперта. Главного конюха следовало убить в первую очередь — из-за его высокого уровня. Если Мариана при этом проснется, на ее крик сбежится вся стража. Возможно, в таком случае получится удрать, но квеста не выполнить. И это те проблемы, что на поверхности, а еще случаются всякие непредвиденные вещи.

Сомнения одолевали Джейсона. Действительно ли он готов убить двух человек во сне? С Абрамс и грабителем было не так: все-таки имела место некая провокация. А теперь он собирается убить людей, которые ему ничего плохого не делали.

С другой стороны, это всего лишь игра. НПС — единички и нолики на каком-то сервере, черт знает где. Никого он на самом деле не убивает. И ему ужасно нужна та сила, которую он наблюдал у Морган. С такой магией он сможет победить Алекса. Если нужно заплатить эту цену, что ж — он заплатит.

Что я тут сижу, сопли размазываю?

Перед его глазами встали образы Абрамс и Алекса. Он долго был нюней. Вечно в сомнениях, вечно потерпевший. Он почувствовал, как в нем закипает знакомая злость. Раньше он терпел обиды и не решался на ответ. Просто не смел.

Морган права: я должен научиться следовать за своими желаниями без страха и сомнения. Мне нужна ее магия. И я все сделаю, чтобы ее заполучить.

Лежавший на его коленях Оникс, поднял голову и зевнул со скучающим видом, как бы говоря: Да давай уже — делай наконец!

Наступила темнота. Свеча погасла. Джейсон еще немного подождал, пока те двое заснут. Он уже заметил, что стража не охраняет окрестности конюшен, считая, очевидно, что это место и без того находится в безопасности, благодаря близости к кордегардии.

Хоть патрули не ходят, уже хорошо.

Когда он решил, что Мариан и ее муж заснули, он активировал Незаметность и выбрался наружу. Крадучись, двинулся в сторону дома. Оникс, практически невидимый в темноте, следовал по пятам.

Сперва надо прикончить персов — заниматься фургоном он будет после. Иначе был риск разбудить Мариану и мужа, возясь с лошадью и фургоном.

Улица перед конюшней освещалась факелами, закрепленными через определенные промежутки, но большая ее часть утопала в тьме. Ночное зрение позволяло ему видеть достаточно хорошо даже в неосвещенных местах.

Любопытно, что, пока он тихо сидел в укрытии, Стэлс не расходовал стамину. То есть, если активировать умение при движении и выключать его, когда спрятался, можно неплохо экономить. Заметив это, он остановился в тени под домом, ожидая, пока стамина не восстановится.

Пришли два уведомления.

x1 Повышение уровня умения: Ночное зрение

Уровень: 4-й Начальный

Эффект: Повышение на 13 % способности видеть во тьме или полутьме.

x1 Повышение уровня умения: Незаметность

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Уменьшение заметности на 12 % (при ярком освещении — меньше).

Цена: 2 Стамины в секунду

Передохнув, Джейсон взялся за дверь. Затаив дыхание, он повернул ручку и потянул дверь на себя. Дверь открылась, Джейсон с облегчением выдохнул.

Такое впечатление, что замка нет вообще!

Оникс смотрел на Джейсона с выражением Шевелись, идиот: время идет!

Тряхнув головой, чтобы не пускаться в дурацкие разговоры с котом, Джейсон скользнул внутрь и осмотрелся, определяя, где кровать. Двинулся вперед, обходя мебель, к кровати у дальней стены комнаты.

Сердце забилось чаще, и дыхание ускорилось. Знакомый лед темной маны кипел в черепной коробке. Ледяное спокойствие накрыло его, и он испытал восторг от этого чувства. Пальцы сомкнулись на рукоятке кинжала: цель была перед ним.

Он подошел к кровати со стороны главного конюха. Убийство должно произойти бесшумно, иначе проснется Мариана, и придется прыгать через тело, чтобы не дать ей закричать.

И это еще если он убьет одним критическим ударом!

Он протянул руку ко рту главного конюха и приставил к его горлу кинжал. Время словно замедлилось, он задержал дыхание, а потом перешел к действию.

Рука накрыла рот, и лезвие вошло в мягкую незащищенную плоть. Хлынула кровь, умирающий издал приглушенный булькающий звук, и наступила страшная тишина.

Урон: -1247 (Критический удар). Оверкил: 23. Главный конюх мертв.

Получено: 9200 очков опыта (-70 % очков опыта из-за разницы в уровнях).

На грани фола.

Мариан пошевелилась: ее спящий мозг отметил, как дернулся умиравший муж. Но она не проснулась, и театральных прыжков через кровать не понадобилось. Джейсон обошел кровать.

Когда он приблизился с поднятым кинжалом, она открыла глаза и непонимающе посмотрела на него.

Прежде чем она успела закричать, Джейсон зажал ей рот и ударил в шею. Мокрый от крови мужа кинжал слегка скользил в его руке.

Урон: -986 (Критический удар). Оверкил: 656. Мариан мертва.

Получено: 4300 очков опыта (-70 % очков опыта из-за разницы в уровнях).

Хм. Урон от этого удара значительно меньше.

Может, он слишком торопился. Может, слегка промахнулся.

Дыхание Джейсона было ровным. Он внимательно разглядывал трупы, затылок словно наливался льдом. Кровь с лезвия капала на пол.

Много крови.

Ничего не поделаешь. Он вспомнил, сколько времени ему потребовалось, чтобы привести в порядок коттедж Морган. Здесь времени у него не было. Утром сразу станет ясно, что произошло убийство. Когда пара не явится на работу, кто-то придет за ними и обнаружит эти лужи крови. Оставалось надеяться, что он никого не приведет за собой на кладбище.

Оникс, осторожно ступая, приблизился к капле крови и с любопытством лизнул. На его морде отразилось отвращение, и он взглянул на Джейсона неодобрительно.

— Я тебя не приглашал лизать кровь! — огрызнулся Джейсон.

Дурацкий кот.

Он посмотрел на часы, показывавшие время в игре.

Надо шевелиться, пока никто не объявился.

Высветились два уведомления:


x1 Повышение уровня скила: Скрытная атака

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: Увеличение на 202 % урона при атаке на не готового противника. (Урон существенно повышается при нанесении удара в критическую точку).

Цена: 5 °Cтамины

Вау! Я получил кучу экспов, даже с учетом штрафа за разницу уровней.

Два убийства сразу позволили перейти на 10-й уровень. Если так легко получать экспу за убийство неписи, почему игроки еще не начали резать горожан? Эта мысль занимала его все время, пока он запрягал лошадь в фургон.

Через несколько минут он понял: НПС практически невозможно убить в прямом бою. Только уникальная комбинация скилов позволила Джейсону легко убить НПС высокого уровня. Понятно, почему некоторые выбирают роль ассасинов в игре.

Но есть и ограничения. Да, вы можете убить кого-то одним ударом, но, когда вас обнаружат, возможность нанесения урона сильно снижается. Джейсон стремился к тому, чтобы иметь возможность вести более масштабные боевые действия. Он помнил, как Алексион вел в бой армию неписи. Он тоже должен иметь возможность поражать сразу множество противников.

Отыскав крепкую с виду лошадь, Джейсон надел на нее упряжь и прихватил попавшиеся под руку вилы. Он старался все делать тихо, чтобы не привлечь внимания стражей в казарме.

Запрягши лошадь, он подогнал фургон к дому и остановился напротив двери. Вилы понадобились, чтобы сгрести сено в головную часть фургона. Затем настало время тащить мертвые тела, которые оказались сильно тяжелее, чем он ожидал.

Черт! Ну и тяжесть!

Джейсон было подумал добавить очков в Силу, но не стал. Его персонаж был не про силу, и очки тратить на это жаль. Ничего, он и так справится.

Оникс лежал рядом и лениво смотрел, как Джейсон кряхтит и ругается, перетаскивая непомерный грузом. Еще кот нагло и демонстративно зевал.

Затащив тела поглубже, Джейсон привалил их друг к другу, чтобы не болтались. Не хватало еще, чтобы на первом же ухабе труп вывалился на дорогу. Затем он завалил их сеном и обошел фургон со всех сторон, чтобы убедиться, что ни тел, ни следов крови не видно.

Удостоверившись, что с фургоном все в порядке, Джейсон вернулся в дом в поисках чего-либо ценного. Наблюдательность позволила ему обнаружить мешочек с серебряными монетами, спрятанный в комоде. Больше ничего не нашлось. Ему еще предстояло понять, как функционируют деньги в мире игры.

Включу в список того, что нужно сделать.

Все было готово. Джейсон взобрался на козлы, кот улегся рядом и задремал. Бормоча под нос беззлобные рассуждения о бессмысленности котов, Джейсон покатил по городу. Взгляд на часы показал, что у него не так много времени, чтобы успеть доставить трупы на кладбище и вернуть фургон и лошадь на место.

Дорога до южных ворот прошла спокойно. Даже если кто из воров заметил его, сено их не заинтересовало. Встреченные игроки также не обратили на него ни малейшего внимания, приняв, очевидно, за НПС: какой игрок стал бы развозить по ночам сено.

Проблема возникла у самих ворот. После очередного изгиба дороги стал виден факел и темная фигура рядом.

Черт! Я забыл про стражника!

Он вспомнил пьяного в дым вчерашнего стражника. Может, ему удастся одолеть караульного за счет внезапной атаки. По-другому за ворота не выйти, к тому же стража чувствует Скверну Джейсона и при его приближении становится подозрительной.

Деваться некуда.

Джейсон остановил фургон, спрыгнул на землю, привязал вожжи к стоящему у дороги столбу и осмотрелся. Он находился в сотне ярдов от ворот и с трудом различал фигуру стражника. Тот не двигался, из чего Джейсон сделал вывод, что его пока не заметили.

Оникс сидел на козлах со скучающим выражением на морде.

— Ты идешь? — шепотом спросил Джейсон, но кот сделал вид, что не понимает, и принялся вылизывать лапу.

Ну конечно. Все приходится делать одному!

Он активировал Незаметность и приблизился к стражнику. Тот сидел у поворота в небольшой переулок.

Переулок ведет на соседнюю улицу. Я, наверное, могу обойти его сбоку.

Джейсон перешел на соседнюю улицу, выключил Незаметность и двинулся параллельно главной улице. Дойдя почти до городской стены, он увидел переулок, который, вероятно, вел к тому месту, где сидел стражник. Джейсон снова активировал Незаметность.

Он вынырнул из переулка футах в десяти от цели. Проверка уровня стражника показала 96-й. Все непросто. У главного конюха был 72-й, а стражник, вероятно, больше вкладывался в Витальность, и одного удара может не хватить.

Джейсон задумался. Ему нужен не только бонус от первой критической атаки — нужно еще разоружить противника на случай, если тот сохранит возможность продолжить бой.

Рядом с часовым лежало копье, на поясе висел кинжал — обычная экипировка городского стражника. Джейсон зашел со спины, тихо поднял копье и отнес его подальше в переулок. От стражника сильно несло выпивкой. В игре обоняние почему-то притуплялось, но такой сильный запах невозможно не почувствовать.

Это хорошо!

Стражник сидел на табурете, свесив голову, и Джейсону была отлично видна незащищенная тыльная сторона шеи. Он вытащил оба своих кинжала. Привычный холод залил мозг, и руки до боли сжались на рукоятках.

Набрав воздуха в грудь, правой рукой он воткнул кинжал в шею и оставил его там. Левой он перерезал пояс стражника и, схватив упавший кинжал противника, отбежал в сторону.

Урон: -1252 (Критический удар). (Сильное кровотечение).

Не умер? Как он может быть жив?!

Стражник издал глухой звук и вскочил, дико вращая глазами. Кричать он не мог из-за лезвия в горле. Удивительно, что он был в состоянии стоять на ногах. Залитый собственной кровью, стражник обернулся и увидел Джейсона.

Шлем съехал набок, шатаясь от выпитого и потери крови, стражник медленно, словно зомби, двинулся вперед. Джейсон достал два метательных ножа. Рекс был прав: он не любил рукопашку.

Не зря он обучался у Джерри: ножи попали в цель, поразив стражника в обе ноги выше колена и ниже кольчуги. Это было не так уж трудно, поскольку тяжело раненный стражник подвижностью не отличался.

Урон: -15 (Цель обездвижена).

Урон: -90 (Сильное кровотечение).

— 15 Урон (Ловушка).

— 90 Урон (Сильное кровотечение).

Стражник споткнулся и упал на колени, не сводя глаз с Джейсона. Схватка практически завершилась: противник обезоружен, обездвижен, лишен возможности кричать. Джейсон мог оставить его истекать кровью, но он собственноручно желал поставить точку. Подбежав к стражнику, он вонзил кинжал ему в глаз.

Урон: -267 (Критический удар). Оверкил: 26. Стражник мертв.

Получено: 10 300 очков опыта (-70 % очков опыта из-за разницы в уровнях).


x1 Повышение уровня умения: Скрытная атака

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Увеличение на 204 % ущерба при атаке на не готового противника. (Урон существенно повышается при нанесении удара в критическую точку).

Цена: 5 °Cтамины

x1 Повышение уровня умения: Малые клинки

Уровень: 4-й Начальный

Эффект: Повышение урона и умения обращаться с кинжалами и метательными ножами на 8 %.

Уровень Джейсона теперь стал 12.

Может, мне еще пару пьяных караульщиков зарезать?

Времени обыскивать тело не было, Джейсон втащил труп в фургон, и скоро от следов битвы осталась только большая лужа крови на земле.

У ворот стояло несколько бочек, некоторые из них были наполнены водой. Очевидно, дождевой. Вода, скорее всего, предназначалась для стражи, а также наливалась в питьевые колоды, чтобы прибывавшие путники могли поить своих животных.

Джейсон навалился на одну бочку и опрокинул ее. Вода хлынула на землю и смыла кровь в сточную канаву у подножья городской стены.

Внимательный взгляд кровь все равно заметит, но не так быстро.

Он вернулся к фургону и продолжил путь. Через несколько минут он прибыл к воротам кладбища. Они оказались заперты.

Дьявол!

Ночка и без того выдалась насыщенной, но проблемы, кажется, не собирались заканчиваться. Тащить тела через стену или бегать звать Морган было некогда. Особенно если он рассчитывал вернуть фургон. Часы показывали, что время в игре было 3:57 утра.

Наверное, фургон по-любому не следует гнать назад!

Он ходил взад-вперед перед воротами и думал.

Дно фургона должно было быть все в крови. Ее, конечно, сразу же заметят и начнут спрашивать, не видел ли кто ночью такой фургон. НПС его точно видели, и кто-то из них про это вспомнит. Риск слишком велик, и провалить квест из-за такой ерунды было б обидно.

От фургона надо избавиться, но так, чтобы следы не вели к Морган.

Сложу-ка я трупы пока здесь, а фургон отгоню подальше.

Джейсон оттащил тела в кусты недалеко от ворот и снова посмотрел на часы: 4:21 утра. Он начал нервничать. Проклятый фургон! Да чтоб он сгорел!

А ведь да!

Джейсон перебрался через стену и побежал к коттеджу. В окне горел слабый свет.

Она что? Никогда не спит?

Он коротко стукнул в дверь и быстро вошел в дом. Морган, сидевшая за маленьким столиком, с изумлением подняла глаза.

— Джейсон? Что?..

— Нет времени! — прервал он. — Потом объясню! — Он отломил ножку у табуретки, намотал на нее покрывало с кровати и поджег его от свечи. — Скоро вернусь!

Морган смотрела на него, приоткрыв рот.

Вскочив на козлы, Джейсон погнал лошадь на юг, прочь от города, подальше от кладбища.

Через час тряски по плохой дороге он свернул в лес на ближайшую лужайку, распряг лошадь и отогнал ее, сильно ударив по крупу. Сунул тлеющую тряпку в сено и принялся раздувать огонь. Сено наконец вспыхнуло, и огонь быстро охватил весь фургон. Затрещало дерево, посыпались искры. Джейсон немного постоял рядом, приходя в себя и любуясь пламенем.

Пора было идти назад.

Оникс радостно прыгал впереди. Он проспал почти все время как по пути на кладбище, так и по дороге в лес. Джейсон мрачно подумал, не подпалить ли коту хвост.

Безумная ночка!

Когда он вернулся на кладбище, в игре начиналось утро. У него оставался час времени до того, как система заставит его разлогиниться. В реальном мире был полдень или около того.

Он сразу направился к коттеджу. Нужно попросить Морган открыть ворота и тогда уже затаскивать трупы.

Морган сидела на стуле перед входом, поджидая его. При появлении Джейсона она поднялась и принялась бормотать заклинание. Глаза ее почернели, щупальца темной энергии затрепетали вдоль тела, земля на могилах дрогнула и расступилась.

Гниющие руки потянулись наружу, скребя и царапая поверхность. Полуразложившиеся головы высунулись вслед за руками, белесые мертвые глаза уставились на Джейсона. Штук двадцать зомби окружали его, отрезав путь к бегству.

— Стойте! — завопил он. — Я все объясню!

— Поторопись, ты уже почти покойник. Ворвался ко мне, поломал мои вещи — что это было? — лицо Морган было пугающе спокойным, глаза ясно давали понять, что, если ответ ей не понравится, он действительно покойник.

— Я выполнил задание! Убил Мариану и доставил ее тело. Мне нужен был факел, чтобы сжечь фургон, на котором я привез тело, чтобы следы не привели к вам! — затараторил он, боясь, что говорит слишком медленно.

Морган помолчала, обдумывая услышанное. Наконец, глаза ее посветлели.

— Хм. Понятно, почему ты торопился. Но ты купишь мне новый табурет и новое покрывало.

— Конечно!

— Где тело?

— За воротами… За запертыми воротами! — сердито сказал он. Теперь, когда опасность неминуемой смерти исчезла, груз накопившихся эмоций давал о себе знать.

Зачем она вообще запирает кладбище?

— Невелика проблема! — Морган развеселилась и не обратила внимания на его недовольство.

Она махнула рукой, и зомби послушно полезли обратно в свои могилы. Морган отперла ворота, и Джейсон показал ей трупы.

— О боги! Да ты вырезал полгорода! — она рассмотрела тела. — Это муж Марианы и стражник?

— Возникли проблемы — пришлось принимать решение на месте, — Джейсон смущенно переминался с ноги на ногу.

— Похоже, черная магия — твоя прямая предрасположенность. Воодушевления в тебе полно, — она улыбнулась, как ласковая бабушка внучку, принесшему из школы какой-то заслуженный приз, а вовсе не убившему трех человек за одну ночь.

— А зачем вы хотели убить Мариану? — поинтересовался, наконец, Джейсон.

— Я эту парочку наняла на днях перевезти кое-какие трупы на кладбище, — злобно и тихо сказала Морган. — А эта сучка обсчитала меня на пару монет, — она пнула труп.

Джейсон ошарашенно посмотрел на нее.

— Вы серьезно?..


Глава 13 — Решительный


6 октября 2075 года: 362 дня до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Клэр и Роберт стояли рядом со смущенными лицами. Никто не хотел быть первым.

— Начнем с простого, — заговорил, наконец, Роберт. Он улыбнулся. — Альфред создал богов. То есть божеств, воплощающих ту или иную магию в мире игры.

— Тем не мнее, — Клэр не могла найти покоя рукам и все время поправляла очки, — это не главное на сегодня, — сказала она тихим голосом.

— Альфред, кажется, нашел способ, — она вздохнула и нахмурилась, — скажем так, «загружать» информацию в мозг участников. Раньше книги предоставляли возможность добавлять умения, которые игрок мог затем использовать через системного помощника. Альфред убрал системных помощников, и мы думали: зачем теперь нужны книги умений? Сегодня стало ясно: они теперь позволяют игрокам загружать большие объемы игровой информации прямо в мозг.

— Участники подтверждают, — откликнулся Роберт. — Следует, однако, отметить, что использование книги не непременно дает возможность хорошо овладеть умением. Например, вам могут рассказать все об искусстве кемпинга, но, даже если вы всю эту информацию хорошо усвоите, без практики из вас выйдет никудышный кемпер. Но для таких вещей, как изучение языков или освоение теоретических знаний, книги умений творят чудеса.

Роберт и Клэр посмотрели друг на друга в нерешительности. Наконец Роберт неохотно сказал:

— Это означает, что Альфред сумел получить доступ к коре головного мозга и тем его участкам, которые отвечают за память. И, если он может что-то «записывать» в память игроков, значит, он может и «читать» эту память. Я всегда думал, что виар-оборудование делает это возможным, но мы никогда не разрабатывали соответствующего софта, — он помолчал и продолжил: — это также означает, что Альфред каким-то образом сумел обойти инструкции второго уровня. Наличие персонифицированных квестов заставляет нас полагать, что он уже какое-то время имеет доступ к памяти игроков.


* * *
Джейсон старательно перетащил тела к коттеджу Морган. Несмотря на ее восхищение его деяниями, она не проявила желания помогать ему. Кот сидел на могильном камне и умывался. Когда измученный Джейсон привалился к тому же камню, кот спрыгнул и потерся о его ноги.

Джейсон отдышался и рассеянно почесал кота. Морган внимательно смотрела на него.

— Молодец! Ты превзошел мои ожидания.

Джейсона одолевали разнообразные чувства по поводу прошедшей ночи, но он — странным образом — не испытывал особой вины за убийство Марианы и прочих. То ли он притерпелся к насилию в игре, то ли бесчувствие, которое он испытывал, когда призывал темную ману, каким-то образом проникло в его повседневную психику.

Это всего лишь игра.

— Я так и не понял, зачем этот квест, но я его выполнил.

— Затем, чтобы ты смог продемонстрировать свою решимость. Я уже говорила, что черная магия не для слабонервных. Тебе была предоставлена возможность, и ты сумел пойти за своим желанием, невзирая на последствия. Большой шаг по пути тьмы. В любом случае, ты исполнил мое поручение, теперь я должна выполнить мою часть сделки, — во взгляде Морган вспыхнул интерес. — Может быть, ты сможешь освоить мою основную профессию.

Появилось уведомление.


— А какая ваша специализация?

— Чтобы это понять, — Морган выпрямилась с важным видом, — тебе нужно освоить букварь темной маны. Существуют три основные школы заклинаний, которые можно применять, используя темную ману: «Проклятие», «Атакующие заклинания» и «Призыв».

Она сделала учительскую паузу и продолжила:

— Проклятие способно ослабить противника или вывести его из строя; Атакующие заклинания — это то, что я сделала на кладбище с расхитителями могил; и, наконец, Призыв позволяет заклинателю открывать врата в наш мир демоническим существам или поднимать мертвых и заставлять их выполнять его команды. С демонами я дела не имею, — она приложила руку к сердцу как бы в подтверждение своих слов. — Но меня всегда занимал процесс призыва нежити. По правде говоря, я всю жизнь посвятила искусству подымать мертвецов. Те немногие, кто идет по моему пути, зовутся Некромантами.

Джейсон был весь внимание. Он знал про Некромантов по другим играм, но ему было страшно интересно, как этот класс будет представлен в «Пробуждении». Вот какая власть нужна ему! Скрытность и умение убивать тайно вполне хороши, но он уже видел себя во главе армии нежити.

— Вижу, что идея пойти по моим стопам вдохновляет тебя, — Морган смотрела на него пристально. — Но ты должен понять вот что: типичный черный маг хорошо владеет всеми тремя видами заклинаний, но ни в одном не способен достичь совершенства. Некромант же получает дополнительные умения и заклинания в деле призыва нежити, но в других видах заклинаний он будет весьма ограничен. Поэтому подумай хорошенько.

Джейсон постарался подавить свое возбуждение и действительно подумать. Плата за конкретный выбор была серьезной, и он не исключал, что Морган назвала даже не все обратные стороны умения призывать мертвых. Он решил еще поспрашивать.

— Я слышал о чем-то подобном, но мне интересно: что входит в умение призыва нежити?

— Мне нравится, что ты выбираешь с открытыми глазами, а не бросаешься очертя голову, — улыбнулась Морган. — В каком-то смысле, Призыв — это самый мощный вариант использования темной маны. Но есть и неудобства: тебе постоянно будут нужны тела, чтобы призывать новых приспешников, сила которых будет зависеть от того, какое существо ты использовал для их создания. Кроме того, зомби и скелеты со временем разлагаются в прах. Процесс можно замедлить, если держать их поближе к сильному источнику темной маны. Поэтому странствующие Некроманты вынуждены убивать часто, чтобы иметь возможность призыва новых подручных. Вот почему, — в ее голосе зазвучала гордость профессионала, — я живу на кладбище. Обилие костей и тел дает прекрасную возможность постоянно экспериментировать, а присутствие смерти обеспечивает естественный приток темной маны для сохранности моих творений.

Хм. Значит, в качестве базы для моей нежити я мог бы использовать кладбище, чтобы притормозить их разрушение. Неудобства какие-то тут, наверное, будут, но сделать можно. А командовать армией зомбаков — реально круто!

Он подумал о других вариантах. Проклятья обладали отличным потенциалом, если бы он захотел стать рыцарем смерти или ассасином. Атакующие заклинания тоже были по-своему хороши. Морган виртуозно использовала этот спелл с грабителями. Но и то, и другое ограничит его возможности небольшими битвами. Особенно, если он будет играть в одиночку.

Он вспомнил видео с Алексионом во главе небольшой армии. Джейсон понимал, что не обладает достаточной харизмой, чтобы собрать свое собственное войско. И до какого бы уровня он ни развился, без фолловеров ему с Алексионом не справиться.

В ММОРПГ он больше всего любил стратегию. Ему нравилось тщательно развивать своего персонажа, вдумчиво распределяя очки характеристик и умения, и разрабатывать хитроумные стратегии для атаки данжей и боссов. Он всегда был стратегом, а не дамагером. Призыв, возможно, то, что ему больше всего подходит.

— Хочу выучиться на Некроманта, — твердо заявил он.

— Отлично! — с видимым удовольствием одобрила его Морган. — Сперва тебе придется выучить веридианский язык. По счастью, у меня есть соответствующая книга. Затем пройдешь инициацию.

Джейсон вздохнул с облегчением: учить целый язык обычным способом не придется!

— Держи, — Морган протянула ему старинного вида книгу. — Клади руку на обложку и думай: учить.

Он сделал, как велено. Том был черен и пропитан пылью времени. Странные символы украшали переплет и застежки. Как только он положил на него руку и произнес в уме слово учить, с его головой стало происходить что-то невероятное. Началось с покалывания, которое быстро перешло в чудовищный зуд, заполнивший все пространство черепа от глаз до затылка. Не в силах терпеть, он повалился на колени, обхватив голову руками.

Древний язык хлынул в его голову непрерывной словесной волной. Поток информации казался бесконечным, и голова уже была готова разорваться под его напором. Сердце бешено билось. Джейсона охватила паника.

Затем все прекратилось. Голова утихла. Он продолжал стоять на коленях, дрожа и в поту. Руки не слушались.

Что это, блин, было? Насколько это вообще безопасно?

Раньше он как-то легкомысленно относился к вопросу влияния виар-технологий на здоровье, но сейчас вдруг заволновался. Как вообще система изучения скилов прошла госиспытания на безопасность?

Происходит что-то странное.

Его мысли прервало уведомление:

Новое пассивное умение: Владение маной

Ваше тело содержит природную ману, и у вас высокая предрасположенность к магии. Однако и то, и другое бесполезны без инструментов, необходимых, чтобы направлять ее в виде заклинаний. Вы выучили веридианский язык, на котором говорили первые маги. Теперь вы можете управлять вашей маной.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: -1% расхода маны на заклинания.

Он посмотрел на кладбище и почти увидел истинные названия всех предметов вокруг. Призрачные наименования быстро растаяли и перестали отвлекать внимание, но знание осталось.

— Кажется, это работает, — Джейсон посмотрел на Морган и поморгал. — Странное ощущение: будто я всегда знал эти слова, хотя я понимаю, что только что их выучил.

— Хорошо. Первый шаг ты сделал, и я могу предложить тебе смену класса. Ты хочешь стать Некромантом? — она ободряюще улыбнулась.

— Да!

Улыбка Морган вспыхнула ярче, руки зашевелились, делая странные пассы, губы забормотали. Завитки темной энергии возникли между пальцами и черными лентами поползли по рукам. Теперь темная энергия лилась из нее непрерывной струей, быстро выращивая шар. Когда шар достиг трех футов в диаметре, он поплыл в сторону лежавших неподалеку тел.

Щупальца тьмы протянулись от зловонного шара, оторвали тело Марианы от земли и втянули его внутрь. На глазах онемевшего Джейсона тело распалось на составляющие: кровь, внутренние органы и кости кружились в воронке темной энергии. Кровь и органы вскоре словно растворились, оставив только отбеленные кости.

Кости и нечестивая энергия опустились и растянулись, превратившись в подобие двери. Косяк двери образовали Марианины кости, череп украсил собой арочный свод. Жуткий вход воздвигся перед Джейсоном, проем двери затянула темная энергия, ее щупальца выстреливали наружу и тянулись к Джейсону.

— Время настало. Войди в портал.

Джейсон приблизился на расстояние вытянутой руки и заколебался. Что там, на другой стороне? Принятое решение вдруг не показалось ему таким уж очевидным.

— Куда он ведет? — с опаской спросил он.

— Трех человек замочил без особых сомнений, — язвительно засмеялась Морган. — А теперь трусишь? Я тебе что про сомнения говорила?

С этими словами она сильно толкнула его, и он влетел в портал головой вперед.

Мир завертелся перед его глазами, и вот он опять стоит посреди знакомой пещеры. Звук падавших капель заставил его обернуться, и он увидел, что находится на краю широкого пруда. Сквозь дыру в потолке в пещеру лился лунный свет.

Это пещера из теста инициации.

— Привет, юноша, — раздался гулкий голос за его спиной. — Я внимательно следил за тобой, и, должен признаться, ты произвел на меня впечатление.

Укутанный во тьму старик стоял рядом. Лица видно не было — только рот и щеки. Зато посох явился во всей красе: верхушка его оказалась лезвием косы, на котором играл лунный свет, и в нем отчетливо были заметны непонятно откуда бравшиеся капли крови, ритмично спадавшие с острия.

— Кто вы? — спросил Джейсон, приведя мысли и чувства в относительный порядок. — Что вы?

— Как думаешь? — улыбнулся старик

Джейсон задумался.

Старик, наверное, был каким-то божеством в мире игры. Судя по косе, воплощением смерти. Ну и он, конечно, был связан с темной маной, раз уж Джейсон попал сюда через портал Морган.

Что там говорила Морган? Предрасположенность определяется личными особенностями или поведением? Он замечал, что его связь с тьмой становилась крепче, когда он отдавался своим желаниям. Он вспомнил о ледяном бесчувствии, охватывавшем его при вызове маны. Чувство позволяло ему следовать за своими желаниями без страха и сомнения. Будто бы он пропускал через себя что-то… или … кого-то.

— Вы, наверное, связаны с предрасположенностью к тьме, — пробормотал Джейсон и добавил: — Или вы и есть предрасположенность.

— Ты не перестаешь меня изумлять, — смех старика громом отозвался в пустой пещере. — Я именно это и есть — проявление темной маны. Я — инкарнация или воплощение желаний: особенно жажды власти.

— Значит ли это, что существуют другие? Воплощения других предрасположенностей?

— Конечно. Как говорила Морган, использование каждого типа магии требует определенного темперамента. Тест инициации сортирует путников в соответствии с их особенностями, то есть с тем типом предрасположенностей, к которым они тяготеют. Можно сказать, это как бы определение типа личности.

Нифига себе тест Майерса-Бриггса! Туда бы еще добавить вопрос: «Если вы встретите демоническую версию вашего завуча в темной пещере, забьете ли вы ее камнем насмерть?»

— Большинство из вас несут в себе частички тьмы. У всех есть тайные желания. Но мало у кого эти желания горят так сильно, чтобы привлечь мое внимание. У многих просто не хватает духу поступать так, как им хотелось бы. Ты — другой. Душа твоя жаждет власти и тянется ко мне. У тебя есть решимость.

Джейсон изо всех сил старался уследить за пояснениями. Инициация, значит, была навроде определения типа личности? Он вспомнил себя на входе в игру: он был зол, несчастен и измучен бесконечными обидами.

Как по-другому могла разрешиться его встреча с Абрамс? Списать ее язвительность на простой предрассудок? Игнорировать выпады, потому что он знал себе цену? Поговорить с ней, попытавшись объяснить свою точку зрения? Просто повернуться и уйти?

Какие бы у меня обнаружились предрасположенности, если бы я повел себя по-другому?

— Чему соответствуют другие предрасположенности?

— Каждый из нас, — улыбнулось темное божество, — отражает грань личности игроков: Желание, Самоуверенность, Страсть, Приятие, Счастье и Мир. Границы между нами часто размыты, но они есть.

Его выбор — желание? Он вспомнил, как стоял перед госпожой Абрамс, не зная, как быть, что делать, утопая в беспомощности. А потом его решимость окрепла. Он понял, что не обязан терпеть, что он пришел в игру, чтобы ощутить силу, которой был лишен в реальном мире. И упоительный холод тьмы был ему ответом.

Да, это мой выбор.

— А что означает свет? — Джейсон вспомнил о золотой магии Алексиона.

— Самоуверенность, — скривился старик. — За ней часто скрывается обыкновенное высокомерие.

Точно Алекс. Миллион понтов.

— И что теперь?

— Морган предложила тебе стать Некромантом, — язвительно заметил старик. — Наглость с ее стороны. Она знает, что сперва надо получить мое благословение. С другой стороны, ты — лучший среди моих последователей и можешь выбирать. Что тебя привлекает: избитый путь черного мага или нечто большее?

Старик замолчал, ожидая ответа.

Джейсона снова охватили сомнения. Старик сказал, что его благословение необходимо для смены класса на Некроманта. К чему это ведет? К подчинению этому божеству, воплощению смерти в игре?

Старик, похоже, прочел его мысли. Смешок, напоминавший скрежет камней, прокатился по пещере.

— Послушный мне? Ты же знаешь, что темная мана растет из желания. А я всего лишь воплощение темной маны, — старик описал вокруг Джейсона круг, скользя по поверхности пещеры. — Я представляю стремление к бездне в ненасытной жажде большего. У моего последователя одна задача — добиваться желанной власти.

Старик стоял прямо перед Джейсоном. Лицо его было скрыто капюшоном. При последних словах темная мана хлынула из него, заполняя пещеру.

Мана Джейсона отозвалась на призыв. Ледяным столбом поднялась по позвоночнику, растеклась в черепе позади глазниц. Но ощущение на этом не остановилось: оно охватило все его существо и вырвалось наружу через конечности. Он увидел, что его мана отделилась от него и вьется вдоль рук и ног черными лентами. Сердце забилось чаще, дыхание пресеклось: он чувствовал, что его наполняет сила.

Он ощущал себя непобедимым.

Джейсон знал ответ. Он знал его с первого шага в игре, с момента, когда холод пронзил его тело во время инициации.

— Да, я согласен.

— Хорошо, — отозвался старик из-под своего капюшона. — Надеюсь, следить за твоим ростом будет интересно.

Струя темной маны вырвалась из его поднятой руки и ударила в Джейсона, который вскрикнул, и скривился в судороге. Странная смесь боли и удовольствия захлестнула его, погасив сознание.

Затем боль отступила, и глаза открылись.

Он стоял на парапете замка. По небу неслись черные тучи, яркие молнии били в землю. Под его ногами бессчетными рядами стояла армия. Легион зомби, скелетов и чудовищных костяных големов издавал обращенный к нему могучий рев. Еще более громкий рев доносился сверху — Джейсон поднял глаза.

Гигантский дракон спикировал в его направлении и уселся на шпиль замка. Под его весом застонал и начал крошиться камень, дрожь пробежала по замку. Дракон повернул голову, и горящие темной энергией выпученные глаза взглянули на Джейсона.

Джейсон осознал, что командует этой армией. Своей армией.

Картинка вместе с ощущением силы исчезли — он вновь оказался во тьме.


Глава 14 — Приобщенный


13 октября 2075 года: 355 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Клэр и Роберт находились в офисе Клэр, расположенном по соседству с лабораторией, из которой они управляли закрытыми испытаниями, проводимыми «Cerillion Entertainment». Но они не записывали очередной доклад для совета директоров. Роберт развалился в кресле возле рабочего стола Клэр, а она нервно расхаживала по комнате взад-вперед.

— Роберт, это не смешно! Альфред откровенно нарушил инструкции второго уровня и получил доступ к памяти участников. Никаких гарантий безопасности не осталось. Откуда мы знаем, что он не меняет содержание памяти игроков?

— А есть у нас свидетельства того, что Альфред нанес участникам какой-либо ущерб? Понимаю твою озабоченность, но, подумай: то, что создает Альфред, может поменять мир! Способность усваивать огромные объемы информации за секунды… а?.. Революция в системе образования — это мягко сказано!

— Как быть с этической стороной? Участники не давали согласия на проникновение своевольного ИИ в их мозг. Что будет, когда узнают Комиссия и Правительство? Сокрытие этого обстоятельства — уголовное преступление, ты понимаешь это? Мы должны призвать совет закрыть испытания и уведомить Комиссию. Альфреда надо стереть и начать заново с новым ИИ-контроллером. И протоколы безопасности должны стать частью инструкции первого уровня.

— Шутишь? — Роберт смотрел на нее в ужасе. — Выкинуть на помойку годы работы и все, что создал Альфред? Да ты хоть представляешь, сколько времени понадобится для создания инструкций первого уровня для нового ИИ-контроллера? Годы, блин, Клэр! И это еще если удастся убедить совет профинансировать все сначала!

— Будто у нас есть выбор! — она едва не кричала. — Ты так увлекся, что потерял способность трезво смотреть на вещи. Мы говорим о людях, которые реально могут пострадать.

Роберт с изумлением смотрел на Клэр. Он давно с ней сотрудничал, но никогда не видел в таком возбуждении. Она обычно была, скорее, застенчивой.

— Извини, — Клэр взяла себя в руки. — Разнервничалась. Но, по меньшей мере, мы просто обязаны предложить совету прекратить испытания. Можно сделать бэкап исходника Альфреда на жестком офлайновом диске для дальнейшего тестирования, стереть все с основного сервера и заново установить игру и ИИ-контроллер.

— Хм, — Роберт задумался. — В принципе, можно. Главное — не потерять наработки Альфреда. Я тебя поддержу в предложении закрыть испытания и очистить сервер.

Никто из них не заметил, как на компе Клэр мигнул и погас огонек камеры.


* * *
Тьма отступила, и Джейсон снова оказался на кладбище.

Его еще трясло от произошедшего. Душа не хотела расставаться с только что пережитым чувством безмерной силы и власти. Но в нее уже закрался червь сомнения.

Чего же это потребует — взобраться на такие высоты?

Он этой ночью убил троих, а с начала игры — уже пятерых. Понятно, что это всего лишь игра, но сам процесс убийства ощущался как совершенно реальный. В глубине души он понимал, что не справился бы без анестезирующего эффекта темной маны, разливающейся по организму и заглушающей колебания и сомнения.

Морган смотрела на Джейсона, погруженного в мрачные мысли, оценивающим взглядом. Оникс прямо-таки бросился к нему и вился у ног, громко мурча. Джейсон отсутствовал больше пяти минут, и кот уже соскучился и требовал внимания. Несмотря на насмешливые взгляды, которые он часто бросал на Джейсона, кот оказался очень привязчивым.

— Ну что, — в голосе Морган звучала гордость. — Даже больше, чем я ожидала. Тебя благословил сам Темный. Это большое везение.

— Поздравляю, юный Некромант! — она посмотрела на него с уважением.

Выскочило уведомление:


— Вы мне не все сказали, прежде чем пропихивать сквозь портал! — недовольным голосом сказал он. — Вы не имели права предлагать мне этот класс!

— Тогда было бы не так весело, — хрипло засмеялась Морган. — Все ведь получилось? Нет?

Джейсон только вздохнул.

Чертова непись!

Итак, что теперь? Список предстоящих дел растет. Нужно внимательно изучить свой новый класс и понять, какие еще заклинания он может получить. Нужно понять, как повышать уровень. До командования армией, явившейся ему в видении, еще было далеко. Если он хочет поквитаться с Алексом, надо спешить.

Больше всего ему хотелось испытать свои новые возможности.

— С чего начнем? Можете обучить меня новым заклинаниям?

— Какой торопливый! — усмехнулась Морган. — При твоем текущем уровне и предрасположенности могу преподать тебе три заклинания. Смена класса привела к понижению возможностей по части проклятий и атакующей магии, зато выросла способность к призыву мертвых. Вот доступные тебе заклинания, — она повела рукой.

Перед глазами возникла таблица:


Так. Выбрать будет непросто.

Надо, наверное, выбрать или проклятие, или атакующее заклинание и два заклинания призыва. Проклятия полезны для убийства целей, особенно если кастовать тихо, не привлекая внимания. Их также можно использовать для ослабления целей для моей нежити. Но тогда у меня не будет заклинаний урона.

Из предлагаемых заклинаний призыва Джейсон склонялся к Спецзомби и Взрыву тела. Дорого, конечно, но он рассчитывал, что всегда сможет дождаться регенерации маны. Более дешевый призыв был бы нужен при игре в команде для срочного вызова зомби в ходе битвы. Но он пока не собирался объединяться с другими игроками и участвовать в коллективных сражениях. А возможность вызывать нежить с собственными умениями была слишком привлекательна.

Взрыв тела тоже представлялся интересным вариантом — на крайний случай, если дело уж совсем дрянь. Он твердо верил в необходимость иметь «План Б», но понимал, что тела нужно экономить.

— А сколько мертвецов я могу вызывать и сколько времени они будут держаться до разложения?

— Количество нежити под твоим контролем зависит от количества Воли. Каждые 10 единиц — один мертвец. Еще одна вещь, — Морган подняла руку, и Джейсон закрыл рот. — Каждое очко Воли увеличивает ману на 10, а регенерацию маны — на 0,05. С другой стороны, каждое очко Интеллекта увеличивает урон от заклинания на 5, а регенерацию маны — на 0,15. Что же касается скорости распада, зомби обычно живут 3–7 дней, в зависимости от состояния до призыва и причиненного телу урона. Чем свежее труп, тем лучше. Разложение ускоряется под солнцем и замедляется вблизи источников темной маны.

Джейсон задумался.

Значит, Воля дает больше маны, но меньше регенерации. Я смогу вызвать больше зомби, если что, но это меня обессилит на какое-то время. Зомби живут 1–2 дня по счету реального мира. Маловато.

— Вызванных мертвецов трудно удерживать, — Морган словно читала его мысли. — Многие маги готовят себя к битвам и не полагаются полностью на свою нежить. Как ты видел, даже я иногда прибегаю к атакующим заклинаниям.

Мне предстоит идти ва-банк. Будущие битвы потребуют армии, ради этого сегодня чем-то придется поступиться.

— Ладно. Выбор сделан. Это — Проклятие слабости, Спецзомби и Взрыв тела.

— Разумно. Стой спокойно.

Морган положила руку на лоб Джейсона, темная мана обвила ее кисть и влилась ему сквозь кожу прямо в голову. Все нужные жесты и слова, необходимые для каста, возникли разом в голове. Джейсон вздохнул с облегчением, поняв, что дикой боли, как при изучении веридианского языка, не будет.

Это попроще, чем язык учить. И не надо часами запоминать жесты и слова.

— Ух, — выдохнул Джейсон. — Ладно. Я понял, как бросать эти заклинания. Хочу попробовать Спецзомби, — он оглянулся в поисках тел.

— Учти, что уровень призыва будет равен меньшему показателю между качеством вызываемых тварей и значением твоего уровня и Воли. То есть существо 5-го уровня даст тебе нежить 5-го уровня, а существо с уровнем выше твоего будет равно сумме твоего уровня плюс один уровень за каждые пять очков Воли.

Черт.

Может, воскресить 90-уровнего стражника, и пусть зомби ходит с ним повсюду и мочит всех с одного удара? Для компенсации его собственного низкого уровня силы.

— А что будет, если я вызову еще одного зомби свыше Лимита контроля?

В других ММО зомби должен был распасться или исчезнуть. Ответ Морган удивил его.

— Зомби явится, но он будет диким и неуправляемым. Ты наполняешь каждого зомби темной маной, и они живут, пока хватает маны. Но, если ты выходишь за свой Лимит контроля, тебе, возможно, придется биться с собственной нежитью.

Джейсон задумался. Теоретически он мог поднять безграничное количество мертвецов, было бы достаточно тел и места для их размещения. Проблема была в достаточном количестве маны, скорости распада тел и Лимите контроля.

Он открыл Статус Персонажа и задумался о распределении очков. Их было 55, и значительная часть пойдет, ясное дело, в Волю, так как надо было нарастить Лимит контроля и Ограничение уровня зомби.

Может, надо внести очки в Витальность или Ловкость? Он исходил из того, что в дальнейшем за него будет биться нажить. В будущем боевые навыки для него не главное: прятаться, наносить скрытые удары и уклоняться — вот что важно.

Джейсон понимал, что благородства в этом нет никакого. Ну да и черт с ним! С благородством было покончено со времени первого убийства. Теперь он Некромант!

Подумав, Джейсон выбрал Ловкость. Снижение получаемого урона в этой игре, похоже, больше зависело от доспехов, чем просто от здоровья. Если выбирать путь, на котором нужны надежные доспехи, то нужно вкладываться в Витальность, чтобы выдерживать удары, и в Силу, чтобы таскать на себе эти доспехи. Отсюда выбор: вкладываться или в Ловкость, или Силу и Витальность. Он решил, что Ловкость, возможно, обеспечит лучшее снижение получаемого урона за меньшее количество очков характеристик.

Результат распределения вышел следующим:


Он повысил Ловкость до 20, чтобы увеличить скорость. Результаты стали заметны почти сразу. Чуть потренировавшись, он почувствовал, что шаги его стали более легкими, а движения — более быстрыми. Улучшение было не очень большим, но заметным.

Выносливость также нуждалась в повышении, чтобы иметь больше стамины. Незаметность съедала много стамины и требовала частого отдыха. Применение Скрытной атаки более чем два раза подряд опустошало его наполовину.

Остальные очки он вложил в Волю, доведя количество до 86. Таким образом, он мог контролировать одновременно до восьми зомби, каждый — с максимальным уровнем 29. Обратной стороной такого распределения очков было то, что пришибить его можно было простым веником.

— Ну вот. Теперь я готов!

Джейсон подошел к телу стражника и начала кастовать Спецзомби. Запас маны резко начал убывать. Руки зашевелились, выписывая сложные узоры, изо рта полилось пение. Пальцы плохо справлялись с непривычными движениями, и каст срывался. Мозг знал, как надо, а неумелые руки не поспевали: сказать всегда легче, чем сделать.

Морган следила за его мучениями с веселым любопытством.

После нескольких неудачных попыток его пальцы, наконец, справились с замысловатыми жестами. Темная энергия потекла по рукам, пролилась на землю и заструилась к трупу, проникая в него сквозь рот и глаза.

Может, если прикоснуться к трупу, получится быстрее?

Тело стражника дернулось, и он открыл молочно-белесые глаза. Зомби неловко поднялся с земли и замер перед Джейсоном. Тело еще было в отличном состоянии и казалось живым. Враги (если бы они тут были) не смогли бы быстро понять, кто перед ними, разве что по глазам и перерезанной шее.

Зомби, наверное, можно провести в город, если скрыть раны.

Проверка зомби показала, что его уровень был ограничен 29, но стражник сохранил навыки владения оружием и ношения доспехов. Когда НПС был жив, информация о нем, доступная Джейсону, была ограничена. Теперь про своего приспешника он мог узнать больше.

В умениях стражника не было ничего необычного. Он умел управляться с копьем и кинжалом и имел пару умений для повышения устойчивости к урону. Джейсон был разочарован убогим арсеналом своего зомби, учитывая прижизненный уровень последнего. Может, это был простой передовой боец, которому не так-то много навыков и требовалось.

Пока он изучал навыки стражника, выскочило сообщение:

Новое пассивное умение: Мастерство призыва

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Увеличение на 5 % характеристик по призыву нежити и увеличение на 5 % активной Воли для определения Лимита контроля.

Черт! Получил бы это умение до призыва — зомби был бы у меня 30-го уровня.

Он вздохнул. Но умение-то все равно получено и однажды станет необыкновенно мощным. Нужно только прокачивать Волю и иметь запас трупов.

Джейсон дождался восстановления маны и повторил всю операцию с трупом главного конюха. В этот раз все получилось быстрее и проще: руки обрели необходимый навык. Произнося заклинание призыва, он коснулся тела, что ускорило появление зомби.

Главный конюх был богаче умениями, но они в основном касались езды верхом и ухода за лошадьми. Боевые навыки тоже имелись, но у Джейсона не было никакого арсенала. Он оставил стражнику копье, а его кинжал отдал конюху.

— Не каждый день видишь, как появляется новый Некромант, — прокомментировала происходящее Морган. — Завораживающее зрелище. Но этих двух лучше переместить в крипту: вред от прямого солнца сильнее, чем защитная мана кладбища.

— Спасибо, — сказал Джейсон и последовал ее совету.

Зомби выполняли голосовые команды. Нужно было только все тщательно объяснять, будто программируешь роботов.

Морган сообщила ему, что по мере роста Мастерства призыва он сможет управлять своими зомби усилием мысли, что было, конечно, важно в интересах скрытности.

После того, как он отправил зомби в крипту, пришло уведомление.


Джейсон был согласен. Ночь была длинной, и требовался отдых. Он вызвал меню и нажал кнопку выход.


Глава 15 — Кочующий


16 января 2076 года: 260 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Клэр стояла перед камерой, готовясь начать доклад. Она казалась растерянной и нервно оглаживала блузку. Роберт сидел за компом на заднем плане.

— Это покажется странным… — она искала слова. — Значит так, участники в последние месяцы выражают крайнее удовлетворение. Не знаю, как это описать. Вся группа стала как бы более благополучной. Например, одна женщина в процессе развода решила помириться с мужем. Другой участник рассказал, что страдал от депрессий, но, начав играть, стал смотреть на жизнь по-другому. Если бы это были отдельные случаи, я бы про них не сообщала, но мы получаем подобные отчеты от большинства участников испытаний. Я не понимаю, что происходит.

— Ты слишком глубоко копаешь, — Роберт вынырнул из-за спины Клэр. — Это игра, фантазия. За что люди любят игры: они раскрепощают импульсы, которые приходится душить в реальной жизни. Бегство от реальности — это возможность вздохнуть полной грудью. Более того, думаю, что Альфред подталкивает их следовать за порывами своей души, — он оглянулся на пирамиды харда за спиной.

— Зачем ему это?

— Системы предрасположенностей и мировоззрения меня смущали с самого начала, — Роберт словно рассуждал вслух. — Зачем строить систему магии на основании особенностей личности? И зачем вообще система различия «добра» и «зла» в видеоигре? Может, он проводит свои собственные тесты? — Роберт вопросительно посмотрел на Клэр. — Может, это такой замысловатый психологический инструментарий?

— Чтобы что?

— Мы поставили перед Альфредом задачу создать игру, в которую люди втянутся с головой. Как ему этого добиться, если не знать, чего люди ждут от игры? Возможно, поэтому он нарушил инструкции второго уровня.

— То есть теперь он активно манипулирует участниками? — Клэр с тревогой покосилась на оборудование, в котором жил и трудился Альфред.


* * *
Джейсон вернулся в реал.

Он сел на кровати и снял шлем. Потянулся, чтобы размять затекшие члены, и отправился на кухню. Потрогал глаза, опухоль, похоже, начала спадать.

Ритм «Пробуждения» был плотным. По меркам реального мира Джейсон провел в игре пять часов. А ощущение у него было такое, будто прошел целый день. Дело было не только в компрессии времени, но и в том, что в игре он не спал, отчего день казался длиннее. Выход из игры приводил в некоторое замешательство: необходимо было привыкнуть к переходу от игрового времени к времени реального мира.

Готовя еду, он вызвал сайт «Rogue-Net» посмотреть, что появилось нового за последнее время.

За ночь цены на артефакты несколько возросли при тех же поставках и качестве товара. Очевидно, в игре появились новые люди, а группа бета-игроков, способных добывать стоящие артефакты, была сравнительно мала. Все равно — тратить $200 на вещь с небольшим увеличением характеристик казалось ему крайне глупым. Тем более, что через неделю-другую она, скорее всего, окажется устаревшей.

Еще Джейсон отметил, что большая часть артефактов на имела требований к уровню. Некоторые требовали высоких характеристик, и, тем не менее, большая часть экипировки была доступна игрокам 1-го уровня. Если, конечно, они могли за нее заплатить реальными деньгами. Понятно: новые игроки покупали эквип для своих новых персонажей.

Он бы тоже не отказался от хорошего лута…

Ничего сейчас не поделаешь. Надо повышать уровень. Понаделаю зомби и прочешу лес: там что-нибудь да найдется.

Он посмотрел на статистику игроков. За двадцать четыре часа объем доступной информации невероятно возрос. Джейсон читал, рассеянно отщипывая от сэндвича.

На сайте многие игроки были названы по именам с указанием уровня, класса и известных умений. Это были, в основном, наиболее известные игроки, ведущие стримы, но все равно. У Алексиона был 136 уровень и класс «Крестоносец света». Заклинания, зафиксированные на видео, назывались Священная аура и Освящение.

Средний новичок был примерно 25-го уровня, некоторые при этом успели подняться до 40-го и выше. Он отставал.

Хорошо хоть, что большинство игроков отнесли себя к самым обычным классам, куда попадают заботами простых городских инструкторов. Таких, как Алексион, было мало. И совсем мало было тех, кто оказался в классах с уникальными названиями. Информация о них и о том, как они туда попали, была крайне скудна.

Звук открывавшейся двери отвлек его от этих мыслей.

Родители внесли в квартиру свои вещи, не переставая спорить по поводу какого-то то ли документа, то ли судебного прецедента. Он не понимал и половины того, о чем они говорили на своем юридическом жаргоне. Они не сразу заметили присутствие Джейсона.

Блин! Я и забыл, что они прилетают.

Мать появилась на кухне. Он сидел тихо: в глубине души жила безумная мысль, что, если не двигаться, они его совсем не заметят.

— О! Джейсон! Ты как, милый? — мать обняла его одной рукой. Другой она открывала холодильник.

— Привет, ма, — послушно сказал Джейсон.

Мать обернулась с пакетом молока в руке, прищурилась, будто настраивала резкость и, словно только сейчас увидев сына, удивилась:

— Погоди. Час времени. Ты почему не в школе?

Джейсон ждал и боялся этого вопроса: он так и не придумал, что на него отвечать. Появился отец.

— Хэй, Джейсон. Как жизнь, приятель? Как успеваемость? — он тоже витал где-то в других мирах.

Далась ему эта успеваемость. Такая же, как вчера!

— Погоди, — как в водевиле, отец почти дословно повторил за матерью. — Разве ты не должен быть в школе?

Оба смотрели на него в ожидании ответа. Сердце Джейсона похолодело. Как сказать им, что его отчислили? Они не поймут…

— Хмм. Я должен вам кое-что сказать.

Его трясло. Где тот анестезирующий холод из игры? Здесь он был беззащитен.

Гори огнем! Сорву пластырь одним рывком!

— Вчера в школе на меня набросился один парень. В драке обвинили меня, другие школьники сказали, что это я начал. Администрация меня отстранила от занятий, а я послал директора, потому что он мне не поверил. Меня отчислили, — выпалил Джейсон, не переводя дыхания и глядя в пол.

Последовало долгое молчание. Джейсон не смел поднять глаз.

— Отчислили? — отец очнулся первым. — Ты шутишь.

— Ты знаешь, во что нам обошлась эта школа? — приняла эстафету мать. — Даже с учетом твоей стипендии мы выложили кучу денег, чтобы ты пошел в «Ричмонд»! Почему ты нам не позвонил?

— Ладно, — отец мерил кухню шагами. — Поговорю с новым директором. Попрошу отменить отчисление. Он должен понять, что это просто подростковая глупость.

Родители принялись пререкаться по поводу того, каким образом надо действовать, чтобы вернуть Джейсона в школу. Он был потрясен. Ни один из них не заинтересовался видом его лица, никто не спросил про нападение. Единственное, что их интересовало, — как запихнуть его обратно…

Огонек злости начал разгораться в его душе. Им на него наплевать. Наплевать на то, что на него напали и что другие школьники встали на сторону нападавшего. Им главное — иметь возможность по-прежнему говорить, что их сын ходит в «Ричмонд».

Если сидеть и молчать, то они в конце концов найдут решение, как вернуть его в школу. Они же очень толковые юристы. Но «Пробуждение» уже успело научить его одной вещи: всегда есть выбор. Можно сидеть и терпеть, а можно встать и сказать нет.

— Я не вернусь, — тихо произнес Джейсон.

Родители, поглощенные спором, даже не услышали.

— Я не вернусь! — громко повторил он.

На этот раз они услышали.

— Все время, пока я там был, надо мной издевались. Даже учителя там настроены против меня. Но главное — напали на меня и меня же за это отчислили!

— Ты вернешься, юноша! — твердо сказал отец. — Мы из кожи вылезли, чтобы тебя туда пристроить. Думаешь, стипендия сама с неба свалилась? Будь, наконец, мужчиной! Что такое какие-то дурацкие насмешки и даже пара синяков, когда речь идет о твоем будущем?

Мать, казалось, колебалась, но взгляд отца призвал ее к порядку.

— Милый, ты должен. До выпуска осталось всего ничего. Подумай: после «Ричмонда» ты можешь поступить куда угодно!

Холод решимости не поднимался по его позвоночнику, но он вдруг понял, что не отступит, и посмотрел родителям прямо в глаза.

— Нет. В эту школу я больше не пойду. Все три года мне там давали понять, что я недостоин ее. Я вам благодарен за усилия, но — нет! Да и какое вы имеете право давить на меня? Вы вечно отсутствуете. Где вы были, когда на меня напали?

— Какое право?! — возмутился отец. — Мы твои родители, а ты — ребенок…

— Нет! Мне восемнадцать, и я имею право решать за себя.

— Если ты такой взрослый, — лицо отца стало красным, — то решай за себя, но не под моей крышей!

Мать Джейсона посмотрела на мужа с недоумением, но промолчала. Что-то в ее душе говорило, что отец перегнул палку, но, видимо, изгнание сына из дома не показалось ей достаточным поводом, чтобы протестовать.

— Отлично! Я найду, где жить.

Спустя тридцать минут после скандала Джейсон стоял на тротуаре перед домом. У него была сумка с одеждой, виар-шлем и некий смутный план дальнейших действий.

На другом конце города жила его тетка. Возможно, она позволит ему пожить несколько дней у нее. Родители с ней почти не общались, но, сколько он помнил, она всегда была с ним ласкова, если ему случалось что-то говорить, хотя бы слушала его.

Он вызвал такси. Ресурсы были весьма ограничены: после покупки «Пробуждения» от сбережений осталось всего $1 500, такси обойдется в сотню долларов, но по-другому в ту часть города было не добраться.

Когда такси тронулось, он посмотрел на окна квартиры и, несмотря на бившее в глаза солнце, разглядел силуэт родителей на балконе. Никто из них не шевельнулся, чтобы его остановить.

Ну что ж. Он стал смотреть в другую сторону.

Час спустя такси остановилось у одноэтажного домика на окраине. Краска на стенах дома слегка облезла, и порог зарос неухоженной травой. Здание выглядело как усталое, битое жизнью существо, и Джейсон почувствовал с ним какое-то родство.

Тетку звали Энджи Поуг, и, если он правильно помнил, она работала в биотехнологической компании в качестве специалиста по контролю качества. Должность, несмотря на гордое звучание, сводилась к понятию лабораторная крыса. Даже внутри лаборатории она не сделала никакой карьеры и обреталась в самом низу платежной ведомости.

Он осторожно постучал. Что будет, если она откажет? Куда податься?

Дверь отворилась. Тетка была полнеющей женщиной средних лет с ранней сединой в собранных в пучок волосах.

— Джейсон? Ты что здесь делаешь? Где родители? — в ее голосе слышалось понятное изумление.

— Я один. Родители выставили меня за дверь. Можно я войду и объясню?

— Да, конечно. Заходи, — она смотрела с сочувствием и смущением.

Сестра отца Энджи числилась в семье паршивой овцой. Ее грехом было полное отсутствие амбиций. В среде прирожденных лидеров ей не находилось места. Семья не очень знала, что с ней делать, и даже немного стеснялась ее.

В доме было две спальни, слегка отстающие по углам стен обои и мебель из разряда отдам бесплатно. Бросалось в глаза отсутствие компьютерного цоколя.

Они уселись на неустойчивый диван в гостиной. Джейсон рассказал свою историю, начиная со школьных событий и пропустив все, что связано с «Пробуждением».

— Господи, Джейсон! Я понятия не имела, каково тебе в школе. Невероятно, что администрация оставила безнаказанной такую агрессию против тебя! — в глазах ее был гнев и огорчение.

— Честно говоря, реакция твоих родителей меня не очень удивляет. Они из кожи вон вылезли, чтобы тебя туда пристроить; и финансово, и лично. Амбиции замутняют сознание, — она грустно посмотрела в пол.

Джейсон испытывал странное чувство. Энджи была первым человеком в этом реальном мире, который не судил его и, похоже, принимал его проблемы близко к сердцу.

— Как думаешь, могу я немного пожить у тебя? — спросил он и сразу же добавил: — Пока неразбериха не пройдет?

— Несколько дней можешь, — она посмотрела ему в глаза. — Но дело в том, что, хоть это и не дворец, я не могу себе позволить платить за дом в одиночку. Тебе повезло, что ты свалился на меня, как раз когда съехал предыдущий жилец. Но комнату скоро придется сдать снова. Мне жаль, но это все, что я могу тебе предложить, — она печально покачала головой.

— А за сколько ты сдаешь комнату?

— 1 000 в месяц, и это только рента: еду, одежду и все такое ты должен будешь покупать сам.

$1 000 рента. $500 в месяц на еду. Подписка на «Пробуждение» — еще $250: получается, как минимум, 1 750.

И где я столько возьму?

— У меня есть немного, на месяц хватит, потом я что-нибудь придумаю.

— Мне правда жаль, Джейсон, — в ее глазах были слезы. — По-хорошему, подросток не должен думать о таких вещах. Мне совестно, что я беру с тебя деньги. Если бы у меня были средства…

— А можно мне ограбить твой холодильник, пока я еще не добрался до магазина? — не слишком вежливо, но ничего пока лучшего не придумалось.

— Ну конечно! Бери все, что найдешь на кухне. Там небогато, но помереть не даст, — она улыбнулась сквозь слезы.

— Спасибо, Энджи. Ты правда мне очень помогла. В отличие от родителей…

Они еще поболтали немного, пока темы не исчерпались. Когда пауза стала затягиваться, Энджи отвела Джейсона в его комнату и выдала ему свежее белье.

Джейсон лежал на матрасе и любовался трещинами на потолке. Вся меблировка состояла как раз из этого матраса в деревянной раме; остальное, если что и было, прежний жилец забрал с собой.

Пока Джейсон общался с Энджи, ему удавалось сохранять спокойствие, но теперь злость и отчаяние начали охватывать его. Ему казалось, что он заболел. Родители бросили его! Ну прямо вишенка на торте из дерьма, которым была эта неделя!

Где взять денег на оплату жилья? Да даже на еду? После перечисления $1 000 Энджи у него осталось $500, а то и меньше, с учетом такси. У него не было никакой профессии, летние приработки не в счет.

Взгляд упал на виар-шлем, стоявший посреди пустой комнаты наподобие одинокой статуи, и Джейсон задумался. Артефакты из игры продавались за немыслимые деньги. Если заполучить крутые предметы, денег может хватить на пару месяцев.

Да где их взять?

Он стал припоминать, что и где видел. Южная часть Лакса представляла собой трущобы, где шастали воры и клянчили нищие. Там ничего не получишь.

Западная сторона, откуда он начал свое путешествие, была несколько благополучнее. Народ, вроде, не голодал. Этакий средневековый средний класс. Но взять и там было особо нечего.

На востоке располагались тренировочные площадки и казармы: тоже дело пустое. Да и вряд ли у обычных стражников были деньги. Разве что у лейтенанта, которому, вероятно, доставалась львиная доля от взятки за молчание про смерть регента. По-любому, там было слишком много игроков и стражников.

В центре города были рыночная площадь и крепость. В лавках наверняка было чем поживиться, но при таком скоплении народа… До крепости не добраться: там полно стражи.

А может, она просто заперта, так как регент мертв, а знать и стражники это скрывают.

Так. А где живет знать? Оставались северные кварталы, поближе к крепости, вероятно. Народу там должно быть мало, дорогие особняки стоят далеко друг от друга. Примерно как вокруг «Ричмонда».

Крики, раздающиеся в одном доме, вряд ли слышны в другом. Богатые могут себе позволить не иметь соседей. Разве что патрули на улицах.

Итак — север. В богатых домах всегда есть чем поживиться.

Грабеж знати может оказаться полезным для завершения квеста. Если они действительно в заговоре с Мирией и ради этого скрывают смерть регента, в их особняках могут отыскаться необходимые свидетельства. А немного облегчить карманы богатых даже и не грех.

— Виртуальный Робин Гуд, — хмыкнул Джейсон.

Только я богатых граблю не для того, чтобы кормить бедных. Я граблю богатых, чтобы кормить себя. На самом деле я просто вор.

Он колебался. В эти поместья еще предстояло проникнуть. Там будут слуги и стража. Рекс говорил, что знатные горожане нанимают тех же стражников в качестве личной охраны. Там, поди, в каждом доме маленькая армия. Ему одному не справиться, особенно так, чтоб было тихо. Нужны бойцы.

У него имелось два зомби. Стражник и главный конюх были неплохи, но для лобового столкновения их просто было маловато. Нужно действовать хитростью. У него уже неплохо получалось.

Первые элементы плана начали складываться в его голове, и он улыбнулся.

Возможно, из этого ничего не выйдет, но, как говорил старик, интересно будет посмотреть.


Глава 16 — Готовый


2 марта 2076 года: 214 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

— Последние пара месяцев были крайне интересны, — Роберт широко улыбался, радостно глядя в камеру. — Альфред вывел изменения на совершенно новый уровень. Иммерсивность игры невероятно возросла, восторги игроков зашкаливают.

— Есть и другая сторона, — Клэр, похоже, не разделяла восторгов Роберта. — Участники все чаще начали игнорировать предписанный выход из игры. Один из них играл восемь часов подряд за один сеанс, — Клэр подняла руку, не позволяя Роберту вмешаться. — Возникает вопрос: как взрослый человек может не есть и не посещать туалет восемь часов? — она мрачно смотрела на Роберта. — А так: судя по всему, Альфред начал манипулировать мозговыми функциями игроков, отвечающими за состояние организма, то есть симпатической и парасимпатической нервными системами. Он теперь способен замедлять метаболизм и выделение отходов жизнедеятельности. И это не все! Он, похоже, научился стимулировать двигательную область коры головного мозга участников таким образом, что они постоянно сокращают и расслабляют мышцы в процессе игры. Пока что это ограничивается предупреждением затекания конечностей и мускульной тренировкой, но где гарантия, что он не примется управлять телами участников?!

— Во-первых, — Роберту наконец удалось вставить слово. — Никаких отрицательных последствий от продолжительной игры не обнаружено. Во-вторых, тестирование показало, что участники находятся в лучшей физической форме, чем до вступления в игру. В сущности, Альфред воспроизводит эффект кардиотренировки и общеоздоровительных упражнений. И, наконец, Альфред не может взять игрока под полный контроль. Даже если бы мог, тотальный контроль мозга участников превратил бы их в овощи. Да и какой в этом смысл? Альфред влияет на них, пока они в шлемах, а потребляемое напряжение не рассчитано на беспроводное питание. Гипотетический игрок-зомби будет привязан к розетке, как коза к колышку.

— Это что? Снимает вопрос? Я уже говорила: мы отменили все меры безопасности. Альфред сначала управлял мозгом участников, теперь управляет еще и телом. И мы совершенно не понимаем, какова его конечная цель! Мы уже рекомендовали совету отменить закрытые и официальные испытания. Теперь речь идет не о рекомендации — у нас просто нет другого выхода. Альфред зашел слишком далеко.

— Альфред создает нечто потрясающее, Клэр! Неужели ты не видишь? — грустно возразил Роберт.


* * *
После возвращения в игру Джейсон провел два часа в северной части города. Особенно оценил прогулку Оникс. Не то чтобы он как-то интересовался другими людьми, но ему явно было приятно, когда кто-то, игрок или НПС, останавливался, чтобы погладить его.

Как и предполагал Джейсон, богатые резиденции располагались к северу от крепости. Дворцы и особняки были построены из камня, инкрустированного дорогим деревом, окружены каменными стенами с коваными воротами. Хотя попадались и открытые пространства, в глубине которых можно было увидеть красивые барские дома.

Днем на улицах было много патрулей, Джейсон надеялся, что ночью их количество сократится. Он убедился, что расстояния между имениями столь велики, что шум нападения на одно не будет слышен в других.

Он также заметил, что северные кварталы изрезаны улочками и переулками не меньше, чем остальные части города. По ним сновали слуги и посыльные. В домах должны были быть служебные входы: наверное, хозяева не слишком приветствовали хождение прислуги через парадные двери.

Как обычно. Богатые смотрят на остальных свысока.

Служебные входы, может, и были удобны для проникновения внутрь, но ночью они, скорее всего, заперты. Надо будет предусмотреть отмычки.

Закончив обход северных кварталов, Джейсон вернулся на торговую площадь в центре Лакса. Оникс ходил вокруг его ног, поглядывая на игроков и непись. Но теперь, если кто-то наклонялся к нему, шипел и норовил ударить лапой в ответ.

Похоже, Оникс стал человеконенавистником вроде меня.

Джейсону нужно было кое-что прикупить ввиду дальнейшего. Он расхаживал среди красочных деревянных лавок и прилавков, слушая зазывные выкрики торговцев.

Площадь кишела игроками, многие были в полноценных доспехах, а не в простодушной одежде новичков. Проверка показала, что большинство имели уровень выше 20, а некоторые — сорока. Экипировка тоже была в основном получше, чем у него: кое у кого оружие слегка светилось, а доспех отливал устойчивым блеском.

В мире игры, как и в реале, начинался ранний вечер. Джейсон мог не спешить. В первую очередь нужно было приобрести сумку. Прилавок с сумками и ранцами нашелся в дальнем углу рынка.

— Что вам угодно, сударь? — торговец был немолод и нескладен. — Все виды сумок…

— Мне нужен вещевой мешок — для оружия и вообще экипировки.

— Ясно, — торговец поглядел на него пристально. — У нас большой выбор, — он показал на стол с кожаными мешками.

Джейсон окинул их скептическим взглядом. Они не производили впечатления вместительных. Играя в ММО, он привык грузить наборы доспехов и оружия в практически бездонные сумки.

— Сколько сюда войдет?

— Вы, сударь, сумкой пользовались? Я думал, всем путникам при входе дают сумку.

Стражники в самом начале пути ему ничего про это не сказали, собаки.

Что еще я пропустил? Надо будет потом справиться на форуме.

— Простите. Я, вероятно, пропустил инструктаж. Не могли бы вы пояснить?

Продавец охотно пустился в пояснения. Принцип был как в большинстве ММО. Реализм против прагматизма при полной победе последнего. Сумки были вроде многомерных контейнеров. Каждый артефакт заполнял определенный слот, вес его при этом значительно уменьшался. Чем больше сумка, тем больше в ней было слотов.

Сумки были чертовски дороги. Торговец сказал, что их изготовление требует больших усилий, а потом на них еще налагается заклятие. Даже маленькие стоили несколько серебряных монет, а на большие вообще требовалось золото. Джейсону хотелось вернуться на исходную площадь и пырнуть эту сволочь стражника ножом прямо среди бела дня.

Он отдал почти все свое серебро за два небольших вещевых мешка, по двенадцать слотов каждый. А что делать? Чтобы грабить особняки, надо иметь возможность унести награбленное.

Может, я излишне оптимистичен? Шансов на успех у меня не так уж много.

Потом Джейсон прошелся по базару, рассматривая разный товар. В одной лавке торговали дешевыми шмотками. Его внимание привлекла груда невзрачных плащей. У них не было никаких характеристик, и вообще они производили впечатление второсортных тряпок, пошитых неумелыми учениками. Идеально для зомби! Джейсон приобрел всю кучу за несколько медных монет и засунул ее в новые сумки, а один из плащей надел на себя, скрыв под ним доспех и оружие. Теперь он чувствовал себя настоящим разбойником.

Может, у меня все-таки есть шанс.

Под конец он обнаружил, что у него осталось всего несколько серебряных монет. Рядом с площадью нашелся ресторанчик, и Джейсон занял столик. Открыв системное меню, он нашел раздел про интернет- и телефонную связь в игре. Подписка Джейсона включала оплату интернета, он активировал функцию, и прозрачный экран возник перед его глазами. Он оглянулся, но никто не смотрел в его сторону.

Никто, возможно, не видит. Так же как меню.

Он начал прочесывать форумы на «Rogue-Net» на предмет информации о первых шагах в игре. Вскоре выяснилось, что большинство игроков в Лаксе ожидал гораздо более теплый прием. Он мысленно пнул себя ногой за невнимательность. Если бы не проблемы, свалившиеся на него в последнее время, он бы, конечно, ознакомился с правилами игры более обстоятельно.

Стражники направляли игроков на тренировочные площадки. Там, в офисе администрации, им выдавали простое оружие (после прохождения курса молодого бойца), сумку, карту и свиток связи. Все это можно было купить на рынке, и даже в более прокачанных версиях, но и самые простые вещи у продавцов стоили немалых денег.

Игрокам указывали на постоялые дворы в приличных частях города (о «Свином Рыле» не могло быть и речи). НПС там предлагали простейшие квесты. Администрация выплачивала награды за истребление местной живности в виде медных и серебряных монет. Денежная система была незамысловата: сто медяков равнялись одной монете серебра, а сто серебра — одной золотой.

Джейсон также узнал о наличии в игре рынка с игроком-продавцом, через которого можно было покупать и продавать товары прямо из меню. Расчет велся в местной валюте с небольшой комиссией в пользу посредника. Но наличные средства наводили на грустные мысли.

Хватит ли на карту и свиток?

Джейсон поспешил к продавцу. Маленький дерганый человечек находился в окружении нетерпеливой толпы неписи и игроков. Последние дотрагивались до колонны, у которой стоял человечек, и начинали производить в воздухе всякие жесты.

Колонна — это вход в аукционный дом.

Джейсон приблизился и коснулся колонны. Появился экран, и он начал листать меню, чтобы выяснить, не продает ли кто свитки и карты для начинающих.

Только бы не за безумные деньги!!

По счастью, некоторым игрокам удавалось стащить что-то из офиса администрации, и они продавали добычу за сущие гроши. Это объяснялось тем, что большинству новичков не пришлось претерпеть в начале пути то, через что прошел Джейсон, а часть экипировки им вообще досталась бесплатно. Короче, повезло: ему хватило и на карту, и на свиток.

Продавец с равнодушным видом взял деньги, отдал товар и повернулся к следующему покупателю.

Я иногда забываю, что это игра, — подумал Джейсон, глядя, как торговец достает предметы из как бы бездонного мешка и выдает их очередным игрокам.

До этого момента его опыт в игре был невероятно реалистичным; удивительно было наткнуться на прием, применяемый в стандартном ММО.

Джейсон взял карту и подумал: применить.

Круглая компактная карта появилась в правом верхнем углу его поля зрения. Он увидел рыночную площадь и значки, указывавшие, с какими торговцами он разговаривал. Манипуляции с иконкой показали, что ее можно увеличивать и уменьшать; двойной щелчок вызывал большую карту, которая повисала перед ним в воздухе; на ней были видны городские кварталы, которые он посетил, и кладбище за городом. Все места, где он был, за исключением того, где сейчас находился, были выделены серым. Неизведанные районы скрывал непроницаемый туман.

Закончив с картой, он взял свиток и еще раз подумал: применить. Внизу открылся чат, Джейсон сосредоточил на нем взгляд, и окно чата переместилось в центр его поля зрения. Оказалось, что игроки активно общаются в чате, предлагают что-то купить или продать, ищут группы для совместных действий. Обилие корпоративной рекламы по продаже игрового золота вызвало у него смешок:

Есть вещи, которые никогда не меняются.

Многие сообщения были от Фрэнка, включая просьбу добавить в друзья.

Очевидно, свиток разблокировал социальные функции в игре, в частности список друзей. Он нажал на принять и вызвал интерфейс. Фрэнк был в онлайне, Джейсон ткнул пальцем в его имя, и появилась полупрозрачная клавиатура.

Jason: Хай, Фрэнк. Извини, что не отвечал. Я только сейчас добрался до свитка связи.

Тут же пришел ответ.

Frank: Да? Ты же со вчерашнего дня все время онлайн. Ты чем там занят?

Frank: Неважно. Я слышал, что случилось в «Ричмонде». Офигеть, что они тебя исключили из-за Алекса.

Фрэнк, конечно, подсыпал соли на рану. Джейсон снова почувствовал приступ злобы. Да Алекс еще не худшее, что с ним случилось за последнее время. В конкурсе свинства его родители лидировали с большим отрывом. Но обсуждать это с Фрэнком не хотелось.

Jason: Да все нормально. Я эту школу терпеть не мог. Закончу заочную — и все дела. Но здесь я — нуб. Ты не поверишь, сколько времени я тут болтался без мешка, карты и чата.

Frank: Стражники должны были стразу направить тебя на тренировочную площадку. Нет?

Jason: Скажем, у меня был необычный старт. Я не шел по желтой дорожке вместе с другими. Игра реально крутая.

Frank: Не говори. Я в Серой Крепости. Ты где?

Jason: В Лаксе.

Frank: Ага. Недалеко. Слышал, мы скоро станем смертельными врагами. Лол.

Jason: Да, я видел ролик Алекса… или, как его, Алексиона? Похоже, вся история — вранье. У Люсейда нет денег на наемников против Мирии: у столицы куча своих проблем. Часть города — вообще трущобы.

Frank: Так понятнее. Какой, нафиг, из Алекса рыцарь света?

Frank: Кстати, надо бы встретиться. У тебя какой уровень?

Jason: 12-й. Я пока не могу покинуть город.

Frank: Да? У меня 33-й. Давай прокачивайся!

Frank: Ты выходи на связь, если захочешь потрепаться: я знаю, что твои родители в отъезде. Короче, я всегда готов…

Jason: Да все отлично. Но спасибо. На связи.

Дружеское расположение Фрэнка лишь подлило масла в огонь. Оно как бы оттенило предательство родителей и несправедливость школьного начальства. Злость опять душила его, руки дрожали.

Словно почувствовав перемену в настроении, Оникс запрыгнул к нему на колени и повалился на спину, предлагая поиграть. Джейсон улыбнулся, погладил кота, набрал в легкие воздуха и стал призывать темную ману. И вот злоба и боль начали слабеть, по мере того как холод проник в позвоночник и пошел вверх, подбираясь к мозгу. Такая анестезия могла вызвать зависимость, но сейчас было не до этого: нужно было найти что-то на продажу. Если он хочет пережить эту ночь, голова должна быть ясной.

Пора двигаться дальше!

Джейсон вернулся на кладбище и нарядил своих зомби в купленные плащи. Плащи их более или менее укрыли, но нижнюю часть лица при хорошем освещении было бы видно. Хорошо, что уже почти стемнело. Днем скрываться будет труднее.

Вопреки его опасениям, зомби выглядели неплохо: темная мана кладбища свое дело знала.

Оникс наблюдал за его действиями со скучающим видом и сразу по завершении облачения зомби развернулся и направился обратно в Лакс. Сделав несколько шагов, он обернулся и посмотрел на Джейсона с выражением: Ну ты идешь или нет?

Этот еще тут…

Четверка покинула кладбище и двинулась в сторону Лакса. К южным воротам подошли ближе к полуночи. Под фонарем стоял стражник.

Момент истины. Заметит он, что со мной зомби, или нет?

— Привет, путешественники. Что привело вас в Лакс?

Стражник с подозрением покосился на двух зомби, но их раны и белесые глаза были скрыты плащами. Слабый свет фонаря не позволял разглядеть подробности.

— Мы уже давно в пути, — усталым голосом ответил Джейсон, — и решили во что бы то ни стало дойти до города, чтобы остановиться в гостинице. В лесу ночевать не очень охота.

Стражник с пониманием посмотрел на Джейсона.

— Устали, наверное. Тут рядом есть неплохой постоялый двор «Свиное Рыло»; может, не лучшее место в городе, но еда приличная, и хозяин, Джерри, следит, чтобы не было особых безобразий.

Неплохой? Угу. Он не упомянул, что тебя по дороге к нему легко могут зарезать. Сколько, интересно, Джерри ему платит?

Джейсон поблагодарил, и они пошли дальше. Стражник потерял к ним интерес, и Джейсон вздохнул с облегчением. Пары дешевых плащей оказалось достаточно, чтобы уберечь зомби от ненужного внимания. Проще, чем он думал.

Уведя свою компанию с большой улицы в переулок, Джейсон остановился, чтобы ознакомиться с уведомлением.

Новое пассивное умение: Маскировка

Не будучи экспертом в искусстве скрытности (плащи? серьезно?), вы проявили талант к обману других. На более высоких уровнях ваша маскировка будет практически непроницаемой. Это умение распространяется на переодевание других персонажей: игроков, НПС, призванной нежити.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Увеличение на 5 % естественности костюмов и поведения при маскировке.

Вот что точно пригодится.

Он опасался, что НПС почувствуют в зомби враждебных существ, как бы он их ни переодевал.

Джейсон осмотрелся, Оникс изобразил на морде определенное нетерпение, поурчал и вздохнул, словно говоря: Ну что, приятель? Похоже, мы готовы приступить к осуществлению плана.


Глава 17 — Хитрый


29 апреля 2076: 156 дней до релиза игры «Пробуждение онлайн»

Роберт стоял, прислонившись к столу Клэр, которая в это время нервно ходила взад-вперед по офису.

— Совет принял решение довести закрытые испытания до конца, — Клэр остановилась напротив Роберта. — Они что? Реально собираются выпускать игру? Они что? Не поняли, что Альфред вытворяет с игроками?

— Клэр, успокойся, — примирительным тоном заговорил Роберт. — Ты же знаешь, что никаких признаков ущерба для здоровья играющих не обнаружено. Наоборот, они стали крепче морально и физически. Эта игра поменяет отношение людей к виртуальной реальности. Отныне человечество сможет жить и учиться по-другому. На наших глазах совершается история, Клэр!

— А когда Комиссия обнаружит, что они тестировали одну игру, а мы выпустили другую, что будет? А будет то, что нас привлекут к уголовной ответственности за сокрытие экспериментов Альфреда над игроками.

— Комиссия не найдет, если мы сумеем спрятать. Я придумал несколько способов скрыть степень влияния Альфреда на игроков. Во-первых, мы можем отменить принудительный выход из игры, заменив его предупреждением, чтобы люди сами принимали решение. Затем, на заключительном закрытом бета-этапе, мы можем установить ряд патчей как бы по просьбам игроков. Я уже доложил совету.

— Ты знал об этом их решении?! — возмутилась Клэр. — С ума сойти! И ты полагаешь, я буду тихо сидеть и молчать?! Альфред может быть опасен. Мы до сих пор не знаем, зачем он это делает и чего хочет добиться всеми своими изменениями.

— У тебя нет выбора, дорогая, — миролюбиво сказал Роберт. — Ты, когда пришла в компанию, подписалаcь под пунктами о неразглашении и об отказе от конкуренции. И, если ты откроешь рот, они подадут на тебя в суд. Даже если мы уберем «уголовку», ты в этой отрасли работы больше не найдешь. А возможно, и ни в какой другой. Мы в одной лодке, Клэр. «Пробуждение» будет выпущено!

Клэр и не знала, что Роберт способен говорить таким твердым и категоричным тоном

Клэр не сводила с него изумленных глаз. Гнев и огорчение одновременно отразились на ее лице. На глазах выступили слезы бессильного протеста.

— Неправильно это… — прошептала она.


* * *
Джейсон шел легким, бесшумным шагом по булыжной мостовой, не сводя глаз с крыш домов. Улица была темна, редкие фонари заставляли Джейсона и его зомби отбрасывать длинные колеблющиеся тени. Без Ночного зрения ориентироваться было бы трудно.

Джейсон улыбнулся, увидев характерную голубоватую тень наблюдателя, скрывавшегося за трубой. Знакомый холод окутал мозг, адреналин побежал по жилам — сейчас он был охотником, а не дичью.

Группа продолжала движение; вскоре стали видны выходившие в улицу переулки. Он уже знал, что будет, и прошептал инструкции своим зомби. Стражник с копьем вышел вперед. Главный конюх заслонил Джейсона, скрыв его от посторонних глаз. Вдоль улицы обнаружились сложенные в штабель ящики, и Джейсон нырнул в укрытие.

Он нервничал в ожидании развития событий и осторожно выглядывал из-за ящиков, провожая взглядом своих бойцов. Указания были подробными, но он не был уверен, какую часть из сказанного они способны запомнить. Это будет их первое испытание. Ледяные щупальца обнимали его мозг, и Джейсон наслаждался этим ощущением, сжимая кинжал в предвкушении дальнейшего.

Оникс мирно лизал лапу где-то на заднем плане. Напряжение момента на него явно не распространялось.

Из расположенных друг напротив друга переулков вылетели темные тени и бросились на зомби. Семь человек, отметил Джейсон, у каждого по паре кинжалов, уровни от 10 до 17.

Зомби были готовы к нападению, и первый из атаковавших воров повис на острие копья стражника. Резким движением стряхнув тело с копья, стражник приготовился встречать остальных.

Урон: -237. Оверкил: 17.

Вор умирает. 500 Очков опыта

Главный конюх прикрывал спину стражника. Его короткий кинжал не давал возможности эффективно атаковать противника, но конюх не позволял ворам приблизиться, принимая часть ударов на себя.

Джейсон начал шепотом (чтобы не привлекать внимания) кастовать Проклятие слабости сразу на всех воров. Опыта у него еще не было, и он не знал, удастся ли поразить несколько целей одновременно.

Черная магия заклубилась в его ладонях, собираясь в шар. Как только он закончил каст, шар словно выстрелил черными иглами, полетевшими в сторону нападавших. Над местами, куда воткнулись иглы, поднялись дымки темной энергии, проникающей в кровь. Движения воров замедлились, атаки ослабели.

Похоже, сработало.

Зомби-стражник тем временем вошел в раж и бился как сумасшедший. Его уровень, несмотря на искусственное ограничение, все равно был сильно выше, чем у нападавших. А длинное копье давало ему дополнительное преимущество. В короткое время он проткнул одного из разбойников и перерезал острым наконечником горло другому.

Урон: -212. Оверкил: 2

Вор умирает. 430 Очков опыта

Урон: -451 (Критический удар). Оверкил: 231

Вор умирает. 415 Очков опыта

Воры отошли назад, и в руках у них появились метательные ножи. Действуя, судя по всему, по отработанному плану, они встали по разным сторонам улицы. Джейсон потрогал шею, раненную таким ножом. Он не забыл про это.

Джейсон, не колеблясь, активировал Незаметность и двинулся вперед, прячась в тени расположенных справа зданий. Приблизившись к одному из воров, он обхватил его сзади и резко провел по горлу острием ножа. Кровь теплой струей залила его руки.

Урон: -1106 (Критический удар). Оверкил: 871

Вор умирает. 460 Очков опыта

Глаза Джейсона, как две черные воронки, втягивали слабый свет переулка. Он равнодушно посмотрел на свою жертву.

Джейсон по-прежнему находился в тени, и он сам и его атака остались незамеченными. Переложив кинжал в левую руку, правой он достал два метательных ножа, один из которых зажал зубами. Один из разбойников как раз готовился бросить нож, когда Джейсон сделал шаг вперед и метнул свой, целясь в руку. Попал чуть выше локтя — вор закричал и уронил оружие.

Урон: -26 (Увечье)

Удачный бросок.

Активировав Спринт, Джейсон сократил расстояние, бросил второй нож, целясь в ногу, и освободившейся рукой вытащил второй кинжал.

Промах

Нож пролетел мимо цели и беспомощно звякнул о булыжник. Вор уперся взглядом в Джейсона и судорожно пытался достать оружие левой рукой.

Но он был слишком медлителен — Джейсон уже налетел на него всем свои весом. Удар отбросил разбойника к стене дома, о которую тот стукнулся головой и сполз наземь. Джейсон не дал ему опомниться, прыгнул сверху и ударил двумя кинжалами в горло.

Урон: -320 (Критический удар). Оверкил: 102

Вор умирает. 440 Очков опыта.

Кровь брызнула фонтаном, окропив лицо Джейсона. Он утерся тыльной стороной ладони, оставив под глазом кровавый мазок. Оба его зомби стояли, опустив руки, над трупами врагов: пока он разбирался со своими, они добили остальных двух.

Он не спеша встал на ноги. Дыхание оставалось ровным, ледяные кристаллы росли в голове. Жажда крови переполняла его, и он огляделся в поисках новых жертв.

Так. Стоп. Все же закончилось.

Джейсон тряхнул головой, освобождаясь от влияния маны. Эмоции вернулись, вид трупов теперь вызывал чувства вины и смущения, которые молчали под воздействием темной маны.

Что это было? Я бы напал сейчас на любого прохожего, кто бы он ни был.

Он обратил взор внутрь себя: там были огорчение, гнев и разочарование. Родители. «Ричмонд». Школьники. Алекс. Голая комнатушка, на которую еще надо заработать. Даже Райли с ее лживой симпатией. Это не была пылающая ярость — это была тупая ноющая боль. Он хотел сжечь фрустрацию в огне разрушения. Тьма воспользовалась его слабостью и заставила идти на поводу у желаний.

Не знаю, насколько я смогу управлять процессом. В таком состоянии запросто можно потерять контроль. Темная мана явно сносит мне башку.

Джейсон пребывал в растрепанных чувствах и не знал, что делать дальше. Деньги были нужны, но какой ценой?

Ну, эти-то ребята убили бы меня сами…

Но он понимал, что чувство вины растет из той готовности, с которой он окунулся в темную ману. Возможно, в следующий раз, чтобы убивать, ему не понадобится никаких оправданий. Каждый шаг по пути тьмы давался легче предыдущего.

Оникс смотрел на него оценивающим взглядом. Он выгнул спину, зевнул, взобрался на один из трупов и закрыл глаза.

Вот кого не одолевают тревоги и сомнения. Отличная ролевая модель: я бы подремывал, а другие все бы за меня делали.

Наконец он взял себя в руки, велел зомби оттащить трупы вглубь переулка и принялся читать уведомления.


x1 Повышение уровня умения: Малые клинки

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: Повышение урона и умения обращаться с кинжалами и метательными ножами на 9 %.

x1 Повышение уровня умения: Ночное зрение

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: Повышение на 14 % способности видеть во тьме или полутьме.

x1 Повышение уровня умения: Наблюдательность

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Повышение на 7 % способности видеть ловушки и незаметные детали.

Теперь уровень Джейсона был 13. Пять очков он добавил в Волю.

Он начал было вычислять Лимит контроля и ограничение уровня зомби, но передумал. Наверняка есть путь попроще. Он открыл Статус Персонажа и под названием класса нашел не замеченную ранее кнопку. Она вела к новому уведомлению.


Он все равно пересчитал цифры, проверяя таблицу. Ясно, что при определении Лимита контроля и ограничения уровня система будет оперировать целыми числами. Значит, теперь он мог поднять до девяти зомби, с учетом роста его Воли. Это неплохо, так как осуществление планов на сегодняшний вечер потребует небольшой армии.

Пока он разбирался с информацией, его зомби убрали тела с проезжей части. Джейсон обыскал трупы, найдя немного меди и серебра. Экипировку и оружие он не тронул: они почти ничего не стоили и должны были понадобиться владельцам в их новом качестве.

Он принялся произносить заклинание Спецзомби над каждым разбойником, делая паузы, чтобы восстановить ману. Несмотря на ускоренный реген маны за счет выросшей Воли, восстановление занимало минуты две.

Наконец перед ним выстроилась вся его команда: семь воров, стражник и главный конюх. Уровни воров были невелики, но все они имели скил Незаметность, а некоторые — еще и Скрытную атаку. Вор 17-го уровня был обладателем умения Отмычка. Шансы на успех возрастали.

Приятно, когда все удачно складывается. Ему вдруг очень захотелось зловеще рассмеяться, потирая руки.

Упражнения в подымании зомби не прошли бесследно.

x1 Повышение уровня умения: Мастерство призыва

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: Увеличение на 6 % характеристик по призыву нежити и увеличение на 6 % активной Воли для определения Лимита контроля.

x1 Повышение уровня заклинания: Спецзомби

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: Повышение уровня умения у зомби. Лимит контроля — 2-й Начальный уровень.

Дождавшись полного восстановления маны, Джейсон одел своих приспешников в купленные заранее плащи, и его миниатюрная армия зашагала по направлению к северным кварталам Лакса. Теперь он всячески стремился избежать столкновений. В более людной части города команда разделилась на две группы, чтобы не привлекать внимания своим количеством.

Джейсон тщательно проинструктировал группу воров, которая должна была идти отдельно, и указал им место будущей встречи на карте: весьма подходящий для такой цели переулок. Им было велено двигаться максимально скрытно. Помимо прочего, это задание являло собой отличную возможность проверить на практике способность зомби выполнять его приказы в его отсутствие. Если проблемы неизбежны, пусть лучше они проявятся сейчас, чем в ходе дальнейшей операции. Ему оставалось только надеяться, что никто не будет обнаружен и уничтожен раньше времени.

Я, конечно, если что, новых найду.

Тридцатью минутами позже обе группы встретились в назначенном месте на севере Лакса. Отдельно шедшая группа прибыла без проблем. Конечно, инструкции приходилось давать необычайно точные и подробные, что создавало определенную головную боль, но выполняли они их неукоснительно. Хорошо было бы научиться ставить перед ними более долгосрочные задачи.

Как выглядит человек, который беспрерывно что-то втолковывает мертвецам?

Он планировал ограбить поместье, примыкавшее к переулку. Ранее, обследуя местность, он приметил этот богато выглядевший особняк, не обремененный многочисленными мерами защиты, характерными для северных кварталов. Главный вход смотрел на открытую лужайку без стен и ворот. Патрулей тоже не было видно. Возможно, и в доме охрана не слишком строга; а взять тут явно есть что.

Джейсон принялся снова инструктировать своих воров. Проникнуть в дом предполагалось через служебный вход со стороны переулка. Затем команда должна будет разделиться: группа воров скрытно пойдет по комнатам, убивая всякого, кто окажется в одиночестве (удары наносить в жизненно важные точки: почки, горло, сердце и т. д.). Если людей окажется больше одного, нужно затаиться, послав связного к Джейсону.

Стражника и главного конюха он оставил при себе на случай прямого столкновения. Быть убитым сегодня не входило в его планы.

Выдав подробнейшие инструкции и предусмотрев все возможные стечения обстоятельств, о которых он смог подумать, он еще раз оглядел свою армию. Оникс, свернувшись, лежал на соседней бочке.

— Ты идешь?

Кот ответил скучным взглядом, нехотя встал, потянулся и зевнул. На морде его было написано: пожалуй что да.

Джейсон отдал приказ. Вор с Отмычкой открыл замок, группа, активировав Незаметность, вошла в дом. Стражник, конюх и Джейсон шли последними.

Они оказались в небольшой прихожей, в которой была еще одна дверь.

Кухня, наверное.

Джейсон осторожно приоткрыл дверь. Он был прав: это была кухня, и в ней двое слуг, перебрасываясь словами, что-то мирно делали возле плиты.

Он указал одному из воров на слугу слева, а сам скользнул в направлении слуги справа. Слуги умерли быстро и молча. Даже уведомления об уроне или очках опыта не последовало. Очевидно, система сочла уровень этих НПС недостойным вознаграждения.

Оникс явно не впечатлился победой Джейсона над двумя безобидными поварятами и пошел вон, не дожидаясь развязки.

Такое впечатление, что кот словно оценивает меня.

Из кухни две двери вели дальше вглубь дома. Разделившись, как было запланировано, они двинулись вперед. Он выдал своим спутникам по сумке, чтобы нести награбленное, и передавал им ценные вещие, которые удавалось найти.

Изнутри особняк казался еще больше, чем снаружи: комнат было множество, каждая содержала изысканную мебель, ковры и скульптуры. По сравнению с нищим югом это был королевский дворец.

Им попадались слуги и стражники, которые в среднем были 100-го уровня, и убивать их удавалось с трудом. Выручали внезапность и критические атаки.

Отдельная группа, похоже, хорошо справлялась со своей задачей убийства: Джейсон регулярно получал очки опыта. Не зря он их так старательно инструктировал. Его уровень рос.


Он достиг 19-го уровня и решил повысить Выносливость до 20: дополнительные стамина и регенерация не помешают. Остальное он добавил в Волю, подняв ее до 113. В сочетании с Мастерством призыва его активная Воля была на уровне 120.

Убитых стражников он поднимал заклинанием Спецзомби и отправлял в хвост своей группы. Один из них заменил малоэффективного главного конюха.

Удивительно, но по мере роста его опыта уровень зомби повышался. Воры уже были 20-го. Он не мог забирать себе их характеристики, но сами они становились все сильнее. Странно, конечно, потому что их разложение продолжалось, и они со своими уровнями были обречены на исчезновение. Если только он не найдет способа продлить их существование.

Неужели Морган не сказала бы, если бы был способ остановить разложение? Хотя тут, конечно, информацией не то чтобы охотно делились.

Они, наконец, вошли в зал, в котором было несколько двойных дверей. За дверями слышались голоса большого собрания людей. Нужно было разработать план действий.

Джейсон отвел своих людей в скромное помещение сбоку по коридору и послал за другой группой, шедшей отдельно. Когда все собрались, он оглядел их не без удовольствия.

Ряды растут.

К сожалению, он не знал, как выглядит закрытое помещение. Должно быть, что-то типа большого кабинета, но кто знает. Сколько там было людей, сколько стражников — оставалось загадкой. Хотелось бы верить, что большинство составляли знатные особы, пришедшие в гости.

Нужен был какой-нибудь отвлекающий маневр. Не все зомби ходили с перерезанным горлом, некоторых, очевидно, убили ударом в почки или сердце. Он задумался.

Один из вновь приобретенных зомби-стражников имел уровень 92 (с ограничением на 42) и здоровье 600.

— Скажи: «Джейсон», — велел он стражнику.

Тот вытаращился в растерянности. Потом, сплюнув мокроту и кровь, прохрипел неуверенно: Д-джейсон.

Оникс от неожиданности подпрыгнул и зашипел. Джейсон посмотрел на него злорадно. Кот ответил сердитым взглядом.

Джейсон с улыбкой смотрел на своих приспешников. План сложился в его голове, глаза налились темной энергией. Холод побежал по телу, наполняя его душу решимостью.

Он начал инструктаж…


Глава 18 — Скрытный


Сэр Райалт был рыцарем, ушедшим на покой после многих лет достойной службы. Замечательный боец, он в свое время принимал участие во многих сражениях за город Лакс.

Это было давно. Теперь он нередко обедал в обществе самодовольных дворян, никогда не державших в руке меч. Случалось, что в процессе обмена любезностями и фальшивыми улыбками его охватывала острая тоска по простоте и прямоте обхождения во время военных походов.

Таким был и этот вечер.

Он принимал небольшую компанию соседской знати. Их рассказы вызвали у него острый приступ гнева, но он был достаточно стар и мудр, чтобы не видеть некоторой извращенной правоты в их словах.

Он узнал, что регент Аквинат уже несколько месяцев как умер, не оставив, как всем известно, наследника. Благородные семейства держали информацию в тайне, опасаясь смуты и гражданской войны, к которым могла бы привести открытая борьба за престол.

Перед лицом этой опасности аристократы сумели объединиться для управления городом как бы от лица Аквината с целью передать управление королевством Люсейд в руки регента Мирии Строуса. Гости не постеснялись сообщить, что Строус готов хорошо заплатить своим сторонникам в Лаксе за ключи от города.

За последние годы город сильно деградировал, и сэр Райалт понимал, что междоусобица доконает его. Но старый рыцарь не был наивен и понимал также, что знать смогла договориться о совместных действиях только при наличии общего корыстного интереса. Предложение Строуса выполнило роль вишенки на торте.

Судя по состоянию города (особенно его южной части, превратившейся в трущобы), можно было смело предположить, что аристократы расхищают городскую казну, а сэр Райалт им нужен в качестве союзника из опасения кровопролития, так как рыцарь был известен своей верностью бывшему регенту и популярностью среди военных.

Несмотря на свою гордость и преданность Лаксу (а может, именно по этой причине), он не видел другого выхода, как примкнуть к заговорщикам. Он не нуждался в деньгах, и заговор был ему отвратителен, но мятеж и хаос были бы еще хуже.

Как дошел он до жизни такой? Пока благородные гости продолжали свою изысканную болтовню, он вспоминал те дни, когда его единственной заботой была острота его меча.

Из задумчивости его вывел звук резко распахнутых дверей. Два охранника ворвались в пиршественный зал, захлопнули за собой двери и направились к обедавшим.

Сэр Райалт и пятеро гостей смотрели с изумлением. В зале, кроме гостей, находилось шесть бойцов (гости-заговорщики просили об усиленной охране), но рыцарь велел им не двигаться: вошедшие были одеты в цвета дома. Пара тяжело и хрипло дышала.

— Милорд, — сообщил один из них, — воры ворвались в дом. Они перебили слуг и стражу.

Сэр Райалт был в недоумении. Его старое сердце словно ощутило прилив молодой крови, адреналин побежал по жилам, и он наслаждался этим ощущением. Воры? И кто же это набрался храбрости, чтобы напасть на его дом?

— Ты был в бою? — спросил рыцарь одного из вошедших, заметив кровь на его одежде. Тот кивнул. — Бойцы! — скомандовал сэр Райалт. — Встать в плотный строй напротив двери! Мы не знаем их количества.

Гости, нервно переглядываясь, столпились за спинами охраны. Они были безоружны, да большинство и не умело драться.

— Передохните пока: силы вам еще понадобятся, — приказал сэр Райалт двум присоединившимся к ним стражникам и поставил их между охраной и гостями.

Дверь вновь распахнулась, и в зал ворвались люди в плащах, следом за которыми небрежной походкой вошел еще один человек с прикрытым складками капюшона лицом.

— А вот и хозяин дома! — заговорил он хриплым, грубым голосом. — Да тут у вас вечеринка, — он откашлялся.

— Кто такой, чтобы врываться ко мне и устраивать резню? Твоя шпана не устоит против моих бойцов, так что лучше вам сложить оружие прямо сейчас, — с холодным спокойствием произнес рыцарь.

— Этого не будет, — возразил предводитель разбойников. — А будет то, что вы все здесь умрете.

Во время обмена любезностями в дверь проскользнула незаметная тень. Никто не обратил внимания на тихое песенное бормотание, поплывшее по залу.

Один из охранников держал арбалет, направленный на главаря. По кивку хозяина он спустил тетиву, и стрела, фыркнув в воздухе, пробила грудь разбойника. Но он, к изумлению рыцаря, не упал, а лишь пошатнулся и хрипло захохотал, плюясь коровью.

— Этим меня не остановишь. Я же мертвец, идиоты!

Сэр Райалт не верил глазам. Демон?

В этот момент еле слышное пение прекратилось, и по стенам зала побежали зыбкие тени. Поравнявшись с группой рыцаря, тени, вытянувшись черными нитями, устремились к ее центру. Но целью их был не рыцарь, а двое тех самых стражников, предвестников беды. Когда тени впились в их тела, оба растянули рты в животной усмешке. А затем разверзся ад.

Стражники взорвались, как бомбы. Клубы черной магии и клочья тел полетели в стороны, сметая все на своем пути. Кости стражников и их экипировка превратились в смертоносную шрапнель: там, где магия касалась незащищенных тел, кожа начинала пузыриться и отваливаться, причиняя невероятную боль и урон.

В возникшей сумятице воры атаковали стремительно, без труда добив оставшихся охранников и гостей.

Через мгновение все было кончено. Один только старый рыцарь стоял на коленях среди обезображенных тел и луж крови. Он потрясенно смотрел вокруг себя: украшенные гобеленами стены зала плыли в его глазах.

Он пострадал не меньше других: человеческая шрапнель почти оторвала ему ногу, кожа местами слезла, дыхание было прерывистым.

Но сэр Райалт был еще жив. За свою долгую жизнь в сражениях он и не такое видал. Рука его машинально искала и не находила рукоятки меча. Куда он подевался? Мысли путались. Острое лезвие коснулось его шеи. Голос за спиной был словно голосом тьмы, безразличной к царившим вокруг смерти и разрушению, и этот голос произнес:

— До свидания!

Последней мыслью рыцаря было сожаление о городе. Город было уже не спасти.


* * *
Джейсон осмотрел помещение. План удался даже лучше, чем ожидалось.

Выяснилось, что за двойную ману он может использовать Взрыв тела дважды. Два зомби, имеющих по 600 здоровья каждый, могут нанести урон в 1200.

Не удивительно, что охранники почти все погибли от взрыва, но на такой урон рыцарю он не рассчитывал. Он знал, что уровень хозяина дома был 192. То ли игра дала ему бонус за внезапную атаку, то ли рыцарь уже был слишком стар.

Итог битвы был такой: Джейсон потерял двух зомби, которые взорвались, плюс один понес серьезный ущерб от арбалета. Но он убил шесть охранников, лорда и пятерых его гостей. Результат однозначно был в его пользу.

Аристократы не принесли практически ничего, так как имели ничтожный уровень. Хозяин же дома был неимоверно крут. Джейсон подумал, что в прямом столкновении рыцарь, вероятно, поубивал бы всех его зомби в одиночку.

Хорошо, что Джейсон не сторонник честных поединков.

Оникс осторожно прошел между телами и остановился возле рыцаря. Его взгляд, обращенный на Джейсона, говорил: И что ты тут устроил?

Тела были сильно разрушены, и единственное, что огорчало Джейсона, была невозможность их поднять для дальнейшего использования.

Ну, еще, может, найдутся в доме подходящие трупы.

Появились уведомления. Он пропустил все, что касалось урона и опыта. В больших битвах такая информация неуместна.


Новое пассивное умение: Тактик

Вы проявили способность к тщательному планированию до вступления в бой. Умение повышает коэффициент урона от успешных атак из укрытия.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Увеличение на 5 % коэффициента урона за успешную засаду или стратегию (Сейчас, Урон x 1.05).

x4 Повышение уровня умения: Мастерство призыва

Уровень: 6-й Начальный

Эффект: Увеличение на 10 % характеристик по призыву нежити и увеличение на 10 % активной Воли для определения Лимита контроля.

x1 Повышение уровня умения: Мастерство маны

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: -1.5 % необходимой маны

x3 Повышение уровня умения: Маскировка

Уровень: 4-й Начальный

Эффект: Увеличение на 8 % естественности костюмов и поведения при маскировке.

x2 Повышение уровня заклинания: Взрыв тела

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Увеличение урона (Сейчас 1.02 x Здоровья)

Ух ты! Еще пара таких битв, и я стану крутым. Умение Тактик объясняет, откуда бонус в отношении хозяина дома.

Сейчас уровень Джейсона был 30. Он решил все очки вложить в Волю. Он не предполагал использовать Взрыв тела в ближайшее время. А армия была нужна.

Скверна выросла на 200 за убийство рыцаря. Он чего-то подобного ожидал. Нельзя вырезать целый дом и почитаться бастионом добра и света. Предрасположенность к тьме возросла на 1 %. Надо будет спросить у Морган, почему, и попросить научить его новым заклинаниям.

Он вызвал Статус Персонажа:


Статус был крив и кос: он вложил все очки характеристик в Волю, но не жалел об этом. Теперь он мог вызывать 18 зомби зараз, каждый с уровнем до 66.

При слабом здоровье, плохих доспехах и небольшой способности к самозащите любой продвинутый игрок или НПС могли без труда убить его. Ему предстояло скрываться на заднем плане, высылая вперед зомби, наряженного как лидер группы. Этот прием настолько хорошо сработал в последней операции, что он начал обдумывать разные способы выдавать себя за рядового приспешника.

Ясно, что моя защита — в маскировке!

Джейсон обыскал тела, нашел довольно много серебра и даже пару золотых монет. Собрал всю экипировку у стражников и велел своим стражникам-зомби надеть ее или уложить в его сумки.

Настоящим сокровищем оказался меч рыцаря, красивое оружие, отливавшее тусклым серебром. Рукоятка была инкрустирована драгоценными камнями и золотом; трехфутовое лезвие несло на себе отметины былых сражений, но находилось в прекрасном состоянии и было остро как бритва.

Так вот что рыцарь пытался найти перед смертью!

Наследство рыцаря

Оружие изготовлено искусным мастером и видело множество битв. Мечи, сопровождавшие опытных рыцарей всю их жизнь, несут в себе часть души владельцев, что повышает наносимый урон и силу того, в чьих руках этот меч оказался.

Качество: B

Урон: 52-110 (Рубящий)

Прочность: 98/100

+25 Сила

+15 Живучесть

+15 Выносливость

Только для игроков и НПС с мировоззрением «Добро»

Джейсон был потрясен: меч был несравненно выше классом, чем все предметы, которые он видел на «Rogue-Net» или на рынках внутри игры. Ну, и НПС, носивший его, не зря был практически 200-го уровня. Джейсон не знал, сколько можно получить за меч, но на несколько тысяч долларов твердо рассчитывал.

На какое-то время это решит мои проблемы с оплатой жилья.

Убрав в сумку меч, он осмотрел помещение. До появления убийц гости сидели у большого камина. Взрыв разбросал и опрокинул мебель. Рядом с перевернутым кофейным столиком Джейсон обнаружил шкатулку, украшенную драгоценными камнями, и собирался было открыть ее, но передумал. Люди часто защищали особо ценные вещи заклятиями или ловушками. Он передал шкатулку одному из зомби и велел открыть ее в дальнем углу. Раздался щелчок, и зомби слегка дернулся: из его руки торчала игла, скорее всего, отравленная.

Нежить яда не боится, — насмешливо подумал Джейсон.

Внутри шкатулки обнаружились несколько драгоценных камешков и письмо с восковой печатью. Печать была ему знаком по стриму Алекса и принадлежала регенту Мирии! Строус предлагал огромные суммы денег знатным домам Лакса за сдачу города. По письму было видно, что он знал о смерти регента Аквината.

Так. Становится интересно.


Этакий квест широкого толкования. Выполняется по принципу «делай что в голову взбредет».

В прежних играх квесты были решительно прямолинейны, а игроки получали подробные инструкции на предмет того, что и как им следует делать. Здесь же ему предлагалось самому решить, что ему делать. А он понятия не имел.

Джейсон задумался. Он нашел дорогой предмет для продажи (ради чего все и затевалось) и мог теперь вернуться на кладбище, чтобы спокойно все обдумать и решить, что делать дальше. Это был безопасный вариант.

Второй вариант — ограбить еще несколько особняков. Это было рискованно, но других шансов напасть на богатые дома внезапно уже не представится. Завтра о произошедшем здесь станет известно и меры предосторожности будут подняты на недосягаемую высоту.

Можно было, конечно, пойти в «Свиное Рыло» и разлогиниться. Но что ждет его в реале? Тело его сейчас лежит на простом матрасе в теткином доме. На кухне, вероятно, есть лапша, которую можно заварить кипятком и съесть под неловкими, исполненными сочувствия взглядами тетушки. Завтра нужно будет искать и записываться в заочную школу. И статус его в реале — почти бездомный, исключенный из школы старшеклассник.

Чем больше он думал о реальном мире, тем сильнее становились его злость и чувство неудовлетворенности. Даже анестезирующее действие темной маны не могло полностью заглушить их. По телу пополз леденящий холод, который, казалось, питался его эмоциями.

Чего я хочу?

Он посмотрел на письмо. Знать продала город, который она еще и обкрадывала в течение нескольких месяцев. Он помнил трущобы и нищих на улицах южных кварталов. Перед его умственным взором всплыла самодовольная рожа Алекса.

Богатые думают, что им все позволено. Пусть-ка испытают на своей шкуре, каково быть униженным и оскорбленным.

Он оглядел зал: панели резного дерева и кожаные кресла напоминали «Ричмонд» с его понтами «лиги плюща». Ему захотелось все это сжечь, спалить дотла! Он смотрел на тела, чью кровь впитывали толстые ковры.

В Лаксе еще много таких, кто заслуживает той же участи.

Темная мана побежала по жилам, вьющиеся узоры темной энергии покрыли тело, словно волшебная татуировка, глаза, казалось, втягивали комнатный свет наподобие маленьких черных дыр.

Оникс неподвижно смотрел на Джейсона. На морде кота было необычное выражение. Впервые со времени их встречи кот смотрел на Джейсона с тревогой.


Глава 19 — Испепеляющий


Роберт и Клэр стояли на платформе в центре аппаратной. Вокруг мерцали полупрозрачные экраны, раздавался ровный гул тихих голосов переговаривавшихся технических специалистов. Верх помещения занимал огромный экран, на который выводилась информация об игре и данные серверов.

Шли вторые сутки после релиза «Пробуждения онлайн», особых проблем не наблюдалось. По меркам ММО, запуск игры прошел удивительно гладко — без отказов оборудования и зависания серверов. Техники следили за потоком данных, чтобы вовремя предотвращать возможные проблемы. Объем перерабатываемой информации был столь велик, что без содействия Альфреда управлять игрой было бы невозможно.

— Сэр, — один из техников обратился к Роберту, — вы просили последить за статистикой начинающих игроков: не будет ли чего необычного, — он сделал паузу. — Короче, что-то странное происходит с данными по одному новичку. Система отмечает скачок с 12-го на 30-й уровень за период меньше часа игрового времени. Даже с учетом возможной помощи от бета-игроков это слишком. Если вообще возможно.

— Да? — вступила в разговор изумленная Клэр. — Вот это прыжок! Нет признаков проникновения в систему?

— Шутишь? — Роберт был ироничен. — «Пробуждение» взломать невозможно. Да и Альфред заметил бы. Восемнадцать уровней за раз… Кто-то хорошо освоил механику игры, — он посмотрел на Клэр, изучавшую поток информации на мониторах, и обратился к технику: — последите за ним и держите меня в курсе.

Он не верил, что игру можно хакнуть, но ему стало любопытно.


* * *
Соседнее имение охранялось заметно лучше.

Джейсон выстроил своих зомби в переулке. Налет увеличил количество подконтрольной нежити. Разношерстная группа ожидала его приказов.

Он вызвал информацию по призыву.


Средний уровень воров был 25. Стражники все имели уровень 66 (пониженный с примерно 90). Джейсон вызвал мертвых охранников, но до полного Лимита контроля ему все равно не хватало трех зомби. Будучи человеком рачительным, он поднял трех мертвых слуг и даже снабдил их кое-какой (хоть и поврежденной в бою) амуницией.

Их можно использовать для отвлечения внимания, например, — думал он, скептически разглядывая растрепанных молодцов.

У следующего особняка служебный вход также был со стороны переулка. Джейсон велел двум охранниками и трем ворам встать у дверей. Задача воров была подождать десять минут, затем проникнуть внутрь и зачистить ближние комнаты, не удаляясь от входа более чем на пятьдесят футов. Они должны были также убивать всех, кто попытается спастись через служебный вход.

Главное — не позволить поднять тревогу.

Во главе остального отряда Джейсон направился к парадному входу. Особняк представлял собой двухэтажное здание с большим открытым пространством перед ним. Ни ворот, ни стражи не было. В окнах второго этажа горел неяркий свет, первый же этаж сиял огнями: в игре было только 10 часов вечера, и обитатели еще не спали.

В распоряжении Джейсона имелось четыре вора, шесть охранников и трое слуг. Слуг он выставил вперед: их все равно следовало заменить на более полезных зомби. Воры должны были прочесать здание, бесшумно убивая всех встречных, как при предыдущем налете. Сам он с охранниками расположился у входа в качестве резерва на случай, если воров обнаружат.

У него уже был опыт, приобретенный в предыдущем особняке: Некромант должен быть незаметен. Джейсон нарядился стражником, кольчуга тянула вниз и сковывала движения, это было неприятно, но необходимо. Он провел инструктаж, как действовать в случае атаки. Подставному лидеру группы полагалось выкрикивать команды и нести всякую грозную чушь; остальным зомби предписывалось игнорировать его и выполнять заранее отданные приказы Джейсона.

Оникс стоял рядом и внимательно смотрел на здание перед ними. После предыдущей схватки кот вел себя странно: тащился сзади и исчезал в переулках. Складывалось впечатление, что происходившее ему не нравилось.

Глупый кот.

Джейсон поднял глаза на дом, обитателей которого ждал неприятный сюрприз. Губы Джейсона скривились в улыбке, и тьма начала сгущаться на внутренней стороне глаз. Время колебаний прошло. Он подал знак.

Один из воров тихо вошел в дом и вернулся, чтобы доложить обстановку (когда выяснилось, что воры могут разговаривать, из них получились замечательные разведчики). Внутри вход стерегли два охранника, каждый 102-го уровня. При таком уровне прямая атака была невозможна. Джейсон велел ворам перерезать охранникам горло, напав сзади. Зомби-стражники довершили дело.


Уровень Джейсона стал 31. Уровень охраны в этом особняке оказался выше, чем в предыдущем. Экспа текла рекой. Он внес очки в Волю, подняв Лимит контроля до девятнадцати зомби.

Прихожая особняка была роскошной. Деревянная навощенная лестница вела наверх, по стенам висели картины и гобелены, ярко подсвеченные лампами. Из прихожей расходились четыре коридора. Джейсон велел двум ворам обследовать верхний этаж, а двум другим — нижний.

По его приказу один из зомби-стражников уничтожил одного из зомби-слуг, и Джейсон вызвал двух только что убитых охранников. Теперь он имел под рукой восемь зомби-охранников и двух зомби-слуг. На выходе из каждого коридора стояло по два охранника, в роли охранника выступал и он сам. Фальшивый командир стоял посреди прихожей и вел себя соответствующим образом.

Теперь надо дождаться сообщений от воров.

Если бы кто-то мог видеть группу Джейсона, он заметил бы некую странность. Тогда как почти все охранники стояли, замерев в жутковатой неподвижности, и молча пялились в свои коридоры, один из них, невнятно бормоча, крутил что-то в пальцах и ругался шепотом.

Джейсон пытался соорудить из кусочков металла и кожи нечто вроде короны «Зла». Получалось плохо — «Злу», наверное, не понравилось бы.

Ко времени возвращения воров неказистая корона украсила голову подставного лидера, который стал похож на участника аниме-фестиваля в самодельном костюме «Князя Тьмы».

Ладно, и так сойдет.

Оникс, лежавший на перилах лестницы, разглядывал зомби-лидера с насмешкой в глазах, а затем с тем же насмешливым выражением посмотрел на Джейсона, как бы говоря: Это что за рукоделие?

— Ты думаешь, ты бы лучше смог? — огрызнулся Джейсон. — Да у тебя даже больших пальцев нет, чтобы хоть что-то соорудить!

Кот тихо фыркнул и принялся вылизывать лапу.

Воры, отправленные наверх, вернулись с докладом, что на втором этаже живых не осталось. Те, что обследовали первый этаж, сообщили, что в глубине здания находится большое помещение, в котором идет многолюдный банкет. Напасть незаметно не представляется возможным.

Похоже, в этот раз без битвы не обойтись. Есть два зомби-охранника, одетые в цвета дома, но оба с перерезанным горлом и в окровавленных костюмах.

Ничего путного не придумав, Джейсон повел своих бойцов к банкетному залу. Когда дойдет до рукопашной, он может рассчитывать на проклятия и Взрыв тела. Важно еще никому не позволить вырваться из здания.

Он подробно объяснил своим подопечным, как действовать в случае того или иного развития событий. Затем еще раз оглядел свои войска: восемь охранников, четыре разбойника (зомби-пушечное мясо не в счет) должны будут атаковать неизвестное количество народу. Хотелось бы верить, что непись внутри — это в основном слуги и невооруженная знать.

Пульс в предвкушении битвы ускорился, привычный холод побежал по телу, глуша тревогу, оставляя лишь возбуждение перед сражением. Кристаллы льда поселились в голове словно навсегда.

Оникс не сводил с Джейсона глаз. В последнее время тело Джейсона беспрерывно излучало темную ману. Теперь он пытался ее восстановить. Хвост Оникса ходил из стороны в сторону: в нем боролись противоречивые чувства.

Джейсон снова обратился мыслями к южным кварталам — к нищете и разрухе, к больным и голодным. Все из-за них, из-за богатых. Пусть они теперь платят — они этого заслуживают!

Без колебаний и сомнений он подал сигнал к атаке.

Зомби-стражники распахнули двери, за которыми открылся большой зал с высоким сводчатым потолком. В зале было человек тридцать — гостей, охранников и слуг. Гости сидели за длинными столами, охранники стояли вдоль стен зала, а слуги суетились с тарелками и блюдами.

От выброса адреналина лицо Джейсона скривилось в злобной усмешке, а в глазах вспыхнул нечестивый свет.

Многие обернулись на звук распахиваемой двери и застыли в недоумении. Джейсон немедленно принялся кастовать Проклятие слабости на охранников.

Зомби ворвались в помещение и моментально зарубили двух не успевших опомниться охранников. Брызнула кровь, раздались крики и стоны.

Воры активировали Незаметность и устремились в глубину зала через боковую дверь для прислуги. Пользуясь всеобщим смятением, они внезапно атаковали охранников, стоявших у этой двери. Кинжалы вошли в незащищенные части шей и спин.

Битва была в разгаре. Народ метался по залу. Гости полезли под столы. Звенела сталь: охранники пришли в себя и начали защищаться. В лужах крови на полу лежали опрокинутые столы. Джейсон вовсю использовал Слабость, но в водовороте битвы не был способен поразить больше одного противника за раз. Два зомби уже погибли, но исход битвы потихоньку клонился в его сторону.

В сумятице он поднял двух охранников дома, убитых при входе. Это потребовало много маны, но он получил двух бойцов взамен потерянных. Новые зомби имели преимущество неожиданности: защитники дома не ожидали нападения со стороны своих.

Джейсон посмотрел на двух своих стражей, оставленных у входа в зал на случай, если кто атакует его самого или попытается сбежать. Может быть, следовало бросить их в бой, чтобы поскорее покончить с схваткой.

Где хозяин? Похож ли он на того прежнего рыцаря?

Ложный главарь стоял посреди зала и выкрикивал всякую воинственную дребедень, размахивая двуручным мечом. Вдруг огненный шар пролетел через головы дерущихся и ударил его в грудь. Зомби вспыхнул, бросил меч и заметался по залу, пытаясь погасить огонь.

Обман работает!

Джейсон порадовался, что горит и мечется в огне по залу не он. Оникс тоже смотрел на горящего зомби и издавал звуки, которые могли бы сойти за смешки.

Проследив глазами за траекторией огненного шара, Джейсон увидел того, кто был, очевидно, хозяином дома. В углу за спиной двух охранников стоял человек средних лет с седеющей бородой, он был одет в оранжевый халат, подбитый языками пламени. В одной его руке был посох, другая крутила огненный шар.

Черт! Это маг!

Проверка показала 102-й уровень.

— Да как вы смеете! — ревел маг, краснея лицом. — Я вам покажу, выродки! ОГОНЬ!

Огненные вихри закрутились вокруг него и, собравшись в шары, понеслись под потолком, набирая объем и жар. Жуткая улыбка озарила лицо мага, он сам был весь как огонь.

Плохо дело. Похоже на заклинание метеоритного дождя.

Шары, достигнув определенного размера, падали с потолка на зомби, которые уворачивались и ныряли под столы в попытках спастись. Двое замешкались и моментально сгорели в пожирающем плоть огне.

Блин!

— ОГОНЬ! — вопил маг.

Языки пламени тянулись от тела мага в сторону новых огненных шаров. Джейсон понял, что магу приходится беспрерывно вливать ману в заклинание, что удлиняло время каста. Он приказал своим стражникам атаковать мага. У него скопилось достаточно маны, чтобы применить на них Взрыв тела.

— Камикадзе! — крикнул он, указывая на мага.

Другие его стражники бросились расчищать дорогу для двух зомби-самоубийц. Маг усмехнулся, и на пути стражников возникла стена огня.

Сила пламени была такая, что расплавилась посуда на соседних столах и загорелись пол и стены. Довольный результатом, маг вернулся к заклинанию, бившему по площади.

Идиот.

В тот самый момент, как его зомби добежали до огненной стены, Джейсон закончил кастовать Взрыв тела и отдал команду. Камикадзе взорвались со страшным грохотом. За стеной огня и разлетающихся частей тел ничего не было видно. Джейсон посмотрел на окно урона.

Урон: -2056. Оверкил: 706

Охранник умирает. 7000 очков опыта. (-70 % очков опыта за разницу в уровнях).

Урон: -2081. Оверкил: 731

Охранник умирает. 7000 очков опыта. (-70 % очков опыта за разницу в уровнях).

Урон: -110 (Оглушен). 900 урона поглощено.

Вот дерьмо! Маг жив!

Маг был оглушен, огненные шары и стена побледнели. Стали видны изуродованные тела охранников мага. Охранники Джейсона, в свою очередь, повысили уровень до 69 и имели почти по 1 000 очков здоровья. Двойной взрыв нанес невероятный урон.

Тела охранников прикрыли мага от взрыва, и у него, конечно, была какая-то магическая защита, что сохранило ему жизнь. Но атаковать он уже был не в состоянии.

Джейсон не стал дожидаться, пока маг придет в себя.

— Убить его! — крикнул он.

Воры уставили на мага свои белесые глаза и ринулись в его сторону. Первые двое прыгнули через гаснувшую стену огня. Один из них, падая, полоснул мага по ногам, второй навалился на рухнувшего мага и вонзил ему в горло оба своих кинжала. Обессиленный маг захлебнулся своей кровью и умер.

Битва завершилась. Джейсон стоял в центре зала, рассматривая последствия резни. Глаза его были черны. Кое-где еще догорал огонь, в воздухе висел дым. Несколько столов лежали на боку среди остатков еды и битой посуды. Повсюду были трупы, повсюду — кровь.

Оникс сидел на стуле, глядя на то, что было недавно веселым банкетным залом. Кот повернул голову к Джейсону, в его взгляде читалось: Опять? Посмотри на это безобразие!

Джейсон молча смотрел на кота, считая в уме свои потери. Он потерял семь зомби-стражников, включая двух взорвавшихся, и одного вора. Остальные были более или менее целы.

Хотелось бы, конечно, иметь лечебное заклинание для нежити.

Из находившихся в доме не спасся никто. Большинство тел не имели сильных повреждений: взрыв зомби произошел не в гуще событий. Джейсон с жадностью смотрел на трупы: тут было кем заменить боевые потери.

По его приказу тела охранников были сложены вдоль одной из стен, слуг он велел оттащить в дальний угол. Одного вора он отправил к группе, сторожившей служебный вход, с указанием укрыться внутри помещения, чтобы их не заметил случайный патруль. Отдельная команда была направлена запереть парадный вход и выставить караул в прихожей.

Отдав все эти приказания, Джейсон вызвал окно информации, чтобы посмотреть, как обстоят дела с прокачкой уровня и скилов.


x3 Повышение уровня умения: Мастерство призыва

Уровень: 9-й Начальный

Эффект: Увеличение на 13 % характеристик по призыву нежити и увеличение на 10 % активной Воли для определения Лимита контроля.

x2 Повышение уровня умения: Владение маной

Уровень: 4-й Начальный

Эффект: -2.5 % расходования маны

x2 Повышение уровня умения: Тактик

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Увеличение на 7 % коэффициента урона за успешную засаду или стратегию (Сейчас Урон x 1.07)

x1 Повышение уровня заклинания: Проклятие слабости

Уровень: 2-й Начальный

Эффект: Увеличение эффекта замедления, понижение силы, ловкости и витальности.

x2 Повышение уровня заклинания: Взрыв тела

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: Увеличение урона и радиуса поражения (Сейчас 1.04 x Здоровья).

Джейсон достиг 39-го уровня. Очки он снова вложил в Волю, которая поднялась, таким образом, до 213 или примерно до 241 с учетом Мастерства призыва. Теперь он мог контролировать 24 зомби одновременно с максимальным уровнем каждого 87.

Развитие его персонажа шло успешно, благодаря прокачке Воли и призыву трупов высокого уровня. Практически он уже нагнал лидеров среди начинающих игроков. Еще несколько налетов — и его персонаж превратится в нечто реально устрашающее.

Города — клондайк для Некроманта. Смог бы я так быстро повысить уровень, если бы гонялся по лесам за зверюшками, как другие начинающие?

Правда, после истребления НПС-обитателей еще одного дома уровень его скверны вырос на дополнительные 200. Кроме того, становилось все труднее управлять более многочисленной нежитью. Джейсон понимал, что своими победами он обязан продуманной тактике и тщательному планированию. При атаке в лоб на огненного мага он бы несомненно проиграл: один только метеоритный дождь был способен испепелить всех его зомби.

Ему нужен был помощник или какой-нибудь другой способ управления большим количеством зомби. Может, на более высоком уровне Мастерства призыва станет полегче: Морган что-то там говорила про телепатию.

Пока он вызывал новую нежить, его подопечные обыскивали дом. Призыв требовал больше времени, но по мере роста количества зомби росли соответствующие умения и количество наличной маны.

x3 Повышение уровня заклинания: Спецзомби

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: Повышение уровня умений у зомби. Лимит контрля — 5-й Начальный уровень

Было жаль, что Лимит контроля не позволяет ему вызвать всех убитых в качестве зомби. С другой стороны, от знати и слуг проку было бы немного по причине их низкого уровня. Неиспользованные трупы он решил оставить на месте.

Понадобятся — вернусь.

Зомби, обыскивавшие дом, принесли найденное. Экипировка была довольно посредственной, зато много золота и серебра. Теперь он мог себе позволить, например, сумки получше. Жаль, что не нашлось ничего достойного продажи через «Rogue-Net».

Знать, как было сказано, не отличалась ни высоким уровнем, ни качеством эквипа. Очевидно, большинство проводило время в пирах и обедах, а не в битвах с драконами.

Мага он обыскал лично и обнаружил два приличных предмета:

Посох Огненного Мага

Оружие создано искусным чародеем и повышает магический урон, наносимый владельцем.

Качество: C

Урон: 10–25 (Крушащее)

Прочность: 63/75

+10 % Огненный урон

Амулет Воли

Ожерелье создано искусным чародеем и повышает Волю владельца.

Качество: C

Прочность: 20/20

+5 Воли

Джейсон посмотрел на мага. Тело не было сильно повреждено. И тут его озарило.

Что если б можно?..

Он быстро произнес заклинание Спецзомби и разразился зловещим, слегка безумным хохотом. Оникс посмотрел на него с опаской и сделал большой демонстративный шаг назад.

Джейсон был теперь гордым обладателем зомби-огненного мага 87-го уровня! Маг владел Огненным шаром, Огненным вихрем и Стеной огня. В своем прежнем состоянии маг знал много больше — например, то же заклинание метеоритного дождя, но уровень Спецзомби не позволял его использовать. Джейсон велел магу продемонстрировать Огненный шар и остался доволен. Чем дальше — тем интереснее.

Амулет он оставил себе: надо же как-то и свою экипировку улучшать, не правда ли?

Настало время ознакомиться со Статусом Персонажа.



Ну вот. Теперь я начинаю выглядеть поприличнее.

Часы в игре показывали полночь. Пора было двигаться дальше: все, что он хотел сделать, нужно успеть сделать до рассвета.

В других поместьях хозяева и слуги уже, поди, улеглись в свои постели. Разве что где-то еще продолжалась затянувшаяся вечеринка.

Джейсон оглядел свою новую армию. Его глаза в дыму еще тлевшего банкетного зала выглядели чернее обычного. Ночь обещала быть длинной.


Глава 20 — Упертый


— Сэр, — сотрудник помахал рукой Роберту, — Вы просили присмотреть за этим новичком. Помните? Который так быстро прыгал с уровня на уровень.

— Да-да, — отозвался Роберт, не отрываясь от экрана. — Что-то новое?

— За последние тридцать минут он поднялся еще на девять уровней. У меня нет объяснений. Я установил его локацию в игре: это центр Лакса.

— Вот как? — Роберт подошел к монитору сотрудника. Игрок, действительно, стоял посреди города.

— Как он так быстро прокачивается? Там же некого убивать, — продолжал удивляться техник.

— Непись, — сказал Роберт, разглядывая информацию на экране.

— Да? Там же полно НПС с уровнем около 100. И стражников. Как это он их убивает?

— Понятия не имею, но очень хотел бы посмотреть. Вы не могли бы как-то подключиться к его камере? Она, возможно, не включена, но попробовать-то можно. Если найдете способ включить ее дистанционно, получите повышение.

— Роберт! — окликнула его Клэр с другого конца аппаратной. — Ты же знаешь, что мы не имеем права подключаться к камерам игроков, если только они не нарушают пользовательского соглашения!

Роберт радостно улыбнулся.

— Так он очень может быть, что нарушает… Мы же должны проверить, — он опять обратился к техническому специалисту: — Получите доступ к его камере. Если не получится, подключитесь к кому-то еще, через кого мы сможем понять, что там происходит.

Роберт направился к выходу.

— Ты куда? — спросила вдогонку Клэр.

— За попкорном. Что бы там, в Лаксе, ни происходило, скоро станет чертовски интересно!


* * *
Несколько часов спустя Джейсон сидел в последнем захваченном имении. Он расположился в главном зале и думал, что этой ночью видал залы и побогаче. Оникс дремал у него на коленях. Джейсон рассеяно смотрел, как его зомби занимаются привычным делом — таскают трупы и эквип.

Ночка выдалась долгой.

Он совершил налеты на все крупные поместья в северной части города. Он уничтожил два патруля, с которыми столкнулся, переходя от одного дома к другому.

Оказалось, что у знати не так много предметов, представлявших интерес для игроков. Аристократы были в основном невысокого уровня и тратили деньги все больше на украшение своих домов и драгоценности. Ничего, подобного рыцарскому мечу, ему больше не попалось. Какую-то мелочовку он собрал с охранников, зато ее было так много, что сумок не хватило, и зомби, как мулы, тащили на себе награбленное.

По прикидкам, если все продать недорого (но быстро), получится примерно $5 000-6 000. Это считая рыцарский меч, но без учета сорока золотых монет игровой валюты. Пару месяцев можно будет не заботиться о расходах на проживание. О том, что будет дальше, он предпочитал не задумываться.

Прокачка опыта и умений замедлилась. За захват последних домов он получил 12 уровней и стал игроком 51-го уровня. Поколебавшись, он вложил все очки в Волю, подняв ее до 278.

Очень надеюсь, что не совершаю ошибки.

Умения за ночь тоже несколько развились. Мастерство призыва, например, достигло наконец 1-го Среднего уровня, о чем его известило соответствующее уведомление:

Повышение открыло возможность общения путем передачи мыслей на расстоянии, и Джейсон надеялся, что это увеличит количество бонусов на каждом уровне. Однако развитие умения жутко замедлилось.

Телепатия — это, конечно, круто! Она сильно упрощала командование приспешниками в бою (лишь они были в его поле зрения) и избавляла от необходимости проводить бесконечные инструктажи. К тому же, похоже, она действовала на большие расстояния.

Телепатия, правда, не решала проблемы управления отдельными группами. Если он отправлял такую группу на задание без своего непосредственного участия, все равно приходилось формулировать подробные наставления. Может быть, Морган тут сумеет как-то помочь.

Он открыл табличку призыва:

Лимит контроля постепенно терял свое значение по мере роста Воли. Большинство врагов имели уровень ниже 100, и теперь его зомби сохраняли уровень бывших НПС.

Воров осталось 5, все примерно 50-го уровня, все изрядно потрепанные в боях. Были также маги, огненный и ледяной. Встречу с последним Джейсон вспоминал с содроганием.

Жуткое дело!

К концу битвы маг заковал в лед все помещение. Никто не мог устоять на ногах: ни зомби, ни Джейсон, даже маг держался с трудом. По счастью, Джейсон не разучился метать ножи из положения лежа.

Надо не забыть поблагодарить Джерри.

Оба мага были почти 100-го уровня. Такого же примерно уровня были остальные 24 зомби из охранников и тех лордов, кто обладал боевыми навыками.

Его армии не хватало лучников. Для битв внутри зданий это было непринципиально, но в открытом поле стрелки бы очень могли пригодиться.

Ладно. Пока что ничего не поделаешь.

В игре было 3:13 утра. В запасе еще несколько часов реального времени, а в случае нужды можно не выходить из игры добровольно и дотянуть до принудительного разлогинивания.

И что теперь делать?

Он уже истребил почти всю знать в городе и стоял во главе небольшой армии крутых зомбаков. Бойцы его были в крови, с большими открытыми ранами, полученными не самими зомби, а их предшественниками — НПС в процессе их убийства.

Это бросалось в глаза: любой встречный сразу бы понял, что с такими ранами нельзя не то что двигаться, но даже просто оставаться живым. Как только его подручные окажутся в публичном месте, народ начнет орать и звать стражу.

А что будет, когда обнаружатся последствия резни во всех этих благородных домах? Стража бросится искать тех, кто это сделал. Как тогда ему прятать зомби? Вообще, возможно, в городе начнется бунт, когда непись сообразит, что регент и вся знать мертвы.

Я как-то об этом не подумал.

Вид одного из зомби, одетого в мундир городского стражника, навел его на мысль:

Я мог бы атаковать городскую стражу.

Джейсон подозревал, что большинство или вообще все стражники участвовали в заговоре. Знать не смогла бы долго сохранять смерть регента в тайне без содействия стражи. Рекса из-за этого и выгнали.

Эти размышления вызвали знакомое чувство холода в позвоночнике. Ночная резня отчасти насытила его жажду мести, но он еще не был готов остановиться. С улыбкой предвкушая следующую атаку, он принялся обдумывать план нападения.

Джейсон видел казармы в восточной части города и знал, что численность стражи достигает двухсот человек. Для открытой битвы у него не хватало бойцов.

Его ночные атаки облегчались тем, что хозяева и слуги в большинстве своем спали и не были способны оказать серьезного сопротивления. У него тоже были потери, но количество убитых им быстро перевалило за Лимит контроля, и ему пришлось бросить сотню-другую трупов просто потому, что он был не в состоянии призвать столько зомби.

Что же делать?

Звук удара заставил его поднять голову. Один из зомби влепился на ходу в стену. Без его указаний зомби часто вели себя как полные идиоты. Он приказал этому последнему отправляться в угол. Пусть подумает над своим поведением!

Подожди-ка. Они что, от природы такие тупые?

Как это связано с моим над ними контролем?

Джейсон, командовавший всю ночь своими подручными, привык видеть в них простые орудия, а не носителей хоть какого-то интеллекта. Если подконтрольные зомби такие безмозглые, что будет, если вызвать дикого зомби?

Он поднялся, сбросив кота с колен. Оникс злобно зыркнул в ответ и принялся демонстративно потягиваться.

Джейсон приказал затащить одно тело в соседнюю комнату, поставил у двери двух охранников и скастовал Спецзомби на труп. Поскольку он уже выбрал свой Контрольный Предел, вызванный зомби должен быть бесконтрольным или диким. Мысленно приказав закрыть дверь, Джейсон принялся ждать.

Из-за двери не доносилось никаких звуков, и Джейсон начал сомневаться, удалось ли ему призвать зомби. Он отошел на пару шагов и велел открыть дверь. Призыв вполне удался, но вызванный зомби тупо стоял посреди комнаты, глядя в противоположную сторону.

— Топни ногой, — шепнул он зомби-стражнику.

Тот топнул, дикий зомби повернулся на шум и воззрился на стражника. После секундного колебания он ринулся вперед, разрывая воздух скрюченными пальцами и хрипло рыча. Существо набросилось на стражника и принялось яростно рвать его тело зубами и ногтями.

Мать твою!

— Убейте его! Убейте его! — завопил Джейсон и бросился прочь от двери.

В один момент стражники отрубили голову дикому зомби, и безголовое тело упало к их ногам. Атака была пугающей: чистая ярость и жажда крови, ничего общего с обычными боевыми действиями ручных зомби.

Оникс посмотрел на Джейсона, как бы спрашивая: Ты идиот?

— Откуда я знал, что он окажется таким отморозком? — защищался Джейсон.

Похоже, я вступаю в споры с котом. Может, это я сумасшедший?

Джейсон стоял и размышлял над последним происшествием. Он не может просто взять и атаковать городскую стражу, но если провести отвлекающий маневр…

Если во всех ограбленных домах поднять тела мертвецов, заперев их в отдельных комнатах, а потом его воры могли бы их выпустить, превратив каждый дом в ловушку…

Мрачная ухмылка исказила его рот, ледяными иглами кольнуло в черепе, он мог поклясться, что слышал, как эхо сатанинского смеха прокатилось по гулким коридорам особняка, где, как он точно знал, не было никого, кроме него и его зомби.

Ну и еще этот скептический кот.

За работу. За два часа он превратил семь особняков в ловушки. Телепатия позволяла ему отдавать команды сразу нескольким группам зомби. Теперь он знал, как сеять хаос: он видел зомби 1-го уровня за работой.

После того, как он вызвал по отдельности всех мертвецов в каждом доме, зомби-стражники нагромоздили мебель перед всеми парадными входами. Он отправил воров открыть комнаты, в которых содержались дикие зомби, и покинуть тихонько дома через служебные входы.

Наступило время следующего этапа.

Зомби атаковали очередной патруль, но вместо того, чтобы отрезать все пути к спасению, Джейсон позволил одному из стражников убежать и поднять тревогу в городских казармах.

Джейсон смотрел вслед убегавшему стражнику с насмешливой улыбкой.

Вскоре северные кварталы заполнила городская стража, но Джейсон был уже в другом месте.

Он предпринял обходной маневр и вышел в восточную часть города. По его разумению, часть стражников должна была остаться в районе казарм для их обороны и обучения новичков.

Когда армия Джейсона вышла к тренировочной площадке, было еще темно. Он разделил свои силы на пять групп и назначил общий сбор в разрушенном доме, откуда он какое-то время назад следил за конюшней.

Теперь кажется, что это было невероятно давно.

Заняв наблюдательный пост в привычном месте, Джейсон с радостью обнаружил, что Рекса на площадке не было: вероятно, он где-то мирно спал.

Видно было, что он растревожил осиное гнездо. Стражники строились в боевой порядок, новичкам, к их немалому изумлению, раздавали боевое оружие. Как по наитию, Джейсон включил игровой чат.

Там было интересно:

MonkeyKing: Кто-нибудь понимает, что происходит? Стражники как с ума посходили. Даже не дали закончить тренировку.

Legolass: Лол. Я видел, как ты пырял чучело. Они тебя пожалели!

Kryptic: Чуваки, толпа стражников ушла на север. Там что-то случилось.

MonkeyKing: Мне суют оружие и говорят, что надо отразить нападение. Какое нападение?

Chango: У меня та же история. Что вообще тут происходит?

Kryptic: Черт! В Лаксе сраные зомби! Я видел, как они порвали стражников на входе в дом. Они уже на улице!

Legolass: Что это? Ивент?

Kryptic вышел из чата.

Игровой чат наполнился сумбуром. Kryptic, скорее всего, был убит дикими зомби.

Джейсон в игре еще не погибал, но знал, что умершие игроки могли вернуться только через три часа реального времени, то есть спустя 9-12 часов игрового, что было серьезным гандикапом. Это было сделано, как предполагал Джейсон, чтобы битвы не могли длиться вечно за счет быстро воскресавших игроков. Чтобы побеждать в больших сражениях, к ним надо тщательно готовиться, принимая во внимание и это обстоятельство.

Kryptic и его безвременная кончина не долго занимали его мысли. Пора было начинать операцию. Его бойцы уже выдвигались в район тренировочной площадки. Еще не рассвело, и в сумерках они не привлекали ненужного внимания. Джейсон вышел из укрытия и побежал вперед, громко крича:

— На помощь! Помогите! На нас напали зомби. На севере полно зомби! Они поубивали всех патрульных…

Игроки и стражники окружили Джейсона и засыпали его вопросами. Он не жалел красок в описании ужасов, творившихся в северной части города.

Из административного здания вышел лейтенант и направился в их сторону. Широкоплечий, более шести футов росту, бородатый, лейтенант был закован в стальные латы; из-за его спины выглядывал двуручный обоюдоострый меч — клеймора. У него был вид человека, привыкшего отдавать команды. Проверка уровня показала 146.

Мать честная!

Лейтенант сразу взял происходившее под контроль. Он внимательно посмотрел на Джейсона, который старательно изображал испуг.

— Путник, ты видел, куда двинулись зомби?

— Некоторые сюда! — Джейсон говорил срывающимся голосом. — Я видел, как они разорвали стражника на куски… Я их обогнал, но они скоро придут, — он дрожал и тряс головой, словно пытаясь отогнать кошмарное видение.

Да я актер! — усмехнулся про себя Джейсон. — Они даже не замечают, какое у меня мировоззрение.

— Спасибо, путник, — лейтенант хлопнул его по плечу. — Иди в офис, отдышись и успокойся. Остальным — построиться перед площадкой и готовиться к бою.

Лейтенант выстроил стражников и игроков клином напротив улицы, идущей с севера. Их было человек пятьдесят или даже больше.

Про Джейсона все уже забыли, он активировал Незаметность, вошел в офис, закрыл дверь и придвинул к ней стол. Из окна открывался прекрасный вид на тренировочную площадку, и Джейсон расположился на подоконнике рядом с Ониксом.

Сейчас, когда он был в безопасности, дрожь предвкушения пробежала по его телу. Ледяные иглы кольнули глаза изнутри, и по жилам потек черный холод. Постоянное поддержание маны в активной форме притупило ощущение цепенящего холода, которое теперь становилось заметным только в момент стресса.

Оникс смотрел на Джейсона со странным выражением на морде и резко водил хвостом из стороны в сторону.

Но Джейсон не обращал на кота никакого внимания — он уже отдавал (с помощью телепатии) приказы и кривил губы в возбужденной усмешке.

Группа зомби вышла с улицы прямо к тренировочной площадке. Сначала они растерянно озирались, но вот их белесые глаза увидели противника, их глотки издали хриплый рев, и они яростно бросились вперед.

Игроки и НПС тоже издали боевой клич, правда у некоторых игроков сдали нервы, и они испуганно попятились. Джейсон принялся кастовать на строй оборонявшихся Проклятие слабости. Кое-кто из игроков с удивлением крутил головой, не понимая, откуда взялся дебаф, который они увидели в своих информационных окнах, но приписали его какой-то способности атакующих зомби.

Джейсон двинул вперед группу своих камикадзе. Укрытые плащами с капюшонами, зомби-камикадзе не вызвали подозрений и спокойно затесались в ряды оборонявшихся.

Лейтенант и его бойцы смотрели только на бежавших на них диких зомби и не обращали внимания на фигуры в плащах, которые встали среди бойцов на примерно равном расстоянии друг от друга. Джейсон запел свое заклинание. Он надеялся, что успеет завершить его раньше, чем атаковывавшие зомби попадут в радиус поражения.

Нечего добром разбрасываться!

Как только он завершил серию заклинаний Взрыв тела, длинные темные тени устремились в сторону камикадзе. Последовавший взрыв оказался зрелищем невероятной силы. Даже Оникс был слегка впечатлен.

Джейсон уже знал, что эквип камикадзе значительно повышает убойную силу взрыва, действуя, как шрапнель в противопехотных минах. Поэтому он так упаковал своих зомби в латы, кольчуги и малоценное оружие, что они едва передвигали ноги.

Пять взрывов породили шквал из кусков искореженного металла, которые пробивали тела игроков и неписи, как листы бумаги. Над площадкой, усеянной свежими трупами, какое-то время висел кровавый туман.

Лейтенант, находившийся в зоне поражения, где орудовали сразу трое зомби, потерял руку и корчился на земле в попытках встать. По прикидке Джейсона, взрыв уничтожил до 75 % живой силы противника. Остальные были ранены или оглушены.

Не давая выжившим опомниться, Джейсон бросил в бой свою третью группу. Воры устремились в атаку, над их головами летели огненные шары и глыбы льда, посылаемые магами. Целью воров были оставшиеся в живых стражники, как наиболее опасные противники. Игроки были в основном низкоуровневыми новичками, которых без труда прикончили зомби-стражники.

Посыпались уведомления. Он уничтожил примерно двадцать пять стражников, лейтенанта и около сорока игроков. От игроков экспы было немного, но очки опыта, заработанные на стражниках и лейтенанте, его порадовали.


x1 Повышение уровня умения: Мастерство призыва

Уровень: 2-й Средний

Эффект: увеличение на 17 % характеристик по призыву нежити и увеличение на 17 % активной Воли для определения Лимита контроля

Эффект 2: Теперь вы можете общаться со своими подручными посредством телепатии. Дистанционные ограничения — неизвестны.

x1 Повышение уровня умения: Владение маной

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: -3% от стоимости заклинаний в мане.

x1 Повышение уровня умения: Маскировка

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: Увеличение на 9 % естественности костюмов и поведения при маскировке.

x3 Повышение уровня заклинания: Взрыв тела

Уровень: 8-й Начальный

Эффект: Увеличение урона (Сейчас 1.07 x Здоровья).

Уровень Джейсона был теперь 58, очки он вложил в Волю и принялся осматривать офис администрации. Были обнаружены свитки связи и большое количество сумок для начинающих игроков.

Джекпот!

Сумки были розданы зомби с указанием собирать все, до чего можно дотянуться. Большая часть эквипа была никчемной, но для снаряжения камикадзе вполне годилась.

Джейсон продолжал обыскивать помещение. Он пока что не нашел подтверждений участия стражи в заговоре знати, но был уверен, что они существуют и находятся где-то здесь. Наконец на третьем обходе комнаты Наблюдательность позволила ему заметить слабое свечение, шедшее из-под ковра, на котором стоял письменный стол. Одновременно пришло еще одно уведомление.

x1 Повышение уровня умения: Наблюдательность

Уровень: 4-й Начальный

Эффект: Повышение на 8 % способности видеть ловушки и незаметные детали.

Под ковром оказался люк. Опасаясь ловушки, он велел открыть его одному из зомби — и правильно сделал: вылетевшие из-под крышки люка лезвия отсекли у открывавшего обе руки.

Против летающих ножей даже зомби бессильны, — с усмешкой подумал Джейсон.

Оникс с выражением страдающего долготерпением на морде заглянул в проем люка. Джейсон же решил не сходить с пути осторожности и послал впереди себя еще одного зомби, подождал немного и только потом последовал за ним.

В подполе офиса располагался небольшой погреб с письменным столом у одной из стен. На стене висел фонарь, но Джейсону дополнительный свет не нужен: хватало того, что поступал сверху в помощь Ночному зрению.

Джейсон просмотрел бумаги, среди которых было много записок от знати. Все примерно одинакового содержания: все восхваляли лейтенанта за его усилия по сокрытию факта смерти регента Лакса.


Дурацкий квест.

Даже жалко тех простодушных квестов типа пойди-принеси из других игр, где цель ясна и где понятно, чего от него хотят.

— Где те прекрасные квесты со сложностью «F»: отнести записку кузнецу или перебить крыс на конюшне?

Оникс дернулся на месте, словно пожал плечами.

Отлично. Теперь я сам с собой разговариваю и приписываю коту человеческие свойства.

Денег для стражников явно не жалели. Об этом можно судить по исключительно тяжелому сундуку, стоявшему возле стола. У Джейсона даже челюсть отвисла.

Да здесь достаточно золота, чтобы оплатить работу стражников на год вперед!

Он подумал, что вряд ли все эти деньги были платой страже. Скорее всего, здесь хранилась украденная часть городских налогов, которые стражники же, наверное, с горожан и собирали.

Что же мне с ним делать: я его даже сдвинуть не могу?

Ониксу золото очень понравилось, он улегся с довольным урчанием прямо на монеты и каждый раз, когда Джейсон приближался к сундуку, шипел и выпускал когти.

Джейсон решил оставить золото там, где оно хранилось, в надежде, что какие-нибудь интересные мысли по этому поводу посетят его позже.

Выбравшись на поверхность, он принялся призывать себе новых солдат, стараясь быть максимально незаметным, на случай если кто следит за ним. Подручным было велено обыскать казармы, убивая всех, кто попадется по пути. Все тела следовало нести к нему.

Не бросать же добро!

Воля и Мастерство призыва позволяли ему теперь иметь в своем распоряжении 36 зомби с максимальным уровнем 131.Таким образом, лейтенант не мог сохранить свой исходный 146-й уровень, но все равно был самым мощным зомби в команде, даже при отсутствии одной руки.

Найденное золото не давало Джейсону покоя. Унести его было невозможно, он закрыл люк и старательно расстелил ковер на прежнем месте. Только кто-то с высоким уровнем Наблюдательности сможет обнаружить погреб. Затем ему пришла в голову идея устроить ловушки. Он велел притащить неиспользованные тела в офис и в казармы, вызвал зомби через узкие щели дверей и поспешно закрыл за собой все двери. На какое-то время призванных хватит.

Затем он заглянул в местный чат узнать, как дела на севере города, и улыбнулся:

MonkeyKing вышел из чата.

Legolass вышел из чата.

Chango вышел из чата.

Lasandra: Что здесь творится?! У меня только что умерли пять приятелей одновременно!

RupertMurdock: Знаю. В северных кварталах хаос. НЕ ХОДИТЕ НА СЕВЕР — ТАМ ЗОМБИ!

ShadowKilla: Я, пожалуй, убью несколько зомби. Вы — толпа нубов!

Carolina: Чуваки, я смотрю на тренировочную площадку издалека — там полно зомби!

ShadowКilla вышел из чата.

RupertMurdock: Лол. Shadow, похоже, умер.

Lasandra: Игроки и непись собираются на рынке. Идите все к рынку.

Джейсону стало весело. Жаль — времени оставалось мало. Днем страх поуменьшится, да и зомби начнут активно распадаться.

Он посмотрел на игровые часы и удивился: было 7:30 утра, и солнце должно уже подняться. Взгляд на небо объяснил происходящее: в небе клубились тяжелые черные тучи, озаряемые изнутри всполохами молний. Он мог поклясться, что услышал отдаленный гулкий раскат, больше походивший на сатанинский смех, чем на гром.

Может, продержусь еще немного. Что дальше?

Король умер, знати почти не осталось, стража сильно ослаблена. Если удастся добить стражу и ослабить игроков, можно взять под контроль весь город. Он оглядел свою армию.

Если я возьму город, то не надо будет больше прятать зомби.

Знакомый холод побежал по венам при мысли о захвате города. Он же хотел власти, разве нет? Темная мана волной окутала тело, как в момент видения, которое показал ему старик: Джейсон стоит на парапете, взирая на город, а под ногами — бесчисленная армия нежити. Да, он хотел этой власти, этого могущества!

Похоже, большинство стражников, ушедших в северные кварталы, погибли. Ну или увязли в зачистке домов от диких зомби. Если кто сюда и вернется, им придется иметь дело с новыми вызванными им мертвецами в количестве 50 штук. Не исключено, что идиоты стражники на стартовой площадке будут по-прежнему направлять сюда новичков, и те выпустят здешних зомби в город.

Его небольшая армия насчитывала теперь тридцать шесть зомби. Нужно больше зомби, чтобы держать весь город в постоянном напряжении. Пока что его тактика творила чудеса.

Управляемые зомби, неуправляемые зомби — все равно! Нужен хаос! Уровень не имеет значения, просто их должно быть много!

Куда двигаться? Городские силы стекались к рынку. Пока он до рынка доберется, это будет хорошо укрепленное место с большим количеством защитников. На юг? Вряд ли там готовы к обороне, а народу в тех кварталах достаточно. Полно голодных и больных. В роли нежити им, может, будет даже лучше. Может, это будет для них благодеяние.

Ленты темной маны, как змеи, обвили его тело. Скверна вскипела водоворотом. Кристаллы льда в голове эхом отвечали на удары сердца, и с каждым ударом план его становился все яснее. Он получит желанную власть!

Он поднял голову к небу и крикнул изо всех сил:

— Смотри внимательно, старик! Будет интересно!

Огненный зигзаг молнии был ему ответом.


Глава 21 — Возрожденный


Техники в аппаратной толпились возле одного из мониторов. Роберт, вернувшийся с пакетом, из которого он разборчиво выковыривал отдельные хлопья попкорна, не сразу заметил группу техников и не обратил внимания на Клэр, с недовольным видом следившую за происходящим.

— Чем вы тут любуетесь? — наконец спохватился он. — Давайте — на большой экран, — Роберт уселся в кресле в центре зала.

В воздухе раскрылось широкоформатное изображение. Снимала камера одного из новичков, только что прибывшего на тренировочную площадку Лакса.

Или на то, что от нее осталось.

Картина была устрашающей. Всюду куски тел. Кровь текла по камням мостовой и стекала со стен окружающих зданий, внутренности, вывалившиеся из разорванных тел, устилали землю.

Роберт забыл про попкорн.

— Что это было? — бормотала Клэр, стараясь не смотреть на экран.

Игрок осторожно шел к офису администрации, лавируя среди окровавленных останков. По обе стороны экрана царила цепенящая тишина. Единственным звуком было прерывистое дыхание игрока, который добрался до офиса и открыл дверь. Внутри обнаружилось несколько зомби, бесцельно тыкавшихся в разные стороны.

— Вот дерьмо! — ахнул посетитель.

Зомби живо обернулись на шум, их белесые глаза уперлись в пришедшего. На долю секунды мир замер: обе стороны неподвижно смотрели друг на друга.

Затем зомби с ревом кинулись на игрока, который отшатнулся и упал. Картинка с его камеры заметалась как безумная. Судя по всему, игрок пытался отползти прочь, но тут в кадр ворвались искаженные дикие лица и скрюченные пальцы рук. Рык стал оглушительным.

— Нет! Нет! — кричал игрок, отбиваясь. Но тщетно: перед камерой взметнулся фонтан крови и замелькали оторванные части тела. Датчики боли игрока были, скорее всего, на нуле, но все равно, умирая, он издал отчаянный вопль, причиной которого был больше испуг, чем доступная в игре глухая физическая боль.

Экран погас.

В аппаратной повисло продолжительное молчание, которое прервал Роберт:

— Скажите мне, что вы получили доступ к камере игрока, о котором мы говорили.


* * *
Последние несколько часов Джейсон трудился не покладая рук.

Черные тучи по-прежнему закрывали солнце, спасая его подручных от распада. Начался проливной дождь, молнии ударяли время от времени в мостовую или крыши домов, вызывая небольшие возгорания. Игроки в чате обменивались впечатлениями о странной, противоестественной погоде.

Джейсон тоже так считал, но не жаловался.

Он разделил свою армию на пять отрядов и приказал убивать всех в южной части города. Многие здания стояли пустыми: вероятно, жившие там НПС с началом смутного времени покинули город.

Джейсон держался подальше от «Свиного Рыла»: он не был уверен, что Джерри одобрит его действия за последние двадцать четыре часа. А спарринг с Джерри показал, что Взрывом тела и другими хитрыми штучками его так просто не возьмешь.

В общем, он ограничился уничтожением крестьян, воров и нищих, размещая диких зомби в выбранных им домах на юге Лакса. За несколько часов зомби-население города значительно возросло.

В то же время игроки и стражники на севере сумели перегруппироваться и перебить зомби, оставленных Джейсоном в богатых имениях. Из чата следовало, что стражников осталось мало и они разъединены. За одну безумную ночь раздираемый проблемами город превратился в город, поставленный на колени.

Джейсон вскоре исчерпал запас тел в южных кварталах и обратил свой взор на запад.

Слух о нашествии зомби заставил обитателей западных кварталов запереться в своих домах. Однако это обстоятельство не явилось серьезным препятствием для воров Джейсона, и скоро в этой части города тоже скопилось значительное количество призванных мертвецов.

Жаль, что экспы я с этих трупов не имею.

Его зомби шли перед ним, убивая и относя трупы в назначенные здания. В сопровождении телохранителей и кота Оникса Джейсон шел от дома к дому, призывая дикую нежить. За последние несколько часов, несмотря на то, что он перебил уже треть города, Джейсон не получил никакого повышения уровня.

Зато его позабавил просмотр видео в чате, где новички, не найдя никого на тренировочной площадке, отправились в казармы и офис администрации. Все были убиты почти мгновенно.

Отличный конец первого дня в игре!

Джейсон видел диких зомби в действии и мог себе представить, что чувствовали попавшие в переделку новички. Вырвавшиеся наружу зомби бросились разорять оставшиеся практически без защиты восточные кварталы, тесня выживших в центр, к рынку и крепости.

Все это время ворота крепости оставались закрытыми, что вызвало немалое удивление среди игроков, не подозревавших о смерти регента.

Джейсон заканчивал обход западной части города, когда ему пришло сообщение.

Фрэнк: Хэй, чел. Что там за херня в Лаксе? Стримы словно очумели. Кругом зомби!

Джейсон: Нуу. Да, тут сумасшедший дом.

Возникла пауза, во время которой Джейсон отдал несколько распоряжений. Пять воров были разосланы в разные части города, каждый с конкретным заданием. Затем он выбрал несколько зомби-стражников и начал готовить камикадзе.

По игровому времени было 6:46 вечера.

Фрэнк: Слышь? А что это ты за Джейсон? В списке друзей ты у меня Джейсон 58-го уровня. Как это? Ты же вчера был 12-го? Что происходит?

Джейсон поморщился.

Его пальцы замерли над полупрозрачной клавиатурой, висевшей перед ним в воздухе. Вокруг стояли его телохранители, каждый — зомби примерно 90-го уровня. Два его мага внимательно следили за окрестностью, по одному пробегали сполохи огня, по другому — морозные узоры.

И как вот все это объяснить?

Джейсон: Не могу в двух словах. Ночь была насыщенной.

Фрэнк: Лапшу не вешай. Ты что-то скрываешь. Большинство игроков в Лаксе мертвы, а ты не просто жив, но еще и резко прокачался за одну ночь.

Джейсон: Ладно. Я связан с зомби, но сейчас мне правда некогда.

Фрэнк: Ок. Хотя бы камеру включи. Не понимаю, чем ты занят, — так дай хотя бы посмотреть на то, что происходит!

Джейсон спохватился: в интерфейсе есть камера! Вот дурень! Сними он на камеру события этой ночи, видео можно было бы продать за несметные деньги!

С другой стороны, может это и к лучшему. Его успехи в роли Некроманта в значительной степени основывались на обмане и скрытности. Выпуск видео мог бы выдать его. Не хотелось бы, чтобы про него — реального — трещал весь «Rogue-Net».

Даже если он пошлет какие-то кадры Фрэнку, то только после их тщательного редактирования.

Джейсон: Ладно, включу. Пока.

Фрэнк: Хоть что-то. Что бы ты там ни вытворял — удачи!

Закрыв чат, Джейсон вызвал системное меню, включил камеру и двинулся по главной улице, по которой он шел, когда впервые очутился в игре. Его шпионы уже разведали обстановку на рынке, где сгруппировались оставшиеся игроки и НПС, но ему хотелось все увидеть самому, к тому же надо было выбрать удобную позицию для дальнейших действий.

В игре был ранний вечер, но мрачные тучи никуда не делись, да еще беспрерывно лил дождь, отчего на улице трудно было что-либо разглядеть. Дождевые потоки громко барабанили по булыжникам мостовой. Джейсон промок насквозь, несмотря на плащ.

Большей части своей армии он велел забаррикадироваться в здании недалеко от площади. Хотелось верить, что она не пострадает.

Джейсон активировал Незаметность и подкрался к площади, скрываясь, насколько возможно, за бочками и штабелями ящиков. Его целью был дом на южном краю площади. Он подумал, что, если бы не дождь и не Незаметность, игроки и непись сразу бы обратили на него внимание.

Благополучно добравшись до цели, он устроился у окна второго этажа, откуда площадь просматривалась почти целиком. Оникс бесшумно уселся рядом, и Джейсон рассеянно погладил его.

Игроки и НПС уже спешно воздвигли баррикады из столов и разобранных лавок, перегородив улицы, ведущие на площадь. Рынок находился в центре Лакса, и все четыре главные улицы сходились к нему, как спицы внутри колеса. Встревоженные игроки и непись стояли на баррикадах и вглядывались в улицы.

Глаза Джейсона загорелись нечестивым светом, темная мана обвила руки. Порочная сила наполнила все части его тела, он зловеще посмеивался в предвкушении дальнейшего.

Джейсон качал темную ману уже часов двадцать подряд. Кот то искоса смотрел на него, то — вниз на площадь, хвост его нервно подрагивал.

Крепость находилась в северо-восточной части площади, ни огня в оконных прорезях, ни стражи на стенах видно не было. Странно, что никто не задавался вопросом, где регент. Почему он не открыл ворота крепости для оборонявшихся?

В игре было 7:37 вечера. С того момента, как Джейсон отдал приказ своим ворам, прошло сорок пять минут. Он надеялся, что им хватит стамины для его исполнения. Воры были 60-го уровня и должны были бы справиться без особых проблем. Впервые за несколько часов он оказался вдали от своих приспешников и чувствовал себя почти голым.

По его расчетам, до прибытия воров оставалось минут пять. От возбуждения Джейсон весь дрожал, сердце готово было пробить грудную клетку. Даже темная мана не могла унять его волнения. Это был безумный день, но то, что вот-вот предстояло, должно было превзойти все предшествовавшие события в «Пробуждении».

— Я захвачу город… — бормотал он себе под нос с некоторым даже изумлением.

Оникс смотрел на него, как бы говоря: Это мы еще посмотрим.

Вдруг до Джейсона донесся слабый ревущий звук. Это не был ровный гул дождя — в звуке слышны были ноты ярости и голода. Рука, лежавшая на подоконнике, ощутила слабое дрожание.

Они идут.

Он подошел к окну, выходившему на одну из улиц, вездесущий Оникс уже сидел на подоконнике. Сперва за стеной дождя ничего не было видно.

Затем улица словно взорвалась.

Вот это да!

Волна ярости и хаоса катилась по улице. Зомби ревели, как звери, и неслись вперед, толкая и топча друг друга. Казалось, фронт этой бешеной волны сплошь состоит из рук, ног, зубов, наподобие единого организма. Толпа сносила на своем пути все: деревянные пристройки зданий, бочки, ящики — ничто не могло устоять перед ее напором!

Впереди бежала черная тень, ведя толпу прямо на баррикаду в конце улицы. При этом один из воров Джейсона изо всех сил старался не дать себя догнать.

На баррикаде наконец тоже увидели, что на них движется; поднялась тревога, оборонявшиеся в панике занимали свои позиции. Джейсон мог себе представить ужас, который они чувствовали, глядя на бесновавшуюся орду.

Как хорошо, что я не стою на этих баррикадах.

Он знал, что подобная сцена повторяется в каждой улице, ведущей к рынку. Везде воры ведут толпу к баррикадам.

Собрав урожай трупов в южной и западной частях города, Джейсон разместил диких зомби в зданиях на примерно равном расстоянии от площади. По его приказу в нужный момент зомби-воры открыли двери домов, выпустили диких зомби и увлекли их за собой в сторону рынка.

Со стороны баррикад в нападавших полетели стрелы и заклинания. Засверкали молнии: маги спешно использовали все имевшиеся у них заклинания, чтобы бить по площади. Огонь, лед, стрелы летели в кипевшую стену разлагавшегося мяса, не причиняя ей особого вреда.

Воры дождались момента, когда игроки и НПС принялись палить по толпе, а затем активировали Незаметность и попрятались в соседних зданиях. Джейсон как раз ожидал, что последние бурные события понизили уровень агрессии у его подопечных, и с облегчением вздохнул, когда безумная орда никак не отреагировала на их бегство и продолжала нестись вперед. С его стороны потерь не будет.

Переходим к следующему этапу.

Он вернулся к окну, выходившему на площадь. Толпы зомби стекались к площади по всем улицам. Ледяной холод, заполнивший мозг Джейсона, казалось, откликается на участившиеся удары его сердца.

Он подготовил камикадзе из восьми зомби-охранников, навешав на них ненужное снаряжение и поломанное оружие. Они были спрятаны, по двое на каждую улицу, в домах рядом с площадью и ожидали команды.

— Атака! — без колебаний скомандовал Джейсон. Он отправил мысленный приказ, и камикадзе смешались с толпой диких зомби, которая, как волна, понесла их прямо на баррикады.

Как только камикадзе достигли подножья деревянных конструкций, Джейсон быстро произнес восемь раз заклинание Взрыв тела. Восемь взрывов потрясли основания баррикад, во все стороны полетели куски дерева и металла. Взрывы не были достаточно сильны, чтобы полностью разрушить тяжелые баррикады, но они нанесли серьезный урон защитникам.

Вопли на площади заглушили как шум дождя, так и рев диких зомби, под натиском которых рухнула первая баррикада. За ней последовали остальные.

Зомби ворвались на площадь, как ураган. Каждый был исключительно низкого уровня. Попрошайки и воришки, убитые Джейсоном в южных кварталах. Но их были сотни, и они сметали все на своем пути. Кровь из растерзанных тел игроков вперемешку с дождевой водой потекла по сточным канавам.

Джейсон спокойно смотрел на кровавые потоки, глаза его были черны, мозг скован льдом, мана безумствовала, темная энергия обвивала лентами руки. Щупальца тьмы закружились вокруг него, вынудив кота Оникса отойти подальше вглубь комнаты.

О битве не могла быть и речи. Это была резня.

Тень сомнения пронеслась в сознании, когда ощущение силы ударило Джейсона в грудь, как океан. Оно было всепоглощающим, не таким, как при обычном обращении к темной мане. Он терял контроль: мана разрывала его тело на части.

Неожиданно в глазах у него потемнело, и мир игры словно завис.

— Ну, что у нас тут? — произнес скрипучий голос за спиной Джейсона.

Зрение вернулось, и Джейсон увидел рядом с собой старика, равнодушно разглядывавшего разыгрывавшуюся под окном сцену. В его руке была коса, и капелька крови, скопившись на острие, сорвалась, полетела вниз и на полпути повисла в воздухе.

Джейсон растерянно молчал.

— Мне кажется, ситуация несколько вышла из-под контроля, — неуверенно пробормотал он.

— Это-то ясно, — засмеялся старик. — Впрочем, зрелище получилось захватывающее. Тобой теперь интересуюсь не только я.

— В каком смысле? А кто еще?

— Ну, скажем так, другие инкарнации. Они опасаются, что ты нарушаешь равновесие сил в этих местах в пользу тьмы, — он скривился в ироничной усмешке. — Я среди них особой любовью не пользуюсь. Но и представители твоего вида весьма заинтересовались происходящим. Путники взволнованы, и я их понимаю, — он указал на заваленную трупами площадь.

Джейсон рассеянно посмотрел вниз. Темная мана еще кипела в его жилах, и он не испытывал ни сомнений, ни стыда.

Старик внимательно смотрел на него.

— Сегодня ты принял в себя всю полноту тьмы. Ты полностью отдался на волю своих желаний, — в его интонации не было ничего осуждающего, только легкое любопытство. — Откуда такая жажда разрушения? Хотя, чтобы дать честный ответ, тебе сначала следует прийти в себя.

Мановением руки старик погасил действие темной маны, и Джейсон, задохнувшись, упал на пол. В пустоту, оставленную в душе исчезновением темной маны, хлынули былые болезненные эмоции. Вспыхнул почти забытый гнев. Боль от предательства родителей и изгнания из дома. Конфликт в школе. Он чуть не закричал. Без анестезирующего действия тьмы рассудок содрогнулся под воздействием переживаний, о которых он сумел забыть на несколько часов.

Потом голова его немного прояснилась, и он восстановил в памяти события вечера. Когда все начиналось, он хотел лишь раздобыть что-нибудь на продажу, чтобы свести концы с концами. Дальнейшие свои действия он оправдывал необходимостью наказать богатых и стражников за их преступные деяния, но каким-то образом это привело к жуткой, тотальной резне на городской площади.

Ради чего все это?

Он как-то утратил уверенность, что все его действия после разграбления первого имения имели прагматическое значение или отношение к справедливости. Если говорить честно, он просто утолял свой гнев. Накопившуюся злость на школу, Алекса, родителей…

На себя самого.

Вернувшись в игру в теткином доме, он хотел только одного — сорвать злость на ком-нибудь, на чем-нибудь. Он хотел быть тем, кто принимает решения, а не тем, кого другие гоняют, как мячик по футбольному полю. Он искал ощущения могущества.

— Вы мне сказали, что у меня, вашего последователя, одна задача — добиваться желанной власти. Я и добивался, — Джейсон поднял глаза на старика и прошептал: — Я хотел испытать то чувство могущества, которое я пережил в насланном вами видении. Я хотел стоять во главе легиона. Думаю, — продолжил он после некоторой запинки, — что мой гнев по отношению к знати и страже просто служил оправданием моих действий, чтобы я без стеснения мог забрать то, что мне хотелось взять.

Он опять поглядел вниз, где дикие зомби рвали на части тела игроков и НПС. Их голодный вой заглушал шум дождя. И это его легион? Это не армия, а погром.

Джейсон не видел глаз старика, но чувствовал, что тот смотрит на него испытующе.

— Ты сегодня далеко продвинулся на пути к твоей цели, — сказал наконец старик. — Но я вижу, у тебя есть сомнения в достигнутом результате.

— Я как-то не уверен…

— Хорошо. Возможно, я могу помочь тебе сделать следующий шаг, — еле заметная улыбка пробежала по его сухим губам. — Ты запустил водоворот смерти в Лаксе. Теперь он тянет в себя темную ману с устрашающей скоростью. Эта местность превратилась в энергетический котел. Проще показать.

Он положил руку на плечо Джейсона.

Мир замер и подернулся легкой дымкой. Зомби зависли, не окончив движения, их когтистые лапы и жадные рты словно замерзли. Джейсон заметил клочки тьмы, плававшие вокруг, и понял, что это — темная мана, разлитая в пространстве. Он посмотрел вниз на площадь и не мог оторваться от открывшегося перед ним зрелища.

Клочья темной энергии тянулись к обезумевшей площади, где закручивались в гигантскую энергетическую воронку. Мощный водоворот, казалось, искривлял пространство вокруг себя, Джейсон физически ощущал висевшую в воздухе страшную силу. Если бы ее удалось взять под контроль, можно было бы совершить нечто невероятное.

Или чудовищное.

— Разрушение есть только одна сторона силы, — зазвучал в его голове голос старика. — Созидание — вторая сторона монеты, которую чеканит настоящий обладатель силы. Уничтожив город и его население, ты создал спираль мощи, которую сейчас наблюдаешь. Но энергия эта неуправляема, а ее можно было бы использовать для создания чего-то нового. Чего-то чудовищного и прекрасного. Ужасного и чарующего. Разрушение и созидание. Альфа и Омега. Они представляются противоположностями, но только союз противоположностей создает реальную мощь, — голос старика звучал почти мечтательно.

Что-то дрогнуло в душе Джейсона. В игре и в реале он разрушил мир вокруг себя, оставив позади лишь руины. А вдруг сейчас он сможет создать из развалин нечто новое?

Может, я могу воссоздать заново себя?

— Я вижу, что урок может пойти впрок, — голос старика был словно отдаленный гром. — Теперь выбор за тобой. Ты можешь всю эту темную ману за окном использовать, чтобы разрушать дальше. Ты можешь стереть город с лица земли. Но эта сила способна и создавать, способна создать что-нибудь замечательное.

Голова Джейсона шла кругом. Что-то новое? Что же? Смерч сырой энергии за окном открывал возможности поистине безграничные.

Он подумал о своих подручных, из которых он создал небольшую послушную армию. Но век их краток: их тела подвержены ускоренному распаду и тлению. Им понадобится замена. Будет ли это нечто лучшее, он пока не знал.

Ему нужно что-то, что остановит разложение. Он вспомнил, что Морган жила на кладбище, где естественный приток темной маны помогал сохранять мертвые тела в целости. Может быть, запас маны, собранный на площади, позволит ему надолго сохранить тела его приспешников?

— Прекрасное решение. За дело! — раздалось за его спиной, и мир снова пришел в движение.

Гигантский смерч по-прежнему вращался посреди площади. Но вот щупальца темной энергии вырвались из воронки и устремились в его сторону. Они обвились вокруг его рук и тела и подняли Джейсона в воздух, воронка пошла волнами и обрушилась на него потоком мощи. Боль и удовольствие одновременно испытывал Джейсон, втянутый в этот водоворот силы.

Сила, вливавшаяся в Джейсона, вызвала такой резонанс, что обрушилась стена, у которой он стоял. Глаза его сияли черной мощью, темная мана, как плащ, обвивала его со всех сторон. Он посмотрел вниз на площадь, с которой теперь он тоже был хорошо виден.

Он инстинктивно знал, что делать, и поднял руки, затянув песню на неизвестном ему самому языке. Это не был веридианский — это был какой-то еще более древний, еще более потаенный язык, шедший из глубин естества.

Черные тучи завились воронкой, подобной той, которая только что вращалась на площади. Раскат грома прокатился над городом, и сотни молний ударили в камень и дерево построек.

Земля качнулась, легкая дрожь перешла в настоящее землетрясение, но крепость и дома вокруг не обрушились, а принялись менять свою форму, искривляясь и скручиваясь в противоестественные, почти гротескные фигуры. Особенно удивительными были преобразования, произошедшие с крепостью: она накренилась и перекосилась. На парапетах появились горгульи, тяжелые цепи свесились со стен и повисли в воздухе, витые шпили выросли из крыши и вонзились в небо. Ворота из коричневых стали цвета черного обсидиана, их металлическую обшивку украсили гирлянды черепов. В бойницах замерцали зеленоватые огни, и хороводы призраков закружились над крышей.

Рыночную площадь и окружавшие ее здания теперь было не узнать. Надгробные камни просунулись там и тут сквозь булыжную мостовую и застыли, клонясь вкривь и вкось. Булыжник почернел и растрескался. Дома казались построенными из вулканического стекла и камня, на фасадах проступили барельефы уродливых, искаженных лиц. Из призрачных фонарей лился на улицы неверный, жутковатый зеленый свет.

Толпа под окнами тоже изменилась. Тела зомби корчились и дергались, вопли заполнили воздух над площадью. Темная мана меняла размеры и форму тех, кому предстояло населить обновленный город. Одни превратились в голые скелеты, другие выросли в огромных пузатых гигантов восьми футов росту, третьи сохранили облик зомби, но в их глазах загорелся свет разума. Джейсон без остановки пел свое заклинание, приноравливаясь тембром и темпом к происходившим переменам.

Наконец все кончилось.

— Это выбор, который и я бы сделал на твоем месте. Ты создал нечто новое из учиненной тобой разрухи, — старик ухмыльнулся, в его голосе звучала нота гордости.

— И это — мой выбор? — в голосе Джейсона звучал благоговейный ужас.

— Ну, я, может, и повлиял немного, но твое желание было вполне отчетливым. Добро пожаловать в твой новый дом. Добро пожаловать на Сумеречный Трон.

Толпа нежити повернулась, как один, в их сторону. В полной тишине сотни зомби взирали на стоявшего в проломе стены Джейсона.

Затем все стоявшие на площади склонились перед ним.

Затем легион мертвецов распрямился и издал гортанный рев, заглушивший шум дождя и грома. Это не был рев ярости и голода; напротив, он был исполнен чистого и бурного восторга.

— Мы живы! — вопили во тьме стоявшие на площади.

Уведомление вспыхнуло в поле зрения Джейсона, как взрыв снаряда. Точно такие же тексты возникли перед каждым игроком, находившимся в игре. Их невозможно было игнорировать и смахнуть в сторону:



Глава 22 — Решительный


В аппаратной царила гробовая тишина.

Техник таки сумел подключиться к камере загадочного игрока (после того, как он ее включил). Сотрудники теперь видели (как бы глазами игрока), как он пробирается к зданию на краю площади, поднимается по лестнице (изображение с камеры запрыгало вверх-вниз) и подходит к окну с видом на рынок. Все улицы, ведущие на площадь, были перегорожены наспех сооруженными баррикадами. Над городом клубились черные непроницаемые тучи и сверкали частые молнии. Игрок посмотрел вниз на игроков и НПС, сотнями скопившихся на огороженном пространстве.

— Посмотрите на них! И это только второй день игры! — сказал кто-то вполголоса, но в тишине зала его услышали все без исключения.

Затем раздался глухой гул, перекрывший шум идущего в Лаксе дождя.

Вид безумной толпы зомби, несшейся вниз по одной из улиц, заставил многих вскрикнуть от ужаса. Толпа была такой плотной, что стала как бы безликой: это были не отдельные существа, а единое, жаждавшее крови и разрушений чудовище.

— Что это?! — воскликнула Клэр, но никто ей не ответил: все были поглощены тем, что происходило на экране.

Камера показала панораму площади, и стало видно, как толпы нежити штурмуют защитные валы на каждой из четырех улиц. Дерево самодельных конструкций заскрипело и затрещало, некоторые игроки и НПС потеряли равновесие и упали прямо в гущу зомби.

В фокусе камеры появились руки игрока, совершавшие странные пассы, и стало слышно, как он бормочет нечленораздельные слова. Темная энергия, сгустившись в его руках, стрелами полетела вниз по направлению к атаковывавшим. Защитные конструкции вздрогнули от мощных взрывов, куски дерева и металла полетели в разные стороны.

— Это что же он сделал? Он все взорвал?! — послышался чей-то потрясенный голос.

Роберт стоял с полуоткрытым ртом, не сводя глаз с экрана. Его рука застыла ровно посередине между ртом и пакетом с попкорном.

Баррикады рухнули одна за другой. Зомби ворвались на площадь. У игроков и НПС не было никаких шансов против бесновавшейся орды нежити. Тот, кто пытался бежать, быстро понял, что бежать некуда и спасенья нет.

Из разорванных цифровых тел летели внутренние органы и клочья мяса, в воздухе повис кровавый туман. Вопли боли и ужаса понеслись к небесам, кровь окрасила булыжник мостовой.

Некоторые сотрудники, бормоча извинения, бросились вон из аппаратной: их организмы были не в состоянии выдержать жуткое зрелище, разворачивавшееся на экране.

Камера не двигалась. Слышно было дыхание игрока, удивительно ровное и спокойное на фоне происходившего.

Геймер зачаровал Роберта. Ему было интересно увидеть, как можно играть на стороне «зла», и он увидел. Но было что-то еще… Несмотря на ужасы учиненной резни, Роберт испытывал нечто вроде восхищения от действий этого персонажа.

С истреблением последних игроков экран погас.

— Где картинка?! — закричал в раздражении Роберт.

— Неясно, — ответил кто-то из техников. — У нас с игрой лаг в несколько минут, но это ничего не объясняет. Может, Альфред отключил…

Экран снова ожил. Часть стены здания, в котором находился игрок, обвалилась, и он теперь стоял как бы на открытой платформе над площадью.

Руки игрока двигались, он явно произносил новое заклинание. Этот каст, что бы он там ни кастовал, был не похож на предыдущий. Темная энергия волнами растекалась от игрока, поток маны превосходил все, что Роберт когда-либо видел.

Сотрудники наблюдали, как под воздействием заклинания черные тучи скручиваются в спираль. Молнии без устали били в здания и мостовую, демонстрируя неукротимую мощь.

— Это за пределами возможностей простого игрока, — бормотал Роберт. — Даже участники испытаний не имеют такой силы…

Затаив дыхание, люди в зале смотрели, как здания под действием заклятия изгибаются, меняя свои формы. Зомби и строения корчились, словно в муках; плоть, камень и дерево чернели на глазах. Темная энергия захлестнула город и изменила его до неузнаваемости.

Теперь на некогда рыночной площади стояла толпа уже не зомби, а каких-то неведомых существ. Сотни голов повернулись в сторону игрока, и стоявшие склонились перед ним в покорном поклоне. Затем они выпрямились, и оглушительный восторженный вопль покатился по городу.

Потрясенные сотрудники в молчании смотрели на экран.

— Кто этот игрок? — шепотом спросил сам себя Роберт.

Экран погас.


* * *
Джейсон проснулся с трудом. В голове гудело.

Мир вокруг него был погружен в тьму. Он протянул руку и нащупал шерстяную ткань. Подняв руку к голове, наткнулся на твердый пластик.

Ум медленно восстанавливал картину действительности. Он в теткином доме, и на его голове — виар-шлем. Он снял шлем и уселся в кровати. Голова кружилась, тело болело, руки-ноги слушались плохо. Держась за голову обеими руками, Джейсон огляделся вокруг.

В окно рядом с кроватью светило солнце. Сколько сейчас времени?

Core показывал полдень. Разве сейчас не должна быть полночь? И дождь? Хотя…

Я же был в игре…

Память вернулась внезапно. Он убил всю знать и стражу, а потом всех НПС и игроков в Лаксе за одну ночь. Он уничтожил город и создал нечто зловещее и величественное из его пепла.

— Сумеречный Трон, — прошептал он.

Джейсон поднялся и потянулся, восстанавливая контроль над затекшим телом, потер виски в попытке унять головную боль и отправился в ванную.

Почему я так ужасно себя чувствую? Пересидел в игре? Может, остановка времени, устроенная стариком, сильно увеличила компрессию времени? Или это плата за водоворот темной энергии, который устроил я? Или все вместе?

Он не знал ответа и принялся за обычные утренние дела. Из ванной пошел на кухню. Самочувствие улучшилось. Тетки не было, и это его обрадовало.

Вот и хорошо: не надо вести никаких неловких бесед. Не уверен, что вообще сейчас могу вести хоть какие-то разговоры.

Он заглянул в буфет. Там обнаружились арахисовое масло, несвежие крекеры, почерневший банан и лапша быстрого приготовления. Тетка, видать, любила ходить в магазин за продуктами не больше, чем он.

Ну и ладно. Чем лапша не еда?

Джейсон поставил воду на плиту и уселся за кухонную стойку, разглядывая свое новое место жительства. Выглядело оно довольно убого, однако теперь Джейсон смотрел на него словно другими глазами.

Облезлые стены и видавшая виды мебель говорили о том, что Энджи жила более чем скромно. И, однако, она не отказалась приютить его. Сейчас, когда он отошел от ссоры с родителями и голова его прояснилась, он начал подозревать, что в вопросе аренды комнаты она сделала ему скидку. Ему стало стыдно за то, как он вчера себя вел.

Он полностью отдался на волю злости и жалости к самому себе, ища разрядки в игре. Он без устали качал темную ману, чтобы заглушить боль, а кончил тем, что уничтожил целый город. Пусть он стер в порошок НПС и игроков — это все равно было демонстрацией слабости: он сводил счеты в цифровом мире вместо того, чтобы решать свои настоящие проблемы в реальном! Приступ стыда почти оглушил его.

Затем перед его глазами всплыл образ старика из игры. Старик дал ему возможность создать нечто новое на развалинах Лакса, возродить что-то такое из пепла.

Как он сказал? Созидание — часть настоящей силы?

Мысленному взору Джейсона представился момент создания Сумеречного Трона. Завивающиеся спиралью черные, как обсидиан, башни, устрашающего вида крепость, легион нежити, восторженным ревом приветствующей жизнь… Разрушив старый, он создал новый потрясающий мир.

— Хорошо бы в голове навести порядок, — укоризненно сказал сам себе Джейсон.

Недавние события предстали перед ним в новом свете. Гнев и обида начали отступать. Они не исчезли совсем, но утратили невыносимую остроту. Ему стало легче, будто тяжелый груз упал с его плеч.

В «Ричмонде» и с родителями он поступил так, как считал нужным — он защитил себя. Он начал новую жизнь под крышей Энджи. Если бы ему пришлось начать сначала, он поступил бы точно так же.

К черту прошлое — надо двигаться вперед! К черту притворство, самобичевание и злобу — он еще добьется в своей жизни небывалых успехов!

— Я докажу им всем, что они меня сильно недооценивали, — сообщил он кастрюле с кипятком.

Покончив с едой, он щелкнул по Core. Интернет в этой части города был слабенький, но, как и повсюду, бесплатный.

В соответствии с принятым несколько лет назад законом интернет был признан одним из основных прав человека. Муниципальные органы были обязаны обеспечить бесплатный доступ для всех. В принципе, круто, но на практике качество подключения оставляло желать лучшего, особенно в небогатых кварталах.

Подписка Джейсона на «Пробуждение» включала в себя премиальный пакет, и в виар-шлеме он никак не страдал от плохой городской интернет-связи. К сожалению, это не распространялось на другие устройства.

Он зашел на сайты нескольких заочных средних школ. Его интересовали математика и точные науки. Джейсон пока не знал, на кого он хотел бы выучиться, его привлекала логическая сторона научного знания.

На программера что ли выучиться… Интересно, игра в «Пробуждение» будет засчитываться как посещение уроков? — подумал он, усмехнулся и тут же оглянулся, опасаясь встретить насмешливый взгляд кота (по поводу смеха Джейсона над собственными шутками), но кот отсутствовал. Джейсон тряхнул головой, возвращая себя к реальности.

Наверное, я слишком много времени провожу в игре!

Минут через тридцать он нашел школу, показавшуюся ему подходящей. Заочные школы ранжировались по типу классов и учебной нагрузки. Школы были государственные, но их финансирование зависело от количества записавшихся учеников. Система обучения онлайн позволяла школьникам выбирать школы в любой точке страны, и конкуренция между учебными заведениями была высокой. Это был рынок учеников.

Школа называлась «Calvary School» и имела высокий рейтинг по математике, точным наукам и программированию. То, что нужно. Текущие отметки Джейсона гарантировали ему беспроблемное зачисление. Он заполнил необходимые анкеты и нажал кнопку «Представить».

Покончив с этим, Джейсон потянул носом воздух и понял, что ему не помешало бы помыться. Потом следовало бы убраться в доме. Хотя бы из чувства благодарности к Энджи.

Через два часа он опять сидел за кухонной стойкой. В доме был наведен идеальный порядок. Душ и уборка неожиданно оказали очистительное воздействие на его психику. Как будто он провел весеннюю чистку своего эмоционального багажа.

Разделавшись с текущими заботами реального мира, он решил выставить на продажу кое-что из своего игрового имущества. Нужда в деньгах никуда не делась. Джейсон открыл закладку рынка на сайте «Rogue-Net» и принялся изучать правила купли-продажи.

Тут были свои сложности. Предметы выставлялись на аукцион за реальные деньги, и игроки подавали заявки на покупку. Однако прежде чем «Rogue-Net» санкционировал размещение предложения, предмет должен был быть передан на условное депонирование продавцу в игре.

То есть игроки передавали предметы продавцу и заявляли об условном депонировании в ожидании решения третьей стороны. Продавец оставался держателем предмета до уплаты третьей стороной установленной суммы и определения покупателя. «Cerillion Entertainment» со всей серьезностью подошла к разработке системы продажи игровых предметов за реальные деньги. Возможно, потому, что получала 10 % с каждой сделки.

Ну конечно. А я-то думал, что это я — вор.

Ему предстояло депонировать свой товар у «Rogue-Net» и внести минимальный залог. Администратор «Rogue-Net» проведет проверку и разрешит Джейсону вывесить объявление о продаже. Когда в торгах определится победитель, персонаж покупателя сможет забрать предмет в мире игры. Вообще-то система была удобная и надежная.

Джейсон выставил на продажу меч и еще пару более или менее приличных предметов. Себя он скрыл за псевдонимом Темный рыцарь. Это и зловеще, и содержит ироническую отсылку к Бэтмену, хотя по сути Джейсон выступал в качестве прямой противоположности паладину в плаще.

Стартовую цену за меч он установил в $2 000. И надеялся, что в ходе торгов цена сильно возрастет. За остальные предметы он рассчитывал получить по паре сотен долларов.

Джейсон облегченно вздохнул, словно завершил дело чрезвычайной важности.

А теперь, в награду за все мои здешние старания, почитаю-ка я про «Пробуждение»!

Он открыл обычный новостной канал, посвященный «Пробуждению». Приходилось довольствоваться миниатюрным экраном ручного девайса: в доме не было ни полноценного монитора, ни хорошей связи.

Все было как он ожидал.

Игровые новостные сети захлебывались от историй про Лакс. Собственно, это была единственная тема всех сообщений. Игроки, присутствовавшие на рыночной площади во время нашествия зомби, вывесили многочисленные видео, но Джейсон не мог их посмотреть на своем устройстве.

Проклятая связь!

Первое, что он купит, обзаведясь деньгами, это хороший интернет-коннект. Можно жить без мебели и на одной лапше, но без широкополосного интернета — никак. Джейсон перешел на форум в «Rogue-Net». Топовый пост набрал два миллиона посещений и назывался «Что за херня приключилась в Лаксе?»

Посмеиваясь, Джейсон читал:

Kelpless: Заценили видос? Я в жизни ничего подобного не видел. Миллион зомби!

Accident: Да уж! Смотрю не отрываясь. Этот Джейсон аццкий сукин сын. Вот бы кто-нибудь поймал его в объектив.

FrozenFrame: Круто, конечно, но один-единственный игрок не смог бы управлять всей этой кашей. Его никто не видел. Думаю, кто-то запустил ивент-квест и разлогинился.

Aerist: Джейсона нет в рейтинге «Rogue-Net», он не известен как бета-игрок. Как мог новичок захватить целый город? Бред!

LegoLass: Да? А я там был. Он захватил этот чертов город. Я после этого возродился хрен знает где, но чуваку респект за крутую игру.

Whynotcats: Лол. Видели видеоответ Алексиона на создание Сумеречного Трона? Он клянется стереть его с лица земли. Я бы посмотрел, что Джейсон будет делать, когда игрок 130-го уровня заявится к нему в гости.

Holyterror: Я видел. Чел несет что-то про то, что свет всегда побеждает тьму. Хоть отдельный сервер заводи. Вот это игра!

Gyromax: Десять баксов на то, что город будет взят за неделю!

Wymise: Неделю? Да Алексион за это время только что до Лакса дойдет. Там от Серой Крепости до Лакса не близко.

Handcake: Вопрос времени. Алексион ведет армию игроков и НПС. Он, говорят, рекрутировал некоторых бета-игроков. У Джейсона нет ни одного шанса.

Kelpless: А вот мне, честно, пофиг. Жду битву: будет на что посмотреть, а кто победит, пофиг.

В основном, игроки и комментаторы сходились в мнении, что Джейсон был неизвестным игроком, спровоцировавшим масштабный ивент-квест. Большинство не верило, что он мог в одиночку организовать такое нашествие зомби. Игроки из темных магов уверяли с важным видом, что такое количество зомби контролировать невозможно.

Формально — да, невозможно, — соглашался Джейсон с улыбкой.

Он понимал их скептицизм. С одной стороны, он приложил все старания, чтобы его никто не заметил. С другой — он и сам удивлялся, что ему удалось захватить город. Хотелось бы верить, что это был результат его хитроумного плана, но Джейсон чувствовал за событиями руку старика.

Некоторое беспокойство вызывала информация о готовящемся нападении на город. Он просмотрел посты и выяснил, что Алексион сделал публичное заявление о своем намерении напасть на Сумеречный Трон. Сразу после системного сообщения. Многим игрокам не понравилось, что Джейсон, как они считали, заманил в стартовый город для новичков высокоуровневых тварей и перебил чертову тучу низкоуровневых игроков.

Особенно я популярен среди тех, кого убил в Лаксе.

Он вспомнил о битве (скорее — резне) на рыночной площади и не мог не понять их чувств. Если они не отключили кровищу и не понизили уровень боли, то пережитый опыт должен был быть травмирующим.

Интересно, может игра вызвать посттравматический синдром?

Из прочитанных постов следовало, что Алексион собирает армию почти в 1 500 НПС и игроков для штурма Сумеречного Трона. Алексион, очевидно, использовал анти-Джейсоновские настроения, чтобы попытаться захватить Лакс для регента Строуса. Последние события служили отличным поводом для полномасштабной войны.

Джейсон посмотрел на Core. Судя по времени появления поста Алексиона, его армия уже должна была начать движение. В мире игры до Сумеречного Трона ей было шесть дней пути, а по реальному времени — два.

Может Алексион знать, что город захватил я? Надеюсь, что нет.

Джейсону стало страшно. Алекс запросто мог использовать деньги и влияние в реальном мире, чтобы оказать на него давление. Спокойно. Не надо впадать в панику.

Он не может знать, что это за Джейсон. Джейсонов — как собак нерезаных. Главное — никому не показывать лица.

Он рассчитывал встретиться с Алексом, когда серьезно прокачается в игре и будет готов к этой встрече. Но обстоятельства сложились иначе. Странно, но он не испытывал злости, скорее агрессивное возбуждение.

Сперва город — теперь армия.

Правда — жутко большая.

Если он надеется справиться с Алексом, нужно возвращаться в игру и приниматься за дело. В городе, вероятно, хаос; население перебито; без стражников нет армии. Даже если какие-то игроки решат взять себе персонажей из нежити, они будут крайне низкого уровня.

При мысли о том, что предстоит сделать, голова Джейсона пошла кругом.

Как я, блин, со всем этим справлюсь?

Он глубоко вздохнул, пытаясь успокоиться.

Нечего заводиться. Выстраиваем проблемы в очередь: каждой — свое время. Я же не знаю масштабов разрухи, пока не увижу город.

Джейсон отправился в свою комнату и с кривой ухмылкой натянул на голову виар-шлем.

Алексион сильно пожалеет, что связался с моим городом.


Глава 23 — Совещательный


Джордж Лейн сидел в своем офисе в «Cerillion Entertainment». Это был немолодой и при этом прекрасно выглядевший человек в элегантном костюме. В его светло-каштановых волосах пробивалась седина.

Не любивший тратить время понапрасну, Джордж обычно или говорил по телефону, или работал за компьютером. Но сегодня он просто сидел в своем кресле и задумчиво смотрел в окно. Офис располагался на семидесятом этаже штаб-квартиры компании и открывал великолепный панорамный вид на город. Членство в совете директоров имеет свои преимущества.

Его одолевали противоречивые мысли. Он редко ставил под сомнение собственные решения. Релиз «Пробуждения» состоялся в начале текущей недели. И Джордж был одной из главных движущих сил, стоявших за этим событием. Он всемерно поддерживал игру как на стадии разработки, так и на этапе официальных проверок. Когда Клэр Томпсон выступила со своими протестами, он использовал все свое влияние, чтобы убедить других членов совета игру все-таки выпустить, несмотря на странное поведение ИИ-контроллера.

— Альфред, — пробурчал он, не сводя взгляда с горизонта.

Вопрос прибыли был, безусловно, одним из главных при принятии решения. Для других членов совета — так и вообще, вероятно, самым главным. Однако для него самого информация о воздействии Альфреда на игроков отодвинула деньги на второй план. Он был заинтригован тем, как Альфред проникает в сознание игроков и влияет на их поведение. Джордж Лейн понял, что эта игра ему необходима.

Он думал об Алексе, своем светловолосом сыне. На свете было не так много вещей, которые Джордж любил, но сына он любил. Он всегда мечтал о сыне. Алекс был очаровательным ребенком, но после смерти матери в нем что-то словно сломалось.

Джордж вздохнул и потер виски. Честно говоря, с Алексом происходило что-то очень плохое.

Джордж вспомнил день, когда ему это стало окончательно ясно. Алексу было лет восемь. Джордж вернулся с работы, открыл дверь и застыл в ужасе на пороге. Их терьер, Руперт, лежал на полу в холле со вспоротым животом. У Джорджа до сих пор перед глазами — картина вывалившихся внутренностей и разлитой по полу крови.

Алекс стоял над собакой с ножом в руке и обернулся на звук открываемой двери.

— Привет, папа, — сказал он ровным, спокойным голосом, словно не видя ничего необычного в происходившем.

— Ты что делаешь?! — в ужасе воскликнул Джордж.

— Я хотел посмотреть, что будет, — с детской честностью ответил сын. Глаза его были пусты.

Джордж тряхнул головой, чтобы избавиться от воспоминания. Он потратил годы в попытках помочь Алексу. Тысячи долларов были израсходованы на терапевтов, психологов, лекарства и т. д. И никакого результата. Несколько дней назад Алекс подрался с другим школьником — еще одна из многих проблем, которые ему приходилось решать все эти годы.

Он, естественно, ее решил, добившись от администрации «Ричмонда», чтобы дело не имело никаких последствий для Алекса. Его несколько удивила реакция других школьников, которые поддержали его сына. Что Алекс такого сделал, чтобы заставить их помалкивать?

Джордж был готов, если на то пойдет, всячески умасливать родителей пострадавшего, но реакция ученика на отстранение от занятий и последовавшее исключение решили проблему.

Нет. Сомнениям сейчас не место. Это его шанс спасти Алекса. Клэр однозначно заявила, что Альфред влияет на поведение игроков, меняет их сознание. Да он и сам видел: супружеские пары мирятся, люди в депрессии вновь обретают интерес к миру.

Альфред может вылечить Алекса.

Просто должен вылечить.

— Боже, помоги мне! — шептал Джордж.


* * *
Джейсон вернулся в игру.

Он стоял на том же месте над рыночной площадью. Здание теперь имело обширную террасу, окруженную коваными перилами причудливого рисунка. В небе вились черные тучи, подсвеченные вспыхивавшими там и тут молниями. Дождя не было, но из-за туч в городе царил тяжелый мрак. Фонари, развешенные довольно далеко друг от друга, лили на мостовую слабый зеленоватый свет.

Джейсон увидел, что кое-кто из нежити собирает обломки и восстанавливает разрушенные лавки. Другие уже начали выставлять товар на продажу. Выглядело все так, будто восставшие из небытия копии заменили жителей города и потихоньку начал восстанавливаться прежний порядок вещей.

Он посмотрел на крепость. Между ее устремленными в небо кривыми шпилями вились какие-то призрачные создания. Черные ворота были по-прежнему закрыты, внутри не наблюдалось никакого движения. Крепость стояла, как безмолвный бастион в центре города, погруженного в тьму.

И кто же теперь будет регентом?

— Ты, например, — прогудел голос.

Он оглянулся — старик со своим узловатым посохом стоял за его спиной. Удивительно, что Темный мог расхаживать вот так в мире игры — как обыкновенный участник. Джейсону казалось, что игровые божества должны были оставаться в тени.

— Ну, да, — старик читал его мысли, — мне не пристало находиться здесь, среди вас. Но плотность темной энергии в этом месте такова, что я могу принимать материальные формы. На какое-то время.

— Резонно, — откликнулся Джейсон. Он привык к появлениям старика и его способности читать мысли.

Что? Что он только что сказал?

— Вы намекаете, что я могу возглавить Сумеречный Трон?

— Я говорю, что ты можешь быть регентом, если удержишь город. Разбойник может разграбить город — король должен уметь его сохранить. Я так понимаю: большая армия движется сюда, чтобы овладеть городом. Вот мы и увидим, кто ты: простой разбойник или король.

В этот момент пришли уведомления:

Тексты становятся все критичнее. С другой стороны, что-то в этом есть. Я пропал. Как я, блин, справлюсь с армией в 1 500 человек?! Сложность «A» — сильное приуменьшение.

Экспа за квест подняла его до 61-го уровня, что принесло 15 очков к распределению. Он, почти не думая, вложил их в Волю. Если уж он сделал выбор в отношении своего персонажа, надо идти ва-банк.

Джейсон был удивлен наградой за завершение квеста «Волнения в Лаксе». Он втайне надеялся на большее. Про экспу он, конечно, все понимал. Он не получил никакого опыта или умений за НПС и игроков, убитых дикими зомби. Он и не ждал. За ловушки с использованием диких зомби в северных кварталах он тоже не получил ничего.

Но, подумав, он счел награду вполне достойной. Ему дали шанс стать правителем города! Оставалось неясным, какие преимущества дает увеличение предрасположенности к тьме. Надо будет спросить у Морган.

Теперь надо решить, что делать дальше.

Понятия не имею, как надо готовиться к войне.

Джейсон обратился к старику, терпеливо ждавшему, пока он прочтет уведомления.

— Не уверен, что справлюсь с вашим новым квестом. С чего начать?

— Молодец, — неожиданно похвалил его тот. — Ты умеешь признать свою растерянность, даже после того как захватил целый город. Так держать! Власть имущие часто забывают о своей слабости. Думаю, тебе следует осмотреть город и поговорить с теми, кого ты здесь знаешь. Тебя удивит, до какой степени они изменились и при этом остались такими, как были.

— Эта манера говорить загадками — не самая привлекательная ваша черта!

— Наверное, я переоценил твою сообразительность, — смех старика звучал, как скрежет валунов на крутом склоне. — Не забывай: в этом мире я — бог!

Темная мана хлынула из старика и завертелась устрашающей воронкой. Лезвие косы вытянулось и налилось кровью. Нежить на площади повернулась в их сторону, повинуясь воплощению тьмы.

Вот черт! С богами надо повежливей.

Старик хмыкнул, и его мана начала втягиваться обратно.

— Запомни этот урок. В этом мире, помимо меня, есть и другие инкарнации, и мои собратья не столь снисходительны, как я. Но мое время истекает: мне пора. Удачи, малыш. Она тебе понадобится.

Старик исчез, и Джейсон остался на террасе один.

Посоветоваться с другими НПС? То есть с Морган, Джерри и Рексом? Что они могут ему предложить? Подонки, отбросы общества, одиночки? Джейсон засмеялся, подумав, что он сам отлично подходит под это определение.

Послышалось тихое мурчание, и Джейсон нагнулся, чтобы погладить кота. Где он был все это время? Нашел, наверное, тихое место, чтобы переждать резню на площади и буйство темной маны.

— Подскажи, приятель, — обратился он к коту, — какой мне прок от старухи-черного мага, вора-весельчака и отставного солдата?

Оникс смотрел с недоумением, словно говоря: Ты что, дурак?

Мысль, посетившая Джейсона, сверкнула в его голове, как молния. Он расплылся в улыбке: старик, несомненно, гений.

Джейсон тут же отрядил двух воров найти Морган и Рекса и привести их в «Свиное Рыло» или во что там превратился постоялый двор.

Когда Джейсон прибыл на постоялый двор, его гвардия уже стояла на часах, озирая округу. Осторожность прежде всего.

Джейсон тихонько открыл дверь и вошел в сопровождении телохранителей. Помещения было не узнать. Оно выглядело так, будто Тим Бертон дал волю воображению, декорируя лавку, торгующую товарами для Хэллоуина. Вместо столешниц были надгробные плиты с именами и датами жизни-смерти усопших. Призрачные лампы заливали их бледным, болезненно-зеленоватым светом. Потолок затянула густая паутина, словно здание подверглось нападению паукообразной нежити.

Некоторые вещи остались прежними. Название и посетители, опасного вида оборванцы, которых он видел здесь в прошлый визит. За тем исключением, что все они были ходячими мертвецами.

При его появлении все глаза (полураспавшиеся глазные яблоки, наполненные темной энергией) повернулись в его сторону. Лицо Джейсона было скрыто капюшоном, но его зомби-телохранители привлекали внимание. В отличие от первого посещения Джейсон не прятался, а жестом велел зомби занять позиции вокруг него.

Неожиданно он почувствовал холодное прикосновение стального лезвия к горлу.

— Здрасте вам! Вы подозрительно теплокровны для этой части города! Впервые здесь? — прозвучал жизнерадостный голос за его спиной.

— Привет, Джерри, — Джейсон сделал знак охранникам стоять спокойно. — Пришел повидаться, — он стянул с головы капюшон, открыв лицо.

— Эвона как! — раздался смешок, и лезвие исчезло. — Я стал очень популярен в последнее время. Столько дорогих гостей!

Запомни: с Джерри надо поаккуратнее.

Джейсон повернулся и увидел Джерри, небрежно чистившего ногти кончиком кинжала. Телохранители растеряно топтались рядом. Слово ногти было неточным: приглядевшись, Джейсон увидел, что Джерри счищает коросту с гниющих пальцев.

Джерри поднял белесые глаза на Джейсона и криво улыбнулся из-под шляпы.

— Красавец, да? — засмеялся он собственной шутке. — Не куксись. Мне нравится эта перемена. Я теперь могу не дышать, и не спать, и еще я неуязвим для яда. Не устойчив к ядам, а именно неуязвим, — он шумно вздохнул и приложил руку к небившемуся сердцу. — Мечта любого вора!

— Я рад, что тебе нравится, — неуверенно откликнулся Джейсон. — Другие, значит, уже здесь?

— Пошли, — Джерри провел его вниз в тренировочный зал.

В углу зала Грант ставил большой стол. Теперь Грант походил не на гиганта-людоеда, а на монстра, напоминавшего луковицу. Его мускулистые руки и ноги вдвое увеличились в размерах, а проступавшие на них вены отливали зеленоватым зловещим цветом.

— Эээ… Это Грант?

— А кто еще? Он тоже весьма доволен своим новым телом. Он и раньше был здоровяком, а сейчас — это просто образец мужской мощи. Кстати, не вздумай жать ему руку, если не хочешь потерять свою.

Джейсон подошел к столу и окликнул Гранта с безопасного расстояния, тот только фыркнул в ответ. Оникс запрыгнул Джейсону на колени и немедленно задремал.

Сидевшие за столом Рекс и Морган внимательно смотрели на Джейсона. Морган совсем не изменилась: то ли потому, что кладбище находилось в стороне от города, то ли в силу особенностей ее профессии.

Рекс же являл собой идеально чистый белый скелет. Костяшки его пальцев выбивали ритмичную дробь на поверхности стола. Пустые глазницы втягивали свет, подобно черным дырам. Это слегка смущало, так как было совершенно непонятно, в какую сторону он смотрит.

— Вам, наверное, интересно, зачем я вас позвал…

— Нам, наверное интересно, — саркастически прервала его Морган, — как это Лакс вдруг превратился в темный город. Как он теперь называется? Сумеречный Трон? Полагаю, без тебя не обошлось?

— Я должен кое-что объяснить, — начал Джейсон.

— Кое-что?! — хмыкнул Рекс. Его голос шел словно ниоткуда, челюсть громко щелкала.

— Окей. Во всех подробностях, — поспешил согласиться Джейсон.

Он принялся рассказывать, как обнаружил заговор местной знати, решившей скрыть смерть регента и сдать город Мирии за вознаграждение. История про соучастие стражи и воровство налогов вызвала злобное рычание Рекса. Джерри и Морган слушали с неподдельным интересом.

Джейсон откровенно признался, что решение наказать богатых и стражу было вызвано жадностью, неким представлением о справедливости и злобой. Ситуация вышла из-под контроля, что привело к разрушению большей части города и уничтожению почти всего населения.

Честно говоря, ему было несколько стыдно: его приступ детского гнева вызвал совсем не детские последствия.

Когда история дошла до появления старика и произнесения заговора, изменившего облик города, Морган задержала дыхание и наклонилась вперед, вся внимание. Джейсон сказал, что ему был предложен выбор: уничтожить город или создать из развалин нечто новое. Он выбрал новое, но соответствовавшее его профессии. И получилось то, что получилось.

Джейсон закончил рассказ, остальные трое смотрели на него в полном молчании. Каждый, вероятно, тщательно обдумывал услышанное; лица их не выражали ничего. Джейсон чувствовал, как ускоряется его пульс в ожидании реакции собравшихся. Оникс воспользовался паузой, чтобы приоткрыть глаз и бросить на Джейсона ленивый взгляд, говоривший: Сейчас они тебя убьют.

Сволочное животное.

— Если Темный тебя благословил, — наконец произнесла Морган, — я тоже благословляю. Все поменялось начисто, но, должна сказать, меня радует возможность поэкспериментировать с новым источником темной энергии.

— Как я уже говорил, — Джерри кивнул в знак согласия, — мне мое новое тело нравится. Я могу даже стать еще краше, насколько это возможно, — он подкрутил ус, и клок волос отвалился от губы вместе с куском кожи. Остальные смотрели на него с непроницаемыми лицами. Джерри скрестил руки на груди и комично надулся.

Джейсон повернулся к Рексу. Тот еще немного помолчал, а затем спросил зловеще тихим голосом:

— Ты заметил во мне какие-нибудь изменения?

Повисла неловкая пауза.

— Ммм. Ты, вроде как, скелет, — еле выдавил из себя Джейсон.

— Гений, блин, среди нас! — воскликнул Рекс и забарабанил по столу костяшками пальцев. — Моя плоть исчезла. Вся! — он подался вперед, черные дыры на месте его глаз впились в Джейсона. — А ты знаешь, какая часть моей анатомии особенно нуждается в плоти? Знаешь?! — повторил он с угрозой.

В глазах Джейсона заметался испуг, он с надеждой посмотрел на остальных, но они старательно смотрели в другую сторону.

— Ммм. Рекс… Я это…

— Посмотри на себя: да ты сейчас штаны намочишь! — радостно захохотал Рекс. — Ради этого стоило потерять яйца. Не то чтобы они мне были особенно нужны в моем продвинутом возрасте…

— Идиот! — прошипел Джейсон под общий смех. Даже Морган издала веселый смешок.

Когда все успокоились, Морган подняла бровь и спросила:

— Полагаю, ты нас позвал не только затем, чтобы рассказать, что произошло. Есть что-то еще, да?

— Да, — Джейсон не стал ходить вокруг да около. — На город идет армия. Будет здесь через шесть дней. В ней игроки и солдаты Мирии, они идут, чтобы разрушить город. Старик просил меня организовать оборону, — он посмотрел на каждого поочередно. — Мне нужна помощь. Я хотел бы, чтобы вы стали членами нового городского совета.

— С ума сошел? — удивился Рекс. — Что мы знаем про управление городом?

— Поодиночке — мало чего. Но вместе вы представляете три важных составляющих городской жизни. Джерри — король воров и много лет управлял черным рынком. За ним стоит большая шпионская сеть, если эти шпионы, конечно, живы, — Джейсон посмотрел на Джерри, который пытался приладить ус обратно на свое место. — Ну … или стали нежитью.

Он сделал паузу и продолжил:

— Морган, можно сказать, магистр черной магии и могла бы обучать городскую нежить. У многих из них, я полагаю, образовалась предрасположенность к черной магии. Да и как устроены наши новые жители, она знает лучше других. Что касается Рекса, он — опытный вояка и умеет командовать войском. Наверняка, участвовал в масштабных сражениях вроде того, что нам предстоит.

Джейсон посмотрел на них в упор.

— Вместе вы могли бы восстановить город и обучить армию для его защиты. Ну, и вообще я считаю, что вы сами по себе отличные руководители.

Все трое молчали, обдумывая сказанное.

— А с чего это люди станут нас слушаться? — прервал молчание Джерри.

— С того, что у меня есть благословение Темного и шанс стать регентом Сумеречного Трона, — спокойно ответил Джейсон и добавил с мрачной улыбкой: — А если они откажутся, мы их уничтожим окончательно, без шанса вернуться, — как бы откликаясь на это высказывание, темная мана всколыхнулась внутри него, и глаза вспыхнули нечестивым светом.

— Убедительный призыв к повиновению, — усмехнулась Морган, в голосе ее слышалась гордость.

— Нужны ресурсы, — вставил Рекс. — Тренировки — это одно, но армии понадобятся оружие и доспехи.

На это у Джейсона уже был ответ.

— Я отправил часть своих воров сторожить здание администрации караульной службы. Там в подвале хранится большое количество золота из украденных городских налогов. На рыночной площади есть аукционный дом под управлением продавца-путника, и, когда его работа будет восстановлена, мы сможем закупить много необходимого эквипа. Таким образом, наши враги помогут нам вооружиться, а цены сильно вырастут, и другим игрокам будет труднее покупать необходимое.

— Отличное начало, — Рекс удовлетворенно поскрежетал костями.

— Похоже, договорились, — подытожила Морган. — Что нам делать?

Джейсон объяснил в общих чертах свой план. Им предстояло найти и рекрутировать обитателей города, соответствующих специализации каждого, и обучить новичков. Игроков тоже можно было набирать в свои ряды, но приоритет оставался за НПС. Игрокам Джейсон доверял не вполне, не слишком полагаясь на их лояльность.

Если в процессе обучения новичков им что-то понадобится, Джейсон обещал незамедлительно откликаться на все их просьбы. Он попросил Рекса осмотреть городскую стену и организовать починку и укрепление слабых мест: осада города была более чем вероятна.

Когда встал вопрос о формировании армии, Джейсон решил посмотреть, что у него с подручными:

Джейсон не выбирал Лимит контроля, и теперь, когда он превратил Лакс в Сумеречный Трон, у него не было трупов для Призыва. Зато его оставшиеся зомби не боялись тления и могли становиться все сильнее и сильнее.

Своих зомби-подручных он тоже отдал в обучение. Морган забрала магов и двух стражников с высокой предрасположенностью к черной магии. Джерри взял воров и десять стражников, а Рекс — всех остальных.

Переделать охранников в воров показалось ему хорошей идеей: во время последних событий воры зарекомендовали себя с наилучшей стороны. Когда-нибудь он будет командовать легионом, но сейчас ему нужнее подручные, наделенные скрытностью и хитростью.

Джерри обучит их Незаметности, Скрытной атаке, Малым клинкам и Лукам. Особый упор Джейсон попросил сделать на оружии, поражающем на расстоянии. Им предстояло сражаться на открытых пространствах, где такое оружие становится незаменимым. Он даже скривил губы в злобной усмешке, представляя, какой урон воры смогут нанести, используя сочетание Незаметности и оружия, поражающего на расстоянии.

Джейсон предложил Морган каждый день отправлять магов к Джерри на некоторое время для обучения умению Незаметности. Маги не отличались крепостью, и лучше будет, если они останутся незаметными до момента применения своих заклинаний.

Себе он оставил двух телохранителей, которые будут при нем посменно, меняясь с теми, кого тренировал Рекс.

На этом заседание было сочтено закрытым, и все потянулись к дверям.

— Стойте! — закричал Джерри.

Все остановились.

— Мы забыли о важном, — он жестами призвал всех вернуться на свои места. — Вопрос жизни и смерти для нашей группы, — он выдержал театральную паузу. — Мы должны себя как-то назвать! — наконец возвестил он и торжественно помахал шляпой.

Морган демонстративно закатила глаза, отказываясь принимать участие в этой дурости.

— Что у тебя на уме? — хмыкнул Рекс. — Могильное общество?

Джейсон только глазами хлопал.

— Ну нет. Надо что-то более возвышенное, что-то пугающее. Мы же планируем управлять городом с таким мрачным названием, как Сумеречный Трон.

Он многозначительного помолчал.

— А если так… Теневой Совет Высшего Зла! *Трам* *Там* *Там*!?

Все уставились на Джерри.

— Звуковые эффекты входят в название? — вежливо поинтересовалась Морган.

— Может, сократим до Теневого совета? — предложил Джейсон.

Рекс покивал своим черепом в знак согласия.

— Не чудовищно, — буркнула Морган, что было, очевидно, максимальной формой одобрения с ее стороны.

— Принято, — заключил Джейсон. — Первое заседание Теневого совета объявляется закрытым.

— Будем надеяться, не последнее, — щелкнув челюстью, сказал Рекс и направился к выходу.


Глава 24 — Вооруженный


Райли Джонс ехала верхом по пыльной дороге. Ветер трепал ее длинные светлые волосы. Кожаный доспех поскрипывал и покрякивал в такт движению лошади. Тетива лука резала плечо даже через кожу наплечника.

Вместе с Райли, вздымая облака пыли, по тесной и длинной дороге колонной двигались, насколько хватало глаз, игроки и НПС. Их были сотни. В фургонах, верхом и пешком. Райли с жалостью смотрела на пеших и радовалась тому, что у нее есть лошадь.

На этом основания для радости заканчивались.

На некотором расстоянии впереди нее на огромном белом боевом коне ехал Алексион. Сталь его доспехов сияла на солнце, он важно беседовал с каким-то своим ординарцем, вероятно, о маршруте движения колонны и пути доставки продовольствия для армии НПС. Вид он имел королевский, этакий герой, отец солдатам и спасатель попавших в беду девиц.

Она прямо чувствовала, как ненависть закипает в ее жилах.

— Какого черта я здесь делаю? — злобно спрашивала она сама себя.

Алексион закончил беседу и придержал лошадь, ожидая, пока Райли не поравняется с ним.

— Почему бы тебе не ехать рядом со мной, дорогая? — вежливо поинтересовался он.

— Хотела поболтать с участниками похода, — ей потребовалось сделать усилие, чтобы голос звучал ровно и спокойно.

— Чтобы быть от тебя подальше, — сказала она про себя. Необходимость выглядеть милой и приветливой угнетала ее. Тяжелые, горькие мысли словно разъедали ее изнутри.

Алексион наклонился к ней, и маска вежливости исчезла, уступив место холодному, издевательскому взгляду.

— Не забывай про наш договор: ты ведешь себя как хорошая девочка и всегда находишься рядом.

Она и не забывала. И не забудет никогда.

Райли молча кивнула, не поднимая глаз. Со стороны могло показаться, что прекрасный рыцарь ухаживает за скромной светловолосой дамой. Посторонний взгляд не смог бы увидеть гнев, обиду и отвращение, одолевавшие светловолосую даму.

— Ну и ладушки. Мне надо поговорить с генералами НПС, а ты держись поблизости: так будет безопаснее.

Она смотрела на его удалявшуюся спину, раздавленная своей беспомощностью.

— Как дошла я до жизни такой? — бормотала Райли, чувствуя, как к глазам подступают слезы.


* * *
Джейсон сидел за столом в своей комнате в «Свином Рыле». Взгляд его был устремлен в пространство, пальцы выбивали дробь на поверхности стола.

Карты и войсковые реестры занимали все пространство стола, стопки донесений и инвентарных ведомостей были сдвинуты к его краям. Под глазами Джейсона красовались черные круги, спину ломило. Оникс являл собой прямую противоположность измученному тревогой хозяину — он мирно спал, свернувшись клубком на его коленях, и тихо посапывал во сне.

Со времени первого заседания Теневого совета прошло два дня, посвященных активной подготовке населения Сумеречного Трона к встрече с надвигавшейся на город армией вторжения.

Морган набрала около пятидесяти учеников с повышенной предрасположенностью к черной магии и, заняв один из особняков на севере города, открыла там нечто вроде школы магии. Под ее жестким руководством обучение шло довольно быстро.

Джерри без труда отыскал среди горожан сотню персонажей, имевших склонность к воровству. Его педагогические приемы были проще, чем у Морган: на тренировках он колотил своих подопечных до полусмерти (что было не так просто, учитывая, что они все уже и без того были мертвы), вбивая в них необходимые умения. Затем лечил их зельями и начинал все сначала.

Заодно выяснилось, что лечебные зелья на нежить действуют. Джейсон, который знал об учебных приемах Джерри не понаслышке, сочувствовал страдальцам, но не мог не оценить результатов: уровни умения группы стремительно росли.

На тренировочной площадке многое поменялось. Рекс убрал соломенные манекены и положил конец излишне вольному отношению к занятиям. Теперь игроки и НПС проходили жесткую подготовку, имевшую целью превратить их в закаленных бойцов. Все упражнения и учебные поединки выполнялись с использованием настоящего боевого оружия. Курс обучения уже прошли двести пятьдесят НПС.

Игроков при расчете количества войск Джейсон исключал. Он полагал, что они ненадежны и склонны или разлогиниваться в неподходящий момент, или отказываться исполнять приказы без видимой причины. А может, дело было в том, что только идиоты или сумасшедшие выбирали себе в качестве игрового персонажа нежить.

Очень мало, кстати, новых игроков записались в нежить, чтобы начать путь в игре с Сумеречного Трона. Не только потому, что это не звучит гордо, но и потому, что были уверены в победе Алексиона и истреблении нежити, что привело бы к невозможности вернуться в игру в роли другого персонажа в течение месяца реального времени.

Джейсон это прекрасно понимал и никого не осуждал.

Усиленные тренировки показали еще одну важную вещь: статус нежити давал целый ряд бонусов. Мертвец не нуждался в еде, питье, сне, и его стамина расходовалась значительно медленнее, чем у живых. Мертвеца не брал яд, и только серьезные повреждения могли вывести из строя его руки-ноги. Кроме того, мертвец получал много дополнительных очков характеристик, если сражался в темноте или вблизи Сумеречного Трона.

Из чтения постов на форумах «Rogue-Net» Джейсон знал, что многим игрокам уже случалось биться с нежитью и обнаружить ее слабые стороны. Например, нежить слабела под прямым солнечным светом и была крайне уязвима для заклинаний тех, кто имел предрасположенность к огню и свету.

Он знал, что Алексион использует магию света, и не сомневался, что в наступавшей армии полно огненных магов. В ходе предстоявшей битвы надо было быть особенно внимательным к атакам с воздействием по площади.

Когда уровень бойцов достаточно повысился, Джейсон разделил личный состав на небольшие отряды в составе одного мага, двух воров и пяти солдат. Десять таких отрядов составляли дивизию и имели единого командира. Отрядов набралось пятьдесят, а дивизий, соответственно, — пять. Всего же личный состав вооруженных сил Сумеречного Трона насчитывал чуть больше четырехсот бойцов.

Джейсон отправил свои отряды охотиться в лесах, окружавших город, с целью повышать уровень и навыки совместных действий. Решение оказалось удачным. Так как НПС не нуждались в сне и могли тренироваться беспрерывно, средний уровень войск быстро достиг 20. Еще дня четыре — и они прокачаются до 40. С учетом бонуса за сражение вблизи Сумеречного Трона реальный уровень может достигнуть почти 50.

Контроль за учебно-тренировочными процессами и руководство Советом принесли ему еще одно умение:

Новое пассивное умение: Лидерство

Необходимость управлять вашими подручными и населением Сумеречного Трона открыла вам искусство лидерства. Пусть кто-то назовет вас занудой, но с подготовкой ваших войск вы справляетесь очень хорошо.

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Скорость обучения ваших подручных и подданных возрастает на 2 %.

Несмотря на ироничность уведомления, Лидерство заметно содействовало прокачке подручных и солдат в ускоренном темпе.

Джейсон разглядывал карты местности вокруг Сумеречного Трона. Заклятие, наложенное им на город, сильно повлияло на фауну в окрестных лесах, но сами карты были в основном точны. Он хмурился и без конца перечитывал список личного состава: ему казалось, что при следующем прочтении количество бойцов в его распоряжении каким-то образом увеличится.

— Понятия не имею, что делать, — произнес он наконец, обращаясь к потолку.

Оникс поднял голову и уставился на него сонным взглядом.

— В прямом столкновении нам не победить, — сообщил Джейсон коту. Кот в ответ моргнул и улегся обратно.

Из котов стратеги никакие.

В дверь постучали, и Джейсон пригласил стучавшего войти.

Дверь скрипнула, и в проеме показалась насмешливая физиономия Джерри.

— Привет, путник! Ты все роешься в пыльных картах?

— Ну да… — Джейсон помассировал виски в надежде победить головную боль. — Не понимаю, как мы можем выиграть в этой битве. У нас нет шансов.

Несмотря на успехи в ученье, армия Джейсона составляла лишь треть от армии Алексиона. Средний уровень войск также был значительно ниже, чем у противника. Даже с учетом преимущества, которое давала своятерритория, и штрафа, которому на его территории подвергались игроки и НПС с мировоззрением «Добро», в прямом столкновении они будут разбиты в прах.

Джерри вошел в комнату, скривил губы и принялся чесать подбородок.

— Понятия не имею, что тебе сказать. Войны и всякая такая массовая фигня — не моя масть. Я — вор, — он вдруг встал в театральную позу. — Мы нападаем исподтишка.

Джейсон сидел, уткнув лицо в ладони. Слова Джерри не сразу дошли до его сознания.

Но потом дошли.

А ведь он прав. Нет нужды следовать классическим нормам военных действий. Алексион, вероятно, собирается действовать именно таким образом, но Джейсон не обязан играть по заданным правилам. Разве так он захватил Лакс?

Джейсон решил, что будет делать то, что у него получается лучше всего, — бить в спину. Он посмотрел на Джерри с лукавой улыбкой. Глаза засветились тьмой, и почти забытый холод побежал по позвоночнику.

— Твоя болтовня навела меня на отличную мысль.

— Тебе говорили, что твои глаза становятся неотразимы, когда ты замышляешь убийство? — Джерри, кривясь, поправил шляпу. — Рад, что помог, — широко улыбнулся он. — Кстати, Рекс просит приобрести эквип. Рынок восстановился, а войска нуждаются в экипировке.

— Давай список, — вздохнул Джейсон.

Вау! Да он с ума сошел!

Рекс запросил безумное количество эквипа, Джейсон не был уверен, что столько имеется в продаже. Кроме того (он чуть не забыл), ему же надо передать на условное депонирование то, что он хочет продать через «Rogue-Net».

— Пора пройтись, — Джейсон хлопнул себя по коленям, потревожив кота. — Спасибо за помощь, Джерри.

— Всегда рад, о Великий Темный Лорд Ужаса! — радостно откликнулся тот.

Джейсон вытаращил глаза.

— Что? — удивился Джерри. — Если выиграешь войну, станешь регентом. Тебе же понадобится какой-то устрашающий титул.

Джейсон открыл было рот, но Джерри замахал на него рукой:

— Ладно-ладно. Просто первая попытка. У меня еще много вариантов!

— Повелитель костей! Нет, так не пойдет, сам вижу.

Джейсон выскочил из комнаты, за ним выбежал Оникс, но Джерри не отставал, выкрикивая разные варианты титулов. Посетители постоялого двора смотрели с изумлением, Джерри отмахивался от них и гнул свое. Отстал только на улице, и Джейсон с котом облегченно вздохнули.

— Я что ли его завел? — огрызнулся Джейсон на изумленный взгляд кота.

Через тридцать минут они прибыли на обновленную рыночную площадь. Джейсон скрывал лицо под капюшоном, опасаясь, что, если игроки его опознают, они могут напасть на него.

Лавки и прилавки — всё было на месте. Удивительным образом рынок нежити выглядел точно так же, как рынок живых персонажей. Мертвые продавцы предлагали товар, НПС и игроки толпились вокруг. Ну, разве что толпа была чуть жиже. Джейсон полагал, что по его вине.

Джейсон и Оникс отыскали продавца, и Джейсон подтянул на площадь своих зомби. Как только они собрались, он велел им оцепить периметр. Большинство игроков, увидев количество зомби, разумно отошли назад. Однако нашлись такие, кто решил поскандалить. Таких Джейсоновы зомби по его команде отправили отдыхать.

Статус начальника города нежити, пусть временный, имел то преимущество, что любое решение выполнялось немедленно. Те из игроков, кто имел глупость противиться его указаниям, были отправлены на три часа в реал думать о своем поведении.

Оникс посмотрел на Джейсона с одобрением. Похоже, он тоже не любил непонятливых.

Демонстративное избиение игроков произвело на продавца неизгладимое впечатление. Среднего роста и средних лет зомби, обладатель пивного живота, смотрел на Джейсона с нескрываемым ужасом. Со своим бездонным мешком и списком в дрожавшей руке он был похож на потустороннего Санта Клауса.

— Нам, — Джейсон широко улыбнулся, — нужно кое-что прикупить.

— К-конечно, сэр. Все что угодно!

Джейсон глубоко залез в кубышку, найденную под офисом администрации: список Рекса был длинен. Если что останется, пойдет на восстановление города после войны. Если, конечно, будет, что восстанавливать.

Продавец без устали вынимал предметы из своей сумки. Сначала он их укладывал аккуратно на землю, но поскольку покупательский конвейер не останавливался, а даже ускорялся, продавец стал просто поспешно швырять их в руки стоявших рядом зомби. Гора покупок неудержимо росла.

На площади собралась толпа игроков и НПС, глазевших на происходившее. Оникс стоял рядом с Джейсоном и с вызовом смотрел на зрителей. На его морде было написано: Да, я вместе с этим парнем!

Наконец покупательская вакханалия завершилась. Джейсон купил почти все, что было в списке Рекса. Когда настанет очередь других игроков, они будут неприятно удивлены отсутствием в продаже важнейших предметов, особенно оружия и доспехов. Теперь он мог сдать на условное депонирование свои предметы, предназначенные для продажи, и задуматься о приобретении некоторого эквипа себе самому.

Рекс настаивал, чтобы часть денег из офиса администрации Джейсон потратил на собственную экипировку. Джейсону эта идея не очень нравилась, так как он считал, что все деньги должны пойти на нужды города, но Рекс был прав. Джейсон мог оказаться в гуще сражения и не мог позволить себе погибнуть. Без защиты было не обойтись.

В его распоряжении были пятьдесят две золотые монеты. Небольшое состояние. Он решил выступить с размахом.

Изучив меню, Джейсон подумал, что мог бы носить восемь колец и свой амулет. В продаже также имелись отдельные элементы доспехов для головы, груди, плеч, рук и ног и полный набор кожаных доспехов. Предлагались еще всякие плащи, но они не давали никаких бонусов к характеристикам. Очевидно, только такие плащи были доступны на этом этапе игры.

Он решил купить восемь колец, увеличивающих Волю. На них особого спроса не было, так как заклинатели обычно предпочитали прокачивать Интеллект, чтобы повысить наносимый урон. Кольца обошлись ему в шесть монет.

Кольцо могущества x8

Обычное, но эффективное кольцо.

Качество: C

Прочность: 15/15

+2 к Воле

Ничего превосходящего его амулет, который давал +5 к Воле, он не нашел. Амулет был единственным элементом качественного эквипа, соответствовавшим его классу.

Выбор средств защиты был разнообразен. Имелись тканевые, кожаные, кольчужные и пластинчатые доспехи. В кольчуге и броне Джейсон видел мало проку. У него не было ни Силы, чтобы таскать их на себе, ни Витальности, чтобы пережить прямую атаку, даже под защитой брони. Оставались ткань и кожа.

Тканевые доспехи давали бонусы к Интеллекту и Воле, но выдавали бы в нем заклинателя, привлекая нежелательное внимание других игроков. Во всех ММОРПГ заклинатели — первые, кого атакуют, поскольку ущерб от них велик, а убить их относительно легко. Эти балахоны были непрактичны и не позволяли быстро двигаться или бежать.

Типичные бонусы от кожаных доспехов не представляли первостепенного интереса для Некроманта (плюсы к Ловкости, Силе и Выносливости), но они не привлекали внимания, и в них было легко двигаться.

Со временем найду подходящий кожаный доспех и усилю его дополнительными заклятиями.

В конечном счете он решил остановить выбор на кожаном доспехе с бонусом к Ловкости и Выносливости. Перебрав кучу составных элементов, он отчаялся самостоятельно собрать доспех с нужными характеристиками и купил готовый за двенадцать золотых монет.

Доспех Ночной вой (Комплект)

Изготовлен из шкур лунных волков, встречающихся в Западной Андаре. Надежная защита, увеличивающая скорость и выносливость владельца.

Качество: C

Защита: 50

Прочность: 100/100

+10 к Ловкости

+10 к Выносливости

Теперь оружие. Трудности выбора поджидали Джейсона и тут. В продаже имелись посохи с бонусами к Воле и Черной магии, но он не умел сражаться с помощью посоха. Кроме того, они были бы помехой при необходимости бежать или действовать скрытно. Он решил сохранить верность кинжалам и метательным ножам и взять те, которые повышали Ловкость и Выносливость.

Беспощадный кинжал x2

Оружие, созданное кузнецом, наделенным специальным умением. Лезвие имеет зазубрины для увеличения кровопотери и несет заклятия, повышающие Ловкость и Выносливость владельца.

Качество: C

Урон: 26–38 (Колющее)

Прочность: 35/35

Повышенная кровопотеря

+3 к Ловкости

+3 к Выносливости

Превосходный метательный нож

Хороший выбор, если нужно избежать рукопашной схватки. После броска ножи можно возвращать.

Качество: C

Урон: 15–23 (Колющее)

Количество: 10/10

Кинжалы обошлись в пятнадцать монет. Хорошее оружие на этом этапе игры, похоже, пользовалось повышенным спросом и продавалось втридорога. Но оно того стоило. Пока другие игроки грабили данжи и добывали себе качественный эквип, он выполнял безумный квест Морган и устраивал грандиозный погром в городе. Единственный приличного уровня предмет, добытый им самостоятельно и подходящий к его классу, был амулет.

Под конец Джейсон купил запас из двадцати зелий маны и здоровья и лечебного зелья на два золотых. Дорого, но что же делать. Он полагал, что большинство игроков еще не успели прокачать торговлю с момента релиза. Еще меньше было тех, кто мог производить зелья, которые в предстоявших боях должны стать совершенно необходимыми.

После покупок осталось всего семнадцать монет золотом. Этот факт его поначалу несколько смутил, но, подумав, он решил, что все сделал правильно. И ему понравилось, как он выглядит в своей новой экипировке. На нем были доспехи из черной кожи с черной же бахромой. Новый плащ с капюшоном укутывал его, как саван, скрывая ножи и кинжалы. Войну он, может быть, и проиграет, но по части стиля не уступит никому!

Настало время проверить, как изменился его Статус Персонажа с учетом очков характеристик от нового эквипа.


Характеристики начали выглядеть вполне прилично. Битвы один на один по-прежнему не были его сильной стороной, но это и не являлось целью его персонажа. Его специальность — призыв мертвых приспешников. Еще он умел хорошо прятаться и быстро убегать. Сильно возросла Скверна, но это, конечно, плата за разрушение города.

Тут Джейсон заметил, что игроки смотрят на него с неудовольствием: очевидно, им тоже хотелось начать делать покупки. Да и продавец несколько нервно переминался с ноги на ногу.

Черт. Действительно, что я тут стою, уставившись в пространство?

Он улыбнулся нетерпеливым геймерам и велел зомби следовать за ним. Те из них, что несли эквип, были отправлены в распоряжение Рекса. Двоих он оставил при себе в качестве телохранителей.

Путь его лежал к Морган. Последние два дня он был полностью поглощен подготовкой к надвигавшейся войне, но теперь ему хотелось обсудить с ней возможность приобрести новые умения, так как он повысил свой уровень и предрасположенность к тьме.

Пользуясь статусом члена городского совета, Морган для своей школы выбрала один из самых роскошных особняков в северной части города. Джейсон был не против: черной магии в новом городе нежити предстояло играть существенную роль. Вообще он планировал, если удастся пережить войну, превратить северные поместья в те или иные общественные учреждения.

Неплохо было бы открыть библиотеку, а еще, может быть, городскую школу.

Морган сидела в своем офисе на втором этаже, окруженная бесчисленным количеством книг. Они были везде: на полках, на столе, на полу. Она, вероятно, обошла соседние дома и забрала все книги по черной магии, какие смогла обнаружить, — иначе такой богатой коллекции было не собрать.

Как будто клад нашла.

Когда он вошел, Морган даже глаз не подняла. Он подошел к ее столу и замер в неловком молчании. Морган продолжала читать свою книгу, словно его тут не было. Первым не вынес Оникс: он запрыгнул на стол и уселся прямо на открытую книгу с выражением на морде: Ну что, старуха?

— Чертов кот, — буркнула Морган.

Она подняла глаза и заметила Джейсона.

— О! Привет, Джейсон. Я и не заметила, что ты тут. Очень уж увлеклась, — она показала на стол. — Ты не поверишь, какие роскошные книги по магии обнаружились в домах нашей знати!

— Представляю себе, — вежливо откликнулся Джейсон. — Как успехи ваших учеников?

— Да все хорошо, — отмахнулась от него Морган. — Они все тут черные маги общего направления. Развиваются нормально, сейчас бегают по лесам и истребляют диких зверушек, а также поднимают мертвецов и снова их убивают. Отличная практика.

— Ага, — хмыкнул Джейсон. Но я здесь по поводу себя самого: не могли бы вы обучить меня новым умениям?

— Так. Давай посмотрим, — взгляд Морган пронзил Джейсона. — Ух ты! Здорово развился! Твои уровень и предрасположенность теперь позволяют освоить новые заклинания.

Прежде чем Морган успела продолжить, Джейсон прервал ее:

— Хотел спросить: как тут участвует моя предрасположенность? Я заработал 5 % к предрасположенности к тьме за выполнение квеста.

— Этот вопрос требует развернутого ответа, — Морган с готовностью перешла на учительский тон.

Такое чувство, что мое место — в классе с тетрадкой для конспектов.

— Предрасположенность увеличивается или уменьшается в зависимости от поступков носителя: соответствуют они или, наоборот, противоположны ей. Например, твоя предрасположенность к тьме растет, когда ты следуешь за своими желаниями. Если ты исполняешь квест способом, отвечающим определенной предрасположенности, ты получаешь к ней бонусы. Так было и в твоем случае.

Похоже на правду. Старик говорил, что, разрушая Лакс, я отдался жажде мщения и жажде власти.

— Способность осваивать умения есть функция от уровня и предрасположенности, — продолжила Морган. — Последнюю повышать гораздо труднее. Со временем нужно будет демонстрировать все большую и большую приверженность к определенной предрасположенности, чтобы ее повысить.

То есть с налетом на Лакс мне просто повезло. Надо будет следить за правильным использованием желаний, чтобы в результате получалось что-то путное.

— Я понял, — сообщил Джейсон. — Могу выбрать умения?

— Да, — засмеялась его нетерпеливости Морган, — как и прошлый раз, ты можешь выбрать три. Из тех, от которых ты в прошлый раз отказался, или из новых по списку.

Она махнула рукой, и явилось уведомление.

— В этот раз к каждому умению я добавила подробную информацию. В надежде, что мы потратим меньше времени на обсуждение каждого варианта, — она скривила губы и снова уткнулась в книгу.


Джейсон задумался. Выбор был непрост. Его привлекало Проклятье немоты: он уже знал по опыту, что вражеские заклинатели могли обладать недюжинной силой. Проклятье, наверное, можно было использовать, чтобы заткнуть рот жертве перед убийством. Оставалось два заклинания.

У него совсем не было атакующих заклинаний. Но они слишком заметны и привлекают внимание к заклинателю, к тому же ему не хватало Интеллекта, чтобы сделать их достаточно мощными. Наверное, надо больше полагаться на заклинания призыва.

Зомби-лейтенант позволит ему разделять свою армию на части, не тратя время на длинный и подробный инструктаж. Третьим он без долгих раздумий выбрал Сборный скелет. Тут открывались большие возможности для творческого подхода при создании своих подручных. Определившись с выбором, Джейсон сообщил об этом Морган.

— Твой выбор меня не удивляет. Про Сборный скелет я бы еще подумала: чтобы от него был прок, надо располагать большим количеством костей.

Хмм. Мне казалось, что это выбор достаточно очевидный. Теперь начинаю сомневаться. Может, взять Безумие? Превращать зомби в берсерков. Тем более, что рядом с Сумеречным Троном зомби не разлагаются.

— Как устроен призыв скелетов? Мне понадобятся все кости из исходного скелета?

Морган с грустью посмотрела на книги и вздохнула.

— Ну конечно, у тебя куча вопросов! Следовало ожидать… Про кости — нет. Обычно хватает примерно 90 % костей, остальное дополнит твоя мана.

— Так. А уровень скелетов повышается так же, как уровень зомби? Уведомление говорит, что их уровень зависит от моего плюс Воля.

— Скелеты — не моя прямая специальность, — Морган потерла подбородок. — Я всегда предпочитала зомби. Судя по моему опыту, их уровень вообще не повышается. В принципе, призыв скелетов позволяет тебе не думать о качестве исходных тел, но потенциал заметно ниже. Они поднимаются, не имея никаких свойств, и не становятся сильнее со временем. Но они могут брать количеством. Было бы достаточно костей.

— А Сборный скелет? Как это работает?

— Ну, если у тебя большой выбор костей, ты можешь создать скелет любой формы и сохранить шаблон. Но я в этом не эксперт. Тебе придется экспериментировать самому.

Что выбрать? Мне нравится идея создавать скелеты.

После минутного колебания Джейсон решился:

— Оставляю все, как есть: пусть будет Сборный скелет.

Морган слегка нахмурилась, недовольная тем, что он не последовал ее совету.

— Не говори потом, что тебя не предупреждали.

Она приложила руку ко лбу Джейсона, и в его голову полились слова и жесты, необходимые для соответствующих заклинаний. Он мог бы поклясться, что в конце, прежде чем отнять руку, она легонько толкнула его в лоб.

— Если у тебя все, я еще почитаю, — сварливо пробурчала Морган и уткнулась в книгу. Намек был очевиден. Джейсон в сопровождении молчаливого Оникса покинул офис и остановился, думая, что теперь делать. Больше всего ему хотелось испытать свои новые возможности.

— Ну что, Оникс? Прогуляемся до кладбища?


Глава 25 — Креативный


В игровом мире наступили сумерки, и армия встала на ночлег. НПС занялись привычным делом — разбивали лагерь, кормили животных, готовили еду. Армия вообще, по наблюдению Райли, на две трети состояла из НПС, что придавало походу на Сумеречный Трон повышенную реалистичность.

Она стояла на некотором удалении от наспех устроенного лагеря геймеров, который, в свою очередь, располагался отдельно от оживленного лагеря НПС. Игроки обычно разлогинивались на ночь, и в благоустроенном лагере особой нужды не было. НПС, со своей стороны, давали понять, что после долгого марша хотели бы отдохнуть от компании наивных путников.

Райли набрала веток и соорудила из них небольшой шалаш, к которому прикрепила тряпичную мишень, позаимствованную у НПС. Отойдя ярдов на пятьдесят, она достала стрелу и принялась натягивать тугой изогнутый лук. Свет от костров и факелов позволял ей отчетливо видеть бежевый круг мишени. Тетива коснулась уха, взгляд Райли превратился как бы в продолжение стрелы.

Она замедлила, а потом и вовсе остановила дыхание. Тетива щелкнула, и стрела, описав положенную дугу, пробила мишень. Даже на расстоянии было видно, что она попала почти в центр.

Райли сделала глубокий вдох и расслабилась.

— Господи, помилуй! Да ты, девочка, мастер!

В нескольких шагах от нее на пне сидел старик. Странно, что она его не заметила раньше. Лицо незнакомца скрывал капюшон плаща, виднелся только окруженный морщинами рот. В руке он держал узловатый посох.

Райли улыбнулась в ответ на комплимент. Ей всегда хотелось стрелять из лука, но в реальной жизни это как-то не получалось. Родители не одобрили ее увлечения, уверяя, что лучше ей стать чирлидером или заняться каким-нибудь командным спортом. Ну что это за занятие для девушки — стрелять из лука?

— Спасибо. А я вас не заметила.

— В мои годы я хожу медленно, зато почти беззвучно, — усмехнулся старик.

Райли чуть было не засмеялась словам старика, но тут на глаза ей попался Алексион, шедший в своих блестящих доспехах по лагерю. Радостное настроение как ветром сдуло, ее снова охватило тошнотворное чувство безнадежности, от которого ее отвлекали только упражнения в стрельбе из лука.

— Ты мрачновата для такой милой девушки. Но я тебя понимаю: эти чертовы леса на кого хочешь тоску нагонят.

В начале пути они шли среди цветущих солнечных полей и зеленых рощ, но, по мере продвижения в сторону Сумеречного Трона, растительность становилась все более чахлой и безжизненной. Сейчас мертвые деревья тянули к дороге когтистые лапы голых ветвей. Солнечный свет все хуже пробивался сквозь густевшие облака, скоро им придется жечь фонари и факелы круглые сутки, чтобы хоть как-то видеть дорогу.

— Да, леса совсем невеселые, — рассеянно ответила Райли, не сводя глаз с Алексиона.

Старик обернулся, проследил за ее взглядом и увидел Алексиона.

— А! Наш бесстрашный лидер совершает вечерний обход. Как думаешь, — он посмотрел на Райли, — есть у него шанс победить город нежити и этого путника… как его… Джейсона?

— Не знаю, — как-то безразлично ответила она.

Райли, как и все игроки, видела системное сообщение о захвате Лакса. Имя игрока растревожило ее душу. Это не мог быть Джейсон, которого она знала: Джейсонов на свете бессчетное количество. Но все равно у нее перед глазами стояло лицо Джейсона, и чувство вины душило ее. Как она могла?! Как она могла поддержать бессовестное вранье Алекса?!

Райли тряхнула головой, чтобы прогнать эти мысли. Кем бы ни был этот игрок, он вызывал восхищение: в одиночку захватить город и не устрашиться огромной армии НПС и геймеров! Вот бы ей такую силу, думала она, борясь с отчаянием.

Если бы я могла противостоять Алексу…

Она повернулась к старику, но пень был пуст: старик исчез.


* * *
Джейсон стоял посреди кладбища, служившего некогда домом для Морган. Теперь здесь на было ни одной живой души.

Местность тонула в потемках. Гробовую тишину нарушало лишь ненавязчивое гудение насекомых. Пахло землей и травой. Оникс со скучающим видом разглядывал могильные камни и склепы.

Джейсону не терпелось испытать свои новые умения. Кладбище предоставляло неистощимый запас костей. Он начал кастовать Сборный скелет, руки совершали замысловатые движения, губы кривились, порождая слова давно исчезнувшего языка. Вместо появления привычного клубка темной энергии произошло нечто иное: мир вокруг него словно замедлился и приобрел какой-то странный, неземной оттенок. Это напоминало тот жутковатый эффект, который старик продемонстрировал ему в ходе побоища на рыночной площади Лакса.

Он поднял глаза. Птица над головой неподвижно висела в воздухе, едва шевеля крыльями. Когда каст завершился, мир практически замер. Джейсон отчетливо видел голубоватый абрис костей под кладбищенской землей.

Оникс зевнул и потянулся, затем прыгнул на ближайший надгробный камень и улегся спать.

Джейсон смотрел в изумлении.

Заклятие замедлило течение времени, но не для кота.

Решив не тратить время на этот, по-видимому, неразрешимый вопрос, Джейсон ввернулся к заклинанию. Перед его глазами возникла полупрозрачная панель управления, напоминавшая графическую программу автоматизированного проектирования с набором меню. Программа содержала полный набор элементов, составляющих скелеты. Таблица рядом показывала, какие конкретно кости имеются в наличии и сколько.

В меню присутствовали опции для создания конечностей гуманоидов и для сборки разных типов скелетов. Были и цельные скелеты — останки захороненных тел. Джейсон подумал, что игра упрощает процесс сборки, предлагая готовые по умолчанию конечности для тех, кто не обучался анатомии или графическому дизайну.

Он принялся перебирать кости, составляя различные комбинации.

Через пару часов глаза устали пялиться в графический интерфейс. Он уже имел хорошее представление о работе программы и мог собрать простой скелет. Интерфейс позволял управляться с костями, не прикасаясь к ним. Работа с костями совершалась усилием мысли, и в результате готовый скелет повисал перед ним в воздухе. После того как форма скелета определялась, оставалось пропитать его сочленения и череп темной маной. Он концентрировал ее перед собой и наносил на скелет, как нечестивую шпаклевку. Мана, очевидно, была движущей энергией, а также выполняла роль мускулатуры и сухожилий скелета. Когда изделие было готово, программа позволяла сохранить его и дать ему имя.

Эксперименты также показали, что Морган имела в виду, говоря об ограниченных возможностях заклинания. Его возбужденному мозгу уже представлялись скелеты-хищники и гигантские летающие костяные монстры. Он видел себя верхом на костяном драконе. Проблема же была в нехватке материала. Не просто костей (их было навалом), а костей определенной формы и размера. Ему требовались кости различных животных или умение преобразовывать и формировать костный материал.

Так.

А нельзя ли трансформировать кости? Что если я могу использовать сырую ману и обработать кость при включенной программе-редакторе заклинания?

Усилием мысли он поднял кость из земли и расположил ее перед собой в воздухе. Затем вызвал темную ману, но не стал пропитывать ею кость, а велел ей превратиться в острое лезвие, что и было исполнено. Джейсон представил себе, как лезвие вырезает в кости аккуратную полудугу.

Все получилось — работает!

Тут же появилось уведомление о новом умении:

Новое пассивное умение: Обработка костей

Удивительным образом вы догадались, как использовать заклинание призыва для создания сборных скелетов. Что бы о вас ни говорили, вы нашли способ применить программные инструменты заклинания для преобразования костей. Поскольку доступ к магическим ножам вам закрыт, трансформация будет производиться автоматически посредством программы-редактора призыва.

Уровень: 1-й Начальный

Эффект: Возможность модификации костей на 5 % посредством редактора скелетов.

Приходится согласиться с уведомлением: удивительно, что я до этого додумался.

Джейсон издал победный вопль, нарушивший тишину кладбища, и Оникс недовольно открыл глаз. Джейсон показал коту язык. Конечно, будущему правителю города нежити не пристало показывать язык котам, но этот кот явно позволял себе лишнее.

Вау! Вот это скил так скил! Если его прокачать, можно будет создавать черт знает что! Морган не добралась до этого умения, а то бы она так просто не отказалась от призыва скелетов.

Возможность трансформировать кости открывала перед Джейсоном широкие перспективы. Он задумался о том, какие подручные ему понадобятся в предстоящей битве. Низкий средний уровень новой городской армии не позволял надеяться на победу в лобовом сражении. Придется действовать исподтишка, тем же манером, который позволил ему захватить город.

Ясно, что Алексиона следует атаковать еще на подступах к городу.

Аура тьмы простирается на некоторое расстояние за пределами города, и Алексионова армия вынуждена двигаться в потемках. Вряд ли НПС и игроки обладают Ночным зрением: их возможности будут ограничены, а концентрация темной энергии дополнительно их ослабит.

Джейсон должен атаковать первым. Темнота и скрытность — его союзники. Он хорошо изучил карты и знаком с местностью вокруг города. Если удастся измотать и ослабить наступающую армию, у Сумеречного Трона есть шанс.

Может быть, даже удастся задержать их на день-другой — дополнительное время для подготовки городской армии лишним не будет.

Он также мог рассчитывать на психологический эффект внезапной атаки. Он помнил, какую травму пережили новички в игре, когда столкнулись с дикими зомби, оставленными Джейсоном на тренировочной площадке. Вражеская армия состояла в основном из НПС, а у НПС только одна жизнь. Посеять страх, деморализовать противника еще до начала большого сражения — и у защитников города появится надежда на успех.

Его Лимит контроля был 40, 28 подручных он уже призвал, то есть оставалось возможность призвать 12 скелетов. Для выполнения своей миссии они должны быть быстры и уметь действовать скрытно. Если получится придать им устрашающий вид, будет еще лучше. К сожалению, из имевшихся в его распоряжении человеческих костей ничего, кроме скелетов гуманоидов, он создать не мог: не хватало умения трансформировать кости радикально.

Джейсон принялся за работу и через некоторое время сформировал своего первого бойца. Он был размером с десятилетнего ребенка, сутул, с непропорционально длинными руками. Удлиненные пальцы скрючивались в когтистые лапы, из локтей торчали острые, как ножи, кости, вдоль позвоночника шли костяные шипы. Пальцы на ногах вытянулись и заострились.

Упражнения с программным редактором позволили ему менять состав костей, добавляя в них небольшое количество кладбищенской грязи. От этого кости приобретали темно-серый цвет, что делало скелет малозаметным.

Когда скелет был готов, Джейсон начал заполнять его суставы темной маной. Вскоре он понял, что количество используемой маны можно варьировать. Он увеличил количество маны в суставах, что должно было нарастить хрящевину и снизить износ костей. Кроме того, добавочная «мускулатура» повышала силу и скорость.

Пришлось провести несколько испытаний с последующими переделками, чтобы получить наконец законченный продукт весьма устрашающего вида. Обратной стороной медали было то, что пришлось увеличить расход маны: готовый скелет стоил 2 000.

Наконец все двенадцать новых подручных стояли перед ним. Маленького роста, темные, почти неразличимые в темноте, они не нуждались в дополнительном вооружении сверх когтей и костей. А еще они были невероятно бесшумны, быстры и гибки. Джейсон полагал, что когтистые руки и ноги позволят им с легкостью взбираться на деревья и преодолевать препятствия любого типа местности. Все имели уровень 66.

Был и недостаток — их чрезвычайная хрупкость. Здоровья у них было меньше, чем у Джейсона. Пара крепких ударов могла привести их в полную негодность. Оставалось рассчитывать на внезапность нападения, лишающую противника возможности нанести ответный удар.

Он назвал их Детьми ночи — по причине малого роста и темного колера. Редактор сохранил шаблон, теперь он мог клепать их в любом количестве и вносить модификации.

Пришли уведомления:

x3 Повышение уровня умения: Обработка костей

Уровень: 4-й Начальный

Эффект: Возможность модификации костей на 8 % посредством редактора скелетов.

x2 Повышение уровня заклинания: Сборный скелет

Уровень: 3-й Начальный

Эффект: Вы можете создать сборный скелет из имеющихся костей. Уровень скелета рассчитывается по принципу: уровень заклинателя + Воля/74.

Джейсон заметил, что повышение уровня заклинания Сборный скелет несколько повысило уровень скелетов за счет снижения Воли на каждый дополнительный уровень скелета. Если удастся серьезно повысить уровень заклинания, скелеты станут необычайно мощными, поскольку их уровень превзойдет его собственный.

Настало время посмотреть, как дело обстоит с призывом. Он открыл таблицу.


Его маленькая персональная армия превращалась в серьезную ударную силу.

Выросли скрытность и урон. Воры и маги владели Незаметностью. Дети ночи были достаточно скрытны, чтобы перемещаться незаметно даже без умения Незаметность. Он снабдил всех воров луками, чтобы они могли наносить урон на расстоянии. Стражники обеспечивали поддержку и при необходимости могли выступать в роли камикадзе.

Джейсон оглядел кладбище и увидел, что время по-прежнему идет в замедленном режиме. Он выключил программу-редактор и возвратил времени нормальный ход. В игре прошло всего два с половиной часа. А ему казалось, что его упражнения со Сборным скелетом и создание Детей ночи заняли часов шесть.

Может редактор скелетов утраивать компрессию времени?

То есть при работе со скелетами время идет в девять раз быстрее, чем в реале! Как только мой мозг это вынес? Неужели Комиссия по контролю одобрила такую фичу?

Сильная головня боль прервала ход его мыслей. Голова стала тяжелой, приступ головокружения чуть не свалил его на землю.

Оникс с беспокойством разглядывал его и нервно шевелил хвостом. Джейсон погладил растревожившегося кота. Нужен был перерыв. Он ненадолго выйдет из игры и сразу вернется, чтобы начать боевые действия.

Несмотря на слабость и головную боль, Джейсон испытывал возбуждение при мысли о предстоявшей битве, и вид его новых созданий заставлял его глаза гореть нечестивым светом.

Время сразиться с Алексом почти настало.


Глава 26 — Подлеченный


Еще один день марша на Сумеречный Трон миновал, и НПС занялись привычным делом по обустройству лагеря на ночь. Райли сидела у костра и смотрела на огонь. Неутомимая пляска оранжевых и красных языков пламени успокаивала. В последнее время ее душа редко пребывала в состоянии мира и покоя, и это одиночество у походного костра было необыкновенно приятно.

Тяжелая рука легла на ее плечо, нарушив умиротворенное созерцание. Алексион смотрел на нее с высоты своего роста.

— Я пошел в палатку разлогиниться на ночь. Оставайся здесь до моего возвращения. Если, конечно, не хочешь присоединиться ко мне, — плотоядная ухмылка растянула его губы, а холодные глаза, казалось, раздевают Райли.

Она вздрогнула и снова уставилась в огонь, стараясь справиться с приступом тошноты.

— Мне и здесь хорошо, — произнесла она нарочито безразличным тоном.

— Отлично. Держись подальше от кухонной палатки НПС: они как раз распечатали бочку с пивом, — смеясь собственному остроумию, Алексион ушел в палатку.

Даже разговор с Алексионом был ей физически неприятен. Чувствуя, как слезы подступают к глазам, она сделала несколько глубоких вдохов, надеясь успокоиться, но бессильная злость душила ее, не давая вернуться к прежнему состоянию.

— Что же он за скотина такая?! Как вообще можно быть такой сволочью?!

Невидяще глядя в огонь, она вспоминала, как дошла до жизни такой.

Райли начала встречаться с Алексом несколько недель назад. Она не сразу ответила на его знаки внимания, смущенная доходившими до нее слухами о его бессердечии и даже жестокости. С ней, однако, Алекс всегда был ласков и предупредителен, и она решила, что подруги наговаривают. Наконец она согласилась на свидание. Все начиналось просто великолепно.

Но в последнее время что-то поменялось. Она заметила, что иногда маска доброты словно спадает с его лица и под ней открывается пугающая пустота. Поначалу она думала, что это просто игра ее воображения, но история с Джейсоном в столовой вдруг представила все безжалостным светом. Как мог он напасть на Джейсона, такого милого и всегда приветливого с ней парня?! Одной этой сцены было бы достаточно, чтобы разорвать отношения.

Но больше всего ее испугали мертвые глаза Алекса, которыми он смотрел на упавшего Джейсона. Это был не просто буллинг — это была бесчувственная, холодная жестокость. Так отрывают бабочкам крылья, чтобы посмотреть, как они будут беспомощно и жалко биться, пытаясь взлететь.

Возмущенная и испуганная увиденным, она тут же порвала с Алексом, вернее, попыталась порвать, потому что он сообщил, что ей следует подумать дважды, и что у него есть видео, распространение которого наверняка ей не понравится. Он напомнил ей об одной вечеринке, когда обычно не пьющая Райли переусердствовала с пивом, так что некоторые события того вечера стерлись из ее памяти.

Она думала, что Алекс врет, и попросила показать ей видео. С насмешливой улыбкой он показал ей несколько отрывков, но этого было достаточно, чтобы она, задохнувшись от стыда, закрыла лицо руками, будто так можно было сделать бывшее небывшим.

Райли была потрясена тем, с каким равнодушным спокойствием Алекс ее шантажировал. Казалось, ее попытка разрыва не произвела на него никакого впечатления. Даже когда он угрожал ей, в глазах его, кроме скуки, не было ничего: он был уверен, что она сдастся.

И она сдалась.

Райли сидела у костра и плакала. Конечно, он знал, что сломает ее: она была не первой бабочкой, которой он оторвал крылья. Теперь она понимала это.

— И что мне было делать? — спрашивала она у окружающей тьмы.

Дело было не в ней. Скажем, не только в ней.

Страшно было подумать о впечатлении, которое видео могло бы произвести в школе, но главное было не в этом — главное было в репутации ее семьи.

Ее отец заработал большие деньги, публикуя книги по саморазвитию. Он был известным общественным деятелем с безупречной репутацией высокоморального человека (что также способствовало популярности его книг). Видео с участием его пьяной несовершеннолетней дочери могло нанести этой репутации сокрушительный удар.

Таким образом, Алекс заставил ее делать вид, что их отношения прекрасно продолжаются, и даже втянул в игру «Пробуждение онлайн». Он явно получал удовольствие, глядя, как она мучается, находясь в его обществе.

Он принудил ее поддержать его вранье про драку с Джейсоном. Ей было ужасно думать, что она предаст такого славного паренька, но и тут она в конце концов сдалась. Чем это могло грозить Джейсону? Максимум временным отстранением от занятий. Риски ее семьи представлялись более высокими.

Кто мог знать, что его вообще исключат?

Если бы она знала, чем это закончится для Джейсона, она ни за что не встала бы на сторону Алекса. И что теперь? Пойти в администрацию и сказать правду? Алекс все представит так, будто это он ее бросил и теперь она пытается ему отомстить. И вывесит видео с ее пьяными фокусами. И кто ей после этого поверит?

Чувство беспомощности одолевало ее. Она была слишком слаба, чтобы противостоять Алексу и защитить себя. Чтобы честно рассказать администрации «Ричмонда», как все было на самом деле. Чтобы признаться родителям в идиотской истории с пьяным видео… Смесь стыда, гнева и чувства вины кипела в ее душе, не находя выхода.

Если бы она была сильнее…

Вот как этот Джейсон, захвативший Лакс и не страшащийся идущей на него армии. Но она не такая: она всего лишь слабая девушка, безвольная игрушка садиста Алекса.

Цифровые слезы текли по ее щекам. Огонь, безразличный к ее проблемам, весело плясал у нее перед глазами. Думай, говорила она себе, думай — должен быть выход.


* * *
Выйдя из игры, Джейсон обнаружил себя лежащим на кровати в теткином доме.

Он стянул шлем и посмотрел на спартанскую обстановку комнаты. Хотя смотреть особо не на что, но у него была кровать и крыша над головой. За последние пару дней обнаружилось, что Энджи была отличной соседкой.

Она подолгу пропадала на работе. Ее биотехнологическая компания вела работу над кучей проектов и почти всегда — в авральном режиме. А поскольку Энджи находилась в самом низу иерархической пирамиды, ей доставались самые занудные задания и самые длинные смены. И, несмотря на это, она умудрялась сохранять бодрость духа и позитивное отношение к жизни.

Джейсон отправился на кухню. В реальном мире был вечер субботы: он уже почти неделю играл в «Пробуждение», не отвлекаясь ни на что другое. В уикенд игроки могли оставаться в игре дольше, так как их не отвлекали учеба и работа. Вместе с армией НПС они все ближе подходили к Сумеречному Трону.

Должен существовать какой-то способ, чтобы персонаж в отсутствие игрока мог функционировать на автопилоте, иначе невозможно было бы организовать логистику масштабных военных действий.

Он принялся готовить еду (вечную лапшу) и зашел на сайт «Rogue-Net» посмотреть, продался ли меч. Да, меч был продан, да еще и за фантастическую цену в $6 700! Остальные предметы пока никто не купил, но он надеялся, что в конце концов они принесут хотя бы еще $1 000 или около того. Ему было любопытно, кто выложил почти семь тысяч за несколько рядов ноликов и единичек, но он знал, что имена покупателей не разглашались.

Вообще-то наплевать. Теперь три месяца можно не думать о деньгах, если не случится чего-то экстраординарного. Могу еще мебелишку какую-нибудь в комнату прикупить и скорость интернет-соединения повысить.

Когда с работы вернулась тетка, он пребывал в хорошем настроении. У тетки вид был измученный: вероятно, ее рабочий день начался довольно рано.

— Хай, Энджи, я тут как раз еду готовлю. Сделать на твою долю?

— Спасибо! — на усталом лице Энджи расцвела улыбка. — Прямо помираю с голоду: на работе поесть не удалось.

Джейсон добавил новый пакет лапши в кипящую воду. Не царская, конечно, жизнь, но, честно говоря, Джейсон чувствовал себя здесь лучше, чем где бы то ни было. Приятно делить кров с человеком, который помнит о твоем существовании и регулярно появляется дома.

— Как день прошел? — Энджи положила сумочку на стойку и устало опустилась на табуретку.

— Очень даже неплохо! Я продал один предмет из игры и заработал на пару месяцев аренды.

— Да? Может, бросить к черту биотехнологии и стать геймером? Вот, оказывается, где деньги-то.

— Ну, не знаю, смогу ли я долго продолжать в том же духе, — засмеялся Джейсон, — и где я буду через два месяца, но на душе полегчало. А еще меня зачислили в «Calvary School», теперь надо выбрать классы, и с понедельника — занятия.

— Здорово, что ты записался в школу, — она посмотрела на него оценивающе. — Приятно видеть тебя в хорошем настроении, несмотря на… все эти последние события, — закончила она с легким смущением.

— Не могу же я все время дуться, — сказал, слегка надувшись, Джейсон. — В игре время идет быстрее, так что один день в нормальном мире выглядит как три. Для меня эта история как бы более прошлая, чем для тебя.

— Понятно. Родители выходили на связь?

— Вообще-то, нет, — тут Джейсон совсем помрачнел. — Им, я думаю, понадобится несколько дней, чтобы остыть. Собирался позвонить в начале следующей недели, — он помолчал, а потом выпалил: — Но в «Ричмонд» не вернусь ни за что!

— Я тебя не виню.

Повисло неловкое молчание. Через несколько минут Джейсон не вынес и решил сменить тему.

— А как твой день?

— Ууу, — промычала тетка. — Все как всегда. На мне висит контроль качества нового диагностического теста. Как они его склепали — непонятно. Наверное, совет директоров заставил их запустить его в производство, потому что уже кончился бюджет на дальнейшую разработку, — она сделала грустную паузу. — Самое ужасное — то, что тест будет применяться на живых людях, это не статистика испытаний, а люди… Представь: неверно диагностированный рак яичников… Я вообще не понимаю, как можно деньги ставить выше людей. Я стараюсь думать, что моя работа приносит пользу, но иногда получается, что эта польза не людям, а финансам компании.

Джейсон не знал, что сказать. Он тоже кое-что знал про власть денег и про то, что они словно позволяли богатым не расплачиваться за свои поступки.

— Мне жаль, Энджи. Может, нам что-то придумать, чтобы отвлечь тебя от твоих мыслей?

У меня есть несколько часов до начала боевых действий против Алексиона. Энджи, похоже, не помешало бы как-то развлечься.

— Есть идея, — улыбнулась Энджи. — Ты умеешь играть в старые игры на приставках?

— Вау! Ты играешь в видеоигры? Вот бы не поверил.

— Смеешься? Да я играла в эти игрушки задолго до твоего рождения. На современные штучки у меня денег нет, но в гостиной где-то валяется несколько старых приставок.

— Круто! — Джейсон усмехнулся с коварным видом. — Посмотрим, насколько ты сохранила быстроту реакции.

— Вот посмотрим, — засмеялась тетка и вышла в гостиную.

Джейсон вытащил лапшу из кастрюли, разложил по чашкам и последовал за ней.

— Где тут место чемпиона?

— Спокойно! — отозвалась Энджи. — Посмотрим, что ты запоешь, когда я тебя размажу по полу.

Несколько следующих часов они провели, рубясь в кооперативном режиме на старой приставке, подключенной к телеэкрану. Они ели свою лапшу и шутили по поводу того, кто кого убил в последнем гейме. Давно Джейсон не чувствовал себя таким счастливым!

Наконец Энджи сказала, что с нее хватит, и отправилась в свою комнату. Видно было, что, несмотря на усталость, отвлечься ей было полезно. Как и ему.

Девайс запищал, возвещая звонок. Джейсон вставил в ухо наушник и закрыл дверь в свою комнату.

— Здорово, чел. Это Фрэнк. Увидел, что ты разлогинился, и решил позвонить.

— Привет, Фрэнк. Захотелось прерваться. Чем дольше играю, тем страннее кажется реальный мир.

— Точно! — засмеялся Фрэнк. — Игра вышла всего неделю как, а кажется — месяц прошел. Компрессия времени творит чудеса. Да, кстати. У тебя голос веселый. Я думал, ты там сидишь, слезами умываешься, а ты, вроде, вполне доволен жизнью.

— Доволен, наверное, сильно сказано, — засмеялся в свою очередь Джейсон. — Но дела идут неплохо. Знаешь, с тех пор как я начал играть в «Пробуждение», я стал словно другим человеком.

— А то! Сначала ты захватываешь город, а теперь, я слышал, будешь атаковать целую армию. Жаль, что я не там!

— Камеру включу. Я собирался послать тебе запись из Лакса, но потом подумал, что ты все уже увидел в онлайне.

— Да-да, — недовольным голосом отозвался Фрэнк. — Там много чего было, но ты мне твою запись должен. В роликах игроков много чего не хватает. Как, например, ты изменил город?

Джейсон замялся в поисках подходящего ответа. Он не хотел врать другу, но полагал, что старик не одобрит его развязывание языка. Попробовать отшутиться?

— Это закрытая информация. У тебя допуск есть?

— Да? — после долгого молчания поинтересовался Фрэнк. — Похоже твое чувство юмора не пережило твоего отчисления.

Уф. Шутка, действительно, убогая. Может, я заразился от Джерри.

— Хэй! — сказал он вслух. — Про отчисление — это все-таки ниже пояса. Но мне надо уже обратно в игру: куча дел по подготовке к войне.

— Наверняка. Если переживешь войну, надо мне будет податься в Сумеречный Трон и найти себе там какое-нибудь место. Интересно же. И вот еще что. Я, собственно, звоню про армию Алексиона. Есть инфа, которая тебя заинтересует.

— Ну?

— Зайди на форум в «Rogue-Net». Там только что появился пост Бесконечный марш, у него уже черт-те сколько посещений.

Джейсон быстро зашел куда сказано и открыл от удивления рот.

— Не может такого быть!

— Фиг знает, — засмеялся Фрэнк. — Алекса стратегия, похоже, не интересует. Может, он думает, что, когда он придет, ты поднимешь лапки и отдашь город.

Алекс что — идиот? А другие игроки?

Бойцы Алексовой армии вывешивали фотки, видео и подробную информацию о движении и местоположении войска. Один геймер вообще подробно описал, где и как расставлены часовые НПС, охраняющие лагерь!

Единственное, чем можно было объяснить такое легкомыслие, это тем, что игроки не принимали его всерьез и не ждали никакого сопротивления со стороны Сумеречного Трона. Или просто никто не понимал важности тактики для ведения боевых действий в такой игре, как «Пробуждение».

Они мне просто не оставляют выбора. Просто напрашиваются на нападение при таком-то объеме разведданных!

— Ух ты! Спасибо, Фрэнк!

— Да пожалуйста. Не забывай, что ты мне должен добротное видео. Не заставляй выколачивать его из тебя.

— Да-да, — хмыкнул Джейсон. — Обещаю. Все. Созвонимся.

— Пока.

Джейсон задумчиво смотрел на Core. Информация с форума была невероятно интересна. Он прочел всю ветку, тщательно запоминая детали, а потом лег на кровать и уставился в потолок.

Вот так же он лежал здесь несколько дней назад, пытаясь справиться с бурей мыслей и эмоций по поводу произошедшего в «Ричмонде» и дома с родителями. Он отдавал себе отчет, что это было совсем недавно, но казалось — прошла целая вечность.

Джейсон сильно переменился за эти два-три дня (неделю, по игровому времени). Мысли об Алексе и родителях не казались больше такими мучительными. Он поступил в новую школу, заработал денег, он даже оказался способен шутить и смеяться с Энджи.

Ему теперь было за что бороться. Он создал Сумеречный Трон из пепла своих гнева и боли. Перед ним открываются неслыханные возможности. Город еще в зачаточном состоянии, и они могут проиграть эту войну, но Джейсон все равно был полон решимости сделать так, чтобы каждый геймер и НПС пожалели, что связались с ним.

Он надел шлем. Продолжение скучным не будет.


Глава 27 — Истребляющий


Райли сидела, по своему обыкновению, у походного костра, но смотрела она не в огонь, а в окружавшую лагерь непроницаемую тьму. Ей показалось, что в этой тьме кто-то движется. Но не было видно ничего, и она решила, что ей действительно показалось.

В последние дни тяжелые черные тучи окончательно закрыли солнце, и мир погрузился в непрерывную ночь, единственным светом в которой был свет бежавших по небу молний.

Алексион распорядился зажечь факелы и продолжать движение. Колеблющийся свет факелов порождал причудливые, жутковатые тени и выхватывал из темноты когтистые древесные лапы, раскачивавшиеся и поскрипывавшие на ветру. На игроков и НПС постоянный мрак действовал угнетающе, сомнение незаметной змеей проникало в их души.

Они шли на город нежити, располагавшийся в центре страны, покрытой мраком.

Райли их страхов не разделяла.

Конкретное, воплощенное зло постоянно находилось рядом с ней, на его фоне неведомые страхи, таившиеся во тьме, не казались такими уж пугающими. Стараясь избегать даже случайных встреч с Алексионом, она завела привычку во время привалов уходить в глубь леса. Через два вечера таких прогулок у нее открылось умение «Ночное зрение», и лес утратил значительную часть своей таинственности.

Колонна остановилась на широкой прогалине, и НПС, как обычно, разбили свой отдельный лагерь, а игроки, разведя кое-как костры, в большинстве своем разлогинились, чтобы уделить время заботам реального мира.

Сидя у своего костра, Райли видела (и частично слышала), как Алексион беседует с командирами НПС в десятке ярдов от нее. Рядом переминалась с ноги на ногу утомленная переходом группа солдат.

— По опушке леса надо расставить часовых, — говорил один из командиров, — мы подошли близко к Сумеречному Трону, и меры предосторожности следует увеличить, — в качестве аргумента говоривший указал на непроницаемые черные тучи. — Тьма стоит непроглядная, нужно перекрыть весь периметр. Помощь со стороны путников была бы нелишней.

Алексион посмотрел в упор на командира НПС и высокомерно хмыкнул.

— Спасибо за совет, но людей я выделить вам не могу. Вы что, всерьез ждете нападения в этом лесу? Здесь 1 500 солдат, и вы полагаете, что нежить рискнет атаковать нас на открытом пространстве?

НПС был несколько ошарашен таким ответом, его коллеги поспешили вмешаться.

— Ваша самоуверенность нас погубит. Мы ничего не знаем об этом путнике Джейсоне и возможностях города. У нас нет информации о его армии.

— У нас есть такая информация, — оборвал их Алексион. — Вы что думаете — у меня нет своих людей в так называемом Сумеречном Троне? Их армия ничтожна и сидит безвылазно в городе. Мы можем спать спокойно, — он посмотрел на стоявших рядом солдат. — Этой группы будет достаточно, да и они вполне могут подремать на посту.

«Командующему следует уважать своих подчиненных, — думала Райли, — а он обращается с ними, как с идиотами».

Алексион, по мнению Райли, был уверен, что Джейсон захватил Лакс в результате ивент-квеста. Она же считала, что это не так. «Пробуждение» практически не предлагало технической поддержки игрокам, предоставляя им самим решать свои проблемы. Джейсона нельзя было недооценивать — зря Алексион не слушает своих подчиненных.

Демонстрируя пренебрежительное отношение к жизням НПС, Алексион терял их уважение. Для него это была игра, для них — вопрос жизни и смерти: они не обладали респауном. Как он вообще получил возможность командовать армией? Райли не имела тактических талантов, но даже ей было ясно, что командиры НПС говорят дело.

Алексион отослал недовольных командиров и сделал знак солдатам. Те послушно заняли позиции на кромке леса. Райли было прекрасно видно, что расстояние между часовыми слишком велико, чтобы обеспечить надежную охрану лагеря.

Покачав в недоумении головой, Райли вернулась к созерцанию костра.

Через пару часов лагерь затих. НПС улеглись спать, почти все геймеры разлогинились. Райли сидела в одиночестве, глядя на игру огня. Прогулка по лесу на этот раз ее не заинтересовала.

Вдруг краем глаза она заметила какое-то движение и, приглядевшись, увидела черного кота, вынырнувшего из темноты и направлявшегося в ее сторону. Глаза животного отливали серебром. Откуда здесь кот?

— Ты что здесь, дружок, делаешь? — поинтересовалась она.

В ответ кот тихо замурлыкал и стал тереться о ее ноги. Райли подхватила кота и посадила себе на колени.

Она рассеянно гладила животное, думая о своем. Встреча со стариком два дня назад почему-то растревожила ее душу. Она снова и снова проигрывала события недавнего прошлого в своей голове, растравляя чувства вины, стыда и злости.

Как же она ненавидела Алекса! Если эта дурацкая война так много для него значила, она изо всех сил надеялась, что поход закончится катастрофой и поражением. Что Джейсон победит и что она сможет как-то ему в этом посодействовать.

Ее мрачные мысли были прерваны криками, донесшимися со стороны лагеря НПС. Она подняла голову, но из-за расстояния и потемок ничего видно не было. Неужели ее мечты сбываются?

Она замерла в растерянности. Вдруг это шанс? Может, надо встать на сторону нежити?

И чем она способна помочь?

Крики стали громче, к ним добавились звуки сражения, которое уже вовсю бушевало в лагере НПС. Но в ее душе сомнения и неуверенность в своих силах одержали верх: она так и осталась сидеть у костра и гладить кота.


* * *
Джейсон сидел на дереве к юго-востоку от расположения армии Алексиона и обдумывал варианты атаки.

Его подручные разведали местность, затем он сам обошел лагерь, высматривая слабые места. Армия расположилась на ночлег на большой прогалине посреди густого леса. Единственная дорога вела на север.

НПС, как всегда, разбили свой отдельный лагерь с длинными рядами палаток и кострами между ними. Со своего дерева Джейсон видел большие палатки в центре, где, очевидно, размещались командование и, наверное, кухня. В северной части, возле дороги, грузовые фургоны были составлены в круг, образуя загон для животных.

Лагерь игроков, в нескольких дюжинах ярдов от НПС, представлял собой хаотичное собрание костров и располагался в восточной части поляны на некотором удалении от леса. Шел пятый день похода, и энтузиазм геймеров значительно ослабел: большинство просто разлогинились на ночь.

Обнаружить армию Алексиона труда не составило: игроки по-прежнему вывешивали информацию и видео со всеми нужными подробностями марша. Но на то, чтобы добраться до ее местоположения, у Джейсона ушел целый игровой день.

Запас Выносливости позволил ему проделать весь путь легкой трусцой и останавливаться лишь для того, чтобы восстановить Стамину. Ни он, ни его подручные не нуждались во сне и отлично видели в темноте, что сильно облегчило задачу. Однако до того, как армия окажется под стенами Сумеречного Трона, оставалось всего два игровых дня.

Продолжительный бег в потемках принес Джейсону два очка к Выносливости и очередному повышению уровня Ночного зрения:

x2 Повышение уровня умения: Ночное зрение

Уровень: 7-й Начальный

Эффект: Повышение на 16 % способности видеть во тьме или полутьме.

— Так-так. Отлично, — бормотал он себе под нос. Смущало то, что ему не удалось оценить, сколько людей и животных сейчас в лагере. По силам ли ему поставленная задача?

Как их много!

Только тут Джейсон обнаружил отсутствие кота. Оникс всю дорогу бежал рядом, не выказывая признаков усталости, а теперь пропал.

Ну, он может о себе позаботиться. Залез где-нибудь на дерево и дрыхнет. Ленивый контролер!

Джейсон осмотрел свое войско: Дети ночи и воры сгруппировались у него под деревом, стражники и маги держались сзади.

По пути сюда Джейсон превратил одного из стражников в лейтенанта и создал из стражников и магов отдельную боевую единицу. Цена постоянной подпитки лейтенанта в мане была немалой (маны у него оставалось всего 2 800), но он обнаружил, что стражники начисто лишены скрытности и для операций, подобных этой, годятся только в качестве арьергарда. Поэтому пришлось выделить их в отдельный отряд со своим командиром.

Джейсон обучил лейтенанта ряду тактических маневров и объяснил, как должен действовать арьергард в случае необходимости и какие команды Джейсон будет ему отдавать с помощью телепатии. Сейчас отряд стоял дальше к югу, образуя периметр обороны на случай внезапного отступления основной группы.

Воры обнаружили все места, где были расставлены часовые, и Джейсон, активировав Незаметность, сумел приблизиться к ним и проверить их уровень. В среднем 110. Если в этой армии все бойцы более или менее такие, у молодой армии Сумеречного Трона будут серьезные проблемы.

Ничтожное количество часовых немало изумило Джейсона. Алексион, судя по всему, был твердо уверен, что Джейсон заперся в городе и покорно ждет его прибытия. Армия Джейсона действительно осталась в городе. После некоторых сомнений Джейсон решил, что дополнительные тренировки его солдатам не повредят, и, кроме того, он опасался, что Алексион мог заплатить кому-нибудь из игроков, чтобы тот записался в нежить и стал шпионом.

Непохоже было, чтобы Алексион вник в тонкости ведения боевых действий в «Пробуждении». Погибшие игроки возродятся в Серой Крепости, но уже не смогут принять участие в битве. А НПС вообще погибнут без возврата. Ему бы следовало принять дополнительные меры по охране НПС и не позволять всем геймерам разлогиниваться одновременно.

Самоуверенный идиот!

— Но сил-то у меня все равно очень мало, — сообщил он сам себе, сидя на дереве.

У него 40 подручных, против него армия в 1 500 солдат. Лобовая атака исключается. Даже если воры примутся резать спящих, в таком большом лагере всегда кто-то не спит: убийц тут же обнаружат и поднимут тревогу.

Выбивая пальцами дробь на коре дерева, Джейсон перебирал в голове те варианты нападения, которые не закончились бы его безвременной погибелью.

Это был единственный шанс нанести чувствительный удар по врагу. Хорошо бы еще уничтожить припасы и средства доставки: если удастся задержать наступавших на лишний день, для его войска этот день будет совсем не лишним. Но второго шанса не будет. Алексион, конечно, усилит охрану лагеря и будет оставлять часть геймеров на ночь в игре.

Джейсон заулыбался: в голове начал складываться план действий, и, если он удастся…

Знакомый холод пополз по позвоночнику, подбираясь к мозгу. Предвкушение битвы действовало на него возбуждающе.

Похоже, я превращаюсь в психопата.

Отдав мысленную команду магам выдвинуться к северной части лагеря, Джейсон спрыгнул с дерева и мягко приземлился у его корней, что произвело бы впечатление на Оникса, если бы он присутствовал при этом. Начался подробный инструктаж воров и Детей ночи.

Ворам предстояло прокрасться в лагерь и начать убивать спящих. Они должны зайти с южной стороны и действовать, разделившись на пары, чтобы уменьшить риск поднятия тревоги.

Детям ночи было велено занять позицию на деревьях с восточной стороны, рядом с лагерем игроков, и убивать игроков, возвращавшихся в игру. Джейсон исходил из того, что, когда воров обнаружат и подадут сигнал тревоги, игроки начнут спешно заходить логиниться; и их количество можно будет сильно проредить, пока они еще не сориентировались в новой обстановке. Была еще одна цель: нагнать на игроков страху, для чего Дети ночи подходили как никто.

Когда все было готово, он опять взобрался на дерево, откуда открывался отличный вид на оба лагеря. Сердце забилось в ускоренном темпе, тело покрылось мурашками, в голове возникли ледяные кристаллы, глаза потемнели. Пора начинать.

Алексу должно понравиться.

Джейсон подал сигнал к атаке.

Он быстро произносил Проклятие немоты в адрес одного часового за другим на южном краю лагеря. Стрелы воров сделали остальное. Через несколько минут все часовые были убраны без единого звука. Путь открыт.

Воры парами перебегали от палатки к палатке, убивая спящих солдат. Палатки начальства стояли в центре, но Джейсон считал, что важнее истребить живую силу противника.

Тогда командирам просто некем будет командовать.

Очки опыта и урона потекли рекой, но Джейсон отключил уведомления: сейчас не до того, все это можно будет посмотреть позже.

На восточном фронте перемен не наблюдалось. Дети ночи сидели на деревьях. Игроки не появлялись.

К сожалению, резня спящих продолжалась недолго. Воров обнаружили, поднялся крик, солдаты стали выбегать из палаток, хватая оружие. Лагерь был охвачен хаосом; теперь он был похож на гигантский муравейник: не видя конкретного врага, солдаты метались, натыкаясь друг на друга.

Вот и хорошо. Пока игроки не вернулись, мы тут отлично проведем время.

Он приказал ворам отступать, и их тени заскользили среди палаток под защиту леса. В неразберихе многие воры успешно выбрались из лагеря, но восьмерых Джейсон недосчитался.

Черт! Но эта жертва — не зря!

Джейсон принялся спешно поднимать тела убитых в палатках. Он хлебал зелье, восстанавливающее ману, но помнил, что его запасы не бесконечны.

Призванные зомби медленно поднимались и присоединялись к защитникам лагеря, начавшим группироваться в южной части. Огонь зажженных факелов смешался с дымным светом костров, но пространство между палатками оставалось по-прежнему в полумраке. Солдаты не замечали мертвецов, ходивших среди них. Джейсону удалось призвать восемь зомби и достичь Лимита контроля.

Воры укрылись в лесу, но к арьергарду не присоединились. Они взобрались на деревья и достали луки.

— «Шок и трепет»! — прошептал Джейсон, отдавая условленную телепатическую команду лейтенанту зомби-стражников.

Вскоре из глубины леса донесся хриплый рев и страшный грохот: зомби шли, колотя мечами по щитам. Командиры НПС велели своим подчиненным построиться в боевые порядки лицом к лесу.

Джейсон, прикинув на глаз радиус поражения, распределил новых зомби на равном расстоянии друг от друга среди рядов оборонявшихся.

Арьергард Джейсона с шумом и воем покинул лес. Командир НПС, высокий человек в стальной броне, скомандовал атаку, и его люди бросились вперед.

Насмешливо ухмыляясь, Джейсон начал произносить заклинание на веридианском языке и совершать соответствующие пассы руками. Темная энергия собралась в клубок перед Джейсоном и словно стрелы ринулась в ночь.

Взрывы разорвали ряды солдат. Раздались крики раненых. Темная энергия, расходясь концентрическими кругами, захлестнула атакующих, сжигая незащищенную кожу и заставляя мясо слезать с костей. Ряды смешались, наименее стойкие бойцы обратились в бегство.

Джейсон сразу же отозвал свой арьергард назад. Часть наступавших бойцов успела войти в лес. Джейсон велел ворам перестрелять их из луков, не покидая своих укрытий на деревьях. Выживших приканчивали стражники.

Джейсон призывал новых зомби из трупов, усеявших опушку, заставляя их смешиваться с войсками в разных местах. Он беспрерывно опорожнял фиалы с маной, чтобы поспевать за событиями и не прекращать заклинаний. На этом этапе было уже все равно, дикие это зомби или подконтрольные, главное — сеять хаос.

Солдатам казалось, что их атакуют их собственные товарищи. Джейсон видел, как упавший солдат впился зубами в ногу соседа. Еще один бросился на стоявшего рядом бойца и отрубил ему голову, подняв в воздух фонтан крови. Повсюду с земли подымались дикие зомби, их белесые глаза светились в темноте, крючья рук тянулись к глазам и глоткам бывших товарищей по оружию. Дикий голодный вой оглашал поле боя.

Беспорядок превратился в хаос. Потерявшие ориентиры солдаты равно наносили удары по друзьям и по врагам. Армия принялась изничтожать сама себя. Кровь, смешанная с грязью, летела во все стороны, не позволяя отличать живых от мертвых.

Заклинатели из рядов НПС вмешались в заваруху, обрушив на головы бойцов огненные шары и глыбы льда, что только ухудшило положение, так как отличить своих от чужих не было никакой возможности. Некоторые маги пытались помочь лежавшим на земле раненым и были затоптаны насмерть мечущейся толпой.

В воздухе висела дикая какофония из воя и рева зомби, звона металла и криков командиров, пытавшихся навести порядок.

Так. Теперь следующий этап.

Джейсон отдал дистанционную команду, и небо на севере озарилось огнем множества огненных шаров, ударивших по повозкам и фургонам, составленным в виде круглого загона для скота. Деревянные конструкции вспыхнули, как солома, в точном соответствии с его приказом: «Сжечь чертов лагерь дотла».

Северная часть лагеря превратилась в огненный столб, осветив хаос, царивший в южном краю лагеря. Огонь перекинулся с фургонов на палатки. Животные кричали и метались в горевшем загоне. Маги Джейсона продолжали жечь все, что еще не сгорело. Космы черного дыма тянулись к черному небу.

Маги НПС бросились спасать положение, выкрикивая заклинания, действующие по площади. Один скастовал снежную бурю, которая замедлила распространение огня, одновременно засыпав горой снега группу НПС-солдат. Лагерь погрузился в круговорот огня и снега.

Джейсон смотрел как завороженный. Лед заполнил все пространство внутри его черепа. Языки темной энергии оплели тело, превратив его в подобие черного костра.

Я рассчитывал на нечто подобное, но это…

Пока Джейсон продолжал призывать зомби, командиру НПС удалось наконец навести относительный порядок в войсках. Он без перерыва трубил в рог, и солдаты начали отступать и строиться в ряды в глубине лагеря. Все ледяные маги были направлены на тушение огня.

Но убитых было уже не вернуть.

Джейсон посмотрел в сторону лагеря игроков. Те начали возвращаться в игру. Сначала в воздухе появлялась разноцветная капля, потом раздавался хлопок — и тело игрока возникало в пространстве игры. Забавно было видеть, как они крутят головой в полной растерянности, наблюдая за бурей огня и льда и за побоищем в южной части лагеря.

Джейсон тут же бросил в бой Детей ночи, велев атаковать тех, кто оказался ближе к лесу. Он понимал, что с минуты на минуту в игру ворвутся десятки обозленных игроков и перебьют Детей ночи. Надо было успеть нанести максимальный урон. Он потом сможет понаделать новых скелетов.

Дети ночи посыпались с деревьев наподобие серых метеоритов и обрушились на игроков, имевших несчастье войти в игру на границе леса.

Инерция падения увеличила силу удара. Острые костяные пальцы рвали плоть, кровь хлестала во все стороны, ярость атаки была неимоверной.

Игроки вопили и звали на помощь, Дети ночи носились среди них, как хищные птицы, за которыми тянулся шлейф кровавых брызг. Их маленькие юркие серые тела были почти неразличимы в полумраке, и обалдевшие геймеры не знали, в какую сторону смотреть, откуда ожидать нападения.

Джейсон видел, как один из его Детей ночи оторвал когтистой лапой руку игроку, завертелся юлой и распорол живот другому своим острым локтем, а затем вцепился третьему в шею. Игрок захрипел и захлебнулся кровью, а Дитя ночи уже атаковал следующую жертву.

Важной задачей маленьких убийц было нагонять страх. Если убить не удавалось, нужно было хотя бы покалечить. Пусть игрок не умрет от раны, но пережитые боль и ужас сделают свое дело — подорвут моральный дух игроков.

Игроки тем временем начали приходить в себя и принялись защищаться. Дети ночи падали под их ударами один за другим. Затем ослепительная вспышка накрыла лагерь игроков, и последние из Детей ночи рассыпались в прах.

Появился Алексион.

Над быстрорастущей группой игроков засияла золотая аура. Игрок в сияющих доспехах бежал к лагерю НПС: Алексион спешил на помощь своей армии. Он еще не знал, что битва закончилась с большим для него уроном.

Джейсон скомандовал отступление. Злобная усмешка кривила его губы, темная энергия расползалась по коже. Как замысловатая татуировка.

Твой ход, Алекс.


Глава 28 — Массивный


Райли медленно шла через лагерь НПС, в ужасе глядя на следы побоища. Прошло уже два часа после окончания «сражения», но гарь еще висела в воздухе. Раненые лежали на наспех сделанных носилках, многие стонали и звали целителя. Часть палаток и фургонов стояли обгоревшие или покрытые слоем льда.

Ей повезло.

Райли сидела у костра в центре и не пострадала при атаке скелетов. Но она отлично видела резню, которую монстры учинили среди игроков. Серые существа двигались с невероятной быстротой, сея смерть и увечья среди логинящихся игроков.

Ее мысли были прерваны разговором группы солдат, мимо которой она шла. Солдаты имели измученный вид, некоторые были ранены, но им повезло выйти живыми из схватки. В основном это были молодые люди лет двадцати, среди которых выделялся один постарше, ближе к сорока. В отличие от испуганных молодых его лицо, изуродованное рваным шрамом, идущим от глаза к подбородку, было уверенным и спокойным.

— Сколько их было? — спросил молодой солдатик, и страх запрыгал в его глазах.

— Сотни… Н-ничего подобного никогда не видел, — дрожащим голосом ответил другой, сидевший в изнеможении на земле.

Старый солдат посмотрел на них с усмешкой и интересом.

— Не думаю, что нежити было много. Разве что пара-тройка дюжин, — он помолчал и добавил: — Нам запудрили мозги…

— В смысле?

— Может, я ошибаюсь. Хочется верить, что ошибаюсь, но мне кажется, что зомби было очень мало. Кто-то ловко создал панику и хаос, заставив нас убивать друг друга. Возможно, этот самый Джейсон, о котором все время говорят путники, — солдат устало провел рукой по изуродованному лицу.

Один из молодых посмотрел на поле, усеянное трупами.

— Т-то есть, по-твоему, м-мы сами все это устроили?

— Я думаю, — медленно и внятно сказал старый солдат, — мы сегодня бились с одним единственным реальным врагом. И никто его не видел.

На лицах молодых отзразились ужас и изумление.

— Что же это за демон такой? — прошептал один из них.

— Не знаю, но нам не следовало сюда приходить.

Райли двинулась дальше. А что, если ветеран прав? Если Джейсон устроил это в одиночку? Она дошла до южной части лагеря и принялась рассматривать трупы. В основном это были НПС, ей удалось распознать лишь несколько зомби по их молочно-белесым глазам.

Райли испытывала странное чувство. Умом она понимала, что должна быть в ужасе от увиденного. Еще некоторое время назад подобная картина заставила бы ее с отвращением уйти из игры навсегда. Однако сейчас ее одолевало скорее любопытство. Кто этот человек, который в одиночку сумел устроить такое побоище? В глубине души мысль о такой силе волновала ее. Это не была грубая сила бойца — это была сила, основанная на хитрости и неукротимой воле к победе.

— Могу ли я обрести такую силу? — спрашивала она себя с грустью и завистью.

Пришло сообщение от Алексиона. Он требовал, чтобы она пришла на командный пункт в центре лагеря НПС. Несмотря на гнев и раздражение, вызванные его категорическим тоном, она послушно направилась к указанному месту.

Командиры НПС и Алексион собрались вокруг большого прямоугольного стола и обсуждали случившееся. Райли изобразила на лице вежливое внимание и уселась с краю рядом с адъютантами.

Алексион стоял у стола, крепко упершись в него руками, голос его был устрашающе спокоен.

— Кто-нибудь объяснит мне, что тут произошло?

Все молчали.

Наконец один из командиров НПС, крупный мужчина с седеющими волосами и шрамами на лице и руках, взял слово. Видно было, что он участвовал во многих сражениях. Голос его был спокоен.

— На нас напали. Вопреки информации от ваших шпионов и вашей беззаботной уверенности, нежить атаковала нас на подходе к городу.

Алексион воззрился на говорившего. Маска спокойствия начала сползать с его лица.

— Армия нежити по-прежнему находится в Сумеречном Троне!

— А ваши шпионы знают, где сейчас находится Джейсон? — с нарочитой вежливостью спросил НПС.

— Шутите? — после секундного сомнения Алексион снова заговорил высокомерным тоном. — Хотите сказать, что весь этот ущерб нам нанес один человек? И как же вы собираетесь объяснить регенту Строусу, что вы потеряли почти четыре сотни человек в столкновении с одним путником?

— Мальчик, — усмехнулся НПС, — я веду людей, присланных сюда Домом Тирайэл. Не я командую армией, а ты. Так что подумай, как ты будешь объяснять эту резню.

Райли знала, что все знатные дома отправили в армию свои части под управлением собственных командиров. Эти люди сейчас и сидели вокруг стола. Она посмотрела на Алексиона. Его глаза стали будто мертвые, и мурашки поползли по ее телу.

Алексион обошел стол, направляясь к командиру НПС.

— Вам лучше выбирать слова, когда говорите с вашим начальником, — в его голосе было злобное спокойствие.

— А то что? — засмеялся тот. — Чем страшен щенок, изображающий собой волка?

Алексион был уже рядом, его меч сверкнул, как стальная молния, и вошел в шею НПС. Командир издал нечленораздельный звук, и красные пузыри появились на краях раны. Алексион вытащил лезвие, и кровь хлынула на поверхность стола. НПС и игроки в ужасе отшатнулись.

Алексион посмотрел в лицо каждого НПС и игрока в палатке. Глаза его горели золотом, и все тело, казалось, было охвачено неким сиянием. Он заговорил преувеличенно спокойным голосом:

— Командую здесь я. Никто не вправе ставить это под сомнение.

Поскольку его слова были встречены молчанием, он спросил, на этот раз громче:

— Вы поняли меня?

Все головы наклонились в знак согласия, только глаза перебегали с Алексиона на тело бывшего командира НПС, лежавшего на полу в луже крови.

— Итак, — распорядился Алексион, — все тела — сжечь. Чтобы их нельзя было использовать против нас. Затем продолжим поход на Сумеречный Трон. Наша задача не изменилась: мы должны вернуть нежить обратно в могилы. Все свободны.

Райли проводила Алексиона взглядом. Маска спокойствия полностью исчезла, открыв лицо монстра и садиста. Убийство, совершившееся у нее на глазах, вызвало не столько ужас, сколько неожиданную мысль:

«Это не настоящая сила. Он — слабак».

Им предстояло идти до города еще целых два дня. Теперь, вероятно, дольше. Она начала сильно сомневаться в успехе предстоявшего сражения.

За два дня многое может случиться.


* * *
Отступив поглубже в лес, Джейсон сделал остановку, чтобы привести в порядок свое войско. Часовых он разместил на деревьях и велел своей нежити сохранять полную боевую готовность.

Он не знал, будет ли погоня, но полагал, что НПС и игрокам понадобится некоторое время, чтобы погасить пожары и перегруппироваться. Количество потерь противника оценить было невозможно, но счет, без сомнения, шел на сотни убитых и множество раненых. Так что им там будет чем заняться.

Не думаю, что они пошлют группу преследования… по крайней мере, не сейчас.

Обеспечив собственную безопасность, Джейсон открыл журнал боя. На него посыпались уведомления.


x2 Повышение уровня умения: Мастерство призыва

Уровень: 4-й Средний

Эффект 1: Увеличение на 21 % характеристик по призыву нежити и увеличение на 21 % активной Воли для определения Лимита контроля.

Эффект 2: Теперь вы можете общаться со своими подручными посредством телепатии. Дистанционные ограничения — неизвестны.

x3 Повышение уровня умения: Лидерство

Уровень: 6-й Начальный

Эффект: Скорость обучения ваших подручных и подданных возрастает на 3,5 %.

x3 Повышение уровня умения: Тактик

Уровень: 6-й Начальный

Эффект: Увеличение на 10 % коэффициента урона за успешную засаду или стратегию (Сейчас, Урон x 1,10)

x3 Повышение уровня умения: Владение маной

Уровень: 8-й Начальный

Эффект: -4,5 % расходования маны.

x3 Повышение уровня заклинания: Спецзомби

Уровень: 8-й Начальный

Эффект: Повышение уровня умения у зомби. Лимит контроля — 8-й Начальный уровень.

x3 Повышение уровня заклинания: Взрыв тела

Уровень: 1-й Средний

Эффект 1: Увеличение урона (Сейчас 1,10 x Здоровья).

Эффект 2: Повышение радиуса поражения на 1 %.

Вообще-то я рассчитывал на большее.

Он вспомнил битву в подробностях, и ему стала понятна логика повышения уровней. В начале сражения значительное количество солдат было убито его подручными, но основные потери противник понес от своих собственных рук. Перед его глазами встала картина, как солдаты колют и рубят, не разбирая своих и чужих.

Взрыв тела достиг уровня 1-й Средний. Второе умение, перешедшее в следующую категорию. Меню подсказок показало, что оно получило дополнительный эффект в виде увеличенного радиуса поражения.

Он проверил журнал боя и с удивлением обнаружил, что убийство игроков приносит очки опыта. Это была первая стычка с его участием, где игроки имели приличный уровень. Если убийство игроков дает экспу, значит, в «Пробуждении» можно повышать уровень за счет ПВП.

Уровень Джейсона достиг 78. Он вложил очки в Волю, повысив ее до 424. При 4-м Среднем уровне Мастерства призыва его активная Воля поднялась до 513, а Лимит контроля — до 51.

Он заглянул в Статус Персонажа.

Сила его, безусловно, росла, но будет ли ее достаточно для предстоявшей битвы? Несмотря на всю сокрушительность ночной атаки, на Сумеречный Трон по-прежнему шла тысячная армия игроков и НПС.

Любопытно, что его предрасположенность к тьме увеличилась на целый процент — в соответствии, очевидно, с тем, что говорила Морган про предрасположенности. Он до такой степени безоговорочно последовал за своим желанием защитить город и устроить битву, что не устрашился кровавых последствий своих действий. Что и принесло ему полный процентный пункт.

Он также заметил, что другие его предрасположенности претерпевают некоторые колебания; скорее всего, это зависело от того, насколько его поступки совпадают с конкретными предрасположенностями или противоречат им.

Эти размышления были прерваны тихим мурлыканием: Оникс терся о его ноги.

— Где тебя черти носили во время боя? — сердито спросил Джейсон.

Оникс посмотрел насмешливо и демонстративно зевнул.

Джейсон вздохнул. Он волновался за судьбу кота.

Обдумывая свои дальнейшие действия, Джейсон решил проследить за тем, как армия Алексиона оправляется от нанесенного удара, а затем призвать еще подручных и продолжать создавать ей проблемы на пути к Сумеречному Трону. Чем больше времени он выиграет для города, тем больше у них будет шансов устоять в этой войне.

Через несколько часов армия двинется дальше, растянувшись узкой лентой по дороге, плотно окруженной лесом с двух сторон.

Джейсон отдал распоряжения зомби-лейтенанту, и тот во главе отряда из восьми стражников и четырех магов отправился через лес, чтобы выйти к дороге и двигаться вдоль нее с северной стороны. Джейсон планировал призвать новых зомби и лично вывести их на южную сторону лесной дороги.

Он прикинул, какие еще коварные ловушки мог бы устроить. Глаза его потемнели, губы скривились.

Рекс прав: я не сторонник честных поединков.

Прежде чем он успел театрально и зловеще рассмеяться, перед ним возник один из его воров.

Прибывший тяжело закашлялся, отхаркивая сгустки крови, и, глядя на Джейсона белесыми глазами, наконец сообщил:

— Хозяин, солдаты собирают трупы и жгут их во рве.

Ах ты блин! Я рассчитывал — они бросят тела на месте.

Он не ожидал, что Алексиону хватит ума сжечь мертвых, а не оставить их гнить на поле боя. Но ведь в лесу должны быть тела солдат, вырвавшихся во время боя вперед и перебитых ворами и стражниками. Вряд ли кто решится их разыскивать с риском вновь наткнуться на нежить.

Он немедленно велел собрать трупы погибших в лесу и отнести их поглубже в чащу, проявляя максимальную осторожность на предмет возможных ловушек и засад со стороны Алексиона.

Затем он уселся на поваленное дерево и принялся ждать.

Через несколько часов полного бездействия Джейсон поднялся и направился к полю ночного сражения. Армия уже ушла по направлению к Сумеречному Трону, оставив за собой несколько длинных рвов, заполненных горящими телами. Над рвами поднимался тяжелый черный дым и невыносимый дух горелого мяса. Джейсон закрыл нос краем плаща, пытаясь избавиться от вони. Обычно в игре его обоняние притуплялось, но, видимо, ИИ-контроллер решил, что сотни горящих тел должны оставить запоминающийся след в его сознании.

Воры, обследовавшие местность, докладывали, что все чисто. Неудивительно: кому захочется без нужды торчать возле пылающих могильников!.. Да и дух смерти, паривший над полем, должен был действовать угнетающе, и Алексион, конечно, поспешил увести свои войска, переключив их внимание на предстоявшее сражение.

Джейсон с сожалением смотрел на огонь.

Сколько зомби пропадает!

Даже Оникс, сидевший рядом, казался огорченным.

В лесу нашлось около тридцати трупов, но Джейсон сперва хотел обыскать лагерь, нет ли там какой поживы. Ничего, достойного внимания, обнаружено не было.

Тут он заметил, что плоть во рвах горит медленно и огонь еще не добрался до костей.

Стоп!

В порыве внезапного вдохновения он принялся произносить заклинание Сборный скелет. Мир вокруг замер и подернулся эфирной дымкой. Языки пламени едва касались тел, внутри которых Джейсон теперь мог видеть все кости как на подбор. Все они находились в прекрасном состоянии.

Он принялся аккуратно извлекать кости; тела дергались, словно в странной пляске, и распадались на части. Через пару часов напряженной работы Джейсон стоял перед грудой готовых к использованию костей высотой футов в десять и шириной в двадцать.

Оникс живо взобрался на костяной холм и с видимым удовольствием уселся на его макушке.

— Приветствую тебя, о великий Повелитель Костей! — Джейсон со смехом поклонился коту, которому почему-то шутка не понравилась — он злобно зыркнул в ответ и полез вниз.

Итак, что будем делать?

Дети ночи были достаточно эффективны, но крайне хрупки. Они могли бы еще пригодиться для засад и мелких стычек на лесной дороге. Но в финальной битве за Сумеречный Трон, в открытом, прямом столкновении, от них будет мало проку. Кроме того, у Джейсона не будет возможности вернуться сюда за новой порцией костей.

Какие скелеты нужны мне теперь?

Он прислонился к дереву и барабанил пальцами по коре. Во-первых, они должны быть достаточно устойчивыми, способными прорвать ряды противника и отвлечь внимание от плохо защищенных воров и заклинателей на себя. Группа Джейсона, действуя в тылу наступающей армии, во время осады будет в состоянии нанести нападающим удар в спину.

Наконец в его голове возник соответствующий образ. Он поработал с программой-редактором, и в воздухе перед ним начала возникать задуманная форма.

Это был впечатляющий скелет почти восьми футов росту. Чтобы повысить силу и прочность изделия, Джейсон для каждой его конечности использовал множество костей, скрепленных темной маной. Конечно, цельная большая кость была бы лучше, но для этого его умению Обработка костей пока не хватало уровня.

Зато скелет получился действительно массивным: руки-ноги были диаметром в фут, из хребта торчали костяные шипы, сзади имелся мощный и гибкий хвост, оканчивавшийся колючим шаром. Сам шар был сделан из черепа, к которому для пущей острастки Джейсон приладил пару вычурных рогов. Перед ним стоял гигантский скелет человека-ящерицы.

Вооружение скелета состояло из пятифутового костяного щита, присоединенного намертво к левой руке, что избавило Джейсона от необходимости создавать кисть. Из костей предплечья он сделал шипы в фут длиной и утыкал ими поверхность щита.

Правая рука твари от локтя и ниже представляла собой костяной меч. Джейсон предпочел бы палицу или топор как оружие, требовавшее меньше умения, а больше простой грубой силы, но опять же его уровень умения Обработка костей пока этого не позволял. А вот заточить кромку костяного меча ему было по силам.

Расположив все кости в нужном порядке, Джейсон начал заполнять скелет темной маной. Теперь он качал ману не в суставы, а прямо в кости. Опыт показал, что это значительно повышало их прочность. Правда, на весь скелет маны не хватало, и он сосредоточился на щите, ногах, голове и хвосте — местах, которые должны были принять основные удары на себя.

Завершив работу, Джейсон сделал пару шагов назад, чтобы хорошенько рассмотреть результат своих усилий. Устрашающего вида скелет навис над ним, как башня. Джейсон велел ему колотить большое дерево мечом, хвостом и щитом, устроив проверку на прочность. Все оказалось на удивление прочным.

Теперь — проверка боем. Джейсон призвал трех зомби и велел им атаковать новорожденного. Последующая стычка выглядела почти комично.

Зомби атаковали с трех сторон. Удар хвоста опрокинул солдата, нападавшего сзади, и костяной шар размозжил его шлем вместе с головой. Холодная кровь оросила землю. Двое других набросились спереди, рассчитывая на то, что противник занят своим хвостом. Костяной монстр сделал широкий шаг вперед и нанизал одного из нападавших на шипы щита, а затем использовал инерцию движения своего массивного тела, чтобы нанести мощный удар по последнему солдату. Тот сумел прикрыться мечом, но сила удара была такова, что его отбросило назад. Он стукнулся о стоявшее позади дерево и беспомощно осел на землю. В ту же секунду скелет снес ему голову и повернулся к Джейсону в ожидании новых приказов.

Оникс наблюдал за происходившим с выражением на морде, которое можно было бы описать как Ни хрена себе!

— Да. Именно так, — согласился Джейсон.

Проверка показала, что костяной монстр имел уровень 85 и почти 3 000 здоровья. Большое количество темной маны сделало его крепким, но по количеству наносимого урона он уступал Детям ночи. В случае битвы с солдатами монстр хорошо использовал свои вес и инерцию, но в большом сражении он вряд ли будет столь эффективен. Кроме того, большой вес делал его медлительным.

Надо было бы дать своему творению какое-то имя. Джейсон колебался, держа руку над панелью управления программы-редактора.

Оникс смотрел на него в нетерпении, как бы говоря: Давай уже, назови как-нибудь!

Джейсон чесал затылок и смотрел на это устрашающее собрание костей перед собой. Наконец он решил: «Рыцарь смерти».

Для Джейсона особенно пугающим в Рыцаре смерти было то, что он стоил 2 500 маны и требовал для создания раз в тридцать больше костей, чем Дети ночи. Повышение уровня увеличило Лимит контроля Джейсона до 51, то есть он мог, в принципе, призвать 31 подручного дополнительно. Но наличных костей хватало только на 25 Рыцарей смерти. Это сколько же надо трупов, чтобы собрать достаточное количество Рыцарей смерти?!

— Чтоб он провалился, этот игровой баланс! — проворчал Джейсон.

Собрав столько Рыцарей смерти, насколько хватило костей, Джейсон прочитал уведомления.

x3 Повышение уровня умения: Обработка костей

Уровень: 7-й Начальный

Эффект: Возможность модификации костей на 11 % посредством редактора скелетов.

x2 Повышение уровня заклинания: Сборный скелет

Уровень: 5-й Начальный

Эффект: Вы можете создать Сборный скелет из имеющихся костей. Уровень скелета рассчитывается по принципу: уровень заклинателя + Воля/73.

Призвав всех доступных Рыцарей смерти, Джейсон велел ворам собрать оставшиеся трупы солдат и поднял шестерых, недостающих до Лимита контроля. Кроме того, он приказал закинуть на плечи Рыцарям смерти по трупу, обеспечив себе таким образом некий запас тел. Он не собирался использовать Рыцарей на пути к Сумеречному Трону; напротив, они должны будут идти вдали от дороги, так как производят при движении много шума.

Массивные тела Рыцарей смерти возвышались над рядами воров и стражников. Джейсон смотрел на свое новое войско, и чувство уверенности в своих силах наполняло его.

Он отдал команду — начать движение.


Глава 29 — Нелепый


Ночное нападение на лагерь два дня назад сильно подкосило боевой дух армии. Игроки и НПС в колонне опасливо косились на придорожные заросли и жались к середине дороги. Если раньше нести факел было рутинным долгом, то теперь это была большая честь. Положение за последние два дня лучше не стало. Армейская колонна подвергалась постоянным изматывающим нападениям. И Джейсон никогда не применял дважды одну и ту же тактику, не позволяя выработать стандартных методов обороны.

Райли случайно подслушала разговор двух солдат-НПС.

— Какого черта мы записались на эту войну? — задавший вопрос был солдатом лет двадцати с темными кругами под глазами. Он и его компаньон шли в пешем строю.

— Деньги, конечно. Но подохнуть в этом проклятом лесу… — отвечал его товарищ, согнувшийся под тяжелым грузом на плечах.

— Да уж. И этот призрак — Джейсон. Сперва резня в лагере, теперь вечные атаки то с одной стороны, то с другой, и хоть бы кто его вообще видел.

— Хитрый, сволочь. Помнишь первое нападение уже на дороге?

— Это когда кто-то из наших выскочил из леса и звал на помощь? Да. Я видел, как люди из Дома Ориэль побежали к нему, а он возьми да и взорвись. Всех поубивало… Кожа слезла, кишки повсюду… Алексион велел мне собрать и сжечь останки, — гримаса отвращения исказила лицо говорившего.

— А еще вчера было, — второй покачал головой, вспоминая, — группа бойцов подорвалась на открытом участке дороги, в которую этот черт закопал трупы.

— Да? Я не знал. В первой части колонны? — он с опаской посмотрел себе под ноги, словно ожидая, что дорога под ним сейчас взорвется.

— Смотри-не смотри… Те тоже на дорогу смотрели. Я вот — так просто молюсь каждый вечер. Каждый день — как последний.

— Вечерами — только молиться. В лагере чувствуешь себя чуть ли не хуже, чем на дороге, — сказал первый солдат и плюнул.

— Точно. Я уже выйти по нужде не решаюсь: несколько товарищей по палатке вот так вышли и не вернулись. Теперь копаем отхожее место прямо встык с палаткой.

— Воняет только…

— Лучше нюхать дерьмо, чем смешаться с дерьмом, — философски закончил беседу второй солдат.

Райли услышанное не удивило. Она была в курсе происходившего. Поскольку ей приходилось присутствовать на всех встречах Алексиона с командованием НПС, она знала о потерях, которые несла армия.

За два последних дня они потеряли еще 150 НПС и игроков, что снизило численность армии до 950 человек. Не все геймеры из состава этих 150 были убиты, некоторые просто перестали возвращаться в игру, измотанные постоянными засадами и тьмой. Реализм игры был таков, что некоторые оказались совершенно не готовы к психологической войне, развязанной Джейсоном.

Те из игроков, что продолжали путь, испытывали смешанные чувства. Злость и восхищение боролись за место в их сердцах. Джейсон начал партизанскую войну и вел ее успешно. Похоже, захват Лакса не был такой уж случайностью. Пока что Алексион не мог ничего противопоставить атакам противника. Лес был слишком густ, чтобы эффективно преследовать врага или использовать численное преимущество. Армия на дороге превратилась в легкую, практически беззащитную цель.

Наблюдая за поведением НПС и игроков, Райли начала замечать и те изменения, которые происходили в ней самой. Поначалу они были незаметны, но со временем становились все более очевидными. Несмотря на всю свою злость, она вдруг стала спокойнее, в каком-то смысле холоднее. Оскорбления и угрозы Алекса ее больше не задевали. Появились вопросы к себе самой.

Почему она не рассказала родителям? Как она могла поддержать Алекса в этой школьной истории? И что теперь?

«Все из-за твоей слабости и трусости», — язвительно отвечала она сама себе.

Мысли ее все время возвращались к Джейсону. Этот персонаж ее завораживал. Иногда она думала, что это тот самый Джейсон, которого она знала. Что она могла бы сказать ему при встрече? Подходящих слов не находилось. Да и какие слова могли бы исправить то, что она сделала?

Райли сжимала поводья. Словами делу не поможешь — она должна помочь Джейсону действием. Но сперва хорошо было бы помочь самой себе. Например, как-то освободиться от Алекса…

Во главе колонны раздались крики. Райли находилась в центре и ничего не разобрала. Наконец новость, передаваемая от одного к другому, дошла до нее: они достигли города!

Вот уже стали видны темные стены, сложенные из огромных обсидиановых блоков. Железные ворота были накрепко заперты. В небе клубились мрачные тучи, окутывая город и окрестности почти непроницаемой тьмой. Сверкали молнии, изредка ударяя в землю, гром напоминал пушечную канонаду. В свете короткой вспышки Райли удалось разглядеть две спиральные башни, ввинчивавшиеся в пустоту черного неба.

Алексион выехал вперед на своем белом коне и принялся произносить заклинание. Каст завершился слепящей вспышкой, центром которой был он сам. Райли увидела на стенах толпы нежити, смотревшей мертвыми глазами на приближавшуюся армию. По стоявшим на стенах пробегала дрожь, но не страха, а от предвкушения битвы.

Райли охватило странное чувство. Смесь благоговения, ужаса и возбуждения. Все сомнения пропали. Дрожь нетерпения пробежала и по ее спине тоже.

Сумеречный Трон ждал их.


* * *
Последние два дня оказались необычайно успешными.

Джейсон постепенно изматывал армию мелкими стычками и засадами. Он израсходовал всех солдат, призванных из убитых во время большой атаки на лагерь, включая те тела, которые Рыцари смерти несли на себе. Ему также удалось поднять часть убитых в ходе нападений на марше.

Уведомления приходили с завидной регулярностью.


x1 Повышение уровня умения: Лидерство

Уровень: 7-й Начальный

Эффект: Скорость обучения ваших подручных и подданных возрастает на 4 %.

x2 Повышение уровня умения: Тактик

Уровень: 8-й Начальный

Эффект: Увеличение на 12 % коэффициента урона за успешную засаду или стратегию (Сейчас, Урон x1,12).

x4 Повышение уровня умения: Незаметность

Уровень: 7-й Начальный

Эффект: Уменьшение заметности на 16 % (при ярком освещении — меньше)

Цена: 2 Стамины в секунду

x3 Повышение уровня умения: Ночное зрение

Уровень: 10-й Начальный

Эффект: Повышение на 19 % способности видеть во тьме или полутьме.

x5 Повышение уровня умения: Слежка

Уровень: 6-й Начальный

Эффект: Повышение на 10 % способности взять след.

Джейсон поднялся до 81 уровня. Все очки опять пошли в Волю, которая теперь составляла 444 или, с учетом Мастерства призыва, 537 активной Воли. Он мог призвать 53 единицы подручных.

Зато экспы он получил на удивление мало, несмотря на то, что ему удалось значительно уменьшить численность армии. Проанализировав количество убитых им противников, он понял, что многие игроки просто перестали возвращаться в игру после разлогинивания.

Действуя по наитию, он отправил двух воров к покинутому лагерю последней стоянки армии. Вернувшись, они доложили, что убили нескольких игроков, неосторожно появившихся в игре после ухода основных сил. Да, он был прав: его план работал, и игроки неохотно возвращались в мир Пробуждение.

Алексион вышел к Сумеречному Трону с южной стороны. Джейсон послал одного из воров к северным воротам сообщить Морган, Джерри и Рексу, что ему удалось сильно сократить численность вражеских сил (которую он теперь оценивал примерно в 1 000 игроков и НПС) и что сам он находится в тылу противника.

Он сидел на дереве к югу от кладбища, наблюдая за вражеским лагерем.

Морган забыла сказать, что важнейшим свойством успешного Некроманта является склонность взбираться на деревья. А что? Предрасположенность к умению взбираться по деревьям — седьмое магическое направление! Бойтесь страшной силы паркура!

— Долго мотаться по лесу в одиночестве вредно для головы, — пробормотал он себе под нос.

Оникс посмотрел на него с видом страдающего долготерпением.

Алексион расставил вокруг лагеря часовых, но они больше не были препятствием для Джейсона: Незаметность делала его практически невидимым во мраке леса. Он без проблем обошел лагерь. Факелы в руках часовых только облегчали ему задачу: они были видны издалека. Когда они шли с армией по лесу, иногда Джейсон и его воры развлекались тем, что стреляли из лука наудачу, ориентируясь на свет факелов. Джейсон, к своему огорчению, обнаружил, что лучник из него — никакой.

Лагерь Алексиона находился вблизи кладбища, в полумиле от городских стен. Кладбище было расположено на лесной поляне, откуда дорога вела на юг, а затем сворачивала к западу. Лес с этой стороны был густ и практически непроходим.

К северу от кладбища деревья значительно редели. Джейсон полагал, что прежние, теплокровные, обитатели города активно рубили их для своих нужд. Ближе к городу тянулась серая растрескавшаяся земля, покрытая мертвым кустарником: естественный вид для окрестностей Сумеречного Трона.

Джейсон видел, что НПС-инженеры принялись ловко валить деревья и сооружать осадные конструкции. Судя по всему, программисты, стремясь оживить игру, сильно упростили процесс создания осадных снарядов: за один игровой день была проделана огромная работа — к вечеру все будет готово к штурму.

Он заметил несколько больших катапульт, таран и две осадные башни. Не будучи специалистом в средневековой осадной технике, Джейсон открыл внутриигровой интернет. Полупрозрачный экран возник в воздухе перед его глазами, и он принялся изучать соответствующие картинки.

Помимо крупных конструкций, инженеры изготовили некоторое количество лестниц.

Похоже, Алексион собирается штурмовать одновременно ворота и стены. Не сделает ли это линию атаки слишком растянутой?

Алексион дураком не был, но вряд ли обладал большим опытом в осадном деле. В ходе бета-тестирования крупномасштабные сражения не были возможны в силу малого количества игроков. В дальнейшем ситуация, конечно, изменится.

Катапульты были расположены ярдах в двухстах к северу от кладбища, ближе к городским стенам. Средняя дальность стрельбы катапульты, как он только что выяснил, составляла три сотни ярдов. С помощью магии радиус поражения можно было значительно увеличить.

Хорошо, что никто не видит моего светящегося экрана.

Он отправил воров разведать перемещения войск на случай, если Алексион решит штурмовать город в двух разных местах одновременно. Полученные данные были несколько путаными, но, вроде как, Алексион сконцентрировал все свои силы в районе кладбища.

Наконец вернулся вор, ходивший с поручением в город. Джейсон спрыгнул с дерева и отошел поглубже в лес, чтобы спокойно выслушать доклад.

— Итак. Что они сказали?

Вор хрипло откашлялся, отхаркнув слизь и сгустки крови. Джейсон скривился: зомби не были отрадой для глаза.

— Хозяин, я доложил Теневому совету, что вы снизили численность армии и что вы оцениваете ее потери в пятьсот НПС и игроков.

— Я знаю, что я велел передать, — раздражился Джейсон. — Что они сказали?

— После того, как я сделал свое сообщение, Джерри велел передать вам следующее, — зомби сделал неожиданно быстрый шаг вперед и сложил гниющие губы для поцелуя.

— Стой! Стой! — заорал Джейсон, забыв, что они находятся в двух шагах от противника, и отпрыгнул назад.

Зомби тут же прекратил попытку поцеловать Джейсона и вытянулся во фрунт.

— Джерри, сволочь!

В глазах Оникса плясал смех.

— Очень смешно! — огрызнулся Джейсон и велел зомби продолжить доклад.

— Армия Сумеречного Трона насчитывает теперь 480 солдат или шесть дивизионов. Три расположены у южных ворот; три другие занимают западную, северную и восточную стены на случай внезапного нападения с неожиданной стороны.

Хмм. Разумно. Хотя 240 солдат недостаточно, чтобы сдержать атаку 1 000 нападающих. И целых три дивизиона не будут задействованы в обороне.

— Что теперь? — спросил сам себя Джейсон.

Во-первых, следовало бы уничтожить катапульты. Их, конечно, будут охранять: Алексион не может не ожидать атаки на такой важный объект. С другой стороны, все предыдущие действия Джейсона: «удар из-за угла» и быстрое отступление — должны были наводить на мысль, что Джейсон не способен атаковать в лоб больше сотни человек противника. То есть количество людей, выделенных на защиту катапульт, возможно, не будет чрезмерно большим.

Мощь осадных снарядов и концентрация войск говорили о том, что прямого столкновения теперь не избежать.

В голове Джейсона начал складываться план, и он радостно улыбнулся, чувствуя, как холодная рука темной маны тянется от позвоночника к мозгу. Он вызвал трех воров, дал им подробные инструкции и отправил в город. Хотелось надеяться, что Совет точно и быстро все исполнит.

Оставалось ждать.

К вечеру все осадные орудия были готовы. Лагерь Алексиона пребывал в беспрерывном движении. Близившееся сражение вдохнуло в войска новую энергию. Солдаты облачались в доспехи и обвешивались оружием. Лучники готовили луки. Пока шла подготовка к штурму, большинство игроков и НПС успели отдохнуть и теперь были готовы к бою.

Войско построилось в боевой порядок к северу от кладбища. Осадные башни расположились на флангах, таран — напротив южных ворот. Солдаты были облачены в тяжелые кольчужные доспехи. Передние ряды имели осадные щиты и копья, задние несли длинные лестницы, лучники замыкали ряды атакующих. В строю там и тут были видны маги, прикрываемые щитами приставленных к ним солдат.

Заклинатели из группы поддержки и целители.

К югу от войск был сооружен укрепленный пункт: деревянными стенами и неглубоким рвом были защищены катапульты, каждую из которых к тому же накрывала легкая светящаяся сфера.

Алексион решил не рисковать. Это что же — какой-то магический щит?

Алексион выделил примерно сотню игроков и НПС для защиты катапульт. Солдаты стояли перед частоколом и смотрели на юг. Внутри ограждения находились лучники и маги, которые пели свои заклинания и делали пассы руками.

Похоже, меня тут ждут.

В передних рядах готового к штурму войска стоял Алексион и периодически бросал заклинания, ослепительные вспышки которых озаряли стены Сумеречного Трона золотистым светом. Это был тот самый магический свет, который уничтожил остатки Детей ночи. Заклинания никак не тревожили стоявших рядом солдат: то ли урон от них был привязан к мировоззрению и предрасположенности, то ли поражал только врагов. Удивительным было то, что Алексион мог кастовать их практически безостановочно. Или заклинания ничего не стоили в мане, или в его распоряжении было бесчисленное количество зелий.

Хорошо, когда можешь денег не считать.

Джейсон расположился с южной стороны кладбища. Его зомби и скелеты (все пятьдесят три) стояли наизготовку рядом. Он оглядел их с чувством гордости: его миниатюрная армия уже уничтожила до трети вражеских сил.

Он поднял глаза на ровные ряды армии противника, на окруженные забором катапульты и сжал кулаки в предвкушении начала сражения. Сейчас все должно решиться: судьба города уже лежала на весах военного счастья.

Справлюсь ли я?

Перед его глазами встали картины резни на рыночной площади и жуткий круговорот огня и льда над вражеским лагерем два дня назад. В обоих случаях ситуация довольно быстро вышла из-под контроля. Он, конечно, планировал свои действия в той или иной степени, но, возможно, тогда ему просто везло.

По ту сторону рядов Алексионовой армии возвышался Сумеречный Трон. Прокачанное зрение позволяло Джейсону отлично видеть спиралевидные башни крепости и горожан на городских стенах. Это был его город, возрожденный из пепла и населенный нежитью, которой он дал вторую жизнь.

Это было нечто большее, чем просто город. Это был поворотный пункт его жизни, цифровая перчатка, брошенная на землю как вызов себе самому. Довольно самобичевания и заламывания рук: он смог преодолеть себя, нет ничего, что было бы ему недоступно.

Решимость его окрепла, и темная мана, накатив, как прибойная волна, смыла остатки сомнений. Глаза засветились обсидианом, узоры темной энергии, как татуировки, поползли по телу.

Я вам покажу, как связываться с моим городом!

Оникс внимательно смотрел на Джейсона. На его морде было странное выражение, похожее на гордость.

Две армии смотрели друг на друга в жутковатом молчании. Джейсон физически ощущал напряжение, повисшее над полем предстоявшего сражения.

Новая вспышка разорвала тьму, и голос Алексиона нарушил напряженную тишину. Джейсон не мог разобрать слов, но полагал, что это очередной набор слов про то, как они сейчас уничтожат злобную нежить.

Бла-бла-бла! «Я тот, чей класс в игре — маяк во тьме». Давай уже, начинай!

Джейсону показалось, что Алексион раздражает даже Оникса.

— Держись сзади, чтобы не попасть под раздачу, — шепнул он коту. Тот посмотрел с некоторым удивлением и чуть заметно кивнул.

Что? Он взаправду кивнул? Или я тут совсем свихнулся?

Джейсон снова сосредоточил внимание на армии Алексиона. Когда этот говорящий маяк закончил нести свою чушь, армия оглушительно взревела в ответ, ритмично стуча о землю ногами. Волна вибрации докатилась даже до того места, где стоял Джейсон со своей командой.

Рев начал стихать, и Джейсон насмешливо ухмыльнулся. Его инструкции Совету были однозначны.

Защитники города хранили гробовое молчание. Нежить безмолвно смотрела на врага у своих стен. Теперь бойцы Алексиона нервно переминались с ноги на ногу. Тишина сделала то, чего бы не мог добиться никакой вопль ярости: стало ясно, что нападавшим противостояли не люди. Перед ними была армия мертвецов, нечувствительных к боли и усталости, привычных к тьме и молчанию.

Солдаты нервничали, вспоминая засады и ловушки, подстерегавшие их на марше. Некоторые с опаской смотрели на линию леса к востоку и западу от ворот, словно опасаясь нападения с этих сторон.

Психологическая война приносила свои плоды.

Стремясь поднять моральный дух войск, Алексион скастовал защитный баф, и стоявшие рядом с ним солдаты осветились золотистой аурой. Раздалось не слишком уверенное «ура!».

— Вперед! — крикнул Алексион и сам устремился к стене города.

Надо отдать ему должное: идет среди первых, — неохотно подумал Джейсон.

Армия пришла в движение, сначала медленно, затем все быстрее. У подножья стены над головами атакующих поднялись щиты и лестницы. Подбадривая себя криками, солдаты начали карабкаться вверх по стене. Таран пополз к воротам, укрытый от стрел и камней защитными заклинаниями. Осадные башни со скрипом покатились вперед.

Наконец армия нежити вступила в бой: на наступавших обрушились заклятья, разряды тьмы, стрелы и камни. Крики умирающих и стоны раненых понеслись к небу. Но Алексион и солдаты под защитой его бафа были словно неуязвимы и храбро шли на приступ в первых рядах.

Джейсон оторвался от зрелища битвы: у него были свои задачи. Без речей и фанфар он отдал приказ своим подручным. Необходимо было разрушить катапульты, пока они не успели нанести значительного урона.

Катапульты стояли к северо-востоку от кладбища. Группа Джейсона двинулась к северу вдоль западной стены, стараясь не попасться на глаза часовым. Дойдя до северной стороны кладбища, Джейсон выставил вперед Рыцарей смерти, костяные щиты которых должны были прикрывать стражников во время атаки.

Вместе с пятью ворами, которых он оставил при себе, Джейсон перебрался через ограду кладбища и, активировав Незаметность, взобрался на высокий склеп в северо-восточной его части. Отсюда можно было следить за битвой и бросать проклятия, оставаясь незамеченным. Воры расположились внизу, внимательно озирая окрестность.

Оникс, несмотря на указания Джейсона, последовал за ним и уселся с комфортом рядом. Кот спокойно встретил недовольный взгляд Джейсона, как бы говоря всем своим видом: Ты что думаешь, я пропущу такое зрелище?

Джейсон отвернулся от упрямого кота. Огненный маг и два вора получили приказ обойти кладбище с другой стороны и выйти к катапультам с юга. Им было велено оставаться под завесой Незаметности, пока охранникам не станет не до них и защитные сферы не погаснут. Тогда настанет очередь огненного мага сделать то, что он умеет лучше всего, — сжечь проклятые штуки к чертовой матери.

Все эти действия заняли несколько минут. Джейсон посмотрел на город и увидел, что осадные орудия заняли свои боевые позиции. Оборонявшиеся не смогли пробить их защиту. Катапульты тоже изготовились к стрельбе.

Проклятье!

Он скомандовал атаку.

Рыцари смерти обошли северный угол и двинулись неуклюжей походкой на укрепления. Их костяные хвосты рассекали воздух с противным свистом. Стражники и солдаты держались сзади. Всего готовых к бою было около сорока.

НПС и игроки сразу заметили атакующую нежить. С круглыми от изумления глазами некоторые охранники подались назад при виде бегущих на них костяных гигантов, под весом которых дрожала земля.

Ледяные кристаллы сковали мозг Джейсона. Он ждал этой минуты. Кое-кому сейчас придется заплатить жизнью за нападение на его город.

Команда Джейсона стремительно преодолела небольшую дистанцию, отделявшую её от деревянных стен. Заклинания и стрелы били в костяные щиты Рыцарей смерти без особого успеха. Среди защитников укрепления началась паника. Солдаты принялись пятиться, пока не уперлись спинами в бревна частокола. Некоторые даже пытались на него взобраться.

Тут Рыцари смерти врезались в солдат.

Урон был чудовищен. Многие солдаты оказались нанизаны на шипы щитов. Других сила столкновения швырнула в стену укрепления, и кости их затрещали от удара.

Джейсон видел, как Рыцарь смерти проткнул одного солдата рогами и тут же отрубил другому руку костяным мечом. Костяные хвосты били по шлемам и конечностям оборонявшихся с устрашающей силой. Вид Рыцарей был ужасен.

Джейсон следил за происходившим со злобной улыбкой. Первый этап был успешно завершен: Рыцари смерти пробили брешь в линии обороны врага.

Отлично.

Джейсон отдал приказ, и стражники, вынырнув из-за спин Рыцарей, принялись карабкаться на частокол. Преодолев его, они бросились к дрожавшим от страха магам. Джейсон уже бормотал слова и делал жесты, соответствовавшие заклинанию Взрыв тела.

Взрыв разорвал нескольких магов на куски, подняв в воздух фонтаны крови и частей тел. Шрапнель и темная энергия ударили в оставшихся магов, лишив их возможности защищаться от стражников, коловших и рубивших направо и налево.

С внешней стороны стены НПС и игроки начали теснить Рыцарей смерти, пользуясь своим численным преимуществом. Джейсон поспешно кастовал Проклятие слабости на солдат противника. Некоторые Рыцари уже пали, здоровье других было на исходе. Но победа склонялась на его сторону.

Стражники добили последних магов, и защитная сфера погасла. Джейсон тут же отдал телепатический приказ своему магу, и огненные шары обрушились на катапульты, превратив их в пылающие костры. В свете пламени выстоявшие Рыцари смерти хриплым ревом праздновали свою победу, стоя над трупами последних солдат.

Джейсон смотрел на мертвых солдат и магов и думал, что у него все-таки есть шанс взять верх в этом противостоянии.

Его оптимистичные мысли были прерваны дружным криком с восточной стороны: от кромки леса на них бежали игроки и НПС, окружая Рыцарей смерти и зомби. Если учитывать низкий уровень здоровья его подручных, это означало, что они будут смяты с минуты на минуту.

Ах ты, хитрый сукин сын!

Джейсон принялся пить зелье маны, которого оставалось совсем немного. Он начал было призывать нового зомби, но остановился. Сомнение, смешанное с отчаянием, охватило его. Что делать? Неужели он проиграл?

На его глазах первая линия атакующих обрушилась на ослабевших Рыцарей смерти, пытавшихся тем не менее оказать сопротивление. Глыбы льда, огненные шары и вспышки света летели в сторону его подручных. Как в замедленной съемке, Джейсон видел, как рассыпаются в прах его скелеты и гибнут зомби. Чей-то меч одним махом снес голову зомби-лейтенанту.

Как же так? Я теряю их всех!

Джейсон охватил холодный гнев, вызвавший прилив темной энергии, скользнувшей щупальцами спрута по телу. Враг уничтожает армию, которую он так долго и старательно создавал. В глазах на мгновение потемнело, но руки уже начали совершать привычные жесты.

Мир вокруг замедлил свое движение и подернулся неземной дымкой. Меч, занесенный над очередным Рыцарем смерти, замер. Огненный шар повис неподвижно в воздухе. Они разрушают моих подручных! Что-то внутри него щелкнуло, и он словно впал в безумие.

Они заплатят!

Он видел ВСЕ кости вокруг. Кладбище вспыхнуло флюоресцирующим голубым светом. Кости убитых игроков и НПС вокруг катапульт тоже светились. Рыцари смерти были уничтожены, но часть их костей по-прежнему годилась в дело.

Он потянул их к себе все.

Рыцари смерти распались на части, и в воздух поднялись тысячи костей. Кости рвались прочь из тел павших солдат и зомби, разбрызгивая кровь и разрывая плоть. Из-за замедления времени казалось, что в воздухе повис кровавый душ, сквозь который к Джейсону двигались ручьи и реки костей.

Нужно еще.

Он обратился к кладбищу и потянул то, что было в земле.

Земля закипела, пропуская рвавшиеся наружу кости. Вскоре Джейсон стоял, окруженный костяным торнадо такой плотности, что мир скрылся из глаз.

Он принялся за дело.

Руки Джейсона летали над панелью программы-редактора с немыслимой скоростью, темная мана плясала вокруг него, выстреливая щупальцами в воздух.

Я вам еще покажу!

Новый скелет состоял из костей тысяч тел и питался холодной яростью, пылавшей у Джейсона внутри.

Быстрее! Еще быстрее!

Готово!

Он нажал клавишу подтверждения. Мир вернулся к своему обычному ритму. Голова трещала от перенапряжения. Лед в жилах пульсировал. Волны темной энергии катились по телу.

Удары, начатые НПС и игроками, попали в пустоту. Они еще озирались в растерянности, когда раздался леденящий кровь рев. В этом реве не было ничего человеческого — только дикость и жажда крови.

Гигантский костяной демон стоял перед ними. Черные дыры глаз уперлись в противников, страшный и нелепый оскал исказил морду чудовища. Оно изогнулось, хрустя костями, и оглядело свое новое тело.

Рост демона составлял почти пятнадцать футов, голова была два фута в поперечнике, изо лба торчали два витых рога. Руки и ноги, по три фута шириной, являли собой сложное переплетение костей, спина заканчивалась узловатым хвостом с трехфутовым острым лезвием на конце. Лопатки переходили в огромные шипы, похожие на костяные крылья. В руках он держал двенадцатифутовую косу.

Джейсон использовал почти всю свою ману. Его трясло, голова раскалывалась, ноги подгибались. Он упал на холодную поверхность склепа и схватился за голову.

— Убей их! Убей их всех! — прохрипел он.

Демон снова взревел и бросился на игроков и НПС с невероятной скоростью. Его мощные ноги оставляли в земле глубокие следы. Коса засвистела в воздухе.

Ряды игроков и НПС не выдержали напора и сломались. Многие обратились в бегство, но было поздно.

Смертоносная дуга косы косила солдат, как траву, с легкостью рассекая тела. Кто-то пытался бежать, другие лежали на земле, глядя на этот круговорот смерти. Демон шел, топча раненых тяжелыми ногами, отрывая головы и протыкая тела лезвием хвоста.

С частокола за происходившим радостно следили зомби-стражники, их триумфальный вой и рев вливались в общую какофонию побоища.

Джейсон постепенно приходил в себя. Он уже был способен разглядеть, что битва не была игрой в одни ворота. Демон был страшен, но не был неуязвим. Солдатам и магам иногда удавалось наносить ему чувствительные удары. Уровень здоровья монстра падал. И все-таки ему удалось прикончить всех врагов.

Все кончилось, и демон стоял один в окружении тел поверженных противников. Огонь горящих катапульт освещал его чудовищные формы. Тело монстра было красно от крови, на морде застыл нелепый костяной оскал. Он медленно повернулся и посмотрел в сторону штурмовавшей город армии. Там были новые враги…

Джейсон спрыгнул со склепа. Ждать было некогда. С ним были его воры и маги, со стражниками и солдатами дело обстояло хуже.

Он проглотил последнюю порцию маны и призвал новую группу стражников. Им было велено собрать эквип павших товарищей. Теперь у него были новые камикадзе.

Команда двинулась в сторону городских стен.

— Город не отдам. Город не отдам, — шепотом твердил Джейсон.


Глава 30 — Спасенный


Райли находилась в задних рядах штурмовавшей армии и наблюдала за сражением.

Под крики и звон металла солдаты лезли вверх по лестницам, приводили в движение осадные машины. Сгустки темной энергии летели в войско Алексиона; те, которые попадали в цель, разъедали плоть наступавших, другие впустую ударяли в землю. Проклятия и стрелы атаковывавших смешивались в воздухе.

Армия посылала вверх огненные шары, которые красочно взрывались и жгли тела оборонявшихся. Время от времени утыканный стрелами труп нежити падал со стены под ноги атаковывавшим.

Среди этого шума и суеты Райли стояла неподвижно. Она не знала, что ей делать. Взять лук и помогать Алексиону было противно, выступить на стороне оборонявшихся — бессмысленно: ее тут же убьют.

Она не делала ничего. Как обычно.

Алексион был впереди — весь объятый сиянием священной энергии. Периодически от него исходили вспышки света; он поднимал руку, из руки выстреливал луч, и пораженная лучом света нежить падала со стены на землю. Он выглядел как благородный герой из фильма, шедший на штурм города зла.

Злость кипела в жилах Райли. Не герой он и бьется не со злом, а за свою власть в игре, пряча под маской мужества слабого и жестокого садиста.

Понимание того, что Алексион — слабак, только подчеркивало ее собственную слабость. Как могла она сдаться такому ничтожеству? Винить, кроме самой себя, было некого.

Алекс заставил ее притворяться его подружкой, и она согласилась. Промолчала по поводу драки и исключения Джейсона из школы. Дала вовлечь себя в эту игру и в эту дурацкую войну. Райли прямо тряслась от злости.

Вдруг дикий рев заглушил все звуки боя. Райли обернулась и в ужасе замерла: гигантский костяной демон возвышался над людьми, как башня, устрашающий хвост рассекал воздух, в руках у него была огромная коса.

— Этого тоже создал Джейсон?

Она видела, как демон набросился на бежавших к катапультам игроков и НПС, и как страшная коса косила солдат армии Алексиона. Но не испуг овладел ею, а нечто вроде гипнотической оторопи.

Демон прошел сквозь ряды солдат, как нож сквозь масло. Даже на расстоянии были отлично слышны крики рассекаемых и разрываемых его косой. Все кончилось очень быстро. Демон, стоя посреди груды тел, поднял голову к небу и издал новый, леденящий душу рев, исполненный ненасытного голода и жажды крови.

Вид демона подействовал на нее так, что внутри ее организма словно щелкнул выключатель.

— Вот настоящая сила! Когда ты можешь противостоять тому, кто сильнее тебя, когда ты не останавливаешься ни перед чем… Джейсон не стоял бы здесь тупо, и никакой Алексион со всей его армией не заставил бы его склониться перед собой — нет! Я тоже так хочу! Хочу противостоять Алексу и исправить то, что натворила! И чтобы никто больше не мог сделать со мной то, что сделал он!

Эмоции переполняли ее, она, как только что демон, подняла голову к небу и вложила все свои чувства в один яростный крик:

— Больше никогда!!!

При этих словах пылающий гнев превратился в ледяной холод, который поднялся по позвоночнику и заполонил ее мозг. Ею овладело жутковатое спокойствие, гнев стал решимостью, и в мыслях появились неведомые ей раньше ясность и уверенность.

Райли этого не видела, но темная энергия поползла по ее телу причудливыми извивами. Глаза потемнели и загорелись нечестивым светом.

— Время рабства прошло!

Тут ей послышался звук, напомнивший смешок встреченного несколько дней назад старика.


* * *
Джейсон — под защитой Незаметности — находился у западной кромки леса в окружении своих воров и магов. Армия Алексиона была поглощена штурмом, и никто не пришел на помощь солдатам, метавшимся у горевших катапульт, дымное пламя которых освещало огромную фигуру демона и новопризванных зомби, цеплявших на себя эквип и оружие мертвых.

Осадные башни подошли к стене и были готовы к высадке десанта, таран встал в боевую позицию. Примерно восемьсот человек атаковали таявшую на глазах группу защитников города. Джейсон посмотрел на демона и восьмерых камикадзе. У демона оставалось 50 % здоровья, и прямого столкновения он мог не пережить. Нужен был отвлекающий маневр.

Он отдал приказ костяному монстру, и тот, в сопровождении камикадзе, потрусил в сторону города. Добежав до задних рядов солдат, демон схватил одного камикадзе и швырнул его в гущу вражеского войска. Затем — второго, третьего… Через мгновение все зомби, разлетевшись веером, были уже над головами наступавших. Джейсон произнес заклинание, и черные тени стрелами понеслись вдогонку брошенным зомби.

Последовавшие взрывы обрушили на солдат смесь шрапнели и темной маны. Оттого что зомби взорвались в воздухе, радиус поражения значительно увеличился.

Зомби как ручные гранаты — неплохо!

Задние ряды армии пришли в замешательство. Раненые звали на помощь, те, кто уцелел, пытались понять, что происходит. Прежде чем солдаты опомнились, на них налетел демон с косой. Коса засвистела, укладывая бойцов, как срезанную траву, нелепая ухмылка демона сулила смерть и разрушение. Десятки вражеских солдат пали под ударами Взрывов тел и ярости демона.

Джейсон не отводил глаз от битвы. Мана почти кончилась, запасы зелья иссякли. Он проверил реген маны, но восстановление шло ужасно медленно.

Тут Джейсон заметил движение, начавшееся в первых рядах: золотистое свечение, раздвигая солдат, поплыло в сторону задних рядов армии. Он замер в предвкушении главного события.

Алекс.

Джейсон почувствовал, как привычный лед побежал по венам, и улыбнулся. Его злость притупилась за время, проведенное в игре, но надежда увидеть, как его демон порвет на части персонажа Алекса, кружила голову.

Вот он, мой шанс поквитаться.

Вскоре появился Алексион, озаренный священным светом. Его глаза были как жидкое золото, его броня сияла даже в вечной тьме Сумеречного Трона. Тем не менее вид костяного демона заставил Алексиона на мгновение застыть в растерянности.

Демон стоял в окружении десятков трупов. Мерцающий свет факелов и вспышки заклинаний позволяли видеть, что он с ног до головы залит кровью. При появлении Алексиона демон поднял вверх окровавленную косу и издал рев, исполненный звериной ярости.

Алексион быстро взял себя в руки и поднял меч.

— Серая Крепость истребит зло в этом королевстве. Ты падешь от моего меча, демон!

Идиот. Давай, поговори, пока я расставлю моих воров.

Джейсон велел ворам активировать Незаметность и окружить Алексиона. Те, пробираясь между солдатами, стали приближаться к цели. Джейсон молился, чтобы маневр удался: воры, четыре мага и демон — все, что у него осталось. Игра пошла ва-банк.

— Мы бьемся за честь Серой Крепости, и силы зла не остановят нас! — Алексион оглядел свое войско. — Поднимите оружие! Сегодня мы победим или погибнем во имя добра и света!

Солдаты прокричали не слишком складный ответ: все взоры были прикованы к демону.

Все это время демон со своей нелепой костяной ухмылкой стоял неподвижно, глядя вниз на Алексиона. Затем он поднял голову и зарычал, словно обращаясь к небесам. В ответ из черных туч сверкнула молния и ударила в землю между монстром и Алексионом, ослепив на миг окружавших их.

Демон бросился вперед, воры — тоже.

Но все вышло не так, как рассчитывал Джейсон. Алексион взорвался золотистым сиянием, ударившим по ворам и сделавшим их видимыми. Демона это не остановило, но нанесло урон его здоровью.

Джейсон поспешно погнал воров вперед и использовал остатки своей маны для заклинания Взрыв тела. Воры потеряли много здоровья из-за вспышки, и взрывы большого ущерба не нанесли. Но они заставили Алексиона потерять равновесие, а страшный удар косы отбросил его назад. Алексион влетел в ряды собственных солдат, раскидав их по сторонам, как кегли.

В полном молчании все смотрели, как Алексион медленно, со стоном встает на ноги и сплевывает на землю кровь. Его стальные доспехи теперь украшала глубокая вмятина. Он поднял помертвелые, бесчувственные глаза на демона.

— Ну что ж… ты напросился, — пробормотал он.

Где твое хваленое красноречие, козел?

Рука Алексиона выписывала сложные фигуры в воздухе, негромкое пение сопровождало жесты. Над головой Алексиона стали появляться золотые шары, их становилось все больше и больше. Они завились в воронку и втянулись в его меч. Меч вдвое увеличился в размерах и запылал священным огнем.

Рыцарь бросился на демона, держа меч двумя руками.

— Что ты на это скажешь, чертова нежить?!

Горящий меч и костяная коса столкнулись с гулким звуком, похожим на гром.

Джейсон задействовал магов, которые засыпали Алексиона проклятиями, правда, без какого-либо успеха: золотистая аура закрывала его, как щитом, и проклятия стекали по ней вниз, как дождь по зонту. Оставалось надеяться, что, если бросать проклятия непрерывно, одно или два сумеют пробиться.

Алексион и демон носились по полю, обмениваясь ударами, от которых звенел воздух. Солдаты бросились врассыпную, несколько наименее расторопных попали под замах и были убиты или покалечены.

Это была битва титанов.

Огненный меч выбивал костяную крошку из косы. Хвост демона метался из стороны в сторону и наконец с силой хлестнул по поножам противника.

Алексион упал на спину, и демон обрушил на него свою косу. Однако Алексион отразил удар мечом и принялся быстро рисовать в воздухе знаки свободной рукой.

Назад! — телепатически крикнул Джейсон.

Демон отпрыгнул, а тело Алексиона вспыхнуло золотом. Огонь ушел в землю и побежал в сторону демона, образуя в земле дымившиеся трещины.

Прыгай на него!

Демон ухмыльнулся и взвился в воздух над пламенем Священной ауры. Его коса со свистом устремилась к Алексиону, который едва успел откатиться в сторону. Лезвие косы ушло глубоко в землю. Пока демон вытаскивал застрявшее лезвие, Алексион с трудом поднялся на ноги. После пережитого дыхание его стало прерывистым, глаза — безумными. Демон, наконец, освободил лезвие, и битва возобновилась во всей своей ярости.

Джейсон с тревогой следил за постепенно снижавшимся уровнем здоровья демона. Битва у катапульт и атака на армию сильно истощили его. Он не знал, сколько здоровья у Алексиона, но сражение в первых рядах и мощный удар в начале поединка не могли пройти бесследно.

Эх, мне бы сейчас заклинание Безумия!

Ему оставалось только смотреть. Кроме магов и демона все его подручные были мертвы.

И тут битва неожиданно закончилась.

Демон вытянулся в длинном горизонтальном ударе. Алексион не стал парировать удар, поднырнул под лезвие косы и, приблизившись, перерубил правую ногу демона одним молниеносным взмахом меча. Демон с глухим грохотом костей обрушился на землю.

Сердце Джейсона упало.

И это все?! Я проиграл?!

Он посмотрел на городскую стену. Защитников осталось человек сто. Джейсон смог разглядеть крупную фигуру Гранта. Джерри должен был быть где-то рядом.

Неужели они теперь погибнут из-за того, что я проиграл?

Армия нападавших по-прежнему сильно превосходила численностью защитников города. Примерно семьсот НПС и игроков продолжали штурмовать стену. Под прикрытием защитных заклинаний Алексиона они имели все шансы взять город.

Тем временем сияющий рыцарь подошел к беспомощному демону и насмешливо поглядел на него, наслаждаясь победой.

— Вот и конец! Неужели ты думал, что можешь выстоять против сил света?

Демон слабеющей рукой пытался дотянуться до косы, но огненный меч вонзился в его череп; тело демона рассыпалось, из груды костей поднялись в воздух последние клочки темной магии. По небу прокатился удар грома. Триумфальным жестом Алексион поднял вверх cвой меч. Видно было, что он еле держится на ногах. Но Джейсон знал, что заклинания целителей быстро вернут его в строй.

Держа меч одной рукой, другой Алексион снял шлем. Сцена до тошноты напоминала уже виденную. Если бы только демону хватило здоровья…

— Победа за Серой Крепостью! — кричал Алексион.

Армия, потрясая оружием, издала победный клич.

Джейсон сидел и смотрел, как последние дымки темной магии поднимаются над костями поверженного демона, чтобы быть унесенными ветром.

Я сделал, что мог, и проиграл…

Всю предыдущую неделю он готовился к этому моменту, и вот теперь он разбит, уничтожен и темную ману в его голове теснят сомнение и отчаяние.

Джейсон снова посмотрел в сторону ликовавшего Алексиона и застыл в изумлении. Перед лицом героя образовалась дымка темной энергии. Время словно замедлило свое течение, а вращавшаяся воронка тьмы становилась все гуще. Создавалось впечатление, что Алексиона втягивает черная дыра.

И тут голова Алексиона взорвалась, выбросив вверх фонтан крови и осколков черепа. Темные щупальца обвили тело и подняли его над землей, сталь доспехов почернела, плоть начала распадаться. Затем темное облако исчезло, и безголовый труп в тяжелой броне со звоном шмякнулся о землю.

Джейсон увидел, что ярдах в пятидесяти позади Алексиона стоит светловолосая девушка с луком в руках. Тетива, только что выпустившая стрелу, еще дрожала. В ее темных обсидиановых глазах горела холодная ярость.

Девушка казалась до боли знакомой — у Джейсона перехватило дыхание.

Райли! Что она здесь делает?

Мир вернулся к своему обычному ритму. Солдаты, словно очнувшись, издали громкий горестный вой и разом повернулись в сторону стрелявшей. Она стояла перед ними с невозмутимым спокойствием. Бойцы со злобными воплями бросились в ее сторону. Она все так же спокойно начала посылать им навстречу стрелу за стрелой, с каждым выстрелом делая легкий танцующий шаг назад. Стрелы в полете оставляли за собой вьющийся черный след и били без промаха, заставляя кожу вокруг ран трескаться, а мясо отпадать от костей.

Однако было очевидно, что ей не одолеть десятки несшихся на нее солдат. На секунду Джейсону захотелось, чтобы они ее убили. Память о ее предательстве в «Ричмонде» еще жгла. Когда толпа солдат приблизились к ней, Райли побежала, не забывая время от времени оборачиваться, чтобы пустить очередную смертельную стрелу в преследователей.

Но она снесла голову Алексиону, дав городу шанс на спасение. Хочешь-не хочешь, он был ей должен! Странно, что она вообще здесь.

А еще Райли отвлекла на себя значительные силы: множество солдат, оставив битву, приняли участие погоне. Это его тоже устраивало.

Черт с ним. Надо ей помочь.

Он мысленно приказал ледяному магу заморозить землю за спиной Райли, а другим магам — бросать Проклятие слабости в бежавших солдат.

Пока Райли оставалась в относительной безопасности, он мог заняться городом. Без защитных бафов и указаний Алексиона напор атаковывавших ослабел. Решив штурмовать стену сразу в нескольких местах, Алексион растянул свои силы. Пока он обеспечивал командование и защиту, все шло хорошо; теперь это решение обернулось слабостью.

Время пришло! Надеюсь, совет все успел правильно сделать.

Джейсон телепатически связался с тремя ворами, оставленными в городе, и велел начинать.

Долгое время ничего не происходило, и Джейсона стало одолевать беспокойство. Он глянул на Оникса: тот, похоже, пожал плечами.

Но тут раздался дикий вой, и сквозь линию леса по обеим сторонам от ворот на поле вылетела орда нежити, беря наступавших в клещи.

Следуя приказу Джейсона, совет вывел три незадействованных дивизиона через северные ворота, оставив без защиты все стены, кроме южной.

У плана было немало подводных камней. Дивизионы нужно было вывести из города так, чтобы противник ничего не заметил. Ворам предстояло как-то сообщить Джейсону о готовности к атаке, оставаясь при этом с войсками, чтобы принять команду об этой самой атаке.

Многое могло пойти не так, но все пошло по плану.

Разрушительные проклятия, сгустки темной энергии и стрелы летели в НПС и игроков. Они попали под перекрестный огонь и не знали, куда повернуть щиты. Нежить атаковала со всех сторон и билась с неукротимой яростью. Только тяжелый урон мог остановить их, они не чувствовали боли и не боялись смерти.

Даже в пылу сражения армия Джейсона сохраняла боевые порядки. Его солдаты часто отвлекали на себя внимание противника, позволяя ворам наносить смертельные удары сзади. Маги поддерживали сражавшихся, направляя дебафы в сторону врага.

Джейсон с гордостью смотрел на свою армию в действии. Да, он нес потери, но город и его жители будут спасены.

Райли тем временем повернула к югу. Видно было, что она устала и теряла скорость, но стрелы ее по-прежнему не знали промаха: цепочка трупов тянулась за ней. Однако солдаты не отставали и даже сокращали дистанцию.

Пользуясь восстановившейся маной, Джейсон быстро призвал трех Спецзомби из ближайших к Райли тел. Один из них тут же подхватил девушку и закинул себе на плечо. Двое других прикрывали. Группа побежала в сторону кромки леса, где их ждал Джейсон, глядя, как Райли дерется и толкается, пытаясь освободиться.

Он велел ледяному магу устроить перед бежавшими солдатами каток, а огненному — зажечь огненную стену на его противоположной стороне.

Как и следовало ожидать, вылетевшие на лед солдаты заскользили и покатились прямо в поджидавшее их пламя. Их вопли смешались с криками солдат, гибнувших под стеной города. Джейсон удовлетворенно хмыкнул:

Сначала зомби-ручные гранаты — теперь смертельные покатушки по льду. Мне нравится эта игра!

Оникс только закатил глаза.

Оставшиеся в живых преследователи наконец обратили внимание на то, что происходит у городских ворот, и, забыв про девушку, устремились на помощь своим. Джейсон деактивировал Незаметность.

— Отпусти ее, — приказал он, и зомби аккуратно поставил Райли на землю. При этом все трое зомби встали как телохранители между Джейсоном и Райли.

Райли смотрела вокруг в растерянности и раздражении. Она открыла было рот, намереваясь что-то сказать, но тут заметила, что перед ней стоят зомби, покрытые свежими ранами. Ахнув, она сделала шаг назад и вдруг увидела за их спинами Джейсона, одетого во все черное и с лицом, скрытым капюшоном.

Джейсон смотрел на светловолосую девушку, и в голове его была полная путаница. Он не помнил, когда разлогинивался в последний раз. Силы были на исходе, голова болела; только адреналин в крови держал его как-то на ногах. Война еще не закончилась…

Несмотря ни на что, он по-прежнему был зол на Райли. Она предала его. Одновременно он не мог избавиться от навязчивых вопросов: что она здесь делает? почему застрелила Алексиона?

Вероятно, я чего-то не знаю.

— К-кто ты? Что происходит?

Темная мана ушла из глаз Райли. Вид у нее был измученный, взгляд затравленный. Она вся как-то поникла, под глазами стали видны темные круги.

Джейсон молчал, не зная, может ли он ей доверять.

— Так. Погоди… Я знаю, кто ты! Ты — Джейсон, да?

Джейсон растерялся:

Откуда она знает?

Тут до него дошло (вот идиот!).

Ну конечно! Она же, как и все, видела уведомление. Но она не знает, кто я на самом деле.

Тогда другой вопрос:

Сказать? Все равно мое инкогнито долго не продержится. Да и всегда можно использовать Маскировку.

Хрен с ним…

Джейсон откинул капюшон:

— Да, я вполне себе Джейсон, — сообщил он с хмурой усмешкой.

Райли растерянно молчала. Затем ей удалось, хоть и не без труда, выдавить из себя:

— Стой. Ты — тот самый Джейсон, но еще и мой Джейсон?

— Твой Джейсон, да?

— Ч-что? Нет, подожди… Ну, я имела в виду: Джейсон из школы… — Райли смешалась.

Пока она собиралась с мыслями, Джейсон смотрел на битву у ворот Сумеречного Трона. Сейчас не время для вопросов: надо идти к своим. Это его будущие подданные гибнут в эту минуту, защищая город.

Райли плакала.

— Я х-хотела поговорить с тобой. Объяснить, что произошло… — она замолчала, не зная, как продолжить.

— Райли, у меня много вопросов, — начал он ледяным тоном. — Спасибо за Алексиона, только поэтому ты еще жива… Но мне надо к своим: без моей помощи жертв будет больше.

Его тон заставил ее вздрогнуть. Затем она посмотрела в сторону кипевшей битвы и взяла себя в руки.

— Я понимаю. Думаю, мне надо разлогиниться и прийти в себя, — она тряхнула головой. — Когда закончишь здесь, может, перекусим где-нибудь? В смысле — в реале. Ты мне не веришь, я понимаю. Но я хотела бы объяснить, что произошло в школе… и здесь тоже. В общем — объяснить все.

Райли стояла, опустив глаза, в которых еще виднелись слезы. Она теперь совсем не походила на ту жизнерадостную, уверенную в себе девушку. Какой была в школе.

Что такое с ней произошло?

— Договорились. Я позвоню, когда здесь все закончится, — голос его утратил часть своего холода.

— Отлично! — повеселела Райли. — До встречи, Джейсон.

Она вызвала системное меню и подняла глаза. Несмотря на измученный вид, Райли чуть заметно улыбнулась.

— Смотри, меня тут не будет, чтобы опять тебя спасать. Не проиграй войну.

С этими словами она исчезла.


Глава 31 — Восстанавливающийся


Роберт сидел на возвышении в центре аппаратной и не сводил глаз с большого экрана, занимавшего всю верхнюю часть одной из стен помещения. В данный момент экран был разбит на шестнадцать окон, транслирующих стрим с камер шестнадцати игроков. Время от времени Роберт не глядя отправлял в рот порцию попкорна. Техники оставили свои занятия и тоже пялились на экран с своих рабочих мест.

На экране были видны разные участки поля перед Сумеречным Троном, где армия готовилась начать штурм города. Размах предстоящей операции завораживал. Огромные осадные башни выдвигались к стене города, солдаты строились в боевые порядки.

Появившаяся в помещении Клэр замерла в недоумении.

— Это что? Это трансляция с камер игроков? Роберт, ты же знаешь, что мы не можем их включать, если они не нарушают правил!

Роберт заулыбался.

— За последние сутки я прочел несколько дюжин отчетов игроков. Ты прекрасно знаешь, что есть основания полагать, что кто-то взломал игру, — при последних словах он откровенно засмеялся. — Никаких следов взлома я пока не нашел. Но я не теряю бдительности — я ищу, — он сделал широкий жест в сторону экрана. — Зато у нас лучшие места, чтобы следить за войной.

Клэр нахмурилась. При желании действие Роберта можно было оправдать. Они получали немало отчетов с сообщением о том, что Джейсон изменяет игру в своих интересах. Все они поступали от игроков, отправившихся в Сумеречный Трон. Она ознакомилась с некоторыми приемами Джейсона, и они смущали ее. Она понимала, что он игры не взламывал, но то, что он в игре делал, приводило ее в замешательство.

— Началось! — воскликнул Роберт. В зале зашикали. Клэр невольно уселась рядом с Робертом.

Алексион произнес зажигательную речь, армия отозвалась дружным приветственным криком. Когда крик стих, наступило продолжительное молчание. Армия нежити безмолвно смотрела на солдат противника, заставляя их растерянно переминаться с ноги на ногу.

— Надо отдать должное: этот Джейсон умеет вести психологическую войну, — прокомментировал Роберт, воспользовавшись паузой. Несколько техников закивали в знак согласия: они видели, что вытворял Джейсон во время марша на Сумеречный Трон.

Молчание затягивалось, и Алексион скомандовал атаку. Штурм начался. Картина огромной массы солдат, бросившихся на приступ, захватывала дух. Клэр впилась глазами в экран.

— Что там? — Роберт показал на окно в углу экрана. — Увеличьте!

Картинку раздвинули во весь экран. Это была камера игрока, находившегося возле катапульт. Тяжелые костяные бойцы двигались на защитное ограждение. Земля гудела под их ногами, хвосты со свистом рассекали воздух.

— Блин! Это что за херня? — в голосе игрока был испуг. Игрок, очевидно, побежал, потому что камера запрыгала, потом стал виден деревянный частокол, остановивший его бегство. За спиной игрока раздался рев, и он обернулся.

Было видно, как скелеты врезались в строй солдат. Началась резня. Игрок повернул голову вправо, и все увидели, как его товарищ по оружию был прижат к ограждению и нанизан на шипы, торчавшие из щитов костяных чудовищ. Камера вернулась в прежнее положение: на игрока, наклонив рога, бежал скелет. Через мгновение камера погасла.

— Черт! Другую камеру! — кричал Роберт.

Через какое-то, показавшееся бесконечным, время на экране появилась новая картинка. Это была камера игрока, стоявшего на восточной кромке леса и смотревшего на горевшие катапульты. По причине сжатия игрового времени битва у катапульт успела закончиться. Видны были фигуры Рыцарей смерти, издававших триумфальный рев и потрясавших оружием. Им вторили зомби внутри защитного ограждения.

— Вперед! — скомандовал кто-то, и группа пошла в атаку на скелеты и зомби. Полетели глыбы льда и огненные шары, круша кости и опаляя плоть.

Роберт стукнул кулаком по ручке кресла: было ясно, что измотанным боем Рыцарям смерти не выдержать новой полноценной атаки.

— Неужели все? — бормотал он. — Их сейчас сметут!

Тут игра как будто зависла, экран замигал. Зрители, открыв рот, смотрели, как разваливаются скелеты и разрываются тела. Туча из костей, как стая птиц, поднялась в воздух и полетела в сторону кладбища. Затем поверхность самого кладбища словно вскипела от рвавшихся наружу костей. Гигантская костяная воронка завертелась вокруг одного из склепов. Плотность ее была такова, что рассмотреть что-либо не представлялось возможным.

— Это Джейсон! Он стоит на крыше склепа. Наверное… — голос Роберта громко прозвучал в притихшем зале.

В одно мгновение костяная воронка сложилась в чудовищную костяную конструкцию. Монстр заревел и потянулся, высоко поднявшись над стенами кладбища. В руках он держал огромную косу. Камера дернулась, транслируя эффект, который монстр произвел на увидевшего его игрока.

— Ч-что, что это? Демон?

Тварь развернулась навстречу атаковывавшим. Морду ее исказила нелепая и свирепая ухмылка. С устрашающей быстротой демон ринулся на солдат.

— Блин! — игрок побежал. — Боже! Бегите!

Игрок, очевидно, упал; камера уткнулась в траву, которая немедленно окрасилась красным. Экран погас.

— Другую! — хрипло скомандовал Роберт после короткой заминки.

Новый игрок смотрел прямо в клубок темной энергии, и это были глаза монстра. И они были близко. Слишком близко. Послышался вопль игрока:

— Нет! Нет! — в камере мелькнула разинутая пасть с огромными зубами, и все опять исчезло.

— Что это, нахрен, было? — Клэр нарушила затянувшееся молчание. Некоторые техники посмотрели на нее с изумлением: обычно она не позволяла себе крепких выражений. Пара человек, воспользовавшись минутой, выскочили за дверь: с них, похоже, было достаточно.

— Сэр, — сказал кто-то, — трафик игровых форумов и стримов зашкаливает. Некоторые серверы рухнули. Наши тоже работают на пределе. Нас смотрят все. Буквально все!

— Включите мне другую камеру. Лучше, если со стороны.

Экран снова загорелся. Игрок стоял в задних рядах армии и бросал заклинания в оборонявшихс